КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 419946 томов
Объем библиотеки - 567 Гб.
Всего авторов - 200472
Пользователей - 95473

Впечатления

кирилл789 про Стриковская: Мир драконов (СИ) (Фэнтези)

ой, как мне эти идеи рабства не нравятся, увы. хорошо, что вовремя герои взяли свои судьбы в свои руки.)

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Стриковская: Стать Собой (СИ) (Фэнтези)

приключенчески.)
прекрасный автор.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Стриковская: Воплощение (СИ) (Фэнтези)

класс. других слов нет.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Блесс: Подружка невесты или... ветеринара вызывали? (Любовная фантастика)

ну, в общем "неплохо".
после ужасов снежной сашки и ирки успенской, очень даже неплохо. на "отлично" не тянет, извините.)

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Стриковская: Бегом за неприятностями 2 (Фэнтези)

вторая книга понравилась чуть больше первой.)
как-то здесь всё законченно и удачнее для героев.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
greysed про Назимов: Охранитель (Альтернативная история)

бред сумасшедшего

Рейтинг: -1 ( 0 за, 1 против).
greysed про Малыгин: Лётчик (Альтернативная история)

хреновина лютая

Рейтинг: 0 ( 1 за, 1 против).

Способы действия (ЛП) (fb2)

- Способы действия (ЛП) (пер. Trifolium Translate, ...) 1.57 Мб, 342с. (скачать fb2) - Ган Брук

Настройки текста:



Ган Брук

“СПОСОБЫ ДЕЙСТВИЯ”





Перевод: Trifolium Translate

Переведено для Группы vk.com/wmnread

Пишите на wmnread@gmail.com



Пролог


- Эта роль моя! Я - Диана Мэддокс!

Кэролин Блэк уперлась руками о край стола своего агента и уставилась на него, словно посаженная на цепь пантера, никого не подпускающая к своей окровавленной добыче. Добыча в данном случае представляла собой самую желанную роль в кино, которую могли предложить актрисе в возрасте за 30 с тех самых пор, когда на экраны вышел фильм "Часы".

- Я знаю, что она твоя, и так думают все фанаты, - пытался заверить своего лучшего клиента Грей Паркер.

Кэролин всегда двигалась прямо к цели и обладала недюжинными амбициями, но казалось, она уже отчаялась заполучить роль в новой постановке Супернова Продакшн. Он мог понять ее волнение - в свои 45 она была готова к самым неблагоприятным поворотам в карьере. Большинство актрис ее возраста уже играли мам в телесериалах.

- Ты мой агент, и я плачу тебе кучу денег, - прошипела она, отойдя от стола и начав расхаживать взад вперед по его роскошному офису. - Я хочу эту роль. Я должна ее получить.

- У нас еще нет сценария, - сказал Грей успокаивающим тоном. - Они не будут проводить кастинг, до тех пор пока...

- О, ради Бога. Они его уже проводят. Почитай эти проклятые таблоиды. Аннели Петерсон приглашает актрис к себе на обед. Сильвия Гудман намекнула об этом в E! News, - она остановилась как вкопанная и развернулась к нему лицом - ее коронное движение в роли Девон Харпер, богини мыльного сериала, что когда-то шел на телеэкране. - Я заслужила это, Грей. Я та, кто должен вывести Диану Мэддокс на большой экран. Сделай так, чтобы это произошло.

- Не беспокойся ни о чем, дорогая, - он скрыл нехарактерное отсутствие уверенности. - Считай, что дело сделано.



 Глава 1


Аннели Петерсон потягивала шампанское и рассматривала толпу, заполонившую бальный зал внизу.

- Думаю, у нас сегодня полный аншлаг, - она улыбнулась мальчишеского вида мужчине, что стоял рядом с ней. Грегори Хотон был директором одной из ее компаний и верным другом.

- Триста пятьдесят гостей, тысяча долларов за блюдо,  - он выговорил эти цифры с явным удовлетворением. - И это не считая аукциона. Мы выручим еще половину этой  суммы, продав первые издания книг и картины. Конечно, нам на руку и то, что хозяйка тут ты - женщина, с которой все хотят познакомиться.

Аннели кинула на своего сотрудника насмешливый острый взгляд. Грегори работал на нее семь лет, с тех пор как она перебралась во Флориду. Между ними установился спокойный дух товарищества, а также ровные рабочие отношения. Как и ей, ему было тридцать с небольшим, и  он больше походил на серфера, чем на опытного топ-менеджера. Его непослушные светлые волосы привлекали внимание и мужчин, и женщин, так же как его зеленые глаза и широкая улыбка.

- Мы должны покрутиться среди публики, - продолжил он. - Скоро ужин, но сначала нам стоит поздороваться с кое-какими людьми.

Аннели вздохнула. Появление на публике было самой трудной частью ее работы. Она никогда не привыкнет к бессмысленным разговорам и воздушным поцелуям, что щедро раздавались на подобных мероприятиях. Но она шесть месяцев планировала это событие для благотворительного фонда Небула Серкл, который основала несколько лет назад. Немного светской болтовни ее не убьет.

Приподняв подол своего ярко-голубого вечернего платья от Ungaro, она шла через толпу и слегка улыбалась, пожимая протянутые ей руки. С очень немногими из этих людей она встречалась до этого лично, поскольку обычно не посещала светских мероприятий, но большинство из них, казалось, знали, кто она такая - А. М. Петерсон, владелица Ки Лайн Паблишинг Инк, женщина, чья империя росла с такой скоростью, что журнал Форчун окрестил ее новым Тедом Тернером.

Аннели размышляла, привыкнет ли она когда-нибудь к тому, что люди относились к ней с трепетом и благоговением. А если и привыкнет, то в какого человека она превратится? Огромные зеркала на стенах бального зала как раз и отражали именно эту ее сторону. Мягко струящееся платье облегало ее как перчатка, а шиньон, покрытый сеткой белого золота с алмазами, поддерживал длинные светлые волосы. Аннели не любила кольца и никогда их не носила, но захватывающее дух бриллиантовое колье приковывало внимание к ее декольте, а парный ему браслет обвивал правое запястье. Она была выше большинства женщин и некоторых мужчин, но это не мешало ей высоко держать голову и щеголять своей безупречной осанкой - эту и другие детали ее публичного имиджа она тщательно выстроила много лет назад.

Аннели продолжила свой путь через гламурно одетую толпу. Привыкнув, что мужчины обычно смотрели на ее соблазнительное тело, она проигнорировала их взгляды, вежливо приветствуя каждого. Завистливые взгляды некоторых женщин сменились уважительными, когда те обнаружили, что она была столь же доброжелательна и к ним. Когда же она, наконец, добралась до другого конца фойе и оглядела толпу в поисках Грегори, то заметила, что он разговаривал с парой, и тут же узнала стоящую слева от него женщину.

На Кэролин Блэк было надето элегантное черное платье, украшенное каскадом страз, которые тянулись от левого плеча вниз, оборачивались вокруг талии и уходили на облегающую юбку. Ее золотисто-каштановые волосы были замысловато уложены наверх, а тонкие локоны ласкали шею. Актриса обладала очевидной, довольно подавляющей, харизмой, которая неотразимо пленяла всех вокруг. Аннели даже затаила дыхание, когда подошла к ней поближе.

Грегори представил их друг другу, и Аннели пожала руку Кэролин и ее спутнику, Джареду Гаррисону. Они обменялись дежурными любезностями, и Аннели задалась вопросом, были ли верны слухи о Кэролин и Джареде. Они не выглядели любовниками, и Аннели не была уверена, почему у нее создалось такое впечатление.

- Мы очень рады, что ваша аудио-версия книг о Диане Мэддокс стала настолько успешной, мисс Блэк, - сказала она, отметив про себя, как молодо выглядела актриса.

Безупречная кожа Кэролин, слегка посыпанная веснушками, казалась атласно-гладкой. Твердый взгляд ее серо-голубых глаз, которые были в состоянии изобразить любую эмоцию на сцене или на экране, окинул Аннели с головы до пят.

- Что ж, спасибо. И, пожалуйста, зовите мне Кэролин, - сказала она низким, пропитанным дымом голосом, который и побудил Аннели нанять ее для работы над аудиокнигами. - Конечно, я очень легко вжилась в эту роль. Думаю, что мы с Дианой во многом родственные души.

Аннели улыбнулась про себя. Вполне возможно, актриса только что во всеуслышание объявила о своей заинтересованности в этой роли и в кино.

- Ваш голос был само совершенство, - сказала она. - Я поняла, что вы отлично справитесь, после того как увидела вас в Гринхаус три года назад.

Губы Кэролин растянулись в искрящуюся улыбку.

- Вы лично принимаете решение по кастингу?

- Конечно. Для моей компании книги о Диане Мэддокс имеют приоритетное значение.

- И вы планируете вывести их на экран прямо сейчас. Как это смело с вашей стороны после фиаско с фильмом 'В.И. Варшавски'.

Предупредительный выстрел? Либо Кэролин действительно беспокоилась о судьбе Дианы на киноэкране, либо она хотела казаться такой.

- Ну, я ведь не идиота наняла ставить мой фильм и не наемных писак создавать сценарий, - холодно отрезала Аннели. Это так разыгралось ее воображение или, на самом деле, актриса, задавая такие вопросы, оценивала ее способность вывести франшизу Дианы Мэддокс на большой экран? Выражение лица Кэролин было безмятежно спокойным.

- Уверена, что при удачном кастинге, дистрибьюторы будут есть с вашей руки.

- Спасибо, - Аннели знала, что в ее голосе прозвучал сарказм.

Она не привыкла к тому, чтобы любой встречный сомневался в ее компетентности осуществить этот проект. Слегка раздраженная, она перевела разговор на светские любезности.

- Я так рада, что вы смогли присутствовать здесь сегодня вечером. Кстати, что вы делаете во Флориде? Вы здесь снимаетесь?

- Нет, я закончила играть пьесу в Нью-Йорке, и мне просто нужен перерыв. Поэтому я читаю несколько сценариев и провожу время с Джаредом.

Видимо, Джаред Гаррисон не заметил смены темы.

- У вас уже есть кто-нибудь на примете для роли Мэддокс? - спросил он Аннели, не обращая внимания на безошибочно сердитый взгляд своей спутницы. - Я слышал, что роль вызвала большой интерес. Даже у Мерил Стрип и Салли Филд.

Аннели пришлось скрыть улыбку. Она знала Джареда по работе. Красивый адвокат был старшим партнером в юридической фирме, которая безвозмездно помогала клиентам Небула Серкл. Ее благотворительная деятельность была направлена ​​на помощь детям, рожденным с ВИЧ. Фонд также занимался приютами для женщин, и им постоянно требовалась добровольная юридическая помощь. У нее не было ни малейшего представления, что Джаред был как-то связан с Кэролин Блэк, пока недавно она не прочитала пару сплетен. На мгновение она его пожалела. У актрисы была репутация женщины, которая использовала, а потом бросала мужчин. Аннели слегка усмехнулась.

- Я не вижу ни Стрип, ни Филд в качестве потенциальных исполнительниц роли Дианы Мэддокс, - ответила она ему. - Они замечательные актрисы, но у них для этого не подходящий возраст.

Она почти услышала, как закрутились колесики в голове Кэролин, но ее прекрасное лицо ничего не выражало. Кинув быстрый оценивающий взгляд вокруг, Кэролин обвела широким жестом зал и произнесла так, как только могла это сделать звезда Бродвея:

- Замечательная ночь, Аннели. Я так рада, что смогла прийти, - она взяла Джареда под руку. - Полагаю, мне не стоит так надолго отрывать вас от ваших гостей. Может быть, нам удастся побеседовать позже.

Когда Кэролин двигалась сквозь толпу, по странному волшебству та расступалась, люди поворачивали головы, чтобы посмотреть на актрису, некоторые даже хлопали. Аннели была изумлена, увидев, что даже самые искушенные из ее гостей, жаждали получить улыбку или кивок от Кэролин Блэк. Если женщина пыталась доказать свой статус, ей это удалось. Она была непревзойденной актрисой. Звездой.

Но она ли Диана Мэддокс? Аннели пребывала в сомнениях.


***


- Ты выглядишь, как кошка, которая съела ту пресловутую канарейку, - заметил Грегори, спускаясь со сцены вслед за Аннели после аукциона.

- Я поражена, - сказала Аннели, проверяя свой наладонник. - Кто-то заплатил $ 12 000 за то первое издание книги о Диане Мэддокс с автографом автора.

- Да, и это ни кто иной, как сама Диана Мэддокс, или я должен сказать, Кэролин Блэк. Она, видимо, ужасно хочет заполучить эту роль, - ухмыльнулся Грегори.

- Грегори! Веди себя прилично.

- А сейчас, не смотри в ту сторону, она уже идет к нам. И не давай никаких обещаний, которые не сможешь сдержать.

Аннели обернулась и увидела приближающуюся Кэролин, на этот раз без ее спутника.

- Аннели, - хриплый голос, казалось, ласкал ее имя, и Аннели бросило в дрожь. - Я хотела бы поблагодарить вас за этот вечер. Похоже, что вся ваша упорная работа окупилась с лихвой.

- Я очень рада, - отозвалась Аннели. - Все деньги  пойдут прямо тем детям, над которыми мы шефствуем. Отель даже пожертвовал арендную плату за бальный зал.

- Это замечательно.

- Ваше предложение было таким щедрым. Очень мило с вашей стороны.

- Пожалуйста.

Кэролин не собиралась просить о роли Дианы Мэддокс. Аннели восхитилась стальными нервами актрисы. Не часто она сталкивалась с женщиной с такой же силой духа, как и у нее самой. Она чувствовала эту силу в Кэролин, и это притягивало.

- Как долго вы пробудете во Флориде? - спросила она.

- Я должна вернуться в Нью-Йорк через две недели.

- Вы остановились где-то в городе?

- У Джареда на Бал Харбор, и я надеялась, что смогу плавать там каждый день - это мой любимый способ физических упражнений. Но ветер был слишком сильным, - Кэролин улыбнулась со слабой ноткой самоуничижения. - Я так привыкла к плавательным бассейнам, что испугалась больших волн.

Аннели открыла свою маленькую сумочку и достала визитную карточку, в ее голове быстро созрела одна идея.

- Вот что. Я живу недалеко от Джареда, на Голден Бич. Буду рада предложить вам прийти и воспользоваться моим бассейном. Я предупрежу охрану у ворот, что вы в моем списке гостей, - небольшая, кривоватая улыбка приподняла уголки ее губ. - Само собой разумеется, это очень короткий список.

Глаза Кэролин расширились, и Аннели услышал, как позади нее от удивления закашлял Грегори.

- Это очень щедро, - сказала Кэролин. - Я не хочу навязываться...

- Вы не навязываетесь. Честно. Приходите в любой день. Вас впустит моя домработница. Ее нет по воскресеньям и понедельникам, но обычно я дома до обеда.

Вежливая нерешительность Кэролин исчезла

- Так я могу прийти завтра?

Аннели улыбнулась откровенному вопросу. Будучи сама довольно прямолинейной, она нашла манеры Кэролин освежающими.

- Конечно, почему бы вам не подъехать к одиннадцати? Позже мы могли бы пообедать.

- Вы уверены, что я не доставлю вам слишком много хлопот? - Каролин мимолетно коснулась руки Аннели. - Я имею в виду, после сегодняшнего вечера и всего?

- Совершенно.

Грегори снова кашлянул, но Аннели его проигнорировала.

- Тогда увидимся завтра, - Кэролин выглядела радостной. - Спокойной ночи.

Когда актриса исчезла в море отбывающих гостей, мягкий мужской голос позади Аннели спросил:

- Что ты делаешь?

- Занимаюсь бизнесом.

Грегори, казалось, не впечатлился.

- Ты собираешься предложить ей эту роль?

- Нет. Я собираюсь сделать ей очень заманчивое предложение, чтобы она согласилась расторгнуть договор по аудиокнигам.

- Зачем? Продажи просто огромны, - нахмурился Грегори.

- Как только у меня будет актриса, играющая Мэддокс на экране, мы должны будем заново сделать обложку всех книг и перезаписать голос Дианы для аудио серии. Я хочу, чтобы все делала одна и та же актриса. Только так все будет иметь смысл, и наши парни из маркетинга пришли к тому же мнению.

- Ты всерьез полагаешь, что Каролин Блэк безропотно на это согласится, - поморщился Грегори. - Она не расторгнет контракт. Она подаст в суд.

- Посмотрим, - сказала Аннели. - Я могу быть очень убедительной.

Грегори обнял ее за талию и слегка стиснул.

- Просто будь осторожна. Пообещай мне.

Она улыбнулась ему через плечо.

- Обещаю.


***


- Ты не забыла перезвонить Бэт? - Джаред выехал на ночные улицы.

- Забыла, - застонала Кэролин. - Я заработалась, но это не оправдание. Она сказала, в чем дело?

Ее сестра Бэт была младше на одиннадцать лет. Она работала медсестрой, и была далека от гламурного мира Кэролин. Они с Джо, за которым Бэт была замужем уже шесть лет, и их четырехлетней дочерью Памелой жили в Вашингтоне.

- Нет, только то, что ей нужно с тобой поговорить. Мне это не показалось чем-то чрезвычайно спешным.

Кэролин откинулась назад, откинув голову на спинку сидения. Знакомая пульсация в висках вынудила ее дотянуться до сумочки и вытащить назальный спрей. Если она проигнорирует ранние симптомы, пульсация неизбежно перерастет в полномасштабный приступ мигрени и парализует ее на несколько дней. Она взяла таблетки, заметив тревожный взгляд Джареда.

- С тобой все в порядке?

- Я буду в порядке. Простые меры предосторожности, - Кэролин приглушенно вздохнула. Ей нужно было отдохнуть и расслабиться, она устала - играть по шесть спектаклей в неделю в течение одиннадцати месяцев к ряду, такое доконает кого угодно. Если она не будет осторожна, то, в конечном итоге, заработает хронические мешки под глазами.

- Твой брат как-то проявлялся в последнее время?

- Нет, ни разу. Полагаю, он в одном из своих творческих периодов. Если бы моя невестка не притаскивала его на мои спектакли, то он никогда бы не выбрался, чтобы посмотреть хоть какую-нибудь мою работу.

- Ты ходишь на каждую его выставку.

Кэролин усмехнулась на эту подспудную критику.

- Это совсем другое дело. Джон гений. Это мой долг восхищаться им, даже если я думаю, что его скульптуры похожи на деформированные части какого-то хлама.

-Ты можешь попробовать излучать сарказм, но меня не проведешь, - покачал головой Джаред. - Я знаю, что ты им гордишься.

- Да, горжусь, - улыбнулась Кэролин.

Ей было двенадцать, когда умерла их мать - она попала под машину, переходя улицу. Джону было шесть лет, а Элизабет всего одиннадцать месяцев. Их отец утратил смысл жизни, когда погибла его красивая, полная жизни жена, и Кэролин вскоре оказалась в роли матери, возложив на себя заботу о брате и сестре.

Шон Блэк перенес обширный инфаркт, когда Каролин был двадцать один год, и она бросила колледж, чтобы ухаживать за братом-подростком и маленькой сестрой. Жизнь превратилась в борьбу за выживание, но она никогда не сожалела о сделанном выборе. Даже сейчас она гордилась тем, что смогла вырастить Джона и Бэт без чьей-либо помощи.

Джаред заехал на стоянку под большим жилым домом, где располагалась его квартира с видом на океан. Они поднялись на лифте на пятый этаж. Кэролин прислонилась к стене и закрыла глаза, пока он отпирал дверь.

- Вот тебе и вечер, - размышляла она. - Не думаю, что с тех пор как прошел Золотой глобус, мне довелось побывать на вечеринке с такой толпой разодетого народа, который пытался до смерти покорить всех вокруг.

- Там была половина народа из Палм-Бич, - в голосе Джареда звучало восхищение. - Аннели знает, как собирать деньги, и она страстно увлечена этими детьми. Я слышал, она даже добровольно работала в больнице, когда одна из них ей это разрешила.

- Поразительно, - сказала Кэролин. - Я удивлена, что она пригласила меня воспользоваться ее бассейном, пока я здесь.

Джаред остановился по пути на кухню и посмотрел на нее.

- Должен признать, что меня удивляют две вещи - ее мотивы пригласить тебя, и твои, что ты туда идешь.

- Чтобы плавать, конечно, - беспечно отмахнулась Кэролин. Она видела, что Джаред не купился на это. Он слишком хорошо ее знал, чтобы принять такое объяснение за чистую монету.

- Кэролин, - упрекнул он. - С каких пор ты делишься своей драгоценной частной жизнью, если нет никакого выигрыша?

- Да, я много времени провожу с тобой, разве нет?

Он рассмеялся.

- Мы оба знаем, что тебе очень удобно, чтобы СМИ воспринимали нас как пару. Как я уже говорил, всегда есть выигрыш.

Кэролин с насмешкой пожала плечами, изображая саму невинность.

- Если это поможет Аннели Петерсон понять, что я единственный разумный выбор на роль Дианы Мэддокс, я буду ужасно рада плавать в ее бассейне так часто, как это потребуется.

- Ты уверена, что ты действительно этого хочешь? - забеспокоился Джаред.

- Что ты имеешь в виду?

- Это известный секрет, что Аннели Петерсон лесбиянка.

Кэролин моргнула.

- Ты уверен?

- Так же уверен, как и то, что могу, фактически, не спрашивать ее об этом в лицо.

Кэролин вспомнила высокую блондинку в ярко-голубом платье в мраморном фойе отеля -  как та с совершенной грацией двигалась от одного человека к другому и с улыбкой пожимала руки. На ней сверкали драгоценности, но им не удалось отвлечь внимание от ее ярко-голубых глаз или от мелодичного высокого голоса. Аннели была не просто привлекательной, она была потрясающе красивой. И геем?

- Кэролин?

Она приподняла бровь.

- Если ты думаешь, что я шокирована, не обольщайся. Я работаю в шоу-бизнесе, ради Бога!

Джаред кинул на нее острый взгляд.

- На самом деле, я ждал объявления о том, как ты планируешь использовать эту информацию в своих интересах.

Вспышка гнева сожгла весь эффект от ее лекарства. Чувствуя, что в ее левом виске снова пульсировало, Кэролин сердито на него посмотрела.

- Огромное спасибо. Ты заставляешь меня выглядеть бессердечной стервой.

- Ничего подобного. Ты прекрасная стерва.

- Ты ужасен, - пробормотала она. - Иногда, я так зла на тебя.

Она потерла висок.

- Только потому, что я вижу тебя такой, какая ты есть на самом деле, а не такой, какой ты хочешь, казаться окружающим. Ты очень хорошо играешь Кэролин Блэк. Эта роль длиною в жизнь, если хочешь знать мое мнение.

Он невыносимо любил ее подразнить. Тем не менее, она почувствовала, что расслабилась, когда Джаред обнял ее за плечи и повел на кухню.

- Позволь мне загладить свою вину кофе-латте, - сказал он. - Ты единственный человек, которого я знаю, кто спит крепче после здоровой дозы кофеина.

Кэролин взгромоздилась на стул рядом с кухонным столом, наблюдая, как Джаред перемалывает ароматные кофейные зерна.

- Скажи-ка мне вот что. Что ты имел в виду, когда говорил, что хочешь знать ее мотивы насчет того, почему она меня пригласила? - спросила она.

Джаред поставил чашку в эспрессо-машину.

- Она хочет познакомиться с тобой, прежде чем решит, следует ли предложить тебе эту роль? Или есть что-то другое в повестке дня?

- Типа?

- Это тебе стоит спросить у нее. Но если бы я был лесбиянкой, я бы, вероятно, наслаждался тем, что ты плаваешь в моем бассейне, - он вручил Кэролин латте.

Она потягивала его с выражением беспечности на лице. Могла ли Аннели Петерсон испытывать к ней влечение? Если да, то она была бы не первой лесбиянкой, которую Кэролин пришлось бы вежливо обескуражить. С другой стороны, это могла быть именно та возможность, которая ей требовалась. Если чему и научил ее шоу-бизнес, так это тому, как преобразовать похоть в действующий контракт.


***


Аннели вышла из ярко-голубого платья и осторожно повесила его на плечики, потом сняла нижнее кружевное белье и накинула белый махровый халат. Она вышла на улицу и включила массажные струи в джакузи. Аннели уронила халат на садовый стул и залезла в горячую воду. Скрытая от стороннего наблюдателя пальмами и высокими стенами, ее горячая ванна располагалась сразу же за патио рядом с бассейном.

Свежий воздух касался её обнаженного тела, но сама Аннели была погружена в собственный маленький мир. Она любила это ощущение. С довольным вздохом, она откинулась назад и посмотрела на звездное небо, пораженная тем, насколько близким оно всегда казалось. Это была одна из тех вещей, что она любила во Флориде - в Нью-Йорке, с трудом можно было разглядеть созвездия из-за ярких городских огней.

Поерзав в воде, она позволила массажным струям добраться до каждого участка своего тела. Они дразнили и ласкали кожу, рябью пройдясь по всей длине позвоночника, как тысячи крошечных поцелуев. В ее мысли ворвался твердый взгляд серо-голубых глаз и золотисто-каштановые волосы. Она закрыла глаза, ничуть не удивленная тем, что Кэролин Блэк прочно заняла свое место в ее голове. Актриса была более чем красивой знаменитостью, она была до жути сексуальной. Что-то в том, как Кэролин двигалась, как смотрела на Аннели, выбило ее из колеи, а она к такому не привыкла. Лицом к лицу, приковывая ее к себе своими удивительными глазами, втягивая ее в них и требуя полного к себе внимания, Кэролин заставила ее почувствовать, что Аннели была в том зале единственной.

Аннели потребовалось усилие, чтобы сохранить спокойствие, по крайней мере, внешне, ведь всего лишь одна мысль об этой встрече до сих пор заставляла колотиться сердце в  груди. Она размышляла, знали ли Кэролин о том, что она лесбиянка. Аннели осознавала, что люди автоматически предполагали, что она лесбиянка, только потому, что она опубликовала целый ряд очень успешных книг о лесбиянках и никогда не нанимала мужчин в качестве эскорта на любые мероприятия, которые посещала. Не то, чтобы она пыталась держать все в тайне, но она и не была официально открытым геем. Сдержанная по своей натуре, она ни подтверждала, ни опровергала свои сексуальные предпочтения. Это просто никого не касалось.

Нынешнего положения в обществе Аннели достигла далеко не сразу. Ее жизнь навсегда изменилась после того, как девять лет назад она выиграла в Пауэрболл -  одну из крупнейших лотерей, что проводились по всей стране. Пережив пристальное внимание СМИ, а также письма и телефонные звонки от незнакомых и знакомых попрошаек, которые в обязательном порядке забросали ее своим просьбами, она решила скрыться от всеобщего ока. Взяв шведскую девичью фамилию матери, она переехала в Нью-Йорк, прожив на Манхэттене два года, пока посещала лекции по сравнительному литературному анализу в Барнард колледже. В то время, она училась вести себя среди богатых и знаменитых так, словно родилась среди них, и брала уроки хороших манер и ораторского искусства. Косметические процедуры, массаж и регулярные посещения тренажерного зала изменили ее внешний вид и манеру двигаться. Девушка, которая когда-то была Анни Клинт и работала банковским клерком, чтобы оплатить свои вечерние литературные занятия, превратилась в Аннели Петерсон, предпринимателя. В начале бума на аутсорсинг она организовала колл-центр под названием Квазар Инк. Бизнес очень быстро стал настолько успешным, что она смогла продать его с приличной прибылью и заняться поиском новых деловых возможностей, каких-нибудь менее сумасшедших. Аннели никогда не говорила о своем прошлом и поделилась своей историей только с тремя лучшими друзьями, зная, что те никогда ее не предадут. В самом начале своей новой жизни она вынесла для себя несколько серьезных уроков, именно потому, что люди по-разному относились к ней из-за ее денег, и мало кто из них искренне ею интересовался.

Выгнув спину, она наклонила голову в джакузи, позволив струям помассировать кожу головы. Ее обнаженная грудь поднялась над поверхностью воды, соски торчали твердыми камушками во влажном воздухе ночи. Немного подрагивая, она еще раз опустилась в соблазнительную теплую воду и испустила удовлетворенный стон.

Она никогда не жалела о своем решении заняться чем-то новым. Как бы сильно она не любила Манхэттен, она жаждала окунуться в более медленный темп. Несколько раз побывав во Флориде и влюбившись в космополитичный образ жизни в Майами, она решила сделать это место своим домом. Аннели купила среднего размера издательство, Ки Лайн Паблишинг, и сразу же расширила дело - вместе с научными и детскими книгами она стала публиковать литературу для геев и лесбиянок, а также книги, рассчитанные на массового читателя. Ее стратегия окупилась с лихвой и вскоре сделала Ки Лайн источником постоянного раздражения тяжеловесов отрасли.

Аннели периодически возвращалась в свою квартиру в Нью-Йорке и наслаждалась общением с друзьями, которых давно не видела. Она строго контролировала те деловые проекты, с которыми все еще была связана, а также работала с несколькими благотворительными организациями. Большая часть ее состояния находилось в обширном портфеле акций и облигаций, и под управлением опытного инвестиционного менеджера, его чистая стоимость почти в четыре раза превысила выигрыш в лотерею.

Аннели не выставляла напоказ свое богатство, как это делали многие из нуворишей в Майами. Ее финансовое положение сделало Аннели мишенью для разного рода проходимцев, и то, что она попала в список Форбс влиятельных женщин-предпринимателей, никак не улучшило положение. Это всегда была борьба - между ее потребностью в уединении, которое иногда приводило к ненамеренному одиночеству, и необходимостью эффективно вести бизнес и оказывать активную поддержку благотворительным организациям, которые она поддерживала финансово.

Повернувшись в воде, Аннели села на край джакузи, потом опустилась в бассейн, ей нужно было остыть. Горячая вода в джакузи успокаивала, но в то же время действовала на нее усыпляюще, надо было быть осторожной. Аннели поплыла к противоположной стороне бассейна, с головой уйдя вниз, наслаждаясь шелковой прохладой воды, скользящей вдоль ее тела. Добравшись до лестницы, она поднялась и села на выступ, отжимая волосы, и ее снова окружила ароматная ночь. Капли побежали по ее рукам и плечам, заблестев на бледной коже, когда скользнули по закругленным изгибам ее полной груди. Они задержались у сосков, и остывающая вода заставила ее задрожать.

Аннели плавно стряхнула ручейки воды, проведя рукой по своему телу. Прикосновение было странно успокаивающим, но все же с горьким оттенком. Она редко чувствовала себя одинокой, но сегодня ее пронзило осознание того, чего не хватало в ее насыщенной событиями жизни. Неожиданно перед ней снова возникли глаза Кэролин - она смотрела на нее, голова была слегка наклонена, как будто Аннели была самым интересным и стоящим внимания человеком в мире. Не совсем уверенная, почему образ актрисы так запал в ее душу, она представила эту женщину, одетую в элегантное черное вечернее платье, на котором стразы подчеркивали фигуру. При личной встрече она была всем тем, что Аннели себе и представляла, может быть, даже большим.

Игнорируя внезапный глубокий приступ угрызения совести, Аннели поднялась на ноги и прошлепала к джакузи, чтобы выключить струи. Открыв раздвижные двери в спальню, она взяла одежду и прошла через них, направляясь к ванной комнате. Быстро приняв душ, она высушила волосы и почистила зубы, а потом скользнула в постель. Какое-то мгновение она лежала совершенно неподвижно, наслаждаясь чувством свежего постельного белья на ее обнаженном теле, затем поставила будильник на шесть тридцать. Нужно было многое успеть, до того как Кэролин придет плавать в ее бассейне, а пока длится этот визит, она хотела ясно мыслить, так что она не могла позволить себе проспать.

Аннели крепко обняла подушку, свернувшись калачиком под одеялом, позволяя мыслям еще раз добраться до Кэролин Блэк. Актриса много сделала для Ки Лайн, сыграв роль следователя Дианы Мэддокс в чрезвычайно успешной серии аудиокниг. Едва ли удивляло, что она видела себя в качестве логического выбора для главной роли в фильме. Внутри Аннели все сжалось при мысли о том, что ей придется ее разочаровать. Было очевидно, что Кэролин хотела эту роль, и у нее были необходимые способности и опыт. В молодые годы она выиграла театральную премию Тони, а за последующую карьеру - различные награды в кино. Но ее впечатляющий список был холодно встречен потенциальными дистрибьюторами Аннели. Они уже решили, что более молодая звезда обеспечит большую кассу, и имели виды на подающую надежды актрису, Сильвию Гудман, которая привлекла внимание своими второстепенными ролями в нескольких крупных фильмах. Тот факт, что в романах Диане Мэддокс было слегка за сорок, не имел никакого значения. В кинобизнесе все хорошо для привлечения публики.

Покрепче обхватив подушку, Аннели вздохнула. Она старалась непредвзято относиться к Гудман. Высокая, светловолосая красотка была объявлена некоторыми экспансивными обозревателями новой Салли Филд, и она, конечно, походила на Мэддокс в том темном парике, что носила в своих последних небольших ролях. Тем не менее, по мнению Аннели ей не хватало определенной ключевой восприимчивости, которой Кэролин Блэк обладала в избытке. Кэролин привносила зрелость и глубину в свои роли, с которыми могли сравниться только несколько более молодых актрис. Но найдет ли это спрос в нынешние времена? Зрители были приучены довольствоваться поверхностными работами, которые захватывали воображение и подкидывали им горячие сексуальные сцены. Аннели хотела выпустить о Мэддокс несколько фильмов, так что все зависело от того, как критики и зрители примут первый фильм. Насколько видела ситуацию она, пожертвовав Кэролин в пользу Сильвии, все сведется к простому прагматизму. Аннели не могла позволить себе роскошь потворствовать своим личным предпочтениям, слишком многое было поставлено на карту.


***


Кэролин потянулась к телефону, машинально проверяя прикроватные часы. Ее сердце чуть не выскочило из груди, когда она увидела, кто звонит. Ее младшая сестра звонит ей в два часа ночи?

- Бэт? С тобой все в порядке?

- Все хорошо. В самом деле, - ее голос звучал пронзительно. - Извини, что звоню так поздно, но я просто не могла дождаться и не рассказать тебе все прямо сейчас.

- Все нормально, - Кэролин приподнялась на локте. Она слышала в отдалении мужчину, мужа сестры Джо.

- Я беременна! - голос Бэт дрогнул, и она начала плакать.

- О, милая. Это же замечательно! Я так рада за тебя и Джо.

После приглушенного грохота, заговорил ее зять.

- Привет, Кэролин. Бэт немного разволновалась. С ней будет все хорошо, хотел бы я, чтобы она подождала и поделилась с тобой этой новостью утром.

Актриса почувствовала себя неловко, что забыла перезвонить Бэт.

- Все в порядке с ней и ребенком? Когда вы узнали?

- Сегодня утром. На этот раз все кажется нормальным. Но она только на шестой неделе беременности, поэтому нервничает. Мы оба.

- Знаю, - Бэт пережила два выкидыша подряд, и оба случились на восьмой неделе. После второго она впала в глубокую депрессию.

- Дай мне ее снова, дорогой, - сказала Каролин, быстро размышляя.

- Я тут, - голос Бэт казался немного тверже.

- Бэт, дорогая, послушай меня. Почему бы тебе не взять отпуск, пока не пройдет первый триместр? Я помогу со счетами. Ты и ребенок - это все, что действительно имеет значение прямо сейчас. Пожалуйста, малыш?

- О, Лин. Не думаю, что это понравится Джо, но все равно, спасибо.

- Поговори с ним. Джо захочет сделать все, как будет лучше для тебя. Он знает, что речь идет не о его гордости. Пожалуйста.

- Хорошо, - Бэт помедлила. - Ты рада за меня, да? Ты же не думаешь, что я лезу на рожон с этими попытками?

Осторожный голос ее младшей сестры почти разбил сердце Кэролин. Бэт нуждалась в ней сейчас даже больше, чем когда умер их отец. Ей было всего десять, и она входила в возраст полового созревания. Двоюродный брат отца предложил взять на себя заботу о девочке, но не был заинтересован в брате-подростке, Джоне. Не желая, чтобы кто-то разрушил то, что осталось от ее семьи, Кэролин воспротивилась этому и стала законным опекуном своих младших брата и сестры. Она взвалила бремя заботы о них на свои слишком узкие плечи. Содержание дома их детства поглощало большую часть ежемесячного пособия от страхования жизни ее отца, и она постоянно гонялась за работой, которая требовала только частичную занятость, пока не обосновалась в дневной ​​роли в "мыльной опере", которая и запустила ее карьеру.

Как и она, ее брат Джон повзрослел слишком рано, и она иногда думала, что это и было той причиной, почему он зачастую вел себя словно испорченный ребенок. Бэт была другой. Всегда интересуясь и гордясь профессиональными достижениями Кэролин, ее добродушная сестра искренне давала понять, что она глубоко любит Кэролин несмотря на ее звездный статус. Тот факт, что ее сестра является взрослой женщиной тридцати четырех лет, не имел никакого значения. Кэролин все еще чувствовала себя ответственной за нее.

- Я очень рада за тебя, дорогая, - сказала она. - Теперь будь осторожна и позаботься о себе. Я обещаю держать свой сотовый заряженным на случай, если буду тебе нужна, хорошо?

- Хорошо. Спасибо тебе, Лин.

- Не глупи. Ты бы сделала то же самое и для меня, даже больше.

- В случае если ты забеременеешь, ты это имеешь в виду? - Бэт дразнила с проблеском ее обычного озорного чувства юмора.

- Умняшка.

Они продолжили обмениваться обычными семейными шутками, что помогло поднять настроение сестры. Положив трубку, Кэролин свернулась калачиком. Ее шея и виски немного побаливали, так что она почувствовала облегчение оттого, что завтра сможет поплавать. Обычно это не давало разрастись ее головным болям. В очередной раз она задалась вопросом, почему Аннели ее пригласила. Кэролин без труда представила статную блондинку. Аннели смотрела на нее сверху вниз, и нельзя было понять, что скрывает взгляд этих бледно-голубых глаз. Кэролин чуяла, что у Аннели было что-то на уме, особая причина, по которой издатель пригласила ее к себе. Должно быть, это связано с фильмом. У нее появился шанс, возможность доказать, что они не должны рассматривать на эту роль кого-либо другого. Наверняка, Петерсон это и так понимала, - а если нет, то будет ли трудно убедить ее в обратном? Читатели уже были знакомы с голосом Мэддокс из аудиокниг, и они уже воспринимали ее как Мэддокс.

Она размышляла о конкурентах. Может ли Супернова всерьез рассматривать кого-то еще? Кто бы это ни был, она должна была убедить Аннели, что никто другой не сыграет роль Дианы Мэддокс лучше нее. Она была единственным верным выбором. И она не вернется домой, не заполучив эту роль.



Глава 2


Как только такси остановилось у ворот, как из будки выскочил охранник. Кэролин опустила стекло в дверце.

- Кэролин Блэк. Аннели Петерсон меня ожидает.

Охранник нырнул обратно в будку и жестом показал таксисту следовать дальше.

Разглядывая эксклюзивный жилой район, Кэролин отметила, что  дома по типу архитектуры отличались друг от друга. Большинство домов были или белыми, или пастельными, от дороги их отгораживали большие пальмы. Вялотекущая майамская жара уже набирала силу, и она с трудом могла дождаться, чтобы нырнуть в бассейн.

Такси остановилось в конце тупика, у огромного белого дома, расположенного вдалеке от дороги в пышном тропическом саду. С его высокими окнами, что придавало фасаду захватывающий вид, дом, казалось, обхватывал полукруглую подъездную дорогу.  Перед домом стоял винтажный красный Форд Мустанг шестидесятых годов, выглядевший новехоньким. Она посмотрела направо, заметив громадный гараж с квартирой над ним. Территория была обнесена высокой бетонной стеной, поверх которой тянулись декоративные черные решетки. Кэролин приподняла бровь, размышляя о словах Джареда. Очевидно, Аннели была очень закрытым человеком. Были ли слухи о том, что она лесбиянка, основной причиной этому, или она была одной из тех богатых людей, которые предпочитали держать мир на расстоянии вытянутой руки? В любом случае, было удивительно, что она пригласила сюда Кэролин, и не удивительно, что Джаред высказывал разнообразные гипотезы о ее мотивах.

Каролин заплатила таксисту и вышла во влажный воздух Флориды, перекинув ремень сумки через плечо. На ней были белые длинные шорты и светло-желтая майка. Кэролин подошла к воротам и позвонила.

- Кэролин, - из близлежащего динамика донесся голос Аннели. - Ворота открыты.

Аннели появилась у входной двери до того, как к ней подошла Кэролин. Она выглядела спокойной и непринужденной, щеголяя забранными в скромный хвостик волосами, лазурного цвета футболкой и черными шортами.

- Добро пожаловать. Давайте, входите и выпейте чего-нибудь, прежде чем переодеться. Сегодня даже еще жарче, да?

- Определенно. Какая разница с Нью-Йорком в это время года!

Кэролин последовала за Аннели внутрь, с любопытством оглядывая прихожую. Сине-бело-черный персидский ковер украшал дубовый паркет перед входом в большую гостиную, вдоль стен которой были расставлены высокие китайские вазы, полные декоративного тростника.

Аннели привела Кэролин на кухню, отделанную в стиле французского кантри. Открыв холодильник, она оглянулась через плечо.

- Я могу вам что-нибудь предложить, Кэролин?

- Минеральная вода будет в самый раз, спасибо.

Аннели вытащила две бутылки Перье, открыла их и вылила в высокие бокалы, полные льда.

- Вот, держите. Это вас освежит.

Кэролин потягивала воду, изучая Аннели поверх края стакана. Даже в таком наряде, в уединении своего дома, молодая женщина выглядела безупречно. Ее бледная кожа намекала, что Аннели не загорала, а сухие мышцы показывали, что та была в хорошей форме.

- Вы можете переодеться в моей второй спальне. Давайте, я покажу вам, где это. Пока вы будете в бассейне, я просмотрю электронную почту, а затем мы сможем пообедать. Как вам такое?

- Отлично, - Кэролин последовала за Аннели через кухню и очутилась в другой прихожей, поменьше.

- Вы можете выйти в патио и к бассейну через эту дверь. Там есть гостевая ванная комната с туалетными принадлежностями, если они вам потребуются. А я буду сидеть с моим ноутбуком вон там.

Комната была воплощением мечты в синем, белом и золотом цвете. Мягкий ковер покрывал пол, он был достаточно толстым, чтобы в нем утонули ее пальцы ног, когда она сняла кроссовки. Кэролин быстро переоделась в черный купальник, проверила макияж и вытащила полотенце из сумки. Закрутив волосы, которые касались ее плеч, большой заколкой, она проскользнула через открытую стеклянную дверь и вышла на улицу.

Внутри просторного многоуровневого каменного патио располагались столы, окруженные стульями. Ближе к бассейну стояли шесть шезлонгов с толстыми подушками. Аннели занимала один из них, ее ноутбук лежал на придвинутом к шезлонгу низком столике  на колесиках. Кремовые пляжные зонтики откидывали тени. Бассейн был большим и прямоугольным, с восьмиугольной джакузи, что стояла рядом с шезлонгами.

- Какое красивое патио. Ваш дом действительно прекрасен.

- Спасибо, - кивнула Аннели. - Мне очень нравится его украшать.

- Это заметно. Мне бы хотелось, чтобы у меня было больше времени на такие занятия, но, кажется, я всегда нахожусь на съемках или работаю внеурочно, - Кэролин взглянула на бассейн. - А это выглядит действительно божественным.

Аннели махнула рукой, приглашая.

- Наслаждайтесь!

Кэролин сверкнула широкой улыбкой, в полной мере осознавая, как она меняла ее лицо. Чувствуя на себе взгляд Аннели, она сняла полотенце и бросила его на стул, а затем неторопливо пошла к глубокому концу бассейна. Встав на краю, она задержалась, прежде чем нырнуть, и дала хозяйке шанс оценить, насколько в хорошей форме она находилась. Женщинам вдвое моложе ее было трудно поддерживать такое состояние тела, какое было у Кэролин. Она, играючи, пересекла половину бассейна под водой, вынырнула на поверхность и поплыла кролем, длинными, мощными гребками.


***


Аннели снова уткнулась в ноутбук, образ идеального прыжка Кэролин и плавных гребков все еще стоял перед ее мысленным взором. Она знала, что актрисе было сорок пять, но ее длинные ноги и узкие бедра были упругими и хорошо проработанными. Хотя Кэролин не отличалась пышностью форм, она была невероятно женственной и поразительно смотрелась в черном купальнике.

Просматривая личную почту, Аннели про себя улыбнулась, когда увидела имя Китти в папке Входящие. Ее австралийская подруга, как правило, писала самые скандальные письма, которые всегда заставляли ее громко хохотать.


От: Китти МакНил.

Тема: Одна неделя и отсчет пошел!

Привет, красавица!

Просто хотела дать тебе знать, что я, наконец-то, забронировала авиабилет. Клянусь, система онлайн бронирования доведет меня до могилы. Я рассылаю электронную почту, работаю с текстовыми редакторами, но дай мне бесконтрольно окунуться в Интернет, и я обязательно вызову хаос.

Мне почему-то кажется, что я не совместима с этими веб-сайтами, которые утверждают, что таким образом они защищаются от дурака. Я думала, что забронировать билет в Майами будет так же легко, как слопать кусок пирога. Как я поначалу оказалась с билетом в Мадрид, уму непостижимо! Не волнуйся, детка, я это исправила.

Сэм едет со мной, так как мы решили совместить приятное с полезным. Мы остановимся в Орландо, потому что мой малыш питает слабость к Диснейворлду. * Стон * Уверена, что выживу, пока мне не придется пожать руку Плуто или Гуффи. Итак, bella, увижу тебя меньше, чем через две недели!

Китти.

PS. Видела рекламный ролик аудиокниг о Диане Мэддокс. Боже, какой голос у этой женщины!


Аннели улыбнулась и покачала головой. Китти Макнил, одна из ее авторов, была и одной из ее лучших друзей. Она писала феминистское фэнтези и научную фантастику, истории, у которых было много поклонников, как среди геев, так и гетеросексуалов. Как и многие австралийцы, она была освежающе искренней, и у Аннели довольно быстро возникло чувство, словно она знала ее всю жизнь. Партнер Китти, Сэм, была художницей, которая специализировалась в создании скульптур из металла, и уже продала Аннели две свои работы.

Аннели оторвалась от компьютера и смотрела, как Кэролин сделала элегантный разворот в дальнем конце бассейна и поплыла обратно. Размышляя, сколько кругов обычно совершала ее гостья, она восхищалась ее изящным стилем и телосложением. Аннели любила плавать, но обычно предпочитала другой стиль, не кроль, а брасс. Через некоторое время Кэролин подплыла к лестнице и вышла из бассейна. Мокрый купальник, облегающий ее фигуру, показал каждый мускул, каждый изгиб ее тела. Она была, в некотором роде, сложена по-мальчишески, но все же так невероятно женственно. Вода стекала по ее стройным бедрам, и Аннели не смогла отвести от нее взгляд.

Кэролин склонилась вперед, выгибая спину, когда сняла заколку с волос и позволила им упасть растрепанными темно-рыжими локонами, прежде чем медленно вытереть их полотенцем. Аннели с трудом сглотнула, когда Кэролин подняла руки, и под купальником напряглась ее небольшая, изящная грудь. Контуры ее твердых сосков отчетливо проступали под прохладной тканью. Накинув полотенце на плечи, она неторопливо направилась к Аннели, как если бы у нее не было ни малейшего представления о своей привлекательности.

- О, это было фантастично! Еще раз спасибо, что позволили мне поплавать в бассейне. Мне всегда мало таких упражнений.

- Как я уже сказала, вы всегда можете пользоваться им, пока вы во Флориде. Мэри находится тут большую часть времени, а когда у нее выходной, либо я буду дома, либо вы можете использовать карточку-ключ. Напомните мне попозже дать вам один.

Глаза Кэролин расширились, и Аннели увидела, как их цвет стал ярко-синим.

- Это действительно любезно с вашей стороны, Аннели. Я, определенно, воспользуюсь вашим предложением. Если какое-либо время будет для вас неудобным, вы должны пообещать, что дадите мне об этом знать.

- Обещаю. Теперь, как насчет обеда? Вам нравятся морепродукты?

Кэролин провела пальцами по волосам.

- Конечно, и я умираю с голоду. Я приму душ и оденусь.

- Вы можете воспользоваться ванной во второй спальне. Фен находится в верхнем ящике.

- Я не задержусь.

Аннели вошла на кухню и вытащила из холодильника поднос с ассорти из морепродуктов, затем нарезала длинные багеты и положила их на тарелку. Чашечки с майонезом и сметаной завершили блюдо. Она накрыла ​​один из столов на террасе, расставив голубую фарфоровую посуду, а еду расположив посередине. Аннели потягивала минеральную воду и прошла всего несколько минут, прежде чем к ней присоединилась Кэролин. Как и следовало ожидать, макияж актрисы было безупречен, и два гребня из слоновой кости отводили ее волосы назад, привлекая внимание к лицу.

Аннели рассматривала актрису с внешним спокойствием, но то, как менялось лицо Кэролин, когда она улыбалась, как ее тонкие губы становились сочными и привлекательными, заставляло ее не дышать.

- Ммм, это выглядит вкуснятиной. Крабы - мой любимый морепродукт.

- Тогда вам это понравится. Нет ничего похожего на каменных крабов.

Кэролин села и намазала хлеб тонким слоем масла.

- Как давно вы здесь живете?

- Почти шесть лет. Первый год здесь я провела в квартире рядом с Джаредом. Я хотела купить дом, но на это ушло какое-то время. Как только агент по недвижимости показал мне этот дом, я поняла, что сбылась моя мечта.

- То есть вы быстро принимаете решения, когда знаете, что они верные?

Неуверенная, что они все еще говорили о доме, Аннели спокойно кивнула.

- Да, именно так. До сих пор мои инстинкты меня не подводили.

- Это довольно очевидно. Вы должны быть в восторге от ваших решений по поводу серии о Диане Мэддокс.

- Да, все получилось замечательно. Но без авторов и книг этого бы не произошло. На самом деле, все заключается в командной работе, - она на секунду заколебалась. - Мне любопытно. Вы читали книги о Мэддокс, прежде чем согласились сделать аудио-версию?

- Только первую, "Умирая ради славы", так как эта книга стала мгновенным хитом. К тому же она была связана с моей работой, как актрисы. После, когда вышли следующие две, я собиралась прочитать и их, но из-за постоянных репетиций у меня не получалось выкроить время.

- Что вы подумали, когда мы обратились к вам по поводу аудиокниг?

Кэролин тщательно вытерла губы.

- Как вы знаете, я уже регулярно работала над аудиокнигами и получала от работы над ними огромное удовольствие - я очень люблю читать, когда это удается.

Аннели откинулась на спинку стула.

- Вы, наверное, догадались, я тоже люблю книги, раз уж я занимаюсь издательским бизнесом. Ну и как вам работалось над аудиокнигами, это ведь похоже на радиопостановки?

- И сложно, и интересно. Мне нравилось работать с Хелен и Харви. Я встречалась с ними и раньше, конечно, но никогда не имела возможности работать вместе с ними.

Аннели склонила голову.

- И как вы себя чувствовали, играя любовные сцены с Хелен, даже если это был только звук?

Кэролин, казалось, задумалась.

- Я никогда не играла лесбиянку раньше, поэтому я понятия не имела, на что это могло бы быть похоже. Но опять же, это была и моя первая роль криминального следователя. Когда мы с Хелен записывали любовные сцены, мы фактически стояли очень близко, и использовали один и тот же микрофон. Я чувствовала себя с ней очень комфортно и безопасно. Мы оба профи.

Аннели задумалась. Это был прямой и честный ответ.

- То есть вы совсем не чувствовали неловкости?

Кэролин улыбнулась.

- Может быть, я немного смущалась первый раз, когда я имитировала, что целую ее. Но мне помог Харви.

Аннели приподняла бровь.

- Что он сделал?

- Он подкрался ко мне сзади, и когда я, как предполагалось, закончила первый, долгий поцелуй, схватил меня за талию. В записи мой вздох удивления звучит очень страстно!

Аннели не могла сдержаться и рассмеялась. Низкое мурлыканье Кэролин было насмешливо-ироническим и звучало совершенно неотразимо.

- Это, конечно, убедило публику. Я полагаю, вы видели все веб-сайты фанатов и форумы, посвященных Мэддокс. Там, должно быть, их тысячи.

- Признаюсь, я не компьютерная душа, и я не пользуюсь Интернетом. Новые технологии со мной просто не совместимы. Трудно даже вникнуть, как много информации фанаты могут заполучить таким образом.

- У нас есть отличный интернет-обзор. Есть страницы о Диане Мэддокс, страницы о Кэролин Блэк, и несколько страниц о других персонажах.

- Честно говоря, не имела даже представления.

Аннели замолчала на мгновение.

- Интернет занимает большую часть в нашей общей маркетинговой стратегии. Кроме того, мы создали новую компанию, которая будет организовывать конвенции(1), посвященные Диане Мэддокс. В целом, ее вполне можно считать чем-то вроде франшизы.

Кэролин выглядела настороженно, словно не совсем понимала, куда ведет Аннели, делясь всей этой деловой информацией.

- Я впечатлена, - сказала она. - Вы охватите все стороны проекта, как только снимете кино.

- Точно.

Идеальная возможность, подумала Аннели, тщательного подбирая слова для следующего предложения.

- Это подводит меня к тому, что мне нужно обсудить с вами, - она отметила немедленную вспышку волнения в глазах Кэролин, и ей стало не по себе. То, что она собиралась сказать, было не тем, что ожидала услышать актриса. - Мы собираемся изъять текущие аудиокниги с рынка.

- Что? - выпалила Кэролин недоверчивым тоном.

- Та, кто сыграет Мэддокс в фильме, будет присутствовать и в аудиокнигах, так что мы будем дублировать ее голос, - она встретила ошеломленный взгляд Кэролин, не мигая. - У нас нет выбора. Мы должны поддерживать единообразие, чтобы объединить зрителей и читателей вместе. Они запутаются, если голос в аудиокниге не будет голосом той актрисы, которую они видят на экране. Уверена, что вы понимаете это.

Из глубины дома раздались звонки, и Аннели быстро поднялась.

- Простите. Я оставил телефон на кухне. Я сейчас вернусь.

Она побежала в дом, размышляя, что как только Кэролин справится с шоком, она попадется на удочку и будет биться за роль. Но к тому времени, когда обсуждение закончится, она смирится с неизбежным и примет сделку, которую Аннели планировала ей предложить.


***


Кэролин ошеломленно откинулась на спинку стула. Аннели практически сказала ей, что она выбыла из игры. Ее глаза защипало, и она повернула голову, глядя поверх бассейна, за пределы ухоженного сада. По краям террасы росли высокие пальмы, а тропические цветы обильно распустились на клумбах. Аннели, очевидно, наняла умелого садовника.

У нее закружилась голова, когда ее пронзило понимание. Если Аннели намерена прекратить продажи аудиокниг и позволит контракту завершиться, с чем она останется? Благодаря проценту от прибыли, она получала от них постоянный доход. Ей нужны эти деньги для Бэт. Встав с кресла, все еще держа стакан с минеральной водой, она подошла к краю лужайки, ее живот скрутило. Аннели может делать все, что ей заблагорассудится, и не было ни одной проклятой вещи, что Кэролин могла бы с этим поделать. Кроме как получить главную роль в "Умирая ради славы".

- Пенни за ваши мысли? - голос Аннели зазвучат позади нее, и Кэролин подпрыгнула. - О, простите, я не хотела вас напугать.

Кэролин сделала большой, успокаивающий глоток минеральной воды.

- Позвольте мне понять. Вы уже выбрали кого-то на эту роль?

- Нет. Но мой агент по кастингу уже изрядно сократил список претендентов, - ей хватило такта выглядеть смущенной.

- В этом списке есть мое имя?

- Конечно, есть, - заверение звучало слегка неискренне.

Кэролин не могла себе представить, что Аннели откровенно лжет, она казалась слишком для этого стильной. Решив, что ее имя было в самом конце, она сказала:

- У меня такое чувство, что вы не меня выберете в первую очередь.

Аннели немного развела руками. Кэролин отвела глаза от изысканно красивого, спокойного лица издательницы и сдержалась, чтобы не закричать: “Да что с вами не так? Я – идеальный выбор!”

- Это из-за моего возраста? - откровенно спросила она.

- Нет, - отрицание было быстрым и решительным. - Вы едва выглядите на 35.

- Что тогда? Сделайте милость, просто скажите, хорошо?

Глаза Аннели чуть-чуть расширились от такой прямолинейной просьбы.

- Хорошо, - ее тон стал очень деловым. - Ваш голос всегда был идеальным для Дианы. Но фильм является визуальным продуктом, и я не уверена, что ваша внешность абсолютно для нее подходит.

Кэролин приподняла бровь.

- Совершенно очевидно, что вы бы не выбрали Шарлиз Терон для съемок в "Монстре".

Аннели вздохнула.

- Кэролин, послушайте. Я знаю, вы хотите эту роль, и мне нравится та работа, которую вы проделали для Ки Лайн. Но я не могу допустить, чтобы мои личные предпочтения повлияли на это решение. Я многим рискую с этим фильмом. Благосостояние людей зависит от меня, так что мне приходится слушать, что говорят мне отраслевые эксперты, или я не заключу сделку с дистрибьюторами. Вы знаете, на что похожи эти ребята.

Впервые, с тех пор как прошла ее презентация для сбора средств для Небула Серкл, Кэролин услышала, как в словах Аннели зазвучали настоящие эмоции. Минуту она размышляла, как правильно ответить. Смягчив голос, она сказала:

- По крайней мере, позвольте мне пройти прослушивание для вас, и будьте непредвзяты. Вы предоставите мне эту возможность?

- Безусловно, - ответила Аннели. - На самом деле, я дам вам больше. Я очень неловко чувствую себя относительно аудиокниг, и я хочу все с вами сделать правильно. Давайте сделаем это должным образом.

- Что вы имеете в виду?

- Мы обе знаем, что я имею право прекратить продажи книг, и позволить нашим контрактам с вами просто достигнуть своего завершения. Но ни один из нас не получит ничего от этого варианта. У меня есть идея получше.

- Слушаю.

- Я выплачу вам сто тысяч долларов в качестве компенсации утраченного заработка, и мы прекратим контракт должным образом. Все, что вам нужно сделать, это сказать, да, и я все оставлю юристам.

Кэролин мысленно прокрутила в голове это предложение. Оно звучало щедро. Аннели, очевидно, пыталась сделать правильную вещь. Но ее инстинкты подсказывали ей не спешить. Прошло много времени, с тех пор как она подписала контракты на аудиокниги. Она хотела увидеть, какие именно детали было прописаны в контракте, прежде чем его расторгать.

- Мне нужно переговорить об этом с Греем, - сказала она.

- Конечно. Мои адвокаты сразу же вышлют ему документы по факсу. Дайте мне знать, как только вы это обдумаете.

Аннели указала жестом на стол.

- Как насчет кофе?

Кэролин покачала головой.

- Обычно я бы с удовольствием выпила чашечку, но мне нужно кое-где быть. Я вызову такси.

- Почему бы мне вас не подвезти? Мне нужно еще кое-что уладить.

Кэролин собиралась, было, отклонить это предложение, но снова все обдумала. Казалось, Аннели пыталась быть ей другом на личном уровне, независимо от их профессиональных отношений. Было бы недальновидно отвергнуть эту возможность. Роль, может, и не упадет ей прямо в руки, но она находилась в пределах досягаемости, и чем больше времени она проведет с Аннели, тем лучше будут ее шансы.

- Спасибо, вы очень внимательны ко мне, - сказала она. - А теперь поведайте мне действительно хорошие новости - мы говорим о той красотке, что припаркована прямо на улице. О Мустанге?

Аннели выглядела приятно удивленной.

- Да. Вам нравятся раритетные автомобили?

- Обожаю их. Я всегда хотела Корвет Стингрей семидесятых годов выпуска, но так как я живу в Нью-Йорке, то езжу на внедорожнике Вольво XC90. Безопасные, универсальные, и капельку унылые. Однако никому не говорите, что я так сказала. В ближайшее время я буду участвовать в рекламе Вольво.

- Даю вам слово, - пообещала Аннели с пародийной искренностью.

Собрав сумку, Кэролин последовала за Аннели к Мустангу. Было заметно, что тот содержался в отличном состоянии. Кэролин насладилась ощущением гладкого белого кожаного сиденья. Внутри машины ощущался прохладный воздух, что говорило о том, что автомобиль был модернизирован.

- Какой цвет вы бы выбрали, если бы когда-нибудь купили старинный Корвет? - спросила Аннели, надев солнцезащитные очки.

Кэролин закатила глаза.

- Вы подумаете, что я с приветом, но я бы хотела желтого цвета, как канарейка Твитти.

- Желтая канарейка Твитти? - Аннели расхохоталась. Звук был заразительным, и актриса тоже рассмеялась, - Никогда бы не догадалась.

Аннели уверенно ехала по улицам закрытого жилого района и по пути помахала охраннику. Кэролин была заинтригована странной смесью откровенности и сдержанности, которую она обнаружила в молодой женщине, и задавалась вопросом, что придавало ей силы. Очевидно, что та была блестящим предпринимателем. Что же открыло перед ней двери - ее богатство или ее личность? И что она искала - деньги или власть? По-видимому, ее не терзало желание стать знаменитостью.

- Вы, должно быть, лично очень заинтересованы в книгах Дианы Мэддокс, раз пристально следите за каждой деталью проекта, - отважилась произнести Кэролин.

- Думаю, можно сказать и так, плюс я дала слово Делии Карлтон, что лично прослежу за тем, чтобы никто не извратил ее историю или не продал любому жадному магнату Голливуда. Проведение конвенций, привлечение фанатов - вот что позволит сдержать обещание и при этом не выставить напоказ Делию. Ведение производства фильмов внутри семьи, так сказать, это совсем другое. - Аннели мимолетно улыбнулась. - Обычно я не помешана на контроле, знаете ли. Просто, я дала обещание.

Кэролин кивнула. Аннели высоко ценила преданность и верность данному слову. Это ее не удивило, поскольку все, с кем она встречалась и работала в Ки Лайн, действовали именно по такому принципу. “Все-таки, - размышляла она, - предложение Аннели возместить мне расторгаемые контракты было честным”. Аннели говорила так искренне, предложив Кэролин завершить их  достойным образом, но что-то ощущалось не совсем правильным.

- Как вы себя чувствуете? - спросила Аннели. - Вы были немного бледной, когда подошли к дому, но, похоже, плавание совершило чудо.

Удивленная, вдобавок чувствуя неожиданную о себе заботу, Кэролин улыбнулась.

- Со мной все хорошо, спасибо. Плавание всегда меня расслабляет и поддерживает в форме. Я всегда страдала мигренями, и задолго до того, как появились новейших лекарственные препараты, я обнаружила, что плавание помогает мне с ними справляться лучше.

- Не буду притворяться, что знаю, на что это похоже, но кажется болезненным. Что-то мне говорит, что раз вы собираетесь часто пользоваться бассейном, пока вы во Флориде ... У вас есть тут машина?

Кэролин покачала головой.

- Нет. У Джареда, конечно, есть машина, но он ездит на ней каждый день. Я могу приехать на такси, как и сегодня.

- Нет, это вам неудобно. Вот что мы сделаем. Почему бы вам не взять внедорожник, пока вы здесь? У меня есть этот автомобиль и Ягуар, так что я при полном комплекте.

Кэролин не могла поверить в щедрость Аннели.

- Спасибо. Это очень любезно, и я ценю это. Внедорожник будет самое то, так как я к ним привыкла.

- Отлично. Договорились, тогда.

Аннели остановилась перед домом Джареда и, не выключая двигатель, потянулась к своей сумочке на заднем сиденье. При этом движении ее волосы скользнули вдоль обнаженной руки Кэролин, и от такого мягкого прикосновения по коже актрисы прокатились мурашки. Пораженная, она взглянула на светлые локоны, почти ожидая, что они будут посыпаны чем-то магическим.

- Вот, - сказала Аннели, покопавшись в сумочке. - Если никого в доме не будет, вы можете использовать эту карту. Она передала карточку-ключ, похожую на те, что используются в отелях. - Она автоматически выключает сигнализацию, так что протащите его через устройство снова, и это запрет замки и включит сигнализацию, когда вы уйдете.

- Это так мило с вашей стороны, что вы доверяете чужому человеку, Аннели. Для меня большая честь, конечно, и мне так будет удобно, но все же ...

- Вы, на самом деле, не чужая, - Аннели пожала плечами. - Я знаю вас много лет,  и вы на меня работаете, в некотором смысле. Я дам вам ключи от "Навигатора" завтра и скажу охранникам, чтобы они вас ждали.

- Еще раз спасибо. Я очень благодарна, - сказала Кэролин, выходя из машины.

Аннели нерешительно задержалась, как будто хотела сказать что-то еще, но потом тронула машину с места и помахала рукой.

- Поговорим позже. Хорошего вам дня, Кэролин.

- Вам тоже.

Шагая к многоквартирному дому, Кэролин смотрела на карточку-ключ, чувствуя себя почти сбитой с толку. Все пошло не так, как она планировала, и теперь ей нужно было мысленно перегруппироваться. Ей не приходило в голову, что Аннели практически исключит ее, прежде чем процесс отбора актеров начнется всерьез. Она пришла в бешенство от того, что на решение могут влиять люди, которые считали, что любая актриса в возрасте за тридцать пять должна играть роли бабушек. Что они знают об аудитории мощного женского характера, такой как Диана Мэддокс?

Она должна была придумать, как показать Аннели Петерсон, что именно потребуется, чтобы пленить аудиторию, и как сделать себя незаменимой Дианой Мэддокс. “Я знаю, Сильвия Гудман хорошая актриса, красивая... моложе, - Кэролин мысленно пожала плечами, поджав губы. - Она может быть хороша, но она не я. Она не Мэддокс”.



Глава 3


Аннели вошла в фойе  тщательно отреставрированного здания в стиле арт-деко, что располагался на набережной, и помахала охраннику за стойкой.

- Как сегодня дела, Эрл? - спросила она, когда проходила мимо него, направляясь в Ки Лайн Паблишинг.

- Просто прекрасно, мисс Петерсон. Мы с женой купили билеты на конвенцию Дианы Мэддокс.

- Тогда увидимся там, - Аннели улыбнулась в ответ. - Надеюсь, что вы вдвоем хорошо проведете время.

- А то! Моя жена обожает эти книги.

- Скажите ей, чтобы заглядывала на нашу веб-страницу. Мы планируем несколько сюрпризов.

Помахав еще раз, Аннели прошла через стеклянные двери,  а потом направилась дальше по коридору в свой угловой офис, окна которого выходили на пляж. С улыбкой она поздоровалась со своим помощником по административным вопросам, немного задержалась, чтобы насладиться видом и понаблюдать за волнами, набегающими на песок. Заметив большой конверт, лежащий сверху в ящике для входящей корреспонденции на ее столе, она взяла его и сразу же узнала характерный логотип известного фотографа Корасон Перес. Снедаемая любопытством, Аннели открыла его и вытащила пачку рекламных фотографий.

Она резко затаила дыхание. Ей пришлось взять себя в руки, чтобы не уронить их на пол. С глянцевых фотографий на нее смотрела Кэролин Блэк, ее харизма излучалась с едва уловимой силой. К верхней фотографии была прикреплена записка от Грея Паркера, снова заявлявшего о заинтересованности Кэролин в роли Мэддокс. С тех пор, как актриса начала плавать в ее бассейне, Аннели мельком видела ее несколько раз. Они редко общались, но она всегда остро чувствовала присутствие Кэролин.

Аннели с неохотой глянула на первую фотографию и увидела на ней Кэролин - одетая в черную, без рукавов водолазку, актриса напоминала пантеру. Ее волосы были туго закручены и убраны назад, что подчеркивало черты лица. Откинувшись в кресле, она излучала и высокомерие, и угрозу. Кэролин выглядела почти встревоженной, и Аннели стало интересно, что Корасон Перес сказала или сделала такого, чтобы вызвать это выражение.

Вторая фотография была совершенно иной. Кэролин была в длинном белом платье восточной принцессы из тонкой кружевной ткани. Один широкий рукав немного сполз назад, обнажив руку до локтя. Золотисто-каштановые волосы спадали на плечи. Ее макияж был сдержанным и подчеркивал настойчивый взгляд. Она слабо улыбалась, как бы посвященная в особую тайну.

Третий снимок вынудил Аннели ахнуть про себя и поглубже забиться в рабочее кресло. Корасон, должно быть, использовала фен, чтобы сдуть волосы с плеч Кэролин, что заставило их струиться позади нее. Вначале показалось, что та была обнажена, но когда Аннели пригляделась получше, она увидела, что на Кэролин была надета прозрачная, светло-коричневая рубашка, которая облегала ее, как вторая кожа. Маленькие серебряные нити были вплетены в тонкую ткань, и от этого, казалось, что кожа Кэролин искрится. На этой фотографии взгляд актрисы сосредоточился на чем-то за спиной фотографа, а в ее глазах застыло мечтательное выражение.

Гламурные фотографии обеспокоили Аннели. Она встала с кресла и подошла к окну. Когда она приложила руку к холодному стеклу и посмотрела на заполненный людьми пляж, ее затопили необъяснимые эмоции. Она нахмурилась, потому что просто не привыкла чувствовать себя такой уязвимой. За прошедшие несколько лет Аннели не позволяла себе вовлекаться в отношения. В последний раз, когда она близко подпустила к себе кого-то, все закончились болью в сердце. До сих пор казалось, что не стоило тратить усилия, чтобы выяснить, любит ли кто-нибудь ее деньги или ее саму. Я пообещала себе, что не позволю этому управлять моими действиями. И, похоже, у меня не получилось.

Она вспомнила Карлу, ту, кто ранила ее сильнее всего. Одна мысль о темноволосой девушке, с которой она познакомилась в университете, заставляло ее сердце болезненно ныть. И хотя она была привычна к тому, что пренебрежение к ее персоне внезапно превращалось в заискивание, Аннели все еще могла терять бдительность и позволила этой женщине проникнуть в ее душу. В Барнард они посещали одни и те же занятия и сблизились, Аннели начала питать надежду на будущее с волнующей брюнеткой. Она так никогда и никому не призналась, как было разбито ей сердце, когда она случайно услышала о планах Карлы соблазнить "снежную королеву". Поняв, что все это время Карла была в курсе ее финансового состояния, с раной в сердце Аннели предположила, что эта женщина также гонялась за чужим богатством. Прекратив отношения и изменив свою учебную программу, Аннели держалась тесного круга своей студенческой группы, и, проходя мимо Карлы, только обменивалась с ней любезностями.

Она кинула взгляд на оставшиеся фотографии Кэролин Блэк, но потом открыла ящик своего стола, толкнула фотографии внутрь и закрыла его. Чувствуя себя по-детски из-за своего нехарактерного поведения, она закрыла глаза.

- Аннели? Это какое-то безумие! Посмотришь? - через открытую дверь в ее кабинет ворвалась Джема Сандерсон. Короткие каштановые волосы, подернутые сединой, обрамляли строго выточенное лицо с лазурно-голубыми глазами и твердой линией рта. Размахивая толстой стопкой документов в правой руке, главный редактор Ки Лайн была явно взволнована. - Это только со вчерашнего дня.

- И тебе доброе утро, Джема, - сказала Аннели, благодарная за то, что ее размышления внезапно прерывали. - Что это?

 - Электронная почта! Я вдруг стала получать по две-три сотни писем каждый день, в которых настаивают, чтобы мы взяли Кэролин Блэк на роль Дианы Мэддокс и Хелен Сен-Сир на роль ее возлюбленной. Они засоряют мой почтовый ящик! Я не могу так работать.

- Успокойся. Дай мне посмотреть, - Аннели потянулась к распечаткам и начала бегло их просматривать. - О, боже мой.

Она зачитала вслух отрывок: "Я, да и все мои друзья, которые читали книги и слушали аудиокниги, мы надеемся, что в предстоящем фильме Диану Мэддокс  будет играть Кэролин Блэк. Стоит услышать, как мисс Блэк читает роль Мэддокс в аудиокнигах, и становится просто невозможно представить кого-то другого”.

- Удивительно, да? - заявила Джема. - Как фанаты могут быть такими преданными и лояльными.

Аннели покачала головой.

- Уму непостижимо.

- Когда ты увидишь Блэк в следующий раз?

- Вероятно, завтра. На этой неделе было не продохнуть, так что это будет единственный день, когда я смогу поработать из дома, - Аннели не собиралась сообщать своим сотрудникам или кому-либо другому о прекращении контракта на аудиокниги до того, как пройдет конвенция, поэтому плавно сменила тему. - Кстати, ты же не откажешься пообедать у меня дома в пятницу, а?

- Конечно же, нет! Будет весело. Китти удалось поменять свой билет? Я, в самом деле, с нетерпением жду встречи с ней и Сэм, времени-то сколько прошло.

Аннели тихо засмеялась.

- Да уж, после того как она чуть не задушила меня из-за смены даты. Она купила билеты, чтобы вылететь сразу после выходных, а потом, когда я по электронной почте попросила ее приехать раньше, у нее случился приступ. Только то, что она сумела сэкономить несколько сотен долларов, спасло мою шею.

- А она будет на конвенции?

- Да, они с Сэм решили продлить свой отпуск, они не отдыхали последних два года.

Джема кивнула с довольным видом.

- Хорошо. Может, мы позажигаем с ними и после конвенции.

Аннели была согласна.

- Ну, тогда пойду, подготовлю стандартный ответ для фантов Мэддокс. Нереально переписываться с каждым из них по отдельности, - Джема махнула рукой, вскочила со стула и вышла.

