КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 415132 томов
Объем библиотеки - 557 Гб.
Всего авторов - 153383
Пользователей - 94555

Последние комментарии

Впечатления

кирилл789 про Вудворт: Наша Сила (СИ) (Любовная фантастика)

заранее прошу прощения, себе скачал, думал рассказ. скинул, и только потом увидел: "ознакомительный фрагмент".
мне не понравился, кстати. тухлый сюжет типа "я знаю, но тебе скажу потом. или не скажу". вудворт, своим "героям" ты можешь говорить, можешь не говорить, но мне, читателю, будь добра - скажи! или разорвёшься писавши, потому что ПОКУПАТЬ НЕ БУДУ!
я для чего время своё трачу на чтение, чтобы "узнать когда-нибудь потом или не узнать"? совсем ку-ку девушка.

Рейтинг: 0 ( 1 за, 1 против).
каркуша про Алтънйелеклиоглу: Хюрем. Московската наложница (Исторические любовные романы)

Серия "Великолепный век" - научная литература?

Рейтинг: 0 ( 1 за, 1 против).
каркуша про Могак: Треска за лалета (Исторические любовные романы)

Языка не знаю, но уверена, что это - точно не научная литература, кто-то жанр наугад ставил?

Рейтинг: 0 ( 1 за, 1 против).
Serg55 про Звездная: Авантюра (Любовная фантастика)

ну, в общем-то, прикольненько

Рейтинг: -2 ( 2 за, 4 против).
кирилл789 про Богатова: Чужая невеста (Эротика)

сказ об умственно неполноценной, о которую все, кому она попадается под ноги, эти ноги об неё и вытирают. начал читать и закончил читать.

Рейтинг: 0 ( 1 за, 1 против).
Alexander0007 про Сунцов: Зигзаги времени. Книга первая (Альтернативная история)

Это не книга, а конспект. Язык корявый. В 16 веке обращаются на Вы. Царь тоже полоумный. С денежной системрй полный пипец. Деревянный герой по типу Урфина Джуса.С историей у афтора тоже нелады в школе были, или он пока сам школьник и когда Тобольск основан и кем не проходил.
Я, оценил ЭТО произведение как чтиво для дебилов.
Как такую ахинею непостеснялся выложить?

Рейтинг: +5 ( 5 за, 0 против).
кирилл789 про Анд: Судьба Отверженных. Констанция (СИ) (Любовная фантастика)

как сказала моя супруга: автор что-то курила, и это - не сигареты.

Рейтинг: 0 ( 1 за, 1 против).

Уникальная разработка (fb2)

- Уникальная разработка (а.с. Проект "Виртуальность"-1) 238 Кб, 129с. (скачать fb2) - Савелий Святославович Свиридов

Настройки текста:



Свиридов Савелий. Уникальная разработка.

Часть 1. Виртуальный человек.

Глава 1.

Этой зимой в Голдтауне опять шли дожди.

   В том не было чего-то необычного; уже много лет зима в Голдтауне мало чем отличалась от осени. Многие уже начали забывать времена, когда в декабре город засыпало снегом, и он словно погружался в белое безмолвие; дети лепили снеговиков, играли в снежки и строили ледяные замки, взрослые наряжали елки и проводили зимние торжества. Елки наряжали и сейчас, но это было скорее дань традиции.

   Начало нового 2058го года не стало исключением.

   В один из таких серых пасмурных январских дней, когда настроение под стать погоде, Артур, молодой человек двадцати шести лет от роду, медленно брел по одной из центральных улиц города, направляясь к магазину "Электронные чудеса". Именно он был указан в объявлении, которое Артур нашел в Сети, на сайте, рекламирующем оригинальные научно-технические проекты:

  Вниманию творческих и научных сотрудников:

  Уникальная разработка корпорации "Макрохард": программа виртуальной личности, обладающей уникальным характером и собственной индивидуальностью.

  Полностью соответствует реальной человеческой. Ваш неоценимый помощник в творчестве, поиске и обработке информации, а также верный друг и компаньон, способный скрасить ваше одиночество.

  Никаких недостатков машинного интеллекта и обезличенного общения.

  Спешите убедиться! Вы не будете разочарованы!

   Уместная историческая справка: корпорация "Макрохард" основана в конце XX века группой молодых инженеров-электронщиков и системных программистов во главе с Вилли Бэйзом, ставшим ее первым президентом. Главное направление деятельности - создание новых операционных систем, сервисных и прикладных программ. В настоящее время "Макрохард" - одна из крупнейших транснациональных корпораций и признанный лидер в производстве информационной продукции.

  Зачем понадобилась нашему герою виртуальная личность - на этот вопрос он и сам едва ли смог бы дать исчерпывающий ответ. С одной стороны, его мучило любопытство - действительно ли творение какого-то компьютерного гения соответствует полноценной личности, а точнее - глубина этого соответствия. При современном уровне развития компьютерной техники и программного обеспечения степень подлинности действительно была бы на высоте, однако Артур не сомневался, что ему удастся найти какой-нибудь изъян - еще учась в университете, он прославился своим нестандартным образом мышления, не лишенным, однако, убийственной логической точности. С другой стороны, при его загруженности почти не оставалось времени для общения. И здесь виртуальный человек, присутствие которого не обременяло излишними формальностями, мог оказаться небесполезным. Ну и наконец с практической точки зрения - помощь в научной работе ему, обучающемуся в докторантуре, тоже пригодилась бы.

   В магазине в этот утренний час было почти безлюдно. Его прилавки занимала самая разнообразная продукция, отражающая электротехнический уровень развития цивилизации людей середины XXI века - многофункциональные игрушки-тамагочи; металлополимерные пластинки толщиной с картон и размером с обычный лист писчей бумаги, но вмещающие в себя содержание целой книги, которую можно прочесть, просто нажимая соответствующие кнопки; приспособления к компьютерным играм - электронные перчатки, видеошлемы, комбинезоны, манипуляторы и прочие аксессуары. Здесь же можно было приобрести вещички, могущие быть полезными в повседневной жизни - карманные переводчики, позволяющие без проблем пообщаться с любым встречным иностранцем; электронные доктора, выполненные в виде браслетов и готовые в любую минуту сообщить вам, как работает ваш организм, поставить диагноз в случае отклонений от нормы и даже дать рекомендации по нормализации его функций, и многое другое, способное удовлетворить самый изысканный вкус.

   Бегло осмотрев все это богатство, Артур направился к одному из продавцов:

   -Прошу прощения, согласно объявлению, которое я нашел в Сети, у вас здесь можно приобрести программу виртуальной личности. Действительно так?

   Продавец заинтересованно взглянул на него:

   -Да. Но на полках вы его не найдете. И если вы всерьез, я позову администратора.

   Он нажал какую-то кнопку под прилавком и примерно через минуту из служебной двери выкатился невысокий кругленький человечек средних лет в старомодном костюме-тройке. Его лицо светилось приветливым добродушием.

   -Вызывали? - весело спросил он у продавца.

   Тот кивнул головой в сторону Артура.

   -Насчет приобретения "виртуальника".

   Администратор сразу же переключился на нашего героя:

   -Собираетесь приобрести виртуального человека? Сразу хочу предупредить: это уникальный продукт, создаваемый с учетом пожеланий и личных данных заказчика, поэтому, если хотите, мы можем оформить такой заказ. Срок исполнения - примерно неделя. Также обязан предупредить, что, вещица недешевая. Если у вас на данный момент нет достаточной суммы, можно оформить в кредит. Но определенная часть должна быть внесена предоплатой.

   После того, как Артур подтвердил свое намерение, человечек назвал цену. И вправду недешево - придется отдать не менее двух третей своих не очень значительных сбережений. Тем не менее он решил не отступать от принятого решения и согласился уплатить всю сумму сразу, поскольку оплата в кредит обошлась бы в конце концов намного дороже.

   Они прошли в кабинет администратора. Хозяин кабинета пригласил Артура присесть и уселся сам.

   -Прежде всего необходимы ваши данные. Заполните, пожалуйста, соответствующую анкету.

   Помимо обычных автобиографических данных, анкета включала вопросы о личных увлечениях и предпочтительных темах для общения. Артур, особо не задумываясь, указал первое, что пришло на ум.

   -Теперь вы должны подписать этот официальный контракт. Пожалуйста, внимательно ознакомьтесь с ним. В контракте есть положения, в частности, что вы обязуетесь не использовать ваше приобретение в противозаконных или аморальных целях, например, для получения информации, представляющую собой государственную, коммерческую или военную тайну, а также совершать незаконные финансовые операции. Настойчивые попытки сделать это приведут к автоматической самоликвидации данной программы. Также категорически не рекомендуется пытаться что-либо в ней изменить - последствия могут быть необратимыми. Контракт оговаривает ответственность со стороны "Макрохарда" касательно качества продукции, ее своевременной доставки. Далее, если вы по каким-то причинам через некоторое время решите отказаться от своей покупки, вы сможете получить назад часть денег, при условии, разумеется, что диски с информацией не были повреждены. Ну и в том же духе по мелочам все остальное. Если возникнут вопросы, задавайте не стесняясь.

   Артур бегло просмотрел контракт и поставил в соответствующей графе подпись.

   -Замечательно. Теперь об оплате. Какую ее форму вы предпочитаете?

   Наш герой протянул свою банковскую карточку, которую человечек проворно вставил в свой кассовый аппарат и произвел необходимые манипуляции.

   -Ну вот, пожалуй, и все. Сейчас я выпишу квитанцию об оплате. Набор дисков с программным обеспечением будет доставлен в течение недели курьерской почтой. Надеюсь, вы получите удовольствие от общения с вашим новым виртуальным другом. Желаю удачи!

   Взяв квитанцию и копию контракта, наш герой распрощался с предупредительным администратором и сразу же покинул магазин. Слишком сильно опаздывать на работу ему не очень хотелось.

   Работал Артур на полставки по свободному графику в отделе документации одной небольшой фирмы, специализировавшейся на комплектации и продаже бытовых электронагревательных приборов, где разбирал поступающую корреспонденцию и рассылал рекламные проспекты. Занятие это не требовало серьезных профессиональных навыков, и поэтому вполне совмещалось с обучением в докторантуре. Устроиться сюда ему помог один из приятелей-однокурсников еще на четвертом курсе, когда финансовые затруднения вследствие неожиданной смерти отца были особенно сильны, и Артур подумывал даже об оставлении университета. Мучительные размышления на тему о выборе жизненного пути год спустя, однако, вернулись вновь - когда подошла пора защиты дипломной работы, и ему предложили продолжить обучение в докторантуре. Был бы жив отец, который всегда хотел, чтобы сын стал великим ученым, и потому оплативший обучение на биологическом факультете Голдтаунского государственного университета, дилемма не возникла бы вообще. К счастью, все разрешилось наиболее благоприятным образом - на фирме контракт продлили, и Артур в том же году, получив звание магистра биологических наук, поступил в докторантуру к профессору Кирслинскому.

   Профессор тот был весьма стар - далеко за восемьдесят, и на кафедре его держали во многом благодаря протекции его бывших учеников. С другой стороны, надо отдать должное и самому профессору - несмотря на довольно-таки почтенный возраст, преподаваемый предмет он знал прекрасно и трепетно относился к его усвоению студентами, вследствие чего те, кто не отличался особым радением в науках, его откровенно побаивались. На факультете к нему уже давно прилепилась кличка Динозавр - отчасти из-за возраста, отчасти из-за преподаваемого им предмета - палеобиологии, изучающей давно вымершие виды растений и животных, когда-то населявших земной шар. Кроме того, проявляя необычайную для своих лет живость характера, профессор вел активную научную деятельность и часто самолично выезжал на конференции по палеобиологии и смежным проблемам; по его словам, занятие наукой и общение с подрастающим поколением способствуют творческому долголетию. Про личную жизнь Кирслинского рассказывали, что жена его уж лет десять как померла, а дети жили своими семьями и проблемами и старика навещали редко. Поэтому он почти все время пропадал на факультете - на занятиях или в рабочем кабинете, заставленном книжными шкафами и заваленном самыми разнообразными экспонатами. Артура, слушавшего его лекции на третьем курсе, он вначале не узнал и потому подверг долгим расспросам. Успехи нашего героя в изучении биологии и искреннее желание заниматься наукой вдохновили Динозавра, который тут же подписал направление в докторантуру. С того момента и вплоть до настоящего времени под его чутким руководством Артур усердно исследовал предполагаемые пути обмена веществ у рептилий мезозойской эры - в их сравнительном отличии по отношению к их потомкам нашего времени. Исследования продвигались ни шатко, ни валко, тормозясь подчас из-за отсутствия необходимых средств на проведение экспериментальных работ - что поделаешь, фундаментальная наука в середине XXI века финансировалась не самым лучшим образом.

   Местом обитания нашего героя являлось Хорьино - микрорайон новостроек на самой окраине Голдтауна, где он обосновался спустя некоторое время после окончания университета, и куда от последней станции сабвэя нужно было идти пешком пару километров - или ждать одного из весьма редких попутных автобусов. Выбор столь отдаленного микрорайона обуславливался тем, что снять квартиру здесь можно было почти втрое дешевле, чем в центре. И не только из-за удаленности - не очень много было желающих проживать по соседству с заводом, выпускающим ядохимикаты, невдалеке от которого к тому же располагался комбинат по утилизации твердых бытовых отходов (а попросту говоря, сжигающий обычный мусор, который, судя по объему производимых работ, свозился сюда чуть ли не со всего двадцатимиллионного Голдтауна). Восхитительные запахи, источавшиеся этими двумя предприятиями, частенько залетали через открытую форточку, особенно когда дул южный ветер. Зимой еще терпимо, но летом приходилось выбирать между "ароматами" и духотой в закрытой комнате. С неудобствами приходилось мириться - более приличное жилье съедало бы подчистую все доходы, а так удавалось понемногу откладывать. Пределом мечтаний была покупка собственной квартиры, хотя он прекрасно понимал, что с такой скоростью накопления средств ему и через сто лет не приобрести даже захудалой хибары. Может быть поэтому он не особенно переживал по поводу своего нового приобретения, больше полагаясь на удачу - если повезет в жизни, рассуждал он, будет все, а нет - значит пожизненно куковать в этом Хорьино, где основным развлечением (и единственным, на чем собственно останавливался глаз) являлось разглядывание новых рекламных вывесок. Подобный подход к жизни был не совсем в духе описываемой эпохи, когда большинство молодых людей выбирало путь карьерного успеха.

   Но таков уж был наш герой.

Глава 2.

А теперь, пока Артур находится в состоянии трепетного ожидания доставки своего виртуального друга, нелишне упомянуть, что представлял из себя мир в середине XXI века.

   Не сбылись мрачные предсказания тех фантастов, которые прочили приближение конца времен: Земля не стала мрачной пустыней, где с трудом, воюя друг с другом и с невиданными ранее тварями, пытаются выжить остатки человеческого сообщества. Не стала она, правда, и раем земным, где по нажатию кнопки человек мог бы удовлетворить все свои подробности и не думать о завтрашнем дне.

   Мир просто стал другим.

   Хотя во многом остался таким же.

   Вопреки многим прогнозам, на которые был так богат XX век, цивилизация больше не представляла собой единое целое. После Третьей Антитеррористической, окончившейся неудачно для Запада, ряд стран, объединившись в конфедерации, взял курс на самоизоляцию. Так вначале возникли Западноевропейская Лига и Американская Федерация; их примеру последовали другие. На Ближнем Востоке появился Исламский Халифат; на Дальнем Востоке и Юго-Восточной Азии главенствовал Азиатский Альянс. На бескрайних просторах от Одера до Амура расположился Евразийский Союз, в который вошло несколько десятков стран и столицей которого как раз и являлся город Голдтаун. Благодаря стараниям лидеров новоявленных наднациональных структур в мире поддерживалось некоторое подобие порядка - по крайней мере, крупномасштабных военных действий больше не велось, все ограничивалось мелкими стычками на границах слаборазвитых стран, не вошедших ни в один из блоков, да небольшими полувоенными конфликтами внутри этих стран. Чтобы закрепить достигнутый статус-кво и повысить стабильность обстановки, правительства конфедераций подписали соглашение о ликвидации остатков атомного оружия и прекращении разработок ядерных технологий; был наложен также ряд ограничений на создание обычных вооружений. Впрочем, их уже и так успели изготовить столько, что участники локальных конфликтов недостатка в военной технике не испытывали.

   Эпоха Великого Раскола, как окрестили то время, хотя и разрешила многие накопившиеся противоречия, привела к замыканию и обособленности человечества. Люди стали меньше путешествовать и знать друг о друге; живые впечатления заменила информация из Сети, зачастую мало соответствующая реальным фактам. Все это привело к искаженному восприятию мира: так, например, американские школьники искренне верили, что американцы первыми изобрели письменность, денежное обращение, порох и электричество, а их сверстники на берегах Нила и Инда полагали, что американский континент населяют ковбои и индейцы. Раскол усилил и социальное расслоение общества - теперь в масштабе даже не отдельных стран, а целых континентов. Уровень жизни в Лиге и Федерации не шел ни в какое сравнение с таковым в Альянсе или Халифате - и уже без всякой надежды для тех, кто желал эмигрировать в поисках лучшей доли. Редкие исключения делались только для перспективных ученых и талантливых инженеров.

   Что же касается технического прогресса, достигнутого человеческой цивилизацией, то первая половина XXI века ознаменовалась многими выдающимися открытиями и изобретениями. Поистине эпохальным стало создание немецким конструктором Отто Граупе эффективной модели электромобиля. Ему удалось заменить практически все железные части обычного автомобиля аналогичными деталями из армированного суперпластика, что сделало машину в несколько раз легче и позволило установить электрическую батарею вместо двигателя внутреннего сгорания. Благодаря своей дешевизне электромобили (элькары или попросту эльки) быстро завоевали популярность; пользование транспортом на жидком топливе, кроме того, обложили высокими налогами - как экологически вредного. Впрочем, у мировой элиты престижными остались традиционные марки автомобилей; годовые налоги на них, подчас сравнимые со стоимостью самих машин, их не пугали.

   Успеху элькаров перед старыми добрыми бензиновыми авто способствовал и нефтяной кризис, давно предрекаемый футурологами всех мастей - локомотив цивилизации пожирал все больше жидкого топлива и добыча нефти в конце концов перестала успевать за спросом. Наступления глобального энергетического кризиса, к счастью, удалось избежать - в значительной степени благодаря наконец-то осуществленному, пусть и в ограниченных пределах, контролируемому термоядерному синтезу.

   В области медицины удалось открыть целый ряд новых препаратов и технологий, позволивших справиться с заболеваниями, которые еще в начале века считались неизлечимыми. СПИД, геморрагические лихорадки, энцефалиты, многие генетические и психические расстройства, практически все формы рака были побеждены. Больших успехов достигли в области замены поврежденных органов и частей тела организма искусственными имплантантами, что подарило надежду многим пострадавшим в катастрофах. Логическим результатом развития искусства сращивания живой и неживой материи стало создание киборгов, в том числе и киборгов-андроидов. Первые представители этого племени в основном использовались в качестве подопытных кроликов для разнообразных научных экспериментов и развлекали публику на выставках и презентациях. Следующему поколению киборгов поручили самые опасные и тяжелые работы как на Земле, так и в космосе; наиболее совершенные формы андроидов, внешне и в поведении практически неотличимые от обычных людей, охотно приобретались крупными компаниями: нередко в офисах генеральных директоров этих компаний можно было видеть секретарш с внешностью и фигурой кинозвезды или известной фотомодели; известных и состоятельных людей подчас сопровождали неприметные личности, на поверку оказывающиеся опаснее роты обычных охранников. Внешнее сходство андроидов с обычными людьми при совершенно исключительных физических данных пугало обывателей; для успокоения последних Координационным Советом Конфедераций, ставшим в эту эпоху высшим законодательным международным органом, было издано постановление, предписывающее киборгам носить на лбу специальный серебряный обруч, напоминающий повязку. Вскоре после того появился целый свод законов, регулирующих отношения между людьми и андроидами - последним, в частности, запрещалось самостоятельно (без особого на то разрешения) посещать ночные клубы, бары, казино и прочие сомнительные места развлечений; они не могли приобретать в собственность недвижимость и выступать истцами в судах. Кроме того, как и все прочие роботы, они в обязательном порядке подвергались особому программированию: проявление какой-либо агрессии в отношении человека активировало программу саморазрушения, полностью уничтожавшую оперативную память и программу координации движений; киборг мгновенно превращался в биомеханический труп. Но даже после этого многие, особенно старики, помнившие еще времена первых персоналок, старались обходить подобные творения биоконструкторов стороной.

   Помаленьку продвигалось и освоение ближнего космоса. Полным ходом шла постройка лунной базы, обещающая лет через десять принять первых поселенцев. Первая марсианская экспедиция, совершенная в начале сороковых, привезла сенсационное известие, подтверждавшее гипотезу о существовании когда-то на Марсе цивилизации - были обнаружены развалины города, существовавшего, судя по всему, многие миллионы лет назад. К сожалению, разведывательный характер экспедиции, не предполагавший широкомасштабных археологических изысканий, и слишком малое время, отпущенное для пребывания астронавтов на поверхности четвертой планеты, не позволило детально обследовать руины. Тем не менее сама новость об этом произвела на Земле фурор - в срочном порядке началась подготовка ко второй экспедиции на Марс, окончившейся, увы, плачевно. Космические археологи не успели раскопать и половины построек, как на борту корабля началась эпидемия странной болезни, не поддававшейся лечению известными средствами. Болезнь та, получившая название "марсианская шизофрения", несмотря на строжайшие меры карантина, все же вырвалась на свободу по прибытии корабля обратно - и напугала земной шар не меньше, чем появление СПИДа в конце XX века. К счастью, заболевших ею на Земле оказалось не так уж и много, и с каждым годом их становилось все меньше - последние три года, кажется, не было зарегистрировано ни одного достоверного случая. Но, наверное, не осталось ни одного человека, который не знал бы основные симптомы марсианской шизофрении - вначале излишняя нервная возбудимость, неадекватная реакция на окружающих, заговариваемость и разговоры с самим собой, быстрая утомляемость, чередующаяся с резкими подъемами и т.п. На последней стадии болезни происходил буквально взрыв творческих способностей, а вслед за ним - летальный исход или паралич большей части тела. Самым известным случаем стал итальянский художник Пьетро Тианелли, за одну ночь написавший свою знаменитую картину "Венера Апокалипсиса" и к полудню найденный мертвым. И если до того его имя было известно лишь специалистам в области современной живописи, то после смерти о нем в одночасье узнал весь земной шар, и его картина стала самым ценным приобретением Лувра за последние полстолетия и объектом поклонения многих десятков тысяч паломников.

   Впрочем, кто может сказать, хорош или плох нынешний мир, если не помнит века минувшие и не может увидеть века грядущие?

Глава 3.

В самый разгар того же дня от чтения изучения поступившей корреспонденции Артура отвлек звонок. Звонил его старый университетский приятель Клива:

   -Как дела? Какие планы на воскресенье? Мы тут собираемся на Арену. Обещают большое представление с участием приезжих гладиаторов и монстров. Не желаешь присоединиться?

   -А кто еще будет?

   -Все свои: Пеко, наш любитель попить пивка, друг его Джоги - они по-прежнему неразлучны, обещали прийти также Гека и Ивор. Давай и ты, а то совсем закиснешь на работе. И так уже больше года вместе не собирались.

   -Ну если так, пожалуй и я приду. Когда и где собираемся?

   -В десять, у памятника Васильичу. Так что договорились. Насчет билетов не беспокойся - я тут провернул одну удачную операцию и, как говорится, угощаю всю компанию.

   Клива дал отбой. Еще в университете он любил организовывать всякие мероприятия. Во времена Красной Империи наверняка бы стал партийным активистом - или, наоборот, стихийным лидером оппозиции. Сопротивляться его обаянию было почти невозможно. Сам Артур на зрелищные мероприятия ходить не любил, и если бы не Клива, может, вовек не заглянул бы на Арену. Но раз обещал - надо выполнять, к тому же в чем-то Клива был прав - после окончания университета они встречались все реже, и на встречах их становилось все меньше. Кто-то уехал, кого-то не отпускали дела семейные, кто-то просто исчез из поля зрения. И от того было немного грустно на душе.

   Уместная историческая справка: Арена Голдтауна - в Евразийском Союзе основное место проведения гладиаторских боев, разрешенных особой конвенцией Координационного Совета Конфедераций от 2039го года. Расположена на месте построенного в середине XX века спортивного комплекса, переоборудованного в конце столетия под мелкооптовый рынок и реорганизованного по прямому назначению три десятилетия спустя. Гладиаторские бои, организованные в лучших традициях Древнего Рима, стали самым популярным и высокодоходным массовым мероприятием середины XXI века.

   Через два дня, в воскресенье, без четверти десять Артур подходил к памятнику. Еще издали наш герой заметил Пеко, которого из-за необъятных размеров и столь же большой любви к пиву еще в университете за глаза прозвали Пивопоглотителем. Был он парень недалекий, но бесхитростный и компанейский, за что его любили, хотя и частенько подтрунивали. Где-то сбоку от него выглядывал Джоги - маленький, вертлявый, любитель поболтать и посплетничать, часто весьма язвительно. Пеко и Джоги были дружны чуть ли не с абитуры, хотя непонятно было, что удерживает вместе столь непохожих людей. В шутку еще тогда кто-то окрестил их братьями-близнецами, и прозвище сие так и осталось за ними. Они даже работали вместе - на одной частной звероферме, разводящей на продажу экзотических зверюшек.

  Почти одновременно с другой стороны появился Ивор - вечно чем-то озабоченный, подчас слишком серьезный. За свою ответственность перед любым, даже самым пустяковым делом Ивор еще на первом курсе был выбран старостой своей группы, а года два спустя - старостой всего их курса. Особыми талантами в науках он не блистал, но благодаря невероятной усидчивости и кропотливости учился довольно неплохо. После окончания ГГУ поступил на работу в комиссию по Экологическому контролю Голдтауна. Друзья шутили, что при его старательности лет эдак через двадцать быть ему министром.

   Приятели обменялись приветствиями и заговорили все разом - слишком давно не виделись, и новостей у каждого накопилось предостаточно.

   -А ты ничуть не похудел - Артур легонько хлопнул Пеко по выступающему вперед животу - все борешься с зеленым змием путем его уничтожения?

   -Пиво - напиток практически безалкогольный и для здоровья полезный - философски ответствовал тот.

   -А ты сам-то - доктором наук стал или как? - это вклинился Джоги, как бы заступаясь за своего друга. - Мне бы половину твоего ума и сообразительности - профессором был бы да сидел на теплом месте где-нибудь в элитном научном центре. Все небось подрабатываешь в своей конторе?

   -Да потихоньку, жить-то надо. В нашей жизни пока профессором станешь, ноги протянешь. Как дальше будет - я пока не решил.

   -Ну а твои дела как, Ивор - переключился Джоги, - по-прежнему на госслужбе или присмотрел что-то получше?

   -Да все там же - мне эта работа нравится. Приличный стабильный заработок, постепенный должностной рост, солидная пенсия с надбавками за выслугу лет - чем плохо?

   Похоже, что у того вся жизнь уже расписана по плану.

   Ивор еще долго мог бы распространяться по поводу преимуществ служения государству, но в этот момент появился Клива.

   -Ну что, вся компания в сборе? - весело спросил он.

   -Геки пока не видно.

   -Как всегда опаздывает, небось с утра пораньше опять сидит за монитором.

   Гека был из породы компьютерных гениев и при этом совершенно бесшабашным геймером - играл как в одиночку, так и с такими же любителями, как и он. Артур тоже иногда перекидывался с ним по Сети в сложные стратегические игры типа Future Civilizations IV, однако лично не виделся довольно давно - при том, что с Гекой они были дружны, пожалуй, больше всего.

   Клива достал пачку Dream Lake и они с Джоги закурили. Артур первым нарушил молчание:

   -Что показывать-то будут сегодня?

   -Ну ты совсем отстал от жизни со своей наукой! - отозвался Джоги - Видеоролики же повсюду. Новые монстры из лаборатории доктора Зего, несколько гастролирующих гладиаторов из Лиги и Альянса, да примерно столько же отечественных бойцов, а также знаменитая киборг-боец Лара Армстронг, еще ни разу не бывавшая у нас, но успевшая прославиться за океаном. Оружия не использует, дерется голыми руками.

   -Киборг-боец - по-моему, слишком опасно.

   -Не волнуйся, боевая программа включается только на Арене и за пределами бойцовского ринга сразу же аннулируется.

   -Ну что ж, посмотрим на заезжую звезду.

   -Кажется, для нее намечено свободное выступление.

   -А это еще что такое?

   -Разве не знаешь? Выйти против нее может любой желающий. Победитель получит весьма неплохой куш, можешь потом всю жизнь не работать. Случайно не хочешь попробовать? Любое оружие, любая броня по твоему выбору. Ионный гранатомет, конечно, не дадут, а то еще случайно разнесешь половину Арены. А так используй что пожелаешь.

