КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 414681 томов
Объем библиотеки - 556 Гб.
Всего авторов - 153068
Пользователей - 94468

Последние комментарии

Впечатления

Serg55 про Лабунский: Зима стальных метелей (Альтернативная история)

галиматья конечно но иногда интересные мысли проскакивают

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Лисина: Ведьма в белом халате (Фэнтези)

м.б. и интересно, но заблокировано

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
кирилл789 про Миленина: Невеста смерти (Любовная фантастика)

и что, вы хотите сказать, что вот этот, изображённый на обложке мужик с женскими сиськами и есть смерть с косой???
я посмотрел откуда автор, СПбГУ. понятно, питерский универ, где 63-летний доцент соколов расчленил свою 24-летнюю любовницу-аспирантку. а миленина лидия - его коллега. не удивляет.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Геярова: Драконья традиция (Фэнтези)

когда феерические хамки, в жизни не сказавшие вежливого слова, начинают описывать "вежливость" у них не получается. если ты не воспитана, невежлива и хамка, даже твоё изображение воспитания никогда не совпадёт с действительностью. поэтому такое откровенное фуфло и раздражает всех неимоверно. на подкорке.
хорошо, что заблокировано. в двух словах: очередное "нечто" о вытирании ног о недоразумение, названное - ггней, описание её скудоумных мыслей, выдаваемых за истину в облацех, тупых достижений ни-в-чём, достигаемых чем угодно, но не профессионализмом, с бонусом в конце - она вышла замуж за урода, который не только вытирал о неё ноги, откровенно плевал в лицо, но ещё и натравливал на неё всех.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Лисина: Ведьма в белом халате (Юмористическая фантастика)

захватило уже начало, где эта цокала каблучками ШПИЛЕК по коридору СТАЦИОНАРА. ни одна нормальная врач на дежурстве цокать ничем не будет, потому что знает, что существует варикоз. и как "красиво" вздувает вены. как канаты. и ничем ты потом эту "красоту", обвившую ноги и выступившую сквозь кожу, не уберёшь. всё. до смерти будет неизлечимо "красиво".
потом я добрался до "юбки-карандаш". представил себе это и шпильки, потом 6-часовое дежурство, даже если она переобулась.
а потом дочитал до: она оперирует! в шпильках и узкой-узкой юбке-карандаш, "бегая из операционной в операционную".
а потом она бегом спустилась в подвал. по лестнице? на шпильках и в узкой-узкой юбке, в которой можно только семенить?
а потом я посмотрел, кто такая эта авторша лисина и заржал. врач! настрогавшая аж 110 (!!!) шедевров! покопался ещё и нашел: в вокзальной больничке-стационаре оне врачують.) на шпильках в узкой юбке.
хорошо, видимо, врачует, раз нашла времечко аж на 110 (!!!) "шедевров"! спецлитературу бы почитала, пообразовывалась. раз пройдя 6 лет меда и 2 года ординатуры так и осталась терапевтом. коими становятся ВСЕ, окончившие мед через 6 лет. а ординатура дана, чтобы специализацию пройти и стать СПЕЦИАЛИСТОМ. но даже 8 лет учёбы не хватило мозгам лисиной, чтобы вылезти из чухни.
представляю себе, КАК оно лечит, если 110 строганных писулек накропано. либо трусы бы надела, либо - крестик бы сняла, фуфло.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Герр: Невеста на продажу (СИ) (Любовная фантастика)

проглядел. порадовался, что и этот "шедевр" заблокирован.
какая-то гнусная писанина.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Герр: Посмотри на меня (СИ) (Любовная фантастика)

собственно, я так и думал. прозревать эта ггня начала тогда, когда в лоб получила от прежнего жениха. с жестокостью и цинизмом. а до этого, уже будучи женой дракона, продолжала нежно и трепетно любить бывшего.
где-то там, во второй половине половины, это прозрение проклюнулось. то есть любила, любила, ждала, ждала, а когда встретили и бац - в лоб! сразу и прозрела! "писательница" герр пальцами щёлкнула. а полторы книгов - сплошная ненависть.
хорошо, что это всё заблокировано, а то плохому научит.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).

Битвы Племен (fb2)

- Битвы Племен (пер. Вероника А. Максимова) (а.с. Коты-Воители: Путеводители) 13.76 Мб, 134с. (скачать fb2) - Эрин Хантер

Настройки текста:



Эрин Хантер Битвы Племен

Посвящается Уильяму и Оливеру, двум замечательным мальчикам.

Путеводитель по серии «Коты-воители»


Перевод Вероники Максимовой


Иллюстрации Леонида Насырова

ВСТУПЛЕНИЕ

ОГОНЬ В НАШЕЙ КРОВИ. Приветствие Однозвезда

Привет, Хмуролика! Кто это такие? Говоришь, одиночки, забрели на нашу пустошь и хотят меня видеть? Что ж, проводи их в мою палатку, посмотрим, что у них на уме. Вы ведь не воители, верно? Мне незнаком ваш запах, но, если не ошибаюсь, это запах домашних котов. Не бойтесь. Чтобы ни говорили, мы не делаем свои гнезда из их костей и не выстилаем подстилки их мягкими шкурками! Да вот, сами взгляните - только мох и птичьи перья. Скажу вам по секрету: на костях очень жестко спать!

Я - Однозвезд, предводитель племени Ветра. А это - как вы, наверное, уже догадались - наш лагерь.

Вы хотите узнать, что значит быть котом-воителем? И что за таинственный Воинский закон связывает наши лапы, но одновременно вселяет в наши сердца силы выживать и побеждать? А еще хотите услышать о Советах, на которые мы собираемся при свете полной луны, чтобы обсудить свои дела и новости? И, конечно, вас интересуют битвы… О, я вижу, как заблестели ваши глаза! Понятно, больше всего вы хотите разузнать о кровавой истории наших племен и боевых приемах, которые на протяжении долгих-долгих лун передаются от наставника к ученику.

Что ж, скажу со всей откровенностью: каждый юный кот-воитель мечтает принять участие в битве. Лучший способ доказать свою преданность племени: пролить за него кровь в бою! А есть ли лучший способ снискать боевую славу? Каждое племя чтит имена своих великих воинов, а их души снискали себе вечную славу среди звезд.

Только ради Звездного племени, не думайте, будто в жизни котов-воителей нет ничего, кроме кровопролития, душераздирающих боевых воплей да бесконечных схваток! Поверьте, мы живем не одними войнами. Днем и ночью мы служим своим племенам: патрулируем границы своей территории, охотимся и наполняем кучу с добычей; строим и укрепляем палатки для королев и котят; отдаем долг старейшинам и заботимся о них до тех пор, пока Звездное племя не призовет их к себе.

Оглянитесь по сторонам: как видите, здесь нет калек и раненных в боях; шерсть моих воинов лежит шерстинка к шерстинке, а не стоит дыбом от ярости; свирепые боевые кличи не разрывают тишину, зато слышны негромкое мурлыканье королев, баюкающих своих малышей, да голоса стариков, рассказывающих оруженосцам свои бесконечные истории…

Приходилось ли мне убивать других котов в бою? Что за нелепый вопрос! Вижу, вам придется еще очень много узнать о нашей жизни! Воинский закон гласит: «Доблестному воину негоже убивать других котов, только ради победы над ними». Одержать победу можно и без кровопролития, не говоря уже об убийстве!

Знаете ли вы, что объявление войны - это самое тяжелое решение из тех, что приходится принимать предводителю? Когда я посылаю своих воинов на бой с другим племенем, тяжесть ответственности терзает меня сильнее когтей и зубов моих противников! Битва - это последнее средство, и я, как и все остальные предводители, прибегаю к нему лишь тогда, когда исчерпаны все мирные способы.

Идите за мной, домашние, я проведу вас по территориям наших племен, познакомлю с союзниками и противниками, чтобы вы смогли больше узнать о битвах котов-воителей.

К счастью для вас, сейчас между племенами царит мир. Завтра ночью состоится Совет, так что многие отдыхают перед путешествием на остров.

Да, сейчас вокруг озера мир, но помните, домашние, - когти и зубы даны котам-воителям неспроста, а воины племени Ветра не уступают соседям ни в силе, ни в отваге.

Когда слова окажутся бессильны, может наступить время войны. И тогда никто не посмеет сказать, что воины Ветра дрогнут, услышав боевой клич: «Воители, вперед!»

Часть I: ПРИЕМЫ И СТРАТЕГИИ

ГРОЗОВОЕ ПЛЕМЯ

СВЕДЕНИЯ О ПЛЕМЕНИ:

Предводитель: Огнезвезд

Глашатай: Ежевика

Целитель: Воробей

Охотничьи угодья: Лес

Лагерь: Каменный овраг

Особые боевые навыки: Сражение в густых зарослях

СТРЕМИТЕЛЬНЫЕ В ЛЕСУ. Приветствие Ежевики

Однозвезд? Что-то случилось? Кто это с тобой? Ах, вот оно что, парочка любопытных домашних котов! Что ж, добро пожаловать в Грозовое племя, друзья!

Наш лагерь лежит вот за той стеной колючих кустов и со всех сторон окружен каменными стенами оврага. Простите, но внутрь я вас не приглашаю. Не обижайтесь, я вас вижу впервые и мне недостаточно ваших слов и ручательства Однозвезда, что вы не станете вынюхивать лишнего.