Оставшись наедине со своими мыслями, Аннели села за компьютер и открыла ящик стола. Взглянув на конверт с фотографиями, который лежал сверху, она неслышно вздохнула. На фотографиях Кэролин выглядела абсолютно изумительно, почти так же неотразимо, как и в реальной жизни. В раздражении от того, в каком направлением покатились ее мысли, Аннели повернулась на стуле и снова посмотрела на океан. Было очевидно, что у актрисы было полно поклонников. Задолго до аудиокниг ей были посвящены многочисленные веб-сайты - теперь их стало на несколько сот больше. Аннели запустила руку под волосы, разминая затекшую шею.

Мнению аудитории можно было верить только до определенной степени. Если актриса, которую они выберут на роль Мэддокс, отлично выполнит свою работу, эта часть ее фанатов быстро позабудет о Кэролин Блэк, особенно если Аннели прекратит выпуск аудиокниг в их нынешнем виде.

Она та, кого я всегда видела в роли Дианы. Это признание нелегко далось Аннели. Для нее Кэролин была идеальна в качестве упрямого, дерзкого криминального следователя. Тем не менее, она должна была отставить в сторону личные предубеждения и прислушаться к экспертам шоу-бизнеса. До сих пор маркетологи предлагали троих актрис, которых они посчитали более подходящими для роли, чем Кэролин - младше, острее, и менее гламурными, определенно, менее гламурными. Может быть, в этом все дело. Ее внешность слишком глянцевая и даже слишком непоколебимая? Они не думают, что она сможет убедительно сыграть эту роль. Аннели сомневалась в себе, в своей собственной оценке, с тех пор как стала определенным образом реагировать на Кэролин. Возможно, инвесторы и специалисты по маркетингу опасаются, что в ней слишком много ее самой. Как раз вот эту часть я и нахожу столь интригующей.

Диана Мэддокс была тем типом персонажа, который, казалось, выпрыгивал со страниц книги. С того момента, когда она прочитала первую главу "Умереть ради славы", Аннели была убеждена, что Мэддокс могла бы привлечь столь же большую базу фанатов, сколько и другие вымышленные героини. Знакомство со следователем-лесбиянкой было, возможно, даже более захватывающим, чем интригующие сюжетные линии автора Делии Карлтон. Хотя Аннели знала, что они ставят на победителя, она никогда не могла предположить, что книги останутся в списках бестселлеров на несколько лет, или что по всему миру продажи взлетят до небес.

Поклонники Дианы Мэддокс и Дэлии Карлтон забросали издательство письмами и е-мэйлами, желая узнать побольше подробностей. Делия не чувствовала себя комфортно от такого внимания, так что после мозгового штурма с Грегори и Джемой, Аннели решила дать Диане Мэддокс, если не лицо, то хотя бы голос, и приобрела права на превращение романов в аудиокниги. И вместо того, чтобы нанять для записи талантливых безработных актеров или актрис, как она обычно это и делала, она назначила кастинг, подбирая актеров как для каждого персонажа в книге, так и для рассказчика.

Для Мэддокс Аннели мгновенно подумала о Кэролин Блэк. Голос актрисы обладал редким качеством, которое побуждало людей останавливаться и слушать. Он мог варьироваться от мрачного рычания до соблазнительного мурлыканья, и поскольку им нужен был широкий диапазон тонов для этой серии, она была очевидным выбором на главную роль. Кэролин и другие актеры подписали контракты на озвучку трех романов. Аннели ожидала, что только преданные поклонники купят аудиокниги, но когда продажи дисков и кассет не только сравнялись с продажами книг в твердом переплете и в мягкой обложке, но и превзошли их, Ки Лайн вписала себя в историю издательского бизнеса.

Теперь они намеревались расширить свой рынок в геометрической прогрессии, и у нее осталось не так много времени, прежде чем начнутся съемки. Даже Делия Карлтон спрашивала, была ли уже выбрана главная актриса. Аннели должна была принять решение в самое ближайшее время. Отвернувшись от глянцевых фотографий Кэролин, она открыла первое электронное письмо. Ей нужно было работать.


***


Кэролин потеряла счет кругам и времени. Ее мышцы дрожали, когда она вылезла из бассейна и взяла большое полотенце, накинутое на шезлонг.

- Я могу сделать вам кофе и рогалик со сливочным сыром, если хотите, мисс Блэк, - сказала позади нее экономка Аннели. Миниатюрная, крепкая женщина встретила ее в дверях, когда она приехала, и сообщила, что Аннели будет в офисе весь день.

- Спасибо, Мэри. С удовольствием. Вы избалуете меня, знаете ли.

- Ах, ничего подобного. Я, так или иначе, собиралась выпить чашечку.

- Тогда почему бы вам не присоединиться ко мне на террасе?

Мэри выглядела шокированной и потрясенной.

- И как бы это выглядело? Мне нужно работать.

Посмеявшись над своей очевидной оплошностью, Кэролин прошла в комнату для гостей, чтобы переодеться. Когда она вернулась на террасу, то обнаружила кофе, апельсиновый сок, рогалик и фруктовое ассорти. Кэролин потянулась за чашкой кофе и, вдыхая аромат своих любимых зерен, “Роял Копенгаген”, принялась медленно потягивать напиток. Черный и крепкий, он, казалось, бежал прямо по венам, омолаживая ее после активной тренировки, и она втайне похвалила саму себя за то, что принесла пару упаковок в качестве подарка для Аннели.

В ее сумочке запищало. Вытащив телефон, она поморщилась, заметив два пропущенных звонка от Бэт и один от Грея Паркера. Сразу встревожившись, она сначала набрала сестру, но телефон выключился в тот момент, когда Бэт ей ответила. Когда он не включился, она поняла, что, вероятно, снова забыла его зарядить. Кэролин схватила портмоне и кинулась в дом в поисках экономки.

- Простите, Мэри? Ничего, если я воспользуюсь телефоном? Мой сотовый умер у меня в руках, и у меня есть телефонная карта.

- Конечно, - Мэри привела ее в кабинет Аннели. - Вот тут. Вы можете использовать тот, на столе.

Поблагодарив ее, Кэролин села в черное кожаное кресло за большим, из вишневого дерева, письменным столом Аннели. Дожидаясь  соединения, Кэролин с любопытством изучала комнату. Стены были приятного темно-зеленого цвета, а ковер бежевого. На книжных полках, также сделанных из вишни, стояли многочисленные справочники и длинные ряды папок с подшивками журналов и рукописей. Два темно-красных стула, стоявшие по другую сторону стола, предназначались, очевидно, для посетителей. Мягкая классическая музыка из невидимого источника пронизывала весь дом, в том числе и кабинет.

- Привет!

- Бэт, прости. Мой телефон опять разрядился.

- Ради бога, Лин. Ты самый технически проблемный человек, которого я знаю, - ее сестра гораздо больше злилась на себя, что было обнадеживающим.

- Ты что-то хотела?

- Да, и я знаю, что ты будешь довольна. Я взяла отпуск, и мой начальник говорит, когда бы я ни захотела вернуться, моя работа будет меня ждать.

- Замечательно, - Кэролин улыбнулась и откинулась в кресле. Запах кожи кресла, смешанный с духами, успокоил ее мысли. - Так Джо не против моей помощи?

- Честно говоря, он больше был склонен принять твою помощь, чем я. - Бэт помолчала. - Я беспокоилась о его гордости. Ты знаешь, о чем я.

- Знаю, - как знала Кэролин, Джо не был самолюбивым парнем. Он обращал внимание на то, что по-настоящему имело значение. - Послушай, я без проблем помогу вам, ребята, во время беременности. Если вам нужна помощь по дому, просто наймите кого-то. Ни в чем себе не отказывайте.

Голос Бэт был теплым.

- Ты такая чуткая, милая. Спасибо. Скажи, кто-нибудь еще, хоть когда-нибудь, видел эту твою сторону?

Кэролин улыбнулась. Сестры могут видеть друг друга насквозь. Ей пришлось держать остальной мир на расстоянии вытянутой руки, иначе они съели бы ее заживо.

- Нет. Я должна поддерживать свой имидж ведьмы на метле, чтобы они не расслаблялись.

Маленький вздох.

- Ты вернешься в эти выходные?

- Есть такой план. Я позвоню тебе, когда узнаю, каким рейсом полечу. Береги себя и обними Джо и Памелу.

- Хорошо. Ты тоже береги себя.

Собираясь позвонить Грею, Кэролин краем глаза увидела маленький снимок в серебряной оправе в дальнем конце стола. Это была фотография с промо съемок для сериала "Течение времени", снятая во время второго сезона. Намного более молодая Кэролин Блэк смотрела на нее с уверенностью, которая в те времена была лишь напускной. Ее успех в роли Девон Харпер открыл ей многие двери в шоу-бизнесе, особенно когда рейтинги шоу поднялись, и в нее поверили, как в актрису, привлекающую широкую аудиторию. Она играла Девон Харпер более двух лет, одновременно  занимаясь поиском  незначительных ролей на большом экране. Кэролин глубоко вздохнула и посмотрела на фотографию еще раз. Почему Аннели Петерсон держит ее фотографию в своем кабинете? Единственным другим снимком, который она видела, было групповое фото на одной из стен. Оно было похоже на встречу выпускников - Аннели в компании других женщин. Подергивание в уголке рта превратилось в улыбку. Постукивая по рамке хорошо ухоженными ногтями, Кэролин подумала над этим еще немного. Аннели могла оказаться ее давней поклонницей. Если она верно разыграет свои карты, это может оказаться весьма полезным. Ее мысли понеслись вскачь. Кэролин поставила фотографию обратно на стол и набрала своего агента.


***


Джема просунула голову в дверь кабинета Аннели.

- Могу я поговорить с тобой?

- Заходи. - Аннели быстро улыбнулась своему главному редактору. - Что такое?

- Пара вещей. Во-первых, придется отыскать, по крайней мере, еще двух авторов в жанре фэнтези, или мы получим несбалансированный каталог. Я уверена, что видела многообещающую рукопись, и теперь я не могу ее найти!

Джема была известна тем, что теряла вещи. Ключи, сотовые, кошельки... Аннели уже потеряла счет тому, сколько раз весь офис стоял на ушах, чтобы помочь найти энергичному редактору ее пропавшее имущество.

- Как называлась? Кто был автором?

- Вроде что-то типа "Мечты Дракона".

- Ох, извини. Она у меня дома. Хотела прочитать ее в минувшие выходные, но так и не добралась. Я постараюсь закончить ее завтра утром.

- Ты собираешься по собственной инициативе читать рукопись, в то время как к тебе нагрянет с визитом Кэролин Блэк? - спросила явно ошеломленная Джема.

Аннели моргнула.

- Как ты узнала, что зайдет Кэролин?

- Твоя экономка намекнула  и достаточно явно, чтобы это пропустить мимо ушей, - Джема усмехнулась. - Умный ход. Ты можешь спросить ее о конвенции и прощупать насчет роли в фильме.

- Это не то, о чем ты подумала, Джема. Я предложила Кэролин пользоваться моим бассейном, пока она во Флориде, и она была искренне благодарна. Вот что на повестке дня.

- Не могу поверить, что она часами  разгуливала в купальнике по твоему дому, и ты не сказала ни слова! И какой она человек?

- Она очень приятная и очень харизматичная, столь же очаровательная, какой кажется на сцене и телевидении. Даже больше, по моему скромному мнению.

- Кто-то, кого я знаю, пускает слюни по знаменитости? - поддразнила Джема.

- Ты лучше меня знаешь, что я выше этого, - Аннели попыталась скрыть свое смущение слабым покашливанием. - Она купила первые издания книг Дианы Мэддокс за $ 12 000 на аукционе.  Довольно поразительный поступок. Она была там со своим парнем.

- А кто ее парень?

- Джаред Гаррисон. Он из адвокатской конторы, которую мы приглашаем для клиентов Небула Серкл.

- А, он. Милый парень.

- Да, он такой. А еще у него отличный вкус в женщинах.

Это утверждение вызвало маленький изумленный вздох.

- Аннели, что ты такое говоришь?

Ошеломленная тем, что сорвалось с ее уст, Аннели мгновенно онемела. Она действительно находила Кэролин Блэк очень привлекательной, но никогда не смешивала бизнес с удовольствием, и, определенно, не с гетеросексуальными женщинами, находящимися в отношениях.

- Ну, она великолепна, разве ты не согласна? - Она зашла тупик, зная, что Джема не обманется ни на секунду.

- Ах-ха.

- Как бы то ни было, завтра я принесу рукопись, и мы сможем ее обсудить, - напустив на себя самый деловой вид, она добавила - Так мы собираемся просмотреть товары для конвенции?

- Да, но есть еще кое-что, - Джема слегка прищурилась. - Те электронные письма, что наводнили нашу почту - наши веб-мастера говорят, что они приходят из офиса Грея Паркера.

- Неужели? - ей следовало бы догадаться.

- Интересно, знает ли об этом твой экранный идол, - подколола ее Джема.

Аннели метнула в нее взгляд.

- Мое первое предположение было бы, что нет. У меня такое впечатление, что Кэролин едва может справиться с сотовыми телефонами, не говоря уже о компьютерах.

- Уверена, она достаточно умна, чтобы найти людей, которые могут. Похоже, ее агент следит за последними веяниями.

Аннели знала, что ее главный редактор была права.

- Ну, Грей Паркер может делать, что ему заблагорассудится, чтобы расшевелить поклонников. Но это не поможет ему добыть преимущества для своего клиента.

- Я поняла, - Джема щелкнула пальцами. - Кстати, сегодня вечером я собираюсь в кафе Блю Бич поужинать с сестрой и ее мужем. Хочешь к нам присоединиться? Мы заказали столик на восемь часов.

Аннели не горела желанием провести еще один вечера дома в одиночестве, особенно учитывая, какие мысли ее одолевали в данный момент.

- Хорошая идея. Встретимся там.


***


Кафе Блю Бич, находившееся в том месте, где начинался самый популярный пляж в Ки Бискейн было длинным, одноэтажным зданием с террасой, которое располагалось на берегу океана. Кэролин и Грей Паркер забрели на длинную веранду. Вечерний воздух был мягким и душистым. Актриса до сих пор не пришла в себя от шока, узнав, что вчера ее агент прибыл во Флориду, и согласилась с ним поужинать. Проследовав за официантом к столику у перил, Кэролин поплотнее закуталась в шаль, ежась от прохлады. Она быстро улыбнулась и вежливо поблагодарила официанта, который выдвинул для нее стул.

- Мне скотч, пожалуйста, - заказала она, удивляясь самой себе. Ей было немного холодно, и, возможно, алкоголь воспламенил бы внутри столь необходимый ей огонь.

- Пиво, спасибо, - Грей откинулся на спинку стула, оглядывая большую веранду. - Видимо, здесь трудно получить столик. По крайней мере, это то, что мне сказали в отеле.

- Охотно верю. Оно популярное, - Кэролин сосредоточилась на меню, пока не вернулся официант с их напитками и ледяной водой. Потягивая напиток, она поняла, что очень наслаждалась теплом, которое растекалось по ее телу.

- Тебе не по себе, - Грей нахмурился.

- Я в порядке, просто ... я ... ну, я признаю, что чувствую себя немного загнанной в угол из-за последнего поворота событий. Я не знаю, что делать с контрактами, Грей. Мисс Петерсон пытается достойно их завершить, поэтому я не понесу больших убытков, фактически, я не потеряю слишком много.

- Не так быстро, моя дорогая. Я просмотрел контракты, прежде чем вылетел из Нью-Йорка, и мой тебе совет, держись за них. Мы пока еще не выбросили полотенце. Хотя и потребуется немножко смекалки.

- Я была так уверена ... Я ошиблась, - Кэролин фыркнула и стала рыться в сумочке. - Не возражаешь, если я закурю?

- Нет, кури, - он подтолкнул пепельницу к ней поближе.

Кэролин прикурила и глубоко затянулась. За последние несколько лет она намного меньше стала курить, но всегда жаждала сигарету, когда чувствовала себя испуганной, балансирующей на краю. Черт возьми, что со мной случилось? Это не похоже на меня - чувствовать себя такой ... раздавленной в самом начале гонки. Она стала плохо спать. Беспокойство о Бэт, ускользающая от нее роль Мэддокс заставляли болезненно пульсировать вены в висках. Почему же Аннели не видит, что я идеальный выбор? Она знала ответ. За прошедшие годы она приобрела нескольких врагов в этом бизнесе, отказавшись играть по их правилам. Один из наиболее прославленных кинокритиков однажды обвинил ее в том, что ее "слишком много". Может быть, я перебарщиваю. Меня слишком много. Слишком много Кэролин Блэк.

- Может быть, лучше просто распрощаться, - пробормотала она. - Советники Петерсон, похоже, полны решимости нанять Сильвию Гудман. Из этого я делаю вывод, что Аннели неопытна как исполнительный продюсер. Она обязана к ним прислушиваться.

- Мы все еще можем повлиять на них. Послушай меня, Кэролин. У меня есть для тебя новости. Дочерняя компания "Супернова Продакшнз" планирует через две недели, в субботу, кое-какое мероприятие в Орландо.

- Что за мероприятие? - Она взглянула на него сквозь сигаретный дым и прищурилась.

Понимая, что она сердится, Кэролин постаралась успокоиться. Не вина Грея, что она остро переживала от того, что роль, казалось, выскальзывает у нее из рук.

- Они устраивают конвенцию Дианы Мэддокс, прибудут фанаты со всего мира. Там будут некоторые твои коллеги по аудиокнигам. И это мне подсказывает, что их наняли на соответствующие роли в фильме, - он сделал паузу, внимательно глядя на нее. - Как именно далеко ты готовы зайти, чтобы застолбить эту роль?

- Я не понимаю, о чем ты. Я чувствую, что заслужила право играть Мэддокс. Аудитория связывает меня с этим характером.

- Внимание аудитории непостоянно, и ты это знаешь. Тебе придется немного нарушить планы Суперновы. Раскачать их лодку, если можно так выразиться, - глаза Грея сверкали; агент явно был взволнован перспективой создания неприятностей.

- Что ты предлагаешь?

Грей склонился над столом и, пародируя голос тайного заговорщика, произнес:

- Я предлагаю сокрушить их вечеринку.


***


Джема заметила ее первой.

- Черт, а это там случайно не Кэролин Блэк?

Первой реакцией Аннели было резко обернуться, вместо этого она заставила себе не спеша повернуться на стуле и кинуть взгляд в сторону зала для курящих.

- Да, это так. Мужчина с ней - это Грей Паркер, ее агент, - ее голос был спокойным. - Если бы кафе Блю Бич не было столь популярно, я бы сказала, что это вполне себе совпадение.

- Это совпадение, - настояла Джема. - Давай, сядь рядом со мной, тогда сможешь ее видеть.

Не совсем уверенная, почему она подчинилась, Аннели поднялась со своего места и пересела. Первое, что она заметила, было сумбурное курение Кэролин. Руки актрисы дрожали, когда она подносила сигарету к губам или беспокойно постукивала пальцами по скатерти. Джема тоже это заметила.

- Кажется, она сильно нервничает.

- Да.

Аннели наблюдала, как Кэролин погасила сигарету и резко допила остатки из своего бокала. Она выглядела разъяренной, каждое натянутое движение свидетельствовало о ее самоконтроле. Конечно, Кэролин не допустит, чтобы публика увидела, что она впала в какую-то истерику. Актриса уставилась на свой стакан, а затем проследила, как дым вился к потолку, и посмотрела на океан. Когда она повернулась к Грею, ее лицо было бесстрастным.

Официант принес актрисе новый напиток, и вид Кэролин, которая сжимала бокал обеими руками, заставил Аннели нахмуриться, а затем поспешно отвести глаза. До сих пор казалось, Кэролин не замечала Аннели и ее спутницу. Она кратко задалась вопросом, что нью-йоркский агент делал во Флориде. Не желая, чтобы еще и Грей Паркер занимал ее мысли этим вечером, она решила не обращать на них внимания, если только Кэролин ее не заметит.

- Я не понимаю, - сказала Джема. - Почему мы не попросили ее выступить в качестве гостьи на конвенции? Она была бы такой притягательной силой.

- Потому что, если мы так сделаем, вся планета будет полагать, что она будет играть Диану Мэддокс в кино.

Ясно, что Джема думала, что это было идеальным вариантом.

- Не вижу проблемы. Я имею в виду, что знаю, тебе придется пройти через кастинг, но...

- Проблема заключается в дистрибьюции, - стала объяснять Аннели. - Я веду переговоры с потенциальными дистрибьюторами, так сказать, и, честно говоря, никто не ведет разговор о Кэролин Блэк. Эти парни страстно желают Сильвию Гудман.

- Но она слишком молода, - удивилась Джема. - И эта писклявая пародия на голос Мэрилин Монро, как будто она наглоталась гелия из воздушных шариков.

Аннели рассмеялась над таким описанием. Джема была права. Писклявый сдавленный голос Сильвии полностью не подходил для Мэддокс. Но хотя Аннели и финансировала фильм, она не была дистрибьютором. Если она не получит достойного проката, не будет иметь никакого значения, насколько хорошим будет ее фильм. Она получила бы вялые кассовые сборы или, что еще хуже, все закончилось бы просто выпуском видео.

- Понимаю, что она не идеальна, но я должна учитывать и ее кандидатуру, - сказала Аннели. - Я не могу позволить себе нанять актрису, которую они не поддержат.

- Понимаю проблему, - тревога Джемы была ощутимой. - Что именно ты собираешься рассказать Кэролин о конвенции?

- Вообще ничего. Она занятая женщина. Если повезет, она даже не поймет, что идет конвенция, пока все не закончится.

Когда сестра Джемы и ее муж присоединились к ним за стол, Аннели был благодарна, что тема сменилась. Но, несмотря на их дружественные подколки, ей было трудно сосредоточиться на разговоре. Вечер продолжался, все больше людей заполняло ресторан, то и дело заслоняя от Аннели Кэролин, которая выкурила уже бессчетное количество сигарет после того, как расправилась с едой. Тем не менее, глаза Аннели постоянно искали актрису, жадно вглядывались, вкушая ее на расстоянии, которое Аннели совершенно не удовлетворяло. Но это все, чем она могла довольствоваться.


***


Подъезжая к дому Аннели на следующий день, Кэролин чувствовала себя полной решимости и странно отстраненной. Она припарковалась, притянула к себе сумку и вышла из Навигатора. К ее удивлению в дверях появилась Аннели, одетая в белые брюки и светло-желтый топ, и помахала ей рукой.

- Привет! Вы рано сегодня, Кэролин.

Яркий солнечный свет отражался в длинных волосах Аннели, которые сегодня свободно окружали ее плечи. Ее улыбка была доброжелательной и открытой.

- Да.., - Кэролин запнулась, не желая дать понять Аннели, что прошлой ночью она не спала. Собравшись с силами, чтобы не растерять свою холодную решимость, она улыбнулась в ответ. Аннели махнула рукой в ​​сторону прихожей.

- Перед тем, как вы начнете плавать, мне нужно вам кое-что сказать, если не возражаете. Пройдемте в мой кабинет?

- Всенепременно, -  Кэролин подняла свои солнцезащитные очки наверх. Задержав свой взгляд на Аннели, она изобразила ослепительную улыбку. - Как вы и сказали, я рано.

В кабинете ее взгляд сразу же упал на несколько крупных глянцевых фотографий, сложенных на столе. Кэролин все еще поражалась тому, как хорошо они получились. Корасон была талантлива, сняв ее так, что она выглядела молодой и энергичной в каждом кадре. Не то чтобы это как-то повлияло на Аннели, которая быстро собрала глянцевые снимки и отложила их в сторону.

- Вижу, прибыли мои промо фотографии, - многозначительно заметила Кэролин.

- Да, их прислал Грей Паркер. Они замечательные. Корасон Перес очень хороший фотограф. Я чрезвычайно восхищаюсь ее работой.

Тем не менее, глядя на снимок себя в воздушном наряде с серебряными нитями, Кэролин краем глаза увидела, как Аннели передвинулась к другому концу стола и украдкой положила лицом вниз фотографию молодой Кэролин. Потрясенная, с бешено колотящимся сердцем от такого неожиданного поступка Аннели, Кэролин продолжила:

- Мне нужны были новые снимки, поскольку я получила так много почты от фанатов Мэддокс, желающих представить вместе с голосом и лицо, - инстинктивно она сделала вид, что не заметила тонкого маневра Аннели, и оставила эту информацию на будущее. Подняв глаза на Аннели, она широко улыбнулась, зная по опыту, какой соблазнительной может быть ее улыбка. Она дотронулась до плеча Аннели, нежно его сжав. - Все для фанатов, не так ли?

- Конечно, - голос Аннели звучал собрано, но плечо напряглось от прикосновения Кэролин.

Опустив руку, Кэролин сняла очки с головы и положила их в сумку.

- Собираетесь ли вы сегодня на работу?

- Да, чуть позже. Я думала, что мы могли бы сначала просмотреть контракты.

- О, да, контракты. Что ж, Грей посоветовал мне за них держаться. Он ведет мои дела, и я доверяю его мнению, - Кэролин пожала плечами. -  Мы поговорили об этом прошлым вечером, и если понадобится, я была бы счастлива пройти кинопробы, чтобы доказать, что я верный выбор для роли Мэддокс.

Скрестив руки, казалось, Аннели опешила.

- Я по-прежнему намерена изъять аудиокниги с рынка, - отметила она. - Это будет означать значительную потерю вашего роялти. Думаю, что советы мистера Паркера не в ваших финансовых интересах.

- Возможно. Грей, конечно же, согласен со мной, что я отлично подхожу на эту роль, и у меня очень хорошие шансы по сравнению с другими актрисами в вашем списке. Без всякого сомнения, кинопробы это докажут, - Кэролин добавила в свой голос стали. - Независимо от того, как вы на это смотрите, я опытнее и ближе всего по возрасту к Мэддокс. Плюс я знаю характер так, как они его не знают.

Аннели оперлась бедром на стол. Ее взгляд стал более твердым.

- Кинопробы, конечно, для сравнения всегда полезны, и я понимаю, что для актрисы вашего уровня участие хоть в одной такой кинопробе сопряжено с большим неудобством. Зачем проходить через эту нервотрепку, когда я уже объяснила вам, как мыслят маркетологи?

- Насколько я помню, вы также обещали, что я смогу пройти прослушивание, а вы бы смотрели его не предвзято, - сказала Кэролин, не желая замечать, как Аннели пытается от нее отделаться. - Так как насчет этой недели?

Аннели, казалось, вынудила себя подавить глубокий вздох. Пожав плечами и добавив в свой голос лишь незначительную вежливость, она сказала:

- Мне очень жаль, но мой график заполнен. Я не могу это организовать быстро, и к тому же должен присутствовать режиссер, и еще директор по кастингу.

- Тогда на следующей неделе? Несомненно, у всех будет достаточно времени, чтобы все скоординировать, - Кэролин продолжила веселым тоном. - Я свободна в любое время, за исключением выходных.

- Я посмотрю, что могу сделать, и свяжусь с вами через вашего агента, - прищурившись, Аннели взяла промо фотографии и резко сунула их обратно в конверт. - Теперь мне нужно подготовиться к работе.

Оставаясь очаровательной и не обращая внимания на едва скрываемое раздражение в голосе Аннели, Кэролин взметнула ремень сумки на плечо и одарила издательницу широкой улыбкой.

- Ну, я лучше пойду плавать. Отличного дня, Аннели.

Глядя на нее с непроницаемым выражением в глазах, Аннели царственно кивнула.

- И вам того же, Кэролин.



Глава 4


Конечно же, в воротах стояла Китти МакНил. Ее австралийский акцент пронесся через систему внутренней связи.

- Привет, красотка. Мы уже здесь и умираем с голоду.

Прожужжал звук открываемых ворот, и Аннели поспешила навстречу Китти и Сэм. Как всегда, она изумилась внешнему виду этой парочки. Китти была одета в темные джинсы, джинсовую рубашку без рукавов, и бейсболку, плотно сидящую на ее коротких светлых волосах. На Сэм, которая была выше ростом, красовались черные джинсы и футболка с загадочным принтом спереди. Кельтская татуировка, которая восхитила Аннели при приватной демонстрации, тянулась от плеча вниз по животу. В Сэм естественно сочетались классическая элегантность и жесткость уличного выживания.

- Китти, Сэм, добро пожаловать. Не могу поверить, что вы, наконец-то, здесь. Я уже подумала, что исчерпала нашу дружбу, затащив вас в оперу, когда гостила в Сиднее.

- Это было на грани, - пробормотал по-доброму Китти, притянув Аннели в дружеские объятия. - Ты выглядишь великолепно, но ты такая худая. Не слишком ли ты много работаешь, дорогая?

- Трудно не работать много, когда столько всего происходит - запуск первой конвенции Мэддокс и начало кастинга для фильма. Такая нервотрепка, - она обняла Сэм и жестом пригласила их следовать за собой. - Я покажу вам вашу комнату, а потом мы поужинаем.

После того как гости привели себя в порядок после дороги, они присоединились к ней в столовой. Комната была оформлена в современном скандинавском стиле  -  мебель из сосны,  стены мягкого голубого цвета и бежевый ковер - и вселяла чувство спокойствия. За столом легко могли уместиться десять человек, но Аннели редко пользовалась им для официальных развлечений. Чаще всего ей нравилось собираться за ним небольшой группой близких друзей и наслаждаться стряпней Мэри.

- Мне нравятся тут цвета, - оценила Сэм. - Я рада, что ты не повесила шторы. Вид на бассейн и внутренний дворик дает ощущение, что ты реально сидишь на открытом воздухе.

- Спасибо. Я надеялась купить одну из твоих подвижных конструкций из оцинкованной стали, чтобы повесить прямо там, - Аннели указала на балку во внутреннем дворике.

- А вот сейчас я сгораю от любопытства, меня так и подмывает запрыгать от нетерпения, - воскликнула Китти после того, как принялась за еду. - Я хочу услышать все о Кэролин Блэк. Сколько раз ты с ней встречалась?

- Почти каждый день. Она приезжает сюда, чтобы поплавать.

- Эй, ты! Помни, с кем разговариваешь, - ухмыльнулась Китти. - Не пытайся всучить мне отговорку.

Аннели спокойно посмотрела на свою австралийскую гостью.

- Ей нужно плавать каждый день для здоровья. Ничего больше я вам рассказать не могу.

- Она будет играть Мэддокс в фильмах? - спросила Сэм.

- Я еще не знаю. Кастинг начнется в ближайшее время, и у меня есть право последнего слова для четырех главных персонажей. Будет интересно его провести, это точно.

- Ты же делала это и раньше? - в голосе Китти зазвучало сомнение. - В смысле, ты же финансировала несколько пьес в Нью-Йорке и здесь, во Флориде?

- Да, но я никогда не была связана с кастингом. Я доверяла режиссерам, полагая, что они все сделают правильно. Но в этот раз для компании ставки слишком высоки.

- Если фильмы разгромят, это будет конец Дианы Мэддокс, - отметила Китти.

- Точно. Именно поэтому Делия Карлтон и хотела, чтобы я деятельно участвовала практически в каждой части проекта, только при таком условии она продала права на экранизацию.

- Так когда мы слышим, получит ли роль Кэролин Блэк?

- Пока нет, - мягко сказала Аннели.

- Хорошо, я не буду тебя изводить, - уступила Китти, что заставило Сэм недоверчиво изогнуть бровь. - Итак, что же на повестке дня на ближайшие пару дней?

- Завтра я устраиваю дома обед для писателей. Придет Джема, так что вы двое, наконец-таки, встретитесь.

- Чертовски вовремя! Она всего-то отредактировала шесть из моих романов.

- А Кэролин придет завтра поплавать? - с надеждой в голосе спросила Сэм.

Аннели серьезно сомневалась в этом после их последнего прохладного разговора.

- Я не уверена в ее планах, - сказала она уклончиво.

Китти вздохнула.

- Если бы я была тобой, я руками и ногами пыталась бы затащить ее в свой фильм.

Аннели безмятежно улыбнулась.

- Буду иметь это в виду.


***


Кэролин проснулась с пульсирующей головной болью. Она почти не спала, ее ум бурлил, выстраивая планы на предстоящую неделю. Аннели еще не предложила Грею время для прослушивания, но и никакая другая актриса также не была приглашена на него, а это о чем-то говорило. Сегодня, в первый раз с момента их недовольного разговора, она решила поплавать лишь бы надавить на Аннели еще раз. До конвенции оставалось всего восемь дней, и она была полна решимости отлично пройти прослушивание, которое бы установило тот уровень мастерства, на который пришлось бы оглядываться Аннели, просматривая других актрис.

После душа она тщательно осмотрела себя в зеркале и осторожно втерла крем с витаминами на замеченные слабые мешки и темные круги под глазами. Маска из морских водорослей, которую она нанесла в душе, устранила большинство следов усталости, а последние легкие тени были заретушированы маскирующим карандашом. Кэролин немного добавила пудры на обычную основу, что наносила на лицо, снова себя оглядела, затем положила косметику в сумку - она ей понадобится после купания, чтобы привести себя в порядок. Ни за что на свете она не будет выглядеть бледно и не собрано, так, как будто не собиралась попадаться на глаза фотографам.

И хотя теперь охранники ее знали, все же они всегда останавливали ее машину. Кэролин не была уверена, было ли это потому, что жители Голден Бич настаивали на строгих мерах безопасности, или потому, что охранники просто хотели на нее поглазеть. Как всегда, она была с ними очаровательна. Звезды, которые игнорировали обычных людей, вскоре стали задаваться вопросом, каким это образом выходили наружу всякие неприятные истории, а их секреты выставлялись напоказ.

Припарковав автомобиль и пройдя вверх по каменной дорожке, она была удивлена ​​неожиданным трепетом в животе. Мысль о том, что она снова встретится лицом к лицу с Аннели, ее нервировала, и она приготовилась, что ее не слишком рады будут видеть. Не то чтобы это имело значение. Она решила, что скажет Аннели, что больше не хочет пользоваться ее бассейном. Она собиралась войти, когда дверь распахнулась, на пороге стояла Аннели и улыбалась.

- Вы рано, - сказала она. - И вовремя.

- Прошу прощенья?

Аннели поразила Кэролин тем, что потянулась к ней и взяла за руки.

- У меня здесь кое-кто в гостях, я хочу познакомить вас с ними. Не волнуйтесь. Это очень неформально и ...

- У вас гости? - звук нескольких женских смеющихся голосов заставил ее отступить. -  Послушайте, я не хочу мешать.

- Ко мне пришли несколько друзей на обед, и я хотела бы, чтобы вы присоединились к нам. Пожалуйста, скажите “да”.

Прямо высказанное приглашение казалось искренним. Кэролин смотрела на Аннели, пытаясь оценить выражение ее лица. Она не видела ничего, кроме честности.

- Они убили бы меня, если б знали, что вы здесь, а они с вами не встретились. Пожалуйста? - настаивала Аннели. - Благодаря вам, я поднимусь в их глазах.

Этот неожиданная игривость была неотразима.

- Хорошо, - сказала Кэролин. - Я буду рада остаться и встретиться с вашими друзьями. Кто они?

- Большинство из них писатели, - Аннели повела ее внутрь. - Еще здесь Джема, мой главный редактор. Она одна из моих близких друзей, и Китти МакНил.

- Китти МакНил? Джаред обожает ее книги. Он любит научную фантастику и фэнтези. Я прочитала один из ее романов, когда навестила его прошлой весной, и нашла его интригующим.

- Серьезно? - в голосе Аннели послышалось удивление. - Она будет в восторге, когда вы ей об этом расскажете.

Идя в сторону гостиной, Кэролин поняла, что нервничала - ей предстояло встретиться с друзьями Аннели. Глубоко вздохнув, она скользнула в свой профессиональный имидж. Это не что иное, как еще одна аудитория и, по словам Джареда, ее лучшая роль - это играть саму себя. Женщины удобно расположились вокруг журнального столика. Актриса была уверена, что она услышала чей-то вздох:

- О, боже мой.

Пока Аннели представляла их друг другу, Кэролин потянулась через журнальный столик и пожала всем руки. Она не могла не улыбнуться, когда заметила, как они, казалось, были ошеломлены ее присутствием.

- Это невероятно, - воскликнула Сэм. - Я знала, что есть шанс, что мы познакомимся с вами, но я не думала, что это случится сегодня.

- Очень мило со стороны Аннели, что она меня пригласила, - сказала Кэролин.

Сэм усмехнулась.

- А для нас-то как мило.


***


Они перешли в соседнюю комнату, где стулья окружали овальный стол. На белой льняной скатерти стояли белый фарфор и украшения светло-голубого и персикового  цвета, что придавало столу праздничный вид. Похвалив Мэри и сев за стол, Аннели окинула все взглядом, и убедилась, что Кэролин расположилась рядом с ней.

- Что привело вас во Флориду, Кэролин? - спросила Дина, канадская писательница любовных романов, разворачивая салфетку.

- Я навещаю друга, а также я приняла участие в сборе средств для Небула Серкл. Я слышала, что тем вечером удалось собрать много денег для детей.

- Да, - согласилась Аннели, - благодаря таким щедрым людям, как вы.

- Я всего лишь купила несколько книг, - отмахнулась Кэролин. - А кто-то за очень кругленькую сумму купил картину.

- И правда, - кивнула Аннели. - У нас было, что продать.

Женщины провели следующие полчаса, расхваливая еду Мэри и болтая без умолку. Сара, миниатюрная женщина из Техаса, развлекала их скандальной историей о последнем приключении своей матери.

- Вериться с трудом! - Кэролин задыхалась от приступов смеха. - Они вызвали 911 из-за того, что услышали пиликанье слухового аппарата?

- Это реальная история, - поклялась Сара. - Моя мать и ее сестра честно думали, что таинственный звук шел из разбившегося космического спутника.

Аннели смеялась до тех пор, пока не заболел живот. Внезапно она почувствовала, как Кэролин положила руку на ее колено, чтобы не упасть, когда согнулась пополам, смеясь глубоким гортанным - совершенно сексуальным звуком.

- Правильно! - вздохнула Сара. - И именно поэтому моя партнерша говорит, что у нее это наследственное!

Аннели посмотрела на Кэролин, изумленная тем, какой расслабленной та казалась. Внимательно выслушав историю Сары, та хохотала вместе со всеми, и то, как звучал ее смех, бросило Аннели в дрожь. Откинув голову назад и снова рассмеявшись, Кэролин вытерла слезы персиковой салфеткой. Она подмигнула хозяйке и начала:

- Это напоминает мне об одном инциденте, когда я снималась в Спей Вэллей, в Шотландии ...

Женщины за столом внимательно слушали историю Кэролин о странном ночном шуме, которые оказался блеянием мечущихся овец. Оживленная, со сверкающими глазами, актриса приковывала к себе всеобщее внимание, и, очевидно, это понимала. Ее руки. Я всегда любила ее руки. Ухоженные и выразительные, они двигались вместе с ее рассказом, подчеркивая ужас Кэролин, когда звук за пределами коттеджа приблизился. Она живо продемонстрировала свой трепет, когда подошла к окну - тут Кэролин протянула руку, чтобы открыть воображаемое окно над столом и  быстро отшатнулась, навалившись при этом правой стороной спины к плечу Аннели.

- Я слышала, как раздалось нечто типа "бе". Очень громко, - голос Кэролин перешел на шепот. - Я замерла в воздухе и снова подалась вперед, практически высунув голову из окна. - Она снова наклонилась вперед, широко раскрыв глаза, - И в сантиметре от меня возникло что-то мокрое и холодное, которому срочно следовало освежить дыхание!

Откинувшись назад, Кэролин снова прижалась к Аннели, чтобы продемонстрировать свой ужас.

- По крайней мере, с дюжины овец сбежала из заключения и толпилась в моем саду.

Не в силах удержаться от смеха вместе со всеми от выражения лица Кэролин, Аннели поняла, что актриса в очередной раз положила руку на ее колено. Как будто только что это заметив, Кэролин небрежно отвела руку, расслаблено устроившись на стуле. Беседа легко текла вперед, и Кэролин, казалось, оценила доброжелательное подшучивание. Она была центром внимания, но при этом совершенно очаровывала тем, что искренне расспрашивала подруг Аннели. Все присутствующие женщины были явно польщены, что Кэролин Блэк проявила интерес к каждой.

Когда, время от времени, она поворачивалась к Аннели, в ее глазах больше не проглядывал тот решительный вызов, который горел в них на днях. Вместо этого, они казались более синими, чем серыми, и непонятными. Как много в этом игры, Кэролин? Все? Кое-что? Можно так легко просто предположить, что ты искренна. Что это действительно реальная ты.

Несколько минут спустя, после того как Мэри унесла обеденные тарелки, Аннели встала и сказала:

- Я только посмотрю, нужно ли Мэри помочь с десертом.

- Я тоже могу помочь, - предложила Кэролин, вставая со своего места. Со всех сторон полетели возражения, гости, казалось, наслаждались ее компанией. Кэролин задорно сказала: - Говорите между собой, о чем хотите, но убедитесь, что речь идет обо мне. Хорошо?

Аннели была поражена, услышав, как Кэролин незатейливо пошутила на свой счет. Взрыв смеха понесся за ними по коридору на кухню. Мэри загружала посудомоечную машину.

- Я взбила сливки, но это все, - сказала она. - Вы можете украсить их, если хотите.

- У нас шоколадный мусс со взбитыми сливками и малиной, - объяснила Аннели, открывая холодильник. Она вытащила сливки и часть положила ложкой в кондитерский мешок. Потом она начала рисовать маленькие круги крема на муссе.

- Выглядит вкусно, но опять же, весь обед был вкусным, - сказала Кэролин. - Ягоды будут сверху?

Аннели кинула на нее веселый взгляд.

- Да. Если хочешь, можешь выложить несколько ягод как раз рядом с кремом - примерно по пять на чашку. - Взглянув на Кэролин, она снова улыбнулась, наблюдая, как та прикусила кончик языка, сосредотачиваясь на своей задаче.

- Обычно, я не готовлю, - призналась Кэролин.

Аннели рассмеялась.

- Открою тебе большую тайну. Это не готовка, а всего лишь украшение блюда.

- Ах, семантика, - Кэролин наморщила нос. - Это сложнее, чем намазать масло и джем на тост, вот на чем обычно я останавливаюсь.

Аннели покачала головой.

- Ты, должно быть, шутишь. Джем на тост? Разве это может придать сил?

- Неа, не шучу. Так уж получилось, я обожаю абрикосовый джем.

Украсив последние чашки с муссом, Аннели шагнула налево. В то же самое время Кэролин переместилась вправо, потянувшись за последними ягодами. Стоя достаточно близко, чтобы их руки соприкоснулись, она положила пять ягод на последние две чашки и съела одну из двух оставшихся фруктин. Взяв другую, Кэролин поднесла ее близко к губам Аннели.

- Хочешь последнюю? - наводящий на размышления жест противоречил тому, что было похоже на невинный взгляд ее глаз.

Проигнорировав инстинктивную отговорку, Аннели наклонила голову и взяла ягоду. Ее губы коротко коснулись кончиков пальцев Кэролин, и, пока она мяла ягоду языком, она наблюдала, как расширились эти поразительные глаза. Аннели не отвела взгляда, и в течение долгих секунд две женщины стояли, замерев, внимание Кэролин было приковано к губам Аннели. Медленно, как бы не замечая, что она делает, актриса положила стройную, нежную руку на локоть Аннели и шагнула в ее личное пространство, наклоняясь к ней, как будто намеревалась поцеловать.

Аннели ощущала жар, исходящий от тела Кэролин и пронизывающий воздух вокруг нее. Она слышала, как кровь стучала в ее ушах, и почувствовала, как предательски краснеют ее щеки.  Она попыталась взять себя в руки, когда Кэролин была всего в сантиметре от ее губ. Собрав последние силы, она умудрилась шагнуть назад.

- Аннели? - Голос Кэролин был почти не слышен, ее глаза потемнели и расширились.

С трудом сглотнув, Аннели нашла в себе силы сказать:

- Мне очень жаль. Я не могу.

Их глаза встретились, ни одна из женщин не была в состоянии полностью отступить от другой. Аннели попытались оценить выражение лица Кэролин. Она казалось не обиженной, а удивленной и сбитой с толку - ошеломленной ее собственной инициативой.

И почему Кэролин пыталась ее поцеловать? Конечно, та знала, что Аннели была геем, это был практически секрет Полишинеля. Тронутая чем-то полностью уязвимым, что проглядывало в глазах Кэролин, Аннели неуверенно подняла руку, желая смягчить отказ. Но прежде чем она смогла что-то сказать, приближающиеся быстрые шаги предупредили о присутствии Мэри, и Кэролин отскочила назад.

- Вижу, вы хорошо тут потрудились. Хотите, чтобы я принесла десерт в комнату? - спросила экономка.

Аннели тут же стряхнула с себя оцепенение.

- Нет, нет, все в порядке. Я возьму. Почему бы вам не принести кофе, Мэри?

Она не знала, стоит ли ободряюще улыбнуться Кэролин или нет, поэтому она подняла поднос и вышла из кухни, услышав, что актриса последовала за ней. Когда они вошли в гостиную и снова были сметены смехом и разговором, Аннели украдкой взглянула на Кэролин. По каким-то причинам, ей было жаль увидеть, что уязвимая женщина, какой та была на кухне, исчезла. Вместо нее появилась Кэролин Блэк, амбициозная актриса, которая опять воцарилась в комнате.


***


Мэри поставила кофейные чашки на край стола, а Аннели раздала шоколадный мусс. Джема уселась рядом с Кэролин, а Аннели заняла свое место по другую сторону. Кэролин затаила дыхание, когда ее слегка касалось гибкое тело Аннели - оно находилось так близко от нее. Ее сердце все еще ухало, словно пытаясь вырваться из грудной клетки. Инцидент на кухне Аннели застал ее врасплох.

Что это на меня нашло? Только умение быстро скользнуть в свой образ звезды спас ее от бегства и неловкого поведения после. Там, на кухне, с двумя оставшимися ягодами малины в руках, она вела себя импульсивно. Она вспомнила Аннели, ее волосы, которые словно золотистым облаком обхватывали ее узкие плечи, и ее потемневшие ярко голубые глаза, которые пристально глядели на Кэролин. Я могла бы поклясться, что она поначалу мне ответила. Кэролин размышляла, о чем издательница думала сейчас.

В течение года к ней подкатывало несколько лесбиянок, большинство работало в той же сфере бизнеса, и у нее был более или менее стандартный способ вежливо дать им понять, что она в этом не заинтересована. Таким же образом она отклоняла и поползновения большинства мужчин, она была далеко не их пожирательницей, какой ее выставляли некоторые журналисты-сплетники. Конечно, она использовала свою сексуальную привлекательность, если ей было выгодно, но по сравнению с некоторыми из ее коллег, она была практически монашкой. Это то, что я сделала по наитию? Бросив взгляд на женщин за столом, она едва удержалась, чтобы не закусить нижнюю губу, когда та начала дрожать. Она не думала, что кто-то это заметит.

Кэролин ощущала присутствие Аннели рядом с ней, словно жар, пронизывающий ее кожу. Она никогда не испытывала даже самое отдаленное влечение к женщинам. Ну, чем меня могут соблазнить знакомые мне женщины - эти язвы, которым палец в рот не клади. И мы ведь даже не друзья-приятели. Аннели не была другом, не была коллегой или конкуренткой. Она держит мое будущее в своих руках. Эта мысль заставила Кэролин сглотнуть и почти забыть улыбнуться Китти, которая обсуждала что-то с Аннели.

Сконцентрируйся. Не позволяй им увидеть, что у тебя выбита почва под ногами. Кэролин вздохнула. Почему я это сделала? Почему, черт возьми, я так расслабилась?

- О, шоколадный мусс, - воскликнула сидящая напротив женщина, и это выдернуло Кэролин из ее размышлений. - С детства его люблю.

- Моя племянница его тоже любит, - добавила Кэролин, стараясь занять свои мысли другой темой. - Памела любит шоколад, как и я.

- Сколько ей лет? - спросила Джиллиан.

- Ей четыре, а, похоже, что сорок.

- Представляю. Дочь моих лучших друзей такая же.

- Памела довольно-таки изобретательна и, до сих пор, будучи единственным ребенком в семье, привыкла делать все по-своему. Однажды, когда ей было всего два, и я присматривала за ней на выходных, она хотела выйти поиграть в песочнице в парке. Я сказал ей, нет, шел дождь, и мы должны были подождать, пока не выйдет солнце.

- Догадываюсь, что это не было хорошо воспринято.

- Было, поначалу. Она видела дождь из своего окна и, казалось, что она согласилась с отказом, - Кэролин сделала глоток кофе, довольная, видя, что все внимают ее словам. Каким-то образом это помогло ей снова обрести равновесие. - Во всяком случае, я кое-что гладила для моей сестры ... ну, не смотри так шокировано, Китти. Я умею гладить.

Не обращая внимания на комментарий, Кэролин усмехнулась Аннели и  продолжила:

- Знаете, вы вдруг понимаете, что в доме внезапно стало тихо, что обычно означает, что ребенок или домашний питомец, к слову о котором идет речь, что-то замыслил. Я отправилась на поиски Памелы и - говоря о питомцах - я обнаружила ее в кошачьем лотке, она черпала наполнитель кошачьего туалета в ее маленькое пластиковое ведерко.

- Фу, - нахмурилась Джема. - И бог знает, что еще.

- Вот именно, - сказала Кэролин. - И, конечно, она изобразила свою самую ангельскую улыбку, когда посмотрела на меня и сказала: "Песочница, тетя Лин", выглядя при этом абсолютно очаровательно.

Женщины смеялись, качая головами, пока вспоминали своих детей и домашних животных.

- Тетя Лин? - пробормотала Аннели рядом с Кэролин. - Звучит очень мило.

Кэролин подняла бровь, глядя на хозяйку.

- Даже не рассчитывай на это.

Аннели только рассмеялась.

- Поживем, увидим.


***


Аннели помахала на прощание своим гостям, которые возвращались в отель. Таксист придержал для них открытой дверь, в замешательстве наблюдая, как четыре смеющиеся женщины, казалось, буквально взяли штурмом его машину.

- До скорой встречи! - Аннели пришлось повысить голос, чтобы ее услышали, и уезжающие гости помахали ей в ответ. Аннели повернулась к Джеме, которая стояла рядом, поджидая, пока не уедет такси, прежде чем пойти к своей машине. - Разве они не замечательные? Думаю, что обед удался на славу.

- Да и, конечно, присутствие Кэролин Блэк в качестве неожиданной почетной гостьи не повредило ему.

Аннели улыбнулась.

- Нет. Я подумала, что Сэм хлопнется в обморок от того, что ее обняла Кэролин.

- Что верно, то верно, вот только Кэролин не сводила глаз с тебя.

Аннели уже было направилась в сторону гостиной, где ждали Китти и Сэм, но теперь остановилась, как вкопанная.

- Что ты имеешь в виду?

- Это было очень тонко, но и очень очевидно, по крайней мере, для меня. Я думаю, остальные были так увлечены ее присутствием, что не обратили внимания. Но она не могла оторвать от тебя глаз.

Встретив взгляд своей лучшей подруги, Аннели не знала, что сказать.

- Это было так очевидно?

- Может быть, только мне. Когда ты вернулась с кухни, ты выглядела взволнованной, а она разыграла настоящее шоу с рассказом о племяннице. Что-то случилось?

- Мы украшали шоколадный мусс, - Аннели удалось говорить спокойно. - Вот и все.

Глаза Джемы смягчились.

- Я не думаю, что это все, дорогая, но я не буду любопытствовать, потому что это не мое дело. Я просто присматриваю за тобой. Кэролин хочет эту роль, и кто знает, на что она готова пойти, чтобы ее заполучить.

Аннели вздрогнула от откровенных слов.

- Знаю, - прошептала она. - И все же, у нее есть слабые места, Джема. Когда она просто Кэролин и не играет ... Я видела это.

- Только не слишком на это покупайся, малыш. Будь осторожна и думай о том, что поставлено на карту, - Джема положила руку на талию Аннели и коротко ее обняла. - Я не хочу, чтобы тебя обидели ... или использовали.

- Со мной этого не случится.

- Ладно, хорошо.

Они вернулись обратно в гостиную. Китти и Сэм, казалось, уже засыпали.

- Вижу, что разница во времени сделала свое дело, - заметила Джема. - Пора и мне отправиться домой, но я с нетерпением буду ждать тебя в офисе в понедельник, прежде чем вы отправитесь в Орландо, Китти. Мне все еще осталось отредактировать три главы твоего последнего романа, и я постараюсь закончить их в эти выходные.

- Отлично, - зевнула Китти. - Для меня большая честь, что ради меня ты будешь работать в выходные.

- Без проблем. Я бы поехала с вами, если бы у меня было время. Могу попробовать посетить Диснейворлд после конвенции, если позже в офисе не разразиться очередное безумие.

- Думаю, мы можем скинуть дела на Грегори, - предложила Аннели. - И тебе следует взять несколько дней выходных. Я знаю, как ты любишь Эпкот.

Джема застенчиво улыбнулась. По офису гуляла стойкая шутка о том, насколько очень волевой и шикарный редактор обожала "Мышиный дом".

Сэм сидела на диване и клевала носом. Наконец, она встала на ноги и потянулась, гримасничая от боли в мышцах.

- Не знаю, как вы, а я иду спать. Я обессилила, - она коротко обняла Аннели. - День сегодня был замечательный, а Кэролин Блэк великолепной.

- Поддерживаю, - сказала Китти, и последовала примеру своей партнерши. - Она была очень милой, и с ней было так весело болтать. Кажется, мы на самом деле ей понравились.

Аннели кивнула.

- Думаю, она тоже прекрасно провела время - она шепнула мне об этом перед уходом.

Сэм улыбнулась.

- Не могу дождаться, чтобы рассказать маме, она тоже большой фанат Блэк - Я и на самом деле пожала ей руку, разговаривала с ней целый день, и она даже меня обняла.

После того, как две женщины попрощались и покинули комнату, Аннели повернулась к Джеме и пожала плечами.

- Рада, что они не заметили никаких особенных взглядов. Я не хочу никаких слухов. Если - и я говорю, если - я отдам эту роль Кэролин, это будет только из-за ее заслуг, а не по какой-то другой причине.

Джема приподняла бровь.

- Надеюсь, ты сможешь уловить разницу. Удостоверься, что любое решение, которое ты примешь, принято по правильным причинам.

Аннели понимала, что ее подруга была права.

- Я так и поступлю.

- Ты тоже выглядишь усталой. Обед превратился в событие, которое длилось целый день. Ты собираешься отдохнуть?

- Для меня еще слишком рано. Надо просмотреть кое-какую корреспонденцию, а затем я буду расслабляться со стаканом яблочного сока на террасе. Похоже, это будет прекрасный вечер.

- Я должна отправиться домой и начать работу над теми последними тремя главами. Я не хотела ее напрасно обнадеживать, но, похоже, может так статься, что это будет самым большим хитом Китти на данный момент. Мне пришлось заставить себя читать медленно и делать пометки, когда на самом деле я хотела промчаться сквозь страницы и поглотить эту книгу в один присест.

- Это же хорошо, ведь так?

- Это хорошо.

Две женщины вновь обнялись, и Джема ушла. Аннели прошлась в кабинет и открыла электронную почту, ища сообщения с пометкой "срочно". Она хотела просмотреть их перед выходными, так как планировала провести эти выходные с Китти и Сэм. Через полтора часа она выключила компьютер, пошла на кухню и налила стакан сока, затем побрела в полностью закрытую часть патио. Устроившись в шезлонге, она вдохнула влажный, душистый вечерний воздух. Было еще рано, и у нее не было никакого желания лечь спать.

На кухне Кэролин застала ее врасплох. Узкие губы становились такими полным, когда она улыбалась, и они раскрылись, когда Кэролин коснулась ее руки. Аннели потребовалась вся сила воли, чтобы не ответить на порыв этой красивой женщины. Аннели вспомнила предостережения Джемы. Она во многом соглашалась с ее оценкой Кэролин Блэк. Тем не менее, Джема не видела Кэролин, когда  дива исчезла и освободила место для реальной женщины.

Она потягивала сок. Может быть, вот что это было. Они шутили на кухне, украшая шоколадный мусс и ведя себя как две подруги - не как продюсер и актриса. Кэролин предложила малину с действительно искренней невинностью во взгляде, и только когда губы Аннели задели кончики пальцев, ситуация изменилась. Наблюдать, как Кэролин скользнула обратно в свою маску дивы, в тот образ, который она поддерживала на публике, было подобно свидетельствованию чуда. Будучи взволнованной и смущенной на кухне, актриса уверено вошла в гостиную, словно вступила на бродвейскую сцену навстречу обожающим ее фанатами и запросто овладела ситуацией. Она рассказывала анекдот, ее голос звучал ровно и насмешливо, и аудитория проглотил крючок, леску и грузило. Тем не менее, было несколько моментов, когда их глаза встретились и задержались друг на друге. Тот факт, что они сидели, почти прикасаясь, не облегчал жизнь.

Аннели еще подростком стала ее благоговейным фанатом и следила за карьерой Кэролин, сначала в роли Девон Харпер на ТВ, а потом как актрисы театра и кино. Она никогда не собирала вырезки и не клеила их в альбом, и небольших карманных денег, которые могла ей выделить мать, не хватало, чтобы пойти и посмотреть фильмы, где снималась Кэролин, за исключением особых случаев. Что-то в этом элегантном лице с неотразимыми глазами и хриплым, мурлыкающим голосом, говорило с Аннели на очень многих уровнях. Она подозревала, что так всегда и будет.

Аннели допила остатки сока и встала. Независимо от мотивов, по которым Кэролин хотела ее поцеловать, этого не случится снова, и она была практически в этом уверена. Актриса казалась опустошенной, когда Аннели отстранилась. Вспоминая, какой усталой и подавленной та выглядела перед самым уходом, Аннели размышляла, нужно ли было предложить встретить Кэролин в аэропорту, когда та в воскресенье вернется из Вашингтона. Секунду обдумав эту возможность, она решила, что такое предложение может подразумевать, что она готова поступиться своими принципами. Кэролин была склонна пройти это прослушивание, а Аннели не хотела делать это до конвенции. Это означало бы напроситься на неприятности.

Она вошла в притихший дом, положила пустой стакан в посудомоечную машину и направилась в спальню. Включив душ, она нахмурилась. Что могло бы произойти, если бы она позволила Кэролин поцеловать ее? Насколько она знала, все предыдущие отношения Кэролин Блэк были с мужчинами, что предполагало, что она не питала подлинного интереса к Аннели. Более чем вероятно, что Джема была права, предостерегая ее. Кэролин не гнушалась манипулировать любым человеком, кто стоял у нее на пути. Она обладала стойкой репутацией высокомерной звезды.

Раздевшись и шагнув в душ, Аннели закрыла глаза, наслаждаясь пульсирующей водой, которая массировала ее зажатые плечи. Несмотря на то, что сказала Джема, странное чувство проскользнуло между ней и Кэролин на кухне, что-то почти осязаемое. Она увидела настоящую Кэролин лишь на мгновение, и она хотела увидеть ее такой снова. Вода бежала по ее телу, как ласковые руки. Отчитывая себя за потворство бесполезным фантазиям, Аннели потянулась за мылом и губкой, а затем стала тереть кожу, пока та не запылала. Раздражающий голос у нее в голове продолжал спрашивать, не пыталась ли она смыть ощущение прикосновения Кэролин, каким бы кратким оно ни было. Она просто не знала.




Глава 5


Кэролин испытала облегчение, поняв, что на обратный рейс в Майами собралась только горстка пассажиров. Оба ее места находились в первом классе, и даже если взгляды стюардесс и показали, что они ее узнали, им хватило профессионализма, чтобы оставить ее в покое. Они, наверное, повидали достаточно знаменитостей на своем веку.

Потянув под себя ноги, Кэролин беспокойно поерзала в кресле. Она плохо спала, когда была у сестры. Маленькая Памела всегда встречала ее восторженно и приковала к себе большую часть ее внимания. Бэт, в свою очередь, выглядела бледной, ее тошнило почти все выходные, беременность протекала тяжело, и все, что Кэролин могла сделать, это поддержать морально. Поздно вечером в субботу Кэролин никак не могла заснуть в комнате для гостей, она вышла на кухню и наткнулась там на Джо. Ее мигрень обострилась после перелета в пятницу вечером и была почти невыносимой.

- Ты в порядке, Лин? - забеспокоился Джо.

- Мне только нужно немного сока, чтобы запить таблетку, и я приду в норму.

- Снова головные боли?

- Ага.

После короткого молчания зять подошел к ней и утешительно обнял за плечи.

- Ты так заботишься о Бэт, но ты же скажешь мне, если что-то действительно будет не так, да?

Едва сдерживая слезы, Кэролин расслабилась в дружеском объятии, испытывая соблазн расплакаться на плече Джо.

- Конечно, скажу. Нет ничего, с чем я не могу справиться.

Ничего, с чем я не справлялась бы раньше.

- Я никогда не видел тебя такое бледной и усталой, - настаивал Джо доброжелательным тоном. - Знаю, что в эти выходные не так уж и удалось отдохнуть. Это просто потому, что Памела тебя обожает, а Бэт ... ну, я думаю, Бэт всегда будет твоей младшей сестренкой, если ты не поставишь ее немного на место.

Кэролин бросила на него острый взгляд.

- Что это означает?

- Бэт тридцать четыре, но думаю, для тебя она всегда будет ребенком, которого ты воспитывала, с тех пор как тебе стукнуло двенадцать.

Борьба за выживание крепко связала их вместе.  И, когда в двадцать один год Джон уехал из дома, чтобы поступить в художественную школу, Кэролин ужасно по нему скучала. Кэролин молча уставилась на зятя. Размышляя уже не в первый раз, знала ли Бэт, каким сокровищем он был, она подняла руку и похлопала его по плечу.

- Я знаю, Джо, я знаю. В один прекрасный день, я займусь этим.

Ее полушутливый тон сработал. Джо усмехнулся.

- Просто дай мне знать, если тебе что-то потребуется. Пообещай мне.

Кэролин снова поерзала в кресле. Из-за давления воздуха на борту самолета она чувствовала себя неважно. В висках болезненно пульсировало, и даже назальный спрей, казалось, не помогал. Ей нигде не удалось поплавать в Вашингтоне, но, возможно, можно  было бы заскочить к Джареду, забрать спортивную сумку и направиться к дому Аннели. Мысль о Джареде, о том, что она находилась под его дружеским понимающим присмотром, заставила ее откинуться на сиденье и сильно прикусить нижнюю губу. Он всегда, казалось, видел ее насквозь. Джаред был ей другом и хорошо ее знал, слишком хорошо, а иногда даже брал на себя смелость указать на ее слабые места.

Кэролин вздохнула. У нее было чувство, что он много думал о том, что ее нужно было привести в чувство. Прозорливость Джареда могла нервировать. Тонкий внутренний голос настаивал, что истинный друг принимает и любит тебя, какая ты есть. Но откуда он мог знать, кто я? Может быть, я сама во всем виновата. Я никогда не позволяла ему узнать меня со всех сторон.

Они впервые встретились пять лет назад, и она с облегчением вздохнула, когда все, чего, казалось, хотел от нее Джаред, было дружбой. Только после этого открытия рядом с ним она начала расслабляться - первый раз за долгие годы она почувствовала подающие надежды признаки товарищества. Джаред не был слишком удивлен тем, что сначала ее парень в колледже, а потом первый и единственный муж, "наложили в штаны", как он выразился, из-за ее обстоятельств. "Бэт и Джон были только детьми, - сказал он. - Куда бы они пошли, если не могли остаться с тобой?"

Кэролин усмехнулась этим воспоминаниям. Она давно простила Дерека, своего первого парня, с которым у нее были серьезные отношения, за то, что он не захотел стать отцом в возрасте двадцати двух лет. Тем не менее, тогда будучи очень молодой и убитой горем женщиной, она чувствовала себя покинутой и отвергнутой. Ее брак с Фрэнком Торпом три года спустя длился столько же, три года. После бурного романа во время совместных съемок в ее первом полнометражном фильме, они поженились. Я уверена, что довольно быстро спустилась с небес на землю, после того как закончился медовый месяц. Он никак не мог определиться, либо я вовсе не та, кого он хотел, либо меня было слишком много.

Повернув голову в сторону темного неба за окном, Кэролин почувствовала, как слезы добрались до ресниц, но она не позволила им упасть. Я провела три года в одиночестве. В конце концов, его ультиматум, что она должна была выбрать между ним и ее родными, завершил их брак. Он знал, кого бы я выбрала. После этого ее отношения были короткими - они раскалялись до предела, но заканчивались до того, как пламя успевало сжечь ее жизнь дотла, оставляя после себя чувство опустошенности и неудовлетворенности. Кэролин отступила из одних таких отношений - двух жарких месяцев с Бродвейским продюсером - в платоническую дружбу с Джаредом, и за эти годы они выстроили между собой устраивающие их отношения, которые были удобными до тех пор, пока он не пытался слишком сильно ее изменить. Прямо сейчас она почувствовала, как его неусыпные глаза Аргуса смотрели на нее, осуждая ее мотивы и бросая им вызов. Это беспокоило больше, чем обычно, так как она, вероятно, была обескуражена некоторыми из своих последних действий.

- Дамы и Господа, мы подлетаем к международному аэропорту Майями и через 10 минут начнем снижение...

Самолет подпрыгнул два раза, прежде чем помчался по посадочной полосе. Тошнота усилилась, вынуждая Кэролин несколько раз с трудом сглотнуть. Чего бы она только ни отдала, чтобы очутиться в спокойном районе, где жила Аннели, вытянувшись на шезлонге после долгого плавания.


***


Аннели вдавила педаль газа в пол и улыбнулась, когда Мустанг приглушенно заревел. Ведя по оживленной улице в сторону главной дороги, она включила прелюдию Дебюсси для фортепиано и откинулась на сиденье. Мягкая, романтическая музыка заполнила салон машины и смягчила звук двигателя. Проведя четыре часа в офисе, Аннели ехала домой, чтобы встретиться со своей подругой Шарлоттой. Они знали друг друга уже давно, по крайней мере, лет двадцать, как подсчитала Аннели. Выросшие в одном и том же районе Чикаго, они учились в одной школе, прежде чем Шарлотта переехала в северный район города.

Аннели хмурилась, размышляя о трудностях, с которыми столкнулась подруга ее детства. Шарлотта заболела два года назад, и, пока выздоравливала, потеряла работу. Тогда же ее бывший муж получил опеку над их тремя детьми, утверждая, что она была негодной матерью и не могла их содержать. Шарлотта была слишком слаба, чтобы сражаться, слишком больна, чтобы отстаивать свои интересы, и Аннели корила себя, что потеряла с ней связь, узнав о ситуации Шарлотты лишь четыре месяца назад, и убедила ее временно переехать во Флориду, чтобы поправить здоровье.

Она помогла ей, заплатив за реабилитацию в клинике, а затем подписала совместный договор аренды на небольшую, но милую, квартирку на окраине города. Достигнув глубокого дна, ее подруга была выше ложной гордости, поэтому с благодарностью приняла помощь Аннели, отчаянно пытаясь вернуть право опеки над своими детьми. Аннели знала, что Шарлотта полюбила новое место и уже начала готовить две небольшие комнаты для детей. Она прожила в доме Аннели несколько недель, а в это утро заедет  забрать свои последние вещи и придет в восторг от контракта, лежащего у Аннели в портфеле, который предоставлял Шарлотте новую должность ассистента в Небула Серкл. Работа, по крайней мере, завершит ее финансовые проблемы.

Приспособившись к  быстрой скорости на шоссе, Аннели подумала о недавней встрече с Грегори и Джемой в Ки Лайн. Грегори сообщил им новости по всем подписанным контрактам на предстоящую конвенцию, а также отчитался о том, как подготовлена розничная торговля. Помимо обычных фотографий звезд, аудиокниг и большего количества третьего издания всех книг о Мэддокс, он также заказал кружки, плакаты, брелки и махровые полотенца, на всем этом был нанесен логотип Ки Лайн и названия книг о Мэддокс. Тогда Аннели и раскрыла секрет большого сюрприза, о котором объявят на заключительном вечере - три экземпляра первого издания книг, подписанных Делией Карлтон, будет главным призом в лотерее для Небула Серкл.

- Мы летим на арендованном самолете в Орландо Интернэшнл, - продолжил Грегори, - и я договорился об автобусах, что встретят вас в аэропорту. У всех нас люксы на одиннадцатом этаже отеля, как и просила Аннели. Во многих есть смежные многокомнатные номера, так что мы будем все вместе, сплоченной группой. Я дополнительно забронировал номера для мисс МакНил и мисс Джордан, чтобы они могли к нам присоединиться, а также для Шарлотты Хейзелвуд.

- Ты выяснил, сколько гостей забронировали гостиничные номера? - спросила Аннели.

- Свободных мест нет. Они решили подключить еще и соседний отель, расположенный по другую сторону большого торгового центра. В этих двух отелях забронировано шесть этажей, и к ним по-прежнему поступают заявки на бронь.

- Сколько билетов мы продали?

Грегори отыскал цифры в своем наладоннике.

- Билеты на посещения всех событий были распроданы, как только они поступили в кассы. Ушло около 75 процентов проходных дневных билетов. У нас есть тысячи открытых билетов, которые позволяют посетителю прийти на определенные события, и около половины из них уже проданы.

Аннели сделала подсчеты в уме.

- Таким образом, мы продали около двух тысяч билетов?

- Точно, - просиял Грегори. - Мы хорошо покрыли расходы.

- Удивительно, - сказала Аннели. - Ну, будет интересно посмотреть, какой доход принесут нам фотографии, книги, аудиокниги и другие товары.

После встречи, оставшись один на один с Джемой, Аннели тихо вздохнула, откинулась на спинку стула и потянулась за стаканом минеральной воды.

- Иногда я чувствую ответственность, которая тяжелым грузом наваливается на мои плечи, - призналась она, когда увидела, как Джема приподняла брови. - Довольно давно на меня не наваливался такой огромный объем работы.

- А теперь все завертится еще быстрее, - предположила Джема.

- Да. Кроме того, я нервничаю, что могу принять неправильное решение насчет фильмов. Я обещала Делии, она доверяет мне. Если я выберу не того человека на роль Дианы Мэддокс, весь проект может развалиться, - Аннели поморщилась от того, что была неуверенна в себе. - Прости, я не хотела показаться такой мрачной.

- Все в порядке, малыш. Говорить о своих чувствах - это нормально, разве не знаешь? Не хотела бы я принимать такое решение. Кто захочет стать врагом Кэролин Блэк на всю оставшуюся жизнь? - Джема засмеялась над своей шуткой.

Аннели она показалась совсем не смешной.

- Блэк приезжала на выходных? - Джема потянулась за пакетом чипсов со вкусом лайма.

Аннели покачала головой.

- Нет, она в Вашингтоне. Семейные обстоятельства.

- Ах. Ну, я тут поразмышляла. Я знаю, что парни в костюмах хотят мисс Задыхающуюся …, -  она замолчала, когда Аннели застонала. - Ой, извините, мисс Гудман, играть Мэддокс, но я в ней не уверена. Думаю, Кэролин Блэк может сыграть любую чертову роль, которую они ей подкинут. Она истинный хамелеон.

Аннели знала, что в словах Джемы была доля истины. И карьера Кэролин это подтверждала.

- Я никогда не сомневалась в ее способностях актрисы, но это не значит, что она подходит для Мэддокс.

Что, если она подходит... и я принимаю неправильное решение по неправильной причине? Аннели попыталась понять свои чувства, однако просто сделать то, что посоветовали ей эксперты, казалось самым логичным выходом. Или всего лишь самым легким? Нет, не было ничего легкого в попытке разочаровать Кэролин.

Джема пристально на нее посмотрела.

- Разве ты не думаешь, что обязана предоставить ей презумпцию невиновности?

Аннели вздохнула и поморщилась от того, что подруга была права.

- Ее вклад в аудиокниги ... ну, благодаря ей они так хорошо и продаются.

Произнесение вслух этого неоспоримого факта заставило казаться мелкими все причины, по которым она медлила и не назначала дату прослушивания Кэролин. Я несправедлива. Она заслужила это.

- Тем не менее, я против того, чтобы отдать эту роль Кэролин по умолчанию, только из-за аудиокниг.

 Или из-за того, что когда-то я была подростком и благоговела перед ней, и готова была отдать свою правую руку, чтобы увидеть ее игру.

- Я думаю, тебе нужно узнать о ней намного больше, прежде чем принимать решение. Когда ее кинопробы?

Джема что, читала ее мысли? Аннели отпила воды.

- Я их пока не планировала, но мне следует позвонить Паркеру. Возможно, сегодня позже я так и сделаю.

- Хорошо, - Джема закрыла пакет чипсов и хитро усмехнулась. - Если спросишь меня, я думаю, что как Мэддокс она напрочь сметет всех и вся. Но это только мое мнение.

Теперь же, проезжая через ворота, Аннели задалась вопросом, как она сможет общаться с Кэролин после того, что произошло на кухне во время обеда. До сих пор она живо представляла себе, как актриса наклонилась к ней, мягкая ладонь покоилась на ее руке, пока приближались ее прекрасные губы.

Припарковавшись на подъездной дороге, Аннели схватила свой портфель и выпрыгнула из машины. Выкинув мысли о красивой женщине из своей головы, она вынудила себя сосредоточиться на том, что еще ей нужно сделать, прежде чем приедет Шарлотта.


***


Тупик был заполнен автомобилями, заблокировавшими проезд к дому Аннели. Бормоча себе под нос, Кэролин поехала обратно на небольшую парковку в начале улицы и сумела обнаружить последнее свободное место. Она открыла дверь, и ее поглотил влажный воздух, заставляя поторопиться и побыстрее вытащить сумку с пассажирского сиденья.