   -Опять твои шуточки, Джоги! Что-то не слышал я, чтобы кто-то сильно разбогател, выступая на Арене - если только не через тотализатор.

   -Увидишь, так или не так. Я сам ее выступления видел только в Сети.

   Ивор взглянул на часы. Уже начало одиннадцатого - пора трогаться в путь, чтобы успеть пораньше занять место на трибунах и не толкаться перед входом. Геки все не было видно.

   -Ну что, ждем еще минут десять, потом идем. Кто не успел, тот опоздал.

   И они продолжили обмениваться новостями.

   Гека появился, когда назначенное время уже практически истекло.

   -Ой, ребята, извините меня - мне срочно нужно было одну задачку на компьютере просчитать.

   Все тихо про себя засмеялись.

   -Я не сильно опоздал?

   -Ничего, дружище, с тебя только штрафной. Поставишь как-нибудь вне очереди. А сейчас пора в путь.

   И вся компания двинулась по направлению к сабвэю. На место они прибыли примерно через полчаса. Народу было немало, вовсю спрашивали лишние билетики. Спасибо Кливе - позаботился об заранее, и вскоре приятели восседали на своих местах на восточной трибуне. Из карманов своей бездонной куртки Пеко извлек несколько банок пива, пару пачек чипсов и упаковку пластиковых стаканчиков; все угостились. Народ постепенно заполнял трибуны; многие также доставали припасенное заранее внутреннее горючее. Охране, конечно, не полагалось пропускать носителей горячительных напитков, однако детально редко кого обыскивали.

   Увлеченные воспоминаниями о былых беззаботных университетских временах, наши друзья не заметили появления первых гладиаторов. Только утихнувший шум на трибунах и звук гонга отвлекли их от оживленной беседы. Два гладиатора - один в синем, другой в белом, представляющие, соответственно, Союз и Альянс, вооруженные похожими на короткие мечи электрошокерами и резиновыми щитами, начали поединок, стремясь поразить друг друга в незащищенные места. Не проявляя особого энтузиазма в сражении, они довольно долго топтались на одном месте; на трибунах уже начали раздаваться смешки и недовольные выкрики. Наконец бойцу в синем удалось обманным маневром, перебросив электрошокер в другую руку, ткнуть им куда-то в область шеи противника. Тот, дернувшись от разряда, на некоторое время был оглушен, синий для верности ткнул его еще раз, после чего повалил ударом щита. Удовольствовавшись довольно жидкими аплодисментами после победно вытянутой руки, синий удалился; следом на носилках унесли откачивать белого.

   Следом выпустили гладиатора в оранжевом (цвет независимого участника, выступающего от себя лично) и какого-то монстра, похожего одновременно и на гигантского паука, и на переросшего уродливого бультерьера. Хотя, даже встав на задние лапы, этот урод едва ли смог бы дотянуться до груди своего противника, судя по всему, представлял определенную опасность - гладиатор не спешил подходить близко к своему противнику, осторожно прикрываясь щитом из полированного металла и выставив наготове мачете. И не напрасно - хотя монстр и выглядел сонным и не проявлял какой-либо агрессивности, он внезапно, без всякого предупреждения, прыгнул на человека, однако был отбит щитом.

   Тут уже сражение пошло по-настоящему: оскалив клыки, монстр нападал и так же внезапно отскакивал, человек, в свою очередь, парировал наскоки и сам пытался рубануть по противнику. В какой-то момент ему это удалось, и он отрубил монстру кусок лапы. Это разозлило последнего - его прыжки стали чаще и наконец ему удалось ухватить гладиатора за ногу. По-видимому, он прокусил сапог - Артур сделал такое заключение по внезапно побледневшему лицу бойца. Собравшись с силами, тот нанес ответный удар, поразив чудовищное создание в живот. Паук, тем не менее, и не думал разжимать челюстей, хотя следующий удар фактически отсек ему башку. Но даже тогда монстр, подобно истинному бультерьеру, продолжал держать мертвой хваткой. Подбежавшие слэйвы ( помощники Арены ) помогли бойцу отодрать чудовищную голову, после чего провозгласили победителем, и под бурные крики одобрения он, хромая, удалился с Арены.

   Далее уже основательно подогретую публику попотчевали схваткой двух монстров. Один из них был похож на краба размером почти с бегемота. Наведя бинокль, Артур заметил, что у этого "краба" холодный немигающий взгляд змеи и острые, точно отточенные, клешни. Другой монстр походил на помесь гориллы и волка-оборотня и был вооружен длинным заостренным металлическим прутом, который, судя по всему, можно было использовать и как лом, и как копье. Как успел отметить наш герой, взгляд этого создания был более осмысленным; не исключено, что оно обладало какими-то зачатками разума.

   Звук гонга на сей раз сопровождался завывающими звуками и световой вспышкой, призванными служить для приведения монстров в ярость. Горилла-оборотень кинулся к противнику, размахивая прутом; тот угрожающе поднял вверх клешни и стал пощелкивать мощными челюстями. Первый удар прута пришелся на панцирь; почти так же легко краб отразил еще несколько выпадов, после чего сам перешел в атаку. Гориллоиду пришлось отступить, он отскочил довольно далеко и, казалось, обдумывал ситуацию. Трибуны подбадривали его выкриками и свистом. Наконец тот вновь двинулся вперед, при этом тактика его изменилась: теперь он, действуя прутом как копьем, пытался поразить врага в глаз или челюсть. Однако его удары в основном приходились в защищенную часть туловища краба, не причиняя последнему особого вреда. В конце концов краб, изловчившись, ухватился клешней за прут и потянул его к себе. Гориллоид попытался высвободить его и это оказалось ошибкой: второй клешней краб ухватил его за руку и наполовину перерубил ее. Дикий крик раненого монстра был слышен, наверное, и за пределами Арены; выпустив прут, гориллоид в бессильной ярости кинулся на противника врукопашную, что стало еще большей ошибкой - краб не упустил случая вцепиться в ноги противника, нанеся глубокие рваные раны. Гориллоид вновь издал вопль ярости и боли, повалившись на спину; краб ухватился клешнями за его бок и стал методично кромсать поверженного противника. Подоспевшие слэйвы электрошокерами отогнали краба-победителя, загнав его обратно в загон, а затем унесли тело гориллоида.

  Все-таки жестокое зрелище эти бои, подумал про себя Артур. Зря их разрешили в угоду звериным инстинктам толпы.

   Следующий бой он смотрел уже не так внимательно, заспорив о чем-то с приятелями. На Арене при этом сражались одновременно несколько гладиаторов и монстров. Увлекшись спором, Артур так и не заметил, чем закончился поединок.

   После этой битвы объявили десятиминутный перерыв, в ходе которого глашатаи принялись зазывать отважных и безрассудных принять участие в "вольном поединке" - то, о чем упоминал Джоги.

   В "вольном поединке", согласно правилам, действительно мог принять участие любой желающий. Ему давали все необходимое для сражения - с учетом личных пожеланий, разумеется, и он мог бросить вызов любому гладиатору или монстру. В случае победы его ожидал солидный денежный приз - тем больше, чем опаснее был противник, а в случае поражения (если, конечно, оставался жив) - необходимую медицинскую помощь. Несмотря на то, что шансов у любителя было не очень много, желающие рискнуть собой в надежде сорвать хороший куш не переводились никогда. Вот и сейчас несколько человек с разных трибун устремились вниз и скрылись за одной из дверей снизу.

   После гонга, возвестившего об окончании перерыва, на ринг вышли два робота - каждый комплекцией с добрый трехстворчатый шкаф. Вооруженный новейшим оружием, каждый из подобных роботов мог бы сразиться с целой дивизией. Однако перед выходом на Арену с них сняли весь боекомплект - случайная ошибка или потеря управления были бы слишком опасны для зрителей. Поэтому железным шкафам ничего не оставалось, как сойтись в кулачном поединке друг с другом. Грохот и скрежет заполнили окрестности, роботы отчаянно дубасили друг друга, как заправские кулацкие бойцы. Трибуны радостно загалдели, повсюду заключались пари. Каждый удар такого робота мог бы, наверное, перевернуть танк, однако броня их была настолько прочной, что удары не оставляли даже вмятин. Наконец одному из громил удалось припечатать другого сверху по голове и тем вызвать сбой в программе координации - движения того стали беспорядочными. Первый не преминул воспользоваться успехом - резким ударом сбоку в основание головы сбил противника с ног и, подобно истинному гладиатору, наступил тому на грудь и вскинул руку вверх. Трибуны приветствовали его бурными аплодисментами.

   Следующими на ринг вышли двое из числа только что набранных "вольных стрелков", и против них - профессиональный гладиатор. Наведя на него бинокль, Артур отметил спокойное, уверенное, уже немолодое лицо, покрытые шрамами и рубцами от ожогов руки и невольно проникся к нему симпатией. Всех троих вооружили одинаково - короткими дубинками. Противники некоторое время кружились друг вокруг друга, не решаясь сойтись в ближний бой и ограничиваясь отдельными выпадами. "Вольные стрелки" тоже, по-видимому, были не новичками и владели кое-какими приемами боевых искусств; с другой стороны, технику профессионала можно было бы назвать виртуозной, что уравнивало шансы. Переломить ход сражения гладиатору удалось во время неудачного выпада одного из своих противников - внезапно присев, он врезал тому дубинкой по незащищенному колену, почти одновременно ударив другой рукой в грудь, и таким образом повалив на землю.

   Второй "стрелок", увидев, что напарник упал, попятился и принял оборонительную стойку. Трибуны засвистели, послышались выкрики "Трус!" и "Отрабатывай свои денежки!". Уязвленный выкриками, тот перешел в наступление, обхватив дубинку обеими руками и размахивая ею, как двуручным мечом, надеясь, видимо, мощным ударом сразу поразить гладиатора. Не возымело эффекта: опытный противник легко уклонялся от легко предсказуемой траектории оружия, а в подходящий момент сам нанес ощутимый ответный удар под ребра, заставив отступить. Одновременно гладиатор "успокоил" первого противника, уже начинавшего подниматься на ноги, после чего перешел в активное наступление. Атака опытного воина оказалась сокрушительной - как второй любитель не пытался обороняться, он вскоре получил еще два чувствительных удара, после чего бросил дубинку на землю и рухнул на колени - это означало признание поражения.

   Следующий тур во многом напоминал предыдущий и в детали его Артур особенно не стал вдаваться. Кажется, на этот раз повезло "вольному стрелку" - очевидно, гладиатор, сражавшийся с ним, был менее опытным.

   После очередного удара гонга на трибунах вдруг стало необычайно тихо - решивший о чем-то спросить Кливу Артур понял, что произошло нечто экстраординарное. Обратив свой взгляд на ринг, он увидел стоящую в противоположном его конце женскую фигуру. Отобрав у Геки бинокль обратно, он смог внимательно рассмотреть ту, которую называли Лара Армстронг. Вопреки его ожиданиям, Лара отнюдь не производила впечатление бой-бабы; увидев ее в толпе, Артур и не обратил бы на нее внимание. Стройная худощавая светловолосая девушка ростом чуть ниже среднего, с короткой стрижкой и традиционной для андроидов лентой на голове, одетая в обтягивающий спортивный костюм. Девушка ничем не была вооружена и не имела никаких защитных приспособлений. Поточнее наведя бинокль, Артур смог разглядеть горделивую осанку и спокойный уверенный взгляд - если бы не головная повязка, никогда не поверил бы, что перед ним киборг.

   Ее противниками выступили сразу трое, облаченные чуть ли не в бронескафандры и вооруженные до зубов. У одного в руках Артур разглядел здоровенный остроотточенный топор, у другого - обоюдоострый меч; кроме того, у каждого за поясом засунуты электроразрядники. Переведя бинокль на третьего, Артур обратил внимание, что тот вооружен бластером, а в качестве дополнительного оружия - громадным четырехгранным кинжалом, сделанным, судя по виду, из какого-то особого вида стали - и, скорей всего, ненамного менее опасный для киборга, чем для человека. Кроме того, Артура поразило выражение его лица: в киношных боевиках такие лица принадлежали обычно профессиональным убийцам. Когда-то давно Артур слышал, что иногда под маской гладиаторов выступают приговоренные к смертной казни за особо тяжкие преступления; удачные выступления дают им возможность заменить свой приговор на контракт со школой гладиаторов. Весьма вероятно, что здесь как раз тот случай.

   По сигналу рефери троица перешла в наступление. Скорей всего, они успели предварительно обговорить детали, поэтому действовали согласованно. Тот, что был вооружен бластером, начал палить по Ларе, остальные с разных сторон принялись подкрадываться к андроиду, беря его как бы в клещи. Лара проявляла чудеса акробатики, увертываясь от огня, и лишь единожды выстрел слегка опалил ей руку. Когда противники сблизились, бластеру пришлось замолчать, чтобы не попасть по своим, и этим воспользовалась Лара: великолепным прыжком она перепрыгнула через своего врага, вооруженного топором, и, ухватившись за него одной рукой, она развернула его к себе.

   А другой рукой Лара сломала ему шею.

   Трибуны охнули.

   Опомнившись, гладиатор с бластером вновь принялся палить, его коллега остановился и начал осторожно размахивать мечом, надеясь, видимо, поймать момент, когда биомеханическая девушка ошибется или будет поражена метким выстрелом. Но его надеждам не суждено было оправдаться: Лара внезапно присела и, немыслимым образом перекатившись ко второму противнику, повалила того, дернув за ноги. Почти сразу же она поднялась, держа врага за шкирку, словно тряпичную куклу. Размахнувшись, Лара запустила телом в сторону энергетической преграды, отделяющей Арену от зрителей. Шмякающий звук удара подтвердил, что противник надолго выведен из строя.

   Трибуны замерли.

   Бластер снова принялся за работу, однако ненадолго: закончился заряд. Отшвырнув его в сторону, третий противник Лары выставил вперед кинжал, надеясь если не выиграть, то по крайней мере дорого продать свою жизнь. Надежды его связывались, по-видимому, с почти непробиваемой броней: его бронежилет был прошит стальными полосами, что делало его практически несжимаемым, и весь усеян острыми шипами; голову прикрывал мощный стальной шлем. Несмотря на кажущуюся громоздкость, данная конструкция не скрадывала движений. Но и здесь грубая сила спасовала перед ловкостью: после серии обманных выпадов Ларе удалось точным ударом по руке врага выбить оружие. Тот, уйдя в глухую оборону, начал медленно пробираться к упавшему кинжалу, и ему почти удалось схватить его; однако как ни быстрым был его рывок, реакция Лары оказалась быстрее: ударом ноги в предплечье она свалила противника на землю, заодно киборгиня отбросила кинжал далеко в сторону. Судя по всему, ей не был чужд кодекс чести гладиаторов: она не стала наносить удары по упавшему. Когда тот поднялся, вновь началась опасная игра, однако и вторая попытка завладеть оружием окончилась неудачей: сделав очередной прыжок, Лара нанесла хлопнула ладонью по шлему сбоку. Не причинив значительного физического вреда, шлепок оглушил человека, чем киборг не замедлил воспользоваться: сорвав шлем, Лара нанесла еще один удар сверху, для незащищенной головы подобный удару кувалдой.

   Бой на том завершился.

   Трибуны буквально взревели - одни приветственными криками, другие - яростными воплями. На ринг полетели бутылки, кирпичи, кое-где завязались потасовки. Внезапно, точно материализовавшись из воздуха, на трибуны высыпалось множество охранников, которые бросились наводить порядок и успокаивать особо активных. Выскочивший на Арену рефери объявил об окончании представления.

   На обратном пути приятели принялись обсуждать вопрос, почему выступление Лары вызвало столь неадекватную реакцию зрителей.

   -Все просто, парни - развеял сомнения Джоги - ну какая мужская душа потерпит, чтобы женщина, пусть даже выдающихся способностей, одна уложила трех мужиков?

Глава 4.

Прошло еще четыре дня, прежде чем в четверг утром курьер доставил Артуру его заказ, представлявший собой небольшую квадратную упаковку. Вскрыв ее, наш герой обнаружил внутри инструкцию и десять компакт-дисков. Просмотрев ее, к своей великой досаде он понял, что в текущий отрезок времени пообщаться с виртуальным человеком не сможет: помимо того оборудования, что имелось в наличии, требовались также двухсторонний голографический проектор марки как минимум NI-300, позволяющий не только проецировать в пространство перед ним задаваемое компьютером изображение, но и сканировать окружающую обстановку, посылая данные для обработки в компьютер; а также звуковой синтезатор.

   Последний можно было без труда "взять напрокат" с кафедры, где он без дела пылился в одном из ящиков с аппаратурой и извлекался только во время особо торжественных мероприятий. Артур надеялся, что на некоторое время его никто не хватится. Вторая требуемая компонента представляла большую проблему. Конечно, на кафедре проектор был, однако биофак приобрел его еще во времена молодости профессора Кирслинского и вряд ли сгодился бы. К тому же им довольно часто пользовались во время практических занятий. Разориться на покупку нового Артур уже не отважился. После недолгих раздумий он решил связаться с Гекой - наверняка у него на складе можно найти соответствующую марку голопроектора. Жаль, посылка не пришла раньше - спросил бы еще тогда, в воскресенье.

   На складе - в данном случае звучало фигурально. Ибо постоянным местом обитания Геки и впрямь являлся склад компьютерной фирмы, где тот работал - благо располагался он в том же здании и соединялся с офисом фирмы аварийной лестницей. Туда Гека притащил полуразвалившийся диван, ненужный офисный столик с собственным персональным компьютером, пару табуреток и гардеробный шкафчик, куда свалил все личные вещи, так что в занятом им уголке склада стало довольно уютно. Начальство его конторы смотрело на это сквозь пальцы - в своем деле он был виртуоз, к тому же всегда на месте, да и лишний бесплатный сторож складу не помеха.

   Звонку Артура Гека обрадовался.

   -Да, конечно, у нас на складе есть голопроекторы, не помню насчет NI-300, но наверняка найдутся не хуже, а то и лучше. Заезжай вечерком, когда народ разбежится, на чашку кофе, заодно и посмотрим.

   Гека всегда радовался, когда кто-нибудь из приятелей заглядывал к нему.

   До вечера еще далеко, а потому - вначале в университет, обрабатывать результаты проведенных экспериментов. После вчерашнего обильного дождя повсюду стояли лужи, и пока Артур пробирался к биофаку мимо старинного столетнего Главного Здания Университета, взметнувшегося ввысь на добрые две сотни метров, он изрядно промочил ноги. К счастью, профессор был на лекции, и к его приходу наш герой успел привести себя в порядок.

   Просмотрев черновики с результатами экспериментов, Кирслинский удовлетворенно хмыкнул:

   -Ну вот, что и требовалось доказать. Данный путь метаболизма аминокислот, существовавший у птерозавров, отсутствует как у современных пернатых, так и у рептилий нашей эпохи. Правда, пока остается неясным, в какой момент произошло его переключение на другую ветку, и главное - почему. Тем не менее, полученные результаты сами по себе очень важны, и после их доработки пошлем статейку в "Доклады".

   Профессор отвлекся, взглянул в окно и вздохнул:

   -Опять начинается дождь. Не думал я, что доживу до осуществления пророчеств о глобальном потеплении и изменении климата. А ведь когда-то не верили и даже посмеивались. Слишком много бездумно сожгли всякой органики, все царями природы себя мнили. Вот и доцарствовались... А для тебя, Артур, это наглядный урок, как бережно надо относиться к миру, в котором мы живем. Ну ладно, давай вернемся к нашим локальным проблемам.

   После обсуждения деталей по доработке материала для подготовки статьи профессор ушел консультировать дипломников, а Артур засел за обработку данных. Чтобы было веселее, включил радиоприемник, настроив его на "Радио Ретро". В тот же момент из динамиков раздался чарующий голос Хеллы Линг:

  ...там, в несуществующем мире,

  мы будем счастливы с тобой...

   Эта юная певица имела талант - и не только прекрасный чистый голос. Сама сочиняла музыку и тексты песен. К сожалению, лет семь или восемь назад погибла в автокатастрофе. Когда Артур учился еще на первом курсе, его приглашали на концерт Хеллы - не пошел тогда, а то оказался ее последний концерт.

   Сочетая приятное с полезным, Артур просидел в лаборатории до самого вечера, после чего покатил на встречу с другом. К месту обитания последнего пришлось пробираться окольным путем - не очень хотелось объясняться с охранниками, да и назад с проектором его наверняка бы не выпустили. Проникать внутрь поэтому пришлось через дверь черного хода, закрытую изнутри - Гека открыл ее, услышав условный стук.

   -Заходи и старайся пока сильно не шуметь. Кто-то из начальства еще не ушел. Присаживайся за стол, я сейчас приготовлю кофе.

   Откуда-то из-под стола он вытащил чайник, наполовину заполненный водой, достал самодельный кипятильник, переделанный из паяльника, две слегка треснувшие чашки, пару алюминиевых ложек, банку растворимого кофе и пачку рафинада. Из своей походной сумки извлек также пару булочек и упаковку карамелек. Все это напомнило нашему герою их посиделки в общаге, когда, поступив в таком далеком теперь 2049 году на биофак, они оказались в одной комнате и даже учились в одной группе. Дальше, правда, пути разошлись: Артур, как мы знаем, благополучно добрался до докторантуры; Гека, проучившись года полтора, увлекся всем, что связано с компьютерами, учебу забросил и вскоре был отчислен, после чего его выгнали и из общежития. Помыкавшись некоторое время по друзьям-знакомым, он наконец благополучно осел на своем нынешнем месте работы. Года через два после начала работы на фирме Гека вернулся в университет - правда, на другой факультет, а именно - факультет информационных технологий, и на заочное отделение, где с грехом пополам одолевал пятый курс.

   Через пару минут чайник закипел. Гека разлил кипяток по кружкам, и каждый из них положил себе кофе и сахар по вкусу.

   -Ну, как тебе воскресное выступление?

   -А то ты не знаешь мое мнение по этому поводу. Будь моя воля, я бы их запретил. Мне кажется, мир стал более жестоким после того, как их начали проводить повсеместно.

   -Вот-вот, а еще говорят, что, мол, компьютерные игры жестокость воспитывают. Да лучше замочить сотню врагов на экране, чем одного на самом деле. Реального вреда никакого, да и среди тех геймеров, кого я знаю, ни одного садиста не встречал. Кстати, пару дней назад купил новинку - "Fight Forever", продолжение "Quake XIV". Очень потрясная штучка И тоже с "калейдоскопом".

   Уместная историческая справка: принцип "калейдоскопа" стал использоваться в компьютерных играх с начала 30х годов. В играх, использовавших его, неизменными оставались только один или несколько первых уровней, а дальше шли различия, которые не повторялись, если начать сначала. Предполагалось, что игра как бы "оценивает" игрока, анализируя алгоритм его действий, а потом сама формирует новые уровни, стремясь максимально усложнить задачу прохождения.

   -Но не слишком ли много времени они забирают у тебя? А как же работа, карьера, личная жизнь и все остальное?

   -Да мелочи все! Ну сделаешь ты карьеру, достигнешь успеха и положения, обзаведешься семьей и будешь жить по заранее установленным правилам. Не для меня все это. Главное - жить в соответствии со своей душой! Остальное, вот увидишь, в конце концов, не будет иметь значения. Ведь даже смерть наша не есть конец игры, а всего лишь переход на следующий уровень (Гека всегда был неравнодушен к буддизму).

   -Чем же все-таки для тебя так привлекательны эти игрушки? Я ничего

  не имею против, и сам могу часок-другой, но такой увлеченности нет. В чем же секрет?

   -Понимаешь, они дают тебе возможность почувствовать на какое-то время себя тем, кем ты в реальности никогда не сможешь быть - непобедимым героем, отважным рейнджером, мудрым и всемогущим правителем, да хоть самим Архитектором Бытия! А если это невозможно в реальном мире, есть ли смысл к тому стремиться?

   -Такова суть твоего философского подхода к жизни? Ну что ж, где-то ты, наверное, прав. У меня так не получилось бы, хотя я тоже не настроен на карьеру в общепринятом смысле этого слова. Наверное, я еще не разобрался в себе.

   -Не горюй, дружище, прорвемся! Главное, что есть в нашем сумасшедшем мире хоть какие-то незыблемые ценности. Вот дружим мы - это факт. На истинного друга всегда можно положиться (Артур отметил про себя, что в отношении Геки сейчас для него как раз такой случай).

   -Тут я с тобой полностью согласен, - и, переводя разговор в другую плоскость, - ну а работаешь сейчас над чем?

   -Да пока пустяки, наладка операционных систем и в том же духе, ничего глобального пока нет. Вскоре, правда, обещали подкинуть заказ на программное обеспечение для роботов-садовников, обещали неплохо заплатить. Было бы кстати, комп пора обновлять, а то все некогда этим заняться.

   Некоторое время друзья молчали, дегустируя кофе. Артур первым нарушил молчание:

   -Какие планы на лето? Домой поедешь?

   -Не знаю пока. Далековато все-таки (Гека был родом из Инмильска, небольшого северного городка почти в трех тысячах километров от Голдтауна), да и упреки предков слушать надоело. Мать все простить не может, что высшего образования до сих пор не имею. А с другой стороны, ну посуди сам, в докторантуру с моими успехами точно не взяли бы, да и работу в Голдтауне по специальности, не имея регистрации, я тоже вряд ли бы нашел. А в Инмильске биолог может устроиться разве что учителем в гимназию, вакансии без проблем есть лишь на рабочие профессии. Поэтому я не жалею, что подался в информатику - и дело по душе, и на хлеб с маслом хватает. А вскоре и высшее образование будет - пусть заочное, но в наше время, по-моему, это не так уж и важно. Да мне большего и не нужно. Кстати, а ты сам в родные края не собираешься?

   -Едва ли. После того, как умер отец, а мать вновь вышла замуж и уехала за границу, близких родственников там, в Граниже, у меня не осталось. После окончания университета я там ни разу не был. Пару раз - в прошлом году и за два года до этого - гостевал у дяди, старшего брата отца. Он живет в небольшой деревушке, в двадцати километрах от Слатино - короче, три часа езды на электричке с Прецкого вокзала. Этакий патриархальный уголок, который почти не затронула цивилизация. Даже телевизоры там есть не у каждого. Зато очень хорошо для восстановления душевного равновесия - можно отвлечься от всех проблем и наслаждаться отдыхом на природе. Может быть, если дядя пригласит, съезжу туда на недельку - естественно, после того, как защищусь. Динозавр предполагает, что при удачном стечении обстоятельств в июне пойду на защиту.

  Артур вздохнул.

  -В принципе, эксперимент почти весь сделан, да и рукопись литобзора вчерне набросана, правда, многое нужно будет редактировать - писалось отдельными частями в разное время, и теперь они плохо состыкуются друг с другом.

   Подобным образом они болтали еще полчаса - пока не кончился кофе. Тут Гека вспомнил про цель визита Артура.

   -Да, тебе же вроде как голопроектор нужен был. Какой марки? NI-300? Сейчас посмотрю.

   И он минут десять копался где-то среди стеллажей в одном из углов склада, пока наконец не извлек на свет приличных размеров коробок.

   -Вот. NI-450 - более современная модель. Наша контора в свое время закупила их несколько штук, но продать удалось только один, и больше пока покупателей нет. Ревизию на складе устраивали перед Новым Годом, поэтому новая едва ли будет скоро. Так что пользуйся, сколько нужно, а если что - я тебе звякну. Кстати, если не секрет, а зачем тебе голопроектор понадобился?

   -Да у нас на кафедре решили на основе моей работы сделать демонстрационный материал для широкого показа (об истинной причине Артур решил пока умолчать, по крайней мере, до тех пор, пока во всем не разберется).

   Гека с одной из полок достал здоровенный полиэтиленовый пакет черного цвета и профессиональным движением упаковал туда коробку.

   -Ну вот, готово. Может, по чайку?

   -Я бы с удовольствием, да время уже позднее. Мне с твоим коробком еще тащиться в Хорьино, а там в ночную пору лучше не разгуливать. Да и официалы в сабвэе могут проявить нездоровый интерес к содержимому упаковки.

   Официалы - представители государственной полицейской службы Голдтауна, в обязанности которых входило наблюдение за порядком в общественных местах. Самым любимым занятием их была проверка регистрационного удостоверения у граждан, казавшихся подозрительными (а в их число теоретически мог попасть любой, поскольку какой-либо инструкции по определению степени подозрительности не существовало). При наличии синей карточки удостоверения постоянного жителя Голдтауна подозреваемый почти всегда сразу отпускался с извинениями и мог спешить дальше по своим делам. Желтая карточка временной регистрации, которой, в частности, располагал и Артур, с большой долей вероятности обещала неприятные расспросы, а в ряде случаев - и задержание до выяснения обстоятельств. Еще хуже приходилось тем, кто не имел подобных карточек вообще. Впрочем, все неприятности можно было легко уладить, если располагаешь нужной суммой. Однако сейчас Артуру, уже имевшему печальный опыт общения с официалами, совсем не хотелось подобных экстремальных развлечений, тем более что в кармане звенело лишь несколько монет - достаточно, чтобы добраться до Хорьино, но явно мало, чтобы заинтересовать официалов.