Хотите узнать о боевых приемах Грозовых воителей? Что ж, для начала оглядитесь по сторонам. Видите, как ежевика и папоротники смыкаются вокруг, скрывая обзор? Думаете, что это создает неудобства в бою? Но мы, Грозовые коты, превратили эти трудности в свое преимущество. Вы только представьте, какой ужас охватывает наших врагов, когда мы неожиданно бросаемся на них из засады!

Мы специально тренируемся сражаться в замкнутых пространствах, лапа к лапе, спина к спине, не давая врагу или нарушителю ни малейшей возможности прорваться сквозь наши цепи. Грозовые коты способны разворачиваться на кончике хвоста: только так можно вложить всю силу в удар на таком пятачке, где и лапы-то поставить негде, а еще только мы умеем наскакивать на противника с места, когда как он не успевает даже повернуться.

Огнезвезд впервые ввел в племени тренировки на деревьях, чтобы каждый Грозовой кот умел перескакивать с ветки на ветку, как белка, и в нужный момент ловко спрыгнуть на голову ничего не подозревающему врагу!

О, Лес - это удивительное место для сражения! Здесь мы оттачиваем свои боевые приемы и навыки, в том числе умение бесшумно выслеживать дичь, чтобы прикончить ее в одном решительном, смертоносном прыжке.

Хотите увидеть наши самые лучшие приемы? Лучшие? Хм, даже не знаю, не слишком ли далеко заходят ваши вопросы… Впрочем, не раскрою большого секрета если скажу, что каждый оруженосец Грозового племени с детства мечтает научиться приему «удар молнии».

Что это такое? По-моему, его название говорит само за себя! Знаменитый прием Грозовых котов напоминает вспышку молнии - он столь же быстр, страшен и опасен. Вы не забыли, как называется наше племя? Да-да, Грозовые коты вполне способны поднять настоящую бурю!

ШМЕЛЕЛАП ПОКАЗЫВАЕТ «УДАР МОЛНИИ»

- Эй, а вы знаете? Нет, вы не знаете! Вы даже не представляете, что мы сегодня будем разучивать!

Шмелелап белкой вылетел из колючего туннеля и помчался по согретой солнцем земле к кусту бузины, где спали старейшины Грозового племени.

В прохладном теньке отдыхали Голубичка и Искролапка, рядом растянулись Пурди и Львиносвет. Возле них в песке валялись недоеденные, но все еще теплые и аппетитные кусочки мыши и дрозда, но Шмелелапа так распирало от новостей, что он и думать не мог о еде.

- Так ты нам расскажешь или мы должны сами догадаться? - пробурчала Искролапка.

Шмелелап моргнул.

- Мышеус и Терновник научили нас ТАКОМУ! ТАКОМУ! Лучше этого ничего нет на свете! Это такой прием, называется «удар молнии», и это, я вам скажу, просто гром и гроза! Да с таким приемом мы все битвы одной лапой выиграем!

Львиносвет приоткрыл один глаз и насмешливо фыркнул:

- Вообще-то, для того, чтобы выиграть битву, одного приема маловато. «Удар молнии» незаменим, когда нужно прогнать нарушителя, он позволяет застать врага врасплох и молниеносно нагнать на него страху.

- Ну да, прямо как настоящая молния! - горячо закивал Шмелелап. Он покрутил головой, заметив, как Голубичка и Искролапка непонимающе хлопают глазами. - Ой, ну это вот так! Сейчас покажу! Вот вы, значит, идите сюда, - он подтолкнул сестер носом, оттесняя их поближе к Пурди и Львиносвету. - и притворитесь, будто вы вторгаетесь на мою территорию.

- Значит, мы с Львиносветом теперь тоже враги? - насмешливо проурчал Пурди.

- Нет, вы будете деревьями, а я за вами спрячусь! - отрезал Шмелелап. - Но сначала я выслежу своих врагов в лесу, поняли?

Голубичка и Искролапка округлившимися от удивления глазами смотрели, как полосатый Шмелелап спрятался за спинами котов и, припав к земле, начал бесшумно подкрадываться к ним.

- Ой, ты как будто дичь выслеживаешь! - прошептала Голубичка.

Шмелелап тут же высунул серую макушку из-за спины Пурди.

- Ага, так и надо! Вы и есть моя дичь! - Он снова нырнул в укрытие и сделал еще один осторожный шажок вперед. - Жаль вы не видели, как Терновник показывал нам этот приемчик! Он полз по земле, как змея, да так тихо, что его бы ни одна лиса не услышала!

- Это вы не видели, как охотится наша Песчаная Буря, - заметил Львиносвет. - Она способна услышать мышку на другом конце леса!

Шмелелап снова высунул голову и недовольно посмотрел на Львиносвета.

- Ты же дерево! - проворчал он. - А деревья не разговаривают! Не мешай мне показывать!

Львиносвет беззлобно шлепнул его хвостом по плечу.

- Прости.

Шмелелап продолжил свое продвижение и вскоре добрался до носа Пурди. Здесь он остановился, вытянул шею и бросил быстрый взгляд на Искролапку и Голубичку. Потом, не отрывая живота от земли, прошептал:

- Заметив врага, мы незаметно подкрадываемся к нему, пока не оказываемся совсем близко… После этого нужно дождаться сигнала командира патруля - только это будет бесшумный сигнал, например, взмах хвоста! - и… прыгаем!

Он с силой оттолкнулся задними лапами и выскочил из-за Пурди. Не успела Голубичка опомниться, как Шмелелап плюхнулся ей на спину и осторожно отпихнул в сторону. Не теряя времени, он стремительно развернулся, встал на задние лапы и замахнулся передними на Искролапку:

- Попались!

Искролапка пренебрежительно дернула ухом:

- Знаешь, Шмелелап, ты все-таки не самый страшный воин в лесу! И вообще, ты до меня даже не дотронулся!

- Потому что мне нельзя выпускать когти, мышеголовая! - обиженно буркнул Шмелелап, опускаясь на все четыре лапы. - А так я бы сначала укусил тебя, потом расцарапал, а потом стал бы рвать когтями, пока ты не взмолилась о пощаде!

Искролапка и Голубичка испуганно переглянулись и попятились. Львиносвет понял, что пора вмешаться.

- Ну вот что, одно из деревьев решило нарушить свое обещание помалкивать и хочет напомнить будущему воину, что не стоит запугивать юных учениц, - заявил он.

Шмелелап виновато прилизал вздыбленную шерсть.

- Ну, короче, вы все поняли, - небрежно бросил он. - Действовать нужно быстро и решительно, выскакивая сразу со всех сторон, чтобы запугать врага и сбить его с толку. Мышеус говорит, что первым делом нужно расцарапать противнику уши - знаете, почему? Потому что из ушей кровь брызжет во все стороны, и кажется, будто кот серьезно ранен, раз он весь залит кровью! Хитро, скажите? Это сеет страх в ряды врагов, поняли?!

Он торжествующе посмотрел на притихших учениц.

В глазах Голубички светилось восхищение, но произвести впечатление на Искру оказалось гораздо сложнее.

- Да ну! - фыркнула она. - Это никакая не тактика, а просто прием!

- Да ты же до конца не дослушала! - возмутился Шмелелап. - Не знаешь, а говоришь! Слушай и запоминай, торопыжка! После первой атаки наш командир патруля дает приказ быстро отступить за деревья. Враг, конечно, думает, будто мы сбежали, но как бы не так! Что мы, совсем мышеголовые, так просто уступить победу? Мы, значит, прячемся и ждем, пока враги успокоятся и обнаглеют, решив, что мы умчались зализывать раны. И, конечно, они совсем не ждут, что мы нападем на них снова, да еще на том же самом месте! Ведь молния, они считают, не бьет два раза в один пень… - Шмелелап победоносно посмотрел на притихших слушательниц: - Бьет или не бьет?

- Э-ээ… нет, не бьет, - мяукнула Голубичка.

- А Грозовая молния бьет! - завизжал Шмелелап. - Как только враги перестанут ждать удара, мы нападем снова, но еще сильнее и стремительнее, чем раньше! Ха! Не ждали, блохастые шкуры? - он подскочил, выбросив в воздух вытянутые передние лапы.

- Два удара в одном месте - и вот уже враги, поджав хвосты, с воем несутся восвояси так, что только пятки сверкают! Теперь-то они знают, что мы можем ударить снова, и мало им не покажется! Честное слово, скоро нас будут называть не Грозовым, а Молниеносным племенем!

БОЕВАЯ ТАКТИКА

ГЛАВНОЕ - ОСТОРОЖНОСТЬ!

Двигайтесь бесшумно, переговаривайтесь при помощи сигналов. Помните: хруст веток, вспугнутые птицы и шорох в папоротниках выдадут ваше укрытие.

СЛЕДИТЕ ЗА ВЕТРОМ

Держитесь с подветренной стороны, чтобы враг не мог учуять ваш запах.

УЧИТЕСЬ ПРЯТАТЬСЯ

Светлая шерсть хорошо заметна среди зеленой и бурой листвы, так что прячьтесь в гуще растительности. Держитесь поближе к земле - если на обычной высоте враг легко заметит любое движение, то под лапы он смотрит редко.

СТАНЬТЕ СЛЕДОПЫТОМ!

Обращайте внимание на сломанные ветки, перевернутые на земле листья, остатки дичи или клочья шерсти на колючках ежевики. Любое животное, идущее через лес, оставляет следы, которые приведут умелого следопыта прямиком к врагу.