Кэролин провела картой через считывающее устройство и услышала знакомое жужжание открывающихся ворот. Решив пойти прямо в бассейн, она ступила на садовую дорожку, которая шла вокруг дома. Завернув за угол, Кэролин взглянула на большие окна и резко остановилась. Аннели была дома и стояла в крепких объятиях миниатюрной женщины с огненно-рыжими волосами со стрижкой под пажа. Незнакомка уткнулась лицом в плечо Аннели. Странно встревоженная этим наблюдением, Кэролин проследовала во внутренний дворик, а потом разделась. На ней уже был купальник под одеждой, и она без всяких церемоний нырнула в глубокий конец бассейна, проплыв половину его длины под водой.

Прохладная вода сомкнулась над ней, даря чувство защищенности. Кэролин оставалась под водой так долго, как только могла, прежде чем неохотно всплыть на поверхность, чтобы только глубоко вдохнуть и нырнуть снова. Она продолжала так делать, пока не стала задыхаться настолько, что была вынуждена остановиться и зацепиться за край бассейна. Кэролин из последних сил вытащила себя наверх и села на солнце, хватая ртом воздух. В голове стучало, и актриса выругалась про себя на свое предательское тело.

Когда головокружение от недостатка кислорода прошло, она наклонилась к сумке и достала сигареты. Прикурив одну, Кэролин глубоко втянула дым в легкие и закашляла, когда тот ужалил ее горло. Слезы жгли ее глаза, пока разрозненные эмоции роились в голове. Она пыталась успокоиться, но с треском провалилась. Что, черт возьми, со мной случилось?

- Кэролин? Я провожала подругу до дверей и не заметила Линкольна. Где ты припарковалась?

Высокий голос врезался в ее бурные мысли и дал ей возможность сосредоточиться. Подняв глаза, Кэролин прищурилась на солнце.

- Я припарковалась дальше по улице на стоянке для посетителей. Твоя подъездная дорога забита машинами.

- А, да, я видела. Такси Шарлотты тоже едва сюда добралось.

Аннели села рядом с Кэролин, вода намочила край ее шорт цвета хаки, когда она опустила ноги в бассейн.

- С возвращением. Как прошел полет?

- Хорошо. У меня была два места, - ненавидя себя за такой краткий ответ, Кэролин поднесла сигарету к губам, глубоко вдыхая снова.

- Ты выглядишь бледной, - заметила Аннели. - Что-то случилось?

- Я приду в себя. Скорее всего, я просто устала после выходных с моей племянницей.

Видимо, не удовлетворившись таким объяснением, Аннели потянулась, когда Кэролин снова подняла сигарету ко рту, и остановила ее на полпути.

- Ты дрожишь, - настаивала она тихим голосом. - У тебя темные круги под глазами, и ты выглядишь изможденной. Пожалуйста, дай мне тебе помочь.

Голос Аннели обернулся вокруг Кэролин, успокаивая и умиротворяя, но она по-прежнему инстинктивно отступила, решив защитить себя, чтобы не стать слишком уязвимой.

- Та женщина ранее... Из-за нее ты не позволила мне тебя поцеловать? - выпалила она, потрясенная свои собственным оборонительным тоном голоса.

- Кто... - Аннели нахмурилась. - О, ты имеешь в виду Шарлотту?

- Кто бы это ни был. Я видела вас двоих.

Очевидно, что она сходила с ума, отдаляя женщину, которая держала ее ближайшее будущее в своих руках. Кэролин хотела, чтобы она могла взять свои слова обратно, а теперь ее голова пульсировала с каждым ударом ее сердца.

- Шарлотта одна из моих самых старых друзей. Я обнимаю друзей, уверена, что и ты тоже. Она приехала, чтобы подписать кое-какие бумаги и забрать вещи. Мы выросли вместе, она была очень больна. В отличие от тебя, я не в отношениях, Кэролин. Я просто не встречаюсь с гетеросексуальными, замужними или любопытствующими женщинами. Это осложняет жизнь и приносит слишком много страданий, - голос Аннели был доброжелательным, но твердым.

Кэролин открыла рот, чтобы что-то сказать, но голос дважды подвел ее, прежде чем она сказала правду.

- Мы с Джаредом не пара. Я не создаю счастливых пар, Аннели, - она поборола глупые слезы и посмотрела на свою сигарету, униженная горечью в своем голосе.

У нее не было намерения раскрывать что-то о себе этой женщине, и, конечно, она не хотела показаться слабой. Актриса определенного возраста признает, что ее личная жизнь не так уж и удалась ... что за клише. Чтобы побороть свое смущение, Аннели взяла сигарету из рук Кэролин и погасила ее в ближайшем цветочном горшке.

- Ты ела что-нибудь, с тех пор как вернулась?

- Нет. Я сразу приехала сюда. Мне нужно было поплавать.

- Понятно, - Аннели встала, прежде чем протянуть руку Кэролин и поднять ее на ноги. - Может быть, ты что-нибудь съешь, прежде чем пойдешь плавать. У Мэри выходной, но мой омлет не так уж и плох.

Она повела Кэролин через дверь в комнату для гостей.

- Почему бы тебе не принять душ? Сделай его погорячее. Ты все еще дрожишь. Если хочешь, можешь взять халат, который висит за дверью, а потом присоединяйся ко мне на кухне. Хорошо?

- Ладно, - прошептала Кэролин, чувствуя странное облегчение, что на этот раз командует кто-то другой.

- Хорошо. А я начну готовить.


***


Аннели положила салат, помидоры и огурцы рядом с омлетом, и налила два стакана воды со льдом. Решив, что на террасе было слишком жарко, она поставила все на небольшом кухонном столе.

- Пахнет вкусно, - раздался с порога хриплый голос.

Аннели подняла голову и увидела Кэролин, нерешительно стоящую на пороге и одетую в серый махровый халат. Ее слегка взъерошенные волосы почти высохли и обрамляли ее бледное лицо.

- Ты в порядке?

- Да, спасибо. Я воспользовалась одной из гостевых зубных щеток.

- Для этого они и нужны.

Они сели за стол, и Аннели ждала, пока Кэролин не уплела половину своей порции, прежде чем продолжить разговор.

- Хочешь поговорить? - ее голос был неопределенным.

- О чем?

- Я вижу, что ты плохо себя чувствуешь, и, похоже, что ты вовсе не отдыхала, как должна была бы после поездки на выходные.

- Это были не те выходные, на которые уезжаешь отдохнуть. Я должна была слетать в Вашингтон по некоторым семейным делам, и я ... , - плечи Кэролин внезапно поникли, а ее пальцы теребили локоны. - Я беспокоюсь о сестре. Все выходные она вела себя рядом со мной, как ни в чем ни бывало, и все же ... Что-то такое. Я не знаю. Может быть, я слишком мнительна.

- Ты много о ней заботишься.

- Сейчас она почти упала духом. Я знаю, что Бэт взрослая женщина, но она самая младшая из детей, - Кэролин пожала плечом. - Можно сказать, она и ее муж Джо  - моя единственная семья.

Аннели подумала, что за легкими словами Кэролин скрывает больше, чем та давала понять.

- Семья важна, - пробормотала она, эти слова гулко отдались в ее сердце.

Кэролин подалась вперед, ее глаза заволокло более темным оттенком серого. От ее раненого взгляда сердце Аннели замерло. В голосе Кэролин послышалась кровоточащая, обнаженная боль.

- Да, семья может быть всем. Я только хотела бы, чтобы семья Джареда не стала моей заботой прямо сейчас. У меня и так слишком много чего вертится в голове.

- Что ты имеешь в виду?

- Родители Джареда, сестра и зять прилетают из Бостона. Они собираются остановиться у него на несколько дней.

- Похоже, будет тесновато, - Аннели вынуждала себя говорить непринужденно.

- Это не так. Квартира достаточно большая. Его сестра никогда не отказывается от желания свести нас вместе. Его мать, с другой стороны, никогда не сдается, надеясь, что мы никогда не сойдемся, - Кэролин вздохнула, потирая заднюю часть шеи. - Сейчас это больше, чем я могу вынести. Думаю, мне придется вернуться в Нью-Йорк на какое-то время.

Ей придется уехать? Не желая, и, возможно, не в состоянии трезво оценить быструю волну паники, Аннели судорожно размышляла. С профессиональной точки зрения, было бы легче иметь дело с ситуацией по кастингу, если Кэролин не будет в городе. Но я не хочу, чтобы она уезжала. Отвернувшись от ее запутанных мотивов, Аннели знала, что предпринять. Понимая, что ей придется сделать предложение и при этом звучать по-будничному и логично, она подождала, пока Кэролин не прикончила омлет.

- А знаешь что? У меня есть идея, - она невинно улыбнулась, протягивая руку через стол. - Пойдем со мной.

- Но я не одета, - возразила актриса, когда Аннели взяла ее за руку. - Куда мы идем?

- Я хочу тебе кое-что показать. Не волнуйся, это рядом.

Не выпуская маленькую руку из своей, Аннели снова провела свою гостью через кухонную дверь, в гараж. Кэролин изогнула вопросительно бровь. Аннели широко улыбнулась ей и открыла дверь гаража. Снаружи она повернула налево и поднялась по узкой лестнице, затем, вытащив ключ-карту, провела ее через считывающее устройство рядом с белой дверью в верхней части лестницы.

- Ну, вот мы и пришли, пожалуйста, входи, - пригласила она свою удивленную гостью.

На мгновение Кэролин заколебалась, осторожно улыбнувшись Аннели.

- Мне нужно волноваться?

- Не глупи. Ну же.

Они вошли в небольшую квартиру над гаражом, и Аннели наблюдала, как Кэролин пересекла со вкусом оформленную гостиную и прошла в небольшую мини-кухню, а затем осмотрела ванную комнату и две небольшие спальни.

- Тебе нравится? - спросила Аннели.

- Да, замечательно. Какая прекрасная небольшая квартирка.

- Можешь себя представить здесь на несколько ночей? - возникло ошеломленное молчание. Аннели знала, что должна убедить Кэролин, что это хорошая идея. - Посмотри на это таким образом, - продолжила она. - Я знаю, что у тебя есть несколько продолжающихся семейных проблем - я не любопытствую - и тебя ожидает налет упрямой родни друга. Здесь ты сможешь расслабиться, просто зависнуть и плавать. Место полностью оборудовано. Ты можешь звонить ... и есть компьютер, установленный в нише вон там, - Аннели замолчала, рассмеявшись над выражением отвращения на лице Кэролин. - Ну, хорошо, ты не должна пользоваться компьютером - просто телефоном, тогда.

- И ты не против, что я буду тут рядом с тобой?

Аннели открыла рот, чтобы ответить, но снова закрыла его. Было ли что-либо еще в вопросе Кэролин?

- Это всего лишь на несколько ночей, так что я уверена, что мы не потесним друг друга. Ты будешь моей гостьей.

Кэролин обернулась, снова окидывая взглядом элегантную квартиру.

-  Я буду дурой, если откажусь, - ответила она мягким голосом. - Спасибо, Аннели. Я ценю твое предложение.

- Не за что. Ты можешь просто взять несколько своих вещей от Джареда. Я уверена, он поймет.

- Я не держу много личных вещей в его квартире, - Кэролин направилась к спальне с видом на патио. - Думаю, я буду спать здесь, вдали от дороги.

- Хорошая мысль. Дай мне знать, если я могу помочь чем-нибудь еще.

Кэролин повернулась и подошла к Аннели. Подняв глаза, которые уже светились большим спокойствием, она сказала:

- Ты и так много уже сделала. Сегодняшний день был... другим. Я не привыкла, чтобы кто-нибудь заботился обо мне вот так.

Аннели была ошеломлена, услышав это признание. Каким-то образом она вообразила, что кто-то, такой же известный как Кэролин, подлизывался к ней везде, где бы та ни очутилась. Украдкой она изучала женщину, когда та двигалась по комнате, рассматривая тонкие фигурки на полке. Вместо приподнятых плеч и прежней сутулости, Кэролин теперь казалась более расслабленной.

- Тогда я рада, что могу предложить тебе это убежище, - Аннели откинула свои волосы, забранные в хвост, за плечо. - Не торопись, осмотрись тут. Я буду работать у себя в кабинете, на случай, если тебе что-нибудь понадобиться.

К удивлению Аннели, Кэролин подняла руку и быстро провела двумя пальцами вдоль ее щеки.

- Ты действительно добрый человек.

Ощущая покалывание на своей коже и пытаясь проглотить внезапно возникший комок в горле, Аннели только кивнула. Она быстро улыбнулась Кэролин и также быстро исчезла, сбежав вниз по лестнице.


***


Увидев, что Аннели ушла, Кэролин медленно обернулась, осматриваясь вокруг. Гостиная была оформлена со вкусом, в тех же тонах что и дом Аннели - в коричневых, синих и желтых цветах. Кожаные кушетки были поставлены лицом к большому окну, слева от которого был установлен открытый камин. В спальне, декорированной в различные оттенки белого, имелась двуспальная кровать и шкаф, полный постельного белья. Выглянув в окно, Кэролин увидела, что ее сумка все еще стояла у бассейна. Чувствуя прилив энергии, она пересекла квартиру и спустилась вниз по лестнице, чтобы ее забрать.

У нее с собой была сменная одежда, и ей нужно было взять из дома Джареда  всего несколько вещей. Вернувшись в квартиру с сумкой, актриса прошла в ванную комнату. Посмотревшись в зеркало, Кэролин увидела, что ее волосы падали взъерошенными волнами вокруг ее плеч. В ящиках рядом с раковиной, она обнаружила фен, включила его и, орудуя им вместе с расческой, уложила свои волосы так, что они стали прямыми и блестящими - ее фирменный образ. В ее наборе косметики было все, что нужно, чтобы подчеркнуть глаза, и Кэролин умело скрыла темные круги под ними.

Она повесила халат и пошла на маленькую кухню. Хотя в шкафах в большинстве своем стояло все, что требовалось на кухне, ей придется заскочить за продуктами, прежде чем ехать к Джареду. Она подумывала купить что-нибудь, чем сможет угостить Аннели. Кэролин не готовила, но знала, где можно было добыть отличную еду на вынос. Актриса схватила ключи от машины и вышла из квартиры, убедившись, что заперла за собой дверь. Добравшись до подножия лестницы, она столкнулась с Аннели.

- Ты выглядишь намного лучше. Без сомнения - это заслуга моего волшебного омлета.

- Без сомнения. Я ухожу за покупками и вещами.

- Замечательно. Я могу тебе чем-нибудь помочь?

Сопротивляясь порыву сказать 'да', Кэролин покачала головой.

- Нет, спасибо, Аннели. Это действительно мило, что ты пригласила меня к себе домой. Я ценю это. Поэтому, как ты смотришь на то, если в качестве благодарности, я куплю нам какой-нибудь еды на вынос.

Аннели казалось, мгновение обдумывала ее предложение, а затем широко улыбнулась, что совершенно преобразило ее лицо. И Кэролин внезапно осознала, как редко та улыбалась вот так.

- С удовольствием.

- Чего бы тебе хотелось?

- Мне выбирать? - Аннели поджала губы, и Кэролин обратила внимание на их полноту. - Не хочу показаться предсказуемой, но как насчет китайской еды?

Кэролин рассмеялась.

- Не думаю, что кто-то может обвинить тебя в предсказуемости. Я люблю азиатскую еду, поэтому возьму тогда китайскую. Я вернусь около семи или восьми. Тогда и увидимся?

- Я буду здесь.


***


К удивлению и тревоге Кэролин, Джаред еще не отправился в аэропорт встречать семью, и теперь подверг сомнению ее мотивы, по которым она приняла предложение Аннели.

- Почему ты хочешь остаться там, когда у тебя здесь есть все, что нужно? - потребовал он ответа. - Или есть дополнительные привилегии, чтобы остаться у нее дома?

Кэролин смотрела на него, не уверенная, что он имел в виду.

- Не кидай на меня этот хорошо отрепетированный взгляд невинности. Я не куплюсь на него, - буркнул Джаред. - Ты, без сомнения, что-то задумала, что принесет тебе преимущество в битве за роль.

Не клюнув на приманку, она прикладывала усилия, чтобы оставаться спокойной.

- О чем, черт возьми, ты толкуешь?

- Я говорю о тебе, живущей в доме Аннели Петерсон! Я не знаю, как тебе это удалось, но ты, должно быть, провернула какие-то довольно удивительные трюки, чтобы втереться в доверие такого человека, как она.

Кэролин вспыхнула гневом.

- Да что с тобой случилось? Какого черта ты тут намекаешь?

- Ты замышляешь свои обычные трюки и схемы. Аннели, очевидно, думает, что тебя нужно спасать. И какой следующий шаг? Запрыгнешь к ней в постель?

Чувствуя, как кровь отлила от лица, Кэролин отступила на шаг назад, не сводя глаз с Джареда.

- Сволочь, - сказала она, ее мысли вихрем перенеслись обратно, в прошлую пятницу, и она вспомнила ее почти-поцелуй на кухне Аннели. Она подумала о том, с какой поспешностью Джаред рассказал о том, что Петерсон лесбиянка. Глубоко вздохнув, она увидела то, чего раньше не замечала.

- Ты ревнуешь! Вот это все из-за чего. В течение многих лет ты был моим единственным другом, кроме Бэт и Джо. В моей голове это просто не укладывается! Я думала, ты был бы рад, если бы тебе не пришлось высиживать эти бесконечные споры между твоей матерью и сестрой о моем месте в твоей жизни. Аннели та, кто однажды может стать мне другом. Как ты можешь просить меня отступиться от этого? Это не похоже на тебя, Джаред, - боль стянула горло Кэролин, заставив ее закашлять.

- Но это так похоже на тебя! Ты никогда не стеснялась использовать любые средства, чтобы получить, что хочешь. И меня в том числе.

- Верно. Я иду за тем, чего хочу. Я никогда не скрывала, кто я есть. Но я могу сказать тебе раз и навсегда. Я не собираюсь спать с Аннели, да и не поэтому она сделала мне это предложение.

Она отвернулась от меня и довольно ясно дала понять, почему. Пораженная внезапной мыслью, Кэролин нахмурилась от неожиданного подергивания в груди. Джаред ходил взад и вперед, поглядывая на большой чемодан на колесиках у ее ног.

- Таким образом, ты даже не собираешься остаться и поздороваться с моими родителями? Они любят тебя.

- Твой отец любит меня. Твоя мать едва терпит меня, потому что боится, что я могу превратить нашу дружбу во что-то другое, даже открыто соблазнить тебя. Твоя сестра моя заядлая поклонница, которая ничего не жаждет больше, чем похвастаться перед своими друзьями о своих тесных связях со знаменитостью, - всплеснув руками в воздухе, Кэролин сделала глубокий вдох, пытаясь успокоиться. - Я не хочу, чтобы мы расстались таким образом. Предполагается, что мы друзья ... но прямо сейчас ты не ведешь себя как мой друг.

Остановившись перед ней, Джаред выглядел усталым и с неожиданным выражением стыда на лице.

- Я знаю. Слушай, мне очень жаль. Я просто хочу, чтобы тебе были ясны твои собственные мотивы.

- А тебе ясны твои?

- Мысль понятна.

Ее пульс, а также дыхание стали успокаиваться, Кэролин протянула руку.

- Джаред, пожалуйста, речь не идет о том, что я не нуждаюсь в твоей дружбе. Речь идет о поиске душевного спокойствия, о возможности позвонить Бэт, и чтобы при этом никто меня не дергал, а также о подготовке плана, что мне делать дальше с профессиональной точки зрения. Я все еще питаю надежду сыграть Мэддокс. Я думаю, что не буду выбрасывать полотенце, пока они фактически не подпишут на эту роль кого-то другого, - сжав руки, она сдержала слезы. - Честно говоря, прямо сейчас у меня нет ничего согласованного, кроме рекламы для Вольво и ... я в ужасе, -  она вяло улыбнулась.

- Не надо. Ты слишком талантлива и востребована, чтобы остаться без работы. В то же время, без сомнения, ты будешь играть своего любимого персонажа - саму себя, - только тот факт, что он подмигнул ей и изогнул брови, унесло часть колкости из его слов.

- Сволочь, - мягко произнесла она.

- Стерва, - ответил он, притянув ее в свои объятия.

- Друзья? - Голос Кэролин дрогнул, и она уткнулась лицом в его плечо.

- Друзья.

Они замерли на мгновение, а потом освободилась из его объятий, чтобы схватить ручку ее чемодана на колесиках.

- Передашь всем привет от меня?

- Конечно, - улыбнулся Джаред. - Веди осторожно.

Стремительно поцеловав его в щеку, прежде чем выйти в коридор, Кэролин кивнула.

- Разве я не всегда так делаю?

Заходя в лифт, Кэролин оглянулась на дверь квартиры Джареда, но он уже исчез внутри.


***


Прочитав последнюю главу, Кэролин отложила роман в сторону, мысли кружились от сюжетных уловок и поворотов, в которые втянула ее автор. История, которую рассказывала Делия Карлтон, увлекала, показывая глубокие переживания героев, когда те сталкивались друг с другом. Она прочитала книгу быстро, но обнаружила, что ей хотелось, чтобы та никогда не заканчивалась. Хотя до аудио-версий Кэролин не читала вторую и третью книги о Мэддокс,  ей казалось, что хорошо бы познакомиться со всей серией, ведь сейчас она планировала пригласить себя на конвенцию.

Последние несколько дней в квартирке Аннели над гаражом прошли тихо и мирно. Эмоционально истощенная Кэролин проспала весь день, как только вернулась из квартиры Джареда, и до сих пор ловила любую возможность отдохнуть. Ей будет жаль уезжать. Потянувшись и решив, что пришло время поплавать, она переоделась в купальник, размышляя, следует ли ей после бассейна пообедать в городе, - возможно, быстро съездить в ближайшее кафе. Набросив короткий халат на плечи, актриса прошлась по саду к бассейну, кинула одежду на шезлонг и нырнула в глубину. Наслаждаясь прохладной, шелковистой водой на ее теле, она плыла один круг за другим, пока не исчезло напряжение в шее и плечах. Потом повернулась на спину и поплыла, затаив дыхание. Солнце неумолимо припекало, и Блэк поняла, что ей нужно быть осторожной, чтобы не сгореть.

- Это выглядит расслабляющим, - сказал знакомый голос, поразив Кэролин и заставив ее закашлять, когда она наполовину погрузилась в воду.

- Аннели! - судорожно выдохнула она. - Боже, женщина, ты меня застала врасплох. Я не знала, что ты дома. А где Мустанг?

- Его забрали сотрудники клуба. Они чистят его внутри и снаружи каждые две недели, - на Аннели были темно-синие шорты и белая майка, а волосы забраны в привычный заниженный хвост. Она протянула руку, когда Кэролин подплыла к лестнице. - Ты становишься немного розовой вокруг плеч. Следи-ка за этим повнимательнее.

- Знаю. Я легко сгораю, даже если мне удалось немного загореть. Мне нужно быть осторожнее. Просто я так хорошо себя чувствую, когда плаваю, - Кэролин подошла к шезлонгу и надела халат, затянув кушак вокруг талии. - Я проголодалась. Присоединишься ко мне на поздний обед? Может быть, взять еды на вынос, как и в прошлый раз?

Аннели наклонила голову.

- Хм, мы уплели китайскую еду, так почему бы и нет. О, знаешь что? Я бы с удовольствием попробовала большого размера пиццу со всевозможной начинкой, и, может быть, куриные крылышки вдобавок!

Не в силах сопротивляться пылкому нетерпению в глазах Аннели, Кэролин рассмеялась и кивнула.

- Почему бы нет? Я давно не ела пиццы. Только быстро приму душ. Мы могли бы поесть здесь.

- Я позвоню в Пиццу Парлор, - предложила Аннели. - У них самые божественные огромные пиццы. Поторопись, потому что они привезут их очень быстро.

Кэролин кивнула и пошла обратно к гаражу. На углу дома она обернулась с усмешкой и сморщила нос.

- Только придержи анчоусы, ладно?



Глава 6


Отель гудел, как переполненный улей. Полированные деревянные полы, белые с позолотой стены и мебель в оттенках синего создавали впечатление шикарных интерьеров. Расположенный неподалеку от Диснейворлда, в эти выходные, вместо обычных семей и пенсионеров, отель кишел поклонниками Мэддокс всех возрастов и из всех слоев общества. Джема шествовала впереди группы женщин из Ки Лайн, которые только что вышли из прибывшего из аэропорта экспресса. Несколько посыльных несли их багаж.

- Я рада, что Грегори решил приехать на день раньше, - сказала Джема, повернувшись к Аннели. - Это сумасшедший дом! Ты где-нибудь его видишь?

Аннели приподнялась на цыпочках, пытаясь отыскать в толпе людей высокую, долговязую фигуру Грегори, и с облегчением увидев, что тот стоит у стойки администратора, помахала ему рукой.

- Грег, очень рада тебя видеть. Что здесь происходит? Я думала, что если бы мы приехали на день раньше, мы могли бы избежать этой толкотни.

Грегори сопроводил их к стойке регистрации. Потянув Аннели в сторону, он понизил голос.

- У меня практически все схвачено. Тем не менее, есть небольшая проблемка.

- Выкладывай.

- Нам пришлось кое-что переделать. В отеле не было свободных мест, как ты знаешь, а мы хотели, чтобы все звезды и твои личные гости находились на одном этаже.

- Так, скажи мне самую суть.

- Вчера вечером сюда приехала Кэролин Блэк.

- Кэролин? - Аннели почувствовала, как кровь отлила от ее щек. Вчера, когда Аннели добралась с работы домой, актриса уже уехала. Она предположила, что Кэролин вернулась обратно в квартиру Джареда.

- Что еще хуже, ее заселили в Президентский люкс.

- О чем это ты говоришь? Мы зарезервировали его месяц назад.

- Кажется, у них создалось впечатление, что она твой личный гость.

Аннели подавила вздох. Эта женщина обладала стальными нервами. Вот так она решила отплатить Аннели за то, что та не организовала ей прослушивание на прошлой неделе? Очень мило, и это после того, как я радушно пригласила ее в мой дом!

- Ну, скажи им, что это не так.

Грегори приподнял бровь.

- Видишь всех этих людей? Они в курсе, что она здесь. И не только это. Они думают, что Блэк знаменитость, которую ты пригласила выступить в последнюю минуту. Ты действительно хочешь, чтобы ее выгнали из твоего номера на глазах легиона поклонников?

С уст Аннели тихим бормотанием слетело редкое ругательство. Кэролин загнала их в угол с опытной легкостью.

- Что ты имеешь в виду - они думают, что она будет выступать?

Грегори открыл экземпляр Орландо Сентинел, которую держал под мышкой. На передовице раздела развлечений красовалась фотография, выглядящей как богиня, Кэролин. Заголовок статьи рядом со снимком гласил "​​Кэролин Блэк выступит на конвенции Мэддокс".

Аннели не могла поверить своим глазам.

- Когда ты об этом узнал?

Грегори смутился.

- Было много болтовни на форумах, но я ничего такого не подумал. Знаешь же, как разносятся слухи.

- Да, слухи, запущенные Греем Паркером, - прошипела Аннели. - Должно быть, это была его идея. Огромный рекламный трюк.

- Он удался, - Грегори окинул взглядом вестибюль. - И теперь, когда эта история попала в газеты, к началу регистрации она разнесется повсюду. Это объясняет всплеск продаж билетов в последнюю минуту.

- Нам придется выпустить ее на сцену, - заключила Аннели.

Невероятно.

- И у тебя не будет номера, если только ты не захочешь разделить его с одним из сотрудников, - указал Грегори. - Но большая их часть заполнена.

Мысли Аннели бешено кружились.

- Я прикончу Грея Паркера.

- Это не обеспечит тебе комфортного размещения, - осторожно он добавил. - В президентском люксе четыре спальни.

- Ты хочешь, чтобы я спросила Кэролин Блэк, могу ли я расположиться в люксе, который она у меня украла? Ты, должно быть, шутишь.

- Ты можешь занять мой номер, - предложил он. - Я найду что-нибудь в Мотеле 6 дальше по дороге.

Аннели сделала глубокий вдох.

- В этом нет необходимости. Я разберусь с ней.

Петерсон заставила себя успокоиться и подумать рационально. Возможно, она может обернуть эту катастрофу в свою пользу. Никто не мог отрицать, что присутствие Кэролин Блэк привлечет средства массовой информации. Эта шумиха притянула бы дополнительное внимание к Диане Мэддокс, даже если это действительно означает, что имя Кэролин будет сильнее отождествляться с этой героиней.

- Есть еще кое-что, - сказал Грегори с таким видом, словно он осужденный, которому дали высказать последнее желание перед казнью.

- Да, - Аннели посмотрела на него с беспокойством. Может ли еще быть хуже?

- Сильвия Гудман тоже здесь.

- Здесь? Ты имеете в виду в городе, или здесь, в отеле? - Аннели мысленно застонала.

- В отеле, и у нее есть билеты на конвенцию. Я думаю, она надеялась перетянуть одеяло на себя.

Аннели улыбнулась. В таком хаосе, как этот, что еще та могла сделать?

- Ну, ее просто переиграли. Нас всех.


***


Сделав глубокий вдох, чтобы успокоиться, Аннели постучала в дверь Президентского люкса. После минутного молчания она услышала быстрые шаги внутри, потом открылась дверь, и ей ослепительно улыбнулась актриса.

- Аннели! Итак, ты приехала. Пожалуйста, заходи, - жестом приглашая Аннели войти, Кэролин каждой своей частичкой выглядела милостивой хозяйкой.

В люксе, который я забронировала. Аннели вся кипела от негодования.

- Я вижу, ты комфортно устроилась, - пробормотала она сквозь зубы. - Как ты убедила их поселить тебя в Президентский люкс?

 Она вошла внутрь, ставя свой портфель на пол, предъявляя тем самым свои права.

- Я просто предположила, что было ошибкой с твоей стороны не пригласить меня на конвенцию, - глаза Кэролин расширились с притворным недоверием. - Когда я сказала им, кто я, и что я была твоим личным гостем, они поторопились разместить меня в этом люксе.

- Еще бы. Достаточно сказать нужное имя, да?

Оглянувшись вокруг, Аннели был впечатлена интерьером. Президентский люкс был роскошным - бесплатные фрукты, шоколад и шампанское в гостиной, и все, что им, возможно, потребуется, либо уже находилось там, либо достаточно было позвонить и попросить. Она посмотрела через открытые двери, ведущие в большие спальни, каждая с огромной двуспальной кроватью.

- Прощу прощения, за недопонимание, но ты не являешься моим личным гостем, поэтому тебе придется найти другой номер.

- Мы обе знаем, что в отеле больше не осталось свободных номеров. Мне некуда идти.

Мы делаем ставки, да, Кэролин?

- Есть другие отели поблизости.

- Они все тоже переполнены. Боюсь, сейчас даже в мотеле не найти свободного номера.

У Кэролин, вероятно, хватило воспитания не торжествовать. Вместо этого она проявила хорошие манеры, чтобы притвориться, что сожалеет. Аннели прошла мимо актрисы, их плечи соприкоснулись, и подошла к панорамному окну. Она почувствовала мускусный и сандаловый запах духов Кэролин, такой уже сейчас знакомый. Не позволяя ее телу реагировать, на мгновение она замерла у окна, якобы интересуясь видом на Орландо и собираясь с силами.

В конце концов, Петерсон повернулась, сжав губы в тонкую линию.

- Бронирование сделано на мое имя, - она была удивлена, каким ледяным был ​​ее голос. - Я могла бы сделать так, что тебя бы вышвырнули отсюда.

- Ты такого бы не сделала, - дымный, бархатный голос Кэролин обернулся вокруг Аннели. - Ты бы меня так не унизила.

Черт бы тебя побрал.

- Ты сделала ставку на мою благожелательность. Я возмущена, что ты этим воспользовалась, - в горле у Аннели перехватило, и ей было трудно говорить. - Это умный план. Без сомнения, Паркер был его тайным вдохновителем.

- Он сделал то, что и должен был сделать. Он сообщил мне о конвенции, и мы согласились, что я должна быть здесь. Поклонники хотят меня здесь видеть.

- Фанаты приехали сюда встретиться со звездами и попытаться выяснить, кто будет играть Мэддокс. И это не обязательно будешь ты.

- Ерунда, - лицо Кэролин потемнело. - Тебя здесь не было, когда я приехала вчера. То, как фанаты приняли меня в вестибюле, все сказало. Они видят меня, как Мэддокс. Никого другого, и, конечно же, не облагороженную силиконом старлетку.

Желая застонать вслух на стоящую перед ней вероломную женщину, Аннели сжала кулаки.

- Ты выкручиваешь мне руки, а я этого не люблю.

- Мне приходится! Ты совершаешь ошибку, если полагаешь, что кто-то еще может изобразить Мэддокс, как я. Ты ослеплена разговорами о деньгах, инвестициях, маркетинге... Тебе следует прислушаться к своему сердцу, и тогда ты поймешь, как поступить правильно, - в голосе Кэролин больше не слышалось оживленных ноток. Ее глаза стали более синими, чем Аннели когда-либо их видела. Актриса, казалось, говорила искренне. - Ты знаешь сюжеты о Мэддокс лучше всех. Ты открыла Делию Карлтон и опубликовала ее книги. Не допускай магнатов Голливуда управлять тобой. Доверяй своим инстинктам, - Кэролин сделала паузу, подняла руку, как будто желая прикоснуться к Аннели, но опустила ее снова. - Если ты все еще видишь кого-то, типа Гудман, в этой роли... Полагаю, что с этим я не смогу ничего сделать.

Она читает мои мысли. Аннели изучала выражение на красивом лице Кэролин в течение еще нескольких секунд. Играла ли она? Этот страстный призыв был всего лишь частью обычного поведения звезды?

- Ты не оставила нам никакого выбора, кроме как выпустить тебя на сцену, - сухо сказала она. - Люди в отеле думают, что ты - гвоздь программы.

- Да. Думают. И ты ненавидишь меня за это, - сожаление скрывалось в упрямом голосе Кэролин.

Вздрогнув, Аннели покачала головой.

- Я не ненавижу тебя.

Как я могу? Аннели взяла себя в руки, ее голос звучал по-деловому.

- Нам придется разделить люкс. Какая из них свободна?

- Прости? А, ты про спальню? Я расположилась в той, что крайняя справа.

Аннели выбрала комнату слева, бросив свой портфель на кровать, а потом набрала номер администратора и попросила, чтобы принесли ее багаж. Оглянувшись через плечо, она изучала Кэролин через открытую дверь. Актриса выглядела немного усталой, подумала она, проходя обратно в гостиную. Стоя сразу за Кэролин, она наблюдала, как зажигались уличные фонари, вытянувшиеся вдалеке в пунктирные линии. Внезапно вероломные действия Кэролин временно показались неважными.

- Что случилось? - Аннели говорила низким голосом, как будто если бы она спросила мягким тоном, это сделало бы вопрос менее навязчивым.

- Я в порядке... Я... - Кэролин, казалось, растеряла все слова. - Внезапно на меня навалилось беспричинное беспокойство, вот и все. Я вдруг чертовски занервничала.

Повисло короткое молчание после такого редкого признания.

- Ты ставишь роль всей твоей жизни, а также твое ближайшее будущее, на одну карту. Ты видела фанатов внизу, которые тебя подбадривали, ты решила, что это сработает.

Кэролин стремительно повернулась, практически потеряв равновесие. Аннели машинально потянулась и удержала ее, положив обе руки на плечи актрисы. Ее ладони мгновенно пронзил жар, заставив вздрогнуть.

- Ты права, - Кэролин удивилась. - Именно так... Как ты узнала? И почему ты мила со мной, когда так на меня злишься?

Аннели опустила руки, позволяя им скользить вниз по обнаженным рукам Кэролин, прежде чем обхватить ее спину. Почему я это сделала? Как будто я ее ласкаю, ради всех святых!

- Я очень стараюсь провести черту между нашими профессиональными отношениями… - она с трудом сглотнула, не желая показать, насколько противоречила сама себе. - ... и потенциальной дружбой. Ты идешь по тонкому льду. Я не люблю, когда мной манипулируют, особенно та, к которой я на самом деле начала...

Аннели замолчала, чуть не признавшись, как многое ей начало нравится в Кэролин. Вот сейчас, думала она, я могу обнаружить уязвимую скрытную женщину за звездной персоной, но... Как я могу быть уверенной? Сейчас она могла действовать из холодного расчета ее маленького сердца. Тем не менее, в ее глазах такое тревожное выражение. Может ли человек так притворяться?

- Как я уже сказала, нам придется дать тебе возможность выступить, так как мы не можем разочаровать поклонников, - продолжила Аннели, слегка улыбаясь. Все еще расстроенная, она почувствовала усталость и вдруг отчаянно попыталась взбодриться. - Сегодня вечером в программе встреча с поклонниками. Предстоит отвечать на их вопросы.

- Я буду там. Чего от меня ожидают? Я имею в виду, фанаты.

Воздержавшись от грубого ответа, чтобы скрыть дрожь в голосе, Аннели взяла себя в руки.

- Просто иди туда и будь звездой. Давай на чистоту, Кэролин - у тебя это так хорошо получается.


***


Это был почти отрепетированный выход. Тщательно и ловко все подгадав, Сильвия Гудман плавной походкой вошла в ресторан отеля, ее длинные светлые волосы лежали совершенными колечками волн. Оглядев комнату, она позволила своему агенту поговорить с метрдотелем.

- Не бери в голову. Я вижу ее! - воскликнула вдруг Сильвия, пробираясь к Аннели, сидящей в одиночестве за столиком в углу. - Мисс Петерсон! Как восхитительно с вами познакомиться.

Немного театрально.

- Мисс Гудман, как здорово, наконец-то, с вами встретиться, - Аннели протянула руку и не была удивлена, что пожатие Сильвии было слабым и быстрым. - Какая неожиданность, что вы здесь, на конвенции Мэддокс. Я так понимаю, вы купили билеты на все события.

- Конечно, на все, - голос с придыханием, обычно высокой тональности, был смягчен до того уровня, как догадалась Аннели, который предположительно должен был быть знойным.

Без сомнения, педагог по вокалу слушал Кэролин на аудиокнигах. Результат получился такой, как если бы молодая актриса ударилась в странное подражание. Конечно, она же не думает, что это звучит сексуально? Понимая, что была не справедлива, Аннели постаралась оценить пылкую начинающую звезду с объективной точки зрения. Тело Сильвии Гудман было явно сконструировано лучшими пластическими хирургами Голливуда, или, возможно, Пятой авеню. Ее груди были не слишком большие, но как раз подходящие по размерам для ее тонкой фигуры. Задница была высокой и твердой, без лишнего веса. Облегающий пиджак и юбка, поверх блузки с глубоким вырезом, оставляли очень мало для воображения Аннели. Сливочная белая кожа мерцала, и она нанесла на себя Obsession, духи, которые вскоре вызовут у Аннели головную боль.

- Прошу вас, присаживайтесь. Я уже сделала свой заказ.

Потому что ты опоздала на 20 минут.

Сильвия заказала салат и воду, только чтобы отставить еду в сторону, когда ее принесли. Вместо этого актриса сосредоточила все свое внимание на Аннели. Рассуждая о характере Дианы Мэддокс, она проявила хорошую осведомленность, очевидно, отлично вникнув в тему.

- Я считаю, что актрисе, которая будет играть Мэддокс, необходимо со всех сторон изучить работу следователя. У меня есть подруга в Сиэтле, которая встречается с полицейским. Он свел меня с их следственным отделом, и два дня я провела с ними. Все ребята были такими внимательными и предупредительными.

Почему-то Аннели было трудно сосредоточиться. Бегло размышляя, насколько много Сильвия была способна вынести из того визита, когда ей восхищались мужчины-полицейские, она попыталась представить ее как Мэддокс. С правильным макияжем, молодая женщина, возможно, могла выглядеть как надо, но голос был абсолютно неподходящим. Слишком яркий, с большим придыханием, и вовсе не похожий на темную, бархатную хрипотцу, которую Аннели связывала с жестким характером в книгах Делии.

Она совсем не звучала как Кэролин. Она может быть моложе, возможно, даже более красива, с гладкой, без морщин, кожей. Но она не подходит. Откинувшись на спинку стула, Аннели позволила Сильвии и дальше разглагольствовать по поводу роли.

- Я думаю, что Мэддокс должна быть сексуальнее, чем была в аудиокнигах. Никакой критики насчет вашего мнения при выборе актеров, но Мэддокс жесткая женщина в мужском мире. Ей нужно больше напирать на свою женственность.

Предлагала ли Сильвия, что Мэддокс должна выставлять себя на показ среди коллег-мужчин? О, Боже. Одна из вещей, которые и привлекли интерес Аннели к романам Делии, была самоуверенность Мэддокс, ее, “что-вы-видите-то-вы-и-получите” отношение, которое развалилось, когда стало очевидным ее влечение к Эрике Беккер. Она никого не дразнила, и Мэддокс, конечно, не выставляла себя напоказ.

- Когда вы выделите мне время для прослушивания на эту роль? - выдала Сильвия прямой вопрос.

Ошеломленная откровенной демонстрацией уверенности актрисы, Аннели лихорадочно  размышляла. Даже если она и не видела эту женщину в роли Мэддокс, она может быть не права. Возможно, Сильвия Гудман обладала умением создать ту Мэддокс, которая полностью отличается от интерпретации Кэролин, но была бы так же хороша. И каждый управленец, участвующий в проекте, хотел видеть ее в этой роли.

- Почему бы не во вторник? Можете ли вы быть в Майами в этот день?

- Конечно. Для этой роли, я могу быть где угодно, - Сильвия изобразила самую лучшую из своих улыбок на камеру.

- Привет, Аннели.

Неожиданное звучание голоса Мэддокс - нет, Кэролин, конечно, - вынудило Аннели выпрямить осанку.

- Кэролин. Привет, - на мгновение запнувшись, она переводила взгляд с одной актрисы на другую. - Сильвия, это Кэролин Блэк. Кэролин познакомься с Сильвией Гудман, твоей коллегой.

Поведение Кэролин не изменилось. Глядя на молодую женщину, она вежливо улыбнулась и протянула руку.

- Добро пожаловать в Орландо и на конвенцию Мэддокс. Как мило с вашей стороны, что вы сюда заглянули, мисс Гудман.

Глаза Сильвии расширились.

- Благодарю вас, мисс Блэк. Пожалуйста, зовите меня Сильвия. Я слишком молода, чтобы волноваться о титулах.

- Тогда зовите меня Кэролин, Сильвия.

Аннели могла бы поклясться, что в словах Кэролин сквозил ледяной холод.

- Я большая ваша поклонница, - выпалила с придыханием Сильвия, указывая на стул. - Не хотите ли присоединиться к нам?

- Мне очень жаль, но у меня нет времени. У меня есть дела, которые нужно закончить, прежде чем я буду участвовать в главных событиях сегодняшнего вечера.

- Да, я слышала, что вы выступаете. Что за отличный способ проститься с аудиторией, - улыбка Сильвии стала острой как бритва. - Ваша карьера меня так вдохновляла и мотивировала. Так замечательно, что даже на таком позднем этапе вашей профессиональной деятельности, вы все еще имеете возможность претендовать на столь сложные и многогранные роли.

Затаив дыхание, Аннели метнула взгляд на Кэролин, потрясенно наблюдая, как ее глаза становятся сине-серыми.

- Да, это отрадное событие, когда магнаты в Голливуде и на Бродвее осознают, что актриса с талантом, независимо от ее возраста, стоит гораздо больше, чем молодые старлетки, которые проложили свой путь в карьере через постель.

Испытывая желание спрятать лицо в ладонях и застонать вслух, Аннели воздержалась от того и другого, наблюдая, как две женщины смотрят друг на друга. На поверхности они сохранили самообладание, но под этой маской кипело дикое и недружелюбное бурление. Размышляя, станут ли остальные гости за обедом свидетелями истинных кошачьих боев, Аннели вздохнули с облегчением, когда Кэролин вдруг засмеялась и покачала головой.

- Что ж, я ухожу на поиски потрясающего платья, какое, возможно, смогу отыскать в последнюю минуту, - Блэк положила мягкую руку на плечо Аннели, ее тепло пронзило тонкую рубашку, и она подскочила. - Тогда увидимся позже в люксе.

- Да, увидимся позже.

Растерянная, Аннели увидела, как у Сильвии отвисла челюсть. Желая придушить Кэролин, но в то же время вынужденно восхищаясь, как ее соседка по номеру справилась с ситуацией, она проткнула вилкой еще одну креветку в салате.

- Вы говорили о кинопробах, Сильвия? - хмурясь на угрожающее выражение в глазах актрисы, когда та проследила взглядом за своей удаляющейся конкуренткой, Аннели попытался снова. - Сильвия? Кинопробы?

Возвращая свое внимание на Аннели, Сильвия полностью изменила выражение своего лица. Вся в улыбке и обаянии, она воскликнула своим придушенным голосом:

- Верно. Я знаю, что могу убедить вас ...

Ум Аннели заглушил слова Сильвии голосом Кэролин. Низкий и с характерным мурлыканьем, наряду с мягким касанием, он сделал так, что для нее стало невозможным думать о чем-то другом.


***


- Дамы и господа, я хотел бы представить женщину, которая сделала все, чтобы это произошло. Делия Карлтон написала книги, - Грегори прервал рев, эхом прокатившийся по большому залу, когда аудитория услышала упоминании имени автора, - но разве эта дама не увидела гения, потенциала, в рукописи мисс Карлтон, кто знает? Так возьмитесь за руки, к нам присоединяется владелец Ки Лайн Паблишинг, чтобы представить следующего гостя. Вот она - Аннели Петерсон!

Аннели почувствовала прилив неловкости, когда шла на сцену. Огромная аудитория встала со своих мест, и ее встретил гром аплодисментов, свист и подбадривания. Овация продолжалась с полминуты, прежде чем она подняла руки, чтобы успокоить толпу.

- Спасибо, большое спасибо. Прошу вас, присаживайтесь. Благодарю вас, - она помолчала, пока люди усаживались обратно. - Ничего себе, это было то еще приветствие - а в действительности я ничего не сделала, кроме как напечатала книги, - бурные аплодисменты вспыхнули снова, Аннели улыбнулась и покачала головой. - Еще раз спасибо. У меня приготовлено для вас два приятных сюрприза. Во-первых, у меня есть для вас послание от одного человека, кто не захотел быть публичной фигурой.

Аннели взглянул налево, ища Кэролин среди людей за кулисами. Она не могла отыскать ее, но знала, что актриса там, наверное, ходит взад и вперед, сосредотачиваясь изо всех сил, и выглядит бледной как полотно, какой и была всего минуту назад. Она пришла сюда по собственной воле, вынудив нас включить ее в список участников. Почему я должна беспокоиться, что она бледная и нервничает? Вытащив бумажку, Аннели зачитала короткие сообщения от автора книг о Мэддокс, заставляя зрителей снова впасть в неистовство.

 - Мы частично записываем на видео эту конвенцию, и я обязательно отправлю копию Делии. Разве я неправа, полагая, что вы отлично проводите время?

Зрители зааплодировали и закричали, снова подбадривая, пока Аннели снимала микрофон со стойки.

- Вы все слушали аудиокниги о Мэддокс? - Толпа сходила с ума, так как большинство закричало 'да'. - Тогда вы знаете, кто является звездой этих книг. Вы уже встречались с прекрасной Хеленой Сен-Сир, и теперь пришло время представить... , - Аннели посмотрела налево и увидела, как Грегори поднял верх большие пальцы в знаке 'ОК'. - … женщину, что подарила Диане Мэддокс ее первый голос. Прошу приветствовать Кэролин Блэк!

Когда Кэролин вышла на сцену, отклик аудитории был оглушительным. Идя к Аннели, актриса удивила ее, обняв и расцеловав в обе щеки, прежде чем взять микрофон. И что это было? Аннели подняла руку, как если бы она хотела прикоснуться к своей щеке, но быстро превратила это в прощальный жест, поспешно уходя из поля зрения аудитории. Было ли это для шоу? Или для меня?

- Спасибо всем, - над свистом и криками вознесся фирменный гортанный голос. - Я так рада быть здесь, среди вас. Спасибо!

Аннели испытала облегчение, вернувшись за кулисы. Стоя как можно ближе к сцене, не будучи замеченной, она наблюдала Кэролин в действии, пока аплодисменты медленно стихали. Аудитория, казалось, была в восторге, громко приветствуя актрису, пока та осваивалась со сценой. Ее золотисто-каштановые волосы сверкали красным отблеском то там, то тут, а бледный цвет лица, подчеркнутый умело нанесенным макияжем, делали ее красивой и хрупкой одновременно. Фотовспышки ударили в актрису, когда она встала в центр сцены. Махая рукой аудитории, она снова поднесла микрофон к губам.

- Можем ли мы кое о чем договориться, друзья мои? Как насчет того, чтобы я медленно прошлась по сцене и дала вам возможность поснимать, тогда вам не придется этого делать, пока мы разговариваем. Вспышки ослепляют меня, а я хочу иметь возможность ясно видеть таких милых людей, как вы.

Аннели наблюдала, как Кэролин медленно шествовала по сцене, улыбаясь тем, кто бросился вперед со своими камерами. Через несколько минут, актриса подняла руки, и зрители покорно вернулись на свои места. Пораженная тем, как Кэролин управляла толпой, Аннели решила просто сидеть и смотреть, как будет разворачиваться действие.

- Мы все любим Диану Мэддокс, не так ли? - начала Кэролин. - Позвольте мне рассказать вам, как я пришла к тому, чтобы сыграть ее в аудиокнигах. Хотите услышать эту историю?

Громкое 'да' прогремело по всему залу.

- Я прочитала первую книгу о Мэддокс. Вы знаете, что это случилось в Нью-Йорке, в школе исполнительских искусств. Конечно, сюжет меня покорил. Примерно через год Ки Лайн Паблишинг предложил мне сделать театральную версию книг. Я была заинтригована. Те, кто помоложе, может не знать, но в старые времена, сначала на радио, а затем и на телевидении, актеры давали живые выступления, играя пьесу целиком. Концепция Ки Лайн была аналогичной. Они уже подписали контакты с Хеленой, Харви, и несколькими другими актерами, и по какой-то непостижимой причине во мне они увидели хорошего кандидата для Мэддокс.

Зрители одобрительно закричали, что заставило Кэролин улыбнуться и преувеличенно пожать плечами.

- Конечно, я страстно желала получить такую громкую роль - я имею в виду, кто мог противостоять искушению сыграть сообразительного, упрямого криминального следователя?

Вспыхнул смех, и некоторые люди зааплодировали.

- Вижу, вы со мной соглашаетесь, - продолжила Кэролин. - Поэтому и я согласилась, и это было самым большим удовольствием, которое я испытала за прошедшие годы. С Харви, конечно, потрясающе работать… когда он не сводит остальных с ума своими шалостями. Было большой честью работать с Хелен Сен-Сир, которой я очень восхищаюсь. Как и все мы, для этой истории были подобраны и дети. В общем, озвучивание аудиокниг стало в итоге самой лучшей из моих работ, которые я когда-либо делала.

Кэролин подождала, пока не утихли аплодисменты.

- Я вижу, что в проходе уже собралась длинная очередь. Вам не терпится что-то разузнать. Прошу вас, давайте позажигаем.

Аннели цинично улыбнулась, наблюдая, как Кэролин, без труда заставила большую аудиторию почувствовать себя маленьким уютным клубом, люди внимали ее словам. Голос актрисы окутывал и увлекал каждого. Как удав с кроликами, подумала Аннели. Если бы они только знали, какова настоящая Кэролин Блэк.

- О, здравствуйте, мисс Блэк. Это так замечательно...

- Привет, дорогая, и простите, что перебиваю вас, - просияла Кэролин. - Я просто хочу сказать, с места в карьер, мы все тут по именам. Я - Кэролин. Как вас зовут и откуда вы?

- Меня зовут Элли. Я из Лос-Анджелеса, и я так взволнована...

- Привет, Элли. Вы проделали длинный путь, чтобы приехать сюда. Что у вас за вопрос?

- Я просто обожаю вас, с тех пор как вы играли в "Течение времени". Вы были такой красивой. И я не могла дождаться, чтобы видеть вас каждый день. Но я умираю, как хочу знать, сожалеете ли вы, что участвовали в том шоу, когда вы такая знаменитая и все такое?

Кэролин подошла к краю сцены, глядя вниз на преданную пожилую женщину.

- Конечно, нет. Я бы не стала той, кем являюсь сейчас, если бы не играла Девон Харпер. Работа в мыльной опере жесткая, и это хороший способ узнать профессию. Такие фанаты, как  вы, которые любили меня в качестве Девон, были так добры, что оставались преданными мне на протяжении многих лет. Я ответила на ваш вопрос, Элли?

- Да, спасибо вам большое. И я должна сказать вам, я просто люблю ваш голос. У меня все три аудиокниги…

- Спасибо. Это так мило с вашей стороны.

Высокий человек подошел к микрофону в проходе, нервно откашлялся, и представился как Майк из Миннеаполиса. Аннели прикинула, что ему было примерно до тридцати, и он был весь из себя важным.

- Прежде всего, я являюсь одним из ваших самых больших поклонников. Я видел все ваши фильмы и, кроме того, я видел вас на сцене в Бостоне.

- Неужели? Это замечательно, Майк.

- Мне было бы любопытно знать, собираетесь ли вы также играть Мэддокс в кино. Лично я с трудом представляю кого-либо еще в роли Мэддокс.

Кэролин одарила его широкой улыбкой.

- Ваши слова да богу в... ладно, поживем-увидим. Решение принимать не мне, Майк.

Аннели ухмыльнулась, прекрасно понимая, что Кэролин знала, что она слушает. Бесконечная очередь людей, желающих поговорить с актрисой, расспрашивала ее и о профессиональной, и о личной жизни. Аннели наблюдала, как Кэролин околдовывала всех, даже тех, кто пытался перейти сугубо личные границы. Явно в своей истинной манере, актриса сумела ловко выпутаться из вопросов, на которые она не хотела отвечать, даже не показавшись уклончивой. Наконец, к микрофону подошла подросток, одетая в черный, кожаный, искусно сделанный комбинезон, украшенный молниями, цепями и заклепками.

- Как дела, Кэролин? Я Кассандра, из Нью-Йорка. Посмотрим, что вы думаете о таком вопросе.

Кэролин подошла поближе и посмотрела на девушку.

- Ну, давай, дорогая. Только позволь мне сказать, твой наряд потрясающий.

Девушка кинула удивленную улыбку.

- Спасибо, Кэролин. Если бы вы были арахисовым маслом, какого рода бы вы были? Хрустким или мягким?

Аннели быстро прикрыла рот рукой, чтобы не захихикать вслух, и ей стало интересно, что промчалось в голове Кэролин. Как будто прочитав мысли Аннели, актриса взглянула в ее сторону.

- Забавно, что вы спросили, - ответила Кэролин, ее голос низко замурлыкал. - Бесспорно. Я была бы... мягкой.

То, как она это сказала, наклонив голову в сторону, с одной рукой на бедре, казалось, встряхнуло браваду Кассандры. Когда девушка пришла в себя, она улыбнулась, как Чеширский кот.

- Мне нужно задать еще один вопрос - для моей подруги Паулы, она вон там. Она слишком застенчива, чтобы...

- Ну же, Паула. Я не кусаюсь, и мне смерть как хотелось бы познакомиться с тобой.

Кэролин подняла руку, чтобы защититься от света прожекторов над ней. Зрители засмеялись, когда, очевидно, униженная девочка-подросток, одетая подобно Кассандре, поплелась к микрофону, кидая на подругу убийственный взгляд.

- Не стесняйся... Мы все здесь друзья, - Кэролин улыбнулась. - Выкладывай!

- Привет... э... ну... по дороге сюда мы болтали... эээ... и интересно... э-э... вы и Хелен Сен-Сир на самом деле... знаете ли... целовались. Ну, вы знаете. В аудиокнигах.

В зале воцарилась тишина. Аннели размышляла, как много людей хотели задать этот конкретный вопрос, но им не хватило дерзости. Поддавшись старой привычке, она засунула большой палец в рот, собираясь погрызть ноготь, когда Джем хлопнула ее по руке. Кэролин очаровательно улыбнулась.

- Нет, Хелен и я в реальности не целовались. Мы сделали так же, как это делалось в старые времена. Мы сымитировали поцелуй за счет выполнения соответствующих звуков.

- Если вы собираетесь... эээ... играть Диану Мэддокс в кино, ну, знаете... ээ... вам придется целоваться, знаете, с той, кто бы ни играл... эх... Эрику Беккер, тем не менее, - рассуждала Паула, что заставило аудиторию одобрительно загудеть.

Кэролин даже не моргнула.

- Если я получу роль, я уверена, что буду наслаждаться, ведя себя столь же естественно, как сумею... во всех отношениях.

Аннели коротко ахнула. Из всех выверенных комментариев, которые Кэролин произнесла в ходе своего выступления, этот был предназначен прямо ей. Давала ли просто Кэролин ей понять, что она может чувствовать себя вполне комфортно как гетеросексуальная актриса, играя лесбиянку? Или она говорит о чем-то намного более личном? Аннели не могла себе представить, что Кэролин намекала на возможность постельного кастинга, но эта женщина дала очень ясно понять, что приложит все чертовы усилия, чтобы получить роль. Ощущая беспокойство, Аннели заставила себя опять сосредоточиться на действии на сцене. Следующий вопрос пришел от стильной женщины в строгом деловом костюме, с темными волосами, собранными в узел. Она представилась как Пенелопа из Атланты.

- Добро пожаловать в Орландо и на конвенцию, Пенелопа. Как вам тут нравится?

- Это великолепно, лучше, чем я когда-либо могла мечтать. Мой вопрос к вам связан как раз с предыдущим.

- Вперед, - Кэролин наклонила голову, словно внимательно прислушиваясь.

Аннели наблюдала актрису, все больше и больше поражаясь, что та была на сцене уже в течение часа, отвечая на вопросы и развлекая толпу анекдотами, и не показывала каких-либо признаков усталости. Фактически, она, казалось, заряжалась от этого. “Эта женщина настоящий профессионал”, - призналась она себе нехотя.

- Кэролин, знаете ли вы, как много нас из лесбийского сообщества любит и восхищается вами, не только как актрисой, но и как человеком? И как вы к этому относитесь?

- Честно говоря, мне только недавно стало известно о моей популярности среди различных групп людей, когда мой агент рассказал мне, как много веб-сайтов посвящены Диане Мэддокс, а также мне лично. Я была ошеломлена и очень польщена, поскольку, как я полагаю, много времени и энергии уходит на поддержание веб-сайта. Что я чувствую по этому поводу? Для меня честь быть объектом восхищения и признательности любого, независимо от того, кто он есть.

Аннели усмехнулась. Политкорректный ответ был умным, гораздо умнее, чем, вероятно, Сильвия Гудман могла бы когда-нибудь придумать. Если бы дистрибьюторы могли только видеть Кэролин в действии, они могли бы заставить свои тугодумные мозги работать по-другому.

- Могу ли я сказать вам кое-что личное? Я думаю, что вы замечательная, и ваш голос так невероятно заводит, - сказала Пенелопа.

Кэролин одарила ее профессиональной улыбкой, а затем рассмеялась.

- Спасибо за комплимент.

Следующие вопросы были менее личным, и вскоре Грегори закруглил встречу, пообещав, что вскоре звезды будут раздавать автографы. Кэролин помахала зрителям, выглядя тронутой и радостной, когда продолжающиеся овации, казалось, никогда не закончатся. Наконец, она пошла за кулисы, туда, где ждала Аннели.

- Поздравляю, - кивнула ей Петерсон. - Это было потрясающее исполнение, Кэролин.

Ты была в своей стихии. Ты расцвела от их восхищения, и ты наслаждалась каждой его секундой.

- Я рада, что ты так думаешь, - просияла актриса - Я прекрасно провела там время.

Бьюсь об заклад, что прекрасно. Ты продолжила цементировать свой статус как идеального кандидата на роль Мэддокс.

- И не говори. Я нашла встречу ответов на вопросы очень информативной.

- Держу пари, что это так.

Глаза Кэролин блеснули, когда она склонила голову.

- Ты знаешь, твой голос меня заводит, - повторила актриса слова женщины в аудитории.

Аннели едва улыбнулась, полная решимости не допустить, чтобы последнее слово в этом дружеском подшучивании осталось за Кэролин.

- А меня твои ноги, - ответила она на комплимент, наблюдая, как расширяются глаза Кэролин.

Шагая к Джеме, которая махала им, чтобы они поспешили, у Аннели было чувство, что эти слова, возможно, аукнуться им в будущем.

- Люди выстраиваются в очередь за автографами, - сказала Джема, качая головой. - Я надеюсь, что ты готова к этому, Кэролин. Очередь уже длиной в километр.

Кэролин бросила взгляд выдержанного смирения на Аннели.

- Не волнуйся, - сказала она Джеме. - Нет ничего такого, с чем бы я ни управилась сотни раз до этого.


***


Кэролин окинула взглядом обеденный стол, довольная, что они все сидели в частной зоне ресторана на верхнем этаже. Больше всего она была довольна тем, что Сильвия Гудман, которая на этот вечер пригласила сама себя, расположилась в дальнем конце стола. Кэролин сидела между Аннели и Джемой, и все переговаривались о том, как успешно прошла конвенция. Хелен Сен-Сир делилась своими впечатлениями от публики и ответами, которые она получила при подписании автографов.

- В основном это были женщины,- говорила канадская актриса, - и они были так со мной милы. Некоторые из них принесли подарки, и, думаю, у меня есть, по крайней мере, пятнадцать плюшевых медвежат и пятьдесят открыток. Там даже была женщина, которая связала для меня голубой свитер.

Кэролин улыбнулась, ведь она получила столько же подарков, и была поражена щедростью зрителей.

- Думаю, народ собрался со всех континентов. Три женщины даже приехали из Южной Африки. Диана Мэддокс, должно быть, близка разным людям, потому что я раздавала автографы и мужчинам, и женщинам всех возрастов.

Хелен кивнула.

- Честно говоря, я не испытывала ничего подобного в своей жизни - она покачала головой. - Как ты думаешь, Кэролин? Твое эго так же помассировали, как и мое?

- А то, - кивнула Кэролин. - Еще чуть-чуть, и мне будет с ним не справиться.

- И как ты с этим раньше справлялась? - усмехнулась Хелен.

- Все дело в степени, моя дорогая, - вокруг стола прыснули со смеху, когда Кэролин изобразила неприступную диву, а потом сморщила нос своей коллеге. Сидя среди этих людей, она уже долгое время не чувствовала себя так уверенно. Ее выступление прошло на ура, и она испытала эйфорию от того, что зрители ей поддались, ловя каждое слово и постоянно желая узнать еще больше.

Кэролин потянулась за бокалом, наслаждаясь мягким, фруктовым вкусом Le Volte урожая 1999 года. На протяжении всего вечера Грегори произнес бесчисленное количество тостов, и она чувствовала, как с каждым глотком вина на нее накатывает тепло и расслабленность. Как будто прочитав ее мысли, Джема вдруг встала, поднимая бокал.

- Мы подняли тосты за всех, кроме одного человека, который ответственен за этот огромный успех. Давайте поднимем бокалы за Аннели! Все эти старания были бы невозможны без тебя.

- За Аннели, - в унисон произнесли все и сделали по глотку.

- Или мне следует сказать Анни? - Кэролин медленно улыбнулась.

- Хм, я предпочитаю Аннели, спасибо, Лин.

Кэролин рассмеялась.

- Туше.

Веселье и общение за столом продолжались еще час, пока Харви и его жена не встали и не пожелали всем спокойной ночи. Неожиданно Аннели схватила фотоаппарат и вскочила со стула.

- Пожалуйста, дайте мне сделать пару групповых снимков в память о первой конвенции Мэддокс, - сказала она. - Я хочу сначала сфотографировать каст аудиокниг, а затем всех вас...

Вскоре Кэролин хохотала, потому что Аннели расставляла и переставляла людей группками, совершенно запутав всех. Харви дурачился, показывая заячьи ушки над головой любого, кто стоял рядом с ним. Взглянув слева от себя, усмешка Кэролин стала еще шире, актриса заметила, что Сильвия Гудман пытается выглядеть так, словно ее забавляли выходки всех и каждого. Кэролин могла поклясться, что Сильвия в равной степени была и рассержена, и раздражена.

Когда Аннели, наконец, готова была уже сесть, Китти заметила, что издательница не присутствовала ни на одном снимке.  Увидев, как на лице Аннели проступило явное беспокойство, Кэролин снова рассмеялась, и та кинула на нее притворно сердитый взгляд, который превратился в широкую улыбку. После импровизированной фотосессии, Харви и его жена покинули ресторан, вслед за ними ушли Китти и Сэм. Аннели извинилась и направилась в Президентский люкс, объяснив, что ей было необходимо еще раз пробежаться по цифрам и отправить несколько е-мэйлов. Вскоре, один за другим, все разбрелись по своим номерам.



Глава 7


Все еще ощущая эмоциональный подъем, Кэролин прошла в свою спальню и разделась. Потребуется какое-то время, прежде чем она сможет успокоиться и подумать о том, стоит ли ей поплавать в открытом бассейне отеля. Конечно, идея была абсолютно непрактичная, если только ей не хотелось попасть в окружение ярых фанатов, когда она будет плавать. Если не идти в бассейн, то лучшее, что оставалось сделать, так это направиться в роскошную ванную комнату и включить душ. Кэролин ждала, пока вода не стала такой горячей, какую только можно было вытерпеть. Она чувствовала, как постепенно под струями воды адреналин покидает тело. После выступления ее всегда била нервная дрожь, особенно если это была премьера. А сегодняшний вечер стал одним из наиболее важных в ее жизни.

Если Аннели Петерсон и нужны были какие-либо доказательства, что Кэролин была проходным билетом, то сейчас она держала его в руках. Когда Блэк вернулась в номер, Аннели была странно молчаливой и, без сомнения, пыталась играть саму холодность. Удачный ход Кэролин должен был в некотором роде посеять смущение. Актриса испытала некоторое удовлетворение, понимая, что Аннели пришлось себя вести так, как будто все было ее затеей, иначе она выглядела бы глупо.

Слегка усмехнувшись, Блэк вытерлась толстым полотенцем и надела махровый халат. Высушив волосы и почистив зубы, она без энтузиазма уставилась на кровать. Казалось бессмысленным даже пытаться заснуть, ее тело все еще покалывало, а мысли кружились. Со вздохом, Кэролин направилась в гостиную. Аннели отставила компьютер в сторону и подняла голову в вежливом приветствии.

- Не спится?

- Я бы посмотрела телевизор. Обычно, он действует на меня усыпляюще.

Петерсон взглянула на часы.

- Не возражаешь, если я составлю тебе компанию?

Кэролин изучала Аннели, отмечая про себя, как по-другому она выглядит в обычной одежде. Та была одета в серые брюки и белую футболку с длинным рукавом, без макияжа, с распущенными волосами, обрамлявшими ее лицо и спускавшимися на плечи.

- Ты такая красивая, - вдруг выпалила актриса.

Глаза Аннели потемнели.

- Спасибо, - ее тон был осторожным. - Ты тоже.

- Ты так считаешь?

- Конечно, и любой человек, который присутствовал сегодня в зале во время встречи с тобой, согласится со мной.

Кэролин села на диван, отметив, как он практически обнял ее. Притягивая диванную подушку к себе, она пригласила:

- Присоединишься?

Аннели застыла на мгновение, затем присела рядом.

- Чего ты добиваешься?

Кэролин позволила глазам заскользить по лицу Аннели, от ее полных губ, пока та повторяла вопрос, к огромным голубым глазам, которые изучали ее со сдержанным выражением. Не в силах сопротивляться, Кэролин подняла руку и ласково обхватила подбородок Аннели.

- Я не уверена, - она попыталась объяснить. - Я просто считаю тебя замечательной во всех отношениях. Я никогда не встречала такой, как ты.

Мягко скользя пальцами вдоль верхней губы Аннели, она ощутила слабую дрожь. Та была к ней неравнодушна.


***


Почувствовав мягкое прикосновение к своим губам, Аннели вздрогнула, совершенно к этому не готовая. Кэролин сидела слишком близко, выглядя потрясающе красивой, с влажными волосами, свободно ниспадавшими на плечи. Под одеждой просматривалась слегка веснушчатая кожа, как раз чуть ниже шеи, и левый рукав задрался вверх, когда она обхватила подбородок Аннели.

Так же, как на той фотографии.

- Значит, ты не знаешь, чего хочешь, и все же ты прикасаешься ко мне вот так, - выдохнула Аннели, стараясь держать себя в руках. Все быстро летело к катастрофе. - Ты играешь с огнем, Кэролин.

- Разве? Каким образом? - прошептала актриса.

Не в состоянии ответить, Аннели повернула голову и прижалась губами к ладони Кэролин. Мягкий вдох слетел с уст женщины, когда Аннели накрыла ее руку своей, побуждая мягкую ладонь ближе прижаться к ее губам, прежде чем покрыть дорожкой поцелуев чувствительную кожу с внутренней стороны запястья актрисы. Кэролин подалась ближе, обняв Аннели за шею.

- Анни, - прошептала она. - Я вся дрожу.

Чувства захлестывали. Тревожные звоночки эхом бешено отдались в ее голове. Опыт подсказывал Аннели, что пора остановиться. Кэролин смотрела на нее своими серыми глазами, в которых неистовала буря эмоций, ее губы слегка приоткрылись.

- Я все делаю не так, я знаю, - продолжила она низким, гортанным голосом. - И все же... - она наклонилась ближе, сокращая расстояние между их губами, до тех пор пока их не разделяло лишь дыхание.

Аннели понимала, что должна отступить, но просто не могла сопротивляться. Закрыв глаза, она обвила руками талию Кэролин.

- Ты хочешь, чтобы я тебя поцеловала? - хрипло спросила она еле слышным голосом.

Не дожидаясь ответа, она наклонилась и прижалась губами к губам Кэролин. После Аннели знала, что, возможно, ей удалось бы поцеловать и отступить, если бы только Кэролин тихо не застонала и не всхлипнула:

- Анни...

Кэролин в немом приглашении раскрыла свои губы Аннели для дальнейшего исследования. Та сопротивлялась долю секунды, прежде чем погрузить свой язык в теплую темноту, находя язык Кэролин и лаская его снова и снова. Кэролин снова всхлипнула, возбужденно целуя в ответ. Ее нежное, податливое тело трепетало от прикосновений, погружаясь в сладкую негу.  Руки Аннели путешествовали по спине Кэролин, словно жили своей собственной жизнью. Вскоре плечи актрисы обнажились и стали досягаемы для Аннели. На мгновенье та задержала на них взгляд, а затем позволила своим губам и языку исследовать теплую кожу. Кэролин обхватила голову Аннели своими ладонями, словно боясь ее отпустить.

Аннели, наконец, села, разглядывая женщину перед ней. Волосы Кэролин беспорядочными локонами лежали вокруг ее плеч. Халат полностью распахнулся, и Аннели была не в силах оторвать взгляд от этого зрелища.

- В спальню? - предложила Кэролин, ее голос был хриплым и переполненным желанием. - Прошу тебя, Анни, пойдем в спальню?

Не в силах остановить это страстное безумие, Аннели резко поднялась и вытянула Кэролин с дивана.

- Идем, - она повела женщину в другую комнату.

В шаге от кровати, Аннели спустила халат с плеч Кэролин, и тот упал на пол. Стоя полностью обнаженной, она выглядела такой юной, уязвимой и слегка напуганной. Аннели притянула ее в свои объятия и снова поцеловала, внезапно, исчезли все мысли кроме огромного желания успокоить и приободрить.

- Кэролин, приоткрой рот… впусти меня... - прошептала она напротив губ, цвета вишни, которые почти соприкасались с ее.


***


Голова Кэролин кружилась. Доверчиво, она приоткрыла рот, позволив Аннели целовать ее глубже. Она почувствовала ногами край кровати, и ей внезапно захотелось просто лечь и позволить всему случиться. Аннели помогла ей устроиться поудобнее и на мгновенье замерла, оглядывая ее тело. Внезапное осознание разницы в возрасте и очевидных признаков своих сорока-пяти лет, заставило щеки Кэролин вспыхнуть румянцем.

- Ты восхитительна, - пробормотала Аннели.

- Прошу тебя, сними одежду, - попросила Кэролин дрожащим голосом.

Нерешительно, та расстегнула брюки и позволила им упасть на пол. Она стянула футболку через голову и стояла перед Кэролин, одетая только в прозрачно-тонкий шелковый топ и короткие трусики, которые практически нечего не оставляли для воображения.  А потом Аннели присоединилась к Кэролин на кровати.

- Не бойся, - прошептала она, оставляя легкие поцелуи на лбу актрисы, вдоль линии носа и опускаясь ниже к губам.

- Я не боюсь. Просто чувствую себя неуклюжей и… немного стесняюсь.

- Мы можем остановиться.

Сердце Кэролин почти перестало биться. Она была так сильно возбуждена, и подобное возбуждение она не испытывала в течение очень долгого времени, а то и всей своей жизни. Теперь ее сердце выскакивало из груди, и влага, появившаяся между ног, ошеломляюще ясно давала Аннели понять, насколько сильно ее желание.

- Нет, пожалуйста... Аннели... - Кэролин потянулась к ней и была вознаграждена, когда та раздвинула ей ноги, устраиваясь между ними.

- Держись за меня, - предложила она. - Да, вот так.

Наклонившись, Аннели бесцеремонно взял твердый сосок губами, втягивая его в рот. Несколько раз она провела по нему языком, что вынудило Кэролин громко застонать и выгнуть спину.

- Так это то, что тебе нравится, что ты хочешь, - пробормотала она в грудь Кэролин, прежде чем отстраниться.

- Да... - голос Кэролин предательски дрогнул, когда Аннели придвинулась ближе, плотнее устраиваясь между ее ног.