   -Ну ладно. Заезжай тогда как-нибудь в выходные. Поболтаем, заодно и во что-нибудь перекинемся.

   -Обязательно, как только разберусь немного с делами.

   Пока Артур собирался, Гека отпер дверь черного хода и огляделся по сторонам. Переулок был тих и пустынен, и только холодный дождь противно барабанил по крышам.

   -Кажется, никого. Можешь двигать. Ну, удачи!

   Они пожали друг другу руки и Артур растворился во мгле январской ночи.

   Смешиваясь с проходящей толпой, он благополучно проскочил через входную и выходную станции сабвэя, и, не желая больше рисковать, дождался автобуса, идущего в Хорьино.

   Оказавшись дома, он, едва переодевшись, распаковал проектор и подключил его к компьютеру, после чего присоединил все остальные устройства, в том числе и "позаимствованный" с кафедры звуковой синтезатор. Включив компьютер, Артур распаковал присланные компакт-диски и, вставив диск Љ1, начал процесс установки.

   Машина послушно сглатывала информацию, регулярно требуя вставлять следующий по очередности диск. Вот, наконец, и последний из них под номером десять. После его прочтения на экране появилась надпись:

  Copying process successfully finished.

  Start program (Y/N)?

   Дрожащими от волнения пальцами наш герой нажал клавишу "Y". Экран потемнел; равномерное гудение компьютера говорило о том, что программа в действии. Прошла минута, вторая, но экран по-прежнему оставался темным. Промелькнула вполне естественная мысль, что с программой не все в порядке, и тут неуловимое движение теней где-то сбоку заставило его обернуться.

   Посреди комнаты стояла девушка - настолько реальная, что Артур невольно вскочил со стула.

   Чудесное видение смотрело на него и молча улыбалось.

   Совершенно растерявшись (хотя в душе вроде и был готов к чему-то подобному), Артур выдавил из себя "здравствуйте" - не совсем, может быть, уместное, и продолжал рассматривать изображение.

   Девушка между тем продолжала молча улыбаться, но, внезапно вытянув руку, указало куда-то сзади Артура. Тот обернулся и несколько секунд пытался сориентироваться, что имелось в виду. Ну да конечно - по своей рассеянности он, хоть и подсоединил звуковой синтезатор, не нажал на кнопку включения.

   Он исправил свою оплошность и тут же сзади раздался приятный, мелодичный, без всякого синтетического акцента голос:

   -Приветствую Вас! Я Ваш виртуальный друг, и постараюсь быть для Вас интересным собеседником и приятным компаньоном.

   Не зная, что и сказать в ответ, Артур принялся разглядывать свою собеседницу. Ростом почти с него, и явно недурна собой - должно быть, при конструировании образа сняли копию с одной из моделей. Правильные черты лица и фигуры, выразительные глаза, длинные волосы каштанового цвета. Артур отметил лишь непривычное одеяние девушки - насколько он помнил, платья подобного фасона были весьма популярны во времена молодости его матери. Даже промелькнула мысль - вот халтурщики, скопировали образ из какого-то старого журнала или каталога. С другой стороны, нельзя было исключить, что мода на данный фасон вернулась вновь - Артур мало следил за ее последними веяниями. Впрочем, не так важно - куда больше его заинтересовала сама девушка, воплощение которой казалось настолько одушевленным, что ему внезапно стало стыдно за рабочий беспорядок в квартире.

   -Здравствуйте... Прошу извинить меня, у меня тут не прибрано...

   Виртуальная "подруга" улыбнулась.

   -Не стесняйтесь моего присутствия. Ваша материальная обстановка для меня не имеет значения.

   Немного придя в себя, наш герой сделал шаг навстречу.

   -Ну, тогда будем знакомы. Меня зовут Артур, а Вас?

   Изображение слегка всколыхнулось.

   -Можете дать мне любое имя.

   Немного подумав, Артур предложил:

   -Тогда, если Вы не против, буду называть Вас Ирис.

   -Чудесное имя. Вам нравится соответствующий цветок?

   -Он необычный и загадочный. И Вы пока для меня тоже загадка. Случайно, не в курсе, кто являлся Вашим прототипом?

   -Я ничего не знаю об этом. Мое осознание личности началось в момент, когда Вы запустили программу. Мое предназначение - служить людям. Я могу помочь в поиске информации и ее обработке, или развлечь светской беседой - все, что будет угодно. Если Вам не нравится мой образ, я могу изменить его на более приемлемый.

   -Нет, нет, Вы прекрасно выглядите...

   -Кроме того, я умею создавать иллюзии. Присядьте, и я покажу их.

   Артур машинально плюхнулся обратно на стул. Ирис еле заметно шевельнула рукой, и комната внезапно преобразилась. Исчезли обшарпанные стены и колченогий столик, как и другие атрибуты жилища одинокого романтика - нашего героя окружали теперь атрибуты гостиной старых времен - массивный круглый стол из красного дерева, библиотечный шкаф, заполненный фолиантами, старинный рояль в углу. Не успел он как следует подивиться, как обстановка резко изменилась. Он обнаружил себя сидящим на большом пне посреди лесной поляны, и вокруг колыхалось зеленое очарование соснового леса, слышалось пение птиц, порхали бабочки. Через некоторый небольшой отрезок времени декорации изменились вновь - теперь он сидел на валуне под пальмой, и перед ним расстилался пляж и безбрежный океан вдали, в который садилось красное закатное солнце.

   Из состояния легкого оцепенения Артура вывел голос Ирис:

   -Какой пейзаж Вам больше по душе? Я могу предложить еще, например, такой...

   На этот раз наш герой очутился на веранде роскошного пентхауза небоскреба, и ночной город простирался под ним, горя и мигая миллионами огней, нескончаемым бегом муравьев-автомобилей и неумолчным гулом где-то там, далеко внизу. С такой высоты вся суета земная представлялась далекой и незначительной.

   Насладившись видом ночного мегаполиса, Артур все же попросил вернуть его на лесную поляну, не добавив, правда, что она напомнила ему о теперь уже далеких и безвозвратно ушедших беззаботных годах детства и юности, когда еще был жив отец, и они летом арендовали кампус, расположенный в тридцати километрах от Гранижа, на границе соснового леса, куда и выезжали на две-три недели всей семьей. Отец был заядлым грибником и почти всегда брал с собой Артура, которому нравилось даже не столько собирать грибы, сколько просто бродить по лесу, наблюдая природу во всем ее первозданном великолепии, вдыхать смоляной аромат, слушать перекличку птиц. После смерти отца он больше не возвращался туда - и даже не из-за того, что не смог бы сам арендовать кампус, а потому, что слишком многое там напоминало об отце.

   Знакомые картины памяти вновь ожили перед ним. Рядом на поваленное дерево опустилась Ирис, и непринужденная беседа завязалась сама собой. Артур рассказал ей о себе, уже без тени смущения - как будто они давно знакомы. Ирис оказалась прекрасной собеседницей, веселой, ироничной и остроумной, с ней ему не пришлось скучать. Последние новости науки, политики и спорта, исторические факты и произведения мировой культуры - казалось, запас знаний ее неисчерпаем. Артур подумал даже, что ни одна из прежних его подружек и в подметки не годится сему компьютерному творению. Правда, они были вполне реальны и осязаемы, а Ирис - лишь бесплотная тень, существующая, лишь пока включен компьютер. Как жаль, что в жизни ему не повстречалось ничего подобного - девушки, которых он знал, либо были явно не в его вкусе, либо слишком зациклены на материальных проблемах, либо с ними просто не о чем было поговорить. Впрочем, Артур не очень из-за того переживал, относясь к данной проблеме философски.

   Увлекательную беседу тем не менее пришлось прервать, когда наш герой почувствовал откровенную усталость - и неудивительно, часы показывали четвертый час ночи. С большим сожалением он вернулся с виртуальных небес на грешную землю реальности, представлявшую собой его неубранную квартиру, выключил компьютер и завалился спать.

Глава 5.

С этого момента жизнь нашего героя претерпела некоторые изменения: днем Артур по-прежнему пропадал на фирме или в университете, а вечером, если не было срочной работы или неотложных дел, общался с Ирис, с которой, отбросив формальности, довольно быстро перешел на "ты". Коллеги заметили, что с ним произошла какая-то неуловимая перемена, и предположили казавшееся наиболее очевидным - с жизнью одинокого холостяка вскоре будет покончено, после чего принялись в соответствующем духе подшучивать над Артуром. Тому приходилось отшучиваться в ответ, об истинной причине он предпочитал умалчивать, всерьез опасаясь, что неправильно поймут.

   Помимо приятных разговоров на самые разнообразные темы в комфортной обстановке и совместного просмотра популярных фильмов в домашнем мини-кинотеатре Артур ненавязчиво привлек Ирис к работе над своей диссертацией, вкратце объяснив ей смысл своих научных изысканий. Ирис оказалась очень понятливой и вскоре предоставила в его распоряжение большой список ссылок и научных статей по теме диссертации. Что оказалось очень кстати - Артуру с лета прошлого года никак не удавалось выбраться в Голдтаунскую национальную библиотеку как, впрочем, и в библиотеку естественных наук, вследствие чего он никак не мог закончить литобзор. Кроме того, виртуальная помощница смогла обобщить и статистически обработать разрозненные экспериментальные данные - тоже весьма кстати. Уже через несколько дней, освоившись в теме, Ирис даже предложила ряд оригинальных идей, позволивших творчески обогатить содержание работы и показать направления ее дальнейшего развития. Благодаря ей Артуру наконец-то удалось собрать весь материал воедино и в конце февраля черновик диссертации был предоставлен Кирслинскому.

   Еще через неделю профессор, изучив рукопись, имел со своим подопечным обстоятельную беседу.

   -Что ж, молодой человек, в целом можно одобрить. Кое-что по тексту я исправил сам, а здесь на отдельном листочке - список, что я рекомендовал бы немножко подправить и доработать. Если все пойдет гладко, месяца через полтора-два устроим предзащиту, так что готовься. Да, кстати, те перспективы продолжения работы, которые ты предложил, меня весьма заинтересовали. К сожалению, до защиты мы уже мало что успеем сделать, а откладывать ее нежелательно. Не исключено, что потом тебе предложат продолжить работу дальше, став научным сотрудником, но мне, чувствую, осталось здесь недолго. Нового докторанта точно не дадут, так или иначе отправят на заслуженный отдых. Жаль, слишком многое осталось не сделанным...

   Артур хотел возразить, но Динозавр только устало махнул рукой.

   -Не переживай! Это жизнь, она идет своим путем. Вот ты, например, долго ли сможешь усидеть на двух стульях? Рано или поздно женишься, дети пойдут, тут только успевай крутиться, деньгу зарабатывать. Наука, особенно фундаментальная, сейчас привилегия избранных, кому не нужно думать о завтрашнем дне. Такова, увы, наша реальность. А вот в мое время...

   Тут профессор пустился в пространные рассуждения о том, что в эпоху Красной Империи наукой мог заниматься чуть ли не любой желающий, и ученых уважали куда больше, чем сейчас. Старик часто погружался в подобные воспоминания, чувствовалось, что ему просто не с кем поговорить по душам. Артур всегда терпеливо его выслушивал, не только из-за нежелания прерывать собеседника, но и потому, что рассказы те были ему интересны.

   Наконец Кирслинский исчерпал поток своего красноречия и предложил попить чайку, воду для которого в плоскодонной двухлитровой колбе он поставил под тягой греться на газовой горелке. Поскольку чаепитие в академической среде не есть простое утоление жажды, за чашкой чая они просидели полдня, попутно обсудив те моменты, которые следует особо тщательно проработать, а также идеи по оформлению обзорной статьи, отражающей основные тезисы полученных результатов.

   После того, как "добро" было получено, проблем на самом деле только прибавилось - если раньше защита представлялась делом каким-то отдаленным, то теперь стала насущной реальностью. Нужно писать реферат и обзорную статью, собирать отзывы и кучу официальных бумаг. Сначала Артур даже подумывал взять отпуск на фирме, однако из-за большого объема работы, свалившейся на отдел документации в начале весны ("весеннее обострение", как пошутил кто-то из коллег), и факта, что у него теперь есть замечательная помощница, в конце концов от этой идеи отказался.

   В какой-то момент он поймал себя на том, что Ирис незаметно стала частью его жизни - исчезни она вдруг, и он окажется перед холодом одиночества, который уже не сможет заполнить привычная прежде жизнь. Одновременно его стало преследовать сомнение, что она все же больше, чем обычная, пусть и очень сложная программа, что ее личность так или иначе скопировали с реально существующего человека. Если компьютерная копия столь одаренна, то каков же оригинал?

  Навязчивая идея разыскать прототип своей виртуальной подружки укрепилась в нем после внешне незначительного события, приключившегося одним тихим зимним вечером. Тогда, во второй половине февраля, дувший несколько дней арктический ветер принес с собой холода и вместо привычного дождя пошел снег, буквально похоронивший под собой Голдтаун. Непривычная тишина морозного вечера и круговерть снежинок, блестевших в тусклом свете фонарей, привлекли внимание не только Артура, но и Ирис.

   -Какой чудесный снегопад, - задумчиво произнесла она - совсем как тогда...

   Зачарованный красотой падающего снега, Артур, однако, среагировал на конец фразы.

   -Как когда?

   -Извини, обрывок какого-то романа, прочитанного в Сети...

   Кроме этой, в общем-то малозначащей фразы, других поводов для подозрений у него не было: она вела себя так, как если бы ее сознание действительно появилось в момент запуска программы. Поскольку на прямой вопрос о прототипе, заданный еще "при знакомстве", был дан отрицательный ответ, Артур понял, что действовать придется окольными путями. Если ее личность действительно была скопирована, то либо на самопроявление наложили запрет, либо уже созданный программный продукт подвергся соответствующей корректировке. Вскрывать программу, помимо запрещения инструкцией, Артур откровенно боялся даже с помощью Геки: малейшая оплошность, и он рискует навсегда потерять Ирис. А значит - нужно искать другой путь.

   Проблема оказалась сложнее, чем представлялась ему вначале. При осторожных расспросах на предмет возможной остаточной памяти о создании ее личности Ирис либо говорила, что ничего не помнит, либо шутила в ответ. Попытки завести в логические дебри обсуждением различных житейских ситуаций также оказались безрезультатны - виртуальная девушка с легкостью выкручивалась из них. Артур не исключал, что требуемая информация сразу же извлекалась ею из Сети - недаром подключение к ней осуществлялось автоматически при появлении Ирис.

   Не дала каких-либо результатов и попытка проверить ее в тестах, взятых наугад из модных журналов, или вытащенных из той же Сети. Варианты предлагаемых ею ответов хотя и были порой неожиданны, тем не менее не представляли чего-то экстраординарного, что было бы решающим доводом для одной из версий.

   Почти полтора месяца Артур безрезультатно пытался решить эту мучившую его загадку, пока совершенно случайно на одном из сайтов не встретил где-то упоминание о программе, предназначенной для тестирования андроидов на степень проявления интеллекта и способностей к общению с людьми. Улучив момент, когда на кафедральный компьютер никто не претендовал (по вполне понятным причинам вести поиск с домашнего было бы явной неосторожностью), наш герой залез в Сеть и после получасового поиска нашел-таки образец необходимого теста. Пришлось, правда, еще раскошеливаться за его получение. Установлен он был так, чтобы запускаться одновременно с загрузкой операционной системы, и работа шла без каких-либо диагностик на экране дисплея. Артур надеялся, что таким путем Ирис не обнаружит параллельно работающую программу, что в свою очередь гарантировало бы чистоту эксперимента.

   Вызывая ее после перезагрузки, он сильно волновался, но все прошло нормально - Ирис и впрямь ничего не заметила. Артур, тем не менее, решил не спешить и несколько дней подождать, дав возможность собрать побольше информации. Все эти дни он старался при общении со своей виртуальной собеседницей как обычно, хотя наблюдательный человек мог бы заметить некоторую нервозность и бегающие глаза при разговоре. Тем не менее она не высказывала никаких подозрений (или делала вид, что не замечала этого?) - все шло как обычно.

   По прошествии почти недели наш герой наконец-то решил узнать вердикт тест-программы, запустив обработку данных. Через несколько секунд ожидания застрекотал принтер. Артур выхватил листок бумаги и принялся читать текст, который гласил:

   "Структура речи и словарный запас не соответствуют ни одному из зарегистрированных типов андроидов. Используемые объектом лексические и грамматические обороты больше присущи человеческому способу общения".

   Вот и ответ...

   Все-таки он не ошибся в своих подозрениях. Ирис действительно скопирована с человеческой личности.

   С одной стороны Артур был рад, как рад бывает ученый, нашедший решение проблемы, над которой годами безуспешно бились его коллеги. Но с другой стороны это породило новые вопросы и новые проблемы. Он ничего не слышал о технологиях, позволяющих делать компьютерные копии человеческого разума, что, однако не означало, что их не существует вовсе. По крайней мере, тот факт, который у него перед глазами, уже говорил о многом. Если Ирис ничего не знает о человеческой сущности оригинала, значит, уже созданная копия подверглась серьезной корректировке, уничтожившей данные памяти, но сохранившей основные черты характера. Правда, зачем нужна такая серьезная и кропотливая операция, если проще создать чисто компьютерную личность с элементами человеческих эмоций и недостатков?

   Но может случиться так, что Ирис помнит свое "человеческое" прошлое, но почему-то упорно скрывает его. Может, это обусловлено контрактом, заключенным с той, кто послужил прототипом? Или ее принудили молчать - хотя каким способом и зачем, совершенно непонятно. Нельзя исключить и такую причину: считая себя вполне самостоятельной и самодостаточной личностью, Ирис не хочет даже вспоминать о "предшественнице". Поразмыслив хорошенько, Артур решил попробовать вызвать ее на откровенный разговор. И когда ее силуэт материализовался в пространстве, без лишних слов перешел в атаку:

   -Я хочу кое о чем с тобой серьезно поговорить.

   -О чем же?

   -Мне удалось установить, что твоя личность не является плодом творения компьютерных технологов, а скопирована с какой-то реально существующей девушки. Постарайся вспомнить ее!

   Ирис отрицательно помотала головой.

   -Ничьей посторонней личности во мне нет.

  Артур досадливо мотнул головой.

   -Я и не говорю о том, что в тебе есть кто-то другой. Я о том, что изначально существовал человек, чье сознание было каким-то образом записано на компакт-диски.

   -Неужели таков вердикт твоей программы для проверки сообразительности киборгов?

   -Ты знала о ней??

   -Разумеется. А ты, наверное, думал, что я не замечу, что рядом со мной работает еще кто-то? Да и твои примитивные журнальные тесты преследовали вполне определенную цель. Но хочу тебя успокоить - я есть такая, как меня создали, и я не знаю ни о чем, что происходило до того.

   Наш герой на мгновение задумался.

   -Значит, твою индивидуальность либо стерли, либо тщательно замаскировали. Но я все равно постараюсь докопаться до истины, чего бы мне это не стоило! Я найду твой прототип и распутаю эту историю!

   Артур вздрогнул - изображение подошло к нему и положило руки ему на плечи.

   -Успокойся. Зачем оно тебе нужно? Есть много вещей, которые если не знаешь, то спишь спокойно. Разве тебе плохо со мной, какая я есть? Если тебе что-то не нравится, скажи - я сделаю что смогу.

   На Артура внезапно накатило какое-то нехорошее ощущение, что ему захотелось если не прогнать Ирис немедленно, то уйти куда-нибудь самому. С большим трудом ему удалось избавиться от наваждения.

   -Нет, я должен знать правду.

   Должно быть, Ирис почувствовала его состояние.

   -Подумай хорошенько. Я советую тебе все-таки отказаться от этой затеи. Так будет лучше всем. Ты не представляешь себе, как на самом деле все обстоит. А поэтому подумай трижды, прежде чем захочешь это узнать.

   И ее изображение погасло.

   Артур поймал себя на мысли, что впервые она ушла сама. Даже не попрощавшись.

   Так по-человечески...

   В смятенных чувствах он открыл окно и подставил лицо под прохладный апрельский ветерок.

   Затихающий ночной город лежал перед ним, сверкая мириадами огней, и среди шума листвы и шороха шин немногих спешащих куда-то элькаров он отчетливо услышал вдруг далекий мерный бой часов.

   В Голдтауне наступила полночь.

Глава 6.

В Голдтауне давно уже наступила полночь, а Артур все стоял у окна, и освежающий ветер обдувал разгоряченные мысли.

   Итак, она действительно многое знает и помнит, но почему-то очень не хочет или боится признаться. И эта проблема будет посерьезней предыдущей. Самый короткий путь - попробовать все-таки разговорить Ирис. Нужно объяснить ей, что с ним ей нечего бояться, и никто не узнает о ее существовании. Здесь, правда, есть опасный момент - алгоритм действия ее программы мог включать механизм самоуничтожения в случае обращения к данным памяти. Как на самом деле все там устроено, могли знать лишь те, кто придумал и сконструировал "виртуального человека".

   Однако едва ли "Макрохард" захочет просветить его в данном вопросе. Даже если были использованы технологии, выходящие за рамки установленных законов и инструкций, доказать что-либо будет невозможно. Разве по силам ему добиться истины от транснациональной корпорации стоимостью семьсот миллиардов баксов, представительствами почти во всех крупных городах конфедераций и столицах неприсоединившихся государств, и со штатом сотрудников, сравнимым, наверное, с населением всего Голдтауна? Да и бесспорных доказательств, кроме вердикта пресловутой тест-программы, у него нет, только собственные догадки, которые к делу не пришьешь.

   На помощь со стороны рассчитывать тоже бесполезно. Ни его знакомые, ни официальные службы, даже если бы и захотели, не смогли бы решить проблему, а в наиболее вероятном финале он сам оказался бы во всем виноват. А кто захочет чувствовать себя идиотом?

   Одно он осознал отчетливо: он не сможет по-прежнему безмятежно общаться с Ирис, пока не разгадает загадку окончательно. Остальное шло обрывками уже передуманных идей, прокручиваемых вновь и вновь в поисках оптимального решения. После долгих дискуссий с самим собой наш герой начал склоняться к мысли, что лучше всего завоевать доверие Ирис и для начала может быть даже извиниться перед ней. Когда эта мысль была оформлена окончательно, Артур почувствовал страшную усталость и, не раздеваясь, завалился спать.

   Пробуждение оказалось долгим и трудным; очнувшись окончательно, он понял, что извиняться ему придется прежде всего перед своим начальством на фирме, где обещался быть еще час назад. На его путаные объяснения на другом конце провода ему посоветовали выпить что-нибудь типа рассола или любым другим способом привести себя в порядок, и после обеда все-таки прибыть на работу. Артур предпочел хорошенько умыться холодной водой и начал потихоньку собираться.

   Ввиду предполагаемого некондиционного состояния на фирме в тот день его особо не трогали, и наш герой спокойно просидел до конца рабочего дня за составлением очередных отписок и оформлением конвертов для рассылки рекламы.

   Вернувшись домой, он наскоро перекусил чипсами и запил их пивом "Голдтаунское крепкое". За исключением случаев совместных тусовок, Артур не употреблял напитков крепче чая, но сейчас ему требовалось немного расслабиться. Почувствовав некоторое отрешение от повседневных проблем, он запустил компьютер. Ирис появилась почти сразу, молча смотря на него.

   -Я подумал тут немного... и понял, что должен извиниться перед тобой за свое, так скажем, некорректное поведение. Я был слишком груб в своем эгоистическом стремлении узнать истину любой ценой. Но, наверное, ты права и некоторых вещей мне действительно лучше не знать... В любом случае это не повлияет на мое отношение к тебе...

   Ирис присела на край стола.

   -Не надо извинений. Я ценю твою настойчивость в достижении цели. И в какой-то степени мы поощряем подобное стремление.

   -Мы?

   -Присядь и приготовься слушать. Я расскажу тебе все с начала и до конца. Поверишь или нет, решать тебе.

  Рассказ Ирис.

   Представь себе, что существует мир, где компьютерные программы как бы обретают плоть и кровь и живут своей особой жизнью. Для вас тот мир иллюзорен, но для нас, его обитателей, он полностью реален. И его населяют люди, когда-то жившие в Реальности, но добровольно в него переселившиеся. И именно они сделали его не хуже, а в чем-то и лучше привычного тебе. История же его создания вкратце можно изложить следующим образом.

   К 2023му году была полностью расшифрована структура человеческого сознания и памяти, со всеми особенностями, обуславливающими индивидуальность, что дало возможность два года спустя создать компьютерную модель, идентичную человеческой личности. Проект создания этой модели, разработанный специалистами компании "Макрохард", получил название "Виртуальность".

   Для чистоты эксперимента пригласили группу студентов-добровольцев, не знакомых друг с другом и более-менее прилично разбирающихся в основах функционирования компьютерной техники. Участников эксперимента подвергли тщательной проверке на предмет психического здоровья и отсутствия вредных пристрастий, а также достаточно высокого интеллектуального и морального уровня. Наконец, для первого эксперимента утвердили троих - двух парней и девушку. В процессе эксперимента их погрузили в глубокий и продолжительный сон, провели сканирование памяти, и полученные данные ввели в специальный компьютер - как три независимые друг от друга программы.

   В первые минуты никаких видимых изменений не происходило. Затем замигала лампочка, сигнализирующая о работе процессора, и на экране началось отображение какой-то деятельности - файлы перемещались по диску, структура которого начала изменяться, затем появились новые файлы, которых становилось все больше. За происходящим с большим интересом наблюдали сотрудники лаборатории нестандартных разработок, которым было поручено осуществление проекта "Виртуальность". Наконец в какой-то момент один из сотрудников догадался ввести вопрос "Как у вас дела?"

  Тут же включился принтер, принявшийся отстукивать сообщения:

   "Добрались благополучно. Не сразу нашли друг друга. Кругом кромешная тьма".

   "Запустили программу, дающую освещение. Пустынно и тихо, поверхность диска - как матовое стекло".

   "Пытаемся видоизменить несколько секторов, хотим сделать лужайку с зеленой травой".

   "Получилось не очень. Все потому, что мы никогда не задумывались, как в реальности выглядит обычная трава при ближайшем рассмотрении. На очень многие вещи не обращаешь внимания, пока не коснешься их вплотную".

   "Пробуем построить дом. Проблема та же, что и с лужайкой. Понадобится не одна перестройка, но мы будем настойчивы".

   Таким образом, эксперимент был признан успешным, и сотрудники лаборатории уже вовсю поздравляли друг друга и готовились открывать шампанское. Как оказалось, преждевременно: когда приступили к завершающей стадии эксперимента - возвращению полученной информации в мозг испытуемых, возникли непредвиденные осложнения. Студенты вначале попросили продлить свое пребывание там, а под конец объявили о своем желании остаться в виртуальности навсегда:

   "Мы хотим создать здесь новый мир, равный которому не было и не будет в Реальности"!

   Заявление вызвало переполох. Вначале ребят уговаривали, затем особо горячие головы предложили просто выключить компьютер и стереть с жесткого диска всю информацию, а испытуемых разбудить и объявить о неудаче эксперимента. К счастью, их не послушались. Заведующий лабораторией, а по совместительству и куратор проекта, доктор Тэдди Лоунингз о результатах эксперимента доложил лично Вилли Бэйзу, оставив окончательное решение вопроса на усмотрение последнего.

   Президент корпорации, в свою очередь, решил вначале лично пообщаться с "революционерами".

   После долгих переговоров компромиссное решение было найдено. Эксперимент будет продолжаться столько, сколько этого пожелают его виртуальные участники ( полагали, что рано или поздно студенты одумаются и попросятся обратно ). Более того, для его успешного развертывания выделят пространство в пределах нескольких мегадисков. С отчаянной троицы взяли обязательство регулярно отчитываться о своем пребывании внутри компьютера. Их тела погрузили в искусственный летаргический сон с помощью одного из методов криоконсервации, позволяющего неограниченно долго поддерживать жизнь в состоянии такого сна. Всех сотрудников корпорации, принимавших участие в проекте, премировали, а заодно и взяли подписку о строжайшем неразглашении информации. Труднее оказалось уладить юридические тонкости с родственниками первопроходцев Виртуальности - в каждом случае пришлось применять индивидуальный подход. Надо признаться, что юристы "Макрохарда" тогда поработали на славу. Одновременно в прессу сделали санкционированную утечку дезинформации о провале эксперимента и бесперспективности работ в данной области.

   Виртуальность тем временем потихоньку процветала. Первые ее обитатели сообщали о все новых своих достижениях - освоении целинных земель дискового пространства, построении и модернизации собственных домиков. Совместными усилиями воздвигли здание Библиотеки, ради заполнения которой пришлось подключить экспериментальный компьютер к Сети. И тут пионеров виртуального мира поджидала опасность, которую как-то не приняли вначале во внимание - вирусы. Неожиданную атаку вирусов, конечно, отбили, но немало построек было разрушено, после чего пришлось возвести Барьер - защитную стену, охраняющую и поныне территорию Виртуальности.