ВНИМАНИЕ - ЗАПАХ!

Держите пасти приоткрытыми, чтобы не пропустить ни единого запаха. Будьте осторожны: если запах сильный, а ветра нет, значит, ваш враг совсем рядом.

ТРЕНИРУЙТЕ НАВЫКИ

Не упускайте возможности усовершенствовать свои навыки следопыта. Даже в детской котята выслеживают своих матерей и наскакивают на них, размахивая мягкими лапками. Оруженосцы набрасываются друг на друга из кустов и пеньков. Но это не только игры. Однажды эти навыки спасут вам жизнь и позволят защитить свое племя.

ТЕНИ В ЛЕСУ. Рассказ Дыма

Я прижал уши к голове, выпустил когти и вскочил на дерево. Но пушистый серый хвост мелькнул над моей головой, прошмыгнул вдоль ветки и скрылся. Шорох листвы вверху подсказал, что белка благополучно перепрыгнула на соседнее дерево.

- Лисий помет! - прошипел я, впиваясь когтями в кору. У меня осталась одна надежда: каким-нибудь чудом поймать проклятую белку прежде, чем Коготь заметит мою заминку возле ствола.

Я вскарабкался на ветку и пошел по ней, не сводя глаз с белки, но та вдруг прошмыгнула у меня между лап, так что я пошатнулся и полетел к земле.

- Помогите! - поперхнувшись воплем, я замахал передними лапами, каким-то чудом вцепился в кору дерева и, сгорая от стыда, позорно повис, болтая в воздухе задними.

- Скажи-ка, Дымок, - раздался снизу знакомый раскатистый бас, - когда Ярохвост учил тебя охотиться, он упоминал, что навыки лазанья по деревьям предназначены для поимки дичи, а не для глупых развлечений?

Стиснув зубы, я подтянулся на ветку. Я знал, что лучше помалкивать: любая попытка заступиться за наставника, лишь подзадорит Когтя еще сильнее насмехаться над Ярохвостом, который отравился несвежим дроздом и теперь лежал в палатке Пестролистой. Шорох ветвей заставил меня оцепенеть. Неужели еще одна белка? Вот это удача! Великое Звездное племя, да сколько же белок на этом дереве?

Я впился взглядом в ветки, пытаясь разглядеть серую шкурку среди листвы. Вот раздался тихий хруст, потом крохотные лапки быстро-быстро пробежали по верхней ветке.

Но тут ветка, на которую я взобрался, треснула под моей тяжестью, и я с запозданием понял, что это вернулась та же вредная белка и теперь дразнит меня, носясь туда и обратно над моей головой.

«Ну погоди, попадешься ты мне на земле, блохастая шкура!»

Ворча себе под нос, я сполз по стволу и соскочил на землю.

Коготь уже ждал меня возле корней дерева, зарывшись тяжелыми лапами в ворох палой листвы.

Частокол и Долгохвост, стоя за его спиной, смотрели на меня с откровенной насмешкой. На какое-то мгновение мне захотелось предложить им самим попробовать поймать белку на дереве - всем известно, что это под силу только самым ловким и опытным охотникам. Но я слишком хорошо знал, чем обернется моя дерзость: Коготь легко найдет множество способов наказать зарвавшегося оруженосца. Поэтому я промолчал.

Ко мне робко подошел худой черный котик.

- Не повезло, - мяукнул Горелый. В его зеленых глазах светилось дружеское участие. - Я бы ни за что не забрался так высоко!

Коготь бросил тяжелый взгляд на своего оруженосца, и я невольно поежился от неприкрытого презрения, исказившего морду нашего наставника.

- Именно поэтому я послал за белкой Дымка, а не тебя! И был бы крайне удивлен, если бы ты сумел поймать хоть что-то, кроме Белого Кашля, - презрительно процедил могучий воитель. Он поднял свою тяжелую голову, луч утреннего солнца, пробившись сквозь редкую листву, окрасил его полосатую шерсть холодным золотом. - Идем, пора возвращаться в лагерь!

Развернувшись, Коготь первым зашагал через папоротники. Долгохвост и Частокол бросились за ним.

Я с бессильным гневом смотрел им вслед.

«Сколько ни бегайте за Когтем, хорошими воителями это вас не сделает!»

Горелый поплелся за ними вслед, волоча хвост по сухой листве.

Я в последний раз скользнул взглядом по деревьям, гадая, куда подевалась моя белка. Если у нее где-то здесь гнездо, то можно попробовать вернуться сюда в другое время и попытаться сцапать ее на земле.

Внезапно в гуще папоротников мелькнула серая с белым шерсть, на миг показались треугольные уши и что-то, подозрительно напоминавшее кончик пушистого хвоста.

- Ты что, пустил тут корни, Дымок? Синяя Звезда рассчитывает, что мы вернемся к Совету! - раздраженно прошипел Коготь, обернувшись ко мне.

- Кажется, на нашу территорию вторглись враги! - прошептал я, указывая кончиками ушей туда, где только что промелькнули кошачьи тени.

Коготь проследил за моим взглядом и застыл, своими глазами увидев вереницу котов, бесшумно крадущихся за серыми стволами деревьев.

- Племя Теней! - прошипел он, вздыбливая полосатую шерсть. - Патруль! Ко мне! - позвал он негромко.

Папоротники всколыхнулись, Частокол, Долгохвост и Горелый мгновенно вернулись.

Я увидел, как они все оцепенели, с ужасом глядя на воинов Теней, решительно следовавших прямо в сердце нашей территории.

- Блохастые пожиратели падали! - прошипел Частокол, выпуская когти.

Долгохвост напружинил задние лапы, приготовившись к прыжку.

- Позвать на помощь? - спросил он у Когтя.

Но наш глашатай покачал головой.

- Нет времени. Попробуем прогнать их своими силами.

Частокол шумно сглотнул.

- Но нас всего пятеро! А враги, кажется, решили вторгнуться всем племенем!

- Они порвут нас на кусочки! - заскулил Горелый, втягивая голову в плечи.

- Не порвут, если мы первыми спустим с них шкуры, - твердо ответил Коготь. - Применим «Удар молнии». Сначала нападем все сразу, потом отступим, выждем время и ударим во второй раз, в том же месте.

«Как белки, - подумал я. - Белки тоже любят бегать кругами».

- Белки! - громко воскликнул я, отвлекшись на свои мысли.

Коготь посмотрел на меня как на больного.

- Нет, друг мой, это не белки, а воины Теней, - мрачно прошипел он. - Великое Звездное племя, как я могу вести в бой юнцов, которые даже дичь не могут поймать!

- Нет, я хочу сказать, что мы должны думать, как белки! - горячо заговорил я. - Как белка, что я упустил на этом дереве! Пока я висел на ветке, она незаметно вернулась и обежала вокруг ствола, заставив меня поверить, будто на дереве есть другая белка… И я… растерялся.

Частокол фыркнул.

- Очень хорошо, можешь вернуться на дерево и попробовать уговорить свою хвостатую подружку помочь нам, пока мы будем по старинке сражаться с врагами! - презрительно процедил он, косясь на Когтя.

Но полосатый воин даже не взглянул на своего прихлебателя. Его горящий взгляд был устремлен на меня.

- Продолжай, - коротко приказал мне Коготь.

Меня бросило в жар, шкура зачесалась от волнения.

- Я… я еще не до конца все продумал, - забормотал я, глотая слова. - Но что если сначала мы нанесем «Удар молнии» с одной стороны, а потом бесшумно обойдем врагов и ударим с другого боку? Они могут подумать, что это второй патруль, что нас много… То есть это будет такой двойной «Удар молнии»!

- Ну да, можно подумать, воины Теней совсем слепые и у них отшибло нюх! - оскалился Долгохвост. - Думаешь, они не в силах отличить одних Грозовых котов от других? - Он пренебрежительно взмахнул хвостом и отвернулся.

Но Коготь поднял тяжелую переднюю лапу.

- Тихо! Я думаю, это может сработать. - Он повернулся к патрульным: - Если мы сумеем атаковать их достаточно быстро и вызвать переполох, то наши незваные гости не успеют различить наши запахи. Так, вы трое идете со мной и выполняете все мои приказы! Главное, не теряйте друг друга из виду, поняли?

«Ух ты! Спасибо тебе, Звездное племя! Сам Коготь прислушался к моему совету!»

- Горелый, а ты беги в овраг и расскажи Синей Звезде о том, что тут происходит, - приказал он. - Если наш план провалится, нам понадобится помощь.

Горелый змеей юркнул в папоротники и исчез.

Коготь повернулся и бросился в ту сторону, где мелькали силуэты врагов. Долгохвост и Частокол кинулись за ним, а я помчался следом.

«Моя первая битва!» - Кровь гудела у меня в ушах, я приоткрыл пасть, чтобы втянуть в себя мерзкие запахи врагов, осквернившие свежесть лесного утра.

- Тихо! - шикнул на нас Коготь. - Впереди враг!

Я выглянул из-за голов старших воинов и увидел цепочку воинов Теней, семенивших по лисьей тропе. Мне сразу бросилось в глаза, что теперь они продвигались гораздо медленнее: видимо, сами не знали, в какой стороне находится наш лагерь.

- Готовы? - спросил Коготь. - Вперед!