- О, Кэролин, ты так возбуждена... так хочешь, чтобы к тебе прикоснулись, - прошептала Аннели, незаметно скользнув рукой между ее бедер. - Вот так?

Она провела пальцами по набухшим, намокшим складкам.

- О, да, именно так.

Добравшись до жаждущего ласки клитора Кэролин, она прижалась к ней и начала ритмично двигаться. Чувствуя, как в нее вошли нежные пальцы, Кэролин знала, что осталось совсем немного, прежде чем она полностью потеряется в ощущениях. Она подтянула колени вверх и окружила бедра Аннели. Обнимая ее красивую шею, Кэролин тихо вскрикнула, когда их губы встретились в глубоком поцелуе.

- Ох... о, боже, Анни...


***


Звук этого знаменитого голоса, поддавшегося страсти, ощущение Кэролин, сдавшейся ее рукам, заставил Аннели затаить дыхание, когда ее захлестнула волна жара. То, как Кэролин к ней прижалась, называя Анни полным страстного желания голосом, чуть не разбил ей сердце.

- Сейчас, сейчас... - голос Кэролин сорвался, и ее внутренние мышцы стали сокращаться, втянув пальцы Аннели глубже внутрь.

- Я держу тебя. Я держу тебя, Кэролин, - прошептала Аннели, когда одна за другой долгие судороги накатывали на Кэролин. Сотрясаясь рядом с женщиной, Аннели чувствовала, как огонь вспыхнул между ее ног и перекинулся на живот и бедра. - Кэролин...

Она спрятала лицо в волосах актрисы, чувствуя, что ее собственный оргазм на подходе.

- Кэролин!

Все еще крепко держась за Аннели, та хрипло прошептала ей на ухо.

- О, ты удивительная. У меня захватывает дух от тебя. Никогда раньше... - голос Кэролин затих. - Не отпускай.

Аннели вздрогнула и перевернулась на бок, потянув Кэролин за собой. Чувствуя глубокую потребность и накопившееся желание женщины в ее руках, она знала, что это будет долгая, неистовая ночь.

***

Занимался рассвет, но женщине, стоящей на большом балконе и облаченной в один лишь халат, было не до впечатляющего вида восходящего солнца. Слезы текли по ее щекам, а плечи сотрясались в беззвучном плаче. Аннели занималась любовью с Кэролин всю ночь, ведя ее от одного оргазма до другого, заставляя рыдать от удовольствия так сильно, что оно, казалось, граничило с болью. Она так полностью и не разделась, и не позволила Кэролин интимно к ней прикоснуться. Для нее было невозможным окончательно отбросить свою защиту.

Кэролин крепко обнимала ее и целовала глубоко - удивительные, страстные поцелуи, которые оставили у Аннели чувство, что из нее выкачали весь кислород, который требовался, чтобы ясно мыслить. Она все бы отдала, чтобы быть в состоянии просто поддаться - разрешить себе сдаться Кэролин, и позволить этой женщине ответить на каждую ласку.

- Аннели? Ты в порядке, дорогая? - произнес знакомый голос слева от нее, что заставило Аннели подпрыгнуть.

- Китти! О, Боже, ты меня напугала, - Аннели стряхнула с ресниц слезы, пока шла к соседнему балкону. - Что ты делаешь в такую ​​рань?

- Думаю, я все еще живу по австралийскому времени. А какие оправдания у тебя?

- Я ... эх, на самом деле я пытаюсь осмыслить, как мне быть дальше, - она теребила пояс своего халата.

- Что-то случилось, да? - голос ее подруги звучал обеспокоенно.

- Да, Китти, кое-что случилось, - прошептала Аннели. - Я совершила гигантскую ошибку. Я такая идиотка.

- Расскажи мне об этом, - сказала Китти с нежностью в голосе. - Неужели все так плохо.

Тяжело сглотнув, Аннели вытерла мокрые щеки.

- Хуже, чем можешь представить.

- Ты начинаешь меня пугать, детка. Скажи мне, что случилось.

Аннели снова пришлось откашляться. Она бросила взгляд на подругу. Глаза все еще щипало от непролитых слез, и ей не оставалось ничего, кроме как быть честной.

- Я занималась любовью с Кэролин.

Китти побледнела.

- Вот дерьмо.

Аннели горько рассмеялась над выбором слов подруги, таких характерных для нее.

- Да, согласна.

- Что ты собираешься делать?

- То, что должна. Поможешь мне?

Китти протянула руку, едва дотянувшись до Аннели со своего балкона.

- Конечно. Только скажи, что тебе нужно, детка.


***


Кэролин медленно открыла глаза, щурясь от яркого солнца, заполнившего комнату. Перекатившись на спину, она почувствовала боль в мышцах, которую до этого никогда не испытывала, и потянулась, позволяя руке заскользить по противоположной части кровати. Тот факт, что постель была пуста, привел ее в замешательство, и она резко поднялась, осознавая две вещи - она была обнажена и все еще находилась в спальне Аннели. Оглянувшись вокруг в поисках Аннели, Кэролин уже готова была позвать ее, когда заметила конверт, лежащий на прикроватной тумбочке. Озадаченная, она увидела на нем свое имя, и ее сердце екнуло. Когда Кэролин открыла конверт, ее пальцы дрожали. На карточке внутри было только несколько слов, написанных от руки.

Поздравляю, Кэролин.

Роль твоя.

Аннели



Глава 8


Кэролин подобрала с пола халат и пошла в свою спальню, на ходу заметив, что сумка от ноутбука Аннели исчезла. Подумав, что ее соседка по комнате на встрече с Грэгом и Джемой, она направилась в ванную и включила душ, который вскоре заполнил все паром. Тело болело от предыдущей ночи, и воспоминания о бесконечных страстных поцелуях и мягких руках, блуждающих по ее коже, заставили Кэролин задрожать, пока она стояла обнаженная, умиротворенная звуком падающей воды.

Чувствуя себя выбитой из колеи, Кэролин заново поиграла в голове ночь, которую провела в руках Аннели. Она полностью отдалась ей и неоднократно испытала истинное блаженство. Актриса вошла в душ, радуясь горячему потоку воды. Она сожалела, что с ее тела смылся аромат Аннели, и это чувство ее удивило. Никогда раньше Кэролин не испытывала желание наслаждаться ароматом любовника на своей коже. Никогда не испытывала такого безудержного удовольствия, и от того, что это из ряда вон выходящее занятие любовью произошло с ней и с кем-то из ее собственного пола, ее голова закружилась.

Аннели, красивая и трепещущая за ее прохладным фасадом, показала Кэролин ту сторону самой Кэролин, которую актриса никогда не знала. Пока эта потрясающая женщина не вошла в ее жизнь, не заняла ее мысли ... Не поселилась в моем сердце? Боже. Означает ли это, что я лесбиянка? Что, если так? И что это значит? Что подумают другие?

Кэролин подумала о той пустоте, которую почувствовала, проснувшись в одиночестве. Она потерла глаза, пытаясь выкинуть это чувство из своей головы. Аннели взяла ее полностью, несколько раз, и Кэролин стала пунцовой, вспоминая, как она всхлипывала и умоляла вознести ее на край блаженства. Когда она тянулась к полной груди Аннели, которая едва была прикрыта тонкой тканью шелкового топа, та отводила ее руки, отвлекая Кэролин, целуя каждый ее сантиметр. Несколько раз Аннели прижимала свой распаленный центр к пульсирующему центру Кэролин, но между ними всегда оставалась ткань, и кожа к коже так и не прикоснулась.

Кэролин чувствовала, что Аннели достигла оргазма, по крайней мере, дважды, хотя это и не случилось от ее прямого прикосновения. Понимание этого привнесло в нее горькое чувство, темные опустошающие мысли эхом промчались сквозь все ее существо. Может быть, подумала она, я совершенно неумелая как любовница-лесбиянка. Пойди, разберись. Может быть, я не только не лесбиянка, но и абсолютно некомпетентна, чтобы меня вышвырнули вон. Горло сжалось, и она боролась с жалящими самоуничижительными мыслями.

Голова гудела от короткого сообщения, которое оставила ей Аннели. Так долго стремясь получить эту роль, а затем обнаружить, что она ее завоевала, казалось нереальным, но она знала, что эйфория была не за горами. Тем не менее, она была разочарована, что рядом не было Аннели, чтобы разделить это радостное волнение. Как она могла уйти этим утром, не сказав мне лично?

Кэролин выключила душ и завернулась в большое полотенце. Вытирая затуманенное зеркало мягкой мочалкой, она внимательно изучала свое отражение. Ее глаза были огромными и неистово серого цвета, как и ожидалось, с горящим в них огнем. Нервничая, с переполняющим ее чувством волнения от получения роли, Кэролин хотелось кричать об этом с балкона. Я буду играть Диану Мэддокс в кино, черт побери!

Стук в дверь испугал ее, и Кэролин потянулась за халатом.

- Минутку.

Завязав пояс вокруг талии и не обращая внимания на то, что с волос капало, актриса поспешила к двери люкса. Когда она заглянула в глазок, то увидела Китти и открыла дверь. Глаза Китти расширились.

- О, я прервала твое пребывание в душе? Мне очень жаль.

- Нет, нет, я уже закончила. Пожалуйста, входи.

Оказавшись внутри, Китти повернулась и посмотрела на нее.

- Я подумала прийти и спросить, не хочешь ли ты позавтракать с нами, прежде чем поехать в аэропорт.

- Конечно, я бы с удовольствием. Буду готова через несколько минут, - Кэролин встала в нерешительности. - А ты случайно не знаешь, где может быть Аннели?

Выражение лица Китти было непроницаемым.

- Аннели уехала, Кэролин. Ей пришлось неожиданно покинуть отель.

Потребовалось все актерское мастерство Кэролин и вся ее самодисциплина, чтобы не показать Китти, как в ее животе екнуло.

- Уехала? О. Я не слышала, как она собиралась. Должно быть, я была в отключке после вчерашнего.

Кэролин подумал, что в глазах Китти она увидела проблеск сочувствия.

- Да, она уехала очень рано. Видимо, ей удалось получить билет в последнюю минуту. Я немного поговорила с ней на балконе, и она сказала мне, что должна уехать.

Усилием воли Кэролин заставила себя прекратить теребить пояс халата.  Она показала на свои волосы, а затем обвела рукой номер.

- Дай мне всего лишь минутку, чтобы высушить волосы и упаковаться, и я спущусь на завтрак. Не могу лишиться моей порции кофеина.

- Я знаю, что ты имеешь в виду, - кивнула Китти. - Мы будем ждать тебя в приватной части зала для завтрака, - она пристально посмотрела на Кэролин. - Ты в порядке, Кэролин? Ты выглядишь немного бледной.

Не собираясь поставить себя в глупое положение перед подругой Аннели, Кэролин широко улыбнулась, скользнув в удобную ей роль дивы.

- Вероятно, я чуть страдаю похмельем, но оно того стоило. Мы отлично повеселились, да? Я приду в себя, как только добуду кофе.

- Это была еще та вечеринка, -  Китти взглянула на нее, как будто хотела сказать что-то еще, но, видимо, передумала. - Увидимся тогда внизу?

Закрыв дверь, Кэролин провела рукой по лицу, задержав ее у своих губ. Она вздрогнула, когда холодная вода стекла с волос за воротник. Пребывая между чувством восторга и опустошённости, она решила, что лучше взять себя в руки, до того как придется  столкнуться с другими. Не позволительно, что бы кто-то увидел ее в таком состоянии.


***


Аннели смотрела на плотное одеяло облаков, закрывающее от нее весь вид на Нью-Йорк сверху, пока самолет снижался к Ла Гвардиа. Она полностью опустила спинку и растянулась в кресле первого класса, притворяясь, что просматривает некоторые документы, но ее мысли бесцельно блуждали - и все они были о том, что она оставила Кэролин. Кэролин, похожая на спящего ангела, лежала совершенно расслаблено, ее волосы локонами рассыпались по подушке золотисто-каштановой тенью. Актриса даже не шелохнулась, пока Аннели упаковывала чемодан. Аннели наблюдала за ней несколько драгоценных минут, прежде чем схватила свой чемодан и вышла из комнаты, тихо прикрыв за собой дверь.

Во время снижения самолет попал в зону турбулентности, и Аннели автоматически проверила свой ремень безопасности, но ее мысли все еще вертелись вокруг событий прошлой ночи. Она вспоминала взгляд этих удивительных серо-голубых глаз, когда страсть пронзала стройное тело под ней. В те моменты она позволила себе утонуть в глазах Кэролин, наслаждаясь ее реакцией на ласки. Тем не менее, она боялась, что вчерашняя ночь не смогла бы привести к чему-то большему. Аннели слишком хорошо была осведомлена о репутации Кэролин, о ее скрытых мотивах и том, что эта женщина всегда досконально продумывала план своих действий.

Самолет дернулся от соприкосновения со взлетно-посадочной полосой, что отвлекло внимание Аннели от ее мыслей. Он подрулил к терминалу, и вскоре она уже шла по траволатору, не в силах стоять на месте и ждать пока движущаяся дорожка несла ее вперед. Получив багаж, она направилась к выходу, когда на ее пути внезапно возник репортер с камерой. Опустив солнцезащитные очки на глаза, Петерсон в вежливой форме и без излишних подробностей отвечала на вопросы, касательно фильма о Мэддокс, продолжая двигаться к выходу. Все, чего она хотела, так это оказаться в убежище ее двухуровневой квартиры. Попрощавшись с репортером, она поймала такси и дала водителю свой домашний адрес на Манхеттене.

Откинув голову на подголовник, она глубоко вздохнула, все еще чувствуя мускусный аромат Кэролин в своих волосах.


***


Как только такси подъехало к дому Аннели, Кэролин на мгновенье прикрыла глаза. Она закинула сумки на квартиру Джареда, с облегчением обнаружив, что та была пуста. Желая поговорить с Аннели лицом к лицу, она взяла такси и сразу же направилась в Голден Бич, надеясь застать издательницу дома. Кэролин вытащила из волос заколку, позволив им водопадом рассыпаться по плечам. Почему же мне так плохо, когда, по идее, я должна находиться на седьмом небе от счастья? Должно быть, прошлой ночью я совсем обезумела. Пробуждение в одиночестве причинило неимоверную боль. Я просто не могу понять, как она могла просто уйти, в особенности после всей той… страсти.

Записка, не смотря на то, что содержала хорошие новости, не раскрывала, что же на самом деле было на уме у Аннели. Кэролин вспомнила о сочувствующем выражении лица Китти, когда та зашла за ней тем утром. Черт возьми, она знала. Аннели рассказала ей, что случилось. Подавленная, внезапным осознанием этого открытия, она вздрогнула, когда таксист повысил голос, чтобы привлечь ее внимание.

- Вы в порядке, мэм?

- Да, все хорошо. Вот. Держите. Оставьте сдачу себе.

Она вышла из машины и оказалась под палящими лучами солнца. Если бы кто-нибудь вчера спросил ее, что может разрушить такой замечательный день, Кэролин бы ответила: "Ничего на этой планете". А сейчас ее радость, по поводу получения столь желанной роли, была омрачена тем, что Аннели не дождалась, чтобы сообщить ей об этом лично. Да как она только посмела?

Записка оставила в ней сильное чувство одиночества, с тошнотворным ощущением, прорвавшимся в живот. Обычно Кэролин не читала в происходящих событиях больше, чем нужно, но сейчас она чувствовала себя уязвимой, легкой мишенью. И я ненавижу это.

Добравшись до ворот, ведущих к мощеной дорожке в сад, Кэролин нажала звонок, поскольку, уезжая тремя днями ранее, она вернула карточку-ключ Мэри. Динамик ожил голосом Мэри, и ворота через секунду распахнулись.

- Добро пожаловать назад, мисс Блэк, - встретила ее в дверях дома Мэри. - Чем я могу вам помочь? Вы что-то забыли в квартире над гаражом? - Сухощавая женщина внимательно ее изучала.

- Привет, Мэри, я думала в воскресенье у тебя выходной.

- Обычно так и есть, но у меня впереди пара свободных недель, поэтому я и приехала. Хотела убедиться, что все в порядке.

Кэролин нахмурилась.

- А Аннели, случайно, не дома?

Экономка приподняла брови.

- Ей пришлось прямо из Орландо улететь в Нью-Йорк. Я думала, вы знали об этом, так как были с ней. Изначально она планировали уехать завтра или во вторник.

- Что-то произошло, я полагаю, - Кэролин старалась говорить спокойно, но ее мысли метались. Какого черта ... В Нью-Йорк? Аннели что, сбежала?

- Я тоже собираюсь в Нью-Йорк, и я хотела бы с ней увидеться. У вас есть ее адрес?

Мэри кивнула головой.

- Конечно. Пойдемте. Я приготовила легкий обед.

Чувствуя временную передышку от ее увеличивающейся депрессии, Кэролин последовала за Мэри на кухню и села за столик.

- Ну, вот, пожалуйста, мисс Блэк. Я пойду, найду визитную карточку, а затем присоединюсь к вам.

Уставившись на большой салат и тоненький ломтик поджаренного хлеба перед ней, Кэролин вдруг почувствовала тошноту. Предположение Мэри только подчеркнуло реальность ситуации. Вместо того чтобы вернуться вместе с ней в Майами, Аннели предпочла отправиться в Нью-Йорк, даже не попрощавшись. Сжав челюсть, она вцепилась в вилку, уставившись на салат. Неужели столкнуться со мной лицом к лицу утром было так ужасно неловко, что она предпочла повести себя так грубо? И так не в ее характере? Кэролин могла только предположить, что ее первое опасение было правильным. По какой бы причине Аннели ни была вынуждена уехать в Нью-Йорк, то, как она это сделала ...

Мэри вернулась с визиткой, прерывая череду мыслей Кэролин. Взяв карточку в руки, она приподняла бровь.

- "Аннели Петерсон, "Петерсон энд Ассошиэйтс". Это юридическая фирма? - спросила она. - Ее собственная юридическая фирма?

- Да, - сказала Мэри. - Она наняла несколько молодых юристов, они оказывают только безвозмездные услуги.

Они ели в молчании, и Кэролин старалась переварить эту новую для нее информацию. Ошеломленная, она была впечатлена размерами бизнеса Аннели. Возможно, существовала вполне логичная причина, почему Аннели так поспешно вернулась в Нью-Йорк. Мысль утешала, но настойчивый внутренний голос предупредил Кэролин не принимать это за чистую монету. Не желая снова жалеть себя и сердиться, она пристально вглядывалась в визитную карточку рядом с ее тарелкой. Мысль об Аннели, владеющей юридической фирмой, и, как оказалось, даже более нацеленной на то, чтобы распорядиться своим богатством с пользой, не была неожиданной.

Было впечатляюще, что Аннели участвовала в таком проекте, что далеко превосходило деятельность любого человека, которого знала Блэк, и это было удивительно. Кэролин была знакома с людьми богаче Аннели, и те цеплялись за свои кошельки, как за спасательные плоты во время шторма. Что-то, ранее сказанное Мэри, всплыло на поверхность ее сознания. Если Аннели первоначально намеревалась уехать в понедельник или во вторник, она, должно быть, сбежала от меня. Была ли она переполнена сожалением, что нарушила собственные правила?

Прекрасно осознавая свою роль в том, что случилось в Орландо, Кэролин хотела обхватить голову руками и застонать вслух. И эта проклятая записка ... Я встречусь с ней лицом к лицу. Ей от этого так просто не сбежать. Посмотрим, что она скажет в свое оправдание. Никто не относится ко мне, как к шлюхе, чтобы такое сошло ему с рук!

Она съела столько салата, сколько смогла, и поблагодарила Мэри, а потом  вызвала такси и отправилась обратно в квартиру Джареда. Кэролин не объяснила свой внезапный приезд и короткое пребывание у него, сразу забронировав билет на раннее утро следующего дня. Она будет в Нью-Йорке после обеда в понедельник. Избегая любопытных взглядов Джареда, она заперлась в гостевой ванной и скинула с себя одежду на пол. Она посмотрела в зеркало на свое тело, на котором отчетливо проступали следы страстных ласк Аннели. Кэролин позволила себе провести рукой по покрасневшей коже на ее левой груди, морщась, когда сосок оказался более чувствительным, чем обычно. Она все еще чувствовала полные губы Аннели, сомкнувшиеся на ее соске, втягивая его в свой теплый, влажный рот ...

Прекрати себя изводить. Кэролин включила душ и шагнула в прохладную струю воды. Натирая свою чувствительную кожу, она пыталась смыть воспоминания об Аннели из своей головы. Конечно, она была обречена на провал.


***


- Доброе утро, Грей. Как дела?

- Кэролин! Я пытался с тобой связаться! - голос агента звучал взволнованно.

- Извини, я забыла включить мой сотовый раньше. Единственная хорошая вещь в этом, что, по крайней мере, до сих пор он полностью заряжен.

- Ну, я очень рад, что ты позвонила. У меня есть контракты, которые ожидают тебя здесь, их даже несколько.

Кэролин остановился, в результате чего человек, идущий сзади, наткнуться на нее. Международный аэропорт Майами активно гудел, все коридоры были переполнены.

- О чем, ради всего святого, ты говоришь?

- Когда я приехал сегодня утром, меня ждал курьер. Он не позволил никому, кроме меня, расписаться за документы, и я его прекрасно понимаю. У тебя есть четыре различных контракта, которые ждут твоей подписи, Кэролин! На три фильма Мэддокс и специальный контракт на другие конвенции Мэддокс. Мы говорим о примерно пятнадцати миллионах долларов.

Кэролин была ошеломлена, ей пришлось пару раз кашлянуть, чтобы снова заговорить

- Боже мой, - хрипло произнесла она. - Слава богу, я как раз сейчас направляюсь в Нью-Йорк. Я в аэропорту Майами.

- Рад слышать. Как приземлишься, направляйся сразу в мой офис, дорогуша.

Внутренне покачав головой на энтузиазм ее агента, Кэролин прекрасно понимала, почему он был так переполнен эмоциями. Ему было чем гордиться, к тому же он получал 10 процентов комиссионных.

- Я перезвоню тебе, как только прилечу, хорошо?

- Жду с нетерпением.

Пока она шла к выходу на посадку, Кэролин сбросила вызов и набрала номер сестры.

- Бэт, дорогая, это я. Как у тебя дела?

- Лин, я так рада, что ты позвонила. У меня есть новости для тебя, - ответила ее сестра. - Я тут кое-кого наняла на неполный рабочий день для помощи по дому. Ее зовут Фрэнсис, она замечательная.

Новость не была плохой, и Кэролин глубоко, с облегчением выдохнула, а потом  улыбнулась.

- Я очень рада. Теперь, приготовь мне ее адрес, когда я позвоню тебе следующий раз, и я устрою так, чтобы чеки отправлялись ей каждую неделю.

- Но, Лин...

- Никаких 'но', дорогая, просто дай мне адрес. Позволь мне сделать это для тебя.

Последовал вздох деланного раздражения.

- Ну, хорошо. Итак, как прошла конвенция? Я не слышала тебя, после того как ты вернулась.

- Конвенция прошла очень хорошо, милая. На самом деле, я просто хотела сообщить, что  какое-то время буду дома. У меня есть дела с Греем.

- Звучит замечательно. Ты можешь мне что-нибудь рассказать?

- Нет, еще нет, - Кэролин улыбнулась и пошла на посадку, когда называли ее рейс. - Я обещаю, вы будете первыми, кто узнает все новости, когда я смогу о них рассказать.

Энергичный тон ее сестры был обнадеживающим.

- Да уж, лучше бы это было так, - засмеялась Бэт.

- Эй, мне нужно бежать. Объявили посадку на рейс. Передай от меня привет Джо и Памеле, хорошо?

Бэт пообещала, и Кэролин нажала на сброс вызова, а затем полностью отключила телефон. Проходя мимо улыбающейся стюардессы, она вернулась мыслями к Аннели, пытаясь представить, как та отреагирует, увидев ее так скоро. В раздражении на саму себя за то, что позволила нервам взять верх, она нашла свое кресло, поставила свою единственную сумку на верхнюю полку и заняла место. Вскоре после взлета, загорелся экран, встроенный в спинку переднего кресла, и у Кэролин появилась возможность выбора среди множества телевизионных программ. Пощелкав каналами, она остановила свое внимание на "E! News".

Она ухмыльнулась, увидев репортаж о том, как несколько ее коллег наделали глупостей на новоселье одного из голливудских магнатов. Кэролин не спеша потягивала минеральную воду и чуть не поперхнулась, когда на маленьком экране возникло знакомое лицо. Диктор продолжал говорить, представляя следующее интервью.

- E! News имело удовольствие случайно столкнуться этим утром в аэропорту Ла Гвардиа с неуловимым издателем бестселлера о Диане Мэддокс - Аннели Петерсон. Мы получили подтверждение из нескольких заслуживающих доверие источников, что мисс Петерсон в настоящий момент находится в поиске актеров для съемок экранизации знаменитой книги. Вот что красивая блондинка рассказала нам по этому поводу.

После того, как на экране были показаны три обложки книг о Мэддокс, снова появилось лицо Аннели.

- Мисс Петерсон, можете нам сказать, кто будет играть роль Дианы Мэддокс? - спросил репортер у Аннели, направляющейся к выходу из аэропорта, ее глаза скрывали солнцезащитные очки.

- Мы запустим процесс кастинга завтра, - ответила Аннели. - Я сообщу вам о подробностях, когда буду знать больше.

- Так значит никаких намеков, кто будет этой счастливой актрисой? - настаивал репортер.

- Нет, мы выбираем между несколькими интересными кандидатурами. Как я уже сказала, сообщу об этом, когда буду знать больше.

- А есть ли в числе этих интересных кандидатур, между которыми вы выбираете, имя Кэролин Блэк?

- Кэролин Блэк проделала замечательную работу, изобразив Диану Мэддокс в аудиокнигах, и сыграла важную роль в превращении их в еще больший бестселлер, чем книги в твердом переплете и мягкой обложке. Она определенно представляет интерес для нас, так же как и несколько других актрис.

- Можете ли вы назвать нам еще несколько имен?

- Нет, это должно быть сюрпризом. Супернова Продакшнз проведет пресс-конференцию, как только мы примем решение.

Аннели поблагодарила представителей прессы за внимание царственным кивком. Так же по-царски помахав рукой, она исчезла в такси и уехала.

Кэролин сидела, уставившись в экран. Из-за затуманенных от проступающих слез глаз она не могла рассмотреть лица знаменитого певца, которого арестовали с кокаином в ходе полицейской облавы в центре Лос-Анджелеса. Неуверенная, отчего увидев эту женщину, ее живот скрутило, она сжала в кулаки внезапно похолодевшие руки. Вид Аннели, выступающей в ее деловой манере, только увеличил эмоциональное расстояние между ней и женщиной, которая совсем недавно была с ней так близка.

Она моргнула, чтобы скрыть слезы смущения, и, последовав примеру Аннели, опустила свои большие солнцезащитные очки на глаза. Кэролин откинулась назад в своем кресле и прикусила нижнюю губу. Она почувствовала даже больше решимости, чтобы получить ответы на все больше возникающие вопросов.


***


Аннели вошла в свой офис, на ходу улыбаясь секретарше, сидящей за стойкой в приемной.

- Доброе утро. Как дела?

- Мисс Петерсон! Просто прекрасно. Я не знала, что вас ожидали сегодня, мэм. Я думала... - новая сотрудница слегка паниковала, пока просматривала свой ежедневник.

- Не беспокойтесь. Я прилетела на день раньше.

Заметно нервничающая девушка облегченно вздохнула.

- Должна ли я уведомить мисс Диллон, мэм?

Личный помощник Аннели, Марго Диллон, была также и ее менеджером по персоналу. Энергичная женщина наняла в компании всех и каждого, от юристов до дворников. Аннели направилась к главному столу в офисе Марго, где обычно и сидела менеджер по персоналу, королева в своих владениях.

- Марго, у тебя есть минутка? - спросила она беспечно, подойдя ближе, что заставило женщину подпрыгнуть от неожиданности.

- Аннели! Иисус, Мария и Иосиф. Ты пытаешься довести меня до инфаркта? Ты уже вернулась? - воскликнула Марго со своим знаменитым ирландским акцентом. Поднявшись с места, она сняла телефонную гарнитуру. - Рада видеть тебя, девочка моя!

Она обогнула стол и заключила Аннели в медвежьи объятия. Марго была единственной, кто мог без всяких для нее последствий называть Аннели "моя девочка". Близкий друг матери Аннели, Марго жила с ними в Чикаго по-соседству, а после того как мать Аннели умерла, она вмешалась и взяла долговязого семнадцатилетнего подростка под свое крыло. Диллон стала для нее другим типом женской ролевой модели. Напористая, с цветастой лексикой, энергичная, заботливая женщина была именно той, кто был ей необходим.

- Так замечательно тебя видеть, Марго, - радостно просияла Аннели подруге, кидая свой портфель на ближайший стол, прежде чем обнять ее в ответ. - Я приехала раньше, а это значит,  смогу поучаствовать во встрече с адвокатами из городского совета.

- Да, в это ходатайство будут внесены некоторые доработки, - вздохнула Марго.

Выслушав последние новости по зависшему делу, Аннели схватила портфель и направилась в свой кабинет. Толкнув дверь, она невольно кинула взгляд на два постера над диваном. Один из них был посвящен первой не бродвейской постановке, которую она спонсировала - "Ловцу снов". Критики были впечатлены новым драматургом, и благодаря зрителям шоу продержалось на сцене год.

Аннели прищурилась, когда ее взгляд упал на другой постер, сейчас уже коллекционную вещь. "Маленькие женщины" были поставлены на Бродвее восемнадцать лет назад с молодой Кэролин Блэк в роли Джо. Аннели купила постер на благотворительном аукционе пять лет назад. Как бы ей ни хотелось, но она отказывалась думать о женщине, которую не так давно покинула в Орландо. Это только причинит ей боль и приведет в смятение сердце.

Ее стол из вишневого дерева был пуст, но Аннели знала, что после собрания он будет завален бумагами. Она была рада напряженному дню, надеясь, что тот займет ее мысли и отвлечет от прошедших бедственных выходных.



Глава 9


Кэролин вышла из такси у большого офисного здания. Охранник вопросительно на нее посмотрел, она представилась и записала свое имя. Кэролин понимала, что он, вероятно, ее узнал, но не стал расспрашивать. Машинально она выдала ему улыбку звезды и направилась к лифтам.

Кинув на себя взгляд в зеркало лифта, она не заметила явных признаков волнения. Правильно ли я делаю, что врываюсь сюда, как раненый дикий зверь? Вышвырнет ли она меня и прикажет разорвать контракты? Или будет вести себя, как ледяная богиня, и заморозит меня до смерти? Боюсь, что собираюсь свалиться как снег на голову, но это единственный известный мне способ добраться до нее. Она так чертовски скрытна, так дорожит своим личным пространством, что я бы никогда не отыскала ее домашний адрес. Ох, да черт с ним. Эти мысли ни к чему не приведут. Я буду само очарование по полной программе.

Большие стеклянные двери, на которых золотыми буквами было нанесено "Петерсон энд Ассошиэйтс" юридическая фирма, вели в официальную приемную. Когда Кэролин подошла к столу, темноволосая женщина в ультрасовременных черных очках подняла голову  и приветливо улыбнулась.

- Добрый день, мэм. Я могу вам чем-нибудь помочь?

- Я хотела бы встретиться с Аннели Петерсон. Она сегодня здесь?

Администратор кивнула.

- У вас назначена встреча, мисс..?

- Блэк. Кэролин Блэк. Нет, не назначена, но если вы спросите Аннели, уверена, она захочет меня увидеть. Это не займет много времени.

- Мне очень жаль, мисс Блэк. Мисс Петерсон сейчас на совещании, и ее нельзя беспокоить. Если вы подождете секундочку, я вызову мисс Диллон, ассистента мисс Петерсон.

Кэролин сдержалась от нетерпеливого ответа и подождала, пока администратор быстро набрала номер.

- Мисс Диллон сейчас подойдет, мисс Блэк, - сказала администратор. - А вот и она.

Стройная женщина средних лет, одетая в костюм ярко-синего цвета и в туфлях на высоком каблуке, подошла к ним.

- Мисс Блэк, добро пожаловать, - приветствовала она Кэролин, протягивая руку. - Какой приятный сюрприз. Мы понятия не имели, что вы в городе. Я Марго Диллон.

Немного озадаченная энергичностью женщины, Кэролин пожала ей руку.

- Здравствуйте, мисс Диллон.

- О, пожалуйста, зовите меня Марго.

- Приятно познакомиться, Марго. Я знаю, что мне не назначено, но ...

- Не беспокойтесь. Я уверена, что могу вырвать Аннели из конференц-зала на минутку, другую. Не могли бы вы пройти со мной? И не желаете чего-нибудь выпить?

Поехав прямо из аэропорта в свою квартиру, чтобы переодеться, Кэролин даже не удосужилась поесть.

- Я хотела бы кофе. Черный, пожалуйста.

- Как и ваша фамилия, должно быть, легко запоминается, - усмехнулась Марго. - А вот и ее кабинет. Устраивайтесь поудобнее, я доставлю вам кофе, и будем надеяться и саму Аннели.

Выскочив из кабинета, энергичная женщина оставила после себя пустоту. Кэролин вошла в угловой офис и с любопытством огляделась. Стены цвета слоновой кости, мебель персикового и травянисто-зеленого оттенков придавали кабинету впечатление женской элегантности. Темно-персиковые шторы обрамляли большое панорамное окно с видом на Манхэттен. На стене позади стола висело несколько дипломов, а напротив - картина, которая при ближайшем рассмотрении оказалась оригиналом. Кэролин никогда не слышала о художнике, но имя Карл Ларсон звучало по-скандинавски. Портрет женщины с ребенком на руках, который назывался "Идиллическая студия", ее успокоил.

Обернувшись, чтобы присесть, Кэролин обнаружила два больших постера. Один из них был посвящен спектаклю, который она, собственно говоря, видела несколько лет назад, а другой... был с ней. Точнее с ней в качестве Джо Марч, роль, которую она играла много лет назад. Не зная, что и думать, Кэролин присела на диване только затем, чтобы вскочить снова, чувствуя нервное потряхивание. Она внимательно осмотрела пустой стол, размышляя, начала ли уже Аннели сегодня работать.

Послышалось приближение быстрых шагов и в кабинет с подносом в руках вошла Марго. Фарфор Споуда и столовое серебро времен короля Георга не удивили Кэролин.

- Спасибо, - произнесла она. - Аннели еще долго задержится, как вы думаете?

- Нет, просто дайте ей несколько минут. А пока, наслаждайтесь кофе.

Марго улыбнулась и ушла, после того как налила в чашку черный, горячий напиток. Кэролин снова присела и глотнула кофе, приободренная знакомым, бодрящим вкусом. Предвкушая, как кофеин войдет в ее кровь, достигнет мозга и зарядит ее энергией, она, наконец-то, начала успокаиваться.

- Кэролин, - раздался мягкий голос из дверного проема. Подняв голову, ей пришлось заставить себя осторожно поставить изящную кофейную чашку обратно на блюдце, так как ее пальцы начали дрожать. - Вот так сюрприз.

Аннели была одета в черный брючный костюм и белоснежную блузку. Серебристо-белый жемчуг, отражая свет, блестел у нее на шее и в мочках ушей. Драгоценности были дорогими, но при этом не бросались в глаза. Большая жемчужина была приколота к левому лацкану пиджака. На левом запястье виднелись часы из белого золота, но на руках не было никаких других ювелирных украшений.

Это была еще одна сторона Аннели. Привыкнув видеть ее только в повседневной одежде, Кэролин затрепетала, когда издательница предстала перед ней в ее профессиональном образе. Она стояла, скрестив руки на груди, с волосами, забранными в тугой узел, и не один локон не выбивался из этой прически. Аннели выглядела недоступной.

- Мне нужно поговорить с тобой, Аннели, - сказала Кэролин, пораженная тем, как спокойно прозвучал ее голос. - Прости, что я вот так сюда ворвалась, но я не знала, как еще мне с тобой связаться. Я не смогла бы говорить с тобой об этом по телефону.

Аннели шагнула в кабинет и закрыла за собой дверь.

- Ты права, - согласилась она. - Нам надо поговорить, но не здесь и не вот так.

- Я только что прилетела. Только заскочила домой переодеться, а затем поехала прямо сюда. Я... я просто не знаю, что и думать.

Легкая морщинка прочертила ее лоб. Аннели все еще стояла в дверях.

- Я подумала, ты сначала навестишь своего агента, или он с тобой еще не связался?

- Грей? Я говорила с ним, когда ждала своего рейса в Майами. Он рассказал мне о контрактах.

- Я удивлена, что ты не заехала их подписать сразу же.

Не уверенная, услышала ли она в словах Аннели сарказм, Кэролин стушевалась.

- Сначала я хотела поговорить с тобой. Я ошарашена, что ты предлагаешь мне роль. Я хотела ее с тех пор, как начали распространяться слухи об этих фильмах. Теперь я в растерянности и... - она всплеснула руками. - Черт возьми, Анни, я не знаю, что и думать! Ты покинула меня без всяких объяснений, оставив записку, которая заставила меня почувствовать себя... да Бога ради, - она замолчала снова. - Ты даешь интервью, говоря о людях, которые прослушиваются на роль. Что, черт возьми, происходит?

Услышав, как ее голос почти сломался, Кэролин заставила себя остановиться, чтобы не растеряться еще больше.

- У меня важные встречи тут, в Нью-Йорке, - объяснила Аннели. - Я не могу сейчас говорить. Я должна туда вернуться, - она неопределенно махнула рукой в сторону двери, - Что касается того, что вчера в аэропорту СМИ задавали мне вопросы, это было только ради приличий. Ты, конечно, понимаешь это? Мы не можем публично объявить, кто будет играть главную роль в фильме, до подписания контрактов. Если бы  до приезда сюда ты, вообще-то, прочитала их, то увидела бы, что мы добавили пункт о конфиденциальности. Ты никому не сможешь рассказать, что роль твоя до того момента, пока Супернова не проведет пресс-конференцию с режиссером и актерами.

Кэролин заметила, что Аннели избегала темы о том, что она оставила ее одну в Орландо.

- Я понимаю, что ты занята, но это тоже важно. Когда я позвонила Грею из такси по пути домой, он чуть не откусил мне голову, что я не поехала прямо к нему в офис. Просто, я не так уж и уверена, что мне стоит подписывать эти контракты.

Аннели прищурилась.

- О чем ты говоришь? В чем проблема? Это стандартные контракты для такого рода проектов. Ты идеальный выбор для роли, и ты очень ясно дала понять, что ты хочешь ее больше всего на свете.

Кэролин опустила глаза, приступ вины и другие неопределенные эмоции захлестнули ее изнутри.

- Уже не больше всего на свете, - пробормотала она.

- Что ты имеешь в виду?

- В субботу вечером, - произнесла Кэролин хрипло, - случилось нечто большее, чем физическое влечение. Если подписание контрактов вбивает клин между нами... Если это означает, что я упущу возможность...

Неожиданно Аннели, казалось, расслабилась. Опустив руки, она подошла к Кэролин и мягко коснулась ее плеча.

- Послушай меня. Я обещаю, что мы поговорим, но не здесь. Я буду работать до вечера. Почему бы нам не поужинать у меня дома? Нас никто не прервет, и мы сможем поговорить в более приватной обстановке и, - она указала на себя со слабой улыбкой, - в более удобной одежде.

Кэролин с трудом сглотнула, стараясь дышать ровно.

- Хорошая идея.

- И, Кэролин, сделай мне одолжение? Поезжай к своему агенту и подпиши контракты. Ты та, которую мы хотим видеть в роли Мэддокс. То, что произошло между нами, не имеет с этим ничего общего, и не будет иметь в будущем.

- Хорошо, - голос Кэролин звучал уклончиво.

- Вот. Я напишу тебе мой домашний адрес, - Аннели подошла к своему столу и вытащила маленький блокнот и ручку. - Я предупрежу консьержа, что ты приедешь. Как насчет семи вечера?

- Тогда увидимся вечером.

Кэролин наблюдала, как Аннели повернулась и направилась в сторону двери. Она была сама элегантность - хорошо скроенный черный костюм прекрасно облегал ее соблазнительную фигуру, высокие каблуки добавляли ей роста. Аннели удивила Кэролин тем, что остановилась перед ней и подняла руку, чтобы погладить по щеке.

- Да, увидимся, - после того как она исчезла за дверью, Кэролин услышала, как она сказала кому-то в коридоре: “Уже иду”.

Кэролин снова потянулась за кофе. Она сделала большой глоток еще теплого напитка. Ее глаза вернулись к постеру "Маленьких женщин" на стене. Она прищурилась, пытаясь понять, что скрывается за его присутствием здесь. Что-то заставило Аннели повесить его в своем кабинете, и она страсть как желала узнать, что же это было. Вспомнив еще и о фотографии, стоящей на столе Аннели в ее доме во Флориде, Кэролин и на самом деле была озадачена.

- Все в порядке, мисс Блэк? - Марго просунула голову через полуоткрытую дверь. - Что еще я могу для вас сделать?

Кэролин покачала головой и поставила чашку кофе.

- Нет, спасибо, Марго. Все прекрасно. Я сейчас ухожу, так что спасибо за то, что вы были так любезны.

- Без проблем, - она сопроводила Каролин обратно в приемную. - Если вам нужно такси, эта молодая леди будет рада позвонить в компанию, которой мы пользуемся.

- Это было бы замечательно.

Марго показала жестом администратору, чтобы та сделала звонок, улыбнулась и попрощалась с Кэролин, прежде чем направиться вглубь офиса.

- Такси скоро приедет.

- Спасибо. Тогда я пойду вниз.

Спускаясь на лифте, Кэролин взглянула на свое отражение, заметив, что ее щеки порозовели и были уже не такими бледными, когда она только сюда приехала. Встреча с Аннели в первый раз после их совместной ночи прошла довольно хорошо. Расправив плечи, Кэролин сделала глубокий вдох и пожелала себе не скатиться в ее предыдущее смятенное состояние. Сейчас по совету Аннели она поедет в офис Грея. Ей нужно было подписать контракты.


***


Аннели размышляла, что же надеть. Бегло просматривая одежду в гардеробной, она быстро перебирала вешалки и, наконец, остановилась на темно-синих джинсах стрейч и белой футболке. Она заказала итальянскую еду на вынос, хотя и не пиццу на этот раз. Взглянув на часы, Аннели попыталась проигнорировать резвящихся бабочек в животе. Дверной звонок испугал ее, и она выронила расческу. Отчитав себя за то, что она так нервничала, она подняла ее и положила на комод, а потом пошла к входной двери и открыла ее.

В длинном черном пальто, Кэролин выглядела совершенно спокойной, когда стояла, прислонившись к стене, скрестив руки на груди и закинув ногу за ногу.

- Привет, Аннели, - сказала Кэролин, медленно улыбаясь, и по рукам Аннели побежали мурашки. - Красочный у тебя внизу парень. Болтливый.

- Да. Он и в самом деле живописен, но несколько подавляет.

- Да уж. Полагаю, я ему нравлюсь. Я подумала, что он предложит мне руку и сердце, прежде чем я смогу укрыться в лифте, - Кэролин замолчала, приподняв бровь. - Можно войти?

Слегка покраснев, Аннели отступила в сторону.

- Прости меня. Конечно, заходи. Я, вероятно, могу также быть с тобой откровенна ... я нервничаю.

Что-то уязвимое мелькнуло в лице Кэролин, прежде чем она улыбнулась и похлопала по руке Аннели.

- Не волнуйся, я тоже.

- Хочешь осмотреть квартиру? - спросила Аннели, зная, что тянет время. - Пройдет еще десять-пятнадцать минут до того, как привезут нашу еду.

- Я бы с удовольствием посмотрела твой дом. Показывай.

Аннели взяла пальто Кэролин, заметив, что та переоделась в хлопчатобумажные брюки цвета хаки и шоколадно-коричневую водолазку. Она начала экскурсию, показав Кэролин большую гостиную с открытым камином, затем направилась через кухню в длинный коридор с дубовым паркетом. Гостевая спальня была отделана аналогично спальне во Флориде, но остальная часть квартиры была больше смешением стиля Восточного побережья и скандинавского влияния. Пройдя к комнате отдыха, Аннели посмотрела на Кэролин, а потом открыла дверь, не желая пропустить реакцию женщины на то, что скрывалось за ней.

- О, боже мой. Бассейн! - Кэролин приоткрыла рот от удивления.

- Так и подумала, что тебе понравится, - усмехнулась Аннели. - На самом деле, это больше, чем просто бассейн, он называется “бесконечный”. Сейчас я тебе покажу.

Она нажала кнопку рядом с бассейном размером пять с половиной на два с половиной метра, и вода пришла в движение.

- Плывешь против течения, - объяснила Аннели.

Кэролин была впечатлена.

- Ты же знаешь, как я обожаю плавать... - она улыбнулась.

- Ты можешь опробовать его в любое время, - слова слетели с губ Аннели, прежде чем она поняла, что хотела сказать. Приглашение повисло между ними,  Кэролин открыла рот, чтобы ответить, когда их прервал звонок в дверь.

- Приехала еда. Мы можем закончить экскурсию позже, - отключив управление водой в бассейне, Аннели размышляла, что ее слова прозвучали с тем же чувством облегчения, какое она и испытывала в этот момент.

Взяв сумки с едой от курьера-женщины, Аннели принесла их на кухню, Кэролин последовала за ней.

- Ты на самом деле это имела в виду? - голос Кэролин был низким.

Не собираясь притворяться, что она не понимает, о чем спрашивала Кэролин, Аннели заняла себя сумками с едой.

- Конечно, имела. Ты можешь пользоваться бассейном, если тебе нравится, - она вытащила подогретые тарелки из духовки и положила на них еду.

- Ты сказала в любое время.

Помолчав, Аннели кинула взгляд на Кэролин. Та выглядела серьезной и с непроницаемым выражением в глазах.

- И это я тоже имела в виду.

Кэролин приблизилась, встав рядом с Аннели у стойки. Нахмурившись, она сжала губы, прежде чем заговорить.

- Почему ты сбежала? То есть, я могу предположить несколько причин и после того, как я проснулась вчера одна, у меня появились несколько мыслей на этот счет, но все же.

Взяв со стойки открытую бутылку шардоне Беттинелли, Аннели отнесла ее к столу, который приготовила для них, вернувшись домой. Взяв две тарелки, она кивнула в его сторону.

- Прошу, садись.

Кэролин подчинилась, не сводя с Аннели глаз.

- Думаю, что да, я действительно сбежала. Я запаниковала, - призналась Аннели. - Ты, наверное, теперь уже знаешь, как я живу. Не в моем характере было пригласить тебя остановиться в квартире над гаражом, но я хотела помочь. Обычно, я не такая открытая с тем, кого я едва знаю.

- Ты отнеслась ко мне очень хорошо, - призналась Кэролин. - Я знаю о твоей репутации затворницы.

- И я рассказывала тебе о моем правиле не заводить отношения с любопытствующими, замужними и натуралками.

- Ты видела во мне все вышеперечисленное, полагаю. До прошлой субботы.

Кэролин наколола на вилку гриб.

- Кое-что из этого я вижу до сих пор, - когда она увидела, как вздрогнула Кэролин, Аннели пожалела о своем резком тоне. - И я была очень зла на тебя, что ты появилась незваной и выкрутила мне руки. Ты не оставила нам другого выбора, кроме как позволить тебе захватить конвенцию.

- Я не извиняюсь за грязные приемы, когда дело доходит до роли Мэддокс ... но то, что случилось позже... это, определенно, не было тем, что я себе напланировала.

- И ты все еще подходишь под описание женщины, от которой мне следует держаться подальше, - голос Аннели сорвался.

- Я в курсе моего неумения заниматься любовью с другой женщиной, - пробормотала Кэролин. - Тем не менее, ты знаешь, что мы с Джаредом просто друзья, и я никогда не подвергала сомнению мои сексуальные предпочтения. Я всегда предполагала, что была гетеросексуальной. До тебя.

Плохо себя почувствовав из-за той боли, что она причинила Кэролин, Аннели вздохнула.

- Неумение не является определяющим фактором. Я не думаю, что ты из тех, кто любопытствует. Но у тебя репутация охотиться за тем, на что ты положила глаз - и ты не церемонишься в средствах.

- Да, ты права. Я так поступала. Я сделала это, показавшись в Орландо. Но очутиться в постели с тобой не входило в мои планы!

Аннели замерла с занесенной вилкой.

- Но мы там очутились.

- Да. Очутились, - голос Кэролин стал более хриплым. - Мы были в постели. И теперь я не знаю, что делать.

- Что ты имеешь в виду?

Кэролин заколебалась, а затем пожала плечами.

- Я просто не знаю, как действовать. Я в замешательстве. Думаю, я должна по-другому расценить, что произошло, и пренебречь этим, но я не могу.

Склонив голову, Аннели потянулась за бокалом.

- Это очень честный ответ.

- От кого-то вроде меня, ты имеешь в виду? - скорчила гримасу Кэролин. - Дашь ли ты мне столь же откровенный ответ? Ты жалеешь, что занималась со мной любовью?

Аннели готова была сказать "да", даже зная, что это не так. Болтая вино по стенкам бокала, она уставилась на зарождающийся маленький водоворот.

- Нет, Кэролин, как я могу? - прошептала она. - Ты была прекрасна… так было замечательно чувствовать тебя в моих руках.

- Я никогда не испытывала ничего подобного за всю свою жизнь, - призналась Кэролин. - Никто никогда не заставлял меня так чувствовать. Никто.

Что-то в голосе Кэролин придало Аннели мужества встретиться с ней взглядом. К ее удивлению, глаза Кэролин мерцали ярко-синим цветом.

- Я не могла тебе сопротивляться, - призналась Аннели хрипло. - Я хотела этого. Я знала, что ты могла оказаться в моих руках по всем неправильным причинам.

- И что это за причины?

- У тебя репутация лицемерного человека, Кэролин. Последние несколько недель я чувствовала твой интерес и просто не знала, что с этим делать.

- Мой интерес? - Кэролин повысила голос. - Твой интерес ко мне такой же явный!

Аннели осторожно положила столовые приборы и откинулась в кресле.

- О чем ты говоришь?

- Я говорю о фотографии очень молодой меня у тебя на столе в доме во Флориде. Я говорю о старом театральном постере со мной, когда я играла в "Маленьких женщинах", который я видела сегодня в твоем офисе. Это немного слишком очевидно, чтобы быть простым совпадением.

Аннели почувствовала, как побледнела. Она потерла рукой лоб, взглянув в сердитые глаза Кэролин.

- Туше.

- Ты, по-всему, следила за моей карьерой, - голос Кэролин зазвучал спокойнее. - Не хочешь поведать мне об этом?

- Ты будешь смеяться.

- Может быть, но кому какое дело. Нас тут только двое, - Кэролин пригубила вино. - Выкладывай.

- Когда мне было двенадцать, моя мать работала в двух местах, чтобы нас прокормить. Летом я стала смотреть "Течение времени". Я влюбилась в тебя, как в Девон. Каждые выходные по телевизору шли повторы, и я не пропустила ни одной серии. Каждое воскресное утро я смотрела пять серий подряд. Всякий раз, когда ты играла в сцене, я присаживалась поближе к телевизору, наблюдая за каждым твоим шагом, каждым выражением лица. Когда ты ушла из сериала, я была опустошена и бросила его смотреть. Я следила за твоей карьерой на расстоянии, смотрела телевизионные и художественные фильмы с твоим участием, также как и все другие твои выступления, типа ток-шоу и так далее.

- Я польщена, Аннели. На самом деле. Что тут смешного?

- Я пыталась узнать о тебе через СМИ, хотя я и понимала, что этот образ не может охватить тебя всю. Ты так же закрыта, как и я, если даже не больше. Очень мало что известно о твоей семье, кроме основных вещей, и я полностью это уважаю. Когда я сказала, у тебя репутация лицемера, я имела в виду буквально - репутация. Я в курсе, какой ложной она может быть, но, опять же, это все, что у меня было, и мне пришлось судить о тебе, исходя из этого.

Кэролин нахмурилась.

- Я поехала к моему агенту и подписала контракты. Я не хочу, чтобы ты неправильно меня поняла. Если я их подпишу и потеряю твою дружбу, то лучше я их разорву...

- Нет, Кэролин, я не знаю, почему ты посчитала, что я попрошу тебя принести такую ​​жертву. Даже не думай об этом.

- Потому что ты оставила записку так, как ты ее оставила. Предполагалось, что ты подумала, что я соблазнила тебя, чтобы получить роль, и это был твой способ сообщить, что ты меня раскусила. Ночью было так замечательно. Ничего из того, что мы делали или чувствовали, не дало мне основания думать иначе, но записка дала. Ты говоришь, что не хочешь от меня ничего, кроме честности, а правда в том, что обнаружить эту записку было, как найти деньги на тумбочке. Это было адски больно.

- Мне очень жаль, Кэролин. Я должна была остаться. Обычно я не такая трусиха, - Аннели поджала губы. - Записка была плохой идеей, и, конечно, я не желала тебя обидеть, - заметив, что Кэролин едва притронулась к еде, она решила, что поужинать тоже было плохой идеей. - Почему бы нам не оставить еду, переместиться на диван и поговорить?

Кэролин кивнула.

- Да, пожалуйста. Это вкусно и заслуживает большего внимания.

Они поставили свои блюда в холодильник, а затем прошли в гостиную. Аннели показала на большой кожаный диван у камина.

- Дать тебе одеяло?

- Да. Я что-то замерзла, - кивнула Кэролин.

Аннели взяла шерстяное одеяло с кресла рядом с диваном и накинула его на их колени, когда присела рядом с Кэролин.

- Лучше? Хорошо. Теперь послушай меня. Ты идеально подходишь для этой роли. Конвенция это доказала. Вся публика принимает тебя как Диану Мэддокс. Ты самая профессиональная, ответственная актриса, и твоя репутация в этом отношении безупречна. Конечно, некоторые из твоих коллег-женщин поехидничали на твой счет, и несколько мужчин поязвили, вероятно, потому, что ты дала им отворот поворот. Я не могу думать ни о ком другом, кто лучше сыграет Мэддокс, чем ты.

Кэролин выглядела ошеломленной.

- А лично? Ты боготворила меня в течение многих лет, и теперь, когда ты знаешь меня уже больше месяца, ты разочарована?

Подумав про себя, “назвался груздем - полезай в кузов”, Аннели глубоко вдохнула и медленно выдохнула.

- Ты глубже, чем я когда-либо о тебе думала.


***


Кэролин изучала красноречиво порозовевшие щеки Аннели. Та выглядела смущенной, но также и странно успокоенной после своего признания.

- В истинно голливудской манере, у меня нет проблем называть незнакомцев дорогая и милая, - Кэролин печально улыбнулась. - И теперь, когда это считается, все, что я могу вспомнить, что в прошлую субботу я называла тебя Анни.

- Да, это так.

- Не возражаешь?

- Нет, вовсе нет, если так называешь меня ты. Ты, должно быть, поняла, как... я завелась от того, что ты мне говорила.

- Это была еще одно новое для меня открытие, - призналась Кэролин. - Никогда раньше я не говорила так много в постели.

- У тебя удивительный голос. Теперь твоя очередь,  - Аннели прислонилась головой к спинке, подобрав под себя ноги.

Кэролин знала, что должна оставаться правдивой, или она потеряет все, чего достигла.

- Я всегда считала себя гетеросексуальной, хотя у меня было много шансов, чтобы поэкспериментировать. Меня просто не интересовали женщины, которые ко мне подкатывали, так что мне не нужно было размышлять о моих сексуальных предпочтениях, пока я не встретила тебя. На кухне, когда мы украшали десерт, у меня и в мыслях не было попытаться поцеловать тебя. У меня просто возникло это непреодолимое желание и...

- И я отступила.

- Я подумала, что оскорбила тебя. Когда ты объяснила, я была готова принять и уважать твою позицию,- Кэролин печально улыбнулась. - После конвенции, которая, честно говоря, была для меня почти что выступлением моего эго, я буквально летала от восторга. Я чувствовала головокружение, возбуждение, и была просто не в состоянии сбавить обороты. Когда мы вместе сидели на диване, и ты была такая красивая... О, Боже, Аннели...  - ища поддержку, Кэролин взяла руку Аннели в свои. - Меня бросало в жар и в холод одновременно, и более того я знала, что не должна была тебя отпускать. У меня не было скрытых мотивов, никаких мыслей на следующий день. Я могу быть расчетливой сукой, но у меня не было никаких планов, чтобы соблазнить тебя, клянусь.

Мгновение Аннели ее изучала, как будто пытаясь, что-то для себя прояснить.

- Я хочу верить тебе. Во что я не могла поверить, однако, было то, как твой голос, выражение лица заставили меня чувствовать. Когда я увидела страсть в твоих глазах, я собиралась отступить, оставить тебя одну смотреть телевизор.

- Ты на самом деле отступила, в некотором роде. Ты так и не позволила мне до тебя дотронуться, Анни.

Было трудно сказать эти слова. Кэролин откашлялась.

- Я была обнажена, но ты так полностью и не разделась.

- Самосохранение. Я пыталась как-то себя защитить, - Аннели помолчала. - Я думала, что если она дотронется до меня, как я привыкла об этом фантазировать, я сломаюсь. Не потому, что я не хотела тебя. Я боялась.

- Я хотела прикоснуться к тебе так же, как ты ласкала меня, очень хотела. Я хотела знать, каково это, заниматься с тобой любовью. Не с любой женщиной. С тобой.

Глаза Аннели наполнились слезами. Сморгнув их, она твердо сжала руку Кэролин, прежде чем отпустила ее.

- Со мной?

Кэролин встала на колени на диване. Взяв лицо Аннели в свои руки, она не сводила глаз с возлюбленной.

- С тобой. Я сейчас воистину рискну и скажу тебе правду. Я должна.

Аннели сглотнула и сжала губы в тонкую линию.

- Понравится ли мне это? - хрипло прошептала она.

- Я не знаю. Ты можете чувствовать себя неловко или смотреть на меня с жалостью. Или ты могла бы дать мне шанс, несмотря на твои принципы, - Кэролин провела рукой по волосам Аннели. Отстегнув большой зажим для волос, она наблюдала, как светлые пышные волосы каскадом устремились к плечам Аннели. - Я влюбляюсь в тебя, Анни. На самом деле.

Аннели приглушенно вздохнула.

- Это правда, - повторила Кэролин.

Аннели вдруг поднялась на ноги, и руки Кэролин упали на колени. Пару раз она прошлась взад и вперед перед диваном, что заставило Кэролин затаить дыхание, опасаясь, что она переступила все границы, и теперь ее присутствие в жизни Аннели стало невозможным.

- Прошу тебя, Анни, - ее голос упал почти до шепота.

Аннели остановилась и опустилась на колени перед своей гостьей.

- Мне придется быть прямолинейной, Кэролин. Вся эта ситуация до полусмерти меня пугает. Я независима и дорожу свободой. Я сторонюсь людей по многим причинам. Теперь... когда ты здесь... я боюсь! У тебя репутация ввязываться во что угодно, лишь бы получить то, что ты хочешь, - даже если это означает, что тебе придется переспать на пути к этому. Как я могу знать, что это всего лишь не часть твоего плана?

Зная, что не следует выискивать какие-то оправдания, если она собиралась получить шанс быть с Аннели, Кэролин протянула руку и усадила явно пребывающую в смятении женщину прямо рядом с собой на диван.

- Некоторые из тех слухов верны, и я заслужила критику за кое-что из того, что я сделала, особенно в дни моей юности. Но послушай меня. Это очень важно. Я никогда никого не обманывала. Я никогда не прыгала к кому-то в постель на одну ночь, чтобы вырваться вперед. Я интриговала, а также лгала, боролась изо всех сил за роли, но я никогда вольно или невольно не лгала о личных чувствах. Грей постоянно говорит мне, что я слишком честна для этого бизнеса - возможно, он прав, - заставляя себя сохранять спокойствие, Кэролин вздохнула. - Ты мне не безразлична. Я не хочу потерять то, что я нашла с тобой. Вот почему я бы предпочла разорвать контракты, чем рисковать...

- Нет, даже не говори об этом, - Аннели изучающе смотрела в глаза Кэролин. - Если я рискну с тобой... в этом... это будет мое решение, основанное на том, как я чувствую - не от того, насколько ты готова, чтобы доказать или сдаться.

Кэролин затаила дыхание, когда Аннели подалась вперед, скользнув рукой под волосы Кэролин, лаская нежную кожу на ее шее.

- Кэролин, скажи мне. Проведешь ли ночь со мной? Будешь ли ты спать рядом со мной и, я имею в виду, просто спать? Все происходит слишком быстро, и я боюсь сделать что-то не то. Я не хочу, чтобы ты ушла, но я не хочу, чтобы мы влетели в это сломя голову - в занятие любовью. Пока нет. В прошлую субботу мы очутились в нечто подобном слишком быстро. Мы не смогли сопротивляться друг другу, и мы рискнули уничтожить начинающуюся дружбу и отличные рабочие отношения. Теперь, как я уже сказала, я не хочу, чтобы ты ушла. Пожалуйста, останься.

Опешив, Кэролин кивнула.

- Я тоже не хочу уходить. Я хотела бы остаться на всю ночь. Мы будем продвигаться медленно. Мы можем продвигаться в том темпе, какой тебе нравится, или при котором ты чувствуешь себя комфортно, поскольку ты знаешь, что я искренна.

Аннели пристально посмотрела на Кэролин.

- Еще так много всего, что нужно уладить, что можно узнать друг о друге. Достаточно ли тебе, если я скажу, что верю в твои добрые намерения?

Кэролин поняла, что это было самое большее, на что она могла надеяться на данный момент.

- Да.

Вдруг Аннели слабо покраснела, уставившись на свои руки, потом она снова подняла глаза.

- Ты можешь занять комнату для гостей, если предпочитаешь. Я не хотела предполагать, что ты...

- Шшшш. Я хочу спать рядом с тобой. Мне не нужна комната для гостей.


***


Аннели наблюдала за тем, как Кэролин подошла к большой двуспальной кровати. После того как они завершили свой, вновь подогретый ужин, они допоздна слушали спокойную, расслабляющую  музыку, каждая, погруженная в свои мысли. Аннели все вспоминала, как звучал голос Кэролин, когда она просила довериться ее мотивам, без намека на жалость или мольбу.

Глухой голос поднимался и опускался, его тембр вызывал странные ощущения внутри нее. Это был голос, которым она так долго восхищалась и все же совершенно другой. Размышляя над этим, Аннели, наконец-то, осознала его новые оттенки, сочный тон в знаменитом голосе был пропитан явной искренностью. А вот и она, одетая в одну из моих футболок. О, Боже, она выглядит так невинно, почти робко... и так сексуально.

Кэролин забралась на кровать, аромат цитрусового геля для душа Аннели обернулся вокруг нее. Пока она смотрела на Аннели, она нерешительно приподняла бровь.

- Итак, где ты меня хочешь?

Аннели слабо улыбнулась.

- Вот тут. Ложись, как тебе хочется.

Разобрав большую кучу подушек, Кэролин придвинула одну большую в атласной наволочке ближе к правому плечу Аннели. Затем она расположилась рядом с Аннели, не касаясь ее.

- Устроилась поудобнее?

- Пытаюсь, - Кэролин слегка поерзала.

- Могу ли я вам помочь, мэм? - пошутила Аннели, стараясь рассеять напряжение между ними.

- Я в порядке, просто… я обычно привыкла спать на правом боку.

Сердце Аннели наполнилось нежностью, когда она поняла, что Кэролин чувствовала себя более застенчивой, чем это показывала.

- Тогда ляг на правый бок. Вот так, - она подвинулась, пока почти не почувствовала спину Кэролин. - Подними голову, - она просунула руку под подушку. - Теперь опусти ее.

Она пристроилась за Кэролин, повторяя ее позу. Аннели положила правую руку ей под шею, а левую вытянула вдоль бедра Кэролин, касаясь голой кожи чуть ниже подола футболки, хотя и не чувствуя сексуальных искр.

- Теперь удобно, - снова спросила Аннели.

- О, да, - вздохнула Кэролин. - Очень.

Нежно поцеловав золотисто-каштановые волосы, Аннели закрыла глаза. Ничто не могло подготовить ее для этого дня. Она действовала сейчас по наитию, и абсолютно не характерно для ее обычного поведения. Кэролин слегка пошевелилась.

- Спокойной ночи, Анни. Спи крепко.

- Ты тоже.




Глава 10


Казалось джазовая музыка полилась из ниоткуда. Кэролин вздрогнула, не до конца осознавая, где она находится, пока не сообразила открыть глаза и заметила светлые волосы, каскадом раскинувшиеся по подушке рядом. Подняв взгляд еще дальше, она посмотрела на расслабленное лицо Аннели, понимая, что та все еще спала.

- Аннели, - Кэролин нежно потрясла обнаженное плечо рядом с ней. - Анни, твой будильник сообщает, что пора вставать.

Медленно кристально голубые глаза открылись, и голова рядом с ней повернулась.

- Кэролин?

- Ага, время просыпаться.

Все еще полусонная, Аннели перекатилась к Кэролин и обвила стройной рукой ее за талию.

- Доброе утро.

- Доброе утро, - сердце Кэролин забилось быстрее, когда она вдохнула сладкий аромат Аннели. Не в силах сопротивляться, она уткнулась лицом в шею, пораженная ее мягкостью. - Ты хорошо спала?

- Очень хорошо. А ты? - прошептала Аннели, поглаживая рукой вверх и вниз по спине Кэролин.

- Как убитая. Я даже не помню, чтобы мне что-нибудь снилось.

Аннели приподнялась на локте и посмотрела на Кэролин.

- Ты выглядишь отдохнувшей, - пробормотала она. - И выглядишь замечательно.

- А ты прекрасна в любое время дня, но не думаю, что когда-либо видела тебя такой, - Кэролин провела мягкими подушечками пальцев по лицу Аннели. - Никакой косметики, никаких украшений… только ты, такая, какая есть.

Аннели слабо улыбнулась и нежно поцеловала лоб Кэролин.

- Боюсь, пора вставать. У меня встречи на целый день.

Кэролин снова посмотрела на будильник.

- Семь часов... Я думаю, мне следует заехать домой и переодеться, прежде чем встретиться с Греем. Он хочет обсудить со мной кое-какие рабочие детали.

Аннели встала и потянулась. Глядя на Кэролин, она заколебалась.

- Хочешь вместе пообедать сегодня? В квартале от моего офиса есть замечательный ресторан.

Кэролин широко улыбнулась и поднялась с кровати.

- Я бы с удовольствием. В какое время?

Подойдя к Кэролин, Аннели обняла ее.

- Как насчет часа дня? - она поцеловала макушку Кэролин. - Хочешь услышать кое-что глупое? Я собиралась предложить поужинать сегодня вечером... но вдруг  подумала, что не смогу ждать так долго.

- Это не глупо, - возразила Кэролин. - Итак, ты хочешь поужинать сегодня вечером?

- Да. Нам нужно поговорить еще, согласна?

- Согласна. И я хочу смотреть на тебя. Кажется, я не могу на тебя насмотреться.

Положив пальцы под подбородок Кэролин, Аннели приподняла ее голову. Она наклонилась и поцеловала ее больше с нежностью, чем со страстью.

- Мы дали обещание идти медленно, - пробормотала она. - Это достаточно медленно, Кэролин?

Обнимая тонкую талию Аннели, Кэролин потерлась щекой о ее шелковистую майку, после того как нежно поцеловала в ответ. Она все еще была ошеломлена тем, как Аннели наполняет ее в равной мере и страстью, и радостью, и страхом.

- Да, для меня это достаточно медленно.


***


- Так ты собираешься встретиться с Кэролин Блэк за обедом?- спросила Марго, налив еще одну чашку чая. Она взглянула на Аннели. - Поэтому ты так покраснела, моя девочка?

Аннели выронила из рук сахарницу-дозатор, которая приземлилась в опасной близости от чашки.

- Что? - она вертела в пальцах подсластители, пока не спохватилась и не кинула их в чай.

- Ах, ну же, Аннели. Я знаю тебя всю жизнь. Тебя сегодня чуть ли не распирает, щеки розовые, глаза блестят… я не слепая.

- И, определенно, обходишься без намеков, - ухмыльнулась Аннели. - Хорошо. Я так глупа, что у меня кружится голова от того, что сегодня я обедаю с Кэролин.

Марго внимательно ее изучала, что заставило Аннели застенчиво улыбнуться.

- Хочешь поговорить об этом? - она приподняла бровь.

В это утро Аннели с головой ушла в работу и уже провела продуктивную встречу со своими партнерами. Сейчас, в своем кабинете, она наслаждалась небольшим перерывом с Марго. Аннели откинулась на спинку дивана и скинула туфли.

- Она совершенно мне не подходит, - призналась Аннели, - но я не могу прекратить о ней думать. Я просто хочу быть с ней рядом, и как можно больше.

- Ты влюблена?

Сердце Аннели остановилось, только затем чтобы через секунду сильно заколотиться в груди, ее щеки покраснели еще больше.

- Думаю, что да.

- Я думала, Кэролин Блэк натуралка.

- И я так думала. И она. Теперь мы обе в замешательстве, - водя пальцем краю ее кружки, Аннели вздохнула, потом продолжила. - Она говорит, что влюбляется в меня. Мы проговорили вчера весь вечер, и она была очень прямолинейна и не оправдывалась. Тем не менее, я боюсь. Я просто не знаю, могу ли я доверять ей. Ее репутация не очень обнадеживает.

- Это репутация, а не универсальная истина. Что бы она ни сделала в прошлом, мы ничего не знаем о ее мотивах, и она, конечно, не сделала ничего из этого в отношении тебя.

- Я знаю.

- Мы все можем изменить. В нашей жизни может случиться что угодно, и это поменяет все. Уж ты-то должна это знать, Аннели, - голос Марго был мягким. - Ты выиграла все эти деньги, и это было началом твоей новой жизни.

Аннели знала, что ее старинная подруга была права. Марго была рядом на каждом шагу ее жизненного пути, даже в то время когда Анни Клинт еще не превратилась в Аннели Петерсон.

- Я знаю Кэролин около месяца и уже стала различать, когда она в своей профессиональной роли звезды, а когда она просто обычный человек. В минувшую субботу после вступления на конвенции, а также вчера вечером, она была сама собой. Она раскрылась передо мной, что потребовало мужества.

- Должно быть, ты очень важна для нее.

Аннели отпила чай.

- Я полагаю, что да. Она осталась на ночь, и то, как она уместилась в моих руках, как будто была создана для меня... - она чувствовала, что краснеет, и не смогла не улыбнуться. - И прежде чем ты спросишь, нет, ничего не произошло.

- Ох, девочка моя, похоже, она крепко засела в твоем сердце, - Марго улыбнулась в ответ и ласково потрепала рукой подбородок Аннели. - Клянусь, если бы на секунду у меня мелькнула мысль, что у Кэролин на уме есть что-то нехорошее, я бы такого не сказала. Я видела, как люди кружились вокруг тебя, как хищники, охотясь за твоими деньгами, влиянием, или за поддержкой любого проекта, который они проталкивали. Я не верю, что она одна из них. Увидев Кэролин, после того, как она приехала в офис прямо из аэропорта, у меня сложилось впечатление, что ты важна для нее.

Глаза Аннели расширились от откровенных слов Марго. Ирландку не легко было провести, и слышать, что она так открыто говорит о Кэролин многого стоило.

- В любом случае, я понятия не имею, куда это идет, - призналась Аннели, - но я знаю, что не собираюсь позволить ей ускользнуть от меня. Много лет я мечтала с ней познакомиться. Теперь, когда я начинаю ее узнавать, она все, о ком я думаю, и даже больше.

- Тогда иди и пообедай с ней, поговори и узнай, кто она на самом деле.

- Так и сделаю, - Аннели взглянула на часы. - У меня еще есть несколько дел, а затем я буду отсутствовать в течение часа или около того.

Марго выпила остатки чая и подмигнула ей, ставя чашку на стол.

- Удачи.


***


Грей Паркер промчался через приемную, приветствуя Кэролин, как только она вошла внутрь.

- Вот и ты! - просиял он и обернулся к помощнице. - Камилла. Принеси нам кофе и это шоколадное печенье, пожалуйста.

Ведя Кэролин в свой кабинет, лысеющий агент ей улыбнулся.

- Так, дорогая, я позабочусь о тебе наилучшим образом. Вчера я отдал на проработку Камилле разные детали. Она распечатала твое расписание на три фильма и на конвенции. Ты будешь занята в ближайшие три года, дорогая, но не беспокойся. Все в удобном темпе. Ты начинаешь готовиться к съемкам "Умирая ради славы" примерно через две недели.

Он выдвинул стул для Кэролин.

- У тебя уже есть сценарий? Есть новости, кто будет играть Эрику Бекер и Гордона Фишера?

- У меня все под контролем. Я поболтал с Грегом Хортоном, конечно. Вы все получите сценарии в пятницу на большой пресс-конференции в Пьере, - он передал Кэролин документы. - Вот график, кстати. Начало в 14:00 минута в минуту, и СМИ получат возможность поговорить с тобой, Харви Дэвидсоном и Хелен Сен-Сир.

- Я надеялась, что они предложат роли Хелен и Харви, - Кэролин широко улыбнулась. - Интервью будет совместное или с каждым из нас?

- Только совместное. Хортон припасает индивидуальные интервью к премьере. Ну, знаешь - Лено, Леттерман, Конан и все в этом духе. Ты будешь очень занята, моя дорогая. А еще я провел переговоры о перезаключении контрактов на выпуск трех рекламных роликов, которые ты должна была сделать для Вольво. Должен же я заработать свое содержание, знаешь ли.

Кэролин рассмеялась над явным удовольствием ее агента. Она вспомнила, как будучи молодой актрисой, неустанно ходила за ним по пятам, пока он не согласился с ней встретиться. В течение многих лет их сотрудничество было очень плодотворным, и теперь она считала его своим другом.