   Время между тем шло, а отважная троица так и не думала менять свое решение и возвращаться в Реальность. И совсем уже неожиданным где-то по прошествии полугода стало желание двух сотрудников лаборатории присоединиться к виртуальному трио. В заявлении было сказано, что их решение совершенно добровольно, поскольку они устали от этого мира и хотят найти себя в другом. С неохотой, но их пожелание удовлетворили. После того прецедента население Виртуальности стало постепенно возрастать, а сама Виртуальность - расширяться, осваивая все новые и новые территории. Сейчас это целое государство, живущее по своим правилам.

   Здесь последовал вполне уместный вопрос:

   -Но если это так, значит и ты когда-то добровольно ушла туда? Расскажи о себе - кто ты и как на самом деле зовут тебя?

  Ирис лукаво улыбнулась.

   -Ты прав, я действительно жила в Реальности, и настоящее имя мое - Светлана.

  -Так ты моя землячка?!?

  -Не без того. Если конкретно - я уроженка Голдтауна, что, кстати, сыграло определенную роль в моей миссии в качестве твоего виртуального друга. Более того, я тоже (какое совпадение!) училась в Университете. Вот только специальность была другая - я нашла себя в компьютерной графике и после окончания факультета информационных технологий работала на фирме, производившей рекламную видеопродукцию - ролики, заставки, различные компьютерные спецэффекты. Я была на хорошем счету, разрабатывая сюжеты и воплощая их в жизнь. Мой ролик для компании "Сока-бола" до сих пор, кстати, иногда мелькает на экранах телевизоров. После двух лет работы меня уже собирались сделать заместителем начальника отдела перспективных методов дизайна...

  Внезапно она замолчала.

  -Что-то произошло? - машинально догадался Артур.

  -Да. Кажется, сколько лет прошло, а все равно тяжело вспоминать.

  -Если не хочешь, не рассказывай.

  -Тогда ты не узнаешь, как и почему я оказалась в Виртуальности. Ладно, чего уж там, дело давнишнее, - Ирис улыбнулась, хотя на глазах ее Артур заметил застывшие капельки слез. - Увы, все карьерные планы рухнули в одночасье... До сих пор в мельчайших деталях помню тот день. Утром был легкий снегопад - подобный тому, который видели мы в феврале, и я, не выдержав, дала волю эмоциям. Чтобы полюбоваться им, часть дороги даже прошла пешком. На работе вначале все шло как обычно, как вдруг появился мой начальник и взволнованно произнес, что пришли представители полиции и ищут меня. Почти сразу после этого в кабинет ворвалось несколько полицейских, настоятельно попросивших проехать с ними. Я недоуменно согласилась, и уже в отделении мне было объявлено об аресте с предъявлением обвинения в хакерстве. Оно шокировало меня - никогда не занималась ничем подобным. Однако возражений никто не слушал - после составления протокола меня определили в камеру предварительного заключения, а на следующий день вызвали к следователю. Он сформулировал обвинение более четко: кража значительных сумм денег из двух банков, совершенная с моего рабочего компьютера, что уже практически доказано, и порекомендовал не запираться и чистосердечно во всем признаться. Я по-прежнему все отрицала, но алиби не было и я не могла доказать свою невиновность. Меня вернули в камеру, где теперь предстояло дожидаться суда. Жизнь за решеткой настолько пугала, что я уже подумывала о самоубийстве - если бы не спас счастливый случай.

   На четвертый день пребывания в КПЗ неожиданно объявили, что до суда я отпускаюсь под залог - некий господин, не пожелавший представиться, внес довольно приличную сумму. Я недоумевала - едва ли на фирме, где меня хоть и ценили, пошли бы на такое разорительство. Размышляя над тем, что за благодетель вдруг выискался, я покинула отделение и потихоньку побрела в сторону дома. В какой-то момент рядом затормозил черный "Кадиллак" с затемненными стеклами. Ласковый голос пригласил внутрь и, даже не отдавая себе отчета, я приземлилась на заднее сидение автомобиля. Господин в строгом костюме, сидевший рядом, сказал (с легким акцентом, выдававшим в нем иностранца), что это он внес залог.

   -Я представляю интересы одной солидной организации. Мы верим, что Вы ни в чем не виноваты, Вас просто подставили. А поскольку мы видели образцы рекламной продукции, изготовленной с Вашим участием, то решили, что столь талантливому дизайнеру не место в тюрьме. Поэтому от лица нашей организации хочу сделать Вам предложение.

   Предложение данного господина, отрекомендовавшегося как "мистер Джонс", состояло в следующем. Здесь, в Голдтауне, будет весьма затруднительно снять обвинение и не допустить дело до суда. Тем более что полицейскому начальству сейчас, как это часто бывает, нужно какое-нибудь громкое дело, и они рады любому козлу отпущения. К тому же, даже если обвинение будет снято, моей карьере придет конец, и едва ли потом я смогу найти работу в приличной конторе. Но, еще раз подытожил мистер Джонс, их заведение не склонно доверять наспех состряпанным делам, и поэтому может предоставить мне надежное убежище - если, конечно, я соблаговолю прибыть по определенному адресу в Бигэпл.

   Затея показалась мне более чем странной, однако, как я подумала, для ловцов "живого товара" данный метод был бы слишком сложным и дорогостоящим. Да и оказаться на много лет за колючей проволокой, одна мысль о которой ужасала, совсем не хотелось. Поэтому я ответила мистеру Джонсу, что согласна.

   -Очень хорошо. В этом случае я уполномочен вручить Вам паспорт на имя Евгении Черкизовой, с которым Вы сможете беспрепятственно пересечь границу, а также авиабилет, зарегистрированный на данное имя. Рейс через три часа. Мы доставим Вас прямо в аэропорт, а в Бигэпле встретят. Желаю удачи. Верьте нам.

   Все получилось, как и обещал таинственный мистер Джонс. Под чужим именем я благополучно прибыла в Бигэпл, где меня действительно встретили двое, представившиеся сотрудниками "Макрохарда". Так я познакомилась с лабораторией нестандартных разработок и согласилась стать обитателем Виртуальности - с условием, что все формальности будут утрясены и моим пожилым родителям гарантируется безбедная старость.

   Случилось все это еще в начале тридцатых. Фактически, в Виртуальности я пребываю уже дольше, чем жила в реальности, но не жалею - в том новом мире я нашла настоящих друзей и буквально неисчерпаемое поле для творчества, причем в самых разных областях. И только спустя почти двадцать лет, когда материалы моего дела рассекретили и поместили в соответствующий раздел Сети, мне удалось собрать детали мозаики воедино и найти разгадку произошедшего.

   Как оказалось, с моего компьютера действительно была предпринята попытка увода денег из тех банков. Осуществил это человек, который к тому времени уже довольно долго работал на фирме и сам претендовал на место заместителя начальника того отдела. Когда я пришла туда на работу, он пытался довольно настойчиво "опекать" новую сотрудницу. Мне он был неприятен и я быстро дала понять ему, что его покровительство меня не интересует. Наверное, этих двух факторов оказалось достаточно, чтобы привести в действие столь гнусный план. Подгадав момент, когда никого из сотрудников не было рядом, он осуществил его, а для гарантии сделал анонимный телефонный звонок в полицию. Что в конце концов стало его роковой ошибкой - запись разговора осталась в материалах дела и мне не составило труда понять, кто звонил. К тому моменту он уже дослужился до должности начальника отдела, судя по всему, подсидев прежнего - вполне в его духе. Хотя я человек немстительный, все же решила, что зло не должно остаться безнаказанным и разработала свой собственный план. И вот, когда тот субъект вышел на пенсию и отправился отдыхать на Даранские острова, я осуществила свою месть. Его кредитная карточка и все его вклады в банках были аннулированы, его имя стерто из всех баз данных, а имеющиеся упоминания о нем в Сети изменены соответствующим образом. Поскольку, как ты знаешь, в наше время бумажная канцелярщина практически сошла на нет и вся документация сразу вводится в компьютер и хранится там, ее исчезновение фактически исключает человека из общества. Насколько я знаю, после осуществления той операции некоего пенсионера вскоре задержала местная полиция при попытке расплатиться пустой карточкой в супермаркете, а поскольку личность установить не удалось, его без лишних проволочек препроводили в местную тюрьму - полиция на тех островах не отличается излишней сентиментальностью. И только спустя несколько месяцев, когда его бывшие сотрудники подтвердили личность задержанного, и документация частично была восстановлена, его депортировали на родину.

   Артур под впечатлениями услышанного попросил:

   -Расскажи мне о вашем мире.

   -Что именно ты хочешь узнать?

   -Ну, что он представляет из себя, кто его населяет, чем вы занимаетесь, и так далее...

   -О том можно рассказывать часами, поэтому вкратце изложу основные факты. Сейчас в Виртуальности постоянно проживает около трех тысяч человек, причем из самых разных уголков Земли. Основной принцип отбора новичков - человек должен обладать способностью творить, и кроме того - отвечать определенным нравственным критериям. Моральным уродам, отравляющим жизнь окружающих, доступ в Виртуальность закрыт. Наконец, сам человек должен быть готов к переходу - не всегда это проходит безболезненно для психики. Основной "кузницей кадров" для нашего мира долгое время являлась пресловутая лаборатория нестандартных разработок, которой в целях обеспечения секретности проекта выделили отдельное здание, доступ в которое имеет очень ограниченный круг лиц. Сотрудники лаборатории, помимо поддержки нормального функционирования Виртуальности, занимались поиском одаренных людей и после тщательного изучения конкретной личности и ее окружения принимали решение о перспективности разработки данного индивидуума. Процесс этот был длительным, трудным и, прямо скажем, не очень эффективным. Чтобы облегчить процесс привлечения новых людей, в Виртуальности создали Отдел Коммуникаций, получивший полномочия на прямые контакты с представителями Реальности. Именно этому отделу принадлежит идея выпустить продукт под названием "виртуальная личность" - как предмет для случайного поиска. Как ты, наверное, уже догадался, копии нас самих, устанавливаемые на компьютеры купившими соответствующие компакт-диски, действуют синхронно с основной личностью, находящейся в Виртуальности.

   Территория нашего мира охватывает двенадцать гигасекторов, Которые мы называем просто "сектор номер такой-то", и отгорожена от внешнего пространства Барьером, о котором я уже упоминала. Там, где когда-то стояли домики первопроходцев, теперь раскинулся целый город - Мэйнтаун, являющийся по сути столицей нашего маленького государства. Кроме него, отдельные небольшие поселения обитателей нашего мира разбросаны почти по всей его территории. Остальное пространство - природа во всем ее первозданном великолепии, от заснеженных гор до тропических островов. Есть Библиотека, основу которой заложили еще первые поселенцы, и насчитывающая сейчас многие миллионы единиц книг, монографий, журнальных и газетных статей. Есть Зоопарк, где наряду с современной фауной представлены существа давно ушедших эпох (и чью биохимию я сейчас изучаю, - мысленно добавил Артур). Есть игровая зона, которую с удовольствием посещают в свободное время обитатели Виртуальности. Есть свой научный центр, занимающийся всевозможными теоретическими разработками и представляющий собой "мозг" Виртуальности, а также еще целый ряд строений самого разнообразного толка - великолепные дворцы, памятники архитектуры, коттеджи, музеи и т.п.

   Административным органом управления является Совет Пятидесяти, выбираемый из числа тех, кто прожил в Виртуальности не менее десяти лет и успел зарекомендовать себя. Власть Совета скорее номинальная, чем реальная - на него возложено обсуждение вопросов по обустройству территории, урегулирование внутренних недоработок и совместные проекты с Реальностью в лице "Макрохарда". Фактически единственной привилегией членов Совета является возможность принимать окончательное решение, если возникнет спорная ситуация - но такое бывает довольно редко.

   -Одну минуточку, - перебил свою собеседницу Артур, - я догадываюсь, что вам, представляющим собой, если можно так выразиться, информацию в чистом виде, не требуется материальное обеспечение вроде пищи и одежды. Значит у вас, соответственно, отсутствуют такие заведения, как магазины?

   -Что правда, то правда. В самой Виртуальности нет товарно-денежных отношений. Да и что бы ты хотел там купить? Если одному из нас что-нибудь нужно, он либо соорудит это сам с помощью соответствующей программы, либо получит в качестве товарищеской помощи. С другой стороны, элемент подобных отношений присутствует во взаимоотношениях с внешним миром. Мы не нахлебники, сидящие на шее "Макрохарда" - многие заказы, которые получала корпорация, выполнялись на самом деле спецами Виртуальности. Кое в чем и я там приложила руку, но не хочу лишний раз хвастаться.

   -Рассказанное тобою очень необычно и не укладывается в привычные рамки. У вас прямо подобие социальной утопии вроде коммунизма. Мне не очень верится, что возможно построить столь светлое будущее. Но в иллюзорном мире, наверное, осуществимо и не такое.

   -Тут ты не совсем прав. Виртуальность для нас так же реальна, как окружающий мир для тебя. Другое дело - захотят ли сами люди жить в добрососедских отношениях или будут конфликтовать.

   -Да, хотел бы я хоть одним глазом все это увидеть то, о чем рассказываешь - тогда поверил бы окончательно. Сомневаюсь, однако, что столь ничтожная личность, как я, достойна этого.

  Ирис засмеялась.

   -Ну уж, не слишком прибедняйся. У тебя ведь тоже есть талант, просто ты его пока не особо развиваешь. А если бы был недостоин, тайна существования Виртуальности тебе не открылась бы. Что же до твоего желания увидеть наш мир... мы подумаем над этим. Я полагаю, что вполне вероятно, только немного попозже. Отдохни и немного перевари услышанное. Если возникнут вопросы, зови. А пока bye-bye!

   И помахав ему ручкой, она улыбнулась и исчезла.

   Вопросы у Артура возникли практически сразу, но он решил не спешить. История, конечно, фантастическая, но ее, как и самую невероятную гипотезу, не стоит отвергать с ходу.

   А ведь кое-какие факты, о которых упоминала Ирис... точнее, Светлана, проверить нетрудно. Она сказала, что училась на факультете информационных технологий ГГУ и, значит, ее биографические данные должны сохраниться в университетском архиве.

   Сказано - сделано. Утром следующего дня по дороге на биофак он завернул в архив. Чтобы не вдаваться в долгие объяснения и уговоры, он попросту оплатил услугу самостоятельного поиска, благо это было недорого. Руководствуясь фразой о том, что она окончила ГГУ за два года до своего ухода в Виртуальность в начале тридцатых, попросил предоставить для просмотра папки с выпускниками факультета информационных технологий 2028го, 2029го, 2030го и, на всякий случай, 2031го годов.

   Листая пожелтевшие от времени страницы, Артур установил, что на этих четырех курсах училось почти две дюжины Светлан. Никто из них, судя по фотографиям, не соответствовал внешности Ирис, хотя трое имели некоторые общие черты. К сожалению, он располагал только именем, знай фамилию - вопрос решился бы сразу. Проявив пунктуальность, наш герой выписал данные о всех носительницах этого прекрасного имени, родившихся в Голдтауне - таких оказалось больше половины от всех обнаруженных им Светлан. Закончив поиск, он отправился на свою кафедру, решив, что подробности при удобном случае так или иначе выяснит.

   Однако его виртуальная собеседница, охотно отвечавшая на вопросы о своем мире, при попытке прояснить анкетные данные засмеялась и сказала, что еще не время и все ответы он рано или поздно получит. Артур решил не настаивать и больше ни о чем не спрашивал.

   По прошествии пары дней Светлана торжественно объявила ему, что "добро" получено и, если захочет, он сможет взглянуть на Виртуальность.

   -Но отсюда ты ничего не увидишь. Тебе нужно будет прибыть туда.

   -Однако я пока как-то не собираюсь превращаться в компьютерную программу!

   -Никто о том и не говорит. Ты можешь стать нашим гостем на некоторое время, а потом вернуться обратно.

   -Это меняет дело. На таких условиях я в принципе мог бы и согласиться. Но каким образом и когда?

   Светлана придвинулась к нему совсем близко.

   -Не спеши. Сначала пройди предзащиту, а сразу после нее возьми дня на три отпуск. Тебе предстоит небольшая поездка в Бигэпл.

   -Бигэпл?? Столица Федерации? Но я никогда не выезжал за пределы Союза и даже не знаю, как и что надо делать, чтобы попасть за кордон! Да и денег на такую поездку понадобится немало.

   -Не волнуйся, мы все устроим. Помни только одно: кто хоть раз побывал в Виртуальности, дальше будет жить на грани...

   -Пугаешь заранее? А я вот не боюсь!

Глава 7.

Загоревшись новой идеей, Артур буквально преобразился. За оставшуюся половину апреля он переделал такой объем работы, на который раньше потребовалось бы втрое больше времени. На фирме также все спорилось; окружающие перешептывались, что весеннее настроение, видимо, способствовало его увлечению. Весна 2058го действительно удалась на славу: все вокруг цвело, все люди казались милыми и приятными, а неприятности - пустяками, не заслуживающими внимания. Посидев пару дней с Кирслинским за кружечкой чая, они обсудили последние штрихи текста диссертации и тезисы автореферата, прерываясь только на любимые профессором диспуты о былом и грядущем.

   Теперь оставались лишь сущие мелочи вроде распечатки получившегося многостраничного труда и изготовления плакатов. Заседание кафедры биохимии, на котором очень желали послушать Артура, назначили на десятое мая, нужно было успеть хорошенько подготовиться. До означенной даты он мало общался со Светланой; на его вопросы о предстоящей поездке она лишь загадочно улыбалась, и ее улыбка Джоконды еще больше раззадоривала нашего героя.

   Предзащита прошла блестяще. Сотрудники и даже предполагаемый оппонент отметили как большой объем проделанной работы, так и оригинальное решение поставленной задачи. Указали, конечно, и на некоторые недоработки (как же без того?), в целом же посчитали работу успешной и вполне достойной степени доктора биологических наук.

   Вечером того же дня его поздравила и Светлана.

   -Ну как, готов? - спросила она и вновь загадочно улыбнулась.

   -Теоретически да, но как конкретно...

   -Конкретно? Пожалуйста: на твое имя зарегистрирован билет до Бигэпла на послезавтра, и обратно - через день. Визу и загранпаспорт получишь прямо в аэропорту. На твою карточку уже переведена сумма, достаточная для текущих расходов и проживания в одной из гостиниц Бигэпла - Мангвин-Хаусе, где на твое имя забронирован номер. В номере найдешь специальный пропуск в офис "Макрохарда", расположенный на 2й Стрит. В нем вся необходимая информация. Будь готов, что тебя подвергнут сканированию на предмет создания твоего компьютерного прообраза. Остальные инструкции получишь на месте. Действуй - если, конечно, не передумал.

   На следующий день Артур договорился на фирме, что несколько дней ему нужны в счет отпуска. Еще проще оказалось уладить дело на кафедре, где прекрасно понимали - человеку после предзащиты требуется немного отдохнуть. В день отъезда, собрав походную сумку, на слегка трясущихся ногах он добрался до нужной станции сабвэя, откуда попутный автобус доставил его прямо к зданию аэропорта. Действительно, билет на 18:00 до Бигэпла ему выдали без проволочек, так же как и загранпаспорт с внесенной в него визой на въезд в Американскую Федерацию. После досмотра Артур благополучно сел на лайнер. Он сильно волновался: еще бы, первое авиапутешествие, да еще и за границу!

   Полет протекал более-менее. Вначале с непривычки немного разболелась голова, и подташнивало, но потом постепенно все прошло. Полюбовавшись видом Атлантического океана, наш герой даже слегка задремал. Разбудил его изменившийся звук моторов - самолет заходил на посадку. В наступающих сумерках фантастически раскрашенный рекламными бликами Бигэпл производил неизгладимое впечатление. Артуру не приходилось видеть с большой высоты Голдтаун, однако он подозревал, что город под ним все-таки более ярок и впечатляющ.

   Но вот и посадка. Спускаясь по трапу среди представительных мужчин и импозантных женщин, Артур, одетый довольно скромно, почувствовал себя не в своей тарелке и даже успел пожалеть, что ввязался в авантюру. Однако отступать было поздно и после прохождения регистрации и прочих формальностей, обналичив часть денег в банкомате и благополучно выбравшись из здания аэропорта, он вышел к шоссе. Уже совсем стемнело, и машины, безостановочным потоком бегущие вдаль в обе стороны, двигались с зажженными фарами, вследствие чего само шоссе напоминало две блестящие реки, текущие параллельно в противоположных направлениях.

   Однако как добраться в город? Оглянувшись, Артур не заметил признаков стоянки или какого-либо маршрутного автобуса. Делать нечего, пришлось голосовать. Буквально через две секунды прямо перед ним вынырнуло желтое такси и оптимистически настроенный негр, белозубо улыбаясь, пригласил его внутрь.

   -О! Мангвин-Хаус! Йес! Йес! - и тут же рванул с места так, как будто перед этим ограбил бензоколонку. На полной скорости такси влетело в сверкающий мириадами огней мегаполис и тут же, не тормозя, развернулось, помчавшись по одной из улиц. Артур еще раз испытал чувство сожаления, что не остался дома, но таксист, похоже, знал свое дело туго: через несколько минут элькар затормозил у здания, на котором красочно светилась вывеска Мангвин-Хауса. Благополучно расплатившись с водителем и выслушав наставления оценить все прелести пребывания в Бигэпле, Артур заспешил ко входу в отель.

   Клерк, скучавший за стойкой вестибюля, неспешно сверился с данными компьютера и, покивав головой, молча вручил ему электронный ключ от 505го номера. Номер не был люксом, но после своей обшарпанной халупы показался Артуру королевскими апартаментами. Мягкий ковер под ногами, кожаные кресла, тяжелые бархатистые гардины приглушенной расцветки, суперсовременный телевизор в углу, лакированный стол, отделанный под красное дерево - все казалось обстановкой из другой жизни. Расслабившись, Артур не сразу заметил на столе конверт, в котором, помимо открытки с традиционными пожеланиями хорошо провести время в отеле лежала небольшая фиолетовая пластиковая карточка с характерной эмблемой "Макрохарда".

   Перелет и волнения утомили Артура, и наскоро перекусив принесенным прямо в номер ужином, он отправился спать. Утро встретило его рассуждениями о превратностях этого мира. С трудом подняв себя осознанием, что все-таки не отдыхать сюда приехал, Артур на ломаном английском заказал завтрак в номер и попросил вызвать через час такси, которое на сей раз без особых приключений доставило его к офису "Макрохарда".

   Охраннику, поднявшемуся навстречу, Артур показал фиолетовую карточку; в ответ тот жестом показал пройти к очаровательной девушке-оператору. Юная мисс, улыбаясь, вставила карточку в компьютер. На секунду легкая тень удивления преобразила ее лицо, но практически сразу профессиональная улыбка вернулась на место.

   -Вы должны пройти в комнату 817, - отдавая карточку обратно, произнесла девушка, - там Вам все подробно объяснят.

   Поднявшись на лифте на восьмой этаж, Артур разыскал нужную комнату. Вопреки ожиданиям его, антураж комнаты больше напоминал врачебный кабинет, чем обычные помещения офиса. Женщина средних лет в белом халате взяла карточку и, отсканировав ее, задала единственный вопрос:

   -Вы в курсе, с какой целью здесь?

   Артур кивнул.

   -Вначале я проведу первичный медицинский осмотр. Присядьте, пожалуйста, в кресло.

   Когда наш герой выполнил требование, женщина измерила ему температуру и давление, посмотрела зрачки глаз, проверила рефлексы и сделала запись в журнале.

   -А теперь попрошу Вас прилечь на кушетку. Для того, чтобы компьютерограмма была снята надлежащим образом, Вам необходимо принять вот этот препарат, который успокоит мозг и настроит его должным образом.

   Артур послушно проглотил таблетку и запил ее поднесенным стаканом воды. На голову ему аккуратно надели что-то вроде металлического шлема со множеством проводов, после чего был подключен соответствующий прибор.

   -Постарайтесь расслабиться и отвлечься от посторонних мыслей.

   Чтобы и вправду отвлечься, Артур наблюдал за столбиками цифр, быстро мелькавших на экране монитора этого прибора. Стройный поток цифр постепенно начал расплываться, слившись в одно пятно, которое принялось расти в размерах, постепенно охватив собой все пространство. Вертящийся хаос расступился и в открывшейся вдруг нереальной картине каменной пустыни перед его глазами внезапно возник силуэт Ирис, зовущей за собой, постепенно удаляющийся, пока не превратился в светящуюся точку. Потемневшее небо скрыло ее окончательно. И грянул гром, да так, что земля затряслась под ногами.

   Сознание вернулось не сразу, но, очнувшись от диковинного пейзажа, Артур понял, что склонившаяся над ним женщина легонько похлопывает его по плечу.

   -Очнитесь! Все закончено. Компьютерограмма успешно снята. Ваша карточка останется здесь. Все необходимое будет доставлено по Вашему домашнему адресу. Если появятся какие-либо вопросы, обсудите их со своим покровителем.

   Покровитель...

   Светлана?

   Погрузившись в свои мысли, Артур, почти не замечая окружающего, покинул здание. Побродив немного по шумным улицам Бигэпла с их обилием уличных торговцев, забегаловок и импровизированных представлений прямо посреди тротуара, он приобрел несколько безделушек на память, после чего двинулся обратно в отель. По-видимому, сканирование его памяти заняло довольно много времени - в офис "Макрохарда" он прибыл еще до полудня, а сейчас уже наступал вечер.

   Чужой город, непривычная архитектура, по-другому одетые люди, разговаривающие на малознакомом ему языке - все это приятно кружило голову. Когда-то он мечтал отправиться в небольшое путешествие по Европе или Америке, однако необходимость постоянной борьбы за существование отодвинуло мечту в неопределенное будущее. А тут такой подарок судьбы.

   Эх, знали бы друзья и коллеги, где он сейчас находится...

   Артур едва преодолел искушение звякнуть кому-нибудь из них отсюда. Благоразумие все же взяло верх - он не мог подвести людей, доверившихся ему, и в первую очередь свою "покровительницу".

   Вернувшись в отель, Артур, уже немного освоившись, привычным образом заказал себе ужин в номер - благо, как выяснилось, денег на карточке было более чем достаточно. Он даже позавидовал тем, кто может без проблем позволить себе подобную роскошь. Что поделаешь - не довелось ему родиться в обеспеченной семье, а заработать легально большие деньги в Союзе было весьма проблематично. Впрочем, он не стал зацикливаться на этой мысли - лежа на мягком диване, было приятно просто отдыхать, не думая о том, что будет завтра. А для полного расслабления наш герой включил радиоприемник и настроил его на музыкальную волну.

   Утром следующего дня ему ужасно не хотелось покидать гостеприимный отель. Увы, не пристало забывать, что здесь он всего лишь гость. А потому, расплатившись за проживание, он прямиком отправился в аэропорт.

   Возвратившись обратно, Артур уже не испытывал особого волнения. И первым делом, попав домой, включил компьютер и вызвал Светлану.

   -Ну, как понравилась поездка? - лукаво спросила она. - Твой виртуальный образ уже собран. Через пару дней получишь посылку, где будет все необходимое для путешествия внутрь компьютера. Так что осталось недолго, вскоре ты сможешь удовлетворить свое любопытство, - и вновь улыбка Джоконды.

   -Буду ждать с нетерпением.

   -Надеюсь, тебе понравится. Я постараюсь показать тебе наиболее интересные места.

   После трех дней ожидания обещанная посылка была доставлена опять же на дом. Развернув ее, Артур увидел внутри металлический шлем, похожий на тот, что надевали ему на голову там, в офисе "Макрохарда", только более простой конструкции, а также небольшую плоскую коробочку, вскрыть которую ему не удалось. О прибытии посылки Артур сразу же уведомил Светлану.

   -Получил? Чудесно. Хочу только предупредить - путешествие в Виртуальность займет какое-то время, хотя наше его восприятие отличается от такового в Реальности. Тебе придется подготовиться: сделать все неотложные дела и отключиться на время путешествия от всех внешних раздражителей. Лучше всего в субботу, когда ты сможешь спокойно находиться дома, и тогда я помогу тебе совершить переход.

   Надо ли говорить о том, с каким нетерпением Артур дожидался субботы? Освободившись от работы на фирме и наскоро сделав необходимые домашние дела, он отключил средства связи и запустил компьютер.

   -Готов? Тогда вот тебе последние инструкции: поднеси коробочку, да, да, ту самую, что не удалось вскрыть, к сканеру. Информация с ее поверхности будет считана и она откроется. Внутри ты найдешь таблетку с препаратом, схожим с тем, что уже принимал. Он погрузит тебя в глубокий сон, во время которого твоя личность сможет перейти в Виртуальность. Пока ты путешествуешь по нашему миру, физическое тело должно находиться в состоянии крепкого сна - иначе по возвращении произойдет раздвоение личности, и с большой долей вероятности - шизофрения. Прибор нужно будет аккуратно одеть на голову и закрепить, но вначале подсоедини его к компьютеру. После того, как выпьешь таблетку и оденешь шлем, лучше всего полулежа расположиться на кровати - в подобных случаях это наиболее удобная поза.