Даже не обернувшись, он выскочил из зарослей и с громким воплем бросился на кота, замыкавшего цепочку воинов Теней. Короткохвостый коричневый кот не успел даже взвизгнуть, как очутился на земле. Коготь вскочил лапами на его морду, оттолкнулся - и перелетел на спину следующего врага.

Частокол ринулся за ним и с наслаждением вонзил когти в шкуру одного из воинов Теней, а мы с Долгохвостом набросились на коричневого кота, пытавшегося подняться с земли.

Коты, бежавшие во главе цепочки, обернулись и бросились на нас, оскалив зубы и подняв дыбом загривки.

В горячке боя нет времени думать о боевых приемах, правильной группировке, распределении веса и точности нанесения ударов, тут только знай, поворачивайся!

Я вертелся ужом, шипел, рычал и размахивал лапами во все стороны, нанося удары направо и налево. Вот под лапу мне попало чье-то нежное ухо, я как следует прочесал его когтями и почувствовал, как горячая кровь брызнула мне на морду.

- Грозовое племя, назад! - прорезал воздух громкий приказ Когтя.

Я мгновенно втянул когти и бросился в папоротники. Обернувшись, я увидел, как Долголап с довольной ухмылкой рассматривает свои когти, в которых застряли клочья вражеской шерсти.

Когда мы скрылись, наши враги сбились в кучу и стали обсуждать случившееся.

- Мы их побили? - спросил короткохвостый, обливавшийся кровью из разодранного уха.

Белый кот с черными носками на лапах, который возглавлял патруль, покрутил головой во все стороны. Я догадался, что это Чернопят, глашатай племени Теней, которого я пару раз видел на Совете.

- Похоже на то, - пророкотал Чернопят. - Мышиные сердца! Трусы! Не могут даже собственную территорию защитить!

- Значит, можем идти дальше? - спросила рыжая кошка. Глаза ее сияли огнем битвы, из которой ей удалось выйти почти нетронутой.

- Погоди немного, Ржавница, - остановил ее Чернопят. - Пусть Пенек немного отдышится.

- Сюда! - шепотом приказал Коготь.

С невероятной ловкостью он развернулся на крохотном пятачке земли и заскользил по лисьей тропе, мелькавшей в зарослях папоротников. Обернувшись, Коготь прижал кончик хвоста к губам, приказывая патрульным хранить молчание, и продолжил обходить воинов Теней со стороны. Миновав открытое место, он прыгнул в гущу зарослей и помчался вперед.

Мы бесшумно следовали по пятам за глашатаем. В одном месте пришлось пробираться через густые заросли ежевики, и я прикусил язык, чтобы не взвизгивать от боли, когда колючки цеплялись за мою шерсть.

- Быстрее! - прошипел Коготь. - Нужно ударить до того, как они пойдут дальше! - Он с силой прорвался через колючие плети ежевики, мы обреченно ринулись следом - и, наконец, поравнялись с вражеским отрядом. - Не забудьте как следует взрыть когтями песок, чтобы они не смогли вас разглядеть! - предупредил Коготь. - Все поняли? Тогда вперед!

С этими словами он молнией выскочил из куста, Частокол за ним. Мы с Долгохвостом тоже не мешкали.

Голова у меня еще гудела после недавней схватки, лапы подкашивались от гонки по зарослям, расцарапанные колючками бока горели огнем, но все это были пустяки, главное - мой план сработал! Воины Теней приняли нас за другой патруль!

- А куда те подевались? - пропыхтел Пенек, подныривая под расставленные лапы Долгохвоста.

- Смотрите в оба! - предупредил Чернопят сквозь стиснутые зубы. - Они могут напасть сзади!

- Кажется, я слышала, как одного из них назвали Долгохвостом, - прошипела Ржавница. - Я помню это имя!

Я прищурился, подумав: «Ты уверена, Ржавница?»

- Эй, Ветрогон! - нарочно завопил я. - Сюда, мне нужна помощь!

Долгохвост удивленно посмотрел на меня и открыл пасть, чтобы что-то спросить, потом в глазах его мелькнул огонек понимания, и он кивнул.

- Сюда, Клубок! - взревел он, бросаясь на Пенька, который сцепился с Частоколом. Отбросив короткохвостого кота в сторону, Долгохвост с моей помощью загнал его в ежевику и с удовольствием прочесал когтями по шерсти.

- Отличный удар, Львиногрив! - прорычал Частокол за нашими спинами, когда Коготь сбил Чернопята с лап, так что тот кубарем покатился по траве.

Глашатай повернул тяжелую голову в нашу сторону:

- Грозовое племя, назад!

Увернувшись от когтей Ржавницы, бросившейся на помощь Пеньку, я нырнул в ежевику. Вскоре ко мне присоединились Коготь и остальные, их шерсть стояла дыбом, бока тяжело раздувались. Шкуры моих соплеменников были густо припорошены песком и забрызганы чужой кровью, а у Частокола один глаз заплыл от меткого удара кого-то из воинов Теней.

- Теперь последний удар! - прошипел Коготь. - Долгохвост и Частокол, вы стойте здесь, а мы с Дымком зайдем с другой стороны. По моему сигналу нападаем с двух сторон, чтобы они подумали, будто на них набросилось все Грозовое племя. Поняли?

Грозовые коты мрачно кивнули, и вот уже мы с Когтем снова крадемся через ежевику, стараясь не попасться на глаза врагам.

Перебежав тропинку, мы вернулись на место первой атаки. Наши враги растерянно топтались на крохотном пятачке, с тревогой вглядываясь в пыльные заросли. Бедняги, мы так их запутали, что они уже не знали, с какой стороны ждать удара!

- Может, сбежим, пока они не вернулись? - неуверенно прошептал Пенек.

Но Коготь не дал его товарищам возможности ответить.

- Вперед! - снова завизжал он, выскакивая из зарослей. С другой стороны раздались шорох ветвей и боевые вопли Частокола и Долгохвоста. В воздухе запахло пылью и кровью.

- Сюда, Ярохвост! - завизжал я, оборачиваясь.

- Синяя Звезда, мы их окружили! - подхватил Долгохвост.

Воины Теней в панике заметались по полянке.

- Они привели сюда все племя! - ахнула Ржавница.

Чернопят застыл в усе от разъяренного Когтя.

- На этот раз вы победили, - прорычал он, скаля зубы. - Но мой вам совет: смотрите в оба за своими границами, потому что мы вернемся! - Он вскинул голову и громко завизжал: - Племя Теней, отступаем!

Коготь сделал шаг назад и взмахом хвоста приказал нам последовать его примеру.

Я с радостью смотрел, как побитые воины Теней с позором хромают обратно, роняя на песок алые капли крови.

Мой план удался, и Грозовое племя избежало внезапного нападения врага.

ПЛЕМЯ ТЕНЕЙ

СВЕДЕНИЯ О ПЛЕМЕНИ

Предводитель: Чернозвезд

Глашатай: Рябинник

Целитель: Перышко

Охотничьи угодья: Сосновый бор

Лагерь: Овраг под соснами, со всех сторон окруженный ежевикой

Особые боевые навыки: Ночные засады

БЕСШУМНЫЕ В НОЧИ. Приветствие Рябинника

Здравствуй, Однозвезд! Что привело тебя на территорию племени Теней? О, вижу, ты не один! Неужели племя Ветра стало набирать в оруженосцы домашних неженок?

Ты шутишь? Не может быть, чтобы ты всерьез предложил мне провести чужаков в наш лагерь и объяснить им, почему воины племени Теней или Сумрачные коты вселяют ужас своим соседям! Мы умеем хранить свои секреты. Я ведь не жду, что ты научишь наших воинов бегать еще быстрее или охотиться на кроликов так же ловко, как это делают коты с пустошей!

Хотя я не предам свое племя и доверие Чернозвезда, если скажу, что племя Теней названо так не случайно. Мы - ночные охотники, наши чувства обостряются с наступлением темноты и мы уверенно чувствуем себя в тишине, которая сбивает с толку большинство котов.

В полумраке сумерек мы умеем красться незаметно и бесшумно, как рыба в темной воде, и переговариваться друг с другом без слов. В отличие от других племен, которые не могут и шагу ступить без лунного света или мудрого сияния звездных предков, Сумрачные коты в кромешной тьме чувствуют себя совершенно свободно.

Когда дело доходит до драки, мы не испытываем терпения своих воинов зажигательными речами или обещаниями победы; каждый воин племени Теней знает, чего ждут от него соплеменники, и никогда не предаст своих товарищей.

Пусть другие выстраиваются в цепи или кольца, пусть разрабатывают сложные боевые планы и изобретают стратегии - воины Теней действуют иначе. Мы нападаем, атакуем и растворяемся в ночи. Мы сражаемся только для того, чтобы победить, иных целей у нас нет.

А теперь идите, не мешайте нам тренироваться в сердце ночи. Пусть Звездное племя хранит ваши сны, и пусть вам никогда не снятся воины племени Теней!