- Хорошо. Я все еще пытаюсь осознать тот факт, что буду играть Мэддокс, не говоря уже обо всем, что с этим связано, - призналась Кэролин. - Я не могу даже вникнуть в идею, что это только начало.

- Тебя будут отождествлять с Мэддокс во всем мире, дорогая. Книги уже переведены на десять языков. Интернет, вероятно, будет наводнен слухами в ближайшие несколько дней.

Кэролин улыбнулась и покачала головой.

- Благодаря тому, чему я была свидетелем на конвенции с фанатами Мэддокс, в этом нет никаких сомнений, - она потянулась за сумкой. - Ну, я направляюсь на обед, так что я оставлю тебя в покое. Кстати, есть ли у тебя под рукой подписанные мной контракты? Я могу взять их с собой.

Грей приподнял бровь.

- Я сказал Камилле послать их курьером в Супернову.

- Я обедаю с Аннели Петерсон, поэтому, думаю, могу передать ей их лично.

К счастью, курьер еще не прибыл, поэтому Камилла передал Кэролин толстый конверт, содержащий копии контрактов для Суперновы. Провожая ее до двери, он по-дружески сжал плечи Кэролин.

- Мои наилучшие пожелания прекрасной мисс Петерсон, моя дорогая.

- Конечно.

Выйдя за дверь и направляясь через фойе к лифтам, Кэролин уже думала об Аннели. Они расстались всего несколько часов назад, выпив по чашке кофе, и все же она не могла дождаться,  когда же увидится с ней снова.


***


Аннели отыскала глазами Кэролин, когда та пила минеральную воду, и улыбнулась, идя к своей знаменитой подруге.

- Привет тебе.

- Привет, - Аннели присела рядом с Кэролин. - Как твой день?

- Замечательно, спасибо. Пока не забыла, у меня для тебя кое-что есть.

Кэролин потянулась к сумке.

- Это твои экземпляры.

- Контракты? - Аннели положила их в свой портфель.

- Подписано, скреплено печатью и доставлено, - пошутила Кэролин. - Когда я зашла в офис Грея, я поняла, как много планов мне придется изменить, чтобы работать в этих фильмах. Хорошо, что я отложила участие в каких-либо крупных проектах после моего последнего театрального сезона.

- Я рада, что ты свободна. Все же я проверила твой график, прежде чем предложить тебе роль. Просто чтобы убедиться, что ты не затормозишь проект.

- Никогда в жизни я не нарушала контракт, но это могло бы произойти в первый раз.

Аннели сморщила нос на нахальный блеск в глазах Кэролин. Зная репутацию Кэролин как высококлассного профессионала, она в этом сомневалась.

- Говоря о контрактах, - продолжила Кэролин, - я так рада возможности поработать с некоторыми актерами из аудиокниг, особенно с Харви и Хелен, - она сделала паузу. - Они знали об этом во время конвенции?

- На самом деле, они подписали контракты несколько недель назад, но у них тоже есть пункт о конфиденциальности. Выбор Дианы Мэддокс был последней частью головоломки. Твое выступление на конвенции сняло все сомнения на этот счет.

- Спасибо. Итак, как прошло твое утро?

- Очень продуктивно. Мы пытаемся создать новые приюты для бездомных в нескольких городах. Типично, что некоторые мои любимые проекты приближаются к критической черте одновременно, - Аннели улыбнулась и склонила голову. - И до того, как ты спросишь, да, ты один из них.

Не уверенная, как Кэролин отнеслась бы к шутке, она была рада, когда актриса откинула голову назад и рассмеялась. Несколько человек в ресторане повернули головы, и неожиданно Аннели почувствовала гордость от того, что она единственная сидела рядом с Кэролин. Из всех людей, которые обожали Кэролин Блэк, Аннели была той, которая провела с ней ночь и была центром ее внимания.

- Так я любимый проект,- усмехнулась Кэролин. - Ну, я воспринимаю это как истинный комплимент.

- Замечательно. Ты уже заказала?

- Нет, я ждала тебя. Однако, я посмотрела меню. Паста выглядит заманчиво, но я не знаю... Следует ли мне начать следить за моим весом снова?

- Абсолютно нет. Ты само совершенство, и если ты думаешь о роли, помни, твой персонаж реальная женщина, а не супермодель.

Кэролин изогнула бровь и поджала губы.

- Ты хочешь сказать, что я не должна пытаться выглядеть как что-то, чем я не являюсь?

Ошарашенная, прежде чем она осознала, что Кэролин дразнила ее, Аннели застонала.

- Смешно. Ты знаешь, что я имею в виду. Будь сама собой. Немного больше тебя, немного меньше Кэролин Блэк.

Как только она произнесла эти слова, Аннели кое-что поняла о ее окончательном решении по кастингу. Не публичная персона гламурной Кэролин сделала ее идеальной для Мэддокс, а ее личное "я", та женщина, которую Аннели узнавала. Тот факт, что Кэролин смогла взволновать целевую аудиторию фильма, безусловно, поможет убедить дистрибьюторов смириться с ее участием, но сама по себе роль требовала реального человека.

К своему удивлению Аннели почувствовала мягкое поглаживание по ее одетой в чулок ноге под столом. Глядя на Кэролин, она не видела никаких признаков, что эта женщина была виновной в незаметном прикосновении.

- Что ты делаешь? - пробормотала она, открывая меню.

- Я? Ничего. За исключением того, что стараюсь быть сама собой, конечно.

Нога продолжала ее ласкать, хорошо скрытая длинной белой скатертью. Когда та добралась до колена, Аннели быстро схватила ее и пощекотала. Наблюдая, как Кэролин прикусила свою нижнюю губу, вероятно, чтобы не захихикать, она отпустила ее ногу, метнув на Кэролин строгий взгляд.

- Веди себя прилично.

- Я бы вела, если бы ты не подмигнула мне, когда говорила это, - протянула Кэролин сладко, но уступила. - Хорошо, но только на данный момент.

Пораженная неожиданной игривой стороной Кэролин, Аннели попыталась сосредоточиться на меню. Подняв глаза, она заметила, что Кэролин тепло на нее поглядывает.

- Ты собираешься на следующую конвенцию? - спросила Кэролин, после того как они заказали пасту. - Я просмотрела с Греем список обязательных мероприятий на следующий месяц, и менее чем через четыре недели грядет конвенция в Лос-Анджелесе.

- Да, я буду там. Довольно давно я не была в Калифорнии, так что будет весело.

- Я тоже так думаю. Обычно я останавливаюсь там на несколько месяцев в течение года, когда снимаюсь, но в этом году я вообще туда не приезжала.

Аннели пристально посмотрела на нее.

- Правильно ли я понимаю, что ты хотела бы, чтобы я была там?

- Разумеется. Ни с кем другим я и не хочу там быть.

Теплое чувство растеклось внутри Аннели от замечания Кэролин, и она всеми силами постаралась сохранить непринужденное течение беседы.

- Я устрою так, что мы все отправимся из Ла Гвардиа. На этот раз, команда из Флориды не поедет. Джема сказала, что они по уши в работе. И голос у нее был смертельно уставшим, - Аннели тряхнула головой.

- Джема твоя закадычная подруга с давних времен, да?!

Аннели кивнула.

- Я знаю ее с тех пор, когда мне стукнуло девятнадцать. Когда я переехала в Нью-Йорк, она последовала моему примеру, и первые месяцы мы жили в одной квартире. И, нет, Джема и я никогда не были любовницами, - она улыбнулась робкому взгляду Кэролин.

- Я не собиралась об этом спрашивать.

- Но тебя разбирало любопытство.

- Да.

Аннели оценила честный ответ и, выскользнув из своей туфли, осторожно постучала по ноге Кэролин, вынудив ту подскочить на стуле.

- Это нормально - интересоваться.

В течение нескольких минут, пока они ели в тишине, Аннели задумалась, сколь много Кэролин знала о ее прошлом, и сколь много мог ей рассказать Джаред.

- А что насчет тебя? Кто твой самый давний друг? - нарушила молчание Аннели.

Кэролин удивилась. Она открыла рот, чтобы ответить, но заколебалась.

- Полагаю, что моя сестра Бэт - мой лучший друг.

- Мне всегда хотелось брата или сестру, - произнесла Аннели задумчиво. - Хотя я и росла в районе с большим количеством детей. Всегда было с кем поиграть.

Кэролин только кивнула и улыбнулась.

- Я была очень серьезным ребенком. У меня не оставалось времени на игры.

И хотя это последнее утверждение пробудило интерес Аннели, она поняла, что сейчас не время и не место, чтобы расспрашивать об этом дальше. У них с Кэролин будет достаточно времени, чтобы узнать друг друга.

- Насчет ужина сегодня вечером… - начала Аннели и прищурилась, когда увидела выжидательный взгляд Кэролин. - Да?

Кэролин, казалось, беспокоилась о будущем их отношений, так же как и она.

- Нормально, если мы просто останемся в квартире? Я планировала, что мы выйдем куда-нибудь поужинать, но, если подумать, может быть, нам нужно уединение, чтобы поговорить.

Кэролин, казалось, расслабилась.

- Мне нравится идея, что только я буду безраздельно владеть твоим вниманием, - щеки Кэролин покрылись румянцем, она сделала паузу, прежде чем продолжила. - Ты хочешь, чтобы я... осталась на ночь?

- Я бы хотела, чтобы ты осталась, как и прошлой ночью.

- Хорошо, - Кэролин откинулась на кожаную спинку. - Когда ты меня хочешь?

Аннели хотелось застонать вслух над способностью этой женщины говорить двойными смыслами. Не убежденная, что Кэролин не знала об этом, она оттолкнула пустую тарелку в сторону и наклонилась ближе через стол.

- В любое время после семи вечера.


***


Кэролин наклонилась и, едва касаясь, провела пальцами по коллекции компакт-дисков Аннели. Джаз, классика, мюзиклы, поп, и рок... У Аннели был эклектичный вкус в музыке. Она выбрала Эллу Фитцджеральд, одну из ее любимых певиц, позволяя легендарному голосу успокоить ее нервы.

- Хороший выбор, - сказала Аннели, войдя в гостиную с двумя большими кружками кофе. - Хочешь просидеть на балконе?

- Конечно, такой теплый вечер.

Аннели поставила кружки с кофе на маленький столик рядом с плетеной мебелью, а затем подошла к консоли у двери. После того как она нажала несколько кнопок, голос Эллы заглушил отдаленный уличный шум. Кэролин присела на мягкие диванные подушки.

- Не слишком громко? Хорошо, - Аннели примостилась рядом с Кэролин. - Давно я тут так не сидела. Я стараюсь жить во Флориде как можно дольше, но постоянно слежу, чтобы квартира была готова в любой момент.

- Какой потрясающий вид, - Кэролин потянулась за кружкой и сделала глоток крепкого напитка. - Мммм, как раз то, что мне нужно.

Аннели склонила голову набок.

- Итак, до тебя начало уже доходить, что ты играешь Мэддокс?

- Да, и я хотела узнать, ничего, если я расскажу об этом Бэт и Джо? Они никому не проболтаются.

- Да, нормально. Я доверяю твоему мнению. Твоя сестра знала, что ты хочешь получить эту роль?

- Вообще-то, не уверена. В последнее время мы разговаривали в основном о ней. Поэтому дать ей повод подумать о чем-то еще, наверное, будет хорошей идеей.

Аннели развернулась к ​​Кэролин, сунув ногу под себя.

- Чем твоя сестра зарабатываете на жизнь?

 - Бэт - медсестра.

- Медсестра? Она, должно быть, обладает особым видом силы.

Кружка Кэролин замерла на полпути к ее губам.

- Да, - сказала она. - Думаю, ты права. Полагаю, я скорее опекаю ее там, где дело касается именно ее, ведь я ее растила.

- Могу это понять. А какой ее муж?

- Джо отличный парень и обожает Бэт и Памелу. Он также не слишком впечатлен моей славой, что позволяет общаться с ним, как с нормальным человеком. На самом деле, он относится ко мне больше как сестре, чем это делает Джон.

- Джон - художник, не так ли?

- Да. Я не видела его уже какое-то время. Это больше его выбор, чем мой. Когда он в одном из своих творческих процессов, он относится ко мне как прокаженной. Ну, ты знаешь, я так погрязла в коммерческих делах, что могу его заразить, - Кэролин ухмыльнулась. - Лично я думаю, что он или проходит через кризис среднего возраста, или у него серьезная задержка полового созревания.

Аннели улыбнулась, но не отвела глаза.

- Это трудно принять, не так ли?

Кэролин пожала плечами.

- Шутки в сторону, но это воспринимается как неприятие. Я всегда гордилась им и почему-то... - ее голос затих, - я не так уверена, что он чувствует то же самое.

Аннели наклонилась и взяла Кэролин за руку.

- У тебя есть все причины гордиться своим успехом.

- Спасибо, и я горжусь. Я вкалывала как проклятая. Иногда Джон, кажется, думает, что на протяжении многих лет я переусердствовала в материнской заботе о нем и Бэт. Он очень злился, когда умер наш отец.

- Это было очень давно.

- Да, но он, однако, упрямый, как осел. С Бэт было легче. Она помнит потерю только одного родителя, а не обоих.

Аннели положила голову Кэролин себе на плечо и обняла ее. Положив подбородок на макушку Кэролин, она сказала тихим голосом:

- Я знаю, что такое потерять родителей. Моя мать умерла, когда мне было семнадцать лет. В моем случае, она была моим единственным родителем.

- А твой отец?

- Он оставил нас, когда я была совсем маленькой. Я понятия не имею, где он. Иногда я задаюсь таким вопросом, но я стараюсь не зацикливаться на этом.

- Это так грустно, Аннели. Мне очень жаль, - Кэролин расслабилась на ее плече, вдыхая слабый запах лимона и наслаждаясь мягким теплом кожи Аннели чуть повыше выреза ее футболки.

- Ты думала о том, что мы обсуждали вчера вечером? - спросила Аннели. - О нас?

Осторожный, едва слышимый голос Аннели встревожил Кэролин.

- Да, но сначала я бы хотела тебе кое-что сказать. Вчера вечером я спала лучше, чем в течение очень длительного времени. Конечно, я просыпалась несколько раз, и не понимала, где нахожусь. Но когда я чувствовала, что ты меня обнимаешь, я снова проваливалась в сон.

Полные губы прижались к ее волосам, заставив Кэролин вздохнуть и обнять Аннели за талию.

- Я думала о тебе на работе весь день, - пробормотала Аннели. – И Марго на этом меня поймала. Она слишком хорошо меня знает. Я рассказала ей о тебе. Без подробностей, конечно, но она знает, что я увлечена. Тебе не о чем беспокоиться. Она никогда никому не проговориться.

- Она знает, что это взаимно?

Аннели на мгновение запнулась.

- Да.

Кэролин отвела голову назад, желая заглянуть в глаза Аннели.

- Что она сказала?

- Что мне следует дать тебе шанс. Дать нам шанс, вообще-то, говоря. Она посоветовала мне сформировать мое собственное мнение о тебе.

- Умная женщина. Она мне нравится.

- Марго не легко провести. Я могла бы сказать, что она была под впечатлением от тебя. И я тоже. Потребовалось большое мужество прийти ко мне вчера.

Кэролин почувствовала, как ее щеки запылали.

 - Мне пришлось.

Подняв руку, Аннели провела пальцем по нижней губе возлюбленной. Неожиданно почувствовав, что ей стало трудно дышать, Кэролин приоткрыла рот и глубоко вздохнула.

- Так... - голос Кэролин затих, когда она попыталась сосредоточиться. - Что ты подумала... когда думала обо мне сегодня? - она со страхом ждала ответа.

Волосы Аннели упали на правое плечо, когда она повернула голову в одну сторону. Ее пальцы провели по изогнутой левой брови Кэролин, и она пробормотала:

- Что первое, что я услышала с утра, было твоим голосом. И проснувшись ночью, прижавшись к твоей спине, я подумала, что могу легко... - Аннели запнулась.

- Можешь что? - настойчиво переспросила Кэролин после минутной паузы.

- Могу привыкнуть к тому, что ты здесь со мной.

Переполненная нежностью от смятения в голосе Аннели, Кэролин обхватила обеими руками ее лицо.

- О, Анни, - прошептала она, - Я не знаю, что сказать, чтобы тебя успокоить. Я просто знаю, насколько мне кажется правильным, что я хочу быть с тобой.

- Что, если ты решишь, что, в конце концов, это не для тебя? Что, если ты наткнешься на человека, который сможет дать тебе все? Что, если к тебе в руки придет другая роль и ты... это так меня сильно ранит, Кэролин. Не думаю, что смогу это вынести.

Она знала, в Аннели говорил ее страх, поэтому Кэролин поднесла кончики пальце к ее губам.

- Тсс, - придвинувшись ближе на диване, она притянула к себе Аннели. - Жизнь не предлагает много гарантий. Но я не могу себе представить, что когда-нибудь испытаю такие же чувства к кому-нибудь другому, мужчине или женщине. Я никогда не чувствовала себя так раньше.

Крошечная вспышка света в глазах Аннели придала Кэролин смелости продолжить.

- Всегда найдутся роли, которые я захочу, и я, наверное, буду готова пройти сквозь огонь и воду, чтобы заполучить их. Но я обещаю, что не буду ничего делать, не посоветовавшись с тобой. Съемки в фильмах о Мэддокс обеспечат мне финансовую независимость, поэтому я могу ждать и выбирать роли, которые я действительно хочу. Знаешь... я мечтаю о том, чтобы снова выйти на сцену, играя в пьесах, может быть, небольшого формата.

- Так никаких больших съемок после Мэддокс?

- О, я никогда не говорю никогда... может быть, если сценарий и обстоятельства будут хороши. Я просто не могу себе представить, что я буду что-то делать без твоего участия, - Кэролин почувствовала, как у нее наворачиваются слезы. - Я начинаю понимать, что мне не нужно больше бежать.

- Что ты имеешь в виду под "бежать"?

- Так много раз я бежала к чему-то или от чего-то. Признаюсь, это редкое чувство, и я немного боюсь, но так хорошо быть там, где я хочу быть.

- И где это? - спросила нежно Аннели.

Кэролин откинула голову, вглядываясь в кристально голубые глаза.

- Здесь, в твоих руках, в твоей жизни, - не в силах сопротивляться, она взяла руку Аннели и поднесла к своим губам, оставляя мягкий поцелуй на кончиках пальцев.

Глаза Аннели потемнели, она глубоко вздохнула, а ее губы приоткрылись.

- Кэролин, - пробормотала она и провела пальцами по щеке Кэролин, а потом скользнула рукой в ее волосы.

Закрыв глаза, Кэролин чувствовала, как атласные гладкие губы прикоснулись к ее лбу, потом опустились вниз и поцеловали ее веки, нос, только затем, чтобы обогнуть ее губы. Аннели уткнулась носом в щеку Кэролин, оставляя поцелуи на ее шее, устремляясь вниз, и это заставило Кэролин судорожно вздохнуть, когда удовольствие дрожью прокатилось по ее спине.

- О, Боже... не дразни, - выдохнула Кэролин. - Поцелуй меня.

Она открыла глаза и увидела во взгляде Аннели желание, до того как та поцеловала ее губы. Веки Кэролин затрепетали, и она снова сомкнула глаза, приоткрыв губы и позволяя Аннели поцеловать ее глубже. Языки встретились, играли и вкушали мягкость, их страсть была подавляющей. Кэролин притянула Аннели ближе и почувствовала, как сильные руки двигаются по ее спине, вытаскивая шелковую блузку из брюк. Медленно лаская, Аннели гладила тело Кэролин под одеждой. Желая испытать то же самое, Кэролин скользнула руками вниз, вдоль спины Аннели. Как вдруг она вспомнила, что Аннели избегала ее прикосновений в Орландо. Кэролин остановилась и затаила дыхание. Чувствуя себя совершенно неуклюжей, она отстранилась и отпрянула. Аннели не отпустила ее полностью, но немного ослабила свои объятия.

- Ты в порядке?

 -Да.

Аннели всматривалась в ее лицо.

- Да? Я вижу, что ты чего-то не договариваешь.

Кэролин с трудом сглотнула и попыталась улыбнуться, чувствуя себя ужасно.

- Прости, я... Я хочу прикасаться к тебе, но я боялась, что ты отступишь, как и раньше, - ее сердце колотилось в груди, и она ждала, чтобы посмотреть, как отреагирует Аннели. К ее удивлению, Аннели поднялась с дивана, не отпуская ее рук.

- Пойдем со мной. Здесь становится холодно. Нет, нет, оставь кофе - он может подождать и до завтра.

Не говоря больше ни слов, Аннели обняла за плечи Кэролин и повела ее в спальню. Комната была освещена двумя небольшие прикроватными лампами, которые отбрасывали мягкий свет на стены. Остановившись в ногах кровати, Аннели повернулась к Кэролин, все так же нежно ее обнимая.

- Я не собираюсь отстраняться, не в этот раз. Мы договорились идти медленно, так медленно, чтобы по-прежнему чувствовать себя комфортно, но ты все равно можешь прикоснуться ко мне так, как ты хочешь.

В ее горле внезапно пересохло, и Кэролин попыталась смочить губы кончиком языка.

- Я чувствую себя неуклюжей.

 - Ты не такая, - Аннели обняла Кэролин за талию. - Вот. Обними меня.

Она запустила руки в волосы Кэролин. Кэролин потерлась щекой о плечо Аннели, снова вдыхая слабый запах ее цитрусового мыла. Ее руки скользнули под футболку, и она широко расставила пальцы, пытаясь почувствовать, как можно больше гладкой кожи Аннели. Гладя вверх и вниз вдоль спины, она упивалась тем, как это прекрасно ее чувствовать. Кэролин провела руками вверх дальше и наткнулась на застежку бюстгальтера. Пальцы там задержались, внимательно ее исследуя.

- Ты можешь расстегнуть, если хочешь, - прошептала Аннели, осторожно отведя голову Кэролин назад и целуя ее губы.

Кэролин приглушенно выдохнула, но сумела расстегнуть белый кружевной бюстгальтер. Теперь не было никаких препятствий, и она провела руками вверх и вниз по атласной коже.

- Ты замечательная, - пробормотала она. - Просто замечательная.

Аннели на мгновение отпустила Кэролин и стянула футболку через голову вместе со своим бюстгальтером. Все, что могла сделать Кэролин, это смотреть. Полные груди Аннели были бледными по сравнению с остальной частью ее слегка загорелого тела, с плотными, розовыми сосками, и теперь она надеялась, что Аннели желала, чтобы к ней прикоснулись. Кэролин подняла глаза, глядя на полуобнаженную Аннели с распущенными волосами, которая полностью ей доверяла.

- Анни... - она подняла руки, обхватив Аннели за плечи и притягивая ту к себе. Кэролин поцеловал ее правую ключицу. - Я не уверена, что это квалифицируется, как идти медленно, но мне, определенно, это нравится.

Повернув голову в сторону, она уткнулась носом в изгиб мягкой груди.

- Я тоже, - голос Аннели был хриплым. - Мммм.

С благоговением, Кэролин опустила руки и осторожно обхватила полные груди Аннели, вздрогнув от такого интимного прикосновения. Твердые соски натолкнулись на ее ладони, и ей захотелось скрупулезно исследовать, насколько жесткими они могли бы стать. Ее собственная грудь жаждала, чтобы к ней прикоснулись, но она сосредоточилась на Аннели, поглощенная ощущением ее тела. Она медленно кружила ладонями, и кожа сосков еще больше затвердела.

- Я делаю это правильно? - Кэролин задыхалась, и дрожащая улыбка появилась на ее губах. - Тебе нравится?

Ее пальцы дразнили соски так, как она и сама это любила. Аннели покачнулась и сильнее ухватилась за плечи Кэролин.

- Да, да... пожалуйста, мне нужно... нужно присесть.

- Вот, давай сначала разденемся, - предложила Кэролин, внезапно обретя уверенность в себе. Она расстегнула свою блузку, сняла ее и потянулась к застежке бюстгальтера между грудей, когда руки Аннели ее остановили.

- Дай мне, - Аннели расстегнула черный атласный бюстгальтер Кэролин, ее взгляд застыл на обнажившейся коже. Она протянула руку и расстегнула брюки Кэролин, толкая их вниз со стройных бедер.

Стоя перед Аннели, Кэролин почувствовала, что ее сердце затрепетало от переполнявших эмоций. В ней возникла нежность, сливаясь с возбуждением глубоко внутри. Она дрожала, не в силах оторвать глаз от манящих изгибов. Аннели разделась, пока не осталась только в белых трусиках.

- Не слишком ли быстро мы продвигаемся? - прошептала она.

- Я думаю, да, - призналась Кэролин, и ее голос был более хриплым, чем обычно. - Я просто не знаю, как замедлиться или остановиться. Я даже не могу вспомнить, почему я должна...

Она крепко обняла Аннели, их тела слились вместе, когда она налетела на губы Аннели, раскрывая свои для возбужденного поцелуя. Когда она почувствовала, как язык Аннели проскользнул сквозь ее губы, лаская снова и снова, она подтолкнула ее к кровати, и они обе упали на нее, невольно прервав поцелуй. Потянувшись к Аннели, она снова обняла ее, ведя губами по линии подбородка своей возлюбленной, спускаясь по длинной шеи к груди. Впервые сомкнув губы на тугом соске Аннели и услышав, как та всхлипнула в ответ ее имя, было тем, что, Кэролин знала, она никогда не забудет. Вкус и ощущение кожи, в сочетании с дрожащими руками в ее волосах, заставило ее позабыть о всякой неуверенности. Она перекинула одну ногу через ноги Аннели, крепко ее придерживая, пока по очереди ласкала груди своей возлюбленной.

- Кэролин, пожалуйста... о... - взмолилась Аннели. - Ты сводишь меня с ума. Пожалуйста, иди сюда, - она притянула Кэролин к себе, обнимая ее и целуя лоб. - Тсс... теперь мы движемся слишком быстро.

- Разве ты не хочешь меня? - хрипло пробормотала Кэролин, ее сердце громко билось в груди.

- Я хочу тебя больше, чем я могу высказать, - поклялась Аннели. - Я могла бы опустошать тебя всю ночь, и все равно этого было бы не достаточно, но я не хочу торопить события, - она наклонилась к Кэролин и нежно поцеловала ее в губы. - Я хочу, чтобы мы сделали это медленно, и правильно.

- Но это так прекрасно, - Кэролин покраснела, но оставалась искренней с Аннели во всем. - Я вся горю. Я так хочу тебя.

Слабая улыбка появилась на губах Аннели.

- И я хочу тебя. Твоих прикосновений, твое тело... всю тебя, - она протянула руку и обхватила грудь Кэролин, нежно коснувшись большим пальцем соска, который был таким же твердым, как и ее собственный. - Я могу подробно описать, что я хочу сделать с тобой и как долго... - она медленно облизнула губы.

- Аннели, - проворчала Кэролин, ее голос опустился до низкого мурлыканья. - Итак, что же тогда мы делаем, когда чувствуем себя так? Выйдем из комнаты?

Аннели поцеловала кончик носа Кэролин.

- Нет, глупенькая. Давай будем просто действовать по обстановке. Сегодня, я хочу, чтобы ты увидела, как сильно я тебя хочу.

Кэролин потянула одеяло, которое лежало в ногах.

- И ты это сделала, - прошептала она. - Ты дала мне к тебе прикасаться. Тебе понравилось чувствовать меня.

- Нет, ты не права, - возразила Аннели, притянув Кэролин ближе к себе под одеялом. - Я обожаю чувствовать тебя.


***


Водитель лимузина вел машину через плотное движение Манхэттена к Пьеру, знаменитому отелю рядом с Центральным парком. Пресс-конференция была назначена в Веджвуд Рум. Аннели взглянул на Кэролин, заметив, как та насупилась, когда посмотрела в тонированное окно.

- Когда ты вернулась вчера, ты была такая уставшая, что я не спросила тебя, что сказали твоя сестра и зять, когда услышали о роли.

Кэролин отвлеклась от потока машин за окном и быстро улыбнулась Аннели.

- Бэт была в восторге, конечно, отчасти потому, что я буду работать в Нью-Йорке, как только начнутся съемки. Я попыталась сказать ей, что не смогу очень часто приезжать в Вашингтон во время работы, но не уверена, что она меня услышала.

- Как у нее дела? Все хорошо?

Кэролин подняла руку и потерла затылок.

- Я думаю, что она довольно хорошо справляется. Тем не менее, она казалась немного... я не знаю, слишком оживленной. Она не могла сидеть на месте, пока мы разговаривали. Она то и дело вставала, чтобы что-нибудь достать или пойти в ванную. Джо тревожился.

- Он что-нибудь тебе рассказал? - Аннели чувствовала, что Кэролин находилась под большим стрессом с тех пор, как вернулась из столицы предыдущей ночью.

- Мы поговорили, когда он провожал меня до такси. Похоже, все ее результаты тестов хорошие. Нет никаких признаков, что проявились, когда она потеряла двух других младенцев. Тем не менее, я не могу избавиться от ощущения, что что-то не так.

Аннели взяла Кэролин за руку.

- Она боится. Возможно, ее страх влияет на нее больше, чем она это осознает. У нее сейчас решающий период, да?

- Да, сейчас она на одиннадцатой неделе. Я знаю, время будет работать на нее, и я попыталась убедить ей в этом.

- Я рада, что ты смогла порадовать их хорошими новостями. Должно быть, они были взволнованы, что ты будешь играть Мэддокс.

- Я тоже. Новости и на самом деле чуть развеяли Бэт.

Остаток пути они молчали, Аннели заботливо не отпускала руку Кэролин, пока лимузин не остановился у черного хода в Пьер.

- Мы войдем через заднюю дверь, чтобы не испортить сюрприз. Если все идет по плану, то Харви и Хелен должны быть уже там, - Аннели ободряюще сжала колено Кэролин, до того как водитель открыл дверь и протянул им руку.

- Добро пожаловать, - встретил их Грегори у черного входа в отель. - Приятно видеть вас снова, мисс Блэк. Аннели, все уже здесь, и мы готовы начать.

- Я знаю, ты хотел, чтобы я выступила, но я рада, что мы решили, что вступительное слово произнесешь ты, - сказала Аннели.

- Только если ты будешь слушать за кулисами и следить за нами, - усмехнулся он.

- В этом я профи. И как, много журналистов собралось?

- Комната забита битком. Здесь все крупные сети и развлекательные каналы, а также газеты и журналы, даже несколько электронных изданий.

Аннели обсудила последние детали с Грегори, пока они шли по отелю в Веджвуд Рум. Она посмотрела на Кэролин и встревожилась, когда увидела, что актриса сжала губы. Она надеялась, что это был всего лишь признак того, что Кэролин сосредотачивалась для появления перед прессой.

В зеленой комнате их встретили Харви с женой и Хелен. К облегчению Аннели, присутствие Хелен казалось, отвлекло Кэролин - она засияла, как только увидела актрису. Грегори подмигнул им, потирая руки.

- Пожелайте мне удачи, ребята. Вот и все.

Когда он скрылся за дверью, Аннели услышала, как защелкали фотокамеры, прежде чем дверь за ним закрылась. Кто-то произнес имя Аннели, и она обернулась.

- Аннели, рада тебя снова видеть, - Реджина Кармайкл протянула руку. Поразительная женщина за пятьдесят была первой, кого Аннели выбрала для съемок фильма в качестве режиссера.

Харизматичная женщина была известна тем, что удачно адаптировала ряд бестселлеров для большого экрана. Реджина придерживалась строгого распорядка на своих съемках и была широко известна тем, что строгого следовала бюджету без ущерба для качества.

- Реджина, ты потрясающе выглядишь. Кэролин, это Реджина Кармайкл. Реджина, Кэролин Блэк.

- Реджина, как дела? Рада тебя снова видеть.

- Дела хороши, а ты выглядишь восхитительно. Я говорила тебе, что черный - это твой цвет.

Кэролин хрипло рассмеялась.

- О, пожалуйста, только не начинай опять.

- Это какая-то шутка? - Аннели переводила взгляд с одной женщины на другую. - И теперь меня снедает любопытство.

- Около пяти лет назад я была режиссером телевизионного фильма, где снималась Кэролин. Наш дизайнер настояла, чтобы Кэролин носила одежду психоделических цветов, поэтому мы постоянные сражались по поводу гардероба. Мы пытались ей сказать, что там, где задействована эта леди, чем меньше, тем лучше, и предпочтительнее черный цвет.

Аннели рассмеялась над видимым отвращением Кэролин.

- Психоделические цвета? О, боже, это, вероятно, было еще то зрелище.

- Определенно, так и было. Я конфисковала негативы, - ухмыльнулась Кэролин.

- Мисс Кармайкл, ваш выход.

Реджина расправила плечи.

- Увидимся там.

Аннели наблюдала, как Кэролин начал отчаянно рыться в сумочке.

- Ты что-то забыла?

- Черт возьми, мне нужна сигарета, прежде чем я туда выйду, - она нетерпеливо вздохнула, когда ее поиски оказались напрасными. - Дерьмо.

Аннели обхватила локоть Кэролин и увела ее к спрятанной от посторонних глаз нише.

- Кэролин, ты не можешь здесь курить, и у тебя нет времени, чтобы сделать это в другом месте.

Темно-серые глаза посмотрели на Аннели. Нахмурившись, Кэролин ударила ладонью по стене.

- Боже, не знаю, почему я так чертовски нервничаю. Ненавижу, когда мои нервы так со мной играют. А я должна знать, как лучше бороться с волнением.

- Я знаю, как их победить.

Кэролин прищурилась, и Аннели понимала, что очень рискует.

- Знаешь?

Оглянувшись через плечо и убедившись, что их никто не видит, Аннели притянула Кэролин в свои объятия.

- Ты там сделаешь все как надо, и у меня есть кое-что намного лучшее, чем любые сигареты.

- Неужели? - выдохнула Кэролин, обнимая Аннели за талию.

- Да.

Приподняв голову Кэролин за подбородок своими нежным пальцами, Аннели мягко прикоснулась к ее губам.

- Анни... - мягкий вздох.

Воспользовавшись полуоткрытыми губами, Аннели глубже поцеловала Кэролин, что перешло в страстные объятия. Только то, что они были недалеко от Хелен и Харви, удержало Аннели от того, чтобы окончательно не потеряться в объятиях Кэролин. Медленно отпуская ее, она посмотрела на потрясенное выражение в глазах Кэролин.

- Ну вот, видишь, и больше не волнуешься.

С облегчением увидев, как знакомая улыбка медленно осветило лицо Кэролин, Аннели осмелилась дышать.

- Так это чисто в лечебных целях?

Когда Кэролин сморщила нос, она добавила:

- Я стремлюсь угодить.

Кэролин рассмеялась и полезла в сумочку.

- Помада для меня и платок для тебя. На тебе был бесцветный блеск, да? Вот, давай я тебе помогу, - она старательно вытерла губы Аннели, а потом повторно нанесла помаду темно-красного оттенка на свои.

Когда Кэролин повернулась, чтобы пойти в зеленую комнату, Аннели остановила ее.

- У меня есть предложение, - сказала она, понизив голос. - Когда мы здесь закончим, у нас есть неделя, прежде чем начнется весь этот цирк. Почему бы нам не вернуться во Флориду на это время? У меня дела, о которых нужно там позаботиться, и...

- И мне нужно начать изучать сценарий. Похоже на план. Можем ли мы уехать сегодня вечером?

- Если представиться возможность, или завтра утром.

- Договорились.

Они вернулись в комнату. Хелен сидела на диване и болтала с Харви и его женой. Аннели посмотрела на Кэролин, когда та подошла к этой троице, сейчас каждый ее сантиметр выдавал уверенного в себе профессионала. Дверь открылась в Веджвуд Рум, и они могли услышать, как Грегори объявил: "Я представляю вам двух удивительных актрис и столь же великолепного актера, которые будут играть ключевых персонажей известных романов Делии Карлтон".

Актеры направились к двери. "Первая, в главной роли Дианы Мэддокс... Кэролин Блэк!"

Прежде чем шагнуть в дверь, Кэролин обернулась через плечо и одарила Аннели широкой улыбкой. Подмигнув, она произнесла одними губами:

- Шоутайм.



Глава 11


Аннели посмотрела на спящую рядом женщину и улыбнулась. Из отеля Кэролин умчалась в свою квартиру, взяла несколько вещей, поймала такси, приехала к Аннели, и они вместе отправились в Ла Гвардия. Хотя Кэролин и пребывала в восторге от пресс-конференции, в конечном счете, она заснула в самолете на пути в Майами.

- Могу ли я вам что-нибудь предложить? - спросила стюардесса.

- Нет, спасибо, все в порядке, - сказала Аннели, подняв голову. - Хотя, подождите. Не могли бы вы принести одеяло для моей подруги?

Когда стюардесса вернулась с голубым одеялом, Аннели осторожно подоткнула его вокруг Кэролин, чтобы не разбудить ее. Откинувшись на спинку кресла, она улыбнулась при мысли о неделе теплой погоды, один на один с Кэролин, насколько это будет возможно. Ей очень хотелось обнять эту женщину, держать ее в своих руках, и чтобы никто их не беспокоил, просто побыть вместе с ней. Аннели представила тело Кэролин, которое всеми своими изгибами так идеально подходило к ее собственному, когда они обнимались ночью в постели, и ее сердце забилось сильнее.

Было что-то хрупкое в ее нежных руках, и все же они могли быть сильными, особенно когда опрокидывали Аннели на спину, лаская ее тело. Глаза Кэролин, изменчивые, властные, но ранимые, были одним из ее самых сильных достоинств, и превращали ее в еще более загадочную женщину. Аннели видела, как они могут пронзать, словно кинжалом, наполняться слезами, темнеть от страсти, вспыхивать огоньками озорства и сиять от радости.

Сначала она думала, что это еще один актерский трюк, натренированная способность, которую Кэролин могла включать и выключать как кран. Она, по-прежнему, считала Кэролин ловкой бестией, но сознательно решила поверить, что ее возлюбленная не ломала комедию рядом с ней, по крайней мере, не тогда, когда это имело значение.

Кэролин пошевелилась, протягивая руку из-под одеяла.

- Анни?

- Я здесь, Кэролин, - Аннели взяла ее за руку. - Спи. Нам лететь до Майами еще час.

- Мне показалось, что тебя нет, - прошептал хриплый голос. - Наверное, это был сон.

- Шшш. Я никуда не уйду без тебя.

Аннели держала руку Кэролин, поглаживая ее большим пальцем. Это прикосновение, казалось, успокоило уставшую женщину, которая прижалась ближе и уронила голову на плечо Аннели.

- Обещаешь?

- Обещаю.

Мягкий запах мускусных духов Кэролин окутал Аннели, и она украдкой поцеловала золотисто-каштановые волосы. Почти задохнувшись от нежности, она потерлась щекой о макушку Кэролин, не заботясь о любопытных взглядах, которые кидала на них стюардесса.


***


- Дом, милый дом, - воскликнула Кэролин, когда такси отъехало.

- Рада, что ты воспринимаешь его таким образом, - заметила Аннели, потянув чемодан вверх по дорожке. - Это так отличается от оживленных улиц Нью-Йорка. Просто удивительно, как быстро можно увязнуть в том ритме жизни.

Кэролин улыбнулась Аннели, наморщив нос.

- Я знаю. Мы там были меньше недели, и все же такое облегчение вернуться сюда. Возможно, все дело в том, что мы собираемся остаться в Нью-Йорке во время съемок фильма?

- Похоже на то.

Они шли по дорожке, и Кэролин остановилась у лестницы, ведущей в квартиру над гаражом, неожиданно почувствовав нерешительность и став смехотворно застенчивой.

- Что ж, я...

- Ты...

Они обе рассмеялись и предложили друг другу продолжить говорить дальше.

- Ты первая, - настояла Кэролин.

Аннели пожала плечами.

- Я собиралась спросить, хотела бы ты остановиться в доме со мной. Я имею в виду, ты можешь воспользоваться квартирой над гаражом так, как тебе нравится... но я буду скучать по тебе, если... - ее голос затих, когда она жестом показала между домом и квартирой, и легкий румянец вспыхнул на щеках.

- Аналогично, но я не знала, как бы это предложить, - призналась Кэролин. - Я не хочу, чтобы ты думала, что я все принимаю как должное.

- Я знаю, что это не так и хочу, чтобы ты была со мной как можно больше, когда у нас будет немного свободного времени.

- Ты права. Итак, мне распаковаться в гостевой комнате в доме?

- Нет, я бы предпочла, чтобы та распаковалась в моем шкафу и остановилась в моей спальне.

Кэролин глубоко вздохнула.

- А как же Мэри?

- Мэри предана мне и даже бровью не поведет. Она говорит все прямо и защищает меня, что также распространяется на друзей и людей, которых я люблю.

Кэролин хотела спросить у Аннели, к какой категории причислена она, но знала, что дорожка перед домом, полностью просматриваемая соседями, не подходила для такого разговора.

- Веди, - прошептала она, чувствуя, как горят щеки.

Аннели бросила на нее любопытный взгляд, прежде чем они вошли внутрь. Прохлада внутри дома разительно отличалась от влажного вечернего воздуха снаружи. Аннели подошла к мраморному столику в коридоре и взяла записку.

- Мэри кое-что нам купила и приготовила поесть.

- Замечательно, но я пока не голодна.

Женщины прошли в спальню Аннели. Кэролин остановилась на пороге, чтобы получше осмотреть ее убранство. Теплые, золотисто песчаные стены, шоколадно-коричневые шторы и стоящая на возвышении двуспальная кровать напоминают саму хозяйку, подумала Кэролин.

Чувствуя себя смертельно уставшей, Кэролин не могла дождаться, чтобы растянуться на золотисто-коричневом с кремовыми клетками покрывале и положить голову на большие подушки. Одеяла из поларфиса, аккуратно сложенные в ногах кровати, казались мягкими, и ей захотелось сразу же в них завернуться. Аннели выключила верхний свет и включила маленькие лампы в окне и на тумбочках.

- Так лучше,- сказала она. - Не люблю верхний свет.

- Уютнее, - согласилась Кэролин, оглядываясь вокруг в поисках дверцы шкафа. - Я так устала. Думаю, распакую вещи завтра. Уже поздно.

- Хорошая идея. Почему бы мне не включить душ... - Аннели замолчала, увидев, что Кэролин поджала губы. - Что?

- У тебя есть ванна?

- Иди сюда, - Аннели улыбнулась и подтолкнула Кэролин к другой двери рядом с гардеробной. - Вуаля.

Конечно, ванна Аннели была оформлена со сдержанной элегантностью и функциональностью. В ней находились большая душевая кабина и овальная джакузи.

- О, замечательно, - вздохнула Кэролин при виде большой ванны. - Я никогда не видела джакузи с таким количеством струй.

Аннели наклонилась, поворачивая кран.

- Это займет лишь минутку.

- Отлично.

Кэролин повернулась и снова пошла в спальню, роясь в сумке в поисках короткого халата. Она бросила его на кровать и начала раздеваться, когда нежные руки обернулись сзади вокруг ее талии.

- Понимаю теперь, что может составить мне конкуренцию, - прошептала Аннели ей в шею. - Все что связано с водой… бассейны, джакузи, душевые кабинки, океаны, озера...

Повернувшись, Кэролин улыбнулась, приподняв одну бровь.

- О, у тебя нет конкурентов, Аннели - никаких. На самом деле...  - она заколебалась, и ее сердце заколотилось сильнее. - На самом деле, я бы хотела, чтобы ты присоединилась ко мне, если пожелаешь.

Глаза Аннели потемнели, ее губы приоткрылись.

- Ты уверенна? Мы решили не торопить события, помнишь? Я не хочу, чтобы ты чувствовала себя обязанной...

Кэролин прервала слова Аннели, быстро поцеловав ее в губы.

- Ты должно быть шутишь. Обязанной? За то, что самая красивая женщина в мире разделит со мной ванну? - она пошевелила бровями, заставляя Аннели рассмеяться.

 - Хорошо, я бы очень хотела принять ванну вместе с тобой.

Женщины разделись. И каждая старалась не слишком откровенно глазеть на другую, но Кэролин прекрасно ощущала роскошное тело рядом с ней. Они вернулись в ванную комнату, Кэролин опиралась на руку Аннели, когда шагнула в ванну и медленно опустилась в горячую воду, застонав, когда ее натруженные мышцы стали расслабляться.

- О боже. Я больше напряжена, чем думала. Это просто рай.

- Подожди, пока я не включу гидромассаж, - сказала Аннели, присоединяясь к ней в джакузи. - Хочешь, чтобы я была позади тебя?

- Да, пожалуйста. Похоже, это прекрасно работает, когда мы спим, почему бы и не сейчас?

Кэролин подпрыгнула, когда Аннели включила гидромассаж. Вода струилась и пузырилась вокруг нее, массируя каждый сантиметр ее тела. Прислонившись к своей любимой, она наслаждалась ощущением мягкой кожи. Аннели вытянула ноги по обе стороны от Кэролин, устраиваясь поудобней. Кэролин подвинулась, повернувшись боком влево, обняла рукой бедра Аннели и положила голову ей на грудь. Она закрыла глаза и с облегчением вздохнула.

- Удобно? - спросила Аннели, повысив голос, чтобы ее услышали за шумом бурлящей воды.

- Грешно сказать, но да.

- Это хорошо. Мне тоже.

Какое-то время они лежали, погрузившись в тишину, то и дело мягко поглаживая друг друга там, где руки находили разгоряченную кожу. В конце концов, Кэролин подняла голову и сонно посмотрела на Аннели.

- Думаю, самое время принять душ и отправиться в постель. Я слишком устала для ужина. Отдам должное кулинарным талантам Мэри завтра, я обещаю.

Аннели протянула руку и выключила гидромассаж струй.

- Давай я тебе помогу. Ты как будто пьяна.

- Я трезва как стеклышко, но смертельно устала.

- Знаю. Иди сюда.

Аннели помогла Кэролин подняться из джакузи и потянула ее за собой в душевую кабинку. Немного прохладная вода смыла с них пену, помогая Кэролин снова обрести силы. Аннели завернула ее в большое полотенце, нагретое на полотенцесушиле рядом с ванной, а затем взяла одно для себя.

- Ты в порядке?

- Да, в порядке. Только захвачу свою зубную щетку из сумки и...

- Вот, возьми одну из новых, - выдвинула Аннели ящик. - Ты устала до такой степени, что без сил рухнешь в кровать, только дойдя до спальни.

- Старость не в радость, - пошутила Кэролин.

- О, не волнуйся на этот счет. Я рухну в кровать сразу же вслед за тобой.

Откинув в сторону покрывало, Кэролин взобралась под прохладные египетские простыни, слишком обессиленная, чтобы позаботиться о ночной рубашке. Аннели выключила свет в ванной и оставила только маленькую лампу на комоде, а потом присоединилась к Кэролин. В отличие от Кэролин, она была одета в длинную белую футболку.

- Мммм, - прошептала Кэролин и перекатилась в руки Аннели. - Как вкусно пахнет. Это ваниль?

- Ага.

Мягкие губы коснулись ее лба. Сонно глядя на свою возлюбленную, Кэролин улыбнулась.

- Что бы это ни было, мне нравится запах, - она подняла тяжелую руку и потянула вниз Аннели, целуя ее. - И ты мне нравишься, - еще один поцелуй. – Очень, - ее голос упал до шепота. - О, боже, очень, очень сильно...

- Ты бормочешь. Иди сюда, - Аннели обняла обнаженную женщину. – Искусительница, - прижавшись к спине Кэролин, она положила одну руку ей под шею, а другую вдоль ее бедра. - У нас впереди все выходные, чтобы расслабиться, прежде чем я снова окунусь в работу.

- Хорошо.

Кэролин чувствовала, как проваливается в сон, она прижималась спиной к Аннели, ощущая себя в совершенной безопасности.

- Аннели?

- Да.

- Спокойной ночи.

Аннели поцеловала Кэролин в плечо.

- И тебе.


***


- Не могу поверить, что уже так опаздываю! - прежде чем обернуться в сторону Кэролин, которая сидела и наслаждалась своей первой чашкой кофе, Аннели пронеслась по кухне с сумкой от ноутбука на плече и портфелем в руках. - Я никогда до этого не просыпала.

- Наверное, это из-за меня, - усмехнулась Кэролин. - Угомонись. Они не начнут без тебя.

Аннели поморщилась.

- Ненавижу заставлять людей ждать, - она бросила в сторону развеселившейся женщины вопросительный взгляд. - Чем планируешь сегодня заняться?

- Начну читать сценарий, поплаваю, а также... я могла бы встретиться с Джаредом и пообедать. Он оставил сообщение мне на автоответчике. В его квартире у меня осталась кое-какая одежда и другие вещи - моя записная книжка, например.

Кэролин заметила незначительное изменение в поведении Аннели. Расправив плечи и слегка сжав челюсть, она машинально улыбнулась.

- Конечно, - ее голос был вежливым.

Не зная, что сказать, Кэролин встала со стула и попыталась сменить тему.

- Ты уверена, что это нормально, если я перенесу мои вещи сюда, а не в квартиру над гаражом?

На мгновение Аннели избегала ее взгляда. Наконец, глядя прямо на Кэролин с непроницаемым выражением глаз, она сказала тихим голосом.

- Конечно. Не стесняйся занять любое место, которое тебя устроит.

Зная, что что-то не так, Кэролин подошла к Аннели и притянула ее в свои объятия.

- Спасибо.

 Она откинула голову назад и была удивлена, когда на нее обрушились губы Аннели, заставляя открыть рот и позволяя языку Аннели изучить ее полностью. Ее голова закружилась, Кэролин цеплялись за женщину, которая сейчас прижала ее к стойке и жадно целовала. Охваченная страстью, Кэролин ответила на поцелуй, и внутри нее нарастало возбуждение. Кэролин не хватало воздуха, когда они оторвались друг от друга, и она увидела вихрь эмоций, промелькнувших в глазах Аннели.

- Как я могу отпустить тебя на работу, когда ты целуешь меня вот так? - сказала хрипло Кэролин. - Боже мой, Аннели...

- Я буду дома уже в три, максимум в четыре.

Кэролин с трудом сглотнула.

- Я буду здесь. Жду не дождусь.

Слабая улыбка промелькнула на прекрасном лице Аннели.

- Так же, как и я.

Как только Аннели прошла через дом и ступила за двери, Кэролин схватила кружку кофе и сделала глубокий глоток, чтобы успокоить свое возбудившееся тело. Какого черта только что произошло? Она чувствовала, что невольно причинила Аннели боль, и это глубоко ее ужалило. Упоминание встречи с Джаредом, какой бы тривиальной ни была причина, хотя он никогда и не был ее любовником, очевидно, подожгло страх Аннели, что Кэролин оставит ее ради мужчины. Я и мой длинный язык. Мне следовало сообразить...

Вообразив себе обратную ситуацию, что Аннели бы встречалась с бывшей любовницей в этот хрупкий момент их зарождающихся отношений, Кэролин почувствовала спазмы в животе. Позже, когда их отношения окрепнут, и они станут больше доверять друг другу, это будет другим делом. "Черт", - прошептала Кэролин и схватила телефонную трубку.

Она оставила сообщение на автоответчике Джареда с просьбой отправить ее вещи в Нью-Йорк. Ни в коем случае она бы не рискнула встретиться с ним, собственно, она почувствовала облегчение, что ей не нужно с ним встречаться. Кэролин устроилась на диване в гостиной и с нетерпением принялась читать сценарий. После всего лишь нескольких страниц, она поняла, что Делия Карлтон, должно быть, сыграла ключевую роль в адаптации романа. Фразы были плавные, а сцены острыми и захватывающими, а иногда даже душераздирающими. Несколько сцен между Мэддокс и Эрикой Беккер бросят вызов ей и Хелен. Кэролин прочитала несколько из ее фраз вслух, полностью погрузившись в работу.

Она размышляла, как Реджина примется за романтические сцены, особенно за ту спорную и довольно откровенную сцену, где Мэддокс и Беккер поздно ночью занимались любовью в офисе Мэддокс. Это, очевидно, повлечет за собой частичную наготу, с которой у нее не было никаких проблем, лишь бы это двигало историю вперед. Перечитывая сцену, Кэролин покраснела, неожиданно представив Аннели в роли Беккер.

Прижимаясь к Аннели каждую ночь, Кэролин пылко ее ласкала и получала в ответ не менее страстные нежности, но обе женщины по-прежнему воздерживались от большего. Кэролин узнала несколько вещей, которые доставляли Аннели безумное удовольствие. К ее удивлению, спокойная и собранная женщина любила, чтобы Кэролин расточала ей грубые, но любящие ласки. Однажды Кэролин зубами прикусила соски Аннели в особенно пылкий момент, терзая и подергивая чувствительные кончики. Неожиданно испугавшись, что зашла слишком далеко, она извинилась за этот страстный порыв, но Аннели только выгнула спину под ней, застонав и потребовав еще. Это был самое близкое, к чему они подошли в занятии любовью со времен Орландо. Кэролин, в конце концов, отступила, борясь с собой, чтобы не раздвинуть ноги Аннели и не окунуться в мягкую плоть между ними.

Посмотрев на часы, Кэролин поняла, что пора уже было искупаться. Она все еще чувствовала себя немного выбитой из колеи после утренней эмоциональной сцены, в ее висках предупреждающе застучало. Будем надеяться, что бассейн с этим справиться.

Одевшись в черный купальник, она нырнула в воду и начала плавать, с облегчением почувствовав, как физические нагрузки расслабляли ее мышцы. Кэролин потеряла счет времени, и только тогда, когда ее ноги налились свинцом, она подплыла к лестнице и вскарабкалась наверх, мышцы дрожали от бодрящей усталости. Краем глаза она заметила движение, что заставило ее подскочить. Мэри должна была прийти только завтра. Потом она увидела, как Аннели вошла в своей кабинет, даже не посмотрев в сторону патио или бассейна.

Кэролин накинула полотенце на плечи и направилась через двери гостиной к кабинету. Когда она вошла, Аннели просматривала папки, стоя спиной к Кэролин. Быстро взглянув на настенные часы, Кэролин увидела, что было час тридцать. Она обняла Аннели сзади и поцеловала ее в шею, чуть ниже хвостика.

- Добро пожаловать домой. Ты рано.

Аннели издала приглушенный вздох и повернулась в объятиях Кэролин.

- Эй, Кэролин, ты до смерти меня напугала! Я не думала, что ты будешь дома.

- А я и не уходила. По правде говоря, я испытала облегчение, когда просто оставила сообщение Джареду, чтобы он отправил мои вещи. Я читала сценарий, и, как видишь... плавала.

Вспышка света, проблеск надежды промелькнули в глазах Аннели, и сердце Кэролин понеслось галопом.

- Я была глупой, - прошептала Аннели. - И ревновала. Мне очень жаль.

- Не надо. Я поменялась с тобой ролями, и одна только мысль заставила меня позеленеть. Мы еще не готовы для друзей-мужчин и Лизы-Бетти-Дженис из нашего прошлого.

Аннели прислонилась к столу и приподняла бровь.

- Лиза-Бетти-Дженис? О чем это ты?

- Я не знаю имен всех твоих бывших, и до сих пор не хочу знать.

- Лиза-Бетти-Дженни. Звучит, как будто ты думаешь, что у меня был полный гарем, - пробормотала Аннели, но счастливые искорки снова зажглись в ее глазах.

- Конечно, был. Ты самая красивая женщина в мире. Кто мог тебе сопротивляться?

Аннели откинула голову назад и разразилась нехарактерным для нее хохотом.

- Боже, ты убиваешь меня, Кэролин,- фыркнула она. - Твое чувство юмора. Аморальное и чокнутое.

- Аморальное и чокнутое, а? - Кэролин тряхнула головой. - Похоже на грязные фильмы категории С.

- Если я когда-нибудь буду продюсером такого фильма, я знаю, кого пригласить на роль.

- Смотри у меня, Петерсон. Ты шагаешь по тонкому льду.

- О, да? - Аннели плюнула на то, что полотенце Кэролин насквозь промокло, и притянула ее для поцелуя. - Как вот это, чтобы растопить лед?

Она наклонила голову вниз и поймала улыбающиеся губы. Чувствуя одновременно облегчение и эйфорию, потому что они вернулись в прежнее русло, Кэролин ответила на поцелуй, теряясь в знакомом вкусе Аннели.

- Я плавлюсь от тебя... ты заводишь меня так, как никто и никогда, - простонала она. - Ты так восхитительна.

- И ты дрожишь. Не стоит тебе стоять тут под кондиционером полуобнаженной и мокрой.

- Думаю, мне нужно принять душ.

Аннели приподняла руку и убрала мокрую прядь волос Кэролин за ухо.

- Я могу потереть тебе спинку, если хочешь.

Кэролин удовлетворенно вздохнула.

- Пожалуйста, не стесняйся, можешь потереть любую часть моего тела, которая тебе нравится.

- Я припомню тебе эти слова.


***


Аннели проверила зеркало заднего вида мощного автомобиля, на котором она ехала. Рыжевато-коричневое кожаное сиденье пахло лимонной полировкой. Шевроле Корвет Стингрей, 1969 года выпуска, цвета желтой Твитти Берд был в отличном состоянии, и она дала дилеру щедрые чаевые, чтобы заполучить эту красавицу. Она позвонила ему из Нью-Йорка. Вспоминая стенания в ​​голосе актрисы, когда та говорила о таком автомобиле, Аннели решила сделать ей сюрприз. У дилера были связи по всей территории США и Канады, и он нашел точную марку и нужный год выпуска за два дня. Его механики установили кондиционер, аудио систему Bose, и подушки безопасности в крыше.

Проверив зеркало заднего вида снова, Аннели заметила Джему за рулем ее Мустанга за две машины позади. Ее подруга вопрошающе подняла не одну, а две брови, когда Аннели раскрыла сюрприз, который она подготовила Кэролин.

- Машина? - спросила Джема, когда уселась в кабинете Аннели. - Это особенный подарок. Я имею в виду, что у него нет такого же подтекста, когда ты даришь ей бриллиантовое колье, но... - она замялась. - Она тебе действительно нравится, да?

Аннели откинулась на спинку стула, сложив руки на коленях.

- Ага, нравится. Я знаю, ты относишься к ней с подозрением, но она другая, когда тебе удается отыскать реальную Кэролин за ее звездным обликом.

- Я что-то такое видела на обеде, а затем в Орландо, - сказала Джема. - Тем не менее, ее репутация не так уж и обнадеживает. Не теряй голову... или сердце.

Аннели наклонила голову, нежно разглядывая ее обеспокоенную подругу.

- Я думаю, что для последнего уже слишком поздно.

Глаза Джемы расширились.

- О, малыш, ты уверена? Ты не просто... ну, благоговеешь перед знаменитостью?

- Я падаю кубарем, и я в ужасе. Я ничего не могу с собой поделать.

- А она?

- Говорит, что влюбляется в меня, -  Аннели слышала, как смягчился ее голос, и знала, что Джема это заметит. - Она смущена, особенно, что касается физической стороны отношений. Думаю, что она никогда не понимала, что может испытать влечение к женщине. Я стараюсь дать ей пространство и время.

- Но?

- Похоже, она этого не хочет - или ей это не нужно вовсе.

Губы Джемы расплылись в улыбке.

- Так значит, она не в состоянии держаться от тебя на расстоянии?

Краснея, Аннели покачала головой.

- Это взаимно. Ты же знаешь, я не трезвоню всему миру о моих любовных похождениях, но ты мой лучший друг, и... ну, я никогда себя так не чувствовала. Не уверена, куда мы движемся. Я хочу сделать ее счастливой, и этот автомобиль представляет собой попытку показать ей, что я чувствую. Кроме того, я умираю, так хочу увидеть выражение ее лица. По какой-то причине она так же без ума от этой марки автомобиля, как я от Мустанга.

- Эй, я же не спорю. Если что-то встрянет между мной и моим Бимером, я не отвечаю за последствия.

После того, как она и Джема припарковались на подъездной дорожке, Аннели выскочила из Корвета и прокричала:

- Жди здесь. Я пойду, найду ее. Она, скорее всего, в бассейне.

- Хорошо.

Джема вышла из Мустанга и прислонилась к нему, в то время как Аннели пошла к двери. Пройдя через притихший дом, по некоторым приметам она поняла, что Кэролин была тут. Сумочка стояла в коридоре на столе, сценарий лежал на кофейном столике, а на кухне несколько пакетов Роял Копенгаген были сложены рядом с кофеваркой. Аннели услышала, как в прачечной возилась Мэри, когда вышла во внутренний дворик. Она обнаружила Кэролин, отдыхающей в тени на шезлонге, рядом с ней на земле стояло полстакана апельсинового сока. Аннели опустился на колени рядом с шезлонгом и мягко поцеловала губы Кэролин.

- Эй, привет.

Ей пришлось отдать должное самообладанию этой женщины. Кэролин просто открыла глаза и из-под тяжелых век посмотрела на Аннели с ленивой улыбкой на устах.

- Ты рано вернулась.

- Да, и у меня есть для тебя сюрприз, - Аннели потянула Кэролин за руку. - Пойдем, он возле входной двери.

- Сюрприз? - Кэролин приподняла бровь.- Понравится ли мне это? Наверное, мне стоило сказать тебе об этом ранее. Сюрпризы заставляют меня нервничать.

- Этот ты полюбишь, - Аннели пыталась говорить обнадеживающе, надеясь, что она была права. Она хотела, чтобы Кэролин приняла ее подарок в том же состоянии духа, в котором он был подготовлен. Держа свою возлюбленную за руку, она провела ее через дом и открыла входную дверь. Кэролин остановилась и уставилась на Корвет. Переводя взгляд поочередно с Аннели на автомобиль, она выглядела как болельщик на теннисном матче.

- Анни?

- Это для тебя. Я хочу, чтобы ты приняла его, в память о роли... а также я знаю, что ты никогда бы им себя не побаловала.

- Что ты имеешь в виду, для меня? О! О! - Кэролин понеслась босиком по садовой дорожке к подъездной дороге.

Она рассеянно махнула Джеме, которая изумленно наблюдала, как обычно элегантная звезда кружила вокруг Корвета только в купальнике и с влажными волосами. Быстро переминаясь с ноги на ногу, вообще-то, даже перескакивая с одной ноги на другую, она была похожа на нетерпеливого ребенка, хотя Аннели знала, что та подпрыгивала из-за горячего бетона.

Аннели неторопливо спустилась к двум женщинам, не отрывая глаз от ошарашенной Кэролин, которая уже открыла и забралась в машину. Кэролин скользнула руками по рулю и вверх по приборной панели, благоговейное выражение появилось на ее лице, когда она коснулась коричневой кожи.

- Аннели, как ради всего святого, ты вспомнила об этом? Я упомянула о машине, когда приехала к тебе поплавать в самый первый раз.

Аннели наклонилась, облокотившись на дверь автомобиля.

- Я помню все, о чем ты мне говорила.

Кэролин на мгновение притихла, а затем трепетно улыбнулась.

- Помнишь, а? - ее голос упал до шепота. Через несколько секунд выражение ее лица изменилось, и в ее глазах мелькнула надежда. -  Мы можем прокатиться?

Джема подошла к Аннели.

- Думаю, ты просто обязана. Но есть одна проблемка, Кэролин.

- Какая?

- На тебе нет никакой одежды, кроме купальника.

Удивленный взгляд Кэролин, который она бросила на свое тело, заставил Аннели рассмеяться.

- Без проблем, - настаивала Кэролин. - Две секунды!

Она выскочила из машины, чуть не сбив женщин по ходу дела, и побежала вверх по тропинке сада в дом. Прежде чем кто-либо из них успел произнести хоть слово, она выскочила обратно, промчалась по тропинке и с размаху обняла Аннели.

- Ой, я забыла... спасибо, спасибо, спасибо! - отпустив Аннели, она снова исчезла.

- Я думаю, что ей это нравится,- сказала Джема. - Я говорю это, несмотря на ее сдержанную реакцию истинной леди.

Ткнув Джему локтем в бок за эту подколку, Аннели покачала головой.

- Я надеялась, что она будет счастлива, но я понятия не имела, что она будет так взволнована. Думаешь, моя идея была блестящим ходом?

- Ага, так и есть, или с этого момента она будет ожидать, что детские мечты будут  исполняться в мгновение ока, - Джема элегантно избежала второго тычка локтем. - Она, черт возьми, чуть не задушила тебя... Я думаю, ты, должно быть, выбрала прекрасный подарок.

- Смешно. По правде сказать, я была бы не против осуществить и другие ее мечты, если она отреагирует таким же образом.

Когда они побрели к дому, Джема кинула задумчивый взгляд на Аннели.

- И шутки в сторону, я действительно не ожидала, что Кэролин будет такой... ну, полагаю, не пресыщенной. Что говорит о том, никогда не нужно предполагать.

- Верно.

К их удивлению, Кэролин встретила их в дверях в шортах цвета хаки и зеленой майке с текстом "Устный договор не стоит бумаги, на которой он написан". Ее волосы были откинуты назад в простой хвостик, все еще влажные.

Джема одобрительно кивнула.

- Классный наряд, но тебе, возможно, может потребоваться обувь.

- Черт!

Кэролин хлопнула себя по лбу и снова исчезла, а Джема полезла в сумочку за своим сотовым.

- Вы двое поезжайте. Я сама выйду отсюда, когда приедет такси. Если мы заставим ее ждать, она взорвется.

- Думаю, ты права. А вот и она.

- О, Анни, жду не дождусь, когда смогу сесть за руль этой красавицы, - восторженно воскликнула она. - Куда поедем.

- Тебе решать. Это твой автомобиль.

Приобняв Аннели, Кэролин улыбнулась.

- Я сейчас ущипну себя, чтобы действительно поверить в это.

- Никаких щипаний - ты не можешь наставить синяков на Диане Мэддокс.- усмехнулась Джема, подойдя к ним. - Такси будет через минуту, так что, девчонки, желаю весело провести время.

Кэролин схватила Аннели за руку и потянула ее к дверце машины.

- Спасибо, Джема! Пока!

Помчавшись к машине, Кэролин вдруг застыла, как вкопанная, прижав руки ко рту.

- Кэролин?

- Она - красавица.

- И она твоя. У меня было множество причин, чтобы купить ее для тебя, но прежде всего мне просто хотелось сделать тебя счастливой.

Не заботясь о том, что кто-нибудь может их увидеть, Кэролин повернулась и крепко обняла Аннели.

- И тебе удалось. Даже не представляешь насколько сильно.

После того как они забрались в автомобиль, его новая владелица заставила Корвет взреветь всем его мощным восьми цилиндровым двигателем. Она осторожно вырулила из тупика и повернулась.

- Пристегнулась? - спросила Кэролин, подмигнув своей возлюбленной.

- Конечно.

- Мы с Твитти собираемся прокатить тебя с ветерком, детка!

Твитти? Детка? Аннели застонала вслух.

Кэролин широко усмехнулась, тронула машину с места и с ревом умчалась вниз по дороге.


***


Аннели выключила компьютер и свет в кабинете. Просмотр электронной почты с пометкой "срочно" занял больше времени, чем она ожидала.

- Кэролин? - Аннели заглянула в гостиную, но ответа не последовало. После беглого осмотра кухни и спальни, она понимающе улыбнулась и открыла входную дверь.

Кэролин сидела на верхней ступеньке лестницы, что вела к подъездной дорожке. Ее глаза были прикованы к желтому автомобилю, за рулем которого она провела почти два часа этим вечером.

- Кэролин? - повторила Аннели, спустившись вниз и присев рядом с ней. - Никак не можешь оторваться от своей новой любви? - пошутила она.

Кэролин повернула голову и улыбнулась.

- Да. Я все еще не могу поверить, что ты пошла на все эти хлопоты. Интересно, ты хоть понимаешь, насколько это невероятно?

- Думаю, у меня есть кое-какие идеи, но почему бы тебе самой мне все не рассказать?

Подвинувшись поближе, Кэролин вздохнула.

- Знаешь, когда папа умер, я прекратила стремиться, чтобы некоторые мои мечты сбылись. Я лишилась каких-то вещей, и от меня ушли некоторые люди, потому что я не хотела, чтобы Бэт и Джон в чем-то нуждались. Не пойми меня неправильно, я никогда не возмущалась этим или ими. Это был мой выбор пойти на жертвы, и я бы поступила так снова. Но то, что ты подарила мне Корвет, очень многого значит. Взрослея, я мечтала о многих вещах, особенно об этом автомобиле. Но я отказалась от этой мечты. Ты вернула мне часть моей юности. Спасибо.

Аннели с трудом сглотнула, борясь со слезами. Она уже поняла, что автомобиль был чем-то важным для Кэролин, но понятия не имела, что он собой символизировал. Благодарность Кэролин развязала узел где-то глубоко внутри нее, и она даже не подозревала, что он там был. Тепло разлилось по ее венам, пока она разглядывала мягкое выражение на лице Кэролин.

- Я рада, что тебе это нравится. Я еще счастливее, что последовала этому спонтанному порыву. Как я уже сказала, у меня есть несколько причин для этого подарка, но больше всего мне хотелось сделать тебя счастливой. Честно говоря, когда я вела машину домой, к тебе, я боялась, что ты подумаешь, я сошла с ума.

- Нет, я бы так не подумала. Никто никогда не делал для меня ничего подобного. Никто. Ты познакомила меня со многими вещами, которые случились со мной впервые, больше, чем кто-либо другой.

- Я надеюсь, что это хорошо.

- Так и есть.

После некоторого молчания, Кэролин потянулась к Аннели и погладила ее по руке.

- Уже поздно. Хочешь пойти спать?

- Да.

Они встали и пошли к дому, выключили там свет и раздевались в тишине. Кэролин надела одну из футболок Аннели. На Аннели был топ Ла Перла с соответствующими ему трусиками, когда они забрались в постель. Потянувшись к Кэролин, Аннели уткнулась носом в ее волосы, оставляя дорожку поцелуев на ее гладком лбу, виске и щеке, добравшись до полуоткрытого рта Кэролин, готового отдаться ей на милость. Она просунула язык внутрь и ласкала нетерпеливый язык Кэролин. Поцелуй длился, пока они обе не задохнулись и не начали стаскивать себя то немногое, что было на них надето.

-Пожалуйста, позволь мне... - прошептала Аннели, стягивая с Кэролин футболку. - Я хочу прикоснуться к тебе.

Не говоря ни слова, Кэролин окончательно стащила через голову футболку, а затем отбросила ее.

- Тогда прикоснись, - ее голос низко замурлыкал, и Аннели затрепетала.

Пододвинувшись поближе, лежа наполовину на Кэролин, Аннели чувствовала ее обнаженное тело. Ее руки двигались вдоль изгибов неотразимых стройных бедер возлюбленной, вверх, к груди. Аннели жадно наполнила свою ладонь маленькой грудью Кэролин. Темные соски торчали твердыми пиками, и Кэролин резко выдохнула, когда пальцы Аннели осторожно их потянули, заставляя их затвердеть еще больше.

- Анни... - Кэролин выгнулась в прикосновении. - Еще...

Без возражений, с громко колотящимся сердцем, Аннели опустила голову и взяла один сосок губами. Она втянула его глубоко в рот, неустанно лаская языком, а потом задела зубами. Кэролин всхлипнула и беспокойно задвигала ногами, словно пытаясь приткнуться еще ближе.

- Тсс... - сказала Аннели, не отодвигаясь от мокрого, жесткого соска. - Нам некуда спешить, Кэролин. Просто расслабься и наслаждайся.

Она передвинулась на другой сосок, лаская его с такой же интенсивностью. Невероятный звук знаменитого голоса, со стоном выдыхающего ее имя снова и снова, вынудил откликнуться и тело Аннели. Влага появилась между ее бедер, и она знала, что сегодня вечером она не отступит. Она ненадолго отпустила покрасневшие соски и переместилась поверх Кэролин, стараясь не слишком ее придавить. Кэролин легко раздвинула свои ноги, освобождая для нее место.

- Я хочу тебя, - прошептала Аннели в нежное ушко под ее губами. - Если хочешь остановиться, ты должна сказать мне прямо сейчас.

- Нет, нет, не останавливайся. Я вся горю... сгораю для тебя, - голос Кэролин был едва слышен. - Я так хочу тебя. Но...

Аннели подождала немного, но когда Кэролин продолжала молчать, она приподнялась на локте, отвела голову Кэролин назад и заглянула ей в глаза.

- Да? Скажи мне.

- Я хочу тебя... но, пожалуйста, могу я снять с тебя одежду?

Аннели попыталась смочить ее внезапно пересохшие губы.

- Конечно.

Сев, она потянула Кэролин за собой. Аннели подняла руки, позволяя Кэролин стащить с нее топ. Опустившись на кровать одним плавным движением, она приподняла бедра, приглашая Кэролин стянуть с нее трусики.


***


Кэролин наблюдала, как Аннели вытянулась рядом с ней, ее бедра приподнялись, позволяя Кэролин снять с нее последнюю одежду. Дрожащими руками Кэролин потянула за край трусиков, медленно спустила их вдоль кажущихся бесконечно длинными ног и бросила на пол, отметив про себя, что они уже были влажными от возбуждения Аннели. Она бросила взгляд на мягкие тени, принимающие форму долин и холмов на чувственном теле Аннели. Ее кожа была светлой, чуть тронутой загаром от флоридского солнца. От вида белокурых завитков меж ее бедер у Кэролин перехватило дыхание.

- Ты такая красивая. Я нервничаю, прикасаясь к тебе. Боюсь сделать что-то не так… может, даже причинить боль.

- Ты никогда не сможешь причинить мне боль, - голос Аннели был хриплым и доверчивым. - Ты можешь делать все, что угодно. Прикасаться ко мне в любом месте. Ничто не запрещено, и нет ничего неправильного.

- Ты уверена? - Кэролин закусила нижнюю губу, не желая ничего иного, как раскрыть тайны своей возлюбленной.

- Абсолютно. Я хочу, чтобы ты прикоснулась ко мне.