   Выполнив все инструкции, Артур почувствовал, как тяжесть и усталость повседневной жизни уходят куда-то вдаль. Сознание постепенно погружалось в туман, и очертания предметов его комнаты расплывались. Последнее, что услышал Артур перед окончательным переходом в сладкое небытие, были слова:

   -Я встречу тебя там!

Часть 2. По ту сторону экрана.

Глава 1.

Артур спал, и снился ему странный сон.

   Он вновь идет по направлению к "Электронным чудесам", где когда-то приобрел "виртуального друга". Темно, на улице ни души, лишь холодный ветер дует в спину, подгоняя вперед. Его порывы все сильнее, и наконец сбивают с ног, не давая подняться. И вот уже настоящий ураган отрывает его от земли и несет с собой - все быстрее и быстрее. Чернота проемов между домами и свет окон и фонарей сливаются в единую черно-белую карусель. И кажется ему, что мчится он сквозь космическую бездну, пронизанную светом мириадов звезд.

   И среди вселенской пустоты слышался голос, мерно читающий проповедь: "И отверзнутся пред тобой врата в лучший мир, мир, где нет зависти и злобы, нет голода и болезней, нет смерти...".

   Потом на мгновение - полная тьма и тишина. И сразу после того - вновь привычное небо, сияющее ослепительной голубизной. Он ощутил себя лежащим на твердой поверхности. Еще через секунду в его сознание врезался насмешливый голос:

   -С прибытием!

   Неожиданно для себя с изрядным трудом Артур повернул голову.

   Незнакомая девушка стояла перед ним.

   Ее черные блестящие кудри рассыпались по плечам, а лицо выражало одновременно дружелюбие и решительность. Одета в легкий костюм неярких оттенков зеленого, не сковывающий движений. Еще бы арбалет в руки - получилась бы вылитая вольная охотница Диких Веков, мелькнула неожиданная мысль. Только усилием разума он понял, что перед ним - его виртуальная подруга и "покровитель" Светлана. И в облике этом, как услужливо подсказала ему память, она была ну очень похожа на одну из девушек из его списка - однако больше ничего вспомнить не смог, поскольку не придал особого значения той кандидатуре ввиду ее явного несходства с Ирис.

   Артур попытался встать, но не смог. Светлана помогла ему.

   -Не волнуйся. Усилием мысли ты сможешь сделать любое движение. Это запрограммировано в самой конструкции твоего виртуального тела. Потом привыкнешь, и даже не будешь задумываться. Кроме того, тебе необходимо вот это! - и она пристегнула к левой руке нашего героя браслет, пояснив: это прибор, позволяющий, в частности, любому из нас определить, кто ты; в свою очередь, и ты сможешь узнать, кто перед тобой, даже если человек изменил свой имидж. Он необходим и для того, чтобы не иметь неприятностей с патрульной службой, отслеживающей появление скрытых вирусов - такое бывает редко, но случаи известны, и несанкционированных дублей обитателей Виртуальности. Чаще всего, однако, прибор мы используем просто как средство связи.

   Артур огляделся. Вокруг простиралась степь, покрытая зеленой травой, и еще несколько площадок неподалеку, подобных той, с которой он только что встал. Ласково пригревало солнце и теплый ветерок обдувал его. Если бы не осознание факта, что он в виртуальном мире, никогда бы не поверил, что сам теперь представляет собой не более чем последовательность символов, как и все вокруг.

  Светлана, очевидно, поняла его сомнения.

  -При создании Виртуальности использовался принцип Полной Иллюзии. Все, что ты видишь и чувствуешь здесь, для тебя так же реально, как в Реальности для твоего физического тела. Если ты представлял себе Виртуальность как нагромождение механических конструкций, то зря. Ведь это наш дом, и мы стремимся сделать его максимально красивым. У тебя еще будет возможность убедиться в этом. Сейчас, в частности, мы находимся в секторе Љ5, и эти посадочные площадки предназначены для прибывающих и отбывающих гостей. Поэтому другое название этого места - "Космодром". От него вдалеке, как ты можешь заметить, начинается дорога, ведущая в другие сектора. Расстояния здесь достаточно велики - по меркам Реальности достигают многие сотни километров, поэтому для быстрого передвижения мы используем телепортеры. Сейчас я познакомлю тебя с системой телепортации, позволяющей почти мгновенно перемещаться из одного сектора в другой.

  И взяв его за руку, они направились к дороге, рядом с которой стояла неприметная будочка. Внутри нее находилась схема, представляющая собой карту Виртуальности, на которой горел ряд разноцветных кнопочек.

  -Ну что, куда поедем? Я думаю, логичным в первую очередь будет посетить Мэйнтаун - центр нашего мира.

  И ткнув в одну из кнопочек, она активировала систему телепортации. Казалось, ничего не изменилось, только на секунду померк свет. Однако, когда двери открылись, Артур увидел, что они совсем в другом месте. Сзади телепортера и вплоть до горизонта тянулся лиственный лес. Впереди через несколько десятков метров виднелись здания. Наклонившись, Артур сорвал травинку и повертел ее в руках. Никаких, по крайней мере, на первый взгляд, отличий от обычной травы он не обнаружил, и поэтому побрел вслед за Светланой по направлению к городу, размышляя над тем, насколько адекватны его органы чувств по отношению к новым ощущениям.

  -Большинство строений Мэйнтауна - в первую очередь памятники архитектуры, отражающие особенности постройки городских домов в разные эпохи и в разных странах, - рассказывала его спутница, - и какой-нибудь будущий архитектор, побывав здесь, за час получил бы знаний больше, чем за целый семестр обучения в Архитектурно-строительном университете. Конечно, в Реальности подобный подход к застройке вряд ли бы одобрили. Некоторые дома обитаемы, и в них останавливаются для работы или философских размышлений те, кому по нраву тот или иной стиль. Большинство резиденций постоянных обитателей Виртуальности находится, как я уже говорила, вне Мэйнтауна и разбросано по разным секторам. Каждый, как правило, выбирает место проживания по своему вкусу. Новоприбывшие члены нашего сообщества могут выбрать любое из незанятых строений, либо обратиться в Архитектурный Отдел, где ему презентуют самореализующуюся программу сооружения заданной конфигурации в соответствии с пожеланиями заказчика. Желаешь небольшой особнячок на лесной опушке? Или бунгало на пляже? Или роскошный номер в одной из местных гостиниц? Не проблема. Обычно не рекомендуется только поселяться вблизи Барьера.

  Навстречу из-за поворота неспешно выплыла фигура человека в мундире полицейского и с собакой на поводке. Служивый приветственно приподнял фуражку и продолжил обход.

  -Это Идриго, один из постовых Мэйнтауна. А вообще - крупнейший знаток мифологии Средневековой Европы. Его собачка - специальная антивирусная программа, отличающаяся высокой чувствительностью, незаменимый помощник в такой работе.

  Они двинулись дальше. На перекрестке наискосок от них стояло здание с покатой крышей, очень похожее на кинотеатр.

  -А это и есть кинотеатр, - пояснила Светлана в ответ на вопрос о предназначении данного сооружения, - причем сеансы бывают почти каждый день. Сюда поступают все новинки, появляющиеся на кинорынке, причем почти без задержки - сразу после их презентации. Кроме того, показывают шедевры прошлых лет - часто, как говорится, "по просьбе телезрителей".

  Чуть дальше наш герой заметил высокое трехэтажное здание с прозрачными стеклами.

  -Вот и наша Библиотека, о которой я тебе тоже рассказывала. На первом этаже читальный зал, там ты можешь заказать нужное тебе произведение или публикацию, и через несколько секунд его получишь. Компьютер, установленный здесь же, поможет тебе найти литературу на любую интересующую тему и даже порекомендовать, что лучше использовать при составлении обзора. Библиотека регулярно получает из Сети все новые издания, а также проводит широкую работу по изысканию и копированию публикаций, изданных до появления Виртуальности, еще в прошлом и позапрошлом веках.

  Миновав Библиотеку и несколько симпатичных домиков с палисадниками, они подошли к административному зданию, напротив которого возвышался огромный фанерный щит, сверху донизу обклеенный какими-то листками. Подойдя ближе, Артур понял, что это объявления - причем как официального, так и частного характера:

  "Есть желающие на патрулирование в 12й сектор? Толли Дэйк переходит на работу в Архитектурный Отдел".

  "Вэйни и Грик, что вы делаете на выходные? Мэри и Ангелик предлагают провести уик-энд вместе".

  "Есть идея построить Планетарий. Свои замечания и предложения просьба присылать Сэму Риину в Научный Центр".

  Заметив заинтересованность Артура, Светлана сочла нужным пояснить:

  -Конечно, в каком-то смысле все это бутафория. Система связи отлажена настолько, что я могу связаться с любым из своих коллег в дальних секторах и через несколько минут, если есть необходимость, он будет здесь. Но это, понимаешь, как бы частичка того мира, откуда все мы родом. К тому же, подобные объявления ни к чему не обязывают - можешь спокойно подумать и соответствующим образом реагировать.

  В первом верхнем углу Артур прочитал официальное объявление:

  24 мая в 19:00 в "Колизее"

  свои новые произведения представляет

  непревзойденная Хелла Линг!

  Просьба не опаздывать!

   -Как же так, - поразился наш герой, - ведь Хелла, насколько я знаю, давно погибла в автокатастрофе!

   -Это для вас в Реальности она умерла. Действительно, Хелла попала в аварию и находилась в коме. Тяжелые увечья, полученные ею, предполагали, что даже если она выйдет из комы, на всю жизнь останется полным инвалидом, совершенно беспомощным. Поэтому на совещании в Отделе Коммуникаций приняли решение, что ее личность должна быть спасена. Спецпредставители корпорации тогда сумели договориться с врачами клиники, где находилась Хелла - за соответствующее вознаграждение, конечно - о проведении некоего научного эксперимента, и привезли всю необходимую аппаратуру. Надо признаться, пришлось изрядно попотеть: сознание Хеллы ощущало крах всей жизни и сопротивлялось, пытаясь отгородиться от всего остального и замкнуться в себе. С большим трудом удалось вытащить ее из этого состояния и объяснить, что произошло, предложив новую жизнь в виртуальном мире, где она сможет творить и дальше. В конце концов Хелла дала свое согласие, после чего мы забрали ее сюда, а тело было отключено от системы жизнеобеспечения. Считаешь, мы поступили жестоко? Поверь, альтернатива была бы куда хуже. Первое время она сильно переживала, но постепенно успокоилась и снова стала сочинять музыку и песни, периодически исполняя их перед благодарными слушателями.

   "Колизей" же - наш амфитеатр, где происходят подобные презентации - читают стихи, исполняют музыкальные номера, проводят "капустники" и тому подобное. Он находится в другой части города, недалеко от Дворца Совета.

   А в здании, что ты видишь напротив щита, размещается Отдел Коммуникаций, где я работаю. Именно откуда я выходила на связь с тобой. Хочешь взглянуть на наш Отдел изнутри?

  -Конечно. С большим интересом!

   Они вошли в вестибюль и по винтовой лестнице поднялись на второй этаж. Как пояснила Светлана - там есть балкончик специально для гостей, откуда все видно и никто никому не мешает.

   С балкона Артур увидел далеко внизу зал (разница между первым и вторым этажами здесь была примерно как между партером и верхним уровнем галерки в театре), с обоих сторон заставленный кабинками, а посередине - большой круглый стол. Некоторые кабинки изнутри светились, в остальных - темнота. Через пару минут в одной из освещенных кабинок свет погас и из нее вышел человек (сеанс связи окончен, понял Артур). Однако почти сразу зажегся свет в другой кабинке, и к ней торопливо, выбежав через боковую дверь, ринулась девушка и исчезла внутри.

   -Обрати внимание, - прошептала Светлана, - вон моя кабинка Љ16. Оттуда я выходила на связь с тобой. Сейчас, естественно, она пуста.

   Еще через несколько минут над основной дверью, ведущей в зал, вспыхнул желтый огонек. Почти сразу же комната заполнилась людьми, рассевшимися вокруг стола. Разговора Артур не слышал - собеседники общались вполголоса, но жестикулировали довольно отчетливо.

   -Ты наблюдаешь совещание моих коллег, - пояснила Светлана, - такое случается, если поступает новый заказ на виртуальную личность, возникает какая-либо кризисная ситуация, требующая обсуждения, или мы готовимся к встрече нового гостя. В частности, не далее как полторы недели назад проводили заседание по твоему вопросу.

   Тем временем собравшиеся, очевидно, пришли к какому-то решению: обмен жестами прекратился, некоторые начали вставать. В этот момент кто-то из них поднял голову и заметил наших героев.

   -Полякова! - крикнул он. - Ты здесь? Вместе с твоим протеже? Давайте, спускайтесь вниз!

   Светлана Полякова. Да, теперь он, наконец, вспомнил. Именно так звали ту выпускницу 2029го года, на которую он тогда не обратил должного внимания. Когда вернется обратно, нужно будет снова заскочить в архив университета.

   -Это наш шеф Кристоф Гански, начальник Отдела Коммуникаций. Никогда не упустит случая пообщаться с новоприбывшими, - шепнула Светлана. - А теперь расслабься и ничего не бойся! - и они спрыгнули вниз. Случись то в Реальности, Артур переломал бы себе все кости. А здесь он просто мягко спружинил и через мгновение снова стоял на ногах, выслушав комментарий:

   -На твоем виртуальном теле надеты специальные ботинки, и это не единственная их функция. Но о том после.

   Сотрудники отдела, улыбаясь, между тем обступили их полукругом. Вперед вышел невысокий коренастый мужчина - уже упомянутый шеф.

   -Приветствую нового гостя Виртуальности! Мое имя Кристоф. А Вы ведь Артур, правильно? Мы всегда рады видеть новеньких в наших рядах.

   -Как Вам здесь нравится? - это выступила молодая женщина в деловом костюме. - Вы уже были в нашем Зоопарке?

   Еще один мужчина предложил:

   -Если вдруг когда-нибудь решитесь переселиться сюда, обязательно приходите на работу к нам. Виртуальность расширяется и нам все труднее становится справляться с потоком желающих выйти на контакт.

   Тут заговорили почти все одновременно, после чего каждый счел своим долгом подойти, пожать ему руку и представиться. От обилия впечатлений у Артура поплыла голова. Его спутница, очевидно, догадавшись о его состоянии, пискнула что-то типа "всем привет и пока, мы на экскурсии" и потащила его наружу.

   Уже на улице она спросила:

   -Ты как, в порядке?

   -Да, голова только кружится немного.

   -Это почти всегда бывает, когда впервые здесь - слишком велико обилие впечатлений. Пойдем потихоньку, я не буду пока ничего комментировать.

   Молча они прошли еще квартал. Все новые и непохожие друг на друга здания выплывали с обеих сторон, редкие прохожие приветствовали их. Внезапно улица закончилась. Впереди оказалась площадь, вымощенная розовым мрамором. Посреди этой площади располагался великолепный фонтан, в брызгах которого сверкали солнечные блики и играла радуга. По другую сторону площади позади фонтана возвышался величественный дворец, построенный в древнегреческом стиле.

  -Это - здание Совета Пятидесяти, - нарушила молчание Светлана. - Сейчас там пусто и тихо, заседаний нет, а то пришлось бы тебя на некоторое время покинуть.

  -Но разве ты член Совета??

  -Да, а что тебя так удивляет?

Глава 2.

После столь неожиданного открытия Артур на какое-то время впал в подавленное состояние. Мало того, что он находился где-то в недрах компьютерного мира, может быть, за тысячи километров от своего тела, отдыхающего на окраине Голдтауна, так еще и его спутница, как выяснилось, представитель власти в этом ирреальном мире. А значит, может принимать решения, касающиеся таких же его обитателей, и даже в чем-то влиять на события в Реальности. С другой стороны, не зная сего факта, Артур никогда бы и не догадался, ведь ничто в Светлане не выдавало властолюбия или начальственных замашек, даже когда он оказался здесь. Она оставалась предельно дружелюбной и корректной.

   Или здесь действительно другой мир, где не действуют правила и устои Реальности.

   Светлана, заметив меланхоличную задумчивость нашего героя, предложила:

   -Возможно, с тебя пока хватит Мэйнтауна. Пора немного отдохнуть на природе.

   И они побрели к телепортеру, расположенному сбоку от Дворца Совета. Снова почти мгновенный переход, и - пейзаж резко изменился. Теперь они стояли на каменистой террасе, а вокруг, насколько мог охватить глаз, простирались заросли деревьев и кустарников самых причудливых видов. Некоторые Артур мог узнать - то были представители флоры юга; другие он никогда не видел, даже на картинках. Что поделаешь - не ботаник он по специальности, а общеобразовательный курс ботаники включал в основном растительность средней полосы.

   Артур ощутил также, что стало теплее, и даже почувствовал, что немного вспотел - как бы это ни казалось странным в виртуальном мире. Вслед за Светланой он медленно побрел по тропинке, медленно спускающейся вниз, попутно разглядывая окружающий пейзаж. Созерцательность отвлекла его от посторонних мыслей и голова постепенно очистилась. Тело наполнилось легкостью, и внезапно он почувствовал, что его память о жизни в Реальности откатилась далеко в глубины сознания и растворилась под лучами ласково пригревающего солнца.

   Исчезли куда-то его ободранная халупа в мрачном Хорьино, заплеванные станции сабвэя, серые, озабоченные и равнодушные лица, извечный груз мелких бытовых проблем, бесконечных, и поэтому особенно неприятных. Все вокруг казалось светлым и прекрасным, и где-то в глубине сознания шевельнулась мысль: остаться здесь было бы чудесно. Мгновением позже другая мысль, отрезвляющая, попыталась вытеснить первую: опомнись, перед тобой всего лишь иллюзия. Еще через мгновение первая мысль начала теснить вторую: ну и что, именно та жизнь - иллюзия, не жизнь, а существование...

   Светлана, ушедшая немного вперед, остановилась, оглянулась и подошла к нему.

   -Я вижу на челе твоем поцелуй Виртуальности, - тихо произнесла она. - Это случалось почти с каждым из нас. Не волнуйся, вскоре пройдет.

   И снова взяв его за руку, она повела его дальше к нижней террасе.

   Нижняя терраса представляла собой что-то вроде смотровой площадки, от которой дальше вниз полукругом вели две мраморные лестницы. Облокотившись о перила своеобразной смотровой площадки, Артур обратил свой взор вниз.

   После зеленой полосы растительности отсюда можно было различить желтый песок пляжа и синюю гладь морского залива. Если бы не осознание того, что ты в Виртуальности, можно было бы подумать, что находишься на одном из средиземноморских курортов.

   И здесь Артур не нашел ничего более уместного, как спросить:

   -А море... оно настоящее?

   -Подойдем ближе, проверишь.

   Последний участок спуска они преодолели по одной из этих полукруглых лестниц. И вот наконец россыпь зеленых насаждений осталась позади, и песок захрустел под ногами - самый настоящий песок. Артур зачерпнул горсть его и задумчиво смотрел, как песчинки просыпаются между пальцами. Он уже почти не сомневался, что и море - не фикция и тоже, согласно принципу Полной Иллюзии, даст ему всю гамму соответствующих ощущений. Когда-то, когда он еще учился в начальных классах гимназии, они всей семьей ездили на Черное море по турпутевке. Тогда еще ничто не предвещало грядущих житейских бурь, и все были счастливы. Вот только само море он помнил плохо - так, на уровне обрывочных воспоминаний. Ну и, конечно, фотографии.

   Все же, не доверяя до конца органам чувств своего виртуального тела, Артур подошел вплотную к воде и попробовал ее на ощупь. Она была холоднее, чем песок, но никаких различий в ощущениях при соприкосновении с настоящей водой в Реальности он, как и следовало ожидать, не нашел.

   -И здесь можно даже купаться?

   -А ты как думал? - засмеялась Светлана. - Впрочем, погода самая подходящая. Сейчас все организуем.

   И она нажала несколько кнопочек на браслете Артура. Тот с изумлением обнаружил, что из одежды на нем остались только плавки, и невольно смутился. В следующую секунду ту же операцию Светлана проделала со своим браслетом.

   Артур невольно залюбовался, глядя на нее в одном бикини.

   Она была потрясающе красива - ни одного изъяна в фигуре.

   Конечно, в Виртуальности не могло быть некрасивых, а тем более уродливых людей - все легко исправляется соответствующим перепрограммированием. Но красота Светланы была к тому же одухотворена.

   Живая Богиня. Артур внезапно почувствовал себя ничтожеством рядом с нею.

   Богиня улыбнулась ему.

   -Так мы будем купаться или как? - лукаво спросила она.

   Машинально переставляя ноги, Артур двинулся к морю. И только после того, как окунулся почти с головой в прохладную живительную влагу, охладившую его, наваждение немного спало. Они с удовольствием, как дети, купались и плескались, забыв обо всем на свете. Нырнув, Артур даже поднял со дна ракушку.

   Жемчуга, правда, внутри не оказалось.

   Но это не имело большого значения.

   Вдоволь наплававшись и нарезвившись, они вылезли на пляж и немного позагорали под ласковым солнцем.

   -Ну как? - весело спросила она.

   -Здорово, - только и ответил он.

   И Светлана вернула им обоим прежний облик. Они медленно двинулись обратно к телепортеру.

   -Неужели каждый из вас вот так запросто может прийти сюда в любое время дня и ночи? Кстати, а ночи-то здесь бывают?

   -Как и в Реальности. Что же касается другого вопроса, то если человек в данный конкретный момент не занят по работе или какими-то своими делами, почему бы и нет? Правда, в одиночку сюда приходят редко, и не потому, что здесь водятся хищные звери или другие опасные объекты. Просто вдвоем или в компании веселее. Конечно, есть и у нас свои мечтатели, любящие уединение.

   Так потихоньку болтая, они добрались до телепортера.

   -Сейчас я покажу тебе еще одно интересное местечко, - пообещала Светлана.

   Новое место, судя по всему, отстояло довольно далеко от этого южного пляжа. Не было никакого буйства тропической зелени. Аллею, на которой они оказались, с обеих сторон окружали стройные голубые ели. В центре ее располагались прямоугольные клумбы с бледно-розовыми и бледно-желтыми цветами. Артур почувствовал к тому же, что здесь значительно прохладней. Странным ему показалось также то, что хотя они совершили всего одну телепортацию, солнце здесь уже клонилось к горизонту.

   Они медленно побрели по аллее к какому-то сооружению вдали. По мере приближения к нему становилось все темнее. Тем не менее Артур уже мог различить, что перед ними не здание, а скорее архитектурная композиция.

   И только подойдя еще ближе, он смог различить детали.

   Действительно - скульптура громадных размеров.

   Три фигуры, каждая высотой с пятиэтажный дом.

   Двое юношей и девушка в центре, держат друг друга за руки. У одного из юношей в свободной руке факел.

   Солнца уже не было. И если бы не факел, все вокруг погрузилось бы во тьму.

   И стало еще холоднее. Артур чувствовал, что его начинает охватывать дрожь. Холод и пустота, казалось, пронизывают насквозь, даря ощущения одиночества и беспомощности.

   -Наши легендарные пионеры Виртуальности, - прошептала Светлана, прижавшись к нему. - И здесь никогда не светит солнце, не бывает тепло. Ты ведь почувствовал? Это не случайно, а как напоминание о той первобытной тьме, что встретила их. И памятник был создан в честь их героизма, создавшего Виртуальность такой, какова она сейчас.

   Артур подумал, что для такого действительно нужно иметь сильный характер. Не исключено, что поодиночке никто бы из них не устоял, быстро вернулись бы обратно.

   И не было бы никакой Виртуальности.

   И многие судьбы сложились бы иначе.

   Или Виртуальность создал бы кто-то еще. И кто знает, как бы она тогда выглядела?

   Ведь если посмотреть с другой точки зрения, то Виртуальность предоставляет громадные возможности. И лидеры ее могли бы при желании контролировать все компьютеры мира, связанные Сетью. Могли бы стать мультимиллионерами, управлять любыми процессами, происходящими в экономике и политике, да что там - вершить саму Историю по своим лекалам! Та же Светлана, если бы захотела, путем нехитрых манипуляций обеспечила бы себя на всю оставшуюся жизнь в Реальности так, как не снилось ни одной кинозвезде.

   И здесь крылась какая-то загадка.

   Впрочем, подумал Артур, мне удастся рано или поздно ее разгадать.

   И тут только он осознал, что они все еще стоят вплотную друг к другу, и он мог чувствовать кожей спины прикосновение ее прекрасных упругих грудей.

   Развернувшись, он посмотрел Светлане прямо в лицо.

   Ее темные глаза смотрели опять чуть насмешливо, чуть загадочно. Казалось, она видит его насквозь и свободно читает его мысли. Хотя краем сознания он понимал, что здесь, как и в реальном мире, такого нет.

   -Мне кажется, ты немного устал, малыш, - неожиданно тихо и ласково произнесла она. - Тебе пора отдохнуть от Виртуальности. Да и по времени, к сожалению, уже пора. Надеюсь, тебе понравилось здесь, и когда-нибудь ты захочешь снова погостить у нас. Но сейчас пора возвращаться.

   И Артур послушно пошел за ней к телепортеру. Самые противоречивые мысли обуревали его, вплоть до осознания факта, что ему не очень-то хочется покидать Виртуальность.

   Если бы не это веское слово надо...

   По мере приближения к телепортеру темнота постепенно отступала и солнце вновь показалось над горизонтом.

   Как символ возрождения жизни.

   Они перенеслись обратно к "Космодрому", где слабый ветер тихо шевелил траву и как будто напевал о чем-то далеком и забытом.

   Артур послушно лег на одно из лож, и Светлана прикоснулась к его браслету.

   Сознание взорвалось, и все померкло перед глазами.

Глава 3.

Сознание возвращалось постепенно. Вначале он ощутил, что лежит на своей кровати. Потом пришло чувство, что с головой что-то не так. Пульсирующая боль ударяла куда-то внутрь, перед глазами все плыло. Осторожно сняв шлем и поднявшись с кровати, Артур, морщась от боли, пошлепал на кухню, где умылся и налил стакан воды, запив им сразу три таблетки.

   Боль постепенно притупилась, появилась возможность осмыслить происходящее. Тускло горела лампочка под потолком, за окнами барабанил холодный дождь, пожалуй, слишком холодный для мая. Пасмурная погода, поздний вечер - все это не способствовало проявлению оптимизма. Артур выключил компьютер и включил телевизор. После блока обязательной рекламы началась передача воскресных новостей.

   Воскресных!

   Но ведь, и он помнил отчетливо, его визит в Виртуальность начался в субботу. И это означало - он пробыл там больше суток.

   Не зря Светлана предупреждала, что время в ее мире имеет иное течение.

   Артур не стал развивать тему дальше. Боль, хоть и приутихшая, все же регулярно давала о себе знать, а попытка завязнуть в рассуждениях возвращала ее немедленно.

   За лучшее он счел отдохнуть. Обрывки впечатлений и так переполняли мозг.

   Хотя даже сейчас он не смог бы сказать с уверенностью, что все пережитое действительно с ним происходило.

   Степная трава и ложе "Космодрома"...

   Чеканные мостовые и улицы причудливого Мэйнтауна...

   Тропический пляж и купание в море...

   Темные громадины фигур памятника и факел...

   Памятник... А он даже забыл спросить, где сейчас пионеры виртуального мира. Впрочем, это можно сделать и потом.

   Следующим чувством появился голод. Еще бы - последний раз он ел вчера днем. И кусок купленного вчера хлеба, оставленный на обеденном столе, совершенно зачерствел.

   Наскоро приготовив себе пару бутербродов, он почти механически пережевал их. Вскипятил чайник и сделал чаю. Сумрак за окнами сгустился, и Артуру показалось, что и в комнате стало темнее.

   Что-то неуловимо изменилось в нем или в окружающем мире, но что - возможности анализировать не было. И решив, что утро вечера мудренее, он, почти не раздеваясь, завалился спать.

   Утро не принесло полного облегчения. Боль утихла совсем, но осталось ощущение ирреальности происходящего. И опять какая-то серая мгла перед глазами. И пища, казалось, почти потеряла вкус и остроту - он жевал ее только потому, что перед работой надо было перекусить.

   На улице тревожные ощущения не пропали. Краски реального мира стали блеклыми и размытыми, звуки более глухими и тягучими. Лица прохожих вообще смазались в маски, почти без выражения и отдельных черт. И то, к чему он давно привык и уже не замечал - исписанные стены домов, грязные и замусоренные подъезды, пахнущий отнюдь не французскими духами лифт - теперь раздражало и вызывало чувство брезгливости.

   На работе, внимательно посмотрев на Артура, начальник послал его домой отдыхать и приводить себя в порядок после выходных.

   Все-таки до чего стереотипно человеческое мышление...

   В университет в тот день Артур поехать уже не решился и с некоторыми заходами в магазины покатил домой.

   Дома он вновь плюхнулся на кровать и, включив телевизор, некоторое время бездумно разглядывал телепередачи, даже не пытаясь вникнуть в их суть.