КОГТЕГРИВ УЧИТ ПРАВИЛАМ НОЧНОЙ ЗАСАДЫ

Так, оруженосцы, рассаживайтесь вокруг. Я знаю, что темно, но ведь вы слышите мой голос? Вот так, сюда! Нет, Оливочка, ты не провалишься в лисью нору. Днем я как следует проверил это место и счел его вполне подходящим для нашей тренировки. Возможно, когда-нибудь вам придется самостоятельно пробираться по территории, испещренной норами и ямами, но к тому времени вы будете уже опытными воинами, которым не будет грозить опасность оступиться в темноте. Конечно, если доживете до этой поры…

Углелап! Я о тебе говорю. Слезь с дерева немедленно! Нет, приятель, я вижу в темноте ничуть не лучше тебя, просто у меня есть уши, а сейчас даже глухой барсук услышал бы, как ты скребешь когтями по стволу. Не говоря уже о том, что трудно не учуять запах кота, сидящего у тебя прямо над головой!

Выдролапка, Краснолап и Соволап, вы здесь? Очень хорошо! А теперь я попрошу вас всех встать и закрыть глаза. Кто это там храпит? Углелап, это совсем не так смешно, как тебе кажется! Только лошади спят стоя, но если ты мечтаешь поселиться с ними на пастбище и жевать траву, я уверен, Чернозвезд пойдет тебе навстречу.

Вот так, очень хорошо. Не открывайте глаза, пока я не скажу! Пасть тоже нужно закрыть, Соволап. Если я слышу, как ты шепчешься, то и враг тебя тоже услышит!

Итак, сейчас вы ничего не видите, но у всех вас есть и другие органы чувств. Попробуйте задействовать их. Что вы слышите? Какие запахи чувствуете? А вкус? Что вы ощущаете шкурой? Ну, кто первый расскажет мне о своих ощущениях?

Да, разумеется, раз я задал вопрос, то пасть можно открыть. Слушаю тебя, Выдролапка! Молодец, ветер, действительно, дует с озера и несет с собой запахи воды, рыбы и Речного племени. Однако запах наших соседей не настолько силен, чтобы стоило об этом волноваться. Речные коты сидят на своей территории, а значит, нас они не интересуют. Тебе кажется, что ты слышишь храп Грозовых котов, Углелап? Спешу тебя огорчить: тебе это только кажется. Когда Чернозвезд получит пророчество о появлении в нашем племени кота со слухом совы, я непременно тебе поверю, а пока не морочь никому голову!

Правильно, Краснолап, над нашей границей перекликаются две совы. И один из Двуногих котят устроил скандал, возмущаясь, что его отправляют спать в палатку в такую прекрасную ночь. Итак, наши чувства говорят нам, что на территории племени Теней все спокойно, что здесь нет никого, кроме наших привычных соседей и никто не нарушил целостность наших границ.

Откройте глаза! Да, Оливочка, кругом очень темно, ночь есть ночь. Но разве сейчас вы не стали видеть чуть лучше? Ваши глаза начали потихоньку привыкать к темноте. Взгляните, как четко проступают ветви деревьев на фоне неба. Да, чем ближе к земле, тем не так заметно, но все равно можно различить пятна более густой тени, которые могут обозначать куст, дерево или даже другого кота. Чем больше вы будете тренировать свое ночное зрение, тем лучше будет у вас получаться. Остальные племена боятся темноты, ночь превращает их в слепых кротов, но воины Теней знают силу ночи и умеют с ней дружить!

Сегодня мы с вами станем засадным патрулем. Что это такое? Мы заляжем в укрытии и будем терпеливо поджидать врага, чтобы наброситься на него в самый неожиданный момент под прикрытием тьмы, которая ослабит наших противников. Для начала нам нужно найти подходящее место для атаки - такое, где можно надежно спрятаться, не выдав себя ни видом, ни запахом, и где есть достаточно места для сражения. Какие будут предложения?

Отлично, Выдролапка! Этот овраг превосходно подходит для наших целей. Склоны у него высокие и крутые, так что если мы нападем с двух сторон, врагу некуда будет бежать. Овраг ведет прямо в наш лагерь, и мы можем быть уверены, что никто из врагов его не минует. А мы с вами притаимся в кустах на вершине оврага, чтобы напасть на них сверху.

Краснолап, выбери-ка подходящий куст для устройства засады. Хм-м, пожалуй, это далековато от края оврага. Нужно место, откуда мы сможем следить за приближением врагов, слышать их и заметить, как они войдут в овраг. Да, вот этот подходит больше! Молодец, Краснолап! А теперь все полезайте в кусты!

Итак, мы с вами хорошо спрятались, нас не видно и не слышно - да, Углелап? Но как же мы узнаем о приближении врагов? Правильно, нам нужны дозорные, два кота, которые подадут знак, как только те ступят в овраг. Представьте, что вы - дозорные засадного патруля и вам нужно предупредить товарищей. Как бы вы это сделали?

Знаешь, Оливочка, ты, конечно, очень похоже изобразила крик совы, но что, если патрульные примут его за визг настоящей совы? Ну-ка, подумайте, какой еще звук прозвучит в ночной тиши естественно, но будет понятен только нам, котам из соснового бора? Как насчет ш-шшшшш?

Нет, Оливочка, это не змея. Это ветер, шелестящий в верхушках деревьев! Почему он подойдет для ночного сигнала? Правильно, потому, что мы с вами прекрасно знаем: легкий ветер с озера никогда не бывает настолько силен, чтобы раскачать ветки сосен! Коты из других племен не способны об этом догадаться, ведь сосны растут только на нашей территории! Что же касается легкого ветерка, то и он сослужит нам хорошую службу: принесет запахи врагов и скроет от них наши следы.

Теперь мы рассыплемся цепью вдоль вершины оврага; будь у нас в патруле больше котов, мы бы заняли и второй склон. Займите свои места. Не отходите слишком далеко - вы должны слышать приказы своего командира! Так, сейчас я пройдусь вдоль цепи и посмотрю, как вы приготовились к долгому ожиданию.

Скажите, почему в лунную или звездную ночь устраивать засаду труднее, чем при полной тьме? Правильно, Краснолап! Нас могут выдать тени. Значит, в таких условиях надо прятаться на темной стороне куста и следить за тенями. Помните, если вы видите своего врага, то и он вас может увидеть. Теперь вы понимаете, почему тьма - верный союзник воинов племени Теней?

Представьте, что враг вступил в овраг. Кто нападет первым? Верно, Выдролапка, первыми в овраг спрыгивают воины, занявшие позицию по обе стороны оврага, чтобы отрезать врагам путь к бегству и показать им, что они окружены. Затем в бой вступают остальные Сумрачные коты, в полной мере используя преимущество нападения. Оруженосцы, вперед!

Ооох! Краснолап, вынь свой хвост из моей пасти! Так, кто это у меня под лапами? Вставай, Оливочка! Нет, твой хвост не сломался! Он просто слегка… помялся. Помните, когда дело дойдет до настоящей засады, топтать и пихать нужно только врагов, а не друг друга!

Вы не забыли, что я велел вам рассыпаться цепью вдоль края оврага? Теперь вы понимаете, что во время атаки нужно сохранять тот же боевой порядок? Какой смысл кучей наваливаться на одного противника, оставляя его соплеменникам возможность прийти на помощь товарищу? Нет, мы должны как можно быстрее подавить сопротивление врага. И помните - после сигнала к атаке никаких больше приказов не будет. Все Сумрачные коты и так должны знать, что им делать!

Как только враг сдается или просит пощады, битва прекращается. Стойте спокойно, спина прямая, голова высоко поднята. Вы - коты племени Теней, а мы не глумимся над поверженным противником! Мы просто ждем, когда они унесут лапы с нашей территории, и знаем, что теперь они нескоро осмелятся повторить свою вылазку.

Когда враг уйдет, перед возвращением в лагерь юркните в ближайшую тень. Будьте тихи. Будьте бесшумны, как сама ночь. Растворитесь в темноте, чтобы, если враги обернутся, они не увидели за своими спинами ничего, кроме ночи.

Лес наш - и мы невидимки. Сумерки, ночь, тьма, холодный тихий воздух - это все принадлежит нам, котам племени Теней. Это дар наших предков, и каждой ночной засадой мы прославляем память своих звездных предшественников. Теперь настала ваша очередь доказать, что вы достойны этого дара, и позаботиться о том, чтобы ночь оставалась главным оружием воинов племени Теней!

БОЕВАЯ ТАКТИКА. СИГНАЛЫ ХВОСТОМ

Племя Теней первым разработало систему сигналов хвостом, которую впоследствии переняли и другие племена котов-воителей. Обычно такие сигналы подает командир патруля, оруженосцы - воины с младых когтей - учатся не упускать из виду хвост вожака и моментально подчиняться любому его приказу.

СТОЯТЬ!

Хвост поднят вверх.

ВПЕРЕД, НО ОСТОРОЖНО!

Хвост слегка колышется.

БЕЗЗВУЧНО ОТСТУПАЕМ!

Хвост поднят вверх и медленно покачивается из стороны в сторону.

РАССЫПАТЬСЯ В СТОРОНЫ!

Хвост вытянут параллельно земле и чуть покачивается.

СЕСТЬ!

Хвост опущен.

ВИЖУ ВРАГА!

Хвост подергивается.

ОПАСНОСТЬ!

Хвост согнут крючком.

СЮДА!

Хвост резко отведен в сторону.

СТОЙТЕ ЗА МНОЙ!

Хвост поднят вверх и сильно раскачивается из стороны в сторону.

ЗА МНОЙ!

Хвост изогнут над спиной.

ЗАСАДА У ОЗЕРА. Рассказ Чернозвезда

- Дубравник, Кедровник, стойте! - зашипел я в спину шедшим впереди меня воинам.