- Обещаешь, что скажешь мне, если я...

- Кэролин… я обещаю.

Достаточно успокоившись и переместившись поверх своей любимой, Кэролин вздохнула с облегчением, когда, наконец, почувствовала все тело Аннели под своим собственным. Они так хорошо подходили друг другу, несмотря на их разницу в росте.

Кэролин целовала невероятно разгоряченную шею Аннели, пробуя нагретую, влажную кожу. Тугие соски заполнили ее рот, и Кэролин захотелось сосать их, кусать, но она сдержалась, просто облизывая их, пока Аннели не выгнулась, умоляя сделать больше. Кэролин уступила, желая угодить. Ее зубы зацарапали чувствительную кожу, вызывая стоны Аннели на каждое прикосновение. Когда оба соска стали розовыми и чувствительными от ее щедрых ласк, Кэролин пододвинулась вниз и поцеловала упругий живот, кружась вокруг пупка, а потом дунув в него, что бросило Аннели в дрожь.

- Щекотненько, да? - пробормотала Кэролин. - Буду знать.

Она повела пальцами дальше вниз, не решаясь дотронуться влажных завитков. Аннели доверчиво раздвинула свои ноги шире.

- Кэролин, пожалуйста, прикоснись ко мне. Как ты хочешь.

Лежа вдоль правой стороны Аннели, Кэролин прикоснулась своей ладонью к теплому влажному низу. Пораженная знакомым чувством шелковистой плоти, она подвигала пальцами, заглядывая в глаза Аннели, ища признаки того, что она делала все правильно. Потемневшие глаза прищурились, а полные губы стали еще полнее, когда она скользнула пальцами между промокшими складками в поисках набухшего клитора.

Нежно, медленно, Кэролин кружила вокруг него, смачивая влагой выступающие гребни нервов, как она это делала, когда трогала себя. Аннели почти неслышно всхлипывала от этих осторожных прикосновений. Упиваясь ощущением, Кэролин просунула свободную руку под шею Аннели, притягивая ее к себе, целуя влажные волосы на виске.

- Вот так?

- Мммм... да... еще.

Довольная, что она делала все правильно, Кэролин постаралась проигнорировать нетерпение своего тела, понимая, насколько сильно она была возбуждена. Когда Аннели приподняла ноги, невольно двинувшись к ее руке, она пробормотала в ответ:

- Да, так. Откройся для меня...

Кэролин провела пальцами вниз, чтобы отыскать лоно своей возлюбленной. Кружа пальцами, она почувствовала, что Аннели повернулась к ней и лицом уткнулась ей в шею. Приняв это движение как знак одобрения, Кэролин скользнула двумя пальцами внутрь, восхитившись, когда почувствовала, как сокращаются мышцы Аннели, словно втягивая ее глубже. И хотя она не имела понятия, откуда в ней взялась смелость, она погрузила пальцы внутрь, осторожно, чтобы не поцарапать ногтями чувствительные ткани.

- Ах! - Аннели выгнула спину и снова вытянула ноги на кровати, ее бедра волной двигались навстречу неуверенной руке. - Кэролин!

Опираясь на локоть и убедившись, что она твердо держала Аннели левой рукой, Кэролин вонзала в нее пропитанные влагой пальцы, и ее охватила буря эмоций, когда она поняла, что Аннели сейчас кончит.

Когда Кэролин почувствовала небольшой трепет вокруг своих пальцев, она прижала большой палец к налитому кровью клитору своей возлюбленной, страстно его потирая, пока Аннели приглушенно не вскрикнула ей в шею. Мышцы сжимались вокруг нее, снова и снова, и стройное тело в ее руках еще долго дрожало после того, как Кэролин осторожно вытащила свои пальцы.

Медленно, Аннели затаила дыхание, все еще цепляясь за Кэролин, которая качала ее в своих объятиях. Чувствуя заботу, гордость и почти что головокружение, Кэролин покрыла поцелуями влажный лоб под ней.

- Все хорошо, милая? - спросила она, и ее голос был хриплым.

- Ммм... Больше, чем хорошо. Скорее замечательно, - выдохнула Аннели, пододвинувшись, чтобы посмотреть на Кэролин. - Ты запустила меня в небеса.

Пребывая в благоговении от того, что она сумела подарить этой удивительной женщине бездну удовольствия, Кэролин охотно раздвинула свои ноги, позволяя Аннели удобно устроится между ними.

- О.

- Теперь твоя очередь, - пробормотала Аннели. - Твоя очередь унестись ввысь.

Она скользнула рукой под ногу Кэролин, приподняв ее, и потерлась своей разгоряченной плотью о клитор Кэролин. Кэролин почувствовала, что ее влага смешалась со влагой Аннели, и жалящая потребность между ее ног усилилась, что заставило ее бедра поерзать. Аннели опустила голову и всосала затвердевший сосок в рот, горячая волна побежала по чувствительным нервам, пока она без устали ласкала языком.

Кэролин запустила пальцы в волосы Аннели, притягивая ее к себе и шепча ее имя. Вскоре она поняла, что ее возлюбленная медленно опускалась вниз, покрывая жадными поцелуями живот Кэролин. Добравшись до влажных завитков между дрожащих ног Кэролин, она раздвинула их шире, лаская внутреннюю часть ее бедер. Застонав вслух от предвкушения, Кэролин почувствовала, как Аннели раздвинула ее складки, а затем туда проник горячий язык, отыскав все возбужденные нервные окончания, и не остановился, пока огонь не сжег ее дотла.

- Анни... О, боже....

Выгнувшись, Кэролин прижалась к жадным, любящим губам, желая испытать то, что они обещали. После короткой паузы, которая почти свела ее с ума, медленные пальцы вошли в нее, толкаясь внутрь с нежной силой, а гибкий язык возобновил свои ласки.

Не в силах сдержаться, и не уверенная, нужно ли так делать, Кэролин позволила волнам омывать ее, захлестнуть ее тело, когда ее настиг оргазм. Всполохи удовольствия пронзили ее между ног, устремляясь выше, в живот. Дернув Аннели, она втащила ее на себя, цепляясь за свою любимую, пока она глубоко ее целовала. Вкусив себя на губах Аннели, она растеряла остатки страха, что могла быть несостоятельной в постели или, по крайней мере, в этот обоюдный момент спокойствия, уверенности и интимности.

- О, милая, - вздохнула Кэролин, когда Аннели устроилась рядом с ней, потянув вверх простыню, чтобы накрыть их. - Анни...

Она прижалась ближе, медленно переводя дыхание. Аннели провела рукой по волосам Кэролин и слабо улыбнулась, заглядывая ей в глаза.

- Не уверена, можно ли то, что ты ищешь, отыскать в глазах человека,- сказала Кэролин.

- Итак, что я пытаюсь разглядеть? - нахмурилась Аннели.

- Ты пытаешь разглядеть, что я чувствую, да?

Аннели выглядела так, как будто ее поймали с поличным.

- Думаю, да.

- Давай поступим вот как. Поговорим, - Кэролин обхватила подбородок Аннели. - Я уже сказала тебе, что влюбляюсь в тебя. Это правда, Анни. Я люблю тебя.

Слезы навернулись на глаза Аннели.

- Кэролин... - она закашлялась, густо краснея.

Кэролин подмигнул ей.

- Теперь, не задохнись. Я не опасна или типа того.

- Да, опасна, - сказала Аннели серьезно. - Ты очень опасна для моего спокойствия, моего сердца и моей сосредоточенности. И потом, для меня по-другому и быть не могло, - она остановилась и прерывисто вздохнула. - Я тоже тебя люблю.

Кэролин наклонилась для поцелуя.

- Я рада. Думаю, я знала, но я с удовольствием это послушала, - она прильнула снова, удобно устраиваясь на подушках. - Так хорошо.

Подражая движению Кэролин, Аннели вытянулась за ней, утыкаясь в ее волосы.

- Согласна. Не думаю, что эта кровать когда-либо чувствовала себя лучше.

Она скользнула рукой вниз вдоль изгиба ее бедра.

- Я надеюсь, ты не слишком устала.

- Все еще с трудом дышу, но устала не особо. А что?

Звук голоса Аннели заставил Кэролин задрожать, и мурашки покатились по ее коже.

- Я хочу тебя снова.


***


В продуваемом трейлере, далеко от дома Аннели, худой, лысеющий мужчина поднял бутылку пива к губам и глотал его, не отрывая глаз от старого телевизора. Красивая блондинка на экране изменилась, из тощего, долговязого ребенка она превратилась в потрясающую женщину. Его губы расплылись в ухмылке, и показались изъеденные никотином зубы. Он издал хриплый смешок.

- И как вам это. Малышка Аннели подросла.



Глава 12


Волосы Кэролин развевались на ветру, который врывался в открытое окно машины, когда она ехала к недавно открывшемуся торговому центру. Она вела желтый Корвет так, как будто он был ее продолжением, и Аннели никогда раньше не видела ее такой удовлетворенной и спокойной. После быстрого завтрака любимым кофе Кэролин, Ройял Копенгаген, и подогретым бэглсом со сливочным сыром, Аннели объявила, что возьмет выходной, и с ней можно будет связаться только по мобильному телефону.

- А если нам походить по магазинам? - спросила Кэролин, взглянув на Аннели поверх края кружки. - Мне нужно купить несколько вещей, и мы могли бы взять Корвет, - Кэролин пошевелила бровями, и Аннели громко рассмеялась и согласилась.

Аннели изумлялась мирной и успокаивающей атмосфере, которая воцарилась между ними, тихому товариществу, тому, чего она никак не ожидала. Откинувшись на пассажирском сиденье, она наслаждалась поездкой в ​​торговый центр. Когда Кэролин въехала на большую парковку и бережно припарковалась вдали от любых других машин, Аннели понимающе ей улыбнулась. Она услышала стон Кэролин, когда та выходила из автомобиля, и Аннели обеспокоенно нахмурилась, а ее улыбка погасла.

- Что такое?

Кэролин вздохнула, смущенно улыбаясь.

- Прошлой ночью у меня работали мышцы, о которых я и понятия не имела. Всю ночь, могла бы я добавить.

- О, боже. Ну, это научит нас не гореть таким энтузиазмом, - пошутила Аннели.

- Вот еще. Мастерство приходит с практикой.

Подсунув свою руку под руку Кэролин, Аннели наклонилась и шепнула ей на ушко:

- Ну, в таком случае, я обеими руками за мастерство.

Зайдя в молл, они направились к магазину одежды, в котором продавались марки нескольких известных дизайнеров. Как заядлый покупатель, Кэролин купила несколько пар хлопчатобумажных брюк и рубашек с короткими рукавами, а также новую джинсовую куртку и кроссовки, которые предложила ей Аннели.

- Ты планируешь что-то особенное, если хочешь, чтобы я это носила? - спросила Кэролин, подмигнув ей, пока вытаскивала свою кредитную карточку.

- Вообще-то, да, - до этой секунды Аннели понятия не имела, что у нее и на самом деле в голове созрел план. - У меня есть блестящая идея.

Они вышли из магазина и направились к центру молла, где более мелкие торговцы держали свои киоски.

- Ты не можешь держать меня в неведение. Ты должна мне рассказать, - приподняла бровь Кэролин.

- Ты такая милая, когда что-то требуешь, - поддразнила ее Аннели. - Хорошо, хорошо. Завтра пятница, и я предоставила всем выходной день из-за сверхурочной работы по организации конвенции в Орландо. Как ты смотришь на то, чтобы съездить в Орландо и провести выходные в Диснейворлде?

Аннели продолжал идти и, наконец, поняла, что Кэролин рядом с ней больше не было. Остановившись, она обернулась и увидела, что та стоит в нескольких шагах позади, уставившись в цементный пол.

- Кэролин?

- Диснейворлд? Аттракционы, выставки, и... Микки Маус?

- Точно. Фейерверки... парады... рестораны..

Глаза Кэролин засверкали, потом она тряхнула головой и хрипло рассмеялась.

- О, ты не перестаешь меня удивлять, Аннели, - сказала она. - Никогда бы не догадалась, что ты подумывала о Диснейворлде... Но почему бы нет! Я бы с удовольствием туда отправилась. Как только мы вернемся в Нью-Йорк, у нас не будет много времени на развлечения.

- Я позвоню Джеме и попрошу ее все подготовить.

Некоторое время они шли, молча, глазея на витрины магазинов, мимо которых проходили. Кэролин задумчиво посмотрела на Аннели.

- Я еще подумала вот о чем. Ты тоже застрянешь в Нью-Йорке на неопределенной время, и у тебя не будет возможности провести время с местными друзьями... Анни, почему бы нам не попросить кого-нибудь из них присоединиться к нам в Диснейворлде? Я имею в виду, если у них нет никаких планов.

Сердце Аннели переполнилось эмоциями. Часть ее хотела Кэролин только для себя, но другая часть хотела представить ее друзьям, чтобы они поняли, что та  принадлежала ей.

- Ты уверена? Это может быть, конечно, весело.

- В противном случае я бы и не предложила. Ну, ночью ты будешь только моей, естественно, - Кэролин широко усмехнулась.

- Это само собой разумеется. Мы можем все вместе разместиться в Линкольне, плюс багаж. Как насчет Джемы и Шарлотты, и... думаю, Китти и Сэм все еще в Орландо.

- Отлично. Вот мы повеселимся.

Аннели повернулась к Кэролин, заглядывая в ее смеющиеся глаза.

- Значит, решено.

- Жду, не дождусь.

Они продолжали бродить по магазинам, и тут Аннели попросила Кэролин подождать, пока она зашла в место, которое Кэролин окрестила магазином штуковин. Обернувшись, чтобы посмотреть, что там есть интересного в витрине напротив, Кэролин посетила неожиданная мысль. Она оглянулась через плечо, чтобы убедиться, что Аннели выспрашивала о чем-то продавца, а затем поспешила по мраморному полу в приглянувшийся магазинчик. Менее чем через десять минут она положила сверток в свою большую сумку, улыбаясь про себя, вовремя успев вернуться туда, где ее оставила Аннели.

- Нашла, что хотела? - изогнула бровь Кэролин, когда Аннели вышла из магазина.

- Ага, нашла. Извини, что так долго.

- Без проблем, но я уже проголодалась. Мы перекусим здесь или...?

- Почему бы нам не завернуть на пляж и не посмотреть, что мы можем отыскать там?

- Хороший план. Поехали.

Они подхватили сумки и направились к стоянке. Как только Кэролин оттуда вырулила и направилась к шоссе, Аннели открыла сумочку и достала сотовый телефон, нажав кнопку быстрого набора.

- Джема, это Аннели. Да. Ходили по магазинам, собственно. Хорошо. У нас с Кэролин есть отличная идея. Не хотела бы ты присоединиться к нам и скататься в Диснейворлд на выходные? С пятницы по воскресенье. Хочешь? Отлично! Я хочу пригласить Шарлотту, если это возможно. Насколько я знаю, Китти и Сэм все еще в Орландо. Не думаю, что они будут против переезда в наш отель. Можешь забронировать номера? Замечательно. Спасибо. Я позвоню Китти и Шарлотте позже. Ладно, скоро поболтаем. Чао.

- Как я понимаю, Джема в игре? - спросила Кэролин.

- Да, у нее не было никаких планов на выходные. Она обо всем позаботится.

- Отлично. С нетерпением этого жду, - Кэролин улыбнулся, не отрывая глаз от потока машин перед ними. Мягкое прикосновение к ее бедру заставило ее неслышно ахнуть.

- Почему бы нам не поехать по живописному маршруту, вдоль пляжа? - предложила Аннели, выводя маленькие круги на ноге Кэролин.

- О, господи, Анни, я сделаю все, что захочешь, но лучше не трогай вот так мою ногу, пока я за рулем.

- А я-то думала, что ты вся погружена в дорогу. И как такая невинная ласка может привести к таким последствиям?

- Зависит от того, кто меня ласкает. Так что прекрати, - улыбнулась Кэролин, не отрывая глаз от дороги. - Либо это, либо я буду вынуждена съехать на обочину и сама тобой займусь.

Польщенная, Кэролин услышала, как тихо застонала Аннели, до того как она отвела от себя ее руку.

- Ладно, веди тогда.

Кэролин засмеялась и поехала в сторону пляжа, поворачивая на юг на дорогу поменьше, тянущуюся по побережью. Они проехали мимо ресторанчиков, полных туристов, и когда другие машины на дороге почти исчезли, Аннели кивнула налево.

- Как насчет этого места?

- Барнакал Биллс Краб Шэк? - прочитала Кэролин. - Ты там была?

- Нет, но выглядит довольно старомодно, чтобы туда заглянуть.

Кэролин почувствовала, как в ее животе заурчало, и согласилась. Она повернула на стоянку, посыпанную гравием, высматривая место вдалеке от других машин для своей любимицы. Заехав под пальмы, она выключила двигатель и потянулась.

- Все еще болит? - нахмурилась Аннели. - Мы могли отправить тебя в массажный салон, до того как начнутся съемки на следующей неделе. Наша Диана Мэддокс не может хромать или вздрагивать каждый раз, когда будет двигаться.

- Очень смешно. Нет уж, мне не больно... просто немного ноет.

Они вступили на большую веранду, что окружала здание, и заметили деревенские столы и стулья. Дверь распахнулась, и от неожиданности они обе вздрогнули. Высокий, худой человек, гордо выставлявший на всеобщее обозрение рыжие волосы, собранные в конский хвост, и усы, вышел им навстречу.

- Вы любите морепродукты? - резко спросил он, уставившись на них.

- Да, - ответила Аннели, приподнимая бровь.

Широкая улыбка появилась на его веснушчатом лице.

- Тогда вы пришли в нужное место! Заходите, внутри хорошо и прохладно, и я налью вам стакан нашего домашнего чая со льдом.

Кэролин вздохнула про себя.

- У вас есть кофе?

- А как же! У нас нет всякого там латте, но у нас есть свежемолотые зерна, и наш кофе с таким крепким вкусом, что вы просто обалдеете.

- Замечательно. - Кэролин вздохнула с облегчением при мысли, что не придется пить ненавистный ей чай. - А вы случайно не Барнакл Билл?

- Нет, я Пит. Его сын.

Аннели слегка улыбнулась.

- Так Билл действительно существует?

- Ага, он на кухне.

Кэролин пришлось подавить хихиканье, или она рисковала обидеть колоритного мужчину, который повел их внутрь. Большие потолочные вентиляторы охлаждали воздух вокруг столов, накрытых красно-белыми клетчатыми ​​скатертями. Стены были украшены открытками, странными знаками, и морскими предметами искусства, вместе с рыболовными сетями. Пит показал им угловой столик, предлагая устроиться там, и вручил меню в кожаной обложке.

- Я принесу вам ваши напитки. Один чай со льдом и один кофе?

- Да, пожалуйста, - отозвалась Аннели.

Кэролин открыла меню, и ее глаза широко распахнулись от обилия  морепродуктов.

- Думаю, мы,  наткнулись на что-то экстраординарное, - сказала она. - Если это все так же вкусно, как смотрится в меню, нам чертовски повезло.

- Согласна. Думаю, я возьму ассорти из морепродуктов.

- Я тоже.

Они сделали заказ, когда Пит вернулся с их напитками, Кэролин пришлось сильно постараться, чтобы не захихикать, когда он важно кивнул, соглашаясь с их выбором. И тут Кэролин вспомнила о небольшом пакете в ее кармане. Она незаметно вытащила и зажала его в кулаке, а потом подняла глаза на Аннели.

- У меня есть подарок для тебя, - начала она, - и я надеюсь, что он тебе понравится.

- Да? И что же это?

Не говоря ни слова, Кэролин положила подарок перед Аннели и не отрывала от нее глаз, когда та взяла небольшой пакет. Кинув на Кэролин любопытный взгляд, она медленно развернула черно-золотую бумагу. Когда Аннели посмотрела на логотип бренд на деревянной коробочке, ее брови приподнялись.

- Когда ты умудрилась найти время..?

- Когда ты была в магазине с теми штуковинами.

- А, - Аннели осторожно открыла коробочку и подняла хлопковый материал, что прикрывал то, что лежало внизу. - О, Кэролин, как красиво, - выдохнула она. На ее глазах неожиданно навернулись слезы, поразив Кэролин.

- Анни, не плачь, - она потянулась через стол. - Давай, я надену его на тебя.

Она вынула из коробки браслет белого золота. Это была простая цепочка с тремя брелками на нем - сердцем, крестом и якорем.

Кэролин поддалась старомодным привычкам и сразу же подумала об Аннели.

- Вот. Он очень красиво смотрится на запястье, но, конечно, ты можешь вернуть его обратно, если тебе...

- Никогда, - ответила хрипло Аннели. - Я уже его люблю. Никто и никогда не дарил мне ничего такого же романтичного.

Кэролин не смогла сдержаться и широко улыбнулась.

- Рада, что тебе понравилось.

Успокоившись, Аннели подняла глаза.

- Нравится, - она держала Кэролин за руку. - Не могу поверить, что я здесь, с тобой. Боюсь, что проснусь и пойму, что это лишь сон.

Кэролин погладила большим пальцем по тыльной стороне руки Аннели.

- В таком случае, мы видим один и тот же сон, - сказала она. - Я никогда не думала, что по уши влюблюсь в кого-нибудь - и нет никакого другого места, где я хотела бы быть.

Звук шагов возвестил о приближении Пита, но Аннели так и не выпустила руку Кэролин. Фальшиво насвистывая песенку, Пит поставил перед ними блюда, и даже не моргнул, что заметил их соединенные руки.

- Кушайте и веселитесь, - сказал он и ушел, чтобы приветствовать новую группу гостей.

Кэролин подмигнула Аннели, пока энергично расправлялась с королевской креветкой.

- Веселитесь... По мне так замечательная идея.

- А у меня есть для тебя еще кое-что, но я отдам тебе это в машине.

Кэролин с двусмысленной ухмылкой облизала губы.

- Нечто, что ты не можешь показать мне в общественном месте. Теперь мне интересно.

- Я догадываюсь, о чем ты думаешь, но не позволю моему воображению пойти у тебя на поводу, - предупредила Аннели, подняв вилку в притворным предостережении.

- О чем это ты говоришь? Какое такое воображение? - Кэролин невинно похлопала глазами.

- Ты знаешь, что я имею в виду, - усмехнулась Аннели. - Ешь свой обед и не пытайся больше заставить меня краснеть.

Кэролин разразилась громким хриплым смехом, да так, что несколько человек обернулись.

- Все в порядке, Анни. Я буду вести себя хорошо и так уж и быть, ты отдашь мне свой подарок позже, когда мы будем наедине.

Аннели кинула взгляд на браслет, и выражение ее глаз смягчилось.

- Красиво.

Кэролин не могла не улыбаться, пристально разглядывая Аннели. Она наклонилась ближе.

- Он милый, - согласилась она, понизив голос. - Но ты прекрасна.

Аннели рассмеялась над выражением лица Кэролин, когда вручила ей устройство громкой связи для ее мобильного телефона.

- И что это? - нахмурилась Кэролин. - Ты же знаешь, я и все эти технические штуковины. Мы не совместимы.

- Да, знаю. Это сделает твою жизнь проще. Вставляешь его сюда, в прикуриватель, вот так. Затем подключаешь сотовый к кабелю... вот так... и теперь можешь разговаривать, не держа телефон в руке. Плюс он заряжает телефон. Умно, да?

- Очень... подожди, что значит, не держа телефон в руке?

- Все, что тебе нужно сделать, это нажать одну кнопку, когда зазвонит телефон, а затем ты можешь просто говорить вслух. Типа громкой связи. И тебе не грозит попасть в аварию. Можешь полностью сосредоточиться на машинах вокруг тебя, а не на сотовом.

- Потрясающе, - ухмыльнулась Кэролин. - А я уж подумала, что ты купила что-то порочное.

Аннели закатила глаза и рассмеялась. Чувствуя, как легкий румянец пополз вверх по ее щекам, когда перед ее глазами пронеслись непроизвольные соблазнительные образы, она спросила.

- Порочное? Например?

Теперь уже покраснела Кэролин.

- О, ну, не знаю. Типа массажного масла, или... ну, какие-то из тех игрушек, или еще что-нибудь. В конце концов, ты была в одном из этих магазинов. У них есть все что угодно.

- О, Кэролин, - улыбнулась Аннели. - Если бы я хотела купить что-то подобное, я бы более тонко это обставила. Ты просто меня дразнишь.

- Немножко. Ты так обо мне заботишься, подарив это. Спасибо, Анни, - Кэролин наклонилась и поцеловала Аннели в щеку.

- Пожалуйста. Что касается других предложений, я подумаю. Я за массажные масла, ну и, я полагаю, игрушка тоже может доставить нам веселье, - Аннели подмигнула Кэролин, которая тут же завела машину и выехала со стоянки.


***


Солнце еще низко висело над горизонтом, чуть повыше набережной, когда Аннели вышла из Линкольна на стоянке возле офиса.

- Ну, наконец-таки, - Джема зевнула, приветствуя ее и Кэролин. - Я поставила четыре будильника на разное время, чтобы не опоздать, а у тебя хватило наглости приехать... - она посмотрела на часы, - На шесть минут позже.

- Ах, прекрати скулить, Джема, - усмехнулась Аннели. - Ну, так мы готовы ехать?

Она огляделась вокруг и увидела идущую к ним Шарлотту, которая тащила за собой маленькую сумку на колесах. Приветственно помахав миниатюрной рыжеволосой женщине, Аннели повернулась к Кэролин.

- Кажется, мы можем прямо сейчас и отправиться.

- Ммм, - согласился хриплый голос позади нее. - Хочешь сесть за руль? Ты так невероятно бойко болтала.

Мягкое мурлыканье смягчило слова, и Аннели только улыбнулась.

- Конечно. Ты с таким трудом проснулась этим утром.

Джема приподняла бровь на эту новость, но воздержалась от комментариев.

- Я бы могла повести, - предложила она.

- Все в порядке. Я проведу машину сквозь утренний трафик, - дипломатично предложила Аннели. Джема была хорошим водителем, но обладала вспыльчивым темпераментом, и поездка могла стать для пассажиров настоящим приключением.

Довольно часто Аннели пыталась ей внушить, что раздражающий ее водитель в другом автомобиле не может слышать ее красноречивых замечаний. Выглядя слегка недовольной, Джема открыла багажник Линкольна и закинула туда сумку. Шарлотта последовала ее примеру, а затем забралась на заднее сиденье рядом с Джемой.

- Все в сборе? - спросила Аннели, обернувшись.

В утренние часы на дороге было не слишком много машин, поэтому они быстро промчались по городу и направились на север. Аннели ехала, погрузившись в свои мысли, пока другие женщины болтали позади нее. Такая обычная вещь, уехать на выходные с друзьями. Все же так много от этого зависит. Примут ли они Кэролин, когда поймут, что я люблю ее? Будет ли она чувствовать себя удобно среди них, зная, что они знают?

Первый раз она так открыто покажет, что она гей. Ее первый, крошечный опыт. Она посмотрела на правое запястье. Браслет поблескивал, и маленькие брелки искорками мерцали в восходящем солнце, чьи лучи падали внутрь через окна лимузина.

- Я не была в Мышином Доме, по крайней мере, лет пять, - сказала Джема с заднего сиденья. - По правде говоря, это одно из моих любимых мест, но думаю, в последнее время мне было не до него.

Аннели про себя улыбнулась. Большинство и не догадывалось о более игривой стороне Джемы, и она видела, как от удивления приподняла брови Кэролин.

- Я была в Диснейлэнде с братом и сестрой много лет назад, - Кэролин повернула голову в сторону Джемы. - Они были в восторге, конечно, но больше всего мне запомнилось, как трудно было за ними поспевать. Здорово, что не придется гоняться за детьми.

- Особенно я обожаю Эпкот, - сказала Джема. - Это моя самая любимая часть Диснейворлда.

- Я никогда не была в Диснейворлде, - призналась Шарлотта . - Я ужасный нытик, когда дело доходит до американских горок. Надеюсь, вы не подумаете, что я совершенная зануда.

- Не беспокойся, - ответила Кэролин. - Я сама не отважусь прокатиться на этих горках. Предпочитаю более медленные аттракционы.

Беседа плавно текла, пока она ехали в Орландо. Аннели наслаждалась шутливыми комментариями и весельем, время от времени поглядывая на Кэролин, которая наполовину повернулась к женщинам на заднем сиденье и участвовала в дружеском подтрунивании. Аннели улыбалась, ее сердце взволновано билось, когда она видела, как Кэролин с удовольствием болтала и внимательно, с интересом слушала, что говорили ее друзья. Выходные обещали быть потрясающими.

В двухкомнатном представительском люксе было все, что пожелает душа. Кэролин подошла к окну и раздвинула занавески, любуясь видом на озеро и отелем Долфин на другой стороне.

- Прелестно, -  усмехнулась она, обращаясь к Аннели. - Должна сказать, лебеди на крыше нашего отеля чуть более элегантны, чем пухленькие дельфины на том.

Аннели подошла и положила руку на плечо своей возлюбленной.

- Согласна. Отличный вид. Смотри. Есть лодки Дружба, которые отвезут нас к разным паркам, - Аннели притянул ее к себе. - Я наслаждалась поездкой. Ты, кажется, нашла общий язык с Джемой и Шарлоттой.

Кэролин улыбнулась.

- Надеюсь. Похоже, я им нравлюсь.

- Не удивляйся ты так. Конечно, ты им нравишься. Ты замечательная, - она провела губами по губам Кэролин.

- Я не принимаю это как данность. Я знаю, что уважаема в своем деле. Хотя, на самом деле, я думаю, что многих пугаю. Это обычное дело, временами я могу быть колкой и не сдержанной на язык.

- Что ж, вы с Джемой родственные души. Она называет вещи своими именами, если ты понимаешь, что я имею в виду. И тебе не надо с ней притворяться, не думаю, что ты притворялась. Вы все, казалось, хорошо провели время, проболтав всю дорогу.

- Ага,-  кивнула Кэролин, обнимая Аннели, - Ну, а теперь, иди сюда и поцелуй меня, как следует.

Аннели с готовностью наклонила голову, поймав губы Кэролин. Поцелуй поначалу был скорее любящим, чем эротичным. Когда он стал более глубоким, Кэролин почувствовала, что ее колени подогнулись, когда она засунула руки под футболку Аннели и провела ладонями по гладкой коже. Инстинктивно она задрала вверх тонкую ткань, чтобы добраться до белого кружевного бюстгальтера.

- О, Кэролин... пожалуйста...

От хриплого шепота Аннели ее руки дрогнули.

- Знаю, знаю, мы должны выбраться отсюда и пойти развлекаться, - Кэролин прикусывала сочную нижнюю губу Аннели. - Ты слишком соблазнительна, любимая. Ты такая... - ее голос сорвался, когда Аннели отстранилась, широко распахнув глаза. - Что? Что не так?

- Ничего, - Аннели сглотнула. - Ты... ты назвала меня - любимой.

Понимая, как легко эти слова слетели с ее губ, Кэролин залилась румянцем.

- Назвала. Знаю, у меня есть привычка кидаться нежными словами, но я никогда никого не называла любимой.

Глаза Аннели сверкнули.

- Мне понравилось.

- Мне тоже.

Услышав стук в дверь, Аннели быстро чмокнула Кэролин, прежде чем отворить дверь. При взгляде на других женщин, которые были одеты в шорты и футболки, а на Шарлотте еще красовалась и ярко-желтая бейсболка, Кэролин улыбнулась.

- Ну, вы готовы?- спросила Джема нетерпеливо. - Я умираю от голода. Китти и Сэм приедут во второй половине дня и встретятся с нами за ужином.

- Отлично. Мы готовы, - Аннели и Кэролин схватили свои рюкзачки. - Пойдем, повеселимся.

Джема внимательно посмотрела на Аннели, пока та закрывала на замок дверь.

- Ты выглядишь немного раскрасневшейся. С тобой все хорошо?

- Конечно, - заверила ее Аннели. - Я никогда не чувствовал себя лучше.

"Кимоно", японский ресторан в отеле Свон, был приглушенно освещен, что создавало уютную атмосферу. Аннели сидела рядом с Кэролин на диване, положив ей руку на плечо.

Напротив сидели Китти и Сэм, которые уже успели к ним присоединиться. Они внимательно следили за Джемой, восседавшей на коротком конце стола и деловито заполнявшая форму, которая заменяла обычное меню. Она узурпировала этот лист, несмотря на возмутительные комментарии остальных, и продолжала небрежно что-то туда вписывать. Когда официантка доставила им напитки, Джема отдала ей форму с виноватой улыбкой.

- Извините. Надеюсь, вы сумеете прочитать все те изменения, которые мы сделали. У этих людей семь пятниц на неделе.

Все заголосили, протестуя, утверждая, что сама Джема исчиркала все меню. Снисходительно улыбаясь, официантка заверила их, что им не о чем беспокоиться. Когда Шарлотта начала скорее яростно пронзать ни в чем неповинные калифорнийские роллы, а не брать их палочками, Кэролин сказала:

- Шарлотта, они уже мертвы. Держи палочки вот так, и двигай ими вот так.

- Я пыталась, - пробормотала Шарлотта. - У меня лучше получается, когда я делаю по-моему, - она нанесла удар другому роллу. - Видите?

Стол содрогнулся от смеха на ее неистовые попытки взять вверх над роллами.

- Простите, а вы случайно не Кэролин Блэк? - прервал их женский голос.

Аннели взглянула на двух женщин, стоявших рядом с ней, их взгляды были устремлены на Кэролин.

- Да, это я, - ее голос был низким и уклончивым.

- Мы так вас любим, мисс Блэк. Пожалуйста, мы можем получить ваш автограф?

Кэролин расправила плечи, ее глаза приобрели матово-серый оттенок. Она опустила палочки.

- Как правило, я бы с удовольствием это сделала. Но я не раздаю автографы во время обеда с друзьями и семьей. Пожалуйста, уважайте мои правила. Поймайте меня позже в холле, и я буду рада дать вам свой автограф.

- Мы не хотели вас прерывать, - стала настаивать вторая женщина, к ужасу Аннели. - Но теперь, когда мы уже вас встретили, вы не могли бы сделать исключение? Просто подпишите «Для Долли» вот здесь, на моем чеке.

Она протянула небольшой кусочек бумаги вместе с ручкой. Голос Кэролин был вежливым, но в нем послышалось достаточно холода, чтобы Аннели бросило в дрожь.

- Пожалуйста, не сейчас. Спасибо.

Две женщины еще потоптались, но смирились и отправились восвояси с угрюмым выражением на лицах. Ворча между собой, они побрели к выходу. Кэролин сделала глубокий вдох, а затем улыбнулась Шарлотте.

- Итак, на чем мы остановились? Вот, давай я тебе помогу.

С благоговейным трепетом остальные наблюдали, как Кэролин мягко положила пальцы Шарлотты на палочки и показала, как правильно их держать. На лице Шарлотты расплылась широкая улыбка, когда ей удалось захватить часть лосося на своей тарелке и обмакнув его в соевый соус, отправить  в рот.

- Я победила!

Джема наклонилась к Аннели и понизила голос.

- Черт возьми, ты это видела? Она меня поражает.

Аннели все еще пребывала в изумлении от реакции Кэролин на невоспитанных почитателей. Оглянувшись на друзей, она увидела, что Китти и Сэм смотрят на Кэролин с новым уважением.

- И часто такое происходит? - спросила Сэм.

Кэролин пожала плечами.

- К сожалению, да. Это обратная сторона славы. Я стараюсь всегда помнить о фанатах и раздаю автографы, когда ни попросят. Но у меня есть правило. Ужинать я хочу спокойно. Позже, я подпишу любую бумажку или фотографию, которые они принесут, но не сейчас.

- Думаю, ты очень хорошо справилась с ситуацией. Ты была более сдержанной, чем была бы я, - сказала Джема. - Я впечатлена тем, как ты быстро скользнула в звездный образ Кэролин Блэк. А выскользнула из него еще быстрее.

Кэролин закатила глаза.

- Звезда, ха? Полагаю, теперь это уже моя вторая натура.

- Я всегда не совсем понимала, чем может обернуться слава, - заметила Шарлотта. - Быть символом и никогда не иметь полной анонимности, как остальные.

Аннели почувствовала, как кто-то дотронулся до ее руки. Посмотрев вниз, она переплела свои пальцы с пальцами Кэролин. Когда к ее любимой подошли две женщины, ее первым порывом было броситься на ее защиту, но она быстро поняла, что Кэролин отлично справляется и уже привыкла к таким ситуациям. Аннели сочувственно сжала ее руку. Большим пальцем она погладила тыльную сторону ладони Кэролин, предложив, что та ее поняла.


***


- Позволь мне тебя раздеть.

Глаза Аннели расширились, когда она услышала, какими мягкими раскатами произнесла Кэролин эти слова. Ее руки свисали по бокам, пока ее любимая расстегивала ее белую хлопковую рубашку. Медленно, но без колебаний, Кэролин сняла верх, на обнаженной коже Аннели остался только бюстгальтер.

- Ты так изыскана, - Кэролин смотрела на след от темно-красной помады, который она оставила на бледной ключице Аннели. - Так красива.

Она легко толкнула рубашку вниз, вдоль покорных рук Аннели и смотрела, как та падала на пол. Опустившись на колени, чтобы ее поднять, она передумала и расстегнула бежевые хлопчатобумажные брюки. Она стащила их по роскошным бедрам вниз, а затем потянула трусики и также их сняла. Почти полностью обнаженная, Аннели закрыла глаза, заметно подрагивая.

Кэролин поднялась, держа одежду в руках. С дразнящей медлительностью она свернула ее и положила на стул у стола. Потом она вернула свое внимание на Аннели. Ее пальцы нашли застежку и она сняла бюстгальтер. Бросив его на стул, она медленно провела рукой по спине Аннели, устремляясь вниз.

- О, такая прекрасная... - пробормотала Кэролин. - И вся моя...

- Да, - ослабевшим голосом отозвалась Аннели.

- Иди сюда, родная, - Кэролин подвела ее к кровати. - Ляг и расслабься. Я вернусь через секунду.

Аннели подчинилась, довольная, от того что больше не надо было стоять на ногах, ее колени и так уже дрожали от слабости. Она смотрела, как Кэролин направилась в ванную и вернулась через несколько минут, обнаженная, неся что-то в руке.

- У меня есть кое-что для тебя, - пробормотала Кэролин. - Я думаю, ты это полюбишь. Ты такая чувствительная, такая отзывчивая. Да. Определенно тебе понравится, Анни.

Аннели взглянула на белый бутылек с непонятным содержимым в руках Кэролин.

- Что это?

- Раньше я почти что сгорала на солнце, а это меня спасало. И до сих пор предохраняет мои плечи от поджаривания. Весь день ты проходила в открытом топе... и немного обгорела.

- Так что это?

- Травы. Алоэ вера в основном, но есть еще одна, очень бодрящая и... стимулирующая, можно сказать. Минуту будет пощипывать, но после ты почувствуешь себя на верху блаженства. Поверь мне.

Кэролин открыла бутылочку и выдавила часть его содержимого на ладонь, а затем растерла ее другой. Она подползла на коленях на кровати к Аннели и принялась массировать кремом ее покрасневшие плечи. Поначалу крем безбожно и болезненно щипал кожу. Аннели уже открыла рот, чтобы возмутиться, но тут боль утихла до успокаивающего покалывания. Она застонала от удовольствия, когда Кэролин прошлась ладонями с кремом по ее рукам.

- Вот, я же тебе говорила. Ну, как, хорошо?

Аннели могла только мотнуть головой. Это было даже лучше, чем просто хорошо. Кэролин выдавила еще крема на руки и теперь массировала Аннели между грудей, передвигаясь вниз, к ее животу.

- Я там не сгорела, - пробормотала Аннели, на самом деле не особо возражая.

- Знаю, но все равно будет чудесно.

На Аннели навалилась вялость, когда Кэролин своими мягкими руками втирала крем в кожу живота, потом переместилась на ее бедра, и занялась ее длинными ногами. Не в силах сопротивляться, Аннели раздвинула ноги, чтобы Кэролин могла пройтись вокруг них.

- Перевернись. Дай мне добраться до твоей спины.

Аннели подчинилась, застонав вслух, когда сильные руки Кэролин стали массировать спину, добавив еще крема. Ощущение покалывание охватило всю кожу Аннели, усиливая прикосновение любящих, ласковых рук.

- Перевернись снова, - голос Кэролин зазвучал более сипло, и в нем уже дрожало желание.

Аннели перевернулась на спину, наблюдая, как Кэролин набрала в ладони больше крема и опустила руки. Она выгнула спину, стремясь продлить прикосновение, когда руки Кэролин обхватили ее грудь. Крем и нагревал, и охлаждал ее соски, и от этого, они стали невероятно твердыми. Интенсивность удовольствия росла и ширилась, и громкие стоны вырвались из ее горла.

- Теперь, вот так... - Кэролин поставила бутылочку в сторону и легла поверх Аннели, целуя ее лоб и щеки, до того как зависнуть над губами. - Ты сводишь меня с ума, ты же знаешь. Доводишь до абсолютного безумия...

Наконец, она ее поцеловала тем поцелуем, которого так ждала Аннели, горячим и страстным. Она раздвинула ноги, позволяя Кэролин устроиться между ними.

- Ты… только ты...

Аннели не могла больше сдерживаться. Ее плоть требовала освобождения, прямо сейчас, и она перекатила Кэролин на спину и склонила голову к ее груди. Она захватила сосок зубами, подергивая и мгновение спустя усмиряя его языком. Проведя рукой внизу, между ног Кэролин, она обнаружила влажные складки и бесцеремонно вошла в нее, почувствовав обильную влагу.

- Ах! - Кэролин прижалась к ней, готовая к тому, что они поменялись ролями. - Да... О, да...

Потирая свой набухший клитор о бедро Кэролин, Аннели глубже вошла в нее, массируя большим пальцем ее разгоряченный центр, и в то же время жадно целуя то одну, то другую грудь Кэролин.

- О, Кэролин... Ты так мне нужна... Я люблю тебя,- ее голос сломался. - Ты заставляешь меня так сильно тебя хотеть.

- Я твоя. Вся. Ты можешь делать со мной все, что захочешь. Я твоя, - Кэролин выгнулась, закинув одну ногу на Аннели. - Возьми меня...

Последние слова подстегнули ненасытное желание в Аннели. Сильно прижавшись к Кэролин, она резко провела большим пальцем по влажному клитору Кэролин. Она отчаянно нуждалась, чтобы Кэролин провалилась вслед за ней в глубокое бесконечное удовольствие. Сотрясаясь от оргазма, она продолжала ласкать женщину в своих руках, решив дать ей то, что она чувствовала сама.

- Вот так, - пробормотала Кэролин. - Да, да...

Как только дрожь Аннели начала утихать, Кэролин откинулась на кровать и застыла рядом с ней, продолжая повторять имя своей любимой. Сильные мышцы Кэролин сжались вокруг пальцев Аннели, трепетно наслаждаясь драгоценными моментами, пока Кэролин не стала затихать. Аннели приподняла голову, чтобы взглянуть на Кэролин, пытаясь в то же время восстановить дыхание. Раскрасневшаяся, с взъерошенными волосами, она была как никогда прекрасна. Медленно, Аннели вынула пальцы и обхватила ладонью избалованное сексом лоно Кэролин. Затем прилегла рядом со своей возлюбленной.

- Кэролин… -  Аннели отвела непослушную прядь волос от глаз своей возлюбленной. - Вау!

Эти незабываемые глаза смотрели на нее сверху, с трудом фокусируясь и широкая, ленивая улыбка появилась на губах Кэролин.

- И тебе “вау”! Очень хороший выбор слов.

Завернувшись в одеяло, чтобы не замерзнуть под дуновением кондиционера, они удобно улеглись в центре кровати. По привычке, Кэролин повернулась к Аннели спиной и прижалась к ней поближе.

- Я люблю тебя, Анни, - тихо прошептала она.

Аннели, еще не привыкшая к откровенным заявлениям Кэролин, почувствовала как хаотично забилось ее сердце.

- Я тоже люблю тебя. Очень.

Услышав, что ее голос почти сорвался, она вспыхнула румянцем и спрятала лицо в волосах Кэролин.

- Знаю. Я это чувствую, - в хриплом голосе отразилось множество эмоций.

- Спокойной ночи.

Аннели положила руку на бедро Кэролин и закрыла глаза.

Невыразимо уставшая, она наслаждалась мягким подрагиванием внутри ее тела, зная, что скоро провалится в сон.


***


Кэролин и Аннели расставили шесть стульев вокруг одного из небольших, круглых столов в зоне для завтрака и сидели, поджидая, когда Шарлотта и Джема присоединяться к ним. Потягивая кофе, Кэролин размышляла о прошлой ночи. К ее собственному удивлению она дважды будила Аннели ночью, не в силах противиться желанию заняться с ней любовь снова и снова. Она думала, что будет чувствовать себя немного неловко от того, что не в состоянии сопротивляться Аннели, но этого не было. Аннели была настолько гибкой, а сексуальная энергия между ними была так ошеломительно подавляюща, что это приводило в восторг их обеих. Кэролин осторожно протянула правую ногу, чувствую незнакомую, но приятную болезненность в мышцах. Шарлотта выглядела отдохнувшей и готовой к новому дню, когда подошла к столу с кофе-латте в руке. Джема, однако, смотрела на всех мутными глазами.

- С тобой все хорошо, Джема? - спросила Аннели, когда они обе уселись за стол.

- Я в порядке, - пробормотала Джема. - Я просто плохо спала прошлой ночью.

- Жаль это слышать.

- Наши соседи были настолько шумными. Не могу сказать, доносился ли звук снизу или сверху.

- Я спала как младенец, - сказала Шарлотта. - Ничего не слышала.

- Ты, верно, совсем оглохла, - фыркнула Джема. - Кто-то шалил в постели, как будто завтра не наступит никогда. Черт побери, это же семейный курорт!

Кэролин пришлось прикусить губу, чтобы не разразиться смехом. Взглянув на Аннели, она увидела, как ее лицо стало пунцовым.

- Аннели, говорила тебе, что не надо было быть такой громкой, - прошептала она, наклоняясь ближе.

- Что? - воскликнула Шарлотта, сидя по другую сторону от Аннели. - Если так подумать, я тоже слышала какие-то всхлипы. Так это была ты?

- Кэролин - ты труп, - пробормотала Аннели сквозь зубы.

Кэролин кинула взгляд на Джему и Шарлотту, которая внезапно нырнула вниз, по-видимому, заново завязывая аккуратные шнурки, а ее плечи безошибочно подергивались. Когда Шарлотта выпрямилась, она прикрывала рот рукой, а ее глаза искрились смехом.

- О, боже, - вздохнула Аннели, покачав головой, и тоже рассмеялась. Она пригвоздила Кэролин взглядом. - Я отплачу тебе за это, - поклялась она, не в силах стереть широкую улыбку с ее лица. - Рано или поздно.

- Все обещаешь, да обещаешь, - ответила Кэролин и беззаботно махнула рукой.

Аннели усмехнулась.

- Ты чертовски права.


***


- О, нам совершенно обязательно нужно сходить на этот аттракцион, - с энтузиазмом в голосе призывала друзей Джема. - Он совершенно новый. Все о нем только и говорят.

День был теплым, и они вшестером прокатились почти на всех аттракционах Эпкота, А теперь после такого веселья они добрались и до новинки Диснейворлда. Аннели посмотрела на брошюру в руках.

- «Миссия: Космос». Забавно. «Вы летите вчетвером, распределите между собой роли штурмана, пилота, командира и инженера, приземлите корабль на Марсе». Это будет довольно безумный аттракцион.

- Чур меня... - Шарлотта замялась, так же как и Сэм. - Безумная?

- Не волнуйся. Вы останетесь на земле, сядете в кресло и повращаетесь в центрифуге, с перегрузками. Здесь, правда, сказано, что не следует туда лезть, если вы склонны к морской болезни.

- Я обычно не такая храбрая, но я хочу попробовать, - сказала Кэролин и встала. - Кто со мной?

В конце концов, они все решили отправиться на Марс. Отстояв в очереди и просмотрев обучающее видео с актером Гэри Синизом, их провели вчетвером внутрь. Сэм и Шарлотте пришлось подождать. Войдя в отсек, Китти забралась в корабль первая, а за ней Кэролин, Джема и Аннели.

- О, круто! - воскликнула Китти. - Чур, я бортинженер.

- А я Капитан, - ухмыльнулась Кэролин.

Джема была счастлива, когда уселась в кресло пилота, и Аннели закатила глаза из-за того, что ей досталась роль штурмана. Их надежно зафиксировали на сидениях, а стены напротив них внезапно приблизились, и рядом с каждой возникла консоль с джойстиком.

После того как Гэри Синиз их проинструктировал о том, как управлять устройством, они ждали взлета. Аннели не сводила глаз с маленького экрана, который показывал вид из окна космического челнока. Двигатели взревели с громоподобной вибрацией, и удивительно мощная перегрузка вжала их в сидения.

- Ууууууххх, - закричала Джема. - Ты чувствуешь это?

- Сосредоточься на миссии и управляй этой штукой, - ответила Кэролин. - Сейчас придется маневрировать, пилот!

- Так точно, мэм, - весело ответила Джема.

Во время миссии на Марс у каждого имелись различные задания, но, несмотря на все их упорные старания, они были на волоске от крушения на взлетно-посадочной полосе в колонии Марса. Кэролин продолжала рявкать приказы, в результате чего остальные давились от смеха. Они заскользили вдоль взлетно-посадочной полосы, напрочь сметая все барьеры. Аннели слушала мрачный голос Гэри Синиза, пока их космический челнок балансировал на краю пропасти, покачиваясь взад и вперед.

- Замрите!

- Я уже! - завизжала Китти с ее кресла инженера. - О, господи!

"Добро пожаловать на Марс!"

Зажегся свет, и фиксирующие захваты выпустили их на волю. Шатаясь, четыре женщины выползли наружу. Все улыбались.

- Ну, разве это было не весело? - усмехнулась Джема. - Из меня получился потрясный пилот, скажу я вам.

- Потрясный пилот? - Китти повела бровями. - Да мы чуть не разбились!

- Приблизительно так же она и машину водит, - подтрунила над подругой Аннели, и Джема одарила ее насмешливым взглядом.

- Не могу поверить, как мы оттянулись, - добавила Кэролин. - Я прям прирожденный капитан звездолета. Кто ж знал?

Аннели переглянулась с Джемой и Китти, прежде чем взорваться смехом.

Кэролин посмотрела на друзей с легким удивлением.

- Что? Что я такого сказала?

Решив, что пришло время для мороженого, они сели на скамейку в тени, и Аннели вдруг почувствовала руку на ее колене. Она задалась вопросом, отдавала ли Кэролин себе отчет, что так публично показала свою к ней привязанность. Аннели положила ладонь поверх руки Кэролин, и потерла большим пальцем по костяшкам ее пальцев. Услышав мягкий вздох, она заметила слегка удивленный взгляд Кэролин.

- Вкусное мороженое? - невинно спросила Аннели.

- Замечательное, - хрипло ответила Кэролин. - Обожаю шоколад.

- О, боже мой, гляньте на Шарлотту и Сэм, - фыркнула Джема, прерывая мысленное погружение Кэролин и Аннели друг в друга.

Две женщины брели в их сторону, спотыкаясь. Обе были бледны и еле сдерживали тошноту. Кэролин встала.

- Шарлотта, присядь на мое место. Иди сюда, я тебе помогу, - она приобняла болезненно выглядящую женщину за плечи. - Сделай пару глубоких вздохов. Аннели, открой мой рюкзак, у меня есть не открытая бутылка воды.

- Шарлотта, с тобой все в порядке? - спросила Аннели, протягивая подруге воду.

- Ага, вроде как. Они заранее предупреждают людей, склонных к морской болезни.

Сэм оправилась быстрее и обмахивала себя брошюрой.

- Я думаю, пора отправиться поужинать, - предложила она. - Шарлотта будет чувствовать себя лучше, если поест.

- Хорошая идея, - согласилась Джема. - Какие будут предложения?

- А как на счет скандинавской части Эпкота? - спросила Аннели. - Мои шведские корни взывают к фрикаделькам.

- По мне, так замечательная идея, - согласилась Кэролин.

К тому времени, когда они нашли нужный ресторан и сделали заказ, солнце уже село. После легких закусок Шарлотта взбодрилась.

- По крайней мере, ты посвежела, - отметила Кэролин, пока официант подавал им основное блюдо, фрикадельки.

- Да, сейчас мне уже лучше. Не представляешь, насколько необузданным был этот аттракцион.

- Я думала, я оглохну от лающих приказов Кэролин.

Джема закатила глаза.

- Она всегда так командует, Аннели?

Аннели посмотрела на свою возлюбленную, заметив подмигивание Кэролин.

- Обычно она очень властная, кроме одного особого случая, - она увидела, как расширились глаза Кэролин, пока другие женщины свистели и смеялись.

Аннели наклонилась ближе к Кэролин.

- Говорила тебе, что отплачу.

- Поверить не могу, что ты это сказала.

- Что ты имеешь в виду? Я говорила о наших профессиональных отношениях, как актрисы и исполнительного продюсера.

- Ага. Ну, конечно, - Кэролин одарила ее легкой улыбкой.

Аннели сосредоточилась на том, как ее друзья поддразнивали Кэролин из-за ее способности мгновенно входить в роль. Как выразилась Шарлотта "по щелчку пальцев". На сердце у Аннели потеплело от того, как все легко и непринужденно общались с Кэролин. Голос Сэм вывел ее из задумчивости.

- Аннели, можешь позвать того странного коротышку? Я хочу норвежский десерт.


***


Вытащив коробку, о которой он и не вспоминал, пока не увидел телевизионное шоу, худощавый мужчина потянул за резинку, которая обвивала скромную пачку писем. Коробка пылилась в шкафу целую вечность, и теперь она может оказаться даже очень кстати. Открыв первое письмо, он сдавленно рассмеялся.

- Анни постоянно спрашивает о тебе, - прочитал он вслух. - Отлично.




Глава 13


- Нет. Не так. Я выгляжу, словно по мне пронесся ураган, - сказала Кэролин, стараясь сохранять терпение.

Ей совершенно не понравились ни прическа, ни макияж, но Кэролин была полна решимости не выплеснуть свое недовольство на работающего с ней визажиста.

- Это современный стиль, - пыталась объяснить стилист. - Диана Мэддокс...

- Заваленная работой детектив полиции, у которой совершенно нет времени вытворять такое со своей головой каждое утро, - Кэролин махнула рукой в сторону зеркала. - Вы напрасно тратите свое время. Я знаю Реджину Кармайкл. Она не примет ту внешностью, что вы придумали для Мэддокс.

По правде говоря, она просто не могла себе представить, что каждое утро перед съемками ей придется терпеть довольно болезненный процесс создания безумной прически.

- И все же, давайте сделаем фотографии, - стилист кивнула в сторону фотографа. - На всякий случай.

Ругнувшись сквозь зубы, Кэролин поднялась на подиум, позволяя студийному фотографу делать свою работу.

- Мне понравилась самая первая прическа, - отметила она. - Обычный французский твист был бы в характере героини.

Стилист взглянула на Кэролин, словно пытаясь возразить, и тут их прервал сотовый телефон актрисы.

- Блэк.

- О, дорогая, ты кажешься раздраженной, - поприветствовала ее Бэт на другом конце провода. - Что случилось?

- Ничего, милая. Я на работе. Пытаемся определиться с внешним образом персонажа.

- С возвращением в Нью-Йорк.

Желая хлопнуть себя по лбу за то, что забыла позвонить сестре прошлым вечером, Кэролин глубоко вздохнула и ушла подальше от посторонних ушей.

- Прости, что не сразу же позвонила, детка. Когда мы приехали прошлой ночью, я снова свалилась в постель.

- Вы там повеселились?

- Мы замечательно провели время, особенно в Диснейворлде, покатались на всех аттракционах и вкусненько поели.

- Здорово. Послушай, Лин... - голос Бэт дрогнул. - Я наткнулась на кое-что по телевизору, и подумала, что должна тебе рассказать.

- Что случилось? - внезапное, необъяснимое беспокойство заставило Кэролин выпрямиться.

- Это по поводу твоего нового босса. Сначала я увидела по каналу "Е! News", потом был небольшой сюжет по NBC.

По позвоночнику Кэролин промчался озноб, и она прижала сотовый поближе к уху.

- Продолжай.

- По-видимому, выступал отец Аннели Петерсон, обвинив ее в том, что она позволяет ему жить в нищете, на пособие. Он утверждал, что ее благотворительная деятельность не что иное, как втирание очков, так как она даже не соизволила позаботиться о своей собственной плоти и крови.

- Что?!

- Мне не понравилось, как это все было преподнесено. Как будто она была бессердечной богатой сучкой, которая отказалась от бедного, немощного, старого отца.

Сердце Кэролин забилось сильнее, когда холодная ярость взорвалась в глубине ее желудка. Это был тот тип истории, за которыми гонялись СМИ и раздували их до скандала. С таким количеством внимания прессы к фильму о Мэддокс и постоянным интересом к женщине, стоящей за этим проектом, средства массовой информации превратят любой намек на сплетни в непристойное разоблачение. Понимая, что сейчас самое главное это время, она лихорадочно соображала, что можно предпринять.

- Спасибо, милая, что сообщила мне об этом так быстро. У Аннели возникнут проблемы, так что мне прямо сейчас нужно этим заняться. Могу ли я позвонить тебе сегодня вечером позже?

- Конечно. Я буду дома.

Кэролин закончила разговор и подошла к визажному столу, где у нее была оставлена сумочка. Расчесывая волосы, она закатила глаза, пока расправлялась со смехотворной прической. Кэролин пренебрежительно махнула рукой, когда к ней приблизилась визажистка.

- Мне очень жаль, нам придется продолжить завтра. Произошло кое-что, и это не может ждать.

- Но...

- Завтра.

Порывшись в своей сумочке, Кэролин нашла визитку Марго. Она подняла голову и увидела, что стилист все еще торчала рядом. Вздохнув, она приложила все усилия, чтобы не вылить на нее свое раздражение.

- Вы можете вызвать мне такси? Увидимся утром в восемь.

Кэролин схватила свое пальто и уже на ходу набирала номер Марго.

- Марго, это Кэролин Блэк.

- Кэролин, как дела? Аннели не в офисе. Она сегодня работает дома, - ирландский акцент сглаживал энергичную речь женщины.

- Знаю. Я как раз сейчас еду к ней. Мне нужно поговорить с тобой. Кое-что произошло.

- Продолжай? - насторожилась Марго.

- Мне позвонила сестра из Вашингтона. Она увидела сегодня в новостях нечто неприятное об Аннели. Дела плохи.

Кэролин передала, что рассказала ей Бэт. Повисла пауза, и Кэролин подумала, что ее связь внезапно прервалась.

- Марго, ты еще здесь...

- Ублюдок! - взорвалась Марго. - Мы о нем позаботимся. Какого черта этот слизняк выполз из-под камня под которым сидел?

- Это же очевидно - деньги.

- Да, - Марго откашлялась. - Ты же ведь понимаешь, как сильно это по ней ударит? Когда СМИ начнет свою охоту на ведьм, это приведет к всеобщей истерии.

- Согласна, - Кэролин подошла к стоящему у тротуара такси, забралась на заднее сиденье и назвала адрес Аннели. - Не могу себе даже представить, как она это воспримет. Для нее очень важно, чтобы никто не совал нос в ее частную жизнь.

- Передай ей, что я приеду, как только разузнаю побольше. И, Кэролин, спасибо за звонок.

Пытаясь расслабиться, она откинула голову на подголовник и потерла лоб. Кэролин надеялась, что Аннели не будет смотреть телевизор, пока работала. Она была уверена, что та предпочла бы послушать мягкий джаз или классическую музыку. Пятнадцать минут спустя автомобиль подкатил к многоквартирному дому.

Перед дверью в квартиру Аннели, Кэролин пришлось остановиться и немного отдышаться. Она была в ярости. Она уже давно так не злилась. Ее приводил в бешенство призрак человека, который проявился только за тем, чтобы отхватить деньги у своей дочери. Как только Кэролин открыла дверь и вошла внутрь, то сразу же услышала горько-сладкий голос Билли Холидэй.

- Аннели? - Кэролин бросила сумку на маленький комод в прихожей и направилась в кабинет Аннели. Остановившись в дверях, она почувствовала, как ее сердце растаяло, когда увидела свою любимую, полностью погруженную в работу на своем компьютере. На ней была надета синяя толстовка, а волосы собраны в конский хвост. - Анни?

Вздрогнув, Аннели подняла глаза, и мягкая улыбка расплылась на ее губах, когда она увидела свою возлюбленную.

- Кэролин, что ты делаешь дома? Я думала, что съемка займет весь день, - Аннели нахмурилась. - Ты выглядишь такой серьезной. Что-то случилось? О, господи. С Бэт все в порядке?

Кэролин подошла к столу и присела на краешек, наклонившись для поцелуя.

- С Бэт все в порядке. Она позвонила мне чуть раньше и... у нее были кое-какие новости, которые мне бы хотелось обсудить с тобой лично.

- Что за новости? Они не могут быть хорошими. Я вижу это по твоему лицу. Ну же. Ты меня пугаешь.

- Любимая, послушай, - Кэролин обхватила ладонями подбородок Аннели. – Кажется, твой отец решил всплыть на поверхность и явить себя миру.

Потрясенная, Аннели какое-то время молчала, ее лицо побледнело.

- Наверное, увидел тебя по телевизору и сообразил что к чему,- продолжила Кэролин. - Я позвонила Марго. Пока мы с тобой разговариваем, она решает, что предпринять.

- Мой отец?

- Да.

- Кто… то есть, где... -  голос Аннели выдавал ее волнение. Так и не сумев  подобрать слова, Аннели потянулась к пульту дистанционного управления и нажала на кнопку.

На книжной полке открылись дверцы, и показался телевизор с плазменным экраном. Нажав другую кнопку, Аннели перешла на развлекательный канал. После рекламы включился новостной блок, и на экране возникла элегантная блондинка.

"Мы на связи с Мирандой Льюис, у которой появились новые детали истории о Аннели Петерсон. Как вы знаете, Аннели Петерсон - издатель и исполнительный продюсер. Она познакомила нас с известным персонажем, Дианой Мэддокс, выпустив о ней книги, а также отмеченные различными наградами аудиокниги. Неуловимая красавица всегда была окутана ореолом таинственности, и при этом она является одной из самых богатых женщин в стране. Поделитесь с нами тем, что вы обнаружили, Миранда".

Кэролин подошла к Аннели сзади и положила руки ей на плечи.

"Что ж, Кэти, выясняется, что ошеломительная мисс Петерсон, также известная своей щедростью и филантропической деятельностью, скрывает от всех секрет, который, кажется, далеко не в ее характере. Мы знаем ее, среди прочего, как президента Небула Серкл, компании, строящей жилье для бездомных и собирающей деньги для нуждающихся детей. И вот то, что трудно понять. Оказывается, отец Аннели Петерсон живет в нищете практически всю свою жизнь, и он обвиняет ее в том, что она палец о палец не ударила, чтобы ему помочь".

- Он никогда… Я не знала, - прошептала Аннели. - Я...

Кэролин нежно погладила ее плечо.

"Он инвалид, не в состоянии зарабатывать себе на жизнь, и живет на пособие. Его зовут Клинт Стюарт, и несколько часов назад я встретилась с ним в трейлере Лагуна в Кемпинг-Парке".

Теперь показывали захудалый трейлерный парк, камера наехала на тощего, седого мужчину с пронзительными голубыми глазами. Одетый в полинялую красную футболку и рваные джинсы, он, определенно, соответствовал данному месту.

"Мистер Клинт, расскажите нам, почему вы решили заявить о себе именно сейчас?"

"Очень долго я не совался в ее жизни. Я не хотел попортить все дочурке, заявившись таким вот макаром и чтобы все увидели, какой я у нее. Я бы не пришелся ко двору. Она, же типа богатая штучка, а я совсем другой. Живу на самом дне. Уж сколько я хворал, да у меня и страховки нету, и все такое. Когда увидел ее по телеку с ее расфуфыренными друзьями, подумал, может, она поможет своему старику. Я пытался ей писать, но она не ответила ни на одно мое письмо и даже к телефону не подошла, когда я звонил".

- Что? Не было никаких писем, а тем более телефонных звонков! - Аннели вскочила с кресла. - Кэролин, он лжет.

- Тебе не нужно передо мной оправдываться. Я это знаю, - Кэролин потянулась к своей возлюбленной.

"Она была по-настоящему милой малышкой. Красивая, с золотистыми волосами, и все такое. Кто б мог подумать, что деньжища ее так попортят. Вообразите, она управляет этими благотворительными организациями, а ее собственная плоть и кровь так страдает, и ей хоть бы хны. Это ни в какие ворота не лезет. Я помалкивал, но моему терпению пришел конец. Она насквозь фальшивая, вот о чем мы тут толкуем".

- Он лжет! - Аннели схватила пульт и выключила телевизор. - Я должна позвонить Марго, - ее руки тряслись так сильно, что Аннели не удалось удержать в пальцах сотовый. Он упал на пол, и от него отлетела крышка. - Черт.

- Аннели, послушай,- Кэролин нежно обнимала ее за плечи. - Марго приедет сюда, как только она сообщит обо всем Грегу Хортону.

Сначала Кэролин подумала, что Аннели от нее вырвется, но потом та обмякла, повернувшись в ее объятиях. Она вся дрожала.

- Не могу поверить, что это происходит, - прошептала она. - Не могу поверить, что он это сделал, столько времени прошло. Он оставил нас! Однажды, когда я вернулась домой из школы - я была в первом классе - его уже не было.

- Пойдем в гостиную, родная, - Кэролин поцеловала Аннели и поняла, что ее любимая плачет. - Пойдем, сядем на диван, - она повела ее по квартире, одной рукой придерживая за талию. Устроившись на диване, она обняла вцепившуюся в нее Аннели. - Вот. Я держу тебя.

Они пару секунд сидели в тишине, пока Аннели приходила в себя. Когда она, наконец, отстранилась, выражение ее глаз заставило болезненно заныть сердце Кэролин.

-  Он не может знать обо мне ничего личного. Это невозможно,- пробормотала Аннели, откинувшись на подушки на диване. - Я, определенно, не была красивым ребенком, как он говорит. Тем не менее, он нутром чует, что ранило бы меня больше всего.

Она стиснула зубы, и слезы снова упали с ее ресниц.

- Я работала на износ, чтобы стать той, кем являюсь сейчас. Я никогда не стремилась быть на виду. Когда я выиграла в лотерею, то мгновенно стала знаменита на весь Чикаго и Иллинойс. Люди, которые в обычных обстоятельствах даже на меня не взглянули бы, неожиданно захотели быть моими лучшими друзьями. Женщины, демонстративно игнорировавшие меня в старших классах, теперь разговаривали со мной так, словно мы были приятельницами с детства.

А на самом деле, когда я была эксцентричным десятилетним ребенком, они презирали меня. После того как за одно лето я расцвела, и мальчишки начали сходить по мне с ума, они возненавидели меня. Также оказалось, что мои так называемые эксцентричные друзья стали меня воспринимать как предательницу. Но когда я стала богата, все они внезапно превратились в давно потерянных друзей.

Она пожала плечами, вытирая слезы рукавом толстовки.

- Поэтому я ото всех сбежала. Со мной остались только Марго, Шарлотта и Джема. Я взяла девичью фамилию матери... Я наняла людей, чтобы они научили меня, как правильно двигаться, говорить, есть...  -  всему. Поэтому я смогла так отлично вписаться в высшее общество и большой бизнес. Я всего лишь хотела найти хорошее применение деньгам, чтобы меня оставили в покое, и, может быть... только, может быть, встретить кого-нибудь и полюбить.

Кэролин потянулась к Аннели, взяла ее подрагивающую руку и поднесла к своим губам. Не отрывая глаз от своей любимой, она поцеловала ладонь и потерлась о нее щекой.

- Ты и нашла того, кого полюбила, и того, кто любит тебя в ответ. Я знаю, что тебе важно, чтобы никто не совал нос в твою личную жизнь, и могу себе представить, как это тебя ранит. Тот факт, что такое вытворяет твой отец, это... ужасно. Но, послушай меня, милая. Я знаю, как это работает. Пресса чует сенсацию, и они далеко не дураки. Они видят тут лакомый сюжет. Ты красивая, богатая женщина, о которой они очень мало знают. Я имею в виду, что ты отлично заметаешь следы. Семейные дрязги вываливаются на публику, и они тут как тут. Правда в том, что пройдет день-два, и они потеряют интерес, что и свойственно всем СМИ.

- Но это отразится не только на мне, Кэролин, - сказала Аннели, и ее глаза заблестели. - Он посеял сомнения в моих намерениях в благотворительной работе. Не важно, какую гадость он выльет на меня лично. Но это может нанести серьезный ущерб нашим проектам.

Кэролин знала, что Аннели была права.

- Я понимаю это. Но тебе нужно преодолеть обиду. Начать думать о том, как уменьшить ущерб. Тогда ты почувствуешь, что владеешь ситуацией, а не превращаешься в жертву. Марго поможет, и все мы, в том числе.

Аннели прищурила глаза.

- Ты была в подобной ситуации, не так ли?

Кэролин пожала плечами.

- Несколько раз. Я знаменитость, поэтому пресса обходится со мной как с общественной собственностью. Они вторгаются в мою личную жизнь, когда им вздумается. Для таких, как мы, Аннели, правила такие.

Аннели показала на себя, ее рука дрожала.

- Я чувствую себя... голой. Я ненавижу не контролировать события, не принимать решения. Полагаю, я помешана на контроле, - она печально улыбнулась.

- Из-за того, что ты не желаешь, чтобы твоя частная жизнь обсуждалась по ТВ? Едва ли. Послушай, когда я только начинала, я установила для себя правила. Я никогда не позволяла им приблизиться к моему дому или детям, но я просто игнорировала так называемые личные скандалы. Я научила Джона и Бэт не обращать внимания на любую новость обо мне, которая появлялась в прессе. Знаешь… поскольку мы трое можем отличить ложь от правды.

- Я не привыкла к такому пристальному изучению моей личной жизни. Мне следовало бы знать, с чем я могу столкнуться, - сказала Аннели.

- Ну, тебе не придется сражаться с этим в одиночку. Когда я впервые встретила тебя, ты казалась очень сдержанной, отстраненной и даже устрашающей. Но я была полна решимости с тобой познакомиться. Поначалу, конечно, во мне преобладало желание получить роль Мэддокс.

Глаза Аннели расширились.

- А потом?

- Вскоре это перешло в нечто другое. В Орландо, на конвенции все переросло во что-то, о чем я даже не могла и помыслить. Ты ходячее противоречие, Аннели. Такая закрытая и замкнутая, и все же ты окружена преданными друзьями и коллегами. Ты притягиваешь к себе прекрасных людей, которые сделают для тебя все, что угодно, потому что они знают, что ты сделала бы то же самое и для них.

Аннели слегка покраснела.

- Они быстро стали и твоими друзьями тоже.

- Они приняли меня и попытались познакомиться со мной поближе только ради тебя. Я должна сделать их моими друзьями, что со временем, надеюсь, мне удастся. Во всяком случае, для такой затворницы, у тебя насыщенная личная жизнь.

Секунду Аннели молчала, размышляя над словами Кэролин.

- Так ты говоришь, что я не такая замкнутая или сдержанная, как полагаю?

Обхватив ладонями подбородок Аннели, Кэролин наклонилась для быстрого поцелуя.

- Больше нет. Ты была такой, и у тебя были на то причины, но как только ты стала успешной в бизнесе и получила юридическое образование, твоя уверенность в себе возросла. И ты узнала, кто твои настоящие друзья. Разве ты не видишь? Просто дав мне шанс, отступившись от большинства своих принципов, все это указывает на одно. Ты изменилась.

Прильнув к Кэролин, Аннели крепко ее обняла.

- Как тебе удается видеть все так четко? Как?

- Не знаю. Я люблю тебя. Я люблю наблюдать за тобой, когда ты об этом не догадываешься, наблюдать, как изменяется твое выражение лица, слушать твой голос, когда ты с кем-то разговариваешь. Ты самая красивая женщина, которую я когда-либо видела. Ты двигаешься с такой грацией и изяществом и... ну, ты, конечно, горячая штучка, - Кэролин скорее почувствовала, чем услышала, как Аннели коротко рассмеялась. - Не могу оторвать от тебя свой взгляд. А уж руки тем более.

- Знаешь, то же самое мне про тебя сказала Джема тем самым вечером за ужином у меня дома. Ты постоянно смотрела на меня. Даже тогда?

- Даже тогда, - Кэролин скользнула спиной назад, растянувшись на диване, и потянула Аннели к себе. - Почему бы нам не отдохнуть, пока не появится Марго? Она умная женщина, и она тебя любит.

- Хорошо, - Аннели легла рядом и закинула руку и ногу на Кэролин, словно ей было необходимо обнять ее как можно больше. - Я так рада, что ты здесь. Когда тебе надо вернуться на студию?

- Только завтра утром.

Аннели вздохнула и расслабилась в объятиях своей любимой.

- Хорошо.

Кэролин закрыла глаза. Ее окружал мягкий лимонный запах Аннели, который напомнил ей о Флориде и о том времени, когда ничто не могло помешать ей заняться с ней любовью.

Аннели вдохнула мускусный запах Кэролин, вспомнив, как она впервые осознала мягкий аромат этих духов, когда Кэролин хотела ее поцеловать на том званом обеде у нее дома несколько недель назад. Казалось, что это было так давно; с тех пор столько всего произошло. Сердце все еще болезненно сжималось, как будто пыталось вырваться из груди, и каждый вздох давался с трудом.  То, что выкинул ее отец, пронзило тело болью. И она это ненавидела.