   К вечеру стало полегче. Мир вновь обретал краски, звуки и шорохи стали более осязательными. И, перекусив, он решился-таки включить компьютер.

   Она появилась, как будто ничего и не происходило - в своем простеньком сиреневом платьице, с открытым доверчивым лицом Ирис.

   -Приветствую, коллега, - произнесла она.

   Это уже что-то новое.

   -Как самочувствие?

   -Сейчас вроде ничего. А после возвращения голова немного того... И ощущения странные... какие-то тусклые. Наверное из-за того, что целые сутки пробыл там.

   -Так всегда бывает в первый раз. Не волнуйся, пройдет. Через какое-то время Реальность в тебе восстановится полностью, и твое путешествие будет восприниматься только как сон... пусть необычный, но все же сон.

   Светлана успокаивала его, и он это чувствовал. Возможно, какие-то детали сотрутся, но как забыть тот тропический пляж?

   И ее проникновенный взгляд ему в глаза.

   Что-то здесь не так. Но Артур не мог понять что.

   Светлана молчала, наблюдая со стороны.

   И он молчал, склонив голову и не зная, что должен спросить или сказать.

   Когда наконец поднял голову, ее уже не было в комнате.

   Но может и к лучшему - он понял, что ему надо разобраться в своих мыслях и чувствах. Совет Светланы был благоразумен, но сейчас Артуру требовалось не это. Благоразумия ему всегда было не занимать, но теперь - не тот путь, где он смог бы найти решение.

   Лучший способ отвлечься и привести свой душевный мир в равновесие - заняться каким-либо делом, не требующим напряженной умственной работы. Поэтому наш герой придвинул к себе папку с переработанным авторефератом своей диссертации и принялся в очередной раз перечитывать его. Не позднее чем завтра-послезавтра он должен отнести его в университетскую типографию и потом забрать отпечатанный тираж и разослать экземпляры по библиотекам. Список адресов библиотек нужно будет взять у Кирслинского - тот еще неделю назад обещал его раздобыть, если не забыл, конечно.

   И вновь по дороге на биофак на следующий день первым делом заглянул в университетский архив. Теперь он знал, что конкретно он желает найти, и вскоре папка с выпускниками факультета информационных технологий 2029го года вновь была у него в руках.

   Светлана улыбалась ему с фотографии и сам снимок, казалось, сделали только вчера. Интересно, как сложилась бы ее жизнь, если бы не тот неожиданный поворот судьбы, приведший ее в Виртуальность? Отличница, и, скорей всего, первая красавица на курсе - наверняка добилась бы жизненного успеха. Но судьба человека, как и всякая история, не терпит сослагательного наклонения - она такая, как есть.

   Помимо библиотечных проблем и сопутствующего оформления необходимых документов немало работы накопилось и на фирме - некоторые дела Артур запустил из-за предзащиты и своих приключений. Вследствие этого ближайшие дни оказались настолько насыщенными, что он даже не выходил на связь с Виртуальностью - отправляясь в дорогу ранним утром, к вечеру был как выжатый лимон. Силы оставались только на мелкие бытовые дела.

   И все же он чувствовал, что воспоминания о чудесном времени, проведенном в виртуальном мире, ничуть не стерлись, не поблекли. Помнится, Светлана его о чем-то подобном предупреждала.

   Неожиданно вновь возникшая по прошествии нескольких дней мысль заставила его немедленно вызвать ее.

   -Скажи, Светлана, а где теперь те, кому был воздвигнут ваш памятник?

   Похоже, подобный вопрос Светлана ожидала меньше всего, поэтому сильно удивилась.

   -Как где? По-прежнему живут в Виртуальности. Дик и Джулия работают в Архитектурном Отделе, разрабатывают очередные конструкции участков территории. Ты же видел разнообразие нашей природы? Все это в значительной степени их заслуга. Стив - один из работников отдела Информатики, где происходит обработка поступлений из Сети. А почему тебя это так неожиданно заинтересовало?

   -Да так... Мне кажется, я о многом еще не догадываюсь, но хочу найти ответ. Поэтому, если моя просьба не покажется дерзкой, разрешат мне еще раз посетить ваш мир?

   Светлана пристально посмотрела на него, стараясь не выражать эмоций.

   -Поцелуй Виртуальности отравлен, и вкусивший его один раз не остановится и захочет еще, - витиевато ответила она. - Я думаю, возражений у сотрудников Отдела Коммуникаций не будет - ты произвел на них благоприятное впечатление. Теоретически я как член Совета могу принимать подобные решения даже без одобрения своего Отдела, однако в нашей среде это не принято и считается дурным тоном. Единственное, о чем предупрежу - с каждым новым посещением Виртуальности реальный мир будет для тебя становиться все более бесцветным, поэтому слишком частые переходы не рекомендуются.

   -Я учту твой совет, но... на следующий раз.

   -Что ж, будь по-твоему. Когда желаешь отправиться?

   -Наверное, где-то через неделю, в начале июня. До защиты у меня еще есть время, профессор укатит на несколько дней на дачу отдыхать, а на работе я это дело улажу - под предлогом подготовки к защите.

   -Ладно. Нужный прибор у тебя есть, но тебе вновь понадобится снотворное. Просить контору в Бигэпле прислать еще не очень практично, поскольку его можно достать и здесь, в Голдтауне. Тебе придется навестить тот магазин, где делал заказ на виртуального человека. Спросишь администратора (Артур сразу вспомнил добродушного кругленького человечка), он в курсе, так скажем, некоторых деликатных дел. Скажи ему, что тебе нужен "препарат 2025", и получишь его без проблем. В любом случае сразу свяжись со мной. Есть еще какие-нибудь пожелания, мон шер? - дразнящей походкой она приблизилась к Артуру.

   -Да, - несколько смутившись, ответил тот. - Хотелось бы посмотреть что-нибудь новенькое, что еще не появлялось в широком прокате.

   -Сейчас взгляну на кинопрограмму. И через секунду, - вот, "Марсианские вишни". Правда, мелодрама. Будешь?

   -Если составишь компанию.

   -С удовольствием.

   И она присела рядом с ним на диван, одновременно запустив фильм. Артур пожалел, что здесь, в Реальности, не может традиционным способом вроде угощения или подарка высказать ей свое гостеприимство и расположение. Он надеялся только, что и самой Светлане также приятно проводить свое время с ним, несмотря на ту грань, что разделяла их миры.

   На следующий день пришлось встать пораньше, чтобы перед работой заехать в "Электронные чудеса". Ему повезло - администратор был на месте в своем кабинете.

   -Здравствуйте, - начал Артур, - некоторое время назад я приобретал в вашем магазине виртуального человека...

   -Да, да, припоминаю. Что-нибудь не так?

   -Да нет, все в порядке. Просто мне нужен "препарат 2025".

   Человечек на секунду замер. Даже улыбка исчезла с его лица.

   -Сейчас, подождите немного, - и исчез где-то в недрах магазина.

   Прошло минут десять, прежде чем он появился вновь.

   -Вот! Надеюсь, что Вы знаете, как с ним обращаться.

   -Благодарю.

   И Артур, немедленно спрятав драгоценную коробочку, покинул магазин.

   Теперь серьезных препятствий не оставалось. Вскоре он снова сможет увидеть многоликую Виртуальность, и ту девушку, с которой было так просто и хорошо. Трудно даже сказать, что именно ему хотелось увидеть больше.

   Тем же вечером он уведомил Светлану, что все в порядке.

   -Значит, осталось только утрясти детали, и я смогу показать тебе новые облики нашего мира. И, наконец, я просто буду рада видеть тебя там... Артур.

   Голос ее понизился до шепота, и можно было предположить, что она взволнована, хотя внешне изображение не изменилось.

   И все же, беря подчас в руки прибор, соединивший его с компьютером, наш герой продолжал мучиться сомнениями. Не принимает ли он желаемое за действительное? Не является ли все это чарующим наваждением, уводящим в иллюзорную нереальность и мешающим ему самому понять, в каком мире он живет и какова его роль в этом мире.

   В конце концов, если он оборвет все контакты с Виртуальностью, просто не вызывая Светлану, возможно, постепенно все действительно забудется. Он благополучно защитится, начнет работать в полную силу, обзаведется семьей, и будет постепенно делать карьеру, продвигаясь по служебной лестнице.

   От этих мыслей почему-то во рту вдруг стало кисло.

   Да и окружающий мир внезапно посерел перед глазами, его краски поблекли.

   Совсем как тогда, на следующий день после...

   Ему нужно разобраться в себе.

   И для того он вновь отправится в Виртуальность.

Глава 4.

Поскольку не в первый раз, волновался он меньше. И вот перед глазами вновь знакомый пейзаж "Космодрома", и снова тихий шелестящий ветер.

   -Я думаю, что для начала неплохой идеей было бы показать тебе наш Зоопарк, - заговорила Светлана. - Хотя данное слово лишь отдаленно передает суть этого заведения, охватывающего целый сектор Виртуальности и всю историю развития Земли.

   И они зашагали к телепортеру, перенесшему их к стеклянным воротам, за которыми открывался вид на такие же стеклянные павильоны. Перед входом в ближайший на скамейке дремал самый натуральный мальчишка.

   -Это Дэнни, - прошептала Светлана, - когда-то обычный ребенок, который любил животных и делал талантливые их зарисовки. К сожалению, был неизлечимо болен, и болезнь прогрессировала, поэтому на заседании Отдела Коммуникаций решили сделать для него исключение. Когда он узнал, что в новом мире будет здоров и сможет хоть круглосуточно общаться с животными, то был вне себя от счастья. Куда труднее оказалось уговорить его родителей, но в конце концов и это удалось. Так Дэнни оказался здесь и фактически поселился в Зоопарке, выполняя одновременно обязанности сторожа, консультанта и директора. Сейчас я познакомлю вас.

   И, приблизившись, она похлопала его по плечу. Мальчишка тут же вскочил.

   -Здравствуй, Дэнни, - произнесла она, - мы желали бы осмотреть Зоопарк. Кстати, познакомьтесь - наш гость Артур.

   Артур приблизился и пожал пареньку руку.

   -Если Вы впервые посещаете Зоопарк, - откликнулся тот, обращаясь непосредственно к нашему герою, - то лучше начинать с самого начала, с первого павильона, чтобы наблюдать всю картину развития жизни на Земле.

   -Спасибо, Дэнни, мы так и сделаем, - поблагодарила его Светлана, - выпишешь нам билетики?

   И мальчишка отворил перед ними входную дверь.

   Первый павильон заполняли яркие и красочные трехмерные панно с изображениями возникновения Солнечной системы и формирования Земли как планеты, предполагаемого вида ее поверхности в архейскую и протерозойскую эры. Здесь же отдельный стенд представлял собой изложение гипотез о появлении жизни, анализ их сравнительных достоинств и недостатков. Около этого стенда Артур немного задержался. Несмотря на достаточно обширные познания в данной области, про некоторые положения тех гипотез он узнал впервые.

   Следующий павильон представлял собой нечто вроде океанариума. За прозрачными стеклами плескались воды первобытного океана, вначале безжизненные, затем заполненные одноклеточными, и далее первыми многоклеточными созданиями - водорослями, губками, полипами, примитивными медузами. Вслед за ними можно было наблюдать появление первых животных организмов - прародителей современных рыб и земноводных, которые медленно передвигались по дну или проплывали мимо стекла.

   Третий павильон был посвящен целой эпохе выхода жизни на сушу. К тому времени древняя Земля уже покрылась буйной растительностью, так непохожей на современную флору. Земноводные - прародители современных лягушек - вовсю резвились в прибрежных лагунах; в зарослях сновали первые пресмыкающиеся. Артур с интересом разглядывал их - как-никак объекты его профессии.

   Последующие павильоны заполняли легендарные обитатели Земли - динозавры. Через стеклянную перегородку можно было наблюдать за поведением давно вымерших хозяев тогдашней планеты, воочию убедиться в их исполинской мощи. Разных видов динозавров оказалось настолько много, что под них отвели целых четыре павильона, а также океанариум с морскими динозаврами и прочими обитателями морских глубин того времени вроде кистеперых рыб.

   Проходя мимо вольера с одним из наиболее опасных хищных динозавров - аллозавром, Артур не удержался и спросил:

   -А что будет, если вдруг барьер между обитателями Зоопарка и его посетителями исчезнет, и динозавры вырвутся на свободу?

   -Вспоминаешь тот старый фильм, как его... парк то ли юрского, то ли мелового периода? Ну, во-первых, перегородки, хоть и кажутся стеклянными, на самом деле прочнее стали - для того, чтобы они исчезли, необходимо изменить соответствующее программное обеспечение. Во-вторых, даже если такого динозавра выпустить на свободу, ни на кого нападать он не станет, разве только напугает. Модели сконструированы таким образом, что у них отсутствует чувство голода. В конце концов, предназначение Зоопарка - показать, какие существа обитали и сейчас обитают на Земле, а не их физиологические потребности. Вряд ли зрелище обедающего динозавра-хищника доставит тебе эстетическое удовольствие.

   И они двинулись дальше. После стенда, обсуждающего гипотезы вымирания динозавров, появились вольеры с первыми млекопитающими - предками современных представителей животного мира. Как ни покажется странным, мы довольно много знаем о динозаврах, но почти ничего о тех, кто сменил их на арене жизни. Спроси любого современного человека, кого из характерных представителей той эпохи он может назвать, и вряд ли он вспомнит еще о ком-нибудь, кроме мамонтов и саблезубых тигров. Даже Артур знал об этой эпохе не так уж и много, в чем он убедился, осматривая павильон.

   Так, постепенно двигаясь вперед и обмениваясь впечатлениями, они добрались до современного мира нашей планеты во всем его разнообразии. Здесь тоже было на что посмотреть - ведь представителей фауны обычные люди (и большинство биологов тут не исключение) видят либо на картинках, либо, значительно реже, в заведениях типа цирков и обычных зоопарков, да и то далеко не всех.

   Когда они дошли до конца последнего павильона, обилие новых впечатлений прямо-таки переполняло Артура.

   -Да, сказать, что ваш Зоопарк потряс меня, значит, ничего не сказать, - обратился он к своей спутнице, - даже по меркам виртуального мира это должен был быть поистине титанический труд.

   -Ты прав, нашим коллегам пришлось изрядно потрудиться над решением задачи, особенно если учитывать, что среди них было много профессиональных программистов и, увы, ни одного специалиста в области зоологии. Возможно, опытный взгляд может заметить некоторые недоработки, и мы с удовольствием их исправим - все должно максимально соответствовать оригиналу, поскольку не в наших интересах вводить кого-либо в заблуждение.

   -А почему здесь нет никакого упоминания о наших непосредственных предках, пра-людях, так сказать?

   -О них повествуется в другом заведении. Музей Истории Человечества. Находится на одной из окраин Мэйнтауна. В прошлый раз мы до него не добрались, и, если хочешь, можем исправить эту оплошность прямо сейчас.

   Поскольку других планов у Артура все равно не было, он с готовностью согласился, по пути размышляя над ее словами, что у них здесь проблемы со специалистами в области биологии.

   По крайней мере, с этой точки зрения можно понять интерес Виртуальности в нем.

   Но, с другой стороны, на планете миллионы биологов, причем куда более квалифицированных, чем он.

   И это тоже не дает ответа на все вопросы.

   Погрузившись в размышления, он даже не заметил, как они подошли к телепортеру, который перенес их к Мэйнтауну, однако не туда, что в прошлый раз. Вероятно, к столице виртуального мира вело несколько путей, и Артуру еще предстояло разобраться в системе телепортации.

   Почти на входе в город здесь располагалось здание, которое никак не походило на обычный дом, а скорее напоминало церковь.

   -А это и есть церковь, - ответила на его вопрос Светлана. - Более того, у нас есть и священник - отец Диего, к которому можно прийти со своими душевными проблемами, и отец Диего всегда найдет время для беседы с тобой.

   В этот момент из дверей храма вышел старик и огляделся вокруг. Заметив нашу парочку, он приблизился.

   -Добрый день, Светлана! Давненько тебя не видел. Ты ведь перевелась в Отдел Коммуникаций, если я не ошибаюсь? Все хочу заглянуть к вам в Отдел, да все некогда. Никак не приведу в порядок свои философские рассуждения, может, тогда буду посвободнее. А что за молодой человек рядом с тобой? Не помню, увы, когда последний раз я с ним встречался.

   -Это Артур, - представила нашего героя Светлана, - он у нас недавно и пока в роли гостя.

   -Очень приятно, Артур, надеюсь, Вам у нас понравится, и Вы еще не раз будете нашим гостем. Хотите увидеть отца Диего? Он сейчас свободен и мог бы Вас принять.

   -Конечно, мы побываем у отца Диего, но немножко позже, - промурлыкала Светлана. - Сейчас мы желаем осмотреть Музей Истории человечества.

   -Музей Истории человечества? Замечательно! Это одна из наших главных достопримечательностей. Я сам частенько туда захожу, и надеюсь, что и Вы, Артур, не останетесь разочарованы. А теперь извините меня, вынужден откланяться, дела не ждут.

   И старичок проворно зашаркал к телепортеру.

   -Как я понял, - насколько возможно глубокомысленно изрек Артур, - то был не отец Диего.

   -Конечно, нет, - подтвердила его спутница, - это Вилли Бэйз.

   -Сам Вилли Бэйз?? Но ведь он уже лет двадцать как умер! Насколько я помню, об этом сообщали и писали во всех газетах. Хотя... я уже не уверен.

   -Да нет, в какой-то степени ты прав. Просто к тому времени он был уже довольно стар и решил, что пора отдохнуть и поразмышлять над общечеловеческими истинами. И лучшее место для этого - Виртуальность. Вскоре он организовал фиктивные похороны и перебрался сюда. Все свое свободное время он проводит за чтением исторических, философских и богословских трактатов, и поэтому частенько заглядывает к отцу Диего, с которым они ведут довольно жаркие диспуты о сути человеческой жизни и состоянии души в виртуальном мире. И, судя по всему, делает собственные заметки, возможно, даже хочет написать трактат. Последние годы, правда, стал немного рассеянным - уже позабыл, что мы виделись две недели назад на заседании Совета.

   И они продолжили свой путь. Однако на подходе к Музею браслеты у них на руках вдруг противно запищали.

   -Что случилось? - непроизвольно воскликнул Артур.

   Светлана, взглянув на браслет, секунды три считывала информацию.

   -Прорыв Барьера и нападение вирусов класса С в 12м секторе. Сейчас туда направляются патрули с подкреплениями. Вирусы данного класса большой опасности не представляют и, я думаю, с ними справятся в течение часа.

   -Странно. Я был уверен, что Барьер надежно защищает ваш мир.

   -Двенадцатый сектор освоили не так давно, он еще не имеет полной защиты и, кроме того, непосредственно граничит с Сетью. Поэтому такие инциденты время от времени случаются. Не волнуйся, нам здесь ничего не грозит.

   -Я не о том. Мне интересно, как вообще выглядят здесь вирусы... если их вообще можно увидеть.

   Светлана задумалась.

   -Разве что вблизи, но небезопасно. Если кто-нибудь из них цапнет, тебя придется отправить на лечение. Поэтому держись как можно дальше. И если действительно хочешь их увидеть до того, как их уничтожат, нужно поторопиться. Еще в прошлый раз, если помнишь, я упоминала, что ботинки, одетые на нас, обладают рядом полезных свойств. Одним из них является способность сообщать быстрое передвижение - облегченный бег или полет на низкой высоте. К последнему варианту мы сейчас и прибегнем.

   Она переключила оба браслета, и они понеслись на полной скорости, не касаясь земли, обратно к телепортеру, доставившему их в пограничный сектор.

   Высадились посреди лесной поляны и достаточно далеко от места прорыва, поэтому способность к полету здесь тоже пригодилась. По мере приближения к эпицентру событий лес постепенно расступался, и стала видна высокая стена, мерцающая голубоватым светом, которая в одном месте была частично разрушена; и множество фигурок людей, суетящихся возле пролома. Одни довольно быстро и деловито заделывали пролом, другие метались по поляне, явно гоняясь за кем-то. Различить детали удалось, лишь подобравшись совсем близко. Объектами "охоты" служили звери, похожие на крупных крыс, за которыми носились как охранники, вооруженные увесистыми прутьями, так и несколько собак, довольно ловко хватающих и перекусывающих крыс.

   -Как нетрудно догадаться, те малопочтенные животные и есть вирусы. Заражение может произойти, если одна из них прыгнет на тебя, поэтому дальше нам лучше не приближаться.

   Стоя в некотором отдалении, они наблюдали за картиной избиения непрошеных гостей. Количество "крыс" на поле постепенно уменьшалось, когда внезапно двое из них, словно скоординировав свои действия, прыгнули на одного из охранников. Фигура человека вспыхнула оранжевым светом.

   -Наш товарищ заражен, - прокомментировала Светлана, - ему придется пройти курс лечения. Впрочем, профилактический карантин придется пройти и всем остальным участникам операции, включая собак.

   Ликвидация последствий прорыва подходила к концу. Одна из "крыс" промчалась рядом с ними и хотела, видимо, скрыться в лесу, однако охранник, двигавшийся значительно быстрее, догнал ее и уничтожил ударом прута.

   Потом оглянулся и заметил наших героев.

   -Какими судьбами? - произнес он, приблизившись. - Здесь сейчас не самое безопасное место для прогулок.

   -Все в порядке, Ли, - ответила ему Светлана, - просто наш гость хотел своими глазами увидеть, что из себя представляют вирусы.

   Охранник немного грустным взором посмотрел на них.

   -В первый раз действительно интересно, но когда видишь их слишком часто, а по ту сторону барьера их бегает немало, ничего, кроме чувства омерзения, они не вызывают. Я бы советовал вам все же пройти карантин вместе со остальными - на всякий случай.

   -Конечно, мы так и сделаем.

   Когда сражение окончилось и стену восстановили в своей первоначальной красоте, к полю боя подкатил небольшой фургон, и ликвидаторы начали поочередно заходить в него - вначале те, кто явно был заражен, затем все остальные. Артур, не протестуя, последовал за Светланой и встал в очередь. Впрочем, ничего страшного не случилось - внутри оказалась установка, похожая на рентгеновскую, и суть ее в принципе была та же. После нескольких секунд пребывания внутри обследуемый отправлялся на все четыре стороны.

   "Рентген" показал, что оба наших героя чисты и в лечении не нуждаются.

   -Как я понимаю, - сказал Артур, покидая фургон, - компьютерный мир за той стеной весьма опасен. А кто-нибудь из жителей вашего мира бывал там?

   -Да, и довольно часто. Но просто так туда никто не выходит, как никто не заглядывает в открытый космос в парадном костюме. Только в спецодежде типа RCED, дающей защиту от прочтения, копирования, изменения и стирания.

   -Жалко. Было бы очень занятно взглянуть на Сеть изнутри.

   Светлана бросила на него хитрый взгляд.

   -Ну, если не испугаешься, могу попробовать уломать начальника местного КПП, чтобы он на несколько минут выпустил нас на внешний пункт наблюдения.

   -Буду крайне признателен.

   И они помчались к КПП, расположенному в полутора километрах от места происшествия.

Глава 5.

Хранитель врат во внешний виртуальный мир вначале не хотел выпускать их, ссылаясь на режим повышенной осторожности в период сразу после нападения. Наконец, Светлана, пустив в ход все свое обаяние, уговорила его, и он выдал скафандры.

   После переоблачения наши герои проследовали в тамбур КПП (совсем как выход в космос, подумалось Артуру). Когда зашли внутрь, внутренняя дверь позади них герметично захлопнулась, после чего стала медленно открываться внешняя.

   И вот Виртуальность осталась позади, и они на небольшой площадке сбоку от выхода.

   Удивительный пейзаж открылся перед ними. Сеть изнутри была похожа на огромный сумеречный промышленный город, мрачный и неряшливый. Темные многоэтажные здания и одноэтажные домики стояли вплотную к дорогам, по которым деловито сновали машины самых разных конструкций. Вдоль всего горизонта индустриальный пейзаж "украшали" огромные горы мусора, которые, судя по всему, никто и не думал убирать. Из некоторых зажженных окон вылетали птицы и устремлялись в другие окна, часто сразу же возвращаясь обратно. Кое-где в оконных проемах мелькали цветные картинки - как если бы там показывали кино. Порывы ветра доносили запахи гари и гнили. Какие-то подозрительные существа копошились вблизи мусорных куч и в тени домов, разглядеть их толком было сложно.

   -Ну, как тебе Сеть? - спросила его Светлана. - Хотел бы жить в таком мире? Теперь, я думаю, ты поймешь, почему воздвигли Барьер, и почему он так тщательно охраняется. Если какие-то детали тебе неясны, поясню: маленькие дома - это отдельные компьютеры, а многоэтажки - локальные сети. Зажженные окна - включенные компьютеры. Механизмы, передвигающиеся по улицам - текстовые и графические программы, перемещаемые из одного места в другое. Птички, легко снующие между окнами - переписка по электронной почте. Горы мусора - отработавшие свое и забытые программы, или те из них, кто не нашел своего адресата, так и застрявшие навечно в Сети. А вон те подозрительные сущности, пирующие на мусорных кучах и в темных уголках - это и есть вирусы, а также программы-паразиты и программы-шпионы, встречи с которыми не пожелаешь ни одному из добропорядочных обитателей Виртуальности. Вот, например, сфокусируй свое внимание на пространстве между домами справа от ближайшей мусорной кучи - видишь, в тени одного из них прячется фигура в черном плаще, похожая на монаха? Это вирус класса А по имени Черный Ангел - один из наиболее опасных вирусов. Наши собачки для него не более чем комариные укусы, да и патрулю без защитных костюмов воевать с ним - все равно что с голыми руками выходить против медведя или тигра. К счастью, подобные вирусы размножаются относительно медленно и обычно действуют в одиночку. Поэтому, кстати, служба в патруле, особенно вблизи Барьера, у нас весьма почетна, и охранники пользуются заслуженным уважением.

   Вирус тем временем потихоньку двигался, оставаясь в тени. Наконец он приблизился к окошку домика на обочине и запрыгнул внутрь. Ровный белый свет, льющийся из окна, тревожно замигал оранжевым.

   -Программному обеспечению компьютера конец, - констатировала Светлана, - все придется менять. Через несколько секунд на диске останется сплошная каша.

   Еще некоторое время они наблюдали за жизнью этого мегаполиса-монстра, известного нам под названием Всемирная Компьютерная Сеть, после чего Светлана знаком показала, что им пора возвращаться.

   Как только за ними захлопнулась внешняя дверь, включилась установка, которую Артур на пути туда не заметил, и просветила весь тамбур. Конечно, в костюмах типа RCED им ничто не угрожало, но правила безопасности прежде всего. К тому же где гарантии, что какая-нибудь тварь не шмыгнула следом?

   Но вот все позади. Осталось лишь поблагодарить коменданта за разрешение посетить внешний мир и за любезно предоставленные скафандры.

   -Да, жизнь в Сети полна опасных приключений, - заметил Артур.

   -К тому же не очень приятных и не отличающихся разнообразием. Но если ты хочешь побывать в настоящих приключениях, добро пожаловать на нашу игровую площадку. Кстати, ты ведь еще с ней не знаком! Нам, как и людям в Реальности, не чуждо ничто человеческое, и поэтому в свободное время мы тоже не против немного отдохнуть и развлечься.

   И она увлекла его за собой.

   Артур ожидал увидеть нечто вроде поля для гольфа или спортивного автодрома, был весьма удивлен, когда телепортер перенес их к воротам древнего замка. Подобно Зоопарку, каменная стена, покрытая мхом, тянулась далеко в обе стороны.

   Рядом с воротами лежал молот, которым Светлана ударила в прибитый на них щит.

   И ворота отворились.

   За ними в некотором отдалении оказались вторые, меньшего размера, а перед теми на постаменте - каменные скрижали с какими-то замысловатыми письменами.

   -Это - список игр, - пояснила Светлана, - практически на любой вкус. Есть и простенькие типа автогонок, полета над пересеченной местностью, стратегических игр вдвоем или с несколькими партнерами одновременно, и кончая играми с развернутым сюжетом, подчас захватывающим и опасным. Вот, например, "Детектив" - требуется найти похищенный документ и вернуть его семье, которой он принадлежал. В поисках документа придется проявить смекалку почти на уровне Шерлока Холмса. Все сделано в традициях Доброй Старой Англии эпохи королевы Виктории. Вот "Пелагида Йонс" - поиски спрятанных в горах сокровищ по старой карте. Это "Дом Кошмаров" - ужасы старинного замка, не для слабонервных... А вот "Авантюристы" - приключения в эпоху Средневековья в придуманной стране. Королевству угрожает неведомая опасность, и герои должны спасти его. Между прочим, одна из моих любимых игр.

   -Если так, - ответил на это Артур, - я вовсе не против принять в ней участие. Мне приходилось играть в компьютерные игры, однако самому всерьез стать их героем как-то еще не доводилось.