Они моментально остановились у края каменной поляны, где Двуногие оставляют своих чудищ. Здесь проходила граница территории племени Теней, дальше начинались владения Речного племени.

Рябинник и Рыжинка нагнали нас, их глаза светились в тихом сиянии звезд.

Облака скрыли луну, словно само небо этой ночью было на стороне остроглазых Сумрачных воинов! Сегодня Речным рыбоедам придется на собственных блохастых шкурах понять, что обещания нужно исполнять - особенно обещания, данные племени Теней! Мы предоставили им возможность решить дело миром, но они ее отвергли. Теперь пусть пеняют на себя!

- Осторожнее!

- Смотрите, вот там!

- Не упади!

Я прижал уши, услышав голоса и шлепанье лап, доносившиеся с другого конца полумостика. Звуки отчетливо разносились над тихой водой, пронзая сосновый воздух территории племени Теней и загоняя в норы и без того редкую ночную дичь. Значит, завтра утром наша куча с добычей останется пустой. Опять. Мое племя будет голодать - по вине Речных котов!

Я кивнул Дубравнику и Кедровнику, потом указал концом хвоста на небольшое деревянное гнездо Двуногих, стоявшее у самой воды.

Дубравник и Кедровник пересекли каменную площадку и забежали в тень за гнездом.

Я знаком велел Рябиннику и Рыжинке держаться за моей спиной, потом нырнул в росшие вокруг каменной поляны редкие папоротники и приготовился ждать.

В прошлое полнолуние я попросил Пятнистую Звезду запретить Речным патрулям охотиться у полумоста, торчавшего на самой границе нашей территории. Речные коты повадились ловить там рыбу днем, привлекая внимание Двуногих, разбивших временный лагерь на поляне в дальней части нашей территории. Теперь собаки и мелкие Двуногие гурьбой носились через лес, чтобы поглазеть на плавающих котов. Их дикие вопли и беготня распугивали Речных рыболовов и те удирали до прибытия взрослых Двуногих, но мои соплеменники были вынуждены прятаться в зарослях, рискуя попасться на глаза собакам или Двуногим малышам.

Я мог бы навсегда устранить эту неприятность, силой расширив территорию племени Теней и включив в нее и полумостик и место, где Двуногие спускают с привязи своих плавучих чудищ, которые с диким ревом носятся по озеру на ненастоящих белых крыльях.

Все это заставило бы Речных воинов держаться подальше от берега с нашей стороны. Но прошло всего три луны, как племена котов-воителей расселились на новой территории вокруг озера, и мне не хотелось первым оспаривать только что проведенные границы, ведь память о нашем братстве в Великом путешествии еще не стерлась из памяти всех странников.

Четыре наших племени вместе нашли это озеро, впервые за всю свою историю мы были не противниками, а союзниками в общем деле и действовали сообща - все, от котят до старейшин. Да, я очень хотел защитить свою территорию, но не ценой разрушения перемирия, которое спасло всех нас после гибели старого дома.

Поэтому я вышел к патрулю Речных котов и мирно попросил отвести меня к Пятнистой Звезде. Когда я рассказал ей о том, что рыбалка ее воинов привлекает нездоровый интерес Двуногих, которые не дают нам жить, Пятнистая Звезда приняла мои слова близко к сердцу и согласилась, что дальше так продолжаться не может. Мне показалось, что связи, возникшие между воителями во время Великого путешествия, пережили наше разделение на четыре племени.

После этого разговора обстановка изменилась, да только котам племени Теней проще жить не стало. Теперь, вместо того чтобы рыбачить с полумостика днем, Речные коты повадились охотиться по ночам, как раз в то время, когда мои воины выходили на охоту.

Пятнистая Звезда не могла не понимать, что такое поведение ее соплеменников не может не осложнять нашу жизнь. Если Речные коты считают, что больше ничем не обязаны другим племенам, то воины Теней с превеликим удовольствием ответят им тем же.

Вот на краю каменной площадки появилась хрупкая серая фигурка. Я узнал Невидимку, глашатаю Речного племени. За ее спиной возвышался могучий силуэт Ручья, дальше шли темно-коричневый Зубатка и толстенькая Пышнохвостка, которую я узнал по переваливающейся походке. Я с удовлетворением сощурил глаза. Отлично, силы равны!

- Племя Теней, вперед! - завопил я, выскакивая из папоротников.

Невидимка застыла посреди каменной поляны, ее соплеменники врезались в нее и выронили рыбу.

Твердый камень обжигал подушечки моих лап, когда я бежал к Невидимке. О, я был настолько быстр, что она не успела даже лапой пошевелить! Я врезался в нее, опрокинул на землю, просунул передние лапы ей под живот и как следует прочесал ее когтями по бокам.

Краем глаза я заметил, как Рыжинка с яростным шипением набросилась на Пышнохвостку. Быстрая как молния, Речная кошка развернулась и прошлась по ушам Рыжинки. Но я был рядом, я бросился на Пышнохвостку, с восхищением отметив про себя, насколько хороша в бою эта Речная кошка. Я прыгнул Пышнохвостке на спину и пустил в ход когти: она с диким визгом забилась под моей тяжестью. Но эта Речная воительница была очень сильна, она вырвалась и сама набросилась на меня, да так, что я едва не задохнулся от ее тяжести и мерзкого рыбьего запаха.

Увидев промельк серой шерсти, я понял, что это Ручей мчится на помощь своей соплеменнице. Дубравник и Рыжинка перехватили его на полпути и стали осыпать меткими ударами передних лап. Рябинник боролся с Зубаткой, он опрокинул его на спину, ухватил зубами за загривок и яростно тряс, не обращая внимания, что серый кот отчаянно рвал когтями его мягкий живот.

Я услышал, как Невидимка вскочила с земли. Хрипло дыша, она прорычала:

- Чернозвезд! Что ты творишь?

Я отошел от Пышнохвостки и покачал хвостом из стороны в сторону, приказывая своим воинам окружить врагов и не дать им сбежать. В мгновение ока воины племени Теней остановили драку и заняли свои места. Кедровник преградил Пышнохвостке дорогу к полумостику и остановился возле него, чтобы никто из Речных котов не вздумал спастись от нас вплавь. Рябинник и Рыжинка встали на другой стороне поляны, спиной к территории Речного племени. Да, так на них могли неожиданно напасть сзади, но мы, их товарищи, были начеку и не сводили глаз с зарослей, чтобы вовремя заметить опасность.

Дубравник подошел ко мне и оскалился, заметив, как Ручей сделал шаг в нашу сторону. Речной кот моргнул и отступил.

- Мудрое решение, - прорычал Дубровник.

Я бросил на него суровый взгляд. Это была засада, а не война. Да, мы без труда выиграли эту схватку, но я не собирался начинать настоящую войну, а значит, настало время переговоров.

Невидимка заговорила первой:

- Во имя Звездного племени, что вы творите?

Я сделал глубокий вдох, позволив гневу хлынуть в мои когти, а через них уйти в землю. Сейчас я не имел права сорваться. Ярость, гнев - это проявления слабости, а мы были сильны, ведь это мы окружили соседский патруль.

- Пятнистая Звезда дала слово, что вы больше не будете охотиться с полумостика!

Голубые глаза Невидимки полыхнули.

- Она обещала, что мы не будет охотиться на глазах Двуногих. И мы соблюдаем свое обещание!

- Ты прекрасно знаешь, что шум, который вы поднимаете, может перебудить всех Двуногих отсюда и до гор! - прошипел я сквозь стиснутые зубы. - Как мы можем охотиться, если вы распугиваете всю нашу дичь?

- А вы вытащите паутину из ушей и шустрее вертитесь! - оскалился Зубатка. - Или научите своих оруженосцев сидеть с открытой пастью, пока дичь сама в нее не запрыгнет!

Признаться, мне потребовалось немало выдержки, чтобы спустить ему эти слова. Но все же я сдержался и снова обратился к Невидимке:

- Каждое племя имеет полное право обжиться на новой территории, а из-за вашего эгоизма у нас возникают с этим проблемы.

- Нашего эгоизма? - возмущенно воскликнула Невидимка. - С каких пор забота о своем племени называется эгоизмом? Зубатка прав - прекратите винить других в своих неудачах и попытайтесь научиться охотиться на новом месте!

Рябинник злобно оттопырил губу и полоснул когтями воздух.

- Кажется, сегодня ночью мы неплохо поохотились на вас! - прорычал он.

Ручей выскочил вперед.

- У вас просто недостаточно храбрости сразиться с нами в честном бою! - прошипел он. - Нет доблести в том, чтобы таиться в зарослях и нападать из засады, как смрадные лисы!

Рябинник вскочил на задние лапы, лунный свет блеснул на его острых, как шипы, когтях.

- Да с превеликим удовольствием! - завизжал он. - Ну, кто нанесет первый удар, ты или я?!

- Хватит! - рыкнула Невидимка. - Это не та битва, в которую стоит вступать!

Это было уже слишком! Я не смог сдержать свирепого шипения.

- Это битва, в которую вступим мы, если вы не прекратите ловить рыбу с полумостика!

Мне все же удалось овладеть собой и я хвостом дал знак своим воинам не задирать Речных котов.

- Вам должно быть стыдно за то, во что вы превратили слово своей предводительницы! - холодно процедил я. - Пятнистая Звезда знает, сколько бедствий причиняет нам такая ваша рыбалка! Я попросил ее положить этому конец, но она предпочла отвергнуть нашу просьбу.