Кэролин успокоила ее, помогла пережить первую панику и прийти в себя. Аннели была рада, что именно ее любимая принесла ей горькие вести. Было ужасно чувствовать, что твой мир рушиться на глазах, но потерять самообладание перед Кэролин оказалось не таким уж кошмаром. Осознав значение этой мысли, Аннели повернула голову и поцеловала мягкую щеку Кэролин.

- Это за что? - сонно спросила Кэролин.

- За то, что ты рядом.

Улыбаясь, с закрытыми глазами, Кэролин повернула голову и прижалась губами к губам Аннели.

- Да, я рядом. И я никуда не уйду.

Звук гортанного голоса Кэролин ободрял. Он обернулся вокруг сердца Аннели как броня, и за какую-то секунду она инстинктивно поняла, что пока Кэролин ее любит, ничто не пробьет эту броню. Дверной звонок заставил Аннели подпрыгнуть. Она выпрямилась так быстро, что чуть не сбросила Кэролин на пол.

- Это, наверное, Марго.

- Как долго я спала? - спросила Кэролин, схватившись за Аннели, чтобы не упасть с дивана. - Эй, полегче, она может чуть-чуть подождать.

Аннели помогла Кэролин восстановить равновесие.

- Ты спала где-то час или около того. Мне казалось, что ты уже проснулась. Ты со мной разговаривала.

- Разве? И что я говорила?

Посмотрев через плечо, пока она шла в прихожую, Аннели нежно улыбнулась.

- Всякие милые нежности. Следовало бы знать, что ты не совсем ясно мыслила.

- Обхохочешься, - пробурчала Кэролин и подмигнула. - Врунишка.

Марго шагнула к Аннели и заключила ее в крепкие объятия.

- Я прикрыла тебя, девочка моя, - сказала она, и ее ирландский акцент был слышнее обычного. - Мои самые лучшие люди разбираются с этой ситуацией. Не волнуйся, - она отодвинулась и вгляделась в Аннели. - Я когда-нибудь тебя подводила?

- Ни разу… - Аннели сглотнула. - Просто это...

- Больно.

- Ужасно.

- Пойдем. Давай присядем, и я тебе обо всем расскажу.

Они прошли в гостиную, и Марго поприветствовала Кэролин крепким рукопожатием.

- Спасибо, что так быстро мне обо всем сообщила. Я у тебя в долгу.

- Когда речь идет об Аннели, я сделаю все, чтобы она была в безопасности и счастлива, - Кэролин говорила серьезно. - Я так разозлилась, что была готова... я просто знала, что ты была той, которой следовало позвонить... и что мне нужно поехать домой. Я имею в виду, вернуться сюда, - по-видимому, ни в коей мере не обеспокоенная своей оговоркой, Кэролин махнула в сторону дивана. - Почему бы вы вам не пойти и не поговорить? А я приготовлю кофе.

- Спасибо. Кофе будет в самый раз, - усмехнулась Марго.

Выражение лица Марго смягчилось, когда Кэролин направилась в сторону кухни. Они присели - Марго в кресле, Аннели на диване.

- Она любит тебя.

Это был не вопрос, но Аннели ответила:

- Да, любит. Очень сильно.

- Надо быть слепой, чтобы не заметить. Мне нравится ее преданность. Как бы то ни было, расскажу тебе некоторые подробности. Стюарт Клинт проявился в Лос-Анджелесе, обвиняя тебя в том, что ты на многие года о нем позабыла. Он старается выставить тебя жестокосердной дочерью, которая хочет прослыть спасительницей многих нуждающихся, вместо того, чтобы позаботиться о своем престарелом, любящем отце.

Аннели почувствовала, как кровь отхлынула от ее лица.

- О, Боже.

- Не беспокойся, девочка моя. Эта чушь не разлетится во все стороны. Извини за мои выражения. Я в такой ярости, что забываю о манерах. Стюарту было наплевать на тебя последние 27 лет... Ни одного знака внимания, ни слова, ни открытки от него... и вот теперь это. Ты знаешь того частного детектива, которого мы иногда задействуем для компании? Я позвонила ему, и это дело теперь стало для него приоритетным, пока мы не получим то, что нам нужно. Я получу все документы, которые мне требуются, из Чикаго и Калифорнии в течение дня, двух.

Каролин вернулась с подносом и поставила его на журнальный столик. Она  вручила женщинам по чашке кофе и повернулась, чтобы выйти из комнаты.

- Нет, Кэролин, пожалуйста, останься. Это касается и тебя тоже.

- Да, останься, - повторила Аннели, протягивая руку.

- Конечно, только возьму свою кружку, - Кэролин вернулась с кофе и села рядом с Аннели. - Я подслушала последнюю часть. Так значит, нам надо продержаться пару дней, Марго?

- Да. Знаю, что для тебя, Аннели, это тяжело, и я только начинаю понимать, насколько ты, должно быть, все это ненавидишь. Он выставляет себя даже большим идиотом, ведь он никоим образом не может доказать свои слова.

- У меня есть мысли на этот счет, - сказала Кэролин. - Он надеется, что Аннели ему заплатит, чтобы он больше не высовывался. Он рассчитывает, что она не обладает железными яйцами, чтобы отстоять свое, и спокойно поведется на его блеф.

Глаза Аннели расширились. Кэролин не постеснялась выбрать суровые слова, и яростный тон выплеснул наружу ее негодование.

- Я не смогла бы выразиться лучше, - согласилась Марго.

- Это быстрая и плохо спланированная схема по выуживанию денег, и ничего более.

Быстро глотнув кофе, Аннели поставила кружку на стол. Она дрожала, когда откинулась на спинку дивана.

- Я в ужасе, как это отразиться на моей благотворительной деятельности, - ее голос надломился, и она дважды сглотнула, чтобы его восстановить. - Всего лишь мысль о том, что люди поверят ему... Считая, что я такая, какой он меня описал...

Кэролин придвинулась ближе и приобняла ее за плечи.

- Не принимай это близко к сердцу. Люди узнают правду. Все те, на кого ты рассчитываешь, ему не верят. Через несколько дней все встанет на свои места, и он пожалеет, что попытался вытворить такое.

- Он мой отец, - прошептала Аннели. - Как он может поступать так со своим ребенком, несмотря на то, что он меня бросил... Я просто не могу этого понять.

Повернувшись в сторону Кэролин, она не смогла сдержать слез. Аннели содрогалась в почти беззвучных рыданиях на плече Кэролин, и та переглянулась с Марго взглядами, полными сочувствия и понимания.

- С тобой все будет в порядке, милая, - пообещала Марго. - Просто позволь нам делать свою работу. Тебе не придется делать официального заявления. Я обо всем позабочусь.

Аннели подняла голову и потянулась за салфеткой.

- Я не могу просить вас...

- Конечно, можешь! Я подумала, что сделаю заявление для прессы, как только получу необходимую информацию, и потребую, чтобы этот ублюдок представил доказательства своих обвинений.

Кэролин впечатлилась хорошо продуманной стратегией Марго.

- Что бы там ни было, думаю, ты абсолютно права, - сказала она. - Аннели следует сделать личное заявление только тогда, когда у нас на руках будут все доказательства.

- Именно так, - ухмыльнулась Марго.

- Хорошо, - сказала Аннели, шмыгнув носом. - Хватит этих слез. Я хочу есть.

- Я уже опаздываю, - Марго вскочила с места. - Перехватите что-нибудь перекусить, дамы. А я побежала. Созвонимся позже, девочка моя.

Она поспешила к входной двери и выскочила наружу.

- Она как кролик из рекламы батареек "Энерджайзер”, - рассмеялась Кэролин. - Если она обо всем позаботится, с тобой все будет в порядке, любимая.

Аннели кивнула.

- Я надеюсь на это.

- Почему бы тебе не расположиться поудобнее? А я схожу, посмотрю, что есть в холодильнике.

- Ты собираешься готовить?

Ничуть не обижаясь, Кэролин рассмеялась, расслышав нотки сомнения в голосе Аннели.

- Я об этом думала. Ради всего святого, даже я в состоянии разморозить пиццу!

- Хорошо, хорошо. Спасибо.

Кэролин пошла на кухню, заглянула в холодильник и обнаружила там большую пиццу с моцареллой. Тщательно прочитав инструкцию, она включила духовку и направилась в ванну. Когда она вернулась, духовка уже разогрелась, так что она сунула в нее пиццу, полностью уверенная, что та будет скоро готова. Поставив таймер, Кэролин присоединилась к Аннели на балконе.

- Через двадцать минут у нас будет наивкуснейшая пицца, - пообещала она, обнимая Аннели сзади. - А пока, может я смогу я заинтересовать свою любимую девочку и пообжиматься?

Аннели приглушенно рассмеялась.

- Пообжиматься? - она развернулась и скользнула в объятия Кэролин. - И где эти обжимания будут происходить, можно мне узнать?

- Конечно можно. Видишь тот закуток? Единственные, кто сможет нас там засечь, это чайки и прочие высоко-летающие пернатые.

Аннели взглянула на жесткую деревянную скамью.

- Выглядит ужасно неудобно.

- Я сделаю так, что тебе понравится, - Кэролин повела бровями.

- Да что ты? - Аннели позволила потянуть себя в сторону скамейки. - И каким таким образом?

- Иди сюда, - Кэролин села на скамейку, потянув Аннели за собой. - Вот... так...

Заглянув в ее глаза, в которых читалась буря эмоций, Кэролин понадеялась, что их близость отвлечет Аннели от беспокойных мыслей. Она запустила пальцы в длинные пряди волос и сократила между ними расстояние, захватив губы Аннели своими собственными.

- Открой рот, - выдохнула она.

- Дааа..., - поцеловав глубже, она услышала всхлип Аннели, когда их языки переплелись в медленном дразнящем танце, вкушая друг друга. Кэролин жадно наслаждалась поцелуями, страсть к женщине в ее объятьях обожгла ее чувства. Ее руки спустились вниз по спине Аннели и забрались под ее толстовку, только для того, чтобы обнаружить, что на Аннели не было бюстгальтера.

- О, боже, Анни... все выходит из-под контроля, - пробормотала она. - Ты такая чудесная.

Ее губы горячим поцелуем прошлись вниз по шее Аннели. Она скользнула руками вперед и обхватила полную грудь Аннели. Кэролин с удовлетворением отметила, какими твердыми были соски, когда она потерла их ладонями. Она задрала толстовку, желая убрать ее со своего пути...

Их прервал оглушительный звук сирены. Аннели дернулась, глядя на Кэролин широко раскрытыми глазами.

- Это пожарная сигнализация!

Темно-серый дым повалил из кухни. Противопожарная сигнализация встретила их пронзительным визгом, когда они вбежали внутри.

- Какого черта... - Аннели прищурилась из-за дыма, пытаясь увидеть, в чем его причина. - Там что-то горит в духовке!

- Ради всего святого, я положила туда пиццу! Прошло всего несколько минут. Как она может так быстро сгореть?

- Не знаю. Открой дверь на балкон, может это как-то развеет дым.

Аннели надела прихватку и открыла дверцу духовки. Оттуда вырвалось еще больше дыма, и она закашлялась, выдергивая изнутри полусогретую пиццу. Она бросила поднос на плиту, затем взяла лопаточку, чтобы проверить свои подозрения. Кэролин возникла у нее за спиной.

- Не понимаю. Что не так с пиццей?

Аннели отодвинула панель на стене и набрала код, утихомиривая вопящую сигнализацию.

- С пиццей все так, - она старательно пыталась сохранить серьезное выражение лица. - Ты всего лишь не сняла картонку с днища пиццы.

Кэролин уставилась на противень и его дымящееся содержимое с открытым ртом.

- Что еще за картонка? Там было написано "Выпекать в духовке при температуре 200 градусов в течение 20 минут”, и ни слова ни о каких картонках.

- Вероятно, она прилипла к обратной стороне пиццы, и ты просто ее не заметила. Ничего страшного. Вентиляция выветрит дым за каких-нибудь полчаса.

- О, Господи... я знала, что из меня никудышный повар, но это уже ни в какие ворота! - застонала Кэролин, прислонившись к кухонному шкафчику.

- И что теперь мы будем есть?

- Надеюсь, что это будет не еще одна закоптелая пицца?

- Нет, у нее был бы странный вкус. Почему бы нам не заказать что-нибудь на вынос или просто съесть по сэндвичу?

- Сэндвич - это звучит здорово. По крайней мере, его не подпалишь.

Аннели рассмеялась над очевидным ужасом Кэролин.

- Верно. Почему бы нам не вернуться на балкон, пока не развеются остатки дыма?

Она вышли наружу, к перилам балкона и стали наблюдать за тем, как постепенно темнело небо, пока угасал день.

- Такой милый вид со всеми эти движущимися огнями, да? Городской шум может быть довольно уютным и домашним, - сказала Кэролин.

- Знаешь, когда я поздно вечером возвращалась домой после спектакля, я обычно усаживалась на своем гораздо меньших размеров балконе с бокалом вина и расслаблялась. Просто прислушивалась к звукам этого никогда не дремлющего и беспокойного города.

- Понимаю. Разница между вечерами в Нью-Йорке и мягкими и душистыми вечерами во Флориде просто гигантская - но я люблю их, и там, и здесь.

- К разговору о звуках. Надеюсь, там ничего серьезного не случилось. Я слышу сирены,- Кэролин перегнулась через перила балкона. - О, смотри, они мчатся по твоей улице.

- Да, я вижу проблесковые маячки. А вот и еще две машины.

- Интересно, что случилось… ох.

Обе женщины наблюдали за тем, как две пожарных машины остановились прямиком перед их зданием. Из одной из них выпрыгнул пожарный и посмотрел наверх.

- О, черт, я не позвонила консьержу и не предупредила, что это была ложная тревога, - пробормотала Аннели. - Стыдно-то как.

Они вернулись внутрь квартиры, и Аннели набрала телефон консьержа.

- Привет, Фрэд, это полностью моя вина. Я забыла позвонить и предупредить. Да, все в порядке, - она на секунду замолчала. - Чего они хотят? Да там не было никакого огня... просто дым из духовки... О, ну ладно. Пусть поднимаются. Я понимаю, - она повесила трубку и обернулась к Кэролин. - Поскольку мы живем на 15 этаже, они хотят подняться и убедиться, что все в порядке.

Румянец слегка тронул щеки Кэролин.

- Я скажу, что это я виновата.

- Не переживай. Уверена, у них такое постоянно происходит. Думаю, нам стоит открыть дверь, чтобы впустить наших героев. На самом деле, я рада, что они такие принципиальные.

Несколькими минутами позже двери лифта раскрылись и из него вышли двое мужчин в полной пожарной экипировке.

- Похоже, нас ждали, - сказал один с улыбкой. - Мы слышали, что у вас сработала пожарная сигнализация, мэм.

- Да, но только из-за того, что в духовке случайно оставили картонку из под пиццы. Сейчас все в порядке, - объяснила Аннели.

- Позволите нам взглянуть, ладно?

- Конечно. Проходите.

Мужчины кинули на Аннели благодарные взгляды, прежде чем повернулись и вежливо поздоровались с Кэролин.

- Добрый вечер, мэм... -  старший немного поколебался, а потом спросил - Простите меня, мэм, но вы не Кэролин Блэк?

- Да, это я. Добрый вечер. Как хорошо, что вы к нам заскочили.

Аннели еле сдерживалась, чтобы не рассмеяться, наблюдая за тем, как Кэролин скользнула в царственный тон голоса, словно приветствуя своих подданных.

- Я ваш большой поклонник, - сказал пожарный, - как и моя жена. Ждем, не дождемся выхода фильмов о Мэддокс.

- Благодарю вас. Передавайте своей супруге от меня привет. Кстати, это была полностью моя вина. Я пыталась готовить, чего я делать совершенно не умею, поэтому отныне буду заказывать только еду на вынос, - Кэролин широко улыбнулась и подняла руки в пренебрежительном жесте.

Находясь под впечатлением от шарма Кэролин, пожарные быстро проверили духовку и вытяжку над ней.

- Рад видеть, что все в порядке, мэм,- произнес тот, что помоложе.

- Я забыла перезвонить и сообщить о ложной тревоге. Спасибо, что на всякий случай все проверили.

- С удовольствием, - сказал другой пожарный, бросая восхищенный взгляд на Кэролин. - Лучше перестраховаться, чем потом сожалеть.

Аннели начала смеяться, едва закрыв за ними дверь.

- Господи, Кэролин, у тебя поклонники по всему миру. Я подумала, он падет пред тобой на колени и попросит расписаться на шлеме.

Каролин подошла к Аннели и обняла ее за талию.

- Если бы он попросил, я бы так и сделала. Но прямо сейчас мне бы хотелось расписаться… на тебе...

- Расписаться на мне? Каким образом?

Наклонившись вперед, Кэролин позволила своему языку обрисовать легкие узоры на шее Аннели. Из ее горла раздалось мягкое мурлыканье, и она поднялась выше, пропутешествовав прямо к губам своей возлюбленной. Аннели застонала и притянула Кэролин ближе.

- Пытаешься продолжить то, что начала на балконе?.. О, как же хорошо...

Она почувствовала, как нежные руки проникли под толстовку, поглаживая ее спину.

- Еще бы! Ведь мои руки в данный момент расположены на чем-то очень хорошем, - прошептала Кэролин. - Я просто не могу перестать прикасаться к тебе каждый раз, когда мне предоставляется такой шанс.

- Мне нравится, как это звучит. Как насчет того, чтобы перебраться в... Ох!

Путешествующие по телу Аннели ладони Кэролин, обнаружили ждущие ее прикосновений возбужденные соски.

- Почему бы тебе не отправиться в спальню, а я пока закрою дверь на балкон?

- Хорошо. Дай мне минутку. Думаю, после всех этих приключений, мне необходима ванная комната, - улыбнулась Кэролин.

- Конечно. Я мигом.

Прежде чем вернуться в гостиную, Аннели напоследок нежно поцеловала Кэролин. Закрыв балконную дверь, она услышала звонок, который, как она в итоге сообразила, доносился из сумочки Кэролин.

Она на мгновение засомневалась, затем вытащила сотовый. На экране появилось имя Бэт. Зная, что через несколько секунд включится автоответчик, Аннели быстро нажала кнопку ответа.

- Телефон Кэролин Блэк. Это Аннели Петерсон.

- О... привет, Аннели. Я сестра Кэролин, Бэт. Кэролин рядом?

- Привет, Бэт. Да, она тут, но прямо сейчас она в ванной.

Неожиданно занервничав, Аннели обнаружила, что пыталась нащупать несуществующий телефонный кабель, чтобы покрутить его вокруг пальцев.

- О, тогда не беспокой ее. Как у тебя дела, Аннели? Приятно с тобой поговорить, - голос Бэт был легким и веселым, совершенно непохожим на голос Кэролин.

- Справляюсь. Спасибо, что предупредила сегодня Кэролин. Она сказала мне, что ты позвонила ей на работу.

- Я была потрясена, как кто-то может быть таким непорядочным. Я не говорю, что знаю о твоей личной жизни, Аннели, но я знаю, что ты хороший друг Кэролин. У меня было ощущение, что тебе бы не помешала поддержка друзей, как только СМИ накинулись на эту историю.

- Ты абсолютно права. Поддержка Кэролин очень много значит для меня.

Аннели переминалась с ноги на ногу, не зная, что еще сказать.

- Знаешь, она может вести себя очень покровительственно. Когда она к кому-нибудь привязывается, ты становишься ее другом на всю жизнь. Если ты ее ранишь, она отходит в сторону и, ей требуется много сил и времени, чтобы прийти в себя. Она более уязвима, чем большинство это осознает.

Не совсем понимая, почему Бэт поделилась с ней этой информацией, было ли это предостережением или просто сказано к ее сведению, Аннели ответила от чистого сердца.

- Я понимаю, о чем ты. Не думаю, что Кэролин позволяет любому добраться до ее души. Я считаю ее замечательным человеком.

- Она тоже говорила о тебе только хорошее, - сказала Бэт дружелюбным голосом. - Не могу дождаться, чтобы познакомиться с тобой. Я спросила Кэролин, могу ли я приехать и поприсутствовать на съемках, когда мое состояние будет более стабильным. Мы с Джо могли бы приехать на недельку. Кстати, Джо - это мой муж.

- Я знаю. И вашу дочь зовут Памела. Как у нее дела? Я слышала, что она тетина любимица.

- О, у нее все отлично. Кэролин ее идол во всем.

- С кем ты разговариваешь? - Кэролин вошла в гостиную. На ней было только полотенце. - Это мой сотовый?

- Это твоя сестра. Бэт, здесь Кэролин. Было приятно с тобой пообщаться.

- Взаимно, Аннели. А теперь береги себя и будь сильной, хорошо?

- Спасибо, Бэт. Так и сделаю, - Аннели протянула телефон Кэролин.

Желая дать сестрам поговорить наедине, она уже хотела выйти из комнаты, когда сильная рука обхватила ее за талию и потянула вниз на кресло. Кэролин присела на подлокотник. Она перебирала волосы своей возлюбленной, нежно ее лаская. Аннели закрыла глаза и прильнула к ней, не прислушиваясь к словам, только к хриплому голосу и его теплоте.

Она не знала, как долго так сидела, расслабившись после насыщенного событиями дня, и даже не подняла головы, когда Кэролин отключила телефон. Кэролин скользнула в объятия Аннели, позволяя ей себя обнять. Их губы встретились, и поцелуй, который поначалу был легким и нежным в течение пары секунд перерос в страстный. Полотенце Кэролин распахнулось само собой, и руки Аннели отправились в путешествие по ее обнаженной и слегка влажной коже.

- Я хочу тебя, - прошептала Кэролин. - О, господи, как же я тебя хочу.

- Я твоя. У тебя есть я  - Аннели скользнула рукой вниз живота своей возлюбленной, лаская пальцами треугольник волос, перед тем как обхватить ладонью ее лоно. - И, кажется, у меня есть ты.

Кэролин с готовностью раздвинула ноги и взглянула на Аннели.

- Да, есть… - ее спина выгнулась, когда Аннели осторожно раздвинула гладкие складки. - Ох…

Звуки, издаваемые Кэролин, восторгом отозвались в Аннели,  когда она достигла ее клитора, нетерпеливо жаждущего прикосновения, и почувствовала, как быстрее забилось сердце. Из-за того, что тогда, в Орландо, в их первый раз она не позволила дотронуться до нее или даже увидеть ее наготу, сейчас Аннели сознала, какой уязвимой и смущенной должна была чувствовать себя Кэролин, когда была обнажена, пока она была полностью одета. Ее захлестнуло понимание, как значимо было доверие Кэролин.

- Я люблю тебя, - голос Аннели почти дрожал. - Ты хоть представляешь насколько сильно?

- Да. Я чувствую это, каждый день... - Кэролин приподняла ноги. - Возьми меня… Прошу тебя...

Не желая, чтобы Кэролин умоляла ее, Аннели подчинилась, погрузив два пальца внутрь и в то же самое время поймав ее ждущие губы поцелуем. Спазмы удовольствия сжали ее пальцы, и ритмичные судороги накатывали на них, когда Кэролин напряглась. Настойчивый и глубокий поцелуй Аннели поглотил приглушенные всхлипы, когда оргазм прокатился по телу ее любимой.

Когда дыхание Кэролин вернулось к нормальному, Аннели осторожно вынула пальцы и набросила на них обеих плед. Уткнувшись в растрепанные волосы своей любимой, она поняла, что до сих пор пребывает в шоке от содеянного ее отцом, однако близость к Кэролин помогла ей снова обрести почву под ногами.

- Я люблю тебя Анни... - раздался из-под пледа хриплый шепот. - Я не слишком тяжелая для тебя?

- Нет. Ты само совершенство.


***


Марго вскочила со стула, когда ожил факсимильный аппарат. Один за другим из него выползло несколько листов, и, прищурившись, она бегло их просмотрела. Когда факс выплюнул последнюю страницу, Марго прикусила нижнюю губу, однако выражение ее лица было триумфальным.

- Ну, девочка моя, если я права насчет этого...

Марго потянулась за степлером, чувствуя удовлетворение от того, что могла хорошенько по чему-то вдарить, пока скрепляла важные документы вместе.





Глава 14


Что-то ее душило. Дернувшись влево, Аннели попыталась освободиться.

- Нет!

- Анни, проснись. Это всего лишь сон. Я рядом.

Голос Кэролин, наконец, проник в сознание Аннели. Она открыла глаза и увидела, что Кэролин тянет простынь, которая туго обвилась вокруг ее тела.

- Не представляю, как ты умудрилась так себя запутать, - сказала Кэролин. - У тебя была беспокойная ночь.

- Что ты имеешь в виду? - голос Аннели был хриплым. Все, что она могла вспомнить, были дрожащие тени и чувство разочарования.

- Ты начала ворочаться с тех самых пор, как мы выключили свет. Мне пришлось крепко держать тебя, чтобы успокоить.

- Прости. Не хотела, чтобы ты не сомкнула глаз из-за меня. У тебя впереди длинный день, - Аннели задрожала и потянулась к подушке.

- Ничего страшного. Нет ничего, с чем бы ни справилась чашка кофе, - Кэролин выдернула подушку из железной хватки Аннели и притянула ее к себе. - Почему бы нам не принять вместе душ? У тебя пальцы как ледышки.

Аннели прильнула к Кэролин.

- С удовольствием. Не могла бы ты меня еще чуть-чуть пообнимать?

- Сколько угодно, - Кэролин нежно гладила ее по спине круговыми движениями. - Так лучше?

- Да, - Аннели почувствовала комок в горле и ноющую боль в челюсти. Она задалась вопросом, сжимала ли она так сильно зубы, пока спала.

Уткнувшись носом в мягкую шею своей любимой, она вдохнула знакомый запах сандалового мыла Кэролин и почувствовала, как мало-помалу успокаивается.

- Переезжай ко мне? - слова сорвались с губ, прежде чем Аннели поняла, что она только что сказала.

Кэролин подвинулась, взяла двумя пальцами подбородок Аннели и приподняла ее голову, твердо глядя на нее.

- Что ты сказала?

- Я хотела сказать, переезжай ко мне на время съемок, - Аннели тяжело сглотнула, понимая, что оправдывается. - Студия рядом со мной, так что ты не будешь тратить много времени на дорогу. И я не могу себе представить, что ты не придешь домой, ко мне. Если тебе нужно будет побыть одной... ты всегда можешь вернуться к себе.

Аннели ненавидела, что ее слова звучали так, словно она умоляла. Это слишком рано. Она точно меня завернет. Затаив дыхание, она ждала, что ответит Кэролин.

- Ты уверена? - нерешительно спросила Кэролин.

- Более чем.

 Уверена? Да, я уверена. Ужасно этого хочу.

Кэролин решительно поцеловала Аннели, затем усмехнулась.

- Хорошо. Я заеду к себе и возьму кое-какие вещи. Мне нравится быть здесь, - в глазах Кэролин вспыхнули искорки. - Конечно, я это делаю только по одной причине.

Аннели выдохнула, напряжение потихоньку покидало ее тело.

- Неужели? - она изогнула бровь.

- Бассейн, - невозмутимо сказала Кэролин.

Пораженная, как быстро Кэролин удалось ее отвлечь, Аннели хихикнула.

- Ну, конечно. Бассейн, - затем она от души рассмеялась, обняв Кэролин. - Мне нравится, что ты будешь здесь. Я не могу позволить тебе уехать.

Осознав, что опять проговорилась, она затихла и прикрыла рот рукой. Казалось, Кэролин не обратила внимание на смущение Аннели.

- Тебе, возможно, придется выпроваживать меня отсюда под руки.

Расслабившись, Аннели насладилась объятиями Кэролин и их утренним ритуалом, когда они вмести принимали душ. Может быть, теперь я смогу делать это и в течение дня.

- Я вернусь довольно рано, - сказала Кэролин. - Если тебе что-нибудь нужно или ты просто захочешь поболтать, звони мне на сотовый.

- Я не хочу тебя беспокоить...

Кэролин нежно схватила Аннели за плечи и твердо посмотрела на нее.

- Послушай, родная. Ты никогда меня не беспокоишь. Не выдумывай.

- Ненавижу чувствовать себя такой уязвимой. Как будто я извиняюсь.

- Не передо мной и не перед кем-либо еще, - Кэролин наклонилась вперед и накрыла губы Аннели своими собственными. - Собираешься сегодня опять поработать дома, не так ли?

- Да, я буду здесь. Прятаться.

- Анни, ты не обязана никому ничего объяснять. Просто дождись, пока Марго добудет необходимую информацию. Затем мы решим, что предпринять. Вот и все.

Но я чувствую себя такой трусихой. Я не привыкла прятаться и позволять другим бороться за меня. Все же Кэролин, вероятно, права.

- Хорошо. В любом случае, у меня куча работы, - Аннели задумчиво улыбнулась. - Надеюсь, время пролетит быстро.

- Я постараюсь освободиться пораньше, - пообещала Кэролин. - Мне пора бежать.

Аннели включила компьютер и услышала его приглушенное гудение. Потягивая горячий чай Эрл Грей, она обрадовалась, увидев имя Китти среди пришедших писем. Она взглянула на фотографию, на которой ее подруга улыбалась вместе с Сэм в ресторане на Саус Бич. Снова поднеся кружку к губам, Аннели подула на дымящийся чай и начала читать.


От: Китти МакНил.

Тема: Что происходит?

Привет, красотка!

Что происходит в ваших Пенатах? Мы с Сэм смотрели сегодня канал "Е! News", а там бесконечно мелькает твое милое личико. Они что, все рехнулись?

Это еще одно доказательство, что для СМИ важнее быстрее заработать монету, чем перепроверить свои источники! Что может сказать бывший журналист, чтобы как-то реабилитировать свою былую профессию?

На самом деле, это, скорее всего, санкционировано толстосумами-владельцами новостных каналов. Если бы они потрудились, как следует покопаться в информации, то поняли бы какой бездельник твой папашка! Черт, это так меня бесит!

Если я могу что-нибудь для тебя сделать, не стесняйся попросить - я постараюсь позвонить тебе сегодня вечером, если я не напутаю с разницей во времени. Я поставлю будильник для верности.

О, кстати, я зашла на официальный сайт Дианы Мэддокс и увидела, что на этой неделе состоится еще одна конвенция в Лос-Анджелесе. Ты собираешься там быть вместе с актерами? Если да, то фотографии на бочку!

Люблю тебя, красавица. Не дай этому всему тебя сломить.

Китти


Китти не знала о ней и Кэролин. Неожиданно ей очень захотелось поговорить с ней, но телефон зазвонил сам, и она вздрогнула.

- Алло?

- Это я.

Знакомый хриплый голос удивил Аннели, и в ее в горле застрял комок от невыплаканных слез.

- Кэролин. Ты что-то забыла?

- Нет. Просто хотела услышать твой голос, прежде чем я доеду до студии. Я скучаю по тебе.

Чувствуя, словно ее сердце обволокло чем-то мягким, Аннели задумчиво вздохнула.

- Я тоже по тебе скучаю. Мы ведем себя глупо?

- Конечно, нет. С тобой будет все хорошо, любимая?

- Да. Я буду в порядке.

Теперь, после того, как ты позвонила.

- Хорошо. Думаю, мне нужно было это услышать. О, мы уже приехали. Позвоню позже,-  из трубки донесся звук поцелуя.

- Я люблю тебя. Повеселись там, Кэролин.

- Обязательно. Чао.

Аннели откинулась на стуле. Невероятно, как глубоко она в меня проникла. И все, что ей нужно делать, это просто говорить. Слова не важны. Важно то, как она их произносит. Голос Кэролин резонировал внутри нее, согревая. Распрямившись и поняв, что ей стало легче дышать, Аннели потянулась к мышке и принялась за работу.


***


Кэролин осмотрела спальню в своей квартире, проверяя, нужно ли ей еще что-нибудь взять с собой. После того, как она набрала два огромных чемодана одежды и туалетных принадлежностей, она остановилась и набрала номер Аннели. Мягкий голос ответил сразу же.

- Петерсон.

- Привет, любимая, это я. Я у себя на квартире и уже почти закончила собирать вещи.

- Хорошо. Я скучаю по тебе.

- Я скоро приеду домой, - домой, Кэролин улыбнулась про себя. - Как прошел твой день, Анни? - Она затолкала последнюю вещь в одну из своих сумок, пока говорила с Аннели.

- Он был длинным, но хорошим. Между прочим, Марго заедет чуть позже и расскажет, что она узнала.

Кэролин заговорила с сомнением в голосе.

- Послушай, если вам необходимо обсудить что-то наедине...

- Нет, нет. Ты нужна мне. Я хочу, чтобы ты была здесь, когда она приедет.

На сердце Кэролин потеплело от нежности из-за того, как быстро Анни перебила ее.

- Мы увязли в этом на пару, любимая. Скоро буду дома. Тебе что-нибудь привезти?

- Нет, просто привези себя.

- Я только захвачу почту и приеду. Ничего, если я перенаправлю ее на твой адрес?

- Конечно. Хорошая идея.

- Скоро увидимся, - Кэролин прижала два пальца к губам и послала воздушный поцелуй в трубку. Мягкий смех Аннели был ей наградой.

- До скорого.


***


Что она подумает обо мне, когда увидит, как я встречаю ее вот так, у порога?

Стоя у открытой двери и поджидая, когда лифт доберется до пятнадцатого этажа, Аннели почувствовали, как запылали ее щеки, когда она подумала, какой беспомощной она, должно быть, казалась. Раздался приглушенный звук, и Кэролин вышла из лифта. За ней виднелся восторженный консьерж, который тащил ее чемоданы. Боже, она прекрасна, даже когда измучена.

- Большое вам спасибо за помощь. Теперь я сама, - Кэролин дала ему щедрые чаевые. Затем вместе с Аннели она занесла свои пожитки в квартиру. - Привет. Я дома.

Закрыв дверь, Аннели положила руки ей на талию и притянула к себе в объятия.

- Да, дома. И это так замечательно обнимать тебя, - мягко поцеловав Кэролин в губы, она слегка отстранилась. - Ты выглядишь уставшей.

- Длинный день. Готовились к завтрашним съемкам для рекламных постеров. Мы с Реджиной, наконец-то, выбрали прическу для Мэддокс. Простую, но современную, - Кэролин принялась рассказывать Аннели, какая толпа фанатов караулила у ее квартиры, когда она заехала туда за вещами. - Я даже не представляла, что они могут разнюхать, где я живу. Моего адреса нет в справочниках.

Аннели нахмурилась.

- У них есть свои способы все разузнать. Я специально проверяла, чтобы никто не узнал, где я живу. И теперь я этому рада.

Кэролин затащила один из ее чемоданов в спальню.

- Я тоже. Где ты хочешь, чтобы я распаковала свои вещи?

- В том шкафу и этих ящиках. Я помогу тебе чуть позже. Марго должна быть здесь, - она сверилась с часами. - через 20 минут. Я заказала нам итальянской еды, она греется в духовке.

- Без всяких картонок, надеюсь? - Кэролин приподняла бровь, и Аннели улыбнулась.

- Никаких картонок, - она шагнула к своей любимой, снова заключая ее в свои объятия. - Никак пожаров сегодня не будет... ну, по крайней мере, не на кухне.

Нагнувшись, она провела языком по губам Кэролин, побуждая ее приоткрыть рот.

- Ммм... о, да, - Аннели поцеловала ее глубже, поглаживая спину Кэролин под пиджаком.

- О, Анни... - выдохнула Кэролин в губы Аннели. - Я... Лучше я освежусь в душе до ужина... о...

Аннели страстно наслаждалась губами Кэролин еще минуту, затем смилостивилась.

- Я знаю, что ты права, но мне так тяжело тебя отпустить. Мне так хорошо.

Кэролин подняла руку и прикоснулась к щеке Аннели.

- Так же, как и мне, так что держись за эту мысль. Я быстро.

Открывая бутылку Божоле Рояль, Аннели подумала, как Кэролин умещалась в ее руках. Это было таким правильным. Телефонная трель вырвала ее из мечтаний.

- Петерсон.

- Привет, малыш, это Джема. Как дела?

Аннели криво усмехнулась.

- Хорошо. Как там во Флориде?

- Я хотела позвонить еще вчера, но побоялась тебя потревожить. Знаю, что все как с цепи сорвались, но я подумала, что у тебя есть Марго и Кэролин, и они помогут со всем справиться.

- И то верно. Но я благодарна тебе за звонок. Было ужасно и совершенно болезненно, но я справляюсь. Слава богу, я не одна.

- Послушай, Аннели, я по делу. Позвонил охранник из твоего жилого комплекса. Он обеспокоен, что журналюги разбили лагерь рядом с воротами. Не знаю, как они разнюхали, где ты живешь.

Аннели прикрыла глаза, подавив стон.

- У них свои источники. Только этого не хватало, - пробормотала она. - Спасибо, что предупредила. Ты можешь от них избавиться?

- Они довольно смышленые, чтобы ничего не нарушать, поэтому мы не можем их выгнать просто так. Знаю, что ты еще долго будешь в Нью-Йорке, так что, возможно, они просто сами оттуда уберутся, когда поймут, что тебя тут нет, - Джема помолчала. - Черт бы побрал этого человека. Я бы свернула его проклятую шею.

- Успокойся. Мне нужно, чтобы ты не теряла голову. Они как-нибудь добрались до компании?

- Шутишь? Мы были атакованы звонками, но до сих пор мы отбивались двумя словами "без комментариев", пока не пройдет пресс-конференция. Как тебе такое?

- Отлично. Мы направим тебе по факсу то заявление, которое Марго подготовит для прессы, вероятно, завтра. Я хочу, чтобы ты провела пресс-конференцию, используя это заявление. Нам следует держаться одним фронтом. Это жизненно важно для всех наших проектов.

- Я поняла, малыш. Я постараюсь держать себя в руках, но ты же меня знаешь. Я готова … - было слышно, как Джема явно ощетинилась.

Аннели ее понимала. Она услышала звонок в дверь и подняла голову.

- Я открою, - сказала Кэролин, выходя из спальни.

- Пришла Марго. Спасибо за звонок. Поговорим позже, дружок. Береги себя.

Аннели слышала, как Кэролин приветствует Марго.

- Привет. Проходи. Надеюсь, у тебя хорошие новости.

- Дела налаживаются! - ирландский акцент Марго был слышен более отчетливо, чем обычно. - Где она?

- Разогревает наш ужин. Я только что приехала.

Как только две женщины пересекли порог кухни, Марго крепко обняла Аннели.

- Здравствуй, девочка моя. Как ты держишься?

- Прекрасно. Кэролин согласилась переехать ко мне на время съемок. Это помогает.

Марго даже глазом не моргнула, хотя Аннели заметила всплеск любопытства в ее глазах.

- Похоже, вы отлично договорились, - она подмигнула Кэролин. - И тебе поближе к студии, верно?

- Да, но это не настоящая причина. На самом деле, я просто не хочу быть от нее вдалеке.

О, Боже... Кэролин, ты хоть понимаешь, что ты говоришь? Аннели уставилась на свою возлюбленную. От неожиданной откровенности Кэролин у нее перехватило дыхание. Взглянув на Марго, Аннели заметила ее довольную улыбку.

- Я рада, что вы съехались. Давайте накроем на стол и поужинаем, и я расскажу вам, что я обнаружила.

Пока они ели, Марго вытащила пачку документов и протянула их Аннели.

- Вот, что подтвердилось на данный момент. СМИ сходят с ума, в основном из-за фильмов о Мэддокс. Если бы не такое стечение обстоятельств, им было бы наплевать.

- Расскажи мне кратко своими словами, - попросила Аннели, неохотно бросив взгляд на огромную кипу документов.

- Эти письменные показания доказывают, что одиннадцать лет твой отец не выплатил ни цента алиментов. Его дважды задерживала полиция за торговлю наркотиками и несколько раз за вождение в нетрезвом состоянии. Тут также полная распечатка телефонных звонков в твой дом во Флориде и квартиру в Нью-Йорке, который доказывает, что он врал, что пытался тебе звонить. И нет ни одной записи, которая бы показывала, что он когда-либо пытался приблизиться к тебе, ни в офисе во Флориде, ни в юридической фирме.

- Хорошая работа, Марго,- сказала Аннели, почувствовав словно часть груза свалилась с ее плеч. - Что-то еще?

- Копии документов, когда твоя мать подала на единоличную опеку над тобой. Тебе было десять, и это было то время, когда она перестала надеяться, что он вернется, если я правильно помню. Она не сказала ни одного плохого слова о нем, даже после того, как суд назначил ее единственным опекуном, Анни. Иногда я устраивала ей разнос, но она смотрела на меня своими мягкими голубыми глазами и напоминала мне, что ты его дочь. Без него, у нее не было бы тебя. Бог свидетель, девочка моя, она была святой.

Что бы я делала без ее молчаливой поддержки? Аннели неожиданно вспомнила, как ее мать клала руку на ее затылок, подобные ласки были так редки. После ее смерти я и не думала, что смогу выжить без нее. Прошло больше 15 лет, но и сейчас я так по ней скучаю. О, мама...

Чтобы обеспечить Аннели, когда та заканчивала школу, Анна Клинт работала на двух работах, но умерла незадолго до ее выпускного.

- Она была святой, во многих смыслах, - сказала Аннели. - Я даже не могу вспомнить, чтобы она хоть раз повышала на меня голос.

- Ты никогда не давала ей повода, малыш. Не то, чтобы ты не сердила ее, ты ведь всегда сидела, уткнувшись носом в книжку, или погружалась в свой любимый сериал. Ты не выходила на свежий воздух, что расстраивало твою маму, - Марго поморщила нос и подмигнула Кэролин. - Мне же не нужно тебе говорить, что это был за сериал, а?

- Нет, могу догадаться, - Кэролин улыбнулась. - Но я не жалуюсь.

- Да, если бы она тогда так по тебе не фанатела - кто знает, где бы вы двое были сейчас?

- Эй, прекратите говорить обо мне, как будто меня тут нет, - пробормотала Аннели добродушно. - Марго, этого достаточно, чтобы дискредитировать моего... отца?

- Более чем дискредитировать его, моя девочка. Это не просто компромат. Стюарт Клинт пытается разрушить твою репутацию. Между прочим, несколько организаций, с которыми ты работаешь, прислали е-мэйлы и телеграммы в твою поддержку, Аннели.

- Я тоже получила несколько е-мэйлов. Надеюсь, они будут рады, как и я, когда это все закончится.

Марго кивнула.

- Уверена, что так и будет. Документы об отказе от родительских прав доказывают, что Стюарт отказался содержать тебя после того, как тебе стукнуло семь. Даже до этого твоя мать была единственной, кто заботилась о том, чтобы у вас было что поесть. Я знаю, потому что я сама наблюдала, как каждый божий вечер она шила за полночь, после того как отработала целый день клерком в суде. И есть еще кое-что. Он никогда не пытался с тобой связаться. Это подорвет к нему всякое доверие, дорогая.

- Кое-какие факты остаются неизменными, - запротестовала Аннели, ее голос предательски задрожал. - Он бедствует. Он инвалид. Несмотря ни на что, он все еще мой отец.

Марго нахмурилась.

- Ты ему ничем не обязана.

- Может быть, и нет, но мне не особо много стоило бы устроить его в программу поддержки и купить приличное жилье.

Кэролин обменялась взглядом с Марго.

- У тебя будет куча времени подумать об этом после пресс-конференции. Кстати, когда она?

- Завтра в три в конференц-зале в офисе. Я буду просто придерживаться этих фактов. Затем слово будет за Стюартом. Я попросила нашего частного детектива покопать еще, чтобы собрать дополнительные сведения. Он обещал отрапортовать, самое последнее, к четвергу.

Бесцельно гоняя еду по тарелке, Аннели выглядела смущенной.

- Похоже, у тебя все под контролем, - пробормотала она. - Я ценю это, Марго. Я просто...

- Да, я знаю, - Марго потянулась к руке Аннели и похлопала ее. - Знаю, моя девочка.

Пока ужинали, Марго с Кэролин болтали. Но Аннели больше кусок в горло не лез. Слушая беседу двух женщин, она откинулась на стуле и словно издалека услышала голос своей матери. В конце концов, он твой отец, Анни.


***


Две женщины на диване слушали джаз в исполнении Дианы Кролл и наблюдали за игрой огня в камине. Кэролин сидела боком, оперевшись спиной о подлокотник, и ее ноги обнимали Аннели. Погруженная в свои мысли, она медленно провела пальцами сквозь ее длинные шелковистые волосы. Так расслабиться, держа Аннели в своих руках, было почти непостижимо. Сюрреалистично.

Кэролин вдохнула цитрусовый запах шампуня Аннели. Она такая тихая сегодня. Терпеть не могу видеть, как она страдает. Если бы я только могла добраться до этого сукиного сына, я бы... я бы сделала все, чтобы ее защитить. До того как уйти, Марго попросила меня присмотреть за ней, и черт возьми, я это сделаю.

Аннели подняла голову.

- Кэролин?

Отбросив в сторону свои убийственные мысли касательно Стюарта Клинта, Кэролин взглянула на свою возлюбленную и на ее лице появилась улыбка.

- Да, любимая?

- Ты уверена, что тебе удобно? Кажется, я тебя придавила?

- Более чем удобно. Ложись обратно.

Аннели снова положила голову на плечо Кэролин, и Кэролин поцеловала ее в висок, почувствовав свежий запах лимонов.

- Так хорошо. Ты успокоилась?

- Ага. Я, наконец-таки, смогла согреться.

- Замечательно. Ты больше не дрожишь. Это хороший знак.

- Мне понравилось помогать тебе распаковаться, но знаешь, что меня обрадовало больше всего?

- Что?

- Наблюдать, как ты ставила фото твоей сестры и ее семьи, и Джона на прикроватную тумбочку, - последовало короткое молчание. - Могу я тебя кое о чем спросить?

- Все что угодно.

- Все происходит так стремительно. Может, ты уже по-другому воспринимаешь наши отношения? Может, ты чувствуешь, что я требую больше, чем ты предполагала? Я пойму, если это так.

Кэролин нежно подняла подбородок Аннели и заглянула в ее глаза.

- Послушай меня, родная. Из всех мест, где я могла бы сейчас находиться, я хочу быть здесь, с тобой. Держать тебя, крепко обнимать у камина, вот как сейчас. Это просто удивительно. Ты самая невероятная женщина из всех, кого я знаю, и ты так хорошо справляешься с этой ситуацией. Мне лестно, что ты позволила мне быть рядом. Я люблю тебя.

Слезы навернулись на глазах Аннели, но она сдержала их, ближе прильнув к Кэролин, повернувшись на бок и уткнувшись лицом в ее шею.

- Я тоже тебя люблю. Думаю, мне просто нужно было, чтобы ты меня приободрила. Опять.

- Столько раз, сколько потребуется, любимая. Я вся твоя.

Кэролин почувствовала, как Аннели с трудом сглотнула.

- Да.

Натянув плед поверх них, Кэролин потерлась носом о волосы ее возлюбленной.

- Закрой глаза и расслабься. Я рядом.

Легкая дрожь пронеслась по телу Аннели, а затем она провалилась в сон.


***


- Хорошо, давайте посмотрим... Хелен, обними Кэролин сзади. Да, вот так. Кэролин, немного больше твоей шикарной улыбки. Хорошо. Ты любишь ее. Покажи это.

Камера щелкнула несколько раз, пока Эрнандез, молодой, темноволосый фотограф, снимал каст, по-разному их группируя.

- Нам нужно, чтобы они выглядели интимнее. В конце концов, они же пара, - сказала Эрнандезу режиссер Реджина Кармайкл.

- Тогда сделаем так, - сказал он. - Кэролин, поверни чуть голову к Хелен. Да, вот так. Продолжай смотреть в камеру. Хелен, смотри на Кэролин. Хорошо.

- А сейчас нам нужна фотография, где они обнимаются, - решила Реджина.

- Хорошо. Как насчет сцены в офисе?

- О, боже, эта сцена, - пробормотала Хелен позади Кэролин. - Та самая, которую фанаты Мэддокс смерть, как хотят увидеть на экране.

- Мы не сможем спрятаться, как мы провернули это в аудио версии, - прошептала Кэролин в ответ, стараясь удержаться и не захихикать от сдержанного тона голоса Хелен.

- Как насчет черного фона, деревянного стола и кресла, может, очертания окна позади них и бледная луна снаружи? - предложил Эрнандез. - Я легко добавлю окно и луну в фотошопе.

- Звучит хорошо, - кивнула Реджина. - Попробуй. Нам нужны эти фотографии для конвенции в Л.А. В субботу.

- Понял.

Ассистенты Эрнандеза подготовили сцену, затем снова позвали актрис.

- Хорошо, дамы, как вы смотрите на то, чтобы попробовать вот это... - он взял правую руку Хелен и устроил ее так, чтобы Хелен оперлась на нее, слегка отклонившись назад. - Вот так, - продолжил он, взяв другую руку Хелен и положив ее чуть ниже плеча Кэролин. - Выглядит, словно ты либо поддерживаешь спину Мэддокс, либо хочешь притянуть ее ближе. Отклони голову назад, Хелен. Хорошо. Кэролин, смотри на ее губы, а не в глаза. Отлично.

Эрнандез сделал серию фотографий, и тишину нарушали только щелчки камеры. Кэролин посмотрела на рот Хелен, и внезапно перед ее взором появились полные губы Аннели. Она так хорошо знала, какими они были на вкус, когда приоткрывались под ее губами, и как реагировало ее тело, когда губы Аннели касались каждого его сантиметра. Почувствовав, как ее щеки запылали, а глаза прищурились, Кэролин задержала дыхание.

- Вау, потрясающе, Кэролин. Этот взгляд именно то, что нужно. А сейчас Хелен посмотри на Кэролин. Да. Вот так. Хорошо, - после того, как Эрнандез был удовлетворен снимками, он выключил камеру. - Отличная работа. Спасибо, дамы.

Реджина присоединилась к ним, помахав Хелен и Кэролин.

- Мы начнем вычитку сценария завтра, и это займет всю следующую неделю. А на сегодня все.

Кэролин не могла дождаться, когда увидит Аннели. Пресс-конференция, вероятно, уже завершилась. Она беспокоилась о том, как встреча с прессой могла подействовать на Аннели, зная, как та ненавидела быть в центре внимания. Вытащив свой сотовый, она зашагала в гримерку вместе с Харви и Хелен.

- Как держится Аннели? - тихо спросила Хелен.

- Как и можно было ожидать. Что касается всей этой скверной истории... не знаю. Марго уверена насчет результата, но никогда нельзя сказать наверняка.

- Просто скажи Аннели, что я передавала привет, и что все мы знаем, что ее отец лжет.

Выражение лица Кэролин смягчилось.

- Спасибо, Хелен. Я скажу ей. Прямо сейчас это и сделаю, собственно говоря, - она нажала кнопку быстрого набора.

Когда Аннели наконец ответила, по голосу казалось, что она запыхалась.

- Алло?

- Анни, ты в порядке? Что случилось?

- Все хорошо. Я плавала.

- Я хотела удостовериться, что с тобой все в порядке. Как прошла пресс-конференция?

- Ну, прежде всего, ее освещали и канал E! News, и CNN. Марго была великолепна - она поставила под сомнение способность и готовность СМИ изучить ситуацию. Когда она дала им копии документов, можно было слышать, как пролетела муха.

- Бьюсь об заклад, она задала им жару. Она молодец. Хочешь сегодня вечером остаться дома?

- Я не знаю. Часть меня хочет выйти из дома и показать миру, что мне все равно. Но правда в том... что это не так, - Кэролин услышала, как Аннели глубоко вздохнула. - Он мой отец.

- Я уже скоро буду дома, там об этом и поговорим. Хелен и Харви желают тебе всего хорошего. Они переживают за тебя, любимая.

- Передавай привет, мы увидимся с ними в пятницу. Завтра я пришлю информацию о нашем перелете в Лос-Анджелес.

- Хорошо.

Когда Кэролин завершила разговор, она могла только надеяться, что Хелен не услышала ее ласковое обращение к Аннели. Она осторожно улыбнулась и рассказала новости.

- Замечательно. Грегори мне сказал, что Аннели заказала для нас частный самолет.

- Именно так, - усмехнулась Кэролин. - Она не хочет попусту терять время. А еще мне надо быть на вечернем шоу Джея Лено в пятницу. Они несколько раз просили об этом пиарщиков. И поскольку мы будем в городе… - она пожала плечами.

Пока они шли в гримерку, Хелен с симпатией смотрела на нее.

- Лучше уж ты, чем я, - она поморщилась. - Это короткие, бесполезные интервью меня сильно нервируют.

- Я не против, - сказала Кэролин. - Я же в свою очередь наслаждаюсь спаррингом с этими эгоцентричными комедиантами.

Кэролин пошла за ширму и в мгновении ока превратилась из Мэддокс в себя, одетую в слаксы и джинсовую рубашку.

- Хелен, ты готова?

Актрисы вышли на запруженную автомобилями и людьми улицу в поисках своих водителей. Кэролин обернулась к Хелен.

- Я ценю твою верность Аннели. У нее сейчас сложные времена.

- Но у нее есть ты, - мягко сказала Хелен. - Рядом с ней ты ведешь себя не в своей обычной манере звезды. Я могла бы даже подозревать, что тебе она действительно нравится, если бы я не знала тебя лучше.

Кэролин слегка покраснела и осторожно ответила, стараясь не раскрыть слишком много:

- Что ж из того, если мне она нравится? Это ведь не слишком разрушит мой имидж, как думаешь? Она замечательная женщина.

Хелен рассмеялась и обняла Кэролин за плечи, слегка их сжав.

- Так и есть, дорогая. Так и есть.


***


Аннели посмотрела вниз и увидела, как гладкое тело угрем скользит по воде. Кэролин плавала в "бесконечном бассейне" почти каждый день. Аннели бросила взгляд на часы и поняла, что Кэролин снова потеряла счет времени, потому что теперь она не считала круги. Она щелкнула выключателем, и вода остановилась. Тело в черном купальнике неожиданно очутилось у стенки, а затем ушло под воду. Захлебываясь, Кэролин вынырнула на поверхность, глядя на Аннели.

- Господи, ты пытаешься меня убить? Поток воды внезапно прекратился и... - она закашлялась. - Перестаньте смеяться, дамочка.

Аннели изо всех сил старалась избавиться от усмешки на своем лице.

- Мне очень жаль.

- Уверена, что это не так. Что стряслось?

- Ничего, кроме того, что ты плаваешь уже больше 45 минут к ряду. Посмотри, ты вся дрожишь.

Кэролин взглянула на свои водонепроницаемые часы и дрожащие руки с искренним удивлением.

- О. Хорошо. Я тогда лучше выберусь отсюда.

Аннели наблюдала, как Кэролин двинулась к лесенке и затем заметила, что ее руки так ослабли, что она не могла вскарабкаться наверх.

- Вот, дай мне тебе помочь.

Она протянула руку, и Кэролин схватила ее, но поскользнулась и упала спиной обратно в воду. Аннели потребовалась лишь секунда, чтобы понять, что застежка часов Кэролин зацепилась за конец ее рукава, потащив ее вниз. Полностью одетая Аннели упала в воду, и та сомкнулась над ее головой.

- Ой, да ради всех святых, ты в порядке? - Кэролин выдохнула гортанным голосом, который был пронизан весельем, когда Аннели показалась на поверхности.

Аннели откинула со лба мокрую прядь волос.

- Думаю, да, - она закашлялась. - Это была месть?

- Да не совсем, - Кэролин заправила промокший локон ее любимой за ушко. - Это была случайность. Хотя ты так соблазнительно выглядишь в полупрозрачной одежде.

Аннели взглянула вниз на свою блузку. Совершенно очевидно, что она была без бюстгальтера.

- Это хорошо, - взглянув вверх на Кэролин, Аннели почувствовала как озорной блеск в глазах возлюбленной зарождает внутри ее тела приятное тепло. - Тебе это нравится, не так ли?

- Ммм, -  Кэролин притянула Аннели ближе, уткнувшись носом в ее шею. - Такая соблазнительная.

- Я бы еще здесь подзадержалась, чтобы поэксперементировать с непривычным использованием плавательного бассейна, но ты все еще дрожишь, Кэролин. Нам лучше бы принять горячий душ.

- Или ванну. Совместную.

- Это можно организовать. Эй. Не смей раздевать меня прямо в бассейне.

- Ладно, Анни, раз ты об этом просишь.

- Что ты подразумеваешь под словом ладно? Думаешь, я не вижу, как моя блузка отплывает от меня в неизвестном направлении?

- Не переживай так. Заполучишь ее чуть позже. Она не уплывет очень далеко.


***


Темнота окутывала их, и только маленький ночник отбрасывал слабый свет. Кэролин расслабилась в объятиях Аннели, которая, как обычно, прильнула к ней сзади, согревая ее спину и положив руку на бедро Кэролин.

- Я просто не могу понять, о чем он думает, - прошептала Аннели.

- Кто… Ой. Твой отец.

Аннели вздохнула.

- Почему он мне не позвонил или не приехал? И почему он рассказывает всем очевидную ложь?

- Наверное, подумал, что ты заплатишь, чтобы избежать публичного скандала.

- Или он мной возмущается? - голос Аннели был едва слышен, когда она прижалась ближе, обернув руку вокруг груди Кэролин. - Может быть, моя мама что-то такое сказала или сделала... или... может, это была я.

Кэролин повернулась и взглянула на Аннели.

- Даже не смей так думать. Ничто не может оправдать поступок этого человека. Ничто.

- Долгое время, после того как он ушел, я винила во всем себя. Я боялась спросить об этом маму, потому что она нашла бы ему оправдание. Я думала, что он вернется. Когда он не вернулся, я поняла, что это случилось из-за меня. Ты же слышала, что вчера сказала Марго. Моя мама была святой.

Кэролин развернулась и обняла Аннели.

- Послушай. Я уверена, что твоя мама была замечательной женщиной. Достаточно посмотреть на тебя, ее дочь. Но она не видела, что ты переживаешь или что ты винишь себя. И она ранила тебя тем, что находила оправдания этому ублюдку. Уверена, она не хотела тебя огорчать. Но никто не может быть святым. Она была человеком с ее собственными ошибками и страхами. То, что произошло между твоими родителями, не имеет к тебе никакого отношения.

- Она никогда не сказала про него и плохого слова.

- Это похвально, но бьюсь об заклад, она сказала пару словечек про себя. Если у нее была хоть маленькая толика того огня, что горит в тебе, она это сделала.

- Я ему обязана. Я должна о нем позаботиться. Без него...

- Ты ему ничем не обязана. Он лишился всего этого, когда вас бросил. Марго со мной согласна. Но это твое решение. И я поддержу тебя в любом случае.

- Я знаю, Кэролин. Просто я не могу перестать думать о нем. Может быть, я как-то ... - голос Аннели затих.

- Подстегнула это? О, Аннели, конечно же, нет. В последнее время мы обе по-новому взглянули на нашу жизнь. Мы воспользовались шансом быть вместе вопреки всему, и это предоставило демонам прошлого отличную возможность вонзить в нас когти. Твой отец увидел тебя на ТВ и решил поживиться.

- Хотела бы я знать, как поступить.

- Пусть пройдет несколько дней, родная, - Кэролин закинула ногу на бедро Аннели, пытаясь прильнуть к ней, как можно ближе. - Мы больше узнаем завтра. Вот. Дай мне тебя обнять.

- Хорошо, - Аннели вздохнула. - О, Кэролин...

Уткнувшись лицом в ее волосы, она, наконец, снова начала расслабляться. Пока она ругала про себя человека, который изводил ее любимую, Кэролин скользнула рукой под футболку Аннели, наслаждаясь ее мягкой кожей.

- Иди сюда, попытайся расслабиться. Ты ж моя девочка, - промурлыкала Кэролин низким голосом, и, казалось, это сработало. Не обращая внимания на боль в руках, она убаюкивала свою любимую.

Прошло несколько минут, Аннели ближе придвинулась к Кэролин, и ее дыхание стало глубже. Вот так, родная. Засыпай. Я тебя держу. Никто тебя не обидит, когда я рядом, охраняю тебя. Я так сильно тебя люблю. Кэролин глубоко вздохнула. Я должна усмирить свой гнев на этого идиота, иначе я не смогу ей помочь. Прижимая Аннели ближе, она была полна решимости защитить ее, во что бы то ни стало.


***


Голова Кэролин раскалывалась, тупая, ноющая боль не предвещала ничего хорошего. Она потянулась за сумкой.

- Прошу меня простить. Я ненадолго отлучусь, - она поспешила выйти из комнаты, где сидела вместе Хелен, Харви и несколькими другими актерами, с которыми они занимались вычиткой первых сцен фильма.

В дамской комнате она воспользовалась своим нозальным спреем, морщась от неприятных ощущений и надеясь, что он вскоре поможет остановить боль. К горлу подступила желчь, и она тяжело сглотнула. Сполоснув запястья холодной водой и взглянув в зеркало, она отметила, каким бледным было ее лицо. Но его цвет не был серым, и оно не было покрыто испариной, как это обычно бывало во время ее худших приступов. Взглянув на часы, Кэролин с облегчением обнаружила, что уже полдень.

Когда она вернулась, все засобирались на обед.

- Кэролин, с тобой все хорошо? - Хелен выглядела обеспокоенной.

- Да, хорошо, думаю, просто хочу есть. Я... - внезапно зазвонил телефон, и на экране высветилось имя Аннели. - Анни, что случилось?

Повисла пауза, потом Аннели сказала:

- Я не помешала? Я надеялась, что у тебя обеденный перерыв.

- Мы просто болтали.

- Я еду в офис поговорить с Марго. Могу я заскочить и забрать тебя?

Кэролин подумала, что голос Аннели слегка дрожал.

- У меня есть час времени. Все хорошо?

- Думаю, да. Увидимся у входа в студию через 5 минут.

- Увидимся скоро, любимая.

Хелен кашлянула.

- Кэролин, я не могла не подслушать. Если тебе нужно больше времени, просто позвони. Мы сможем под тебя подстроиться.

Окинув Хелен подозрительным взглядом, Кэролин кивнула.

- Спасибо. Но мне не хотелось бы изображать из себя диву уже в первый же день работы.

- Не беспокойся об этом, Кэролин, -  подмигнула ей Хелен. - Ступай, позаботься о своей девушке.

Аннели сидела на середине дивана, жестом показав Кэролин, чтобы та присоединилась к ней. Марго устроилась на другой стороне и взяла обе руки Аннели в свои.

- Что ты собираешься мне рассказать? - прошептала Аннели, ее голос был едва различим. - Пожалуйста, Марго, - она почувствовала, как рука Кэролин обвила ее талию.

- Это не просто, - сказала Марго серьезным голосом. - Я ждала, пока не убедилась. Мне нужно провести еще одну пресс-конференцию, а затем наши беды закончатся.

- Тогда почему ты так смотришь на меня? Что ты выяснила?

Ничего нельзя было прочесть в бездонных глазах Марго.

- Милая, боюсь, что мои новости хороши для всех… кроме тебя, - Марго крепко сжала руку Аннели. - Твой отец мертв.



Глава 15


- Что? - голос Аннели был безжизненным.

- Человек, который всплыл в Калифорнии и затеял весь этот хаос, не твой отец. Стюарт умер почти пять лет назад.

Благодарная, что Кэролин держала ее в своих объятиях, она тяжело осела в ее руках.

- А кто тот идиот, который пытался изобразить из себя ее отца? - потребовала ответа Кэролин.

- Мы пока не знаем. Подробности появятся с минуты на минуту.

Марго все еще держала руки Аннели в своих, но отпустила их, когда та встала и принялась ходить по комнате.

- Значит, мотивом этого человека были деньги? - спросила она охрипшим голосом. - И слава?

- Мы можем строить любые догадки. Какие бы цели он ни преследовал, он не слишком умен. На твоего отца было заведено дело в полиции, так что будет довольно легко сравнить отпечатки пальцев.

- Как долго ты подозревала? - Каролин откинулась на спинку дивана, прищурив глаза.

- С тех пор, как увидела копии фото Стюарта из полицейских архивов. И вспомните, я знала Стюарта несколько лет. Даже если кадры по ТВ и обдурили меня, то сравнив их с теми полицейскими фотографиями твоего отца...  - Марго пожала плечами.

- Так мой отец умер, и никто меня не уведомил об этом, - сказала Аннели, стоя у окна.

- У него, вероятно, не было ничего, что могло бы намекнуть, что у него есть ребенок, - Кэролин поднялась и обняла Аннели. - Мы все же не знаем всех обстоятельств, так ведь, Марго.

- Не знаем. Надеюсь, частный детектив скоро мне все расскажет подробнее.

Аннели взглянула на Кэролин, заметив ее угрюмый вид. Неожиданно она поняла, что Кэролин тоже была бледна и дрожала.

- Ты пропустила свой обед. Марго, ты можешь принести Кэролин что-нибудь поесть? Ей необходимо скоро вернуться на работу.

- Конечно. Я сейчас.

- С тобой все хорошо?

Кэролин потерла свой левый висок.

- Это был приличный шок для тебя, для нас всех.

- Да уж. Я не знаю, что и думать... или чувствовать, -  Аннели подняла руки и притянула Кэролин ближе.

- Если ты хочешь поплакать, родная, то это совершенно естественно.

- Разве? Он отсутствовал все эти годы. Пять из них, потому что был мертв, а я даже этого не знала и, полагаю, даже не потрудилась это выяснить, - Аннели с трудом сглотнула. - И о чем думает этот самозванец?

- Кто ж его знает? Но самая загадочное в этом то, что он довольно много о тебе знает, чтобы состряпать правдоподобную историю, - Кэролин водила по спине Аннели длинными, успокаивающими поглаживаниями, затем похлопала ее. - Это меня и злит, - нахмурилась она. - Если бы он хоть  ненадолго попал в мои руки, я бы...

- Тебе придется встать в очередь, Кэролин. Ты такая не одна. Как только новость облетела все каналы, друзья Аннели собирались кинуть жребий, кто свернет ему шею, - сказала Марго. - Нам повезло. Наши сотрудники заказали больше, чем было нужно, в кофейне на углу. Сэндвичи и кофе-латте.

Кэролин изрядно побледнела после своего эмоционального взрыва. Ее руки тряслись, когда она потянулась к кружке кофе, и маленькие бусинки пота выступили на верхней губе. Аннели присела на диван и похлопала рядом с собой.

- Присоединишься ко мне?

Кэролин кивнула, делая еще один большой глоток кофе.

- О, это замечательно. Спасибо, Марго, - она прилично откусила сэндвич с индейкой, словно ужасно проголодалась.

- Не за что.

Они ели молча. Аннели заметила, как медленно порозовели щеки Кэролин. Кажется, ей уже лучше. Слава богу. Аннели чуть нахмурилась, пока ела свой сэндвич. Не знаю, что думать... или что чувствовать. Он умер, но у меня все еще есть столько вопросов, на которые он уже не ответит. Я привыкла думать, что мне все равно, что это не важно. Но это не так. Почему он нас бросил? А сейчас… кто этот человек? Чего он добивается? Все промчалось так быстро, что я за этим не поспеваю. Она взглянула на Кэролин.

Опять же, я точно знаю, что чувствую к ней. Это единственное, в чем я уверена сейчас, но даже этого я могу внезапно лишиться. Вопросы кружились у нее в голове, и она почувствовала тошноту.

- Мы будем в воздухе, когда начнется пресс-конференция, - сказала Кэролин, вытирая с губ остатки горчицы. - Таким образом, мы будем отрезаны от внешнего мира, когда пресса пойдет в разнос, а она так и сделает. Теперь они сфокусируются на этом идиоте, а не на Аннели, но она все равно останется в центре внимания.

- О, боже, - пробормотала Аннели. - Они хотят услышать, что я думаю о нем, да?

Кэролин кивнула.

- Вероятно так. Они не бросят эту историю, пока ты не сделаешь заявление, но за тебя его может все еще сделать Марго. Обдумай это день, другой. Тебе нужно время, чтобы прийти в себя, любимая.

Она права. Я чувствую себя так, будто долго бежала без оглядки. Все та же история. Я оцепенела, словно мороз сковал мое сердце, и все мои ощущения застыли в анабиозе. Что ж, может быть, я не буду прятаться и бежать, для разнообразия. И потом, у меня есть ты, Кэролин. Ты единственная, кто может сейчас до меня достучаться. Все остальное кажется неважным.

Аннели встряхнула головой, словно выходя из своей задумчивости.

- Я поработаю над заявлением сегодня попозже. А пока я могу попытаться поделать разные дела здесь, в офисе.

- Хорошая идея, - кивнула Марго. - А я узнаю, появилась ли у нашего частного детектива еще какая-нибудь информация, - наклонившись вперед, Марго чмокнула Аннели в щеку. - Выше нос, девочка моя. Все будет хорошо. Я обещаю.

- Спасибо. Я знаю, что будет, - Аннели постаралась, чтобы ее голос прозвучал убедительно.

Кэролин придвинулась ближе, после того как Марго вышла из комнаты.

- Хочешь, я тебя обниму?

- Отчаянно, - Аннели закатила глаза от своих слов, но с наслаждением почувствовала, как ее обняли сильные руки Кэролин.

- Ты так напряжена. Я презираю этого придурка за то, что он с тобой сделал.

- Со мной все будет хорошо. Мне просто нужно все обдумать. Иногда я размышляла, что если бы он был все еще жив, или... - Аннели пожала плечами, спрятав лицо в волосах Кэролин. - Полагаю, я не сразу свыкнусь с этим.

- Ага. И знаешь что? Я буду рядом, чтобы помочь тебе. Мы пройдем через это вместе, Анни. Процитирую Марго, мою новую героиню: 'Я обещаю'.

Аннели знала, что Кэролин не раздавала обещания направо и налево.

- Спасибо тебе. Ловлю тебя на слове, - она помедлила. - Ты так мне нужна.

Кэролин замерла, затем продолжила нежно поглаживать спину Аннели.

- О, Анни. Ты мне тоже нужна. Очень, -  она мягко провела губами по волосам Аннели. - Не знаю, как это случилось, но ты стала самым важным человеком в моей жизни. Я люблю тебя.

Сердце Аннели замерло, затем в мгновение ока забилось сильнее и почти что выскочило из груди. Нежданное тепло разлилось у нее внутри, растапливая лед, который сковывал ее последние несколько дней. Слезы навернулись на глазах и покатились по щекам. Она не возражала, когда Кэролин осушила их своими поцелуями.

- Я тоже тебя люблю.

Кэролин порылась в кармане и протянула Аннели платок, нежно ей улыбаясь.

- Вот. Высморкайся, родная.

Чувствуя, что покраснела, Аннели откинулась на спинку дивана, все еще не выпуская Кэролин.

- Сколько у тебя есть времени, прежде чем ты вернешься на студию?

- Десять минут. Давай просто посидим тут и расслабимся, - Кэролин пригладила взъерошенные волосы Аннели.

Десяти минут будет мало. Мне нужны часы. Мне нужны дни, которые я смогу провести рядом с тобой, но в настоящий момент придется довольствоваться этим. Может быть, я смогу справиться, пока ты не придешь домой с работы.

- Иди ко мне поближе, - она притянула Кэролин к себе так, что та наполовину оказалась поверх нее. - Марго проследит, чтобы нас никто не потревожил.

Кэролин скользнула руками под шелковую блузку Аннели, проводя пальцами по ее животу, нежно лаская гладкую кожу.

- Не могу тебя не касаться.

- Хорошо.

- Не возражаешь?

- Конечно же, нет. Обожаю твои руки.

Кэролин умиротворительно выводила узоры на мягкой коже Аннели. Уткнувшись в висок Кэролин в ответ, Аннели почувствовала биение ее венки под своими губами. Этот символ жизни, пульсирующий внутри ее возлюбленной, успокаивал Аннели. Она провела языком по бледно голубой линии.

- Моя, - прошептала она едва слышно. Боже, как я могу дать тебе уйти? Останься со мной. Обещай мне... хотя я знаю, что не могу требовать от тебя таких обещаний.

Аннели закрыла глаза, зная, что ей надо набраться сил от этого короткого объятия, которых бы хватило до конца дня. Все остальное прямо сейчас, в эту секунду, было неважным. Моя.

- Да, любимая. Твоя.


***


Кэролин натянула одеяло на обнаженные плечи Аннели, закрывая ее от прохладного дуновения кондиционера. Аннели засыпала дважды, пока они сидели на диване, и добралась, спотыкаясь, до постели, только после того, как Кэролин заставила ее это сделать.

- Я мигом вернусь, - пообещала Кэролин, подоткнув одеяло под ее уже заснувшую любимую.

Войдя в ванную комнату, Кэролин с облегчением скинула с себя одежду. Заднюю часть шеи ломило от болезненного напряжения. Она покрутила шеей, поводила плечами, пытаясь стряхнуть его с себя. Включив душ, она пустила горячую воду и делала ее горячее, до тех пор пока могла вытерпеть, а потом ступила в душ и прикрыла глаза. Вода била по коже, массируя ноющие мышцы. Чтение сценария днем прошло хорошо. Я сделала все, чтобы никто не заметил, что я была не в форме. Лекарства и возможность увидеть Аннели помогли унять эту сволочную головную боль. Но этот ублюдок, который изводил ее! Словно в моей голове стучит отбойный молоток.

Кэролин быстро открыла рот и пошевелила челюстью, чтобы уменьшить давление крови в голове. Мне надо будет показаться на шоу Лено, когда мы приедем в Л.А. А затем отработать на конвенции Мэддокс в субботу. И все. И у меня больше не будет никаких обязательств на время съемок.

Как только Кэролин вошла в спальню, зазвонил телефон.

Схватив его, она направилась в гостиную.

- Алло?

- Аннели? Это ты, детка?

- Это Кэролин Блэк. Аннели не может подойти к телефону прямо сейчас. Назовите свое имя, пожалуйста, - голос Кэролин изобиловал мрачными нотами.

- Кэролин? Это Китти МакНил. Вот так сюрприз. Как дела?

Кэролин смогла уловить сдержанный тон голоса Китти.

- У меня все хорошо. У Аннели был тяжелый день. Она уснула и...