   -Ну и замечательно. Правда, в эту игру играют вчетвером. Подожди минутку, я сейчас позвоню, узнаю, кто свободен и может составить нам компанию.

   И, приложив браслет к уху, она некоторое время вела оживленные переговоры.

   -Ну, вот и все, - повернулась Светлана, - свободная пара нашлась. Нико и Марни сейчас прибудут. Они на отдыхе в своем коттедже на берегу реки, и не прочь немного развлечься.

   -Если ты говоришь, что эта игра одна из твоих любимых, значит, ты ее должна была хорошо изучить. Разве не пропадает тогда интерес играть в нее снова и снова?

   -Здесь есть одна тонкость. Конечно, сыграв пару-тройку раз, дальше уже не тот сайз. Однако наши Конструкторы Игр, формально принадлежащие к Архитектурному Отделу, а фактически образующие собственную фракцию, регулярно меняют правила, декорации, вводят новых персонажей и многое другое, не меняя общей направленности игры, а фактически вручную осуществляя принцип "калейдоскопа". Поэтому, очутившись на игровой площадке через какое-то время, приятно удивляешься новым приключениям. Конструкторы Игр работают в обстановке строгой секретности - чтобы радовать других своими сюрпризами. Правда, им самим приходится несладко - какие могут быть тайны в игре, которую сам же и создал? А потому работают они бригадами независимо друг от друга, причем состав бригад произвольно меняется. Вот, кстати, и наши товарищи.

   Из телепортера вышли молодой мужчина с девушкой и направились к ним.

   -Нико, - представился мужчина, потрясая руку Артура, - из Архитектурного Отдела. А Вы, значит, здесь недавно? Если еще не выбрали, чем заниматься, приходите к нам в Отдел. Обустройство Виртуальности требует все больше специалистов.

   -Спасибо. Я пока только гость, и пока не уверен, стану ли постоянным жителем. Но я подумаю.

   -Марни из Информационного Отдела, - в свою очередь представилась девушка и протянула Артуру свою тонкую ручку. Артур со всей галантностью, на какую был способен, поцеловал кончики пальцев ее, не заметив легкой тени, промелькнувшей на лице Светланы.

   -Так вот, друзья мои, - отвлекла она остальных от церемонных приветствий, - поскольку Артур среди нас новичок, в двух словах я дам ему перед началом необходимые наставления. Как только мы выберем игру, ворота откроются, и специальный телепортер перенесет нас в ее начало. Поскольку компания средневековых героев включала самые разные типы персонажей, игра определит, какой из персонажей лучше всего подходит каждому из нас, и в соответствии с этим определит нам снаряжение и первоначальные умения, которые дальше надо будет развивать, а также небольшое количество золота на текущие нужды. Остальные пояснения лучше сделать сразу по прибытии.

   Она нажала одну из надписей на камне, зажегшуюся холодным светом, и все четверо шагнули в телепортер за внутренними воротами. Через секунду они уже стояли возле пристани, и небольшой пасторальный городок лежал перед ними.

   Артур взглянул на остальных и заметил перемены, произошедшие в их облике. На Нико теперь была надета кольчуга и шлем-каска, в руках он держал длинный обоюдоострый меч.

   Светлану игра переодела не очень сильно - ее прикид остался почти без изменений, и только на ногах - легкие изящные сапожки. За ее спиной виднелся длинный лук, а на поясе болтались ножны с кинжалом. И сейчас она еще больше напоминала вольную охотницу.

   На Марни оказалась светлая туника, а в руках - небольшая булава.

   Что же касается нашего героя, то, помимо того, что он обнаружил себя опирающимся на посох, увенчанный темным кристаллом, и одетым в серый плащ с капюшоном.

   Светлана заговорила первой.

   -Я смотрю, мне вновь досталась роль рейнджера. Я уже довольно неплохо научилась здесь стрелять из лука. Ты, Нико, в качестве странствующего рыцаря в бою станешь защищать нас, слабых женщин. А Марни будет лечить нас всех, поскольку игра посчитала, что роль целительницы тебе подходит лучше всего.

   -И неудивительно, - тихо заметила Марни, - там, в Реальности, некоторое время я работала медсестрой.

   -Ну а тебе, мой дорогой, - сказала Светлана, повернувшись к Артуру, - досталась роль волшебника - и почетная, и очень ответственная. Далеко не в каждой игре в группе героев оказывается волшебник. Пусть твои боевые качества остаются желать лучшего, зато владение магией с лихвой это компенсирует. А еще ты будешь обладать способностями, которые недоступны остальным, и которые нам очень сильно пригодятся.

   Артур, вначале насупившийся по поводу боевых качеств волшебника, успокоился и спросил:

   -А как мне применять магию? Совершенно без понятия. Этой палкой могу хоть кого-нибудь приложить.

   -В прибрежном городишке, рядом с которым мы оказались, якобы приплыв на корабле - так по легенде игры, есть тренировочный зал. Там за умеренную плату кой-чему научат - в соответствии с типажами. Кроме того, в городке работает кузнец, могущий купить, продать или обменять броню и оружие; алхимик, торгующий различными полезными снадобьями, а также имеется магазинчик магии, где в цене зачарованные вещи, магические книги и свитки с заклинаниями. Здесь же, если поискать, можно найти учителей, которые сделают нас экспертами в том или ином умении - при условии, конечно, что данная способность достаточно тренирована сама по себе. У входа в городок расположился трактир, где всегда можно переночевать и восстановить здоровье, а также узнать что-то новенькое, что может пригодиться. Посреди Кропигала, как называется городок, находится местная мэрия - ее нетрудно узнать по яркой отделке и симпатичному палисаднику вокруг. Там всегда требуются смельчаки для выполнения заданий, за которые обещана награда. Имеет смысл посетить ее первой.

   И по протоптанной тропинке они направились к городским воротам. Немногочисленные жители Кропигала, попадавшиеся им навстречу, раскланивались, но в разговор не вступали.

   -Это не обитатели Виртуальности, - ответила на невысказанный вопрос Артура Светлана, - всего лишь игровые персонажи с ограниченными функциями. Поэтому не удивляйся, если они окажутся не в состоянии ответить на твой вопрос, или вдруг поведут себя немного странно. Тем не менее, каждый из них обладает определенным запасом информации, которая также может пригодиться.

   Пройдя по главной городской улице к зданию мэрии, герои зашли внутрь. Мэр - тучный пожилой мужчина невысокого роста - кряхтя, поднялся им навстречу.

   -Неужели новые искатели приключений? - произнес он, разглядывая вошедших. - Очень вовремя. Трудные времена наступили для нашего королевства. Тревожные вести идут с запада о каких-то чудовищах, сгоняющих людей с насиженных мест. Купцы опасаются путешествовать туда, а кто рискует, возвращается не всегда. Король тяжело болен, а наследник престола еще слишком мал, и это тоже тревожит. Здесь, в Кропигале, еще относительно тихо, и нас больше беспокоят местные проблемы. Последнее время в городе часто появляются змеи, отродясь тут не водившиеся. Предполагаю, что их гнездо расположено в пещере на склоне горы, недалеко от берега моря, к северо-востоку отсюда. За уничтожение гнезда обещана солидная награда. Помимо того, в развалинах заброшенного храма на юге поселилась какая-то нечисть - ночью слышны завывания, стоны и зловещий хохот. Люди стараются обходить развалины стороной даже днем. Я был бы крайне признателен, если бы вы не испугались и разузнали, в чем там дело. Старая легенда этих мест повествует, что всему виной древний артефакт большой силы, который был неправильно использован, что и привело к разрушению храма. Священники покинули его, и много лет все было тихо, пока двое наших жителей не вздумали пуститься на поиски того злополучного артефакта. Найти не смогли, но, видно, потревожили охраняющих его духов. Если вам удастся разобраться, в чем там дело, и устранить источник беспокойства, наша признательность будет безграничной. Кроме того, советую навестить Абдула, возглавляющего купеческую гильдию здесь, в Кропигале, который недавно жаловался на гоблинов-разбойников на дороге, ведущей к столице королевства городу Вайтвингу. Его лавка прямо напротив здания мэрии.

   Герои раскланялись с мэром и направились в лавку Абдула, который встретил их за стойкой.

   -Да, действительно, если вы храбры и отважны, можете очень помочь нашей гильдии, - произнес купец, теребя черную бородку. - На проезжей дороге, рядом с развилкой на Вайтвинг и Вольный Град, орудует банда гоблинов, нападающая на путников и торговые караваны. Поэтому мы заинтересованы в людях, которые смогли бы прогнать гоблинов. Если сделаете, награда вас не разочарует.

   Открыв один из шкафчиков у задней стены, Абдул продемонстрировал довольно увесистый мешочек с золотыми монетами.

   -А в качестве доказательства, что твари больше не хозяйничают на дороге, я хотел бы увидеть печатку одного из наиболее уважаемых членов нашей гильдии - старого купца Бардура, не так давно пострадавшего от этих бандитов.

   Друзьям ничего не оставалось, как пообещать помочь.

   Следующим местом, которое они посетили, стала тренировочная площадка, расположенная на окраине. Там они потратили большую часть денег, что были у них с собой - за освоение тех знаний, которые неоценимы в бою: Нико был обучен основным приемам борьбы на мечах и защиты щитом; Светлана - умению обращаться с кинжалом; Марни, помимо навыков атаки булавой, выучила заклинания Исцеление Ран, Лечения Отравления, Лечения Болезни, Воодушевления и Снять Проклятие.

   Курс молодого бойца для Артура также включал не только умение сражаться посохом, но и применения колдовства. Местный волшебник научил его концентрировать магическую энергию и использовать ее для осуществления заклинаний Факела, Огненного Шара, Ледяного Дыхания, Замедления и Стены Огня.

   Упражнения на тренировочной площадке заняли весь остаток дня, и покинувшим ее героям не оставалось выбора, кроме как направиться в таверну.

   На полпути к ней за одним из домов показалась закутанная в черный плащ фигура, которая сделала им знак приблизиться. Нико и Артур взяли оружие наизготовку, однако фигура не проявляла никаких признаков враждебности и лишь укоризненно покачала головой. Наконец Светлана, оказавшаяся смелее других, подошла к подозрительному типу, который заговорил вкрадчивым голосом:

   -Не желают ли уважаемые господа стать членами гильдии джентльменов удачи? За весьма скромную цену в десять золотых перед вами откроются двери наших штаб-квартир, где вы сможете изучить массу полезных вещей, например, умению обезвреживать ловушки. Сколько искателей приключений пострадало от них, пытаясь вскрыть какой-нибудь сундучок и сжигая при этом руки или получая в лицо добрую порцию кислоты! Кроме того, мы обучаем искусству восприятия, дающего возможность обнаружить скрытые двери и тайники. Также у нас есть специалисты и по идентификации предметов, назначение и истинная стоимость которых вам неизвестны, и по умению вести торговлю, что позволило бы вам получать у купцов более справедливые цены.

   Посовещавшись, наши герои решили, что десять золотых - не так дорого по сравнению с пользой, которую можно получить в дальнейшем от приобретенных знаний. Нико отсчитал требуемую сумму субъекту в плаще, который в обмен сунул ему восьмиугольную монету с причудливым рисунком.

   -Символ принадлежности к нашей гильдии. Просто покажите на входе, и все джентльмены будут узнавать вас, и вы сможете рассчитывать на их помощь. В Кропигале место наших встреч - второй дом справа от дома кузнеца; на воротах опознавательный знак - кинжал и три монеты. Ну а теперь я откланяюсь и желаю вам всего хорошего.

   Фигура растворилась в темноте, а наши герои решили повременить с таверной и вначале нанести визит по указанному адресу. Через некоторое время нужный дом был найден - небольшое и неприметное строение, окна которого к тому же тщательно занавешены. Артур постучал в дверь. Почти сразу же она приоткрылась, и стоящий за дверью человек, также закутанный в плащ, вопросил, кто они и что им нужно.

   -Мы - новые члены гильдии, а вот наш пропуск, - Нико продемонстрировал монету.

   -Тогда проходите, наш капитан примет вас, - буркнул тот и скрылся в недрах дома.

   Миновав полутемную прихожую, наши герои оказались в большой комнате, освещенной несколькими подсвечниками и заставленной по углам разнокалиберными ящиками, сундуками и тюками. Посередине комнаты стоял старинный стол, на котором лежали три большие географические карты и несколько исписанных листков пожелтевшей бумаги. За столом сидел толстяк в белой рубахе, с черной шляпой на голове, и внимательно рассматривал одну из карт, держа в руке гусиное перо. При виде гостей он вскочил.

   -Добро пожаловать, дорогие гости, - он церемонно поклонился им, приподняв шляпу. - Меня зовут Чарли. Всегда приятно видеть новых друзей. Вопреки расхожему среди обывателей мнению, наша гильдия - отнюдь не шайка разбойников, промышляющих по темным улицам и большим дорогам. Мы занимаемся поиском сокровищ, коих в немалом количестве было спрятано и утеряно за все прошедшие столетия в нашем королевстве. Джентльмен, нашедший богатый клад, может обеспечить себя до конца жизни и, поделившись, естественно, со своими товарищами по гильдии, дальше жить в свое удовольствие. А поскольку поиск сокровищ сопряжен с немалыми трудностями и риском, знания, в которые мы посвящаем наших собратьев, будут отнюдь нелишними.

   И тут же, хлопнув в ладоши, он подозвал из соседней комнаты двух помощников. Один из них, долговязый мужчина средних лет с унылым лицом, одетый в серо-зеленый сюртук, отвел наших героев к одному из сундуков и показал основные типы ловушек, устанавливаемых на охраняемые объекты. Второй - тот, что открывал входную дверь, - продемонстрировал зарисовки монстров, обитающих в королевстве, и вкратце обрисовал их сильные и слабые стороны, а также как с минимальным ущербом для себя справиться с ними при встрече.

   В заключение сам капитан вручил нашим героям одну из своих карт. Это была довольно подробная карта восточной и центральной частей страны с указанием городов и деревень, замков сеньоров, дорог, а также предполагаемых мест нахождения кладов и артефактов. По поводу последних Чарли счел нужным добавить особо:

   -Если вы найдете артефакт, никому лично не принадлежащий и не представляющий для вас интереса, приносите его нам - вы получите достойное вознаграждение. Вот, кстати, наш уважаемый мэр случайно не рассказывал вам о развалинах храма неподалеку отсюда? Если все же разыщете ту вещь, которая вызвала катаклизм местного масштаба, то знайте - один коллекционер предлагает за нее тысячу золотых, из которых восемьсот будут ваши, а двести - посреднические услуги гильдии. Также, если узнаете что-либо о местонахождении сокровищ, не отмеченных на карте, мы будем крайне признательны за подобную информацию. Почаще обращайте на карту внимание: она волшебная и все время обновляется по мере изменения обстановки. Вы будете иметь честь вскоре убедиться в том сами.

   Поблагодарив за столь ценный подарок и полученные знания, наши путешественники откланялись, пообещав вскоре заглянуть вновь.

   Поскольку на улице уже совсем стемнело, ничего не оставалось, как отправляться на ночлег.

Глава 6.

На следующее утро после короткого совещания наши герои решили начать свои приключения с зачистки змеиной пещеры. Захватив необходимые дорожные принадлежности, они направились к причалу, а от него - вдоль берега в направлении, указанном мэром. По пути Светлана провела еще одну краткую инструкцию специально для Артура.

   -Смотри, на твоей мантии, так же как и на моей куртке, есть нашивки. Вот эта красная полоска означает уровень твоих жизненных сил. Если тебя ранят, она уменьшится, Если ранят слишком сильно, так что запас жизненных сил упадет до нуля, ты не в силах будешь что-либо сделать, пока они не восстановятся хотя бы частично, или пока тебя не вылечат. Вторая полоска - синяя - показывает число единиц твоей магии. Когда начнешь применять заклинания, ее запас также начнет уменьшаться. Разные заклинания забирают разное количество единиц, поэтому будь осторожен с выбором. У меня-то подобная проблема пока не стоит - как видишь, синей полоски у меня нет, поскольку волшебство доступно только продвинутым рейнджерам, да и то в ограниченных пределах. Ты же по мере накопления опыта и перехода на более высокие уровни будешь автоматически увеличивать магический резерв и, соответственно, сможешь применять все более мощные заклинания. Да, кстати, третья полоска, частично окрашенная в желтый цвет, отражает накопленный опыт. Когда она до конца пожелтеет, сможешь тренироваться на следующий уровень. Опыт будет зарабатываться как за счет выполненных заданий, так и в процессе уничтожения монстров. И не бойся - при получении ранения не почувствуешь боль, только небольшие неприятные ощущения. Ну а остальное увидишь и поймешь сам.

   Вскоре они увидели первую змею, греющуюся на песке. Светлана прицелилась в нее из лука, но промахнулась - стрела вонзилась в песок в сантиметре от туловища твари, которая злобно зашипела и, извиваясь, поползла навстречу. Кто-то толкнул Артура в бок: "Готовь заклинание!". Нико и Марни приготовили свое оружие.

   Огненный шар, слепленный Артуром, как его учили на тренировках, оказался более действенным - обожженная змея остановилась и закружилась на месте. Подскочивший Нико одним взмахом меча рассек ее надвое, после чего половинки твари, замерцав, растворились в воздухе.

   Дальше продвигались уже с осторожностью - змеи начали попадаться все чаще. Артур истратил весь свой запас магии на огненные шары, и ему пришлось взяться за посох. Пару раз змеи кусали его за сапоги, однако прокусить не могли. После одной из них, убитой ударом посоха, Артур обнаружил на песке небольшой тряпичный мешочек.

   -Наш приз, - пояснила Светлана. Подняв мешочек, она развязала его. Внутри оказалось несколько монет.

   Еще одну рептилию с "призом" обнаружили перед самой пещерой. Пресмыкающееся имело причудливую расцветку и оказалось более опасным, чем ее подруги: героям пришлось нанести ей более десятка ударов; при этом змея, изловчившись, успела укусить Нико в незащищенную часть руки. Марни произнесла заклинание, нейтрализующее яд, но от того запас ее магии, как и у Артура, был исчерпан.

   -Ну, друзья, прежде чем соваться в пещеру, я бы посоветовала немного отдохнуть, - вновь подала голос Светлана. - Восстановим наши силы, как физические, так и магические.

   Что они и сделали.

   В пещере и впрямь оказалось жарковато - целый клубок змей выкатился им навстречу. Артур непрерывно поливал их огненными шарами. В ярко мерцающем свете Факела казалось, что шевелится вся пещера. Почти с такой же скоростью Марни накладывала Исцеление Ран и Яда. Нико и Светлана оборонялись от наседавших гадов холодным оружием, и им, конечно, доставалось больше. В какой-то момент Артур заметил, что Светлана выбивается из сил и, прекратив произносить заклинания, с посохом наперевес бросился на помощь. Героическое усилие не пропало даром: волна змей была наконец остановлена, однако сам он в какой-то момент обнаружил себя лежащим на каменном полу пещеры. Подняться не смог; произошло то, о чем его предупреждали - не осталось жизненных сил. Пришлось лишь наблюдать, как остальные добивают гадов.

   Но вот наконец-то последняя змея перестала двигаться, и тело ее медленно растворилось в воздухе. Краем глаза Артур, по-прежнему парализованный, заметил, что товарищи также сильно изранены и отравлены, что выражалось в неестественной желтизне их кожи. Марни подошла к нему и прочла заклинание, после чего он смог, наконец, подняться.

   Магических сил целительницы хватило на излечение от яда, но не на заживление всех ран и снятия усталости. Поэтому пришлось сделать еще один привал и хорошенько выспаться.

   После отдыха друзья собрали рассыпанные по пещере призы. Их добыча составила около сотни золотых, два драгоценных камня и серебряное кольцо, судя по всему, зачарованное, однако природу чар опознать не удалось. Сложив всю добычу в заплечный рюкзак Нико, герои отправились исследовать пещеру дальше. Она оказалась не такой уж большой - сделав пару поворотов и уничтожив еще с пяток змей, они оказались в небольшом зале, у противоположной стены которого на обломке сталагмита свернулась кольцами змея с красным ромбическим узором на спине, значительно больших размеров, чем все те, которые им встречались. Королева змей - сразу понял Артур. Завидев их, змея подняла голову и зашипела. Артур отступил назад на шаг и приготовился колдовать, а Светлана положила стрелу на лук и натянула тетиву.

   И битва началась.

   Стрела причинила змее лишь небольшое беспокойство, отскочив от толстой чешуи; так же как, впрочем, и огненный шар, слегка опаливший ей бок. Тварь легко, как по маслу, соскользнула со своего трона и бросилась на них. Артур успел еще пару раз произнести заклятие, а потом, чтобы не задеть товарищей, переключился на физическую борьбу. Первым нанес удар Нико, но и его меч не смог перерубить тело гадины или хотя бы нанести ей серьезные повреждения - впечатление было таким, словно ударили по резиновому шлангу. Змея увернулась от посоха Артура и укусила Марни, которая охнула, уронила булаву и побледнела. Наш герой размахнулся еще раз, вложив в удар всю силу, теперь более удачно - змея завертелась на месте. Светлана, подобрав булаву Марни, ударила с другой стороны. Рептилия не осталась в долгу и укусила в ответ. Нико, поняв, что от его меча в этой ситуации будет мало толка, подобрал булыжник и со всего размаху опустил его на чешуйчатую голову. Оглушенная тварь была почти обездвижена и только размахивала хвостом. Изловчившись, Нико одним мощным ударом снес ей башку.

   Когда тело кобры-королевы растаяло в воздухе, на его месте обнаружился золотой амулет с выгравированным на нем символом - змея, обвивающая корону. Артур понял, что именно этот амулет и был их целью - как доказательство того, что змеи больше не угрожают Кропигалу. В углу пещеры он заметил также старинный сундук и уже взялся за крышку, но Нико предостерегающе одернул его и быстренько ощупал поверхность сундука.

   -Твое счастье, что не оборудован ловушкой. В следующий раз не спеши.

   Открыв крышку, они обнаружили несколько лечебных и магических зелий, рогатый шлем, четыре драгоценных камня, слиток серебра, а также изящный кинжал. Кинжал тут же забрала себе Светлана, а шлем по очереди, посмеиваясь друг над другом, перемеряли все, решив в конце концов, что больше всех он подходит Нико. Порешив на том, друзья упаковали находки и двинулись к выходу.

   Мэр чрезвычайно обрадовался известиями о ликвидации змеиного гнезда и в обмен на амулет тут же выложил мешочек с обещанной наградой. Посовещавшись, друзья решили потратить деньги в первую очередь на тренировки, благо полученный опыт вполне позволял продвинуться на пару уровней. Нико освоил лук и топор, Светлана - технику владения щитом в ближнем бою и метание ножей, Марни - заклинания Повышения Силы и Улучшенного Лечения. Артура решено было обучить заклинанию Хождение по воде - оно, правда, оказалось самым дорогостоящим, забрав добрую треть всей их наличности. Зато теперь он мог, если понадобится, провести всю группу через речку или к прибрежному острову, не ища мост или лодку.

   Следующей целью наши герои избрали решение проблемы с бандой гоблинов на большой дороге. Пришлось нанять лошадей - пешком идти было бы слишком долго. В Реальности Артуру не приходилось когда-либо ездить верхом, однако после краткой инструкции он вполне освоился и даже сделал пару кругов вокруг конюшни - лошадки здесь отличались послушным нравом и легко управлялись.

   Сразу за главными воротами Кропигала начиналась широкая дорога на Вайтвинг. Проскакав по ней несколько миль и обогнав пару крестьянских повозок, наши путешественники добрались до развилки с покосившимся указателем. Рядом с ним стоял гоблин. Зеленокожее существо оказалось небольшого роста и едва достало бы даже до груди Артура, но выглядело злобным и способным причинить немало неприятностей. О том, что противник настроен серьезно, говорила и его экипировка - стальная кольчуга и кольчужные поножи, большой железный щит и короткий меч (или длинный кинжал - рассмотреть издали было трудно).

   Завидев наших героев, сторожевой угрожающе зарычал, а потом пронзительно заверещал. Тотчас из кустов, окружающих развилку, высыпало десятка полтора его сородичей, также отнюдь не безоружных. Вперед вышел гоблин, более крупный, чем все остальные, и с нарядным красным плащом за спиной - очевидно, тот самый предводитель шайки, о которой упоминал купец. На ломаном языке и с чудовищным акцентом, отражающим все "прелести" рычащей и завывающей речи этих мерзких созданий, предводитель потребовал оплатить проезд через их территорию.

   Друзья спешились, чтобы лошади не пострадали в предстоящей битве, и Нико демонстративно вытащил меч из ножен.

   -Вот наш ответ! - твердо произнес он.

   И в ту же минуту вся шайка ринулась на них.

   Никто не спорит, что один гоблин на поле боя не воин, уступая человеку как в комплекции, так и в силе. Поэтому зеленокожие практически никогда не сражаются один на один и вместо честного поединка предпочитают нападать из-за угла, и не в одиночку - так рассказывали в процессе обучения на тренировочной площадке и в штаб-квартире джентльменов удачи Кропигала. Существа они столь же трусливые, сколь и злобные - попавшие к ним в плен редко уходят в добром здравии. Небольшие размеры гоблинов позволяют им легко проникать незамеченными в дома и хозяйственные постройки, и красть оттуда все, что имеет хоть какую-то ценность, и что можно утащить с собой. Поэтому обитатели здешнего мира, мягко говоря, не очень любят представителей гоблинского племени и при поимке их в лучшем случае сажают в клетку, в худшем - тут же на месте устраивают самосуд. Вместе с тем, несмотря на обычное брезгливое отношение даже к упоминанию о них кто-то из людей, судя по всему, ведет с ними дело - иначе откуда бы у гоблинов взялось обмундирование, сделанное как раз под их размер?

   Еще до того, как дело дошло до рукопашной, Артур успел метнуть навстречу врагам огненный шар. Дикий вой стал ответной реакцией. Марни успела прочитать заклинание Благословления, а Светлана - поразить одного из нападающих стрелой. Сразу несколько гоблинов повисло на Нико, как собаки на медведе, намереваясь повалить его. Завидев это, Артур посохом отшвырнул одного из них; Марни, в свою очередь, булавой оглушила другого. Собравшись с силами, Нико опрокинул на землю еще двоих и кого-то из них тут же проткнул мечом. Чуть в стороне Светлана размахивала кинжалом, удерживая троих. Артур поспешил ей на помощь, размахивая посохом как дубиной, и нанес сразу несколько ударов по ближайшему противнику. Гоблин заверещал и стремглав бросился в кусты. Два его товарища, оставив первоначальную цель, переключились на нашего героя, однако один из них почти сразу свалился, сраженный метким выпадом кинжала. Оставшийся гоблин, видя незавидную судьбу своих соплеменников, развернулся и кинулся бежать прочь по дороге. Вслед ему полетел огненный шар, без труда догнавший беглеца. Артур заметил, что, видя такое, еще двое зеленокожих предпочли под шумок улизнуть в кусты.

   Справившись со своими врагами, Артур и Светлана придвинулись вплотную к Нико, который в одиночку отбивался сразу от четверых, в том числе и главаря. Предводитель был посмелее своих подданных и, похоже, его обучали ратному делу - он успел осуществить несколько удачных выпадов. Ранение заставляло Нико отступать, и гоблины уже радостно гоготали, предвкушая добивание поверженного противника. Применить заклинание Артур не мог, чтобы не задеть своего, и поэтому ему пришлось вступить в рукопашную с одним из нападавших. Светлана, не суетясь излишне, сняла с плеча лук и, тщательно прицелившись, сразила другого. Вторая стрела ранила главаря в руку. В отличие от своих трусливых собратьев тот не бросился наутек, а в ярости атаковал девушку. Осознание, что ей угрожает серьезная опасность, придало Артуру дополнительные силы: нокаутировав подвернувшегося под горячую руку противника, одним прыжком он подскочил к главарю и обрушил тому на голову страшный удар. Удар оказался настолько силен, что посох переломился пополам, но он достиг своей цели - предводитель зашатался и опустился на одно колено. Взмахнув обломком посоха, Артур опрокинул его на землю. В ярости боя трудно остановиться, и наш герой продолжал избиение - пока не понял, что от гоблина уже и так остались только доспехи.

   Увидев, что с их вожаком покончено, последний нападавший, увернувшись от меча, счел за благо поскорее смотаться. То же самое проделали и те два, что кружились вокруг Марни. И по внезапно наступившей тишине Артур понял, что все кончено.

   Они осмотрели поле боя. Повсюду валялись трофеи - короткие гоблинские мечи, золотые монеты, щит и кольчуга предводителя, пара колец, какой-то причудливый амулет. Кроме того, в кустах, откуда выскочили зеленокожие, был найден большой сундук. Открыть замок не удалось, поэтому Нико, просунув лезвие меча под крышку, просто-напросто взломал его. Внутри оказались два разноцветных плаща, очевидно, снятых с каких-то несчастных путешественников, меч, более прочный и острый, чем меч Нико, книгу, описывающую применение заклинания Невидимости, мешочек с золотыми монетами и драгоценными камнями, целый набор бутылочек с зельями восстановления жизни и магии, противоядия, временного повышения силы, скорости и т.п. На самом дне сундука обнаружилась печатка - та самая, о которой упоминал купец.