Глаза Невидимки сверкнули в серебристом свете луны.

- Она предпочла позволить своим охотникам накормить племя, несмотря ни на какие слова!

- В таком случае, мы поступаем так же, когда без жалости сражаемся за свое племя! - с ледяным спокойствием ответил я.

В глазах Невидимки что-то мелькнуло. Она не хуже меня знала, что ее патруль не справится с моими воинами в новой битве.

- Хорошо, я все поняла, - тихо проронила она. - Мы не станем охотиться здесь, а вы уж как-нибудь сами придумайте, как научиться ловить дичь на своей новой территории!

Я почувствовал, что мои воины готовы рвать и метать от такого оскорбления, но едва заметный взмах моего хвоста заставил их остаться на местах. Ничего, Речные коты еще заплатят за это!

- Думаешь, это все? - осклабился я. - Небольшая потасовка - и мы оставим вас в покое?

Невидимка с тревогой обвела глазами моих патрульных.

- Чего ты хочешь?

- Еды, - спокойно ответил я. - Вы должны заплатить нам за все голодные ночи!

Ручей осклабился.

- Ты что, шутишь? Думаешь, мы будем подкармливать ваше племя только потому, что вы умеете прятаться в ночи и нападать на нас на нашей собственной территории?

Я покачал головой.

- Нет. Вы отдадите нам свою еду потому, что в следующий раз мы не просто подкрадемся к вам под покровом ночи. В следующий раз мы нападаем на ваш лагерь и порвем уши всем вашим воинам, чтобы все воители знали - Пятнистая Звезда не держит слово!

Я со скрежетом провел лапой по каменной поляне и повернул подушечку так, чтобы Речные коты как следует разглядели острые-преострые кончики моих когтей.

Но Невидимка стояла прямо и гордо, как скала, и лишь по ее глазам я понял, что она приняла мою угрозу всерьез.

- Я… я думаю, Пятнистая Звезда согласится дать вам то, что вы просите, - медленно произнесла она. - Ты прав, каждому племени нужно время, чтобы обжиться на новой территории.

- Мы будем забирать половину всей вашей добычи, - холодно приказал я. Ликующая радость победы захлестнула меня, шкуру защипало от восторга, но я заставил себя говорить спокойно. - Каждый день в сумерках оставляйте нашу долю на этом полумостике и делайте так до следующего полнолуния. Но если хоть один ваш кот посмеет ловить тут рыбу, мы нагрянем в ваш лагерь - тихо, незаметно, без предупреждения и жалости.

Невидимка опустила голову.

- Поскольку мы…уладили эту проблему, думаю, не стоит упоминать о ней на Совете? - голос ее звучал так, словно она выталкивала каждое слово сквозь зубы. - Не думаю, чтобы другим племенам было до этого дело!

Я постарался спрятать усмешку. Как же приятно, когда глашатая соседей умоляет меня сохранить позор своей предводительницы от других племен! Меня так и подмывало отказаться - так хотелось рассказать Грозовым котам и котам племени Ветра о том, какое вопиющее недружелюбие проявили Речные воители к новым соседям. Но я знал, что это принесет одни неприятности. Невидимка была права: сейчас, когда мы только-только осваиваемся на своих территориях, нам больше всего нужен мир.

- Хорошо, - согласился я.

Глашатая Речного племени повернулась, чтобы уйти, но я остановил ее. Мне нужно было убедиться, что она хорошо поняла самое главное: даже Великое путешествие не смягчило сердца воинов Сумрачных котов, мы никому ничем не обязаны и нам ничего не стоит начать войну против любых своих бывших союзников.

- Да, Невидимка? Никогда не доверяй тьме. Ночь стала второй шкурой для моих воинов. Если вы посмеете перейти дорогу племени Теней, то больше никогда не будете в безопасности в темноте!

РЕЧНОЕ ПЛЕМЯ

СВЕДЕНИЯ О ПЛЕМЕНИ

Предводитель: Невидимая Звезда

Глашатай: Камышник

Целитель: Мотылинка

Охотничьи угодья: Озеро и ручьи

Лагерь: Заросший остров посреди ручья

Особые боевые навыки: Схватки в воде

СИЛЬНЫЕ В ВОДЕ. Приветствие Камышника

Что ты говоришь, Серебринка? Нарушители? Точно? Ах, это ты, Однозвезд! Что привело тебя на нашу территорию? Великое Звездное племя, с каких это пор воины Ветра разгуливают по берегам озера в компании домашних котов? Вижу, вы проделали долгий путь! Идите сюда, остудите лапы в прохладном ручье. Что, котятки, собрались вступить в племя Ветра? Нет? Но тогда зачем…

Ах, вот оно что! Вы хотите узнать секрет боевого могущества Речного племени? Могу сказать, что вы не только нашли этот секрет, но влезли в него по самое брюхо!

Да-да, это вода. Вода кормит нас и дарит нам прохладу, вода защищает нас от собак, лис и любопытных Двуногих. Она дает нам выбор: сражаться или нет, ведь немногие осмелятся добраться до нашей территории вплавь!

Я знаю, многие коты-воители фыркают нам вслед, говоря, что мы слишком торопимся спрятаться за ручьи и реки, для них проще назвать нас трусами, чем признать наше преимущество!

Мы можем проплыть через реку, как быстрые шерстяные рыбы, мы умеем бесшумно появляться на берегу в том самом месте, где враги меньше всего ожидают нас увидеть. Впервые столкнувшись с моими соплеменниками, вы замечаете только их гладкие лоснящиеся шкуры, густые, как у домашних любимцев, но присмотритесь пристальнее, и от вас не укроются ни их сильные лапы, способные рассекать воду, ни их крепкие хвосты, позволяющие плыть в нужном направлении даже при самом сильном течении.

Вы видели, как мы охотимся? Мы не загоняем свою дичь, не выслеживаем ее в подлеске и не бросаемся на нее из зарослей - мы молниеносно вычерпываем рыбу из воды, едва она всплывает к поверхности. Можете себе представить, каково это - почувствовать смертоносное прикосновение когтей к своему хребту?

В ближнем бою Речные воители по праву считаются самыми страшными противниками, потому что мы опрокидываем своих врагов на землю и рвем их когтями до тех пор, пока они не взмолятся о пощаде. А если битва происходит на открытом пространстве, мы вытесняем их на берег или загоняем в воду, чтобы сразиться там.

Шерсть котов других племен быстро промокает и становится тяжелой, она тянет их ко дну, а с наших спин вода скатывается, как с гусиных перьев! Мы не теряем ни ловкости, ни проворности, вода не сковывает, а освобождает нас. Никто и никогда не сможет победить Речных воинов, ведь само озеро становится нашим союзником.

Поэтому не верьте, когда коты других племен называют нас ленивыми гордецами, выпускающими когти только для того, чтобы поймать рыбку. Они просто нас боятся потому что на нашей стороне еще и вода. А еще потому, что из всех племен, живших в лесу, а теперь на берегах озера, мы единственные, кого нельзя подчинить чужой воле. Вот это и есть настоящая сила, котятки!

БУЙНОЛАПКИН ВСПЛЕСК

- Речное племя - рыбачит! Речное племя - плывет! Речное племя использует воду, чтобы победить!

Оруженосцы Речного племени скандировали свою речовку всю дорогу, но мгновенно замолкли, выйдя к ручью и погрузив лапы в топкую землю.

Невидимая Звезда смотрела на них с гордостью. Ей уже приходилось воспитывать оруженосцев, но, став предводительницей, она начала ощущать еще более крепкую связь с юным поколением Речного племени - котами, которым только предстоит научиться охотиться и сражаться, защищая соплеменников и свою территорию.

- В воду! - крикнула она, и все четверо оруженосцев, без страха сбежав с откоса, вошли в тихую воду.

- Ой, ой, холодно! - захныкала Буйнолапка, привставая на цыпочки, чтобы не замочить шерсть на животе.

Но ее брат, Бурьянолап, презрительно засмеялся:

- Не будь такой мышкой-трусишкой! Потерпи, сейчас привыкнешь!

- Легко тебе говорить! - пробурчала обиженная Буйнолапка. - У меня лапы короче твоих! Смотри, тебе вода даже до колен не достает, а я все пузико намочила!

Невидимая Звезда взмахнула хвостом:

- Буйнолапка, вижу, ты хочешь сообщить нашим врагам о том, где мы находимся и что задумали? Может, предложишь им нанести первый удар?

Буйнолапка сердито повернула голову:

- Все равно вода холодная! И вообще, зачем все это? Ты же сказала, мы будем учиться внезапному нападению!

- Она и пытается нас этому научить, камышиноголовая! - прошипел Щуколап. Его темно-серая шерстка жестко топорщилась вдоль спины. - Но ты подняла такой шум, что подняла на лапы всех котов отсюда и до гор, какая уж теперь внезапность!

Буйнолапка потупила глаза в ручей и прижала ушки.

- Ой, правда. Простите…

Невидимая Звезда с трудом удержалась от веселого мурлыканья.

- Спасибо за напоминание, Щуколап, - громко сказала она. - Давайте представим, что этот ручей - настоящее озеро, а противоположный берег - граница вражеского племени. Вы знаете, что территории всех четырех племен спускаются к реке, но пограничные патрули редко появляются на побережье, ведь никто не думает, что удар может быть нанесен со стороны воды. А теперь скажите мне, почему это дает нам преимущество?

- Речное племя - рыбачит! Речное племя - плывет! Речное племя использует воду, чтобы победить! - хором завопили оруженосцы.

- Правильно! А теперь за мной, быстро! Вперед, пока над водой не останутся только ваши глаза, носы и уши!

Невидимая Звезда спрыгнула с берега прямо в ручей. Вода разгладила ее шерсть; холодная и надежная, она легонько закачала ее на своих волнах, приподнимая над землей. Предводительница зашла глубже, пока вода не дошла ей до подбородка, а потом запрокинула голову так, что на поверхности остались только ее глаза и уши. Оттолкнувшись задней лапой, Невидимая Звезда свободно и легко выплыла на середину ручья, развернулась и с изяществом, достигнутым тренировками и долгой практикой, поплыла вдоль берега.

Оруженосцы потянулись за ней.

Невидимая Звезда зорко следила за ними, слегка повернув голову, поэтому от нее не укрылось, как Щуколап зашел так далеко, что над водой торчал только кончик его носа. Ладно, хотя бы по носу видно, куда он плывет! Буйнолапка, Бурьянолап и их сестра Уточка держались на более мелком месте, но все трое плыли уверенно и бесшумно, почти не поднимая брызг.

Невидимой Звезде показалось, что Бурьянолап тратит чуть больше сил, чем остальные - возможно, ему мешала густая тяжелая шерсть. Ну ничего, со временем это пройдет. Бурьянолап подрастет, и его шерсть станет такой же гладкой, как у остальных Речных котов, так что вода будет скатываться с нее, как с утиных перьев!

Буйнолапка плыла за братом, бешено работая лапами; она слишком глубоко погрузила в воду задние, поэтому быстро выдохлась. Невидимая Звезда поняла это по тому, как малышка мотала головой и высовывала язык от усердия.

Какое-то время ручей петлял среди берегов, пронизанных корнями деревьев, затем стал шире и вышел к широкой песчаной косе.

Невидимая Звезда помогая себе хвостом развернулась в сторону начала косы, потом выпрямила лапы и вскоре коснулась когтями дна. Не разгибаясь, она неторопливо выбралась на берег.

- За мной! - бросила она через плечо. - Но тихо, чтобы я не услышала, как вы выходите из воды!

Предводительница Речных котов поднялась почти до середины берегового откоса и остановилась, чутко прислушиваясь к тому, что происходит у нее за спиной.

Тихий перестук падающих капель подсказал ей, что первый оруженосец выбрался на песок.

Очень хорошо, ни один пограничный патруль не обратит внимания на такой привычный звук! Тяжелые шаги выдали Бурьянолапа, заглушив тихую поступь Уточки. Но где же Буйнолапка?

- Уй! - раздался сдавленный возглас, потом громкий плеск.

Стремительно обернувшись, Невидимая Звезда заметила, как Бунолапка ушла под воду, потом на поверхности показалась ее серая макушка, и вот уже маленькая кошка, отплевываясь и бурча от досады, шумно поднялась на лапы.

- Я зацепилась когтем за камень! - прошипела она.

Щуколап оскалился, Бурьянолап закатил глаза:

- Ты безнадежна, Буйнолапка!

Маленькая кошка выскочила из воды, подскочила к брату и смерила его негодующим взглядом:

- Ни капельки я не безнадежна, просто я меньше тебя, толстяк!

- Может, тебе лучше вернуться в детскую, раз ты такая маленькая? - насмешливо проурчала Уточка. - От тебя одни неприятности, и ты вечно все портишь!

Мокрый хвост Буйнолапки упал, как сломанный стебель папоротника.

Невидимая Звезда решительной поступью подошла к оруженосцам.

- Вам всем придется выполнить это упражнение еще раз! - строго сказала она.

Она жалела Буйнолапку, и ей совсем не хотелось, чтобы остальные оруженосцы срывали на ней свою досаду за проваленное испытание. Но предводительница всерьез сомневалась в том, что из щуплой кошечки выйдет толк. Речные коты славились своими длинными лапами, а у Буйнолапки лапки были коротенькими, как у ежика, да и к тренировкам она относилась без особого прилежания.

В отличие от своих товарищей, Буйнолапка воспринимала ежедневные занятия как веселую, но необязательную игру, а не как серьезное дело. Может, в самом деле, вернуть ее на пару лун в детскую, чтобы еще подросла и набралась ума?

Оруженосцы снова вошли в воду и выплыли на середину ручья.

- Теперь я буду вражеским лазутчиком, - заявила Невидимая Звезда. - Посмотрим, сможете ли вы застать меня врасплох чуть ниже по течению.

Она быстро промчалась по берегу и юркнула в заросли на дальней стороне косы.

Бурьянолап принял командование на себя:

- Значит так, плывем вперед и устроим ей засаду!

- Смотрите, вон за той ивой берег снова становится пологим, - заметила Уточка. - Давайте выберемся там!

- Ладно, только не плывите слишком быстро, - пропыхтела малышка Буйнолапка.

- Может, останешься здесь и последишь - вдруг она вернется? - предложил Щуколап, с силой отталкиваясь от берега.

Буйнолапка со смехом плеснула в него водой.

- Ни за что! Я от вас не отстану, честное слово. Не бросайте меня!

Уточка вернулась и поплыла рядом с сестрой.

- Не волнуйся, никто тебя не бросит. Просто постарайся не отставать, ладно?

- Хм, мне казалось, мы устраиваем засаду, а не состязаемся в том, кто громче мяукнет! - обернувшись к ним, сердито процедил Бурьянолап.

Он быстро вырвался вперед, направившись к склонившейся над водой иве. Но сколько он ни всматривался в заросли на берегу, Невидимой Звезды нигде не было видно, а из-за плеска воды невозможно было расслышать ничего, кроме птичьей переклички в кустарнике. Оставалось надеяться, что предводительница так глубоко забралась в камыши, что не услышит приближения оруженосцев.

Когда юные Речные коты заплыли под склоненные ветви ивы, им открылась полоса галечного берега.

Держась под прикрытием зелени, Бурьянолап осторожно, без плеска, опустил лапы глубже в воду и коснулся ими дна. Из-за больших камней он не сразу смог встать твердо. Уточка, Щуколап и Буйнолапка подплыли к нему.

Они все очутились в светло-зеленой пещерке, насквозь пронизанной солнцем, зажигавшим мерцающие золотые блики на волнах. Широкий дуплистый ствол ивы скрывал оруженосцев от любого, кто мог бы заметить их с берега, что делало бухточку под ивовыми ветвями превосходным местом для атаки.

Вскоре едва уловимый хруст ветки подсказал Речным котам, что Невидимая Звезда приближается.

- Приготовьтесь! - прошептал Бурьянолап. - И помните, что выходить из ручья нужно бесшумно! - он осторожно поднял над водой лапу, поставил ее на камень, потом вытащил вторую.

Щуколап, Уточка и Буйнолапка бешумно последовали за ним, медленно пробираясь в сторону берега.

Краем глаза Бурьянолап заметил мелькнувшую за ивой серую шерсть. Невидимая Звезда была уже совсем близко!

- Быстрее! - прошипел он.

Согнувшись в три погибели, Бурьянолап вышел на мелководье и остановился, терпеливо ожидая, пока вода стечет с его шерсти.

Щуколап последовал его примеру, Уточка заспешила следом. Но в спешке она забыла об осторожности и подняла небольшую волну, плеснувшую прямо в нос маленькой Буйнолапке.

- Мяв! - поперхнулась Буйнолапка.

Бурьянолап оцепенел. Одна из теней на песчаной тропинке за ивой, внезапно перестала шевелиться. Значит, Невидимая Звезда тоже услышала возглас? Предводительница поняла, что впереди засада, а значит, они провалили очередное испытание!

Но Буйнолапка вела себя так, словно не понимала, что все кончено. Вот она сделала еще один осторожный шажок, но поскользнулась на подводном камне и, пытаясь устоять, взметнула в воздух целую дугу сверкающих капель, которые с плеском и шумом обрушились в ручей ниже по течению.

Бурьянолап уже открыл пасть, чтобы высказать Буйнолапке, что она самая никчемная и неуклюжая кошка в лесу, но вдруг заметил, что тень за стволом ивы снова изменила свои очертания, быстро метнувшись в сторону.

Бурьянолап успел разглядеть два треугольных уха, повернувшихся туда, откуда только что упали брызги. Видимо, плеск сбил Невидимую Звезду с толку: она решила, что оруженосцы подкрадываются к ней ниже по течению!

- Вперед! - прошипел Бурьянолап, выскакивая из воды. В два стремительных прыжка он перелетел через камни и бросился в гущу пестрых теней за ивой.

Невидимая Звезда обернулась, приоткрыв пасть от удивления. Она даже мяукнуть не успела, как оруженосцы гурьбой навалились на нее и принялись с восторженным писком молотить по ней лапами с втянутыми коготками.

- Попалась, которая кусалась! - вопила Уточка.

- Ну что, мы прошли испытание? - спросил Бурьянолап.

Невидимая Звезда стряхнула со своего носа мокрый хвост Щуколапа и, давясь от смеха, пропыхтела:

- Да, разбойники! Прошли! А теперь брысь с меня!

- Ой, прости! - пискнул