- Ой, не буди ее тогда. Я могу с ней поговорить и завтра. Я просто звоню узнать, как она справляется с этой историей с ее отцом.

Осознав, как Китти и Аннели были близки, Кэролин, что было совсем на нее не похоже, решила ей довериться.

- Случилось неожиданное развитие событий, Китти.

После того как Кэролин поделилась информацией, которую добыла Марго, она по достоинству оценила цветистые выражения Китти относительно этого самозванца.

- Ты читаешь мои мысли.

- Так что же будет дальше?

- Завтра Марго проведет еще одну пресс-конференцию, пока мы будем на пути в Л.А. Будет здорово, если она приструнит всех до того, как начнется новая конвенция Мэддокс.

- Думаю, она и в самом деле очень расстроена. Она в порядке?

Кэролин была слишком усталой, чтобы ходить вокруг да около.

- У нее был трудный период. И я осталась здесь с ней. Фактически, она попросила меня переехать к ней насовсем, а поскольку я не хочу быть вдалеке от нее, то было легко согласиться.

- Отлично. Передашь ей, что я звонила? Я послал ей е-мэйл, но все-таки я волновалась за нее и хотела удостовериться сама.

- Конечно. Спасибо, что позвонила. Она, вероятно, тебе позвонит утром, до того как мы уедем. Или ты будешь в это время еще спать?

- У меня сна не будет ни в одном глазу. Я работаю над моей новой книгой в очень странное время суток.

- Превосходно, - заулыбалась Кэролин. - Есть ли у меня шанс почитать ее заранее? Помни, что я заядлый фанат.

Китти засмеялась.

- Заранее? Ну, только не говори Джеме... но, конечно. Лишь для тебя.

Кэролин расслабилась, наконец-то, почувствовав ту связь, которая образовалась у нее с Китти, когда она впервые ее встретила и во время их приключений в Диснейворлде.

- Я тебя не выдам. Обещаю. Жду не дождусь.

- Здорово! Я знаю, что у вас сейчас уже ночь, так что крепких тебе снов. Обними за меня Аннели.

- Будет сделано. Береги себя.

Устав окончательно и готовая свалиться с ног, Кэролин поплелась в спальню. Аннели спала, притянув подушку к груди, на ее лбу пролегла слабая морщинка. Кэролин сбросила полотенце, забралась в постель и тот час же была завернута в тесное объятие.

- Ты здесь ... - прошептала Аннели.

- Да. Засыпай, родная, - Кэролин обняла теплое сонное тело рядом с собой. - Шшш, вот так.

Закрыв глаза, Кэролин какое-то время прислушивалась к ровному дыханию своей возлюбленной, но вскоре и сама заснула.


***


В самолете Аннели смотрела на Кэролин, сидящую рядом с ней на уютном диванчике. У нее были закрыты глаза, и Аннели знала, что та сосредотачивалась на своих двух предстоящих выступлениях. Дальше слева сидели Хелен и Дэвидсоны, погруженные в приглушенный разговор. Грегори с ноутбуком расположился в хвосте самолета. И хотя продюсеры вечернего шоу попросили Аннели появиться на нем вместе с Кэролин, она отказалась, однако, планировала сопроводить Кэролин на студию.

Аннели глянула на часы и глубоко вздохнула, размышляя о пресс-конференции, которую проводила в эту минут Марго.

- Ты в порядке? - спросила Кэролин, положив ладонь на руку Аннели. - Задумалась по поводу пресс-конференции?

- Да. Интересно, как там все идет. Чувствую себя паршиво, что оставила Марго разбираться с этим в одиночку.

- Забудь. Разве ты не видела выражение ее лица этим утром? Она места себе не находила, так ей хотелось утереть нос прессе за их дрянное расследование и, в первую очередь, этому лицемеру за то, что попытался сжульничать.

Аннели знала, Кэролин была права. Она потянулась к своему портфелю и вытащила копии документов, которые дала им Марго этим утром.

Имя: Тревор Альберт Уайт.

Возраст: родился в Чикаго 12 января 1945 года.

Родители: скончались.

Одна сестра: Джеральдин Уайт, местонахождение неизвестно.

Много лет Тревор Уайт жил в том же самом трейлерном парке, что и Стюарт Клинт. Этот человек получил инвалидность, в основном из-за своего пристрастия к наркотикам. Перевернув следующую пару страниц, Аннели заметила, что Уайт, как и ее отец, покинул Чикаго и направился в Калифорнию в 1978 году. По всему, долгое время ее отец и Уайт были собутыльниками, иногда вместе подрабатывая на разных стройках.

Читая дальше, она обнаружила, что из-за взаимной зависимости от наркотиков их выгнали с нескольких работ. Уайт не сидел в тюрьме, как ее отец, но его подозревали в нескольких правонарушениях. Откинувшись назад и оставив стопку документов лежать на коленях, Аннели размышляла, узнал ли Уайт о ней, потому что общался с ее отцом. Поделился ли отец с ним своим прошлым, которое оставил в Чикаго, или Уайт был с ним знаком и до того, как Стюарт Клинт бросил свою семью?

- Аннели?

Мягкий голос заставил ее вздрогнуть, она подняла голову и увидела, что рядом с ней стоит Харви.

- Да? Извини. Я задумалась.

- Я лишь хотел тебе сказать, что мы с Франсин полностью на твоей стороне. Это ужасно, что человек может так обращаться со своим ребенком.

Аннели пригласила его присесть рядом с собой.

- Есть кое-что, о чем ты не знаешь, Харви.

Глаза Харви сощурились, пока он слушал Аннели.

- Прежде всего, я сожалею о смерти твоего отца. Все же меня бесит, что кто-то попытался проделать такой трюк. Однако, я не удивлен. В мире так много корыстных людей, готовых сделать, все что угодно, лишь бы откусить кусок пожирней, - он помолчал минуту, поглаживая свои усы. - Как ты себя чувствуешь?

Аннели заправила длинную прядь волос за ухо. В вопросе Харви слышалась искреннее участие. Удивив саму себя, она покачала головой.

- Я... немного в тупике, - призналась она. - Я, конечно, злюсь, и расстроена. Я не люблю, когда лезут в мою частную жизнь, - она криво усмехнулась. - Очень не люблю.

Харви похлопал ее по руке

- Я это понял. Помни, ты не одна. Сейчас пресса получит еще один день на собственное расследование - очень легко позабыв, что они были не правы с самого начала - но она сфокусируется на нем. А тебе будут все сочувствовать.

Аннели скривилась.

- Я не уверена, что чувствую по этому поводу, но понимаю, что ты имеешь в виду. Я просто не хочу, чтобы люди делали меньше пожертвований на мои благотворительные проекты.

Харви улыбнулся.

- Не волнуйся. Когда люди узнают о замысле этого парня...

- Они вытащат свои кошельки, пожертвуют деньги на благотворительность и покажут всем и вся, включая этого идиота, кому они действительно симпатизируют, - хриплый голос Кэролин застал их обоих врасплох.

Харви рассмеялся.

- Кэролин, ты прям читаешь мои мысли.

Аннели скользнула взглядом по довольной улыбке на губах своей любимой. Она вспомнила те драгоценные пятнадцать минут, которые провела, просто покоясь этим утром в объятиях Кэролин. Мягкие поглаживания Кэролин по спине и сказанные шепотом ласковые слова успокоили Аннели, когда она, наконец, поняла, что никогда не смогла бы помириться с отцом - и ей не нужны были никакие объяснения, и не было никакой возможности все уладить миром. Аннели даже и не подозревала, что питала такие надежды. Возможно, они тянулись из ее детства, когда она мечтала, что отец все-таки вернется.

Смутно осознавая, что Кэролин и Харви болтают друг с другом, Аннели посмотрела в иллюминатор. Яркий солнечный свет отражался от крыльев самолета. От этой ослепительной вспышки у нее заболели глаза, и почти что навернулись слезы, которые и так были на подходе из-за горьких мыслей. Я едва могу его вспомнить, и, честно говоря, я думала, что мне уже все равно. Мы жили отлично и без его участия. Мама и я. Почему я сейчас такая потерянная? Неужели все это время я себя обманывала?

Самое ясное, что она могла вспомнить, это очертания высокого, худощавого мужчины. Она помнила темные глаза, и то, как он называл ее "этот ребенок", когда разговаривал с ее матерью. Он вообще когда-нибудь называл меня по имени? Мама звала ее Анни и придумывала ей много ласковых прозвищ. Некоторые из них были на шведском, и самым любимым у Аннели всегда было “lilla hjärta,” что означало "маленькое сердечко". Старшая Клинт была кроткой, с щедрым сердцем, мягкими руками и потускневшей красотой. Он же, наоборот, был бездушен и эгоистичен.

Почему она в него влюбилась? Она что, думала, что сможет его изменить? Что ж, черт возьми, даже его собственный ребенок не сделал Стюарта Клинта заботливым человеком. Его хватило только на семь лет. Я смогу это сделать. Я смогу встретиться лицом к лицу с прессой и всем остальным миром. Он не играл никакой роли в моей жизни, так же как и я в его в течение более чем двадцати пяти лет...

Аннели откинулась на сидении, воспоминание о нежных объятиях Кэролин оживило ее. До тех пор, пока ты у меня есть, со мной будет все хорошо. Ты придаешь мне силы, когда я больше всего в этом нуждаюсь, и поэтому мне это так важно, когда я погружаюсь в воспоминания о нем.

По словам Марго, Стюарт Клинт был красивым негодяем с обаятельной улыбкой, который хорошо обращался с Анной, когда за ней ухаживал. Но как только они поженились, он изменился. Когда Анна родила Аннели, он начал сильно пить, а иногда и баловаться наркотиками. В один прекрасный день он просто исчез.

Кто-то нежно взял руки Аннели в свои, выведя ее из задумчивости.

- Пресс-конференция, должно быть, уже завершилась. Хочешь позвонить Марго?

- Нет. Давай сначала доберемся до отеля. Мы доедем туда довольно быстро, а у ворот нас встретит охранная фирма.

- Охранная фирма? - Харви приподнял брови.

- Мы посоветовались с Марго, - объяснила Кэролин. - Поскольку конвенция и последние выходки этого типа в Калифорнии привлекут большое внимание, мы согласились нанять телохранителей.

Привычный к Голливуду и папарацци, Харви только кивнул.

- Хороший ход.

- Они сопроводят нас до отеля, а потом будут следовать с нами везде, пока мы в Л.А. Аннели не была сначала в восторге, правда, родная? Но она уступила, после того, как я выкрутила ей руки.

Аннели задалась вопросом, заметила ли Кэролин, как автоматически нежное слово слетело с ее губ, или увидела ли она огонек, блеснувший в глазах Харви. Вряд ли, но Аннели и не возражала. Когда Харви присоединился к своей жене, она подвинулась ближе к Кэролин.

- Он такой хороший человек.

Кэролин кивнула.

- Вообще-то, он напомнил мне моего отца, хотя он и в том возрасте для этого. О, точно, ты же еще почти дитя. Он вполне годиться тебе в отцы, - сказала Кэролин с невозмутимым видом.

- Очень смешно, - Аннели закатила глаза. - Но шутки в сторону, если бы мой отец был похож на Харви, все было бы совсем по-другому.

- Знаешь что? Думаю, Харви действительно о тебе заботиться. Я не говорю, что он собирается тебя удочерить, но он определенно относится к тебе по-отечески.

Слегка покраснев, Аннели задумалась над словами Кэролин.

- Они оба такие милые. Я не могла бы желать лучшей компании.

Кэролин понимающе улыбнулась.

- Ой, Анни, разве ты еще не поняла, что Хелен, Харви и я, мы все рады работать с тобой, - она украдкой ласково провела по ноге Аннели. - А я рада во сто крат больше, чем они оба вместе взятые.

В черном внедорожнике Кэролин села рядом с Аннели и постаралась сделать все возможное, чтобы та не догадалась, как ужасно ломило у нее в висках. Посмотрев в затемненное окно и рассмотрев хорошенько телохранителей, которые их окружали, она ненадолго прикрыла глаза. Она попыталась отгородиться от голосов Франсин и Хелен, сконцентрировавшись на своих внутренних ощущениях. Все, что мне нужно, это несколько минут отдыха, и я взбодрюсь. Лишь несколько. Дыши глубже. Вот так. Может, это поможет. Не могу дождаться, чтобы поплавать в гостиничном бассейне. Небольшой заплыв наверняка снимет с меня напряжение. Интересно, сколько у меня будет времени, прежде чем я должна буду отправиться в студию программы "Сегодня Вечером"?

Понимая, что у нее было куча времени, если только не случиться что-то экстраординарное, Кэролин бросила взгляд на Аннели. Та, казалось, была погружена в свои мысли, ее руки были сжаты и лежали на коленях. Кэролин потянулась и шлепнула ее стиснутые кулаки. Аннели быстро повернула голову, ее темные глаза были полны невысказанных эмоций.

О чем она думает? Отчего такие мрачные мысли, дорогая?

Желая ободрить свою любимую, она неотрывно глядела в ее голубые глаза.

- Мы скоро приедем, - прошептала Кэролин. - Не передумала, а? Все еще хочешь поехать со мной на студию?

Аннели коротко кивнула, не отводя взгляда.

- Конечно, поеду. Я буду тебя ждать в зеленой комнате.

Когда они подъехали ко входу в гостиницу, швейцар подошел, чтобы открыть дверь машины. Человек, сидящий рядом с водителем, держался за ручку двери и тщательно сканировал окрестности. Опережая швейцара, он выскочил наружу, наблюдая за пассажирами, пока те выходили из машины. Когда Кэролин вместе с Аннели пошла в сторону стойки регистрации в отеле, она услышала мужской вопль. Она повернулась на этот крик, в то время как один из телохранителей выбросил руку вперед, чтобы защитить их, подталкивая их дальше в сторону.

- Черт побери, она моя дочь! Вы не можете запретить мне видеться с моей собственной плотью и кровью!

В их сторону рванулся высокий мужчина, одетый в джинсы и серую куртку. Протянув руку, он схватил Аннели.

- Нет! - прокричала Кэролин.

- Эй, посмотри на меня, девочка! - возмущался мужчина. - Разве ты меня не узнаешь? Убери от меня этих идиотов! Черт возьми, я твой отец!

Аннели отшатнулась, и только то, что Харви успел ее подхватить, не позволило ей упасть. Он притянул к себе Аннели и одновременно другой рукой обнял свою жену, оберегая ее от неожиданного преследователя.

- Что за черт...

Посреди всей этой сутолоки три телохранителя стремительно повалили мужчину на землю. Остальные спешно увели Аннели и других к лифтам.

- Сюда, - проинструктировал их главный. - Мы уже вас зарегистрировали. Люксы в пентхаусе давно готовы.

Очутившись на безопасном расстоянии, Аннели остановилась и нерешительно кинула взгляд через плечо.

- Это он..?

Придвинувшись ближе, Кэролин положила руку на поясницу Аннели. Она хотела ее успокоить и защитить.

- Если и так, мы это выясним. Охрана отеля и наши парни сами разрулят эту ситуацию. А сейчас пошли.

Когда они двинулись к лифту, их уже переполняла тревога. Кэролин заметила, какой хмурой была Аннели.

- С тобой все хорошо?

Аннели просто кивнула, явно слишком ошеломленная, чтобы поддержать разговор. Она стояла, застыв, и смотрела прямо перед собой отсутствующим взглядом. Лифт тихо поднял всю группу наверх, на этаж пентхауса, где Аннели зарезервировала три люкса на шестерых. Кэролин беспокойно посмотрела на Аннели, когда телохранители остались за дверью, уверив их, что они оставят человека в коридоре рядом с их номерами, а также расследуют произошедшее в холле.

После того как Аннели на автомате вложила чаевые в руку портье, она закрыла дверь, прислонилась к ней спиной и глубоко вздохнула.

- Господи, если бы я только знала, что так получится.

Кэролин повесила пиджак на спинку стула и подошла к Аннели.

- Я уверена, они сообщат нам, как только выяснятся хоть какие-нибудь подробности, - мягко сказала она и обвила руками свою возлюбленную.

- Так ты говоришь, ничего не домысливать, пока мы не узнаем больше?

- Именно про это я и толкую, любимая. Они придут к тебе, как только все уладят.

- Я знаю. - Аннели вздохнула, прислонившись лбом к Кэролин. - Я была не готова к такому...

- Проявлению насилия? Полностью тебя понимаю, - заправив длинную прядь волос Аннели за ухо, Кэролин улыбнулась. - Хорошая идея на счет телохранителей, верно?

- О боже, да, - руки Аннели тряслись. - Представить себе не могу, чтобы могло произойти, если бы их там не было.

- Но они там были.

- Да, - голос Аннели все еще дрожал. Она отпустила Кэролин и повернулась к чемоданам. - Хочешь, я помогу тебе выбрать наряд?

Поняв, что Аннели нужно что-то поделать, чтобы прийти в себя после инцидента, Кэролин кивнула.

- Конечно, посмотри, что там есть.

Она прошлась к окну и притворилась, что наслаждается видом города, ее голова раскалывалась от боли. Помассировав украдкой виски, она поняла, что ей придется, как-то ее унять. Она не могла появиться на шоу Лено с таким видом, как будто ее сейчас вырвет.

- Эй, - сказала Аннели, кладя плашмя чемодан Кэролин - У тебя болит голова? Хочешь, я помассирую твои плечи? - она подошла к своей любимой.

Кэролин качнула головой.

- Знаешь, что я на самом деле хочу? Я бы с удовольствием бы поплавала и попыталась бы расслабиться. Пойдешь со мной?

- Хотела бы я пойти с тобой, - вздохнула Аннели. - Но я пообещала Грегори, что мы пройдемся по последним рабочим деталям относительно конвенции. Мы откладывали это целую неделю, и сейчас...

- Все хорошо, - улыбнулась Кэролин. - Я отыщу бассейн и просто сделаю пару кругов, до того как поеду на шоу.

Аннели дотронулась до щеки любимой.

- Я обязательно поеду с тобой на студию.

- Спасибо, но если ты застрянешь на встрече, я пойму... - не понимая, почему она почти готова была разреветься, Кэролин пожала плечами, чувствуя себя ужасно нелепо.

- Я не застряну, - Аннели нежно провела своими губами по губам Кэролин. – Ну, иди же, поплавай. Я подожду тебя здесь и помогу собраться, когда ты вернешься. Хорошо?

Пытаясь сдержать свои глупые слезы и стиснув зубы от внезапно пронзившей ее острой боли, Кэролин кивнула.

- Прекрасно. Я только переоденусь и заскочу в душ, а затем я уйду.

Явно ощущая, что Кэролин прилагает все силы, чтобы держать себя в руках, Аннели кинула взгляд на часы у кровати.

- Знаешь, у меня есть двадцать минут до прихода Грегори. Я бы с удовольствием приняла душ вместе с тобой.

Кэролин даже не осознавала, что ее внутренности скрутило в тугой узел, пока напряжение в животе не стало постепенно уходить.

- Да? Ты уверена?

- Конечно. Мне нужно удостовериться, что с тобой все хорошо, - Аннели начала расстегивать свою блузку, обнажая свою бледную кожу. - Определенно, я уверена.

Она протянула руки и расстегнула блузку Кэролин, затем приспустила ее со слегка покрытых веснушками плеч.

- Ты же знаешь, что я хочу проводить с тобой каждую свободную минуту?

Успокоенная тем, что она увидела в глазах Аннели желание, смешанное с любовью, Кэролин позволила ей повести себя в ванную.

- Я не очень хорошо себя чувствую, - призналась Кэролин. - И... извини, что я вела себя по-детски.

- Ты не ведешь себя по-детски, - Аннели включила душ одной рукой, другой лаская Кэролин. - Ты все бросила и прошлую неделю провела рядом со мной.

Прежде, чем скинуть остатки своей одежды, Аннели раздела Кэролин.

- Этот мужчина напугал всех нас, и из-за этого у тебя разболелась голова. Иди сюда. Позволь мне смыть с тебя этот стресс, прежде чем ты отправишься плавать.

Стоя под горячими струями воды вместе с Аннели, чьи руки блуждали по ее телу, Кэролин убеждала себя в том, что после всего, что случилось, она найдет силы справиться с вечерним интервью.


***


- Дамы и господа, встречайте - Кэролин Блэк!

Аннели удобно устроилась на диване в зеленой комнате в студии программы "Сегодня вечером". Она не отрывала глаз от экрана. Кэролин шла к Джею Лено, приветственно протягивая ему руку. После того, как они оба изобразили вежливые поцелуи в щеку, Кэролин с изяществом присела в кресло рядом со столом ведущего. Одетая в изумрудно-зеленое платье без рукавов, оканчивающееся чуть ниже колен, она выглядела блистательно. Аннели улыбнулась, понимая, что Кэролин включила "режим дивы".

- Вы восхитительно выглядите, Кэролин. Добро пожаловать в Л.А. Вы ведь прилетели сегодня, правильно? - слова Лено вторили восхищению Аннели.

- Да, сегодня. Специально для участия в завтрашней конвенции Мэддокс.

- Что ж, мы, конечно же, рады, что вы пришли на наше шоу в такие короткие сроки. Я слышал, что вы прибыли на частном самолете с остальной частью актерского каста фильма о Мэддокс.

- Все правильно, Джей. Кинокомпания зафрахтовала самолет, чтобы мы не теряли зря время и не поизносились в дороге. Мы готовимся снимать кино.

- Похоже, что вы путешествовали с шиком, хотя, полагаю, прекрасная мисс Петерсон может это себе позволить.

Аннели задержала дыхание, увидев, как сузились глаза Кэролин.

- Мисс Петерсон очень щедрый босс, - заявила Кэролин. - Нам всем повезло.

- Я только что встретил мисс Петерсон, и она показалась мне очень сдержанной и скромной женщиной.

Кэролин слегка наклонилась вперед, чтобы подчеркнуть важность ее заявления.

- Знаете, она самая добрая из людей, которых я когда-либо встречала - и самая щедрая. Она просто могла бы сидеть над своим богатством. Вместо этого, она находит ему лучшее применение, помогая облегчить жизнь менее удачливых людей. Я знаю, что вы многие годы поддерживали ее благотворительную деятельность, Джей.

Аннели усмехнулась и подумала, что Лено определенно пожалел, что поделился этой информацией в зеленой комнате. Он выглядел одновременно и польщенным, и смущенным.

- Ради детей, это стоило того, - сказал он. - Очень интересное развитие событий в ситуации с человеком, называющим себе отцом мисс Петерсон. Что вы об этом думаете?

Аннели поджала губы, поняв, что Лено назойливо мусолит эту тему.

- Джей, только Аннели Петерсон может комментировать или не комментировать эту ситуацию. Все, что могу сказать я, это то, что прессе следует лучше делать свою домашнюю работу, а не бездумно гоняться за сенсацией. Тот вред, который это привносит в жизнь людей, того не стоит.

Лено посерьезнел, и у Аннели появились подозрения, не поддался ли он тоже эти слухам.

- Вы правы, Кэролин, - Лено на секунду замолчал. - Кажется, вы с мисс Петерсон стали хорошими друзьями.

Актриса ни секунды не сомневалась.

- Да, за то время, что мы знакомы, мы стали очень близки. Знаете, как это бывает, встречаешь человека и сразу проникаешься к нему симпатией. Она замечательный человек.

Лено кивнул, и его лицо расплылось в широкой улыбке.

- А сейчас о веселом, в зеленой комнате вы поведали мне историю о том, как вы чудом избежали неприятностей, когда были в гостях у мисс Петерсон.

Кэролин сверкнула улыбкой.

- О, вы имеете в виду ту самую историю об отсутствии у меня, каких бы то ни было, кулинарных способностей и о том, как вместо того, чтобы наслаждаться пиццей, все в итоге закончилось раздачей автографов очень симпатичным парням из пожарной службы Нью-Йорка?

Зрители в студии, внимали Кэролин так же, как и толпа на конвенции в Орландо, они заревели, затопали ногами и засвистели, что есть мочи, когда она им подмигнула. Аннели улыбалась, пока Кэролин красочно описывала историю про пиццу.

- Что ж, я так понимаю, у вас богатый опыт посещения ресторанов? - предположил Лено.

- Уж будьте в этом уверены. Рестораны и еда с доставкой на дом. Думаю, я даже невольно стала ответственной за бурное развитие одного итальянского ресторанчика, неподалеку от моего дома, - Кэролин игриво усмехнулась. - Несмотря на все это, я умею варить замечательный кофе.

- Теперь к фильмам о Мэддокс? Вы подписали контракт на первые три картины. Как ощущения?

- Это честь для меня быть выбранной для этого захватывающего приключения, - Кэролин откинулась на спинку кресла и в задумчивости прикоснулась указательным пальцем к своим губам. Ее лицо стало серьезным. - И я, конечно же, осознаю всю ответственность. Многое зависит от успеха первого фильма, и поскольку я играю саму Диану Мэддокс... - она встряхнула плечами.

- Ага, не сносить вам головы, если напортачите, - пошутил Лено. - В этих книгах куча интересных сцен, - он пошевелил бровями. - Какие-нибудь сомнения по поводу поцелуя с прекрасной мисс Сен-Сир?

Аннели закрыла глаза и застонала в отчаянии.

- Ни единого. Кроме того, она очень привлекательная женщина. Разве вы сами не хотели бы поцеловать ее? - невозмутимо парировала Кэролин.

Лено замер, а затем покачал головой в деланном беспокойстве, пока публика его всячески подбадривала.

- Я женатый мужчина. Вы пытаетесь втянуть меня в неприятности? - он усмехнулся. - По правде говоря, Хелен Сен-Сир одна из любимых актрис моей жены, вместе с вами и Элис Крайдж.

- Мы все характерные актрисы, - заметила Кэролин. - У вашей жены хороший вкус, Джей.

- Конечно. Без всякого сомнения. Она же вышла за меня замуж, разве не так?

Зрители рассмеялись.

- Так играть Диану Мэддокс, лесбиянку с раздражающим, сложным характером, не такое уж большое дело?

Кэролин покачала головой, одарив Лено несколько покровительственным взглядом.

- Я никогда не берусь за роль, полагая, что она незначительна, независимо от того, что это за характер. Играть лесбиянку для меня внове, если не считать аудиокниг о Мэддокс. И я намерена сделать все возможное, чтобы в Мэддокс поверили, и сделать ее такой же, как и все мы. Определенный процент женщин являются лесбиянками или бисексуальны, и, в любом случае, любовь, несмотря на то, в какой форме она проявляется между взрослыми людьми - хорошее чувство, верно?

Лено выглядел слегка ошеломленным из-за твердого взгляда, которым пригвоздила его Кэролин. Он охотно кивнул.

- Абсолютно.

Кэролин явно не собиралась прекращать эту тему.

- И поскольку она раздражающая и сложная, это больше относится к ее личности, чем к ее сексуальным предпочтениям, - Кэролин преподнесла это утверждение с соблазнительной улыбкой на губах, но решительным голосом.

Лено потянулся к узлу галстука, но его рука застыла на полпути. Откашлявшись, он улыбнулся в ответ.

- А теперь у меня остался только один вопрос.

- Валяйте.

- Собираетесь ли вы выполнять все трюки самостоятельно? Я знаю, что в книгах, например, присутствуют постельные сцены.

Кэролин закатила глаза, и публика захихикала.

- Джей, вы не исправимы. Что ж, в моем контракте я согласилась на частичную наготу, когда это требуется по сюжету, - она наклонилась к Лено, положив руку ему на плечо. - Я так понимаю, под 'трюками' вы как раз подразумеваете постельные сцены?

- Эээ... дааа.

- Единственное, когда я потребовала бы женщину дублера или каскадера вместо себя, если бы речь шла... о готовке.

Аудитория взревела, и Лено рассмеялся вместе с ними. Аннели знала, что Кэролин держит публику под контролем, и восхищалась, как она очаровала и ведущего, и зрителей.

- Знаю, я сказал, что это будет моим последним вопросом, но, если вы мне позволите... какие у вас планы на сегодняшний вечер? Собираетесь ли вы повеселиться со своими коллегами и мисс Петерсон или.. ?

Кэролин задумчиво улыбнулась.

- Знаете, я, наверное, отправлюсь прямиком в кровать. Завтра будет долгий день, и я хочу быть в отличной форме, чтобы вдоволь пообщаться с теми, кто придет на конвенцию. Они приезжают даже из Европы и Австралии.

- Что ж, мы определенно насладились тем, что вы были на нашем шоу, Кэролин. Спасибо большое, что пришли.

Кэролин встала и поклонилась публике, когда та взорвалась аплодисментами, затем покинула сцену. Обычно, гости Лено оставались сидеть на диванчике, но Кэролин отказалась быть на сцене дольше, чем это требовало интервью. Аннели встала и повернулась к Грегори.

- Разве она не великолепна?

- Она потрясающая. Она покорила их всех. Они захотят ее пригласить снова, когда состоится премьера фильма.

- Уверена, что захотят.

Дверь распахнулась, и вошла Кэролин. Ее глаза сияли, а на лице расплылась широкая улыбка.

- Сделано, - объявила она, энергия вибрировала в ее голосе. - Мы можем уехать прямо сейчас, да?

- Конечно. Ты куда-то торопишься? - Аннели подняла бровь.

- Хочу вернуться в отель и заказать что-нибудь в номер. Я проголодалась.

- Твое желание для меня закон. Завтра нам рано вставать.

Кэролин подошла к Аннели и внимательно на нее посмотрела.

- Тебе понравилось интервью?

Аннели захотелось погладить щеку Кэролин, но она решила воздержаться, все-таки рядом были сотрудники студии.

- Ты была удивительна. Пошли.

Слушая громкую музыку группы студии, доносящуюся с заднего плана, Аннели заметила, как Кэролин летела как на крыльях, когда они покидали студию, и поняла, что после своего выступления ее любимая была на эмоциональном подъеме. Когда Аннели почувствовала, как большим пальцем Кэролин мягко и ласково погладила ее ладонь, она вздрогнула и бросила на нее взгляд.

- Веди себя прилично.

Каролин невинно улыбнулась.

- Хорошо.


***


Они едва успели переступить порог. Аннели повернулась, чтобы закрыть дверь, но Кэролин потянулась мимо нее, захлопнув дверь ладонью и защелкнув замок. Толкнув Аннели к стене, она нетерпеливо скользнула руками под ее белую шелковую блузку и погладила живот.

- Кэролин? - Аннели сумела выговорить ее имя, до того как ее любимая поймала ее губы пылким поцелуем. - Ты собиралась позвонить в обслуживание номеров...

- Шшшш... - Кэролин стянула вниз пиджак Аннели с плеч, целуя кожу, которая открывалась ее губам, пока она расстегивала блузку Аннели.

Приоткрыв рот, она двигалась вдоль ключиц Аннели, оставляя на них нежные поцелуи. Когда Кэролин стянула вниз бретельки лифчика своей возлюбленной и позволила ему упасть на пол вместе с ее блузкой, Аннели застонала от возбуждения.

- Ты такая красивая, - пробормотала Кэролин. - Такая утонченная.

Она прильнула губами к тугому соску, и от этого прикосновения Аннели выгнула спину. Она покусывала грудь Аннели так, как она обожала это делать, и Аннели задыхалась от удовольствия и почти постанывала от боли.

- Ты ненасытна, - Аннели ловила ртом воздух. - Что на тебя нашло?

Кэролин не ответила. Вместо этого она расстегнула черные слаксы Аннели, толкая их вниз с ее бедер. Аннели вышла из них, трепетно наблюдая, как Кэролин вдруг опустилась перед ней на колени, потянув вниз и ее кружевные трусики. Медленно, сдерживая себя от порыва покрыть поцелуями бедра Аннели, она полностью ее раздела. Сердце Аннели заныло, пораженное красотой Кэролин, ее темными, наполненными желанием, глазами.

Кэролин стала ласкать свою возлюбленную, постепенно поднимаясь все выше и выше, слегка проводя ногтями по гладкой коже ее бедер. Когда она накрыла рукой светлый треугольник волос, Аннели задрожала всем телом.

- Давай, любимая, раздвинь свои ноги для меня, - поощрила ее Кэролин. - Вот так… шире… я хочу на тебя смотреть.

Чувствуя себя такой ранимой и открытой, и возбужденной до предела, Аннели повиновалась. Кэролин часто брала на себя инициативу, когда они занимались любовью, но так, как сейчас - никогда. Разительный контраст между элегантным внешним видом Кэролин и полной обнаженностью Аннели, добавили к ее чувствам ощущение беззащитности. Однако это вызывало небывалый трепет.

Аннели ахнула, когда нежные вальцы раздвинули ее складки, осторожно их исследуя. Кэролин поднялась на ноги, ее рука оставалась между ног Аннели.

- Такая влажная, - прошептала она. - Для меня?

- Да, - чувствуя себя уязвимой из-за реакции ее тела, но без стыдливости, Аннели закрыла глаза от нежных прикосновений. Она жаждала ласк Кэролин, зная, как ее любимая может наслаждаться ее телом, доводя до глубокого оргазма своими губами. - Только для тебя…

Наблюдая за тем, как Кэролин медленно раздевается, Аннели обратила внимание, что руки ее возлюбленной дрожали. Она пододвинулась, достаточно близко к Кэролин, чтобы почувствовать, каким жаром полыхало ее тело. Затем она обняла ее, притянув бедра Кэролин к своему обнаженному телу. Опустив голову, она жадно прильнула к губам Кэролин в бесконечном поцелуе.

Она отодвинулась и заглянула в гипнотические глаза Кэролин - сузившиеся, сверкающие желанием.

- Ты сводишь меня с ума, - призналась Кэролин. - Твой голос, твое тело… твои прикосновения. Ты заставляешь меня желать... - ее голос затих и Кэролин вдруг покраснела.

- Что? - спросила Аннели, положив ладонь на затылок Кэролин. - Расскажи мне.

Дотянувшись до груди Аннели, Кэролин стала кругами обводить своими пальцами ее соски.

- Я фантазировала... - она вставила свое бедро между ног Аннели. - О нас. О том, что мы делаем разные вещи.

О, боже. Аннели сглотнула, у нее закружилась голова от тех ощущений, что пронизывали тело. Она чувствовала стройное бедро между своих ног, и от этого еще больше повлажнела.

- И чем же мы занимались в твоих фантазиях? - полюбопытствовала она.

Кэролин нагнулась и взяла один из жаждущих ласк сосков Аннели своими губами, посасывая его несколько мучительных секунд, а потом ответила:

- Почему-то я представляю... - ее рука проскользнула между их телами, отыскав чувствительное место между складками Аннели и медленно, кругами провела по нему пальцами. - ... тебя на коленях, стоящей на стуле и держащейся за его спинку… - ее пальцы продвинулись дальше, влажные, ищущие. - ... и я позади тебя, исследую тебя всю.

Два пальца вошли в Аннели, покрутившись внутри нее, пока не нашли ту точку, которая заставила ее застыть.

- И ты просишь меня взять тебя, сделать тебя моей...

Пальцы начали двигаться взад-вперед, пока Кэролин целовала шею Аннели, ее язык прорисовал пылающий след вдоль края ее щеки.

- Издавая страстные стоны, ты произносишь мое имя, и каждая частичка твоего тела, все, чего я бы ни пожелала, мне доступно. Никаких табу. Ты хочешь отдаться мне целиком.

- Кэролин... о, да... - Аннели с головой погрузилась в звуки голоса ее любимой и в то, что она говорила. Сцена, которую та обрисовала, была волнующей, и она знала, что ей не придется долго ждать, пока эти фантазии толкнут ее в это опасное путешествие. Возьми меня. - И что происходит потом?

- Я вхожу в тебя пальцами, языком... - губы Кэролин придвинулись ближе к уху Аннели.  - Я воображаю, как я это делаю, как я полностью беру тебя.

Дрожь пронзила тело Аннели, дыхание стало прерывистым, а ноги почти подкосились от слабости. Она была захвачена пылкостью Кэролин и ее доверием. Не желая разочаровать свою любимую, она мягко зажала в кулаке золотисто-каштановые локоны Кэролин, повернула ее лицо к себе и еще раз поцеловала ее долгим и глубоким поцелуем.

- Ты же знаешь, все так, - выдохнула она. - Нет ничего, что бы ты не могла со мной сделать, потому что мы любим друг друга. Я выполню все твои фантазии, одну за другой, самым наилучшим образом... Я тоже это хочу, очень хочу.

Все, что угодно... она хотела попробовать с этой женщиной все, что угодно.

Аннели почувствовала, как Кэролин своей влажностью прижимается к ее бедру, и на ее глазах выступили слезы.

- Анни, я не могу поверить, какие чувства ты во мне возбуждаешь, просто позволяя говорить об этом, признаваясь в том, что ты полностью овладела моими мыслями, заставляя чувствовать себя более, чем... я никогда... не могу поверить в это...

Аннели чувствовала, как ее возлюбленная толчками вжимается в нее, приоткрытым ртом двигаясь с поцелуями вдоль ключиц и приглушенно постанывая. Она обхватила ягодицы Кэролин, помогая ей скользить по ее бедру.

- И как заканчивается твоя фантазия?

- Обычно, все заканчивается тем, что… мм... я вхожу в тебя моими пальцами, их столько, сколько ты мне позволишь... - Кэролин пробормотала что-то неразборчивое.

- Что?

- Ничего...

- Расскажи. Мне ты можешь говорить все.

Кэролин выдохнула, ее бедра дернулись, а пальцы в исступлении продолжали двигаться внутри Аннели.

- В моих мыслях, ты позволяешь мне прикасаться к тебе, где бы я ни пожелала. Ты позволяешь… Ох, Анни! Ооох!

Кэролин накрыла волна оргазма, и она почувствовала, как тело Аннели, прижатое к ее собственному, конвульсивно содрогнулось. Мышцы внутри тела сжимались и разжимались вокруг пальцев Кэролин, снова и снова, в то время как колени подгибались от слабости.

Волны удовольствия прокатились по телу, и Аннели громко застонала, вцепившись в Кэролин. Медленно сползая по стене, она в итоге уселась на пол, сжимая в объятиях свою любимую и пытаясь восстановить дыхание.

- Любимая моя... Анни, я так тебя люблю, - голос Кэролин дрогнул, и она почувствовала комок в горле. - Моя драгоценная девочка...

- Шшш... Я тоже тебя люблю. Ты мое сердце, Кэролин. Только ты.

Аннели ее поцеловала.

- Я охотно позволю тебе воплотить любые из твоих фантазий. Ничего из того, что ты хочешь, не вызывает во мне неудобства, ведь это ты. Я обожаю тебя. У меня свои собственные фантазии. Есть так много вещей, что я хочу делать с тобой... для тебя.

- Ничто... никто... никогда не затрагивал меня до такой степени. Это просто должна быть ты. Не могу себе представить... это все с кем-то другим.

Аннели почувствовала, как перехватило горло, когда она услышала неприкрытые эмоции в голосе Кэролин. Она сдержала слезы, но покрепче прижалась к женщине в своих руках. Не сомневаясь в искренности Кэролин, Аннели знала, что та чувствовала себя точно также. Они сидели на полу до тех пор, пока обе не задрожали от холодного воздуха кондиционера. Аннели помогла своей измученной возлюбленной подняться на ноги и повела ее в ванную. Горячий душ согрел их. Быстро почистив зубы, они забрались в постель. Аннели прижала к себе Кэролин, уткнувшись сзади в ее волосы.

Она изнурила меня. Она прижала меня к стене, ненасытная, и я мгновенно возбудилась. Никогда раньше я не испытывала такое с ней... или с кем-нибудь другим. В полудреме Аннели подумала, как Кэролин занималась с ней любовью. Она была властной, но не пыталась меня контролировать. Как ей это удается? У нее же не было опыта в отношениях с женщинами до меня. Сегодня она предъявила свои права на меня. Другого слова я не нахожу.

У Кэролин была привычка называть Аннели своей, но так, что Аннели чувствовала себя любимой, чувствовала себя в безопасности, а не ее собственностью. Может быть, потому что они по очереди брали на себя инициативу.

Крепко обнимая Кэролин, она чувствовала, как обнаженное тело ее возлюбленной каждым изгибом тесно прижимается к ее собственному, и внезапно вспомнила, как та описывала свои сексуальные фантазии. Ничуть не смущаясь желаниям Кэролин, она пообещала сама себе, что совсем скоро воплотит эти фантазии в реальность.


***


- Ты можешь поверить, что люди приехали за тридевять земель только для того, чтобы задать один единственный вопрос - и они хотели знать, мой пупок вогнут внутрь или выступает наружу?

Скептический тон Кэролин заставил остальных согнуться пополам от смеха. Они летели на высоте 9 000 метров, и была почти полночь.

- Я была еще в большем восторге от того, как ты собралась и не засмеялась, когда отвечала, - призналась жена Харви, Франсин, смахивая слезы со щек. - Вообще-то, вам всем досталось, всем задали скандальные вопросы.

- Я все еще не могу прийти в себя от вопроса о моих сапогах, - подхватила Хелен. - Вы слышали, она назвала их "возьмименядетка сапожки"? - она усмехнулась. - Я была шокирована и поражена. Теперь я не могу носить их, не задаваясь вопросом, какие сигналы я посылаю.

- Врунишка,- фыркнула Аннели. - Ты была польщена.

Хелен игриво хлопнула Аннели по руке.

- Ну, а как ты думаешь? Эта малышка была в два раза младше меня.

- И была так увлечена тобой, что была готова подняться на сцену, -  Аннели рассмеялась.

- Кто ее может в этом упрекнуть? Она призналась, что Эрика Беккер ее любимый персонаж, и вот она, Эрика, во плоти и... в очень особенных сапогах.

Харви подмигнул.

- Ага, очень полезные сапоги, - подразнила Аннели.

Хелен закатила глаза, и широко улыбнулась Харви.

- Вот и я о том же, - Харви погладил свои усы, стараясь сохранить невозмутимость на лице. - Но не думаю, что эта девчушка среагировала бы точно также, если бы я был в тех сапогах.

- Не прибедняйся, - сказала Кэролин. - Кто знает?

- Едва ли! Однако я рад, что у нас нет больше никаких конвенций в обозримом будущем. Сначала я должен вылечить руку, - Харви покрутил пальцами правой руки в воздухе.

- Твоя рука? А что с ней не так? - Кэролин нахмурилась.

- Я, должно быть, раздал больше тысячи автографов. А я уже далеко не молод, если ты помнишь. Даже не могу себе представить, сколько раздали автографов вы, красавицы.

- Как минимум в два раза больше, старичок, - поддразнила его жена. - Думаю, даже Аннели раздала автографов больше, чем ты.

Кэролин улыбнулась и посмотрела на сидящую рядом с ней возлюбленную.

- Ты сегодня заполучила огромное количество внимания, не так ли?

- Более чем. И поначалу я стеснялась, но как только я справилась с приступом паники, все стало хорошо. Люди действительно были очень доброжелательны.

Только после того, как закончились выступления на конвенции, Кэролин, наконец, увидела, что люди окружали Аннели, желая выразить ей свою поддержку и прося автограф. Она вполне могла вообразить первую реакцию Аннели на такое внимание.

- Аннели? Я получил факсы для тебя, - сказал Грегори позади них. - Хочешь, чтобы я принес их тебе?

- Нет. Я сама подойду, - Аннели направилась к импровизированному офису в хвосте самолета.

- Понедельник и уже за работой, - предположила Хелен. - Я вообще-то рада, что мы продолжим вычитку сценария. Первые репетиции в студии мы ведь начали в пятницу?

- Да, думаю, что так и есть, - кивнула Кэролин. - Насколько я знаю, они закончили подготовку квартиры Эрики Беккер. И к этому времени должны завершать убранство жилища Мэддокс и интерьер полицейского участка.

Они продолжали болтать о работе, пока Аннели не вернулась со странным выражением на лице.

- Что случилось? - Кэролин почувствовала, как ее сердце забилось быстрей.

- Охранная компания прислала по факсу копию пятничного полицейского рапорта. Тревор Уайт сейчас за решеткой, как мы уже знаем, и они ожидают прибытия по его душу помощника окружного прокурора со списком обвинений, - Аннели снова уселась рядом с Кэролин. - Я просто рада, что он не оказался моим отцом.

Кэролин стиснула плечи Аннели.

- Я знаю, любимая. И мы тоже этому рады.

- Реджина тоже прислала сообщение. Она хочет, чтобы все взяли завтра выходной и поработали над своими сценами дома. Вероятно, ей придется заняться некоторыми возникшими проблемами, но она будет готова для общего чтения сценария во вторник.

- Знаешь, а это не такая уж и плохая идея. Мне надо будет прийти в себя от разницы во времени, даже если эта разница всего в три часа, - сказал Харви, а затем понюхал носом воздух. - О, боже мой, скажите мне, это то, о чем я думаю.

Аннели, выходя из задумчивости, улыбнулась, видя, какой надеждой засветилось лицо Харви.

- Если ты намекаешь на лучшие гамбургеры, которые можно купить за приличные деньжищи, то это так. Шеф-повар готовит их на кухне.

- Картошка фри? Луковые колечки? Гамбургеры?

Глаза Харви расширялись с каждым кивком Аннели на его предложения.

- И салат, - добавила она.

- Боже, ты пытаешься его прикончить? - застонала Франсин. - Он уже не мальчик. Он не может сидеть на такой диете.

- А он и не будет после сегодняшнего дня. Это особый случай, - сказала Аннели. - Мы так часто ели морепродукты, итальянскую, а в последнее время и японскую кухню. Я соскучилась по обычному бургеру. И думаю, я такая не одна.

- Ладно, - пробормотала Франсин. - Только никаких луковых колечек и двойную порцию салата, Харви.

- Да, дорогая, - Харви потер руки. - Я пойду посмотреть, могу ли я чем-нибудь помочь шеф-повару. Просто вынести оттуда яства. Я не собираюсь ничего пробовать, обещаю, - он исчез в хвосте самолета.

- Будучи актером, он такой никудышный лжец, - вздохнула его жена, и все рассмеялись.

- Мне придется завтра сделать заявление, - прошептала Аннели Кэролин. - Марго сказала, что несколько газет и телеканалов все еще цепляются за эту историю.

- А она не может это сделать за тебя?

Аннели задумалась, взвешивая варианты.

- Нет, она говорила от моего имени всю прошлую неделю. Если это и научило меня чему-нибудь, и ты принимала в этом большое участие, так тому, что я должна знать, когда мне надо прекратить прятаться. Я соберу пресс-конференцию и зачитаю короткое заявление. Если кто-то захочет получить какие-либо комментарии после понедельника, им придется довольствоваться Марго.

- Умничка. Я так тобой горжусь. Знаю, не в твоем характере делать такое, но ты, по сути, права. Ты все сделаешь, как надо, - она похлопала Аннели по колену.

- Ты так добра ко мне.

Сердце Кэролин забилось сильнее.

- А ты окружаешь меня еще большей заботой, - прошептала она в ответ.

- Гляньте сюда, разве это не пища богов, спрашиваю я вас? - раздался радостный голос Харви, и они повернулись к нему. Он стоял рядом с кофейным столиком, перед диваном, и в его руках красовался поднос с горой гамбургеров. - Жареная картошка и луковые колечки прибыли! - он застенчиво улыбнулся своей жене. - И салат.

Шагая к выходу из Ла Гвардия, Кэролин вытащила телефон из кармана и включила его. Она вздремнула в самолете, и теперь ее плечи ныли от неудобной позы, в которой она заснула.

- Пропущенный звонок, - заметила она, нахмурившись. - Кто может звонить мне в такой час?

Аннели потянулась к телефону.

- Вот, дай я тебе покажу, как проверить звонки. Тут говорится, что это звонил Джо. Если ты нажмешь кнопку "Вызов", то он автоматически наберет его номер.

Пока Кэролин слушала губки, беспокойное чувство скрутило ее желудок. Никто не отвечал. Никого не было и у них дома.

- О, господи, что же случилось? - пробормотала она. - Почему он позвонил мне посреди ночи, если только...

Аннели присоединилась к Кэролин на заднем сидении лимузина.

- Есть ли у тебе еще какой-нибудь номер, по которому ты можешь позвонить? Помощнице, которую они наняли?

- Нет, у меня нет ее номера. В любом случае, она не работает по выходным.

- Ты пробовала прослушать свою голосовую почту?

Почти что хлопнув себя по лбу, Кэролин набрала цифры. Она чуть повернула телефон в сторону, так чтобы Аннели тоже услышала сообщение.

- Кэролин, это Джо. Бэт в госпитале. Позвони мне, как только сможешь. Если я не смогу ответить, набери моих родителей.

Он продиктовал ей еще один вашингтонский номер, что заставило ее, ругаясь вслух, хаотично рыться в сумочке в поисках ручки.

- Кэролин, полегче. Подожди, пока я найду ручку, затем ты позволишь мне снова прослушать сообщение.

Кэролин уставилась в проезжающие мимо автомобили невидящим взглядом, пока Аннели записывала номер.

- Вот, держи. Теперь набирай номер.

- Я… Что если она потеряла ребенка? - голоса Кэролин почти не было слышно. - Это ее уничтожит. О, Боже...

- Не думай о худшем. Сделай звонок, потом мы решим, что предпринять.

Схватившись за Аннели одной рукой, другой она начала набирать номер. Все было как во сне, и Кэролин чувствовала, как пальцы отказываются ее слушаться.




Глава 16


Аннели бросила взгляд на Кэролин. Та сидела, стиснув руки на коленях. Ведя Вольво в сторону Вашингтона, Аннели с облегчением отметила, как пустынно было в этот час на дороге. Эта легко управляемая машина была намного удобнее, чем ее собственное небольшое спортивное авто.

- Я рада, что мы решили взять твою машину. Нам ехать всего четыре часа, может, даже и меньше в это-то время дня, - Аннели потянулась и погладила сцепленные руки Кэролин. - Почему бы тебе не вздремнуть? Иначе ты будешь без сил, когда мы туда доберемся.

Холодные пальцы обвились вокруг руки Аннели.

- Знаю. Я просто ужасно тревожусь за Бэт.

- Я уверена, Джо перезвонит тебе сразу же, как только у него появится такая возможность. Его родители показались приятными людьми.

- Да, они такие. Когда я говорила с его матерью, она пыталась успокоить меня, хотя сама тоже волновалась. Они по-настоящему приняли Бэт в свою семью.

- Так родители мужа хорошо ладят с твоей сестрой?

- Поначалу были проблемы, но в основном из-за меня.

- Из-за тебя? С чего вдруг? - Аннели нахмурилась, удивившись холодному тону голоса Кэролин.

- Подозреваю, они думали, что я была той сомнительной голливудской вертихвосткой, кто подпортил ее юную сестру гнильцой. В конце концов, они сменили гнев на милость и стали относиться к Бэт как к собственной давно потерянной дочери. В итоге, они даже стали испытывать теплые чувства и ко мне.

За сарказмом Аннели услышала явное раздражение. И ты терпела это и все ради Бэт, ведь так? Ты знала, как они воспринимают тебя, и не сказала ни слова против. О, Кэролин, если бы только знала, как очевидна для меня твоя уязвимость. Ты можешь думать, что ты так хорошо ее прячешь, и, вероятно, так и есть, но только от других людей, не от меня.

Прекрасно зная, как больно ранит предвзятость и предубеждение, Аннели захотелось защитить Кэролин любыми способами. Она понимала, что сделать это почти невозможно, но, увидев, какая боль отразилась на лице ее любимой, она пообещала себе попробовать. Тебе больше никогда не придется сражаться с этим в одиночку, Кэролин.

- Закрывай глаза, Кэролин, - предложила Аннели, поднося их соединенные руки к своим губам. - Я поставлю музыку, - она включила радио, и полилась классическая музыка. - Отлично.

Кэролин откинула назад сидение автомобиля и вытянулась на нем. Она взяла с заднего сидения одеяло и укрыла им свои ноги.

- С ней все должно быть хорошо, - прошептала она. - Все должно быть хорошо.

- Тсс, просто расслабься.

Аннели установила круиз контроль на поддержание постоянной скорости в 100 км/ч и откинулась на сидении, расправляя плечи. Движение на дороге все еще было слабым, и она была уверена, что на автомобиле они смогут добраться до Вашингтона быстрее, чем если бы они летели самолетом. Так они смогли бы сразу же направиться в больницу, где Бэт проходила лечение от преждевременных родов. По словам матери Джо, у которой сейчас находилась Памела, у Бэт открылось кровотечение, и начались схватки.

Чуть ранее, когда они направлялись из аэропорта в квартиру Кэролин, она рассказала Аннели о предыдущих неудачных попытках Бэт выносить ребенка. Она не только потеряла детей, но это еще и вызвало болезненные осложнения. Без сомнения Бэт очень храбрая, раз решилась на еще одну попытку после стольких испытаний.

С пассажирского сидения раздался слабый стон. Аннели повернула голову и увидела, как Кэролин свернулась калачиком на сидении, нахмурив лоб. Ее дыхание было неровным, коротким, видимо, во сне она сражалась со своими демонами. Аннели потянулась к ней и потрясла ее за плечо.

- Милая, ты спишь. Проснись.

Кэролин сбросила руку, застонав. Она дрожала под одеялом, и слезы застыли на ее ресницах. Читая дорожные знаки, Аннели увидела, что они были всего в нескольких минутах от зоны отдыха. Она свернула с автомагистрали, припарковалась и повернулась к Кэролин.

- Родная. Проснись. Иди сюда.

Аннели наклонилась, чтобы обнять ее. Какое-то мгновение Кэролин пыталась вырваться из ее объятия, но затем, казалось, признала Аннели. Она смотрела на нее сквозь слезы, отчаянно моргая.

- Анни?

- Тебе приснился плохой сон. Сейчас все хорошо.

Закашлявшись, Кэролин попыталась сесть ровно и отогнать в сторону плохие мысли.

- Где мы?

- На полпути в Вашингтон, может, ближе. Ты в порядке?

Глаза Кэролин прищурились, и на ее лице появилась кривая улыбка.

- Ты в курсе, что ты бесконечно меня об этом спрашиваешь?

Аннели улыбнулась, зарывшись носом в волосы своей возлюбленной.

- Так же, как и ты. Хочешь кофе?

Кэролин подняла сидение и откинула в сторону одеяло.

- Кофе может сотворить чудо.

- Хочешь, принесу его для нас?

- Нет, спасибо, любимая. Что мне нужно, так это вытянуть ноги.

Кэролин выбралась из машины, запахнув поплотнее пальто от осеннего ветерка, который ерошил ее волосы. Аннели обошла машину и встала поближе к Кэролин. Без всяких колебаний, она убрала с ее лица растрепанные пряди, быстро проведя большим пальцем по сжатым губам.

- Не беспокойся. Мы приедем вовремя.

- Знаю. Просто...

- ... она когда-то была твоей малышкой.

Взяв Аннели под руку, Кэролин кивнула.

- Я так рада, что ты это понимаешь. Если бы уже тебя не любила, я бы влюбилась в тебя в эту самую секунду.


***


- Кэролин! - Джо был бледен, со щетиной на щеках. - Бэт будет так рада тебя видеть. Черт, я сам рад, что ты здесь.

Он притянул ее к себе и крепко обнял.

- Как она?

 Кэролин отстранилась, пристально вглядываясь в Джо, ища любые признаки того, что случилось непоправимое. Она заметила темные круги под его глазами.

- Бэт делает все, что ей говорят, и не жалуется. Но она напугана, - Джо кинул взгляд поверх плеча Кэролин. - Вы, должно быть, мисс Петерсон?

- О, извини, - вздохнула Кэролин, подавив желание стукнуть себя по лбу. - Джо, этой мой хороший друг, Аннели Петерсон. Анни, это Джозеф Росси.

- Я так и подумала. Приятно познакомиться, Джо. Пожалуйста, зовите меня Аннели. Мне только хотелось бы, чтобы мы встретились при более радостных обстоятельствах.

- Мне тоже приятно с вами познакомиться, Аннели. Я так рад, что вы смогли приехать. Бэт не может дождаться с вами встречи. Может, вы ее сможете немного отвлечь.

Кэролин отметила, что ее зять не был уж в этом так уверен.

- Пойдемте. Она в палате 1412.

Кэролин остановилась в проеме двери, глядя на сестру. Та лежала в кровати, ужасно бледная, с несколькими трубками от капельниц, торчащими в ее руке.

Кэролин вошла внутрь.

- Привет, малыш. Как дела?

Глаза Бэт распахнулись.

- Лин! - она протянула руки к сестре и разрыдалась. - О, Лин, это случилось опять. Я потеряю ребенка.

Кэролин бросилась к больничной койке и крепко обняла младшую сестренку, слегка покачивая ее в своих руках.

- Ты этого не знаешь наверняка, милая моя. Джо только что рассказал, какая ты была смелая, как четко ты следовала всем указаниям врачей. Верь в это.

- Я не могу пройти через это опять. Мне так страшно. Я и дома все правильно делала. Не стояла на ногах, позволяла всем мне помогать. И Памела была таким золотцем. Ну почему это снова происходит? Мне не стоило даже и пытаться повторить это?

Сердце Кэролин кольнуло болью. Обернувшись через плечо, она увидела притихших в ожидании Джо и Аннели. Аннели приподняла руку, показывая, что понимает, что Бэт сейчас не в том состоянии, чтобы встречаться с незнакомцами. Она махнула в сторону двери зажатым в руке сотовым. Кэролин понимающе кивнула.

Сосредоточившись на сестре, Кэролин не обращала внимания на свою неудобную позу, не собираясь отпускать пребывающую в смятении Бэт.

- Я не знаю, но сейчас я здесь. Также как и Джо. Мы пройдем через это, и ты, и ребенок будете в порядке. Я не уйду, пока ты не почувствуешь себя лучше, я обещаю.

Осторожно покачав Бэт еще немного, она понадеялась, что ее актерские способности не подвели. Ей хотелось верить в свои собственные слова, но это было не просто. Кэролин почувствовала, как худенькое тело в ее руках постепенно расслабилось.

- Вот так, милая. Просто засни. Это самое лучшее для тебя сейчас. Я буду здесь. И Джо тоже.

Вошел Джо и помог ей устроить уже спящую Бэт пониже на подушках.

- Удивительно, - прошептал он, погладив волосы жены. - Она с трудом расслаблялась, даже когда доктора сказали ей, что это было бы хорошо для нее и ребенка. У вас двоих удивительная связь.

- Да, это так, - Кэролин потянулась руке Джо. - И у вас тоже есть такая связь.

- Да, но иногда тебе нужен человек, который утешал тебя, когда ты был маленьким.

- Знаю, я, конечно, скучала по нашей маме на протяжении многих лет. Бэт не помнит ее, разумеется, но я помню. Когда мама умерла, я, хотя и была юной, знала, что должна стать Бэт матерью. Это было странно. Наш отец был замечательным во многих отношениях, но он не мог вникнуть в то, как трудно все это было, -  она задумчиво улыбнулась Джо. - Не пойми меня неправильно. Бэт была великолепным ребенком, и я любила заботиться о ней.

Джо подтащил к кровати еще два стула.

- Знаю, что любила. Ты была лишь ребенком, и вдруг на твоих руках оказалось двое детей.

- Верно.

Джо погладил влажный лоб жены.

- Она боялась заснуть. Убедила себя в том, что когда она проснется, ребенка уже не будет.

- О боже, бедная Бэт. Неудивительно, что она была так взволнована.

Почти бесшумные шаги приблизились к ним сзади, заставив обоих повернуть головы. Аннели выглядела нерешительно, но Джо поднялся, показав на пустой стул рядом с Кэролин.

- Пожалуйста, садитесь. Бэт заснула, но я знаю, что она не будет возражать, если мы тут посидим. Вообще-то, она почувствует себя в безопасности, если проснется от звука наших голосов.

- Вы уверены? Спасибо, - Аннели присела. - Кэролин, я позвонила Марго и дала знать, где мы находимся.

- Хорошо. У нее там все хорошо?

- Да. Я сказала ей, чтобы она отдохнула в воскресение. Все может подождать и до нашего возвращения.

Все трое сидели, молча, время от времени болтая на разные темы, пока Бэт отдыхала. Джо не спал всю ночь, но отказался оставить жену и вернуться домой, чтобы вздремнуть. Кэролин восхитилась его стойкостью. Глядя на лицо Бэт, почти прозрачное в своей бледности, Кэролин захотела заключить сделку с дьяволом, только чтобы ее сестра не потеряла бы своего ребенка. Вдруг Бэт дернулась и проснулась, ее тело свернулось калачиком, когда она приглушенно вскрикнула.

- Нет! Ой, больно...

Джо ударил по кнопки вызова врача, а Кэролин вскочила и взяла Бэт за руку.

- Успокойся, Бэт. Мы вызвали врача. Милая, постарайся расслабиться.

- Я не могу! Так больно, - Бэт выдернула свою руку, прижав обе руки к животу, как будто защищая своего еще не родившегося малыша. - Нет, нет, нет, этого просто не может быть...

Ее голос сорвался на громкий крик, когда боль пронзила все ее тело. Когда вбежали несколько медиков, Аннели исчезла за дверью. Кэролин прижалась спиной к стене, наблюдая, как они вкалывают ей еще препаратов и пытаются успокоить сестру. Пока они не выставили ее вон, Кэролин не собиралась уходить. Она обещала Бэт быть с ней.

Джо, склонившийся над Бэт, поднял глаза на Кэролин.

- Кэролин? Пожалуйста, попробуй поговорить с ней еще раз. Ее ужасно трясет.

Его темные глаза были полны слез.

Обойдя медиков, суетящихся вокруг Бэт, Кэролин подошла к кровати поближе. Она наклонилась, обнимая Бэт.

- Пожалуйста, детка, прекрати так брыкаться. Дай лекарствам подействовать и просто расслабься. Старайся делать вдох и выдох. Глубоко и медленно. Успокойся.

- Ты не понимаешь, - простонала Бэт, слезы смешались с каплями пота на висках. - Ты просто не понимаешь. Ты никогда не была матерью, и ты не знаешь, что это такое - потерять ребенка. Это не как потерять чертову роль!

Застыв от этих жалящих слов, Кэролин с трудом сглотнула, вынуждая себя вспомнить, что ее сестра мучилась от страшной боли и была под большим стрессом.

- Тихо, милая, успокойся. Вот и все. Препарат сейчас подействует, правда? Ты чувствуешь это?

Потихоньку судороги стихли, и через некоторое время Бэт провалилась в глубокий сон. Кэролин потянула ноющую спину, взглянув на Джо и доктора.

- И что сейчас происходит?

- Мы дали ей новое лекарство, - сказал молодой врач. - Все, что мы можем сделать, это ждать и смотреть. Вы проделали большую работу, успокоив миссис Росси. Она была в ужасе с тех самых пор, как ее сюда привезли.

- Спасибо, - Кэролин отошла в сторону, позволив Джо присесть на кровать рядом с женой. -  Ей нужно будет видеть твое лицо, когда она проснется.

Джо сжал губы в тонкую линию.

- Я так рад, что ты здесь, Кэролин.

- Она моя малышка, - сказала Кэролин. - Я пойду, посмотрю, смогу ли я найти кофе, хорошо? Я буду прямо за углом.

Она вышла из палаты Бэт и наткнулась на Аннели, стоящую как раз за дверью.

- Ты сказала что-то о кофе? - спросила Аннели, держа в руках чашку. - Вот. Держи.

Ее губы дрожали, но Кэролин выдавила из себя улыбку, протягивая руку за дымящимся напитком.

- Спасибо.

- О том, что сказала Бэт... Это говорила ее боль вперемешку со страхом. Ты ведь знаешь это, да? - Аннели подула на горячий чай, внимательно изучая лицо Кэролин, глядя на нее поверх чашки.

- Да, - быстро ответила Кэролин. - Конечно, я понимаю.

Сделав глоток кофе, Кэролин прислонилась к стене и глубоко вздохнула, еле сдерживая дрожь. Боль Бэт была и ее собственной.


***


- Ты выглядишь на 100 процентов лучше, милая.

- И чувствую себя лучше, - Бэт вымучила усталую улыбку.

Аннели стояла в дверях, не желая беспокоить сестер. Она узнала сдержанное выражение на лице Кэролин и подумала, заметила ли его Бэт.

- Если ты готова, - продолжила Кэролин, - есть кое-кто, с кем я хочу тебя познакомить. Аннели?

Услышав свое имя, Аннели зашла к палату и приблизилась к ним.

- Бэт - это Аннели Петерсон, моя хорошая подруга. Аннели - это моя сестра Бэт.

- Ой, как здорово, наконец-то, встретиться с вами, Аннели, - радостно воскликнула Бэт.

На ее щеках уже играл румянец. Измученная женщина, которую Аннели видела раньше, исчезла. Теперь, почти 10 часов спустя, опасность, казалось, отступила, по крайней мере, на данный момент.

- Рада видеть, что вы чувствуете себя лучше, - Аннели улыбнулась. - Я с нетерпением ждала встречи с вами и вашей семьей.

- Спасибо, что помогли Кэролин приехать сюда так быстро, - Бэт посерьезнела. - Джо сказал мне, что вы провели за рулем всю дорогу.

- Я была рада помочь.

Бэт посмотрела на Кэролин, ее щеки покраснели.

- Лин? Не присядешь? - она жестом указала на кровать. - Я...

Кэролин присела на край кровати, взяв руку Бэт в свои.

- Единственное, что сейчас действительно важно, так это то, что с тобой все в порядке. С вами обоими.

- Нет, важно не только это. Я сказала тебе ужасные вещи. Линни, я не имела это в виду, -  Бэт вцепилась в руку сестры. - Я была напугана, я не хотела, чтобы так вышло, - слезы покатились из сине-серых глаз, так похожих на глаза Кэролин. - Прости.

Аннели увидела, как напряженные плечи Кэролин расслабились, когда она наклонилась вперед, чтобы поцеловать свою младшую сестру.

- Тише. Я знала, что тебе было больно. Я понимаю, Бэт. Не бери в голову.

- Ты знаешь все, и даже больше о том, что такое быть матерью. Ты моя сестра, но и моя мать тоже.

Чувствуя, как слезы наворачиваются у нее на глазах, Аннели пришлось проглотить комок в горле, когда она услышала, какой любовью и искренностью был наполнен голос Бэт. У нее потеплело на сердце от готовности Кэролин понять и простить. Бросив взгляд на Джо, она увидела, как он ей подмигнул. Аннели улыбнулась и кивнула.

- Да, я мать, - согласилась Кэролин. - Я знаю это. И ты знаешь это, - она положила ладонь на круглый живот Бэт. - Маленькому братику или сестренке Памелы придется подождать до тех пор, пока не будет безопасно появиться на свет и присоединиться к нам.

- Уверен, что малыш не осмелиться спорить с бабулей, - Джо ухмыльнулся, а Аннели и Бэт засмеялись, когда Кэролин метнула в него убийственный взгляд.

- Шучу, шучу, Лин.

- Одно дело, быть матерью, но бабушка это уже другое дело, - фыркнула Кэролин, не в силах сдержать улыбку.

- Я останусь тут на ночь, - сказал Джо. - Почему бы вам не взять мои ключи и не отправиться домой? Вы, должно быть, вымотались.

- Да, пожалуйста, - умоляюще сказала Бэт. - Мы как раз забили едой холодильник и морозилку. Уверена, что вы легко сможете что-нибудь приготовить. Типа замороженную пиццу или... что?

Она переводила взгляд то на одну, то на другую женщину, в то время как Кэролин закатила глаза, а Аннели фыркнула, услышав эти слова.

- Что я такого сказала?


***


По ее коже ласково скользило искусственное течение, когда Кэролин яростно, без какой-либо цели впереди, плыла в бесконечном бассейне. Зная, что состояние Бэт было стабильным, она чувствовала облегчение от того, что сейчас находилась дома, в Нью-Йорке.

После того как они оставили автомобиль на стоянке и выгрузили багаж, Кэролин приняла душ и направилась прямиком к бассейну, а Аннели засела за дела в своем кабинете. Кэролин чувствовала, как отпускает напряжение в суставах, когда она плыла, удерживая один и тот же темп. Она была уверена, что плавание уберет жжение в мышцах шеи и между ее глаз. Когда в поле ее зрения появилась пара длинных ног, она нажала кнопку "Стоп", ступая против течения.

- Уже просмотрела свою электронную почту?

- Да, - пожала плечами Аннели. - Не так уж ее было и много. Я хотела тебя кое о чем спросить. Пришло письмо от Джемы, и, похоже, она готова взять отпуск после сумасшедшей прошлой недели. Думаю, ее подкосили эти ночные бдения, и она проработала больше, чем в этом признается.

- Что ж, почему бы тебе не пригласить ее к нам? Квартира будет в ее полном распоряжении большую часть дня, поскольку мы будем на работе. Места здесь хватит.

Аннели чуть заметно улыбнулась.

- Как тебе удается быть такой проницательной? Кажется, что ты всегда понимаешь.

Кэролин подплыла к лестнице и вылезла из воды. Потянувшись за полотенцем, она улыбнулась в ответ.

- Ты так невероятно внимательна и всегда желаешь знать мое мнение о таких вещах. Почему бы мне не делать то же самое? Джема твоя закадычная подруга, к тому же я люблю ее. Если Джеме нужен перерыв... Кроме того, она не дура. Она догадалась о нас, ведь так? - Кэролин подошла к Аннели и обняла ее.

- Да, - Аннели уткнулась носом во влажные волосы Кэролин. - Почему бы тебе не принять по-быстрому душ и не высушить волосы? А я позвоню Джеме.

- Давай. Передай ей привет.

Кэролин отпустила возлюбленную, хлопнув ее по заднице, когда та выходила. Аннели сардонически приподняла бровь, но задорный огонек блеснул в ее глазах.

Кэролин последовала совету Аннели, а затем забралась в кровать. Ее тело было тяжелым и вялым. Она включила тихую музыку, натянула одеяло на свое обнаженное тело, и устроилась на подушках, музыка окружила ее своим звучанием.

Позавтракав и навестив Бэт еще раз в больнице, они покинули Вашингтон. Кэролин согласилась уехать только после того, как удостоверилась, что сестре стало лучше. Объяснив Джо и Бэт, что на время съемок живет с Аннели, она дала им номер ее телефона, попросив, чтобы они держали ее в курсе событий. Бэт плакала, когда они прощались, но ее лицо посветлело, когда Аннели пообещала, что устроит им с Джо экскурсию по студии. Кэролин улыбнулась про себя на выражение лица сестры, когда Аннели предложила быть их личным гидом.

- Выглядит уютно, - раздался мелодичный голос, и сердце Кэролин екнуло.

- Иди в кровать, - предложила она, отвернув покрывало. - Я знаю, что сейчас лишь поздний день, но мы обессилены. Большую часть дороги вела ты.

- Хорошая идея. Я скоро вернусь.

Аннели вскоре вернулась, окутанная ароматом ее особого грейпфрутового геля для ванны, ее длинные волосы были слегка влажными.

- Я слишком устала, чтобы заниматься любовью, - призналась Кэролин, - Но я бы хотела, чтобы ты ко мне присоединилась.

- В таком виде? - прервала ее Аннели, позволив своему короткому махровому халату упасть на пол.

От вида Аннели, стоящей перед ней обнаженной, словно Ева до грехопадения, у Кэролин сжалось горло. Осторожно сглотнув, она произнесла.

- Ух, ты.

Аннели подошла к кровати, залезла под одеяло и притянула Кэролин в свои объятия. Ощущение мягкой кожи, прикоснувшейся к ее собственной, заставило Кэролин задохнуться. Слишком усталая, чтобы думать о сексе, она позволила своим рукам медленно скользить по телу Аннели; ей было достаточно просто это почувствовать.

- Я знаю, в отношениях, не всегда нужно благодарить друг друга, - пробормотала Кэролин. - Но это не один из таких случаев. Ты так много сделала для меня, милая. И я не принимаю это как должное.

Аннели нежно поцеловала ее в лоб.

- Я знаю.

- Джема приедет?

- Да. Она прилетает в среду утром.

- Хорошо. Ты ее встретишь?

- Не смогу. У меня будут встречи целый день. Пошлю за ней машину.

Покоясь на плече Аннели, Кэролин закрыла глаза. Она сунула подушку себе под щеку, чтобы не придавить свою любимую, и удовлетворенно вздохнула.

- Это рай.

- Мммм...

Мягкие изгибы Аннели вжались в Кэролин, когда она притянула ее к себе ближе, обернув стройную ногу вокруг нее.

- Так хорошо?

- Больше, чем хорошо. Просто идеально.


***


Марго подняла голову и посмотрела поверх своего стола, расположенного в центре офиса.

- Аннели! Хорошо, что ты вернулась. Вся ли та работа, что ты проделала вчера из дома, себя оправдала? Когда я чуть ранее говорила с Кэролин, она сказала, что было уже за полночь, а ты все подправляла свою презентацию. Как прошла встреча?

- Отлично, - просияла Аннели. - Мы на самом деле продвинулись, Марго. Похоже, мы получили добро для тех приютов. Что хотела Кэролин?

- Просто сказать привет, думаю. Она позвонит позже.

- Ладно. Все тут хорошо? - Аннели махнула рукой на остальные офисы.

- Все идет гладко, теперь мы можем сосредоточиться на важных вещах. О, кстати о важном, тебя тут дожидается посылка. Из Калифорнии.

Аннели уже направилась к своему кабинету, но при этих словах резко остановилась. Ее сердце бешено заколотилось.

- Из Калифорнии?

- Да, от частного детектива.

- Я думала, что я получила уже все документы относительно моего отца и Тревора Уайта. Я бы предпочла не читать ничего больше об этом самозванце, - Аннели нахмурилась.

- Знаю, но, в любом случае, они здесь, девочка моя, - Марго протянула увесистый пакет. - Кажется, что тут довольно много всего, чтобы это были просто документы.

- Я взгляну на них в своем офисе. Не соединяй меня ни с кем, если только, это не будет личный звонок.

- Хорошо.

Аннели бросила сверток на пустой стол, а затем положила на него руку, как будто пыталась