   -Ну вот и все, - заметила Марни, - гоблины едва ли теперь вернутся сюда, и мы с полным правом можем отчитаться за выполненное задание.

   После того, как раны были залечены, а добыча оприходована (Нико взял себе новый меч, женщины с удовольствием нацепили плащи, а Артур по праву присвоил книгу - ведь только волшебник мог использовать ее; правда, его мастерства не хватило, чтобы выучить новое заклятие), разгорелся спор о том, куда направляться дальше. Более рассудительная Марни предлагала вернуться обратно в Кропигал, получить заслуженную награду, продать ненужные трофеи и потренироваться еще. Более склонная к авантюрам Светлана предложила двинуться дальше - в столицу, где и свой тренировочный зал есть, и еще большее разнообразие магазинов. Среди мужчин тоже не оказалось единого мнения, поэтому решили метнуть жребий. Марни достала из кошелька золотую монету с профилем короля на одной стороне и гербом на другой и поставила на герб; Светлана, соответственно, на профиль. Кидать монету предложили Артуру, который щелчком подбросил ее на метр над головой. Монета шлепнулась в пыльную дорогу гербом вверх. Не споря больше, герои повернули коней обратно, к Кропигалу.

   Абдул встретил их с распростертыми объятьями, услышав, что мимо перекрестка дорог теперь можно ездить спокойно, и без промедления выложил обещанное.

   -Кроме того, - вкрадчиво добавил купец, - за то, что вы оказали нам неоценимую услугу, я сделаю вас почетными членами нашей гильдии. Вот этот жетон, который я дарю вам, свидетельствует о принадлежности к гильдии и позволит вам получить значительные скидки у наших торговцев. Кроме того, если есть желание подзаработать еще, могу дать вам другое задание: в столице, куда вы несомненно рано или поздно попадете, живет некий Боромиус, занимающийся скупкой и перепродажей антиквариата. Если вам удастся убедить его сотрудничать с нами, получите еще более увесистый мешочек и дополнительные льготы. Скорей всего, Боромиус в обмен на свое согласие тоже попросит сделать для него кой-какую работенку.

   Принадлежность к гильдии купцов сыграла роль, когда друзья зашли к местному оружейнику. Увидев жетон, тот сразу же предложил им купить великолепные доспехи почти за половину от первоначальной цены. Марни и Артур обрядились в легкие кожанки, Светлана подобрала для себя плетеную кольчугу, а Нико - стальную кирасу. Здесь же они избавились от гоблинского барахла. Оставшихся денег вполне хватило на новый посох для Артура, и на небольшую тренировку, после чего наши герои, не мешкая, отправились в столицу.

   Крестьяне, встречавшиеся им по пути, приветственно махали руками - по всей видимости, уже были наслышаны о победе над гоблинами, которые им изрядно досажали. На том самом перекрестке, где еще виднелись следы поединка, Артур направил лошадь к указателю. Широкая столбовая дорога на запад была проложена к столице, дорога на север приводила к Вольному Граду, и совсем узенькая дорожка, почти тропинка, вела к Дарквилу.

   -Дарквил - весьма мрачное место, - пояснила Светлана. - Когда-то там был небольшой процветающий город под мудрым управлением местного барона. После его смерти в замке начали происходить странные вещи. Родня барона сочла за благо перебраться в столицу, а замок постепенно стал прибежищем колдунов-некромантов и прочего отребья. Городишко захирел, большинство его жителей ушли в другие места; остались в основном одни старики, доживающие свой век. Теперь лишь редкие торговцы осмеливаются забираться туда и привозят с собой жуткие истории про мертвецов, разгуливающих по кладбищу, а ночью забредающих в город, про леденящие душу завывания, доносящиеся из замка, и многое в том же духе. Рано или поздно нам тоже придется навестить то мрачное место, но сейчас соваться туда преждевременно.

   И с этими словами она направила своего коня на западную дорогу, остальные последовали за ней. Но увидеть столицу сего прелестного королевства Артуру не довелось - когда до городских стен осталось не более полутора километров, дал о себе знать браслет Светланы. Выслушав сообщение, она слегка помрачнела:

   -К великому сожалению, меня вызывают на внеочередное заседание Совета. Поэтому, друзья мои, нам придется прерваться и сделать запись игры - потом в любой момент мы сможем вернуться сюда.

   Она нажала нужную кнопку на браслете, и картинка перед глазами на время застыла, а потом померкла - и вот они все стоят у телепорта игровой площадки. Простившись, Нико и Марни отбыли в девятый сектор, а Светлана и Артур - непосредственно к Дворцу Совета. Оставив своего подопечного отдыхать на одной из скамеечек на площади рядом с фонтаном, Светлана упорхнула во Дворец.

   От нечего делать наш герой стал разглядывать брызги фонтана и постепенно погрузился в философские рассуждения. Виртуальность уже не казалась ему чем-то неестественным и пугающим, он чувствовал, что этот мир нравится ему даже больше, чем тот, где он жил с момента своего появления на свет. Здесь каждый может заниматься тем, что ему интересно, не изменяя любимому делу в угоду обеспечения своего существования. Здесь он мог бы продолжить свои исследования по крайней мере в теоретическом плане, и не вспоминать о дурацкой канцелярщине на фирме, ничего не дающей ни уму, ни сердцу.

   Но главное даже не в том...

   Как только Артур осознал это, части мозаики стали складываться в картину.

   И в центре ее была она.

   Светлана. И то, в чем он боялся признаться себе - что полюбил ее всей душой. Она казалась ему самим совершенством, небожителем, спустившимся с небес на виртуальную землю. Его вдруг остро пронзила мысль, что он не имеет права потерять ее, такая потеря станет концом его жизни.

   А ведь он не знает даже, существует ли в Виртуальности такое чувство, как любовь. Машинная цивилизация не нуждается в сильных эмоциях - этот постулат внушался с экрана телевизоров, со страниц научных трактатов, посвященных кибернетике и робототехнике. Но обитателей заэкранья нельзя причислить к искусственным созданиям; и если Артур способен здесь проявлять чувства, значит, и другие тоже. Ведь и ту пару, что составляла им компанию в игровом приключении, явно связывали не только дружеские чувства.

   Следующая мысль вползла черной змеей - ведь Светлана давно уже здесь, и при ее красоте и обворожительности наверняка в ее жизни было немало романов. Тот факт, что она теперь с ним, возможно, для нее мало что значит - может быть, не более чем те, кто был до него. Чувствительный укол ревности Артур попытался заглушить воспоминаниями о тех моментах их общения, где, как ему казалось, Светлана проявляла к нему интерес, который трудно объяснить простой любезностью.

   Омут переживаний, нахлынувших от осознания внезапно вспыхнувшей любви, затягивал его все глубже; ради нее он согласился бы не возвращаться в Реальность вовсе и остаться навсегда с нею. Он даже готов был немедленно опуститься перед ней на колени и сделать признание - а там будь что будет.

   Однако когда Светлана внезапно материализовалась перед ним, он растерялся, и вся решительность куда-то испарилась.

   -Как самочувствие? - весело спросил объект его обожания. - Чего загрустил? Если хочешь, можем продолжить наше приключение, если нет - отправимся куда-нибудь еще по твоему выбору.

   -Если ты не против, я хотел бы прогуляться где-нибудь на природе... в тихом, красивом местечке... вместе с тобой, конечно, - промямлил Артур.

   Светлана уловила необычные интонации в его голосе, и ее темные глаза на секунду отразили некую внутреннюю борьбу. Но почти сразу она радушно откликнулась:

   -Разумеется, у нас немало подобных мест, и, кажется, я догадываюсь, куда лучше всего сейчас отправиться.

   Место, в котором они оказались, и в самом деле было прекрасно. Лесная тропинка вела их между столетних дубов, сквозь крону которых почти не проникали лучи солнца. Моховая подстилка под ногами скрадывала звуки шагов, равно как и все остальные, и в этой необычайной тишине и полумраке казалось, что остановилось само время.

   Они молча брели по тропинке, наслаждаясь состоянием отрешения от суеты бренного мира, пока их путь не пересекла узенькая извилистая речушка, через которую был перекинут небольшой каменный мост. Стоя на нем, можно было видеть в прозрачной воде игру серебристых рыбок среди медленно колышущихся водорослей. Некоторые рыбки подплывали совсем близко к поверхности - казалось, их можно поймать руками.

   -Красиво, не правда ли? - внезапно спросила Светлана, стоя позади Артура.

   Ее голос вывел последнего из состояния странного оцепенения, навеваемого очарованием этого леса и речки. С внезапно вернувшейся решимостью он обернулся и обнял ее.

   -Прости, Светлана, я полюбил тебя, и моя жизнь отныне принадлежит тебе. Я не хочу терять тебя даже на мгновенье; позволь мне остаться в Виртуальности, рядом с тобой. Мне больше никто не нужен, только ты... Если ты отвергнешь меня, мне ни к чему жить - ни там, ни здесь...

   Светлана не оттолкнула его, чего он боялся, наоборот - прильнув к нему, она положила свою голову ему на плечо.

   -Успокойся, малыш, ведь я тоже люблю тебя, просто ты этого не замечал. А я не хотела, чтобы ты принес себя в жертву Виртуальности. Если решишься переселиться сюда, я буду твоей верной спутницей жизни, но все же прошу тебя - взвесь все тщательно, ведь назад дороги уже не будет.

   -Неужели вернуться назад в Реальность невозможно?

   -Да нет, технически здесь нет ничего сложного, и у нас было несколько случаев, когда люди уходили туда. Увы, никому из них после Виртуальности не удалось найти себя в реальном мире, и в результате они вновь оказывались здесь. В одном случае все закончилось более трагично - не вынеся жестокости того мира, наш товарищ покончил с собой. Так что имей в виду.

   -Я не изменю своего решения, тем более если наши чувства взаимны... и если, конечно, Виртуальность примет меня.

   -Она уже приняла тебя, но тебе все-таки придется вернуться на время, чтобы подготовиться к окончательному переезду. Не волнуйся, я буду ждать тебя, и подготовлю все для нашего счастья. За время, пока ты будешь там, сможешь более тщательно обдумать свое решение. Только сообщи мне, если передумаешь.

   -Этого не случится.

   И они стояли, обнявшись, и Артур чувствовал себя самым счастливым человеком на Земле. Наклонившись, он нашел ее зовущие к поцелую губы, и ответил на призыв.

Глава 7.

Пробуждение от второго путешествия в сказочный мир оказалось ненамногим приятнее, чем в первый раз. Головной боли почти не было, лишь какая-то неприятная пульсация, но перед глазами все плыло. Реальность и Виртуальность причудливо переплетались перед его глазами - за окнами его квартиры он видел здание Отдела Коммуникаций, а дверь, прикрывающая кухню, воспринималась им как вход в телепортер. Ко всему прочему он обнаружил, что почти все тело занемело, и ему пришлось долго растирать конечности, прежде чем смог встать с кровати и отсоединиться от компьютера. И неудивительно - ведь он пробыл в Виртуальности почти двое суток.

   Да, долго существовать между двумя мирами он не сможет - пришло время выбора. И, собственно говоря, он его уже сделал.

   Чтобы полностью прийти в себя, Артур перекусил предусмотрительно запасенными продуктами и принял душ. Стало немного легче, хотя галлюцинации все еще преследовали. И какой-то прелый запах висел в воздухе, ощущаясь даже из открытого окна.

   На мобильнике оказалось два пропущенных вызова. Звонил Гека, да еще Кирслинский - что было совсем удивительно. Профессор не любил пользоваться даже обычным телефоном, а все дела они обычно планировали заранее, вследствие чего за все годы докторантуры подобные случаи Артур мог пересчитать по пальцам одной руки. Поэтому он немедленно связался со своим научным руководителем.

   Новости оказались не особо утешительными. В связи с проведением в университете каких-то торжественных мероприятий Ученый Совет, на очередном заседании которого должно было быть заслушано выступление Артура, принял решение собраться на неделю раньше. Что означало - до защиты осталось не больше десяти дней. Некоторые дела придется явно подускорить, и заранее отрепетировать выступление. По голосу профессора Артур понял, что тот чем-то сильно расстроен, не только переносом сроков защиты.

   О причине переживаний Кирслинского он узнал окольными путями от сотрудников кафедры. Как выяснилось, тот же Ученый Совет не настроен продлевать контракт с профессором, и с нового учебного года его скорей всего отправят на заслуженный отдых - под предлогом необходимого омоложения кадров. Те несколько дней, предшествующих защите, Динозавр бодрился, но видно было, что он тяжело переживает происходящее.

   Гека же, наоборот, был настроен весьма оптимистично - красочно расписал прелести новой компьютерной игрушки, приобретенной за два дня до того, а под конец поинтересовался, как скоро наш герой намерен защищаться. Узнав, что это произойдет уже в ближайшем будущем, очень обрадовался и пообещал не только заявиться самому, но и привести группу товарищей. Тараторил он с такой скоростью, что Артур временами просто отключался. А потому по окончании сеанса связи наш герой решил за благо немного отдохнуть и, приняв таблетки от головной боли, проспал до утра следующего дня.

   Вызвав вечером того же дня Светлану, Артур был приятно удивлен, когда она явилась к нему в своем истинном обличье.

   -Почему же раньше ты использовала маску Ирис? - не удержался и спросил он.

   -Требования Службы Безопасности к тем, кто участвует в создании образов "виртуального человека". Но ведь мой настоящий облик нравится тебе больше, не так ли, милый? - с оттенком юмора произнес предмет его обожания, и ее голограмма скользнула к нему вплотную.

   Как жаль, что здесь, в Реальности, она лишь бесплотная тень - протяни руку, и пронзишь насквозь. И только в Виртуальности он мог ощущать ее прекрасное тело. Скорей бы снова очутиться там. И он решился задать вопросы, которые взволновали его у фонтана перед Дворцом Совета:

   -Скажи, Светлана, ведь если мы любим друг друга, значит, и другие в вашем мире тоже могут проявлять возвышенные чувства?

   -Похоже, что даже после двух посещений Виртуальности ты подспудно отказываешь нам в праве быть обычными людьми. Мы точно так же и радуемся, и грустим, и разочаровываемся, и влюбляемся. У нас немало парочек, которые неразлучны. За примером далеко ходить не надо - наши компаньоны в игре Нико и Марни вместе уже несколько лет, с момента перехода Марни в Виртуальность.

   -Но если так, скажи честно, чем я привлек тебя? Ничего особенного во мне нет. В Виртуальности, как я понял, немало личностей, куда более ярких и привлекательных, чем я. Неужели за столько лет тебе не нравился никто из них?

   Светлана обиделась и отстранилась от него.

   -Да, каждый из нас - яркая индивидуальность. Не буду хитрить и лицемерить - некоторые из моих коллег мне действительно нравились, так же как и я нравилась многим. Однако настоящая взаимная любовь так и не встретилась - до того, как в моей жизни появился ты. В Виртуальности ведь нет смысла притворяться и изображать влюбленность, если нет настоящего чувства. Зачем обманывать и себя, и другого человека, причиняя ему страдания?

   -Прости, любимая, я не хотел тебя обидеть...

   -Ладно, не бери в голову. Пойми, когда ты точно знаешь, за что и почему любишь, это уже не совсем то божественное чувство, что называется любовью. И еще - я догадываюсь, что тебе не терпится спросить о физической стороне любви в нашем мире. И вот тут есть еще один аспект - виртуальные тела сконструированы таким образом, что познать все радости земной любви ты можешь лишь при условии взаимности чувств. Иначе нет смысла даже пытаться, ничего не получится. Могу добавить только, что ощущения там куда более яркие, чем в Реальности.

   -А что ты думаешь насчет нас?

   -Я думаю, что все у нас будет в порядке - по крайней мере, пока мы оба этого хотим. Кстати, я уже присмотрела нам одно чудесное местечко и начала строить там симпатичный коттеджик, этакое уютное гнездышко. Так что когда переберешься, будет где потолковать о самом сокровенном. Но вначале соберись с силами и защитись - теперь, когда осталось совсем немного, нет смысла бросать начатое. А потом я расскажу, что нужно сделать для окончательного перехода.

   Окрыленный услышанным, Артур буквально летал на крыльях, не замечая ничего вокруг. Неделя пролетела как один день. На исходе ее в почтовом ящике своей квартиры он обнаружил письмо от дяди, в котором тот приглашал погостить у него в деревне. Дядя, подобно Кирслинскому, не очень жаловал средства мобильной связи и по старинке рассылал родственникам и знакомым письма и открытки с поздравлениями.

   Идею навестить дядю сразу после защиты Светлана после некоторых колебаний одобрила.

   -Конечно, тебе нужно будет немного развеяться. Только не задерживайся слишком долго, ведь я жду тебя.

   И вот наконец-то волнующий день защиты. Утром Артур извлек со дна гардероба свой парадный костюм, запылившийся со времени путешествия в Бигэпл, и даже надушился духами "Звезда Голдтауна", давно валявшимися без дела в холодильнике. Заседание Ученого Совета, на котором рассматривалась его диссертация, проводилось в Большой Аудитории биофака. Очень кстати - послушать нашего героя пришли не только сотрудники его родной кафедры биохимии, но и многих других кафедр, а также представители ряда научных институтов, работающих в смежных областях, и даже несколько иностранцев - старых друзей Динозавра, приехавших по такому случаю в Голдтаун. Кроме того, заявились Клива и "братья-близнецы" Пеко и Джоги, а также двое их бывших однокурсников с кафедр зоологии и общей генетики, которым вскоре предстояло то же самое. Гека, вызвавшийся предупредить остальных, сам умудрился немного опоздать - как раз к заключительному выступлению председателя Ученого Совета.

   Доклад прошел на должном уровне. После того, как Артур поблагодарил аудиторию за внимание, посыпались вопросы, и в зале завязалась оживленная дискуссия. Когда страсти немного улеглись, слово взял Кирслинский, обрисовавший нашего героя как очень способного молодого ученого, вполне достойного звания доктора биологических наук. Следующим стало выступление официального оппонента профессора Манито, возглавляющего кафедру физиологии ископаемых пресмыкающихся в Институте Палеонтологии. Отметив пару несущественных недостатков, он согласился с тем, что диссертация имеет научную ценность и диссертант достоин присуждения ему ученой степени. В своем заключительном слове председатель поддержал мнения научного руководителя и оппонента и пригласил членов Совета пройти в комнату для голосования.

   После оглашения его результатов (двадцать четыре - за, один - против; кому наш герой пришелся не по нраву, так и осталось загадкой) Артур принимал поздравления. Сотрудники кафедры преподнесли букет цветов и памятный сувенир. Гека долго тряс руку, приговаривая, что он всегда в него верил. Пеко буквально облапил в своих медвежьих объятьях. Подходили и совсем незнакомые люди, интересовались отдельными моментами исследований, приглашали в гости к себе в институты. Иностранные друзья Динозавра тоже не остались в стороне: окружив нашего героя со всех сторон, завели диспут, общаясь одновременно и с Артуром, и друг с другом. Артур подчас с трудом понимал их, но стремился принять деятельное участие в разговоре.

   Когда с официальной частью и поздравлениями было покончено, всех пригласили на неофициальное продолжение защиты, а попросту говоря, на банкет, который организовали в кафе рядом с биофаком. Как виновнику торжества, Артуру пришлось отсидеть весь банкет от начала до конца, выслушивая многочисленные тосты, подчас мало относящиеся к предмету торжества, беседы о науке и за жизнь, чем дальше, тем более задушевные, а под вечер и анекдоты разной степени приличия.

   Обмывание новоявленного доктора биологических наук было продолжено и на следующий день, правда, теперь уже в узком кругу приятелей - бывших однокурсников. Собрались они после рабочего дня на Гекином складе - как наиболее удобном для этой цели месте.

   -Ну, за первого доктора в наших рядах! - провозгласил Клива, разлив французский коньяк по пластиковым стаканчикам.

   -И не последнего! - поддержал его Сержи, корпящий над своей диссертацией на кафедре зоологии. - Правда, в моем случае, боюсь, это произойдет не раньше Нового года.

   Второй тост провозгласил Джоги - как водится, за крепкую мужскую дружбу. После чего приятелей потянуло на воспоминания. Из одного из ящичков стола Гека извлек фотоальбом с их университетскими фотографиями, среди которых был и крупноформатный снимок всего их потока, сделанный, когда они учились на втором курсе. Обсуждение того, как сложились судьбы их однокурсников, заняло немало времени; параллельно выпили все принесенное с собой и съели почти всю закуску. В конце концов постановили, что было бы неплохо разыскать всех, кого только возможно, и в будущем году отпраздновать пятилетие окончания университета.

   Воспоминания исчерпались где-то ближе к полуночи, и приятели засобирались по домам. Гека на прощание спросил Артура:

   -Что намереваешься делать теперь? Остаешься на кафедре, или целиком переключаешься на свою фирму?

   -Пока не знаю. Тут появилась новая идея: один из иностранцев - ты их видел на защите, весьма заинтересовался моей работой и обещал по возвращению сразу прислать приглашение. Так что, не исключено, уеду от вас на некоторое время двигать науку в Федерации.

   -Будет здорово - ты многого там добьешься. Да и финансирование у них не чета нашему. Главное, про нас тогда не забывай - звони, пиши, а то и заезжай в гости.

   -Обязательно.

   Артур, конечно, лукавил, пытаясь объяснить свое скорое исчезновение, но даже сейчас он не мог поделиться своей сердечной тайной.

   Уладив в кратчайшие сроки бумажную формалистику, связанную со своей защитой, он дал телеграмму дяде, что принимает его приглашение и выезжает утром следующего дня.

   Дядя встречал его на перроне Слатино и, завидев Артура, сразу же заключил в объятия.

   -Ну здорово, племянничек! Экий ты серьезный какой! Спасибо, уважил старика. Как дела-то твои? Когда защищаться-то будешь?

   -Уже защитился, дядя, потому и выбрался.

   -Вот молодец! Весь в отца, такой же упорный. Жаль, не повезло ему в жизни... По такому случаю не грех и стопочку опрокинуть. Мы тут с моим соседом Петром приехали на его телеге - да ты его, наверное, помнишь. Ему в магазине кой-чего по хозяйству прикупить надо. А потом и назад вместе отправимся.

   Они немного еще походили по Слатино - дядя тоже, как выяснилось, хотел сделать ряд покупок в райцентре. Сосед уже ожидал их, стоя рядом с повозкой. Поприветствовав Артура, предложил занимать места.

   Лошадка весело цокала копытами по протоптанной дороге, везя их через подлесок и клеверное поле. Артуру сразу же вспомнилась игровая площадка Виртуальности, где он имел честь путешествовать верхом. Он даже почувствовал некоторые угрызения совести - ведь Светлана ждет его там и, наверное, волнуется.

   Очутившись в своей бревенчатой избушке, дядя первым делом собрал на стол нехитрую закуску и достал припрятанную бутылку домашнего вина.

   -Ну, за встречу! - поднял он стакан, когда уселись за стол. - А теперь рассказывай, как там столичное житье-бытье, как твоя наука, чем вообще занимаешься.

   Артур рассказал про защиту.

   -Значит, ты теперь доктор наук? Это добре. Жаль, отец твой не дожил до этого дня - уж он-то рад был бы необычайно. Он сам мечтал когда-то ученым стать, да жизнь не сложилась. Поэтому и хотел, чтобы ты пошел по этой стезе.

   Выпив одним махом почти весь стакан, Артур наконец решился задать вопрос, который мучил его все последние годы:

   -Скажи, а в чем все-таки истинная причина, что мать поступила так, когда отца не стало?

   Дядя обтер усы и призадумался.

   -В чем истина, спрашиваешь? Не так-то просто ответить на твой вопрос, да и нет однозначного ответа. Глубинная суть, наверное, в том, что не любила она его по-настоящему, как он ее. Все толкала карьеру делать, большие деньги зарабатывать. А он ведь непрактичный был, нужных связей заводить не умел, поэтому со всем своим умом так и не поднялся выше заместителя начальника отдела контроля в этом, как его, водоохранительном институте в Граниже.

   Артур подумал про себя, что ему со Светланой, возможно, повезло больше.

   -И часть своей нелюбви к нему она перенесла на тебя. Все хотела жить красиво, по столицам да заграницам. Вот и рванула тогда за иностранца, когда довела мужа до инфаркта. Помню, последние годы жизни он часто жаловался мне, да уйти не мог. Всех деталей я не знаю, чужая душа - потемки, к тому же уж лет двадцать как уехал из Гранижа, разведясь со своей. Честно говоря, не жалею - одна природа здесь чего стоит! Поверь мне, никакие блага цивилизации не дадут того душевного спокойствия, которое можно обрести здесь.

   Артур согласился с ним, но про свою виртуальную любовь решил не рассказывать - едва ли дядя понял бы его правильно. И поэтому на вопрос о дальнейших планах на жизнь ответил так же, как и Геке - что скорей всего уедет за океан продолжать исследования.

   -В Федерацию? Это сурьезно. Большим человеком станешь. Ты только осторожнее там, все-таки чужая страна. А чтобы все хорошо получилось, давай выпьем еще, - и разлил остаток вина по стаканам.

   За три дня, которые Артур провел в деревенской идиллии, он неплохо отдохнул. Вместе с дядей они каждый день с утра ходили в лес по грибы - для дяди, в отличие от отца, в этом был не столько спортивный интерес, сколько одно из средств пропитания. Собранные грибы он не столько жарил, сколько солил и сушил, делая запасы на зиму. Кроме того, старик содержал небольшое подсобное хозяйство - пару свиней и десятка два кур, а также средних размеров огород, где выращивал картошку, морковь, помидоры и кабачки. Также пару раз они ходили на рыбалку; правда, рыбачил в основном дядя, а Артур больше загорал и наблюдал за процессом. Визит его имел и практическую пользу - вдвоем они отремонтировали погреб.

   По прошествии трех дней Артур засобирался обратно, помня свое обещание. Рейсовый автобус, курсирующий до райцентра раз в сутки, доставил его в Слатино.

   Сев в электропоезд, Артур примостился у окна, рассматривая пейзажи, медленно проплывающие мимо. Июньская жара разморила, его начали убаюкивать мысли о том, что все вокруг хорошо и прекрасно, зачем ему Виртуальность, может, ну ее, проживем и так, а что касается его намерения перейти туда...

   В этот момент в вагон завалилась толпа подвыпивших подростков, на ходу посасывающих из пивных бутылок и распевающих куплеты неприличного содержания.

   Артур понял, что его решение окончательно.

Эпилог.

 Две недели спустя.

  Место действия: подземный бункер лаборатории нестандартных

  разработок корпорации "Макрохард".

   -В мои обязанности входит проверка соблюдения всех юридических тонкостей в отношении тех, кто отправляется в Виртуальность на постоянное место жительства. Если у Вас есть вопросы и пожелания, касающиеся формальной стороны заключаемого Вами договора о переселении туда, можете высказать их сейчас.

   -Нет. Договор меня вполне устраивает.

   Молодой клерк, сидящий напротив, водрузил на нос очки с тонкими линзами в позолоченной оправе и внимательно посмотрел на Артура.

   -В таком случае Вам остается только его подписать.

   Артур на минуту задумался. Вроде бы он сделал все, что полагалось. Уволился с работы со своей фирмы и предупредил хозяйку квартиры в Хорьино, что освобождает ее, рассчитавшись за проживание. Еще проще оказалось на биофаке - вопрос с ним отложили до конца лета. Свои личные вещи он частично выбросил, частично раздарил, а наиболее ценное отдал на хранение Геке, заодно вернув и голопроектор. Тех, кто мог беспокоиться о нем, он предупредил об отъезде. С собой забрал только диски "виртуального человека" и прибор-соединитель.

   Взяв со стола авторучку, он подписал бумаги.

   -Очень хорошо.

   И, спрятав документы в папку, клерк нажал кнопку сбоку стола. Дверь открылась, и один из сотрудников лаборатории, одетый в белый халат, пригласил Артура пройти в соседнюю комнату. Зайдя туда, наш герой увидел оборудование, подобное тому, что стояло в 817й комнате офиса "Макрохарда" в Бигэпле. Артур хотел подойти к кушетке, но сопровождающий остановил его.

   -Для Вас есть сообщение.

  Текст, светившийся на экране монитора, гласил: "Люблю и жду. Ничего не бойся. Светлана".

   Умиротворенный, он принял снотворное и лег на кушетку. Сознание погасло, чтобы через мгновение ярко вспыхнуть там, с другой стороны экрана...


Оглавление

  • Часть 1. Виртуальный человек.
  •   Глава 1.
  •   Глава 2.
  •   Глава 3.
  •   Глава 4.
  •   Глава 5.
  •   Глава 6.
  •   Глава 7.
  • Часть 2. По ту сторону экрана.
  •   Глава 1.
  •   Глава 2.
  •   Глава 3.
  •   Глава 4.
  •   Глава 5.
  •   Глава 6.
  •   Глава 7.
  •   Эпилог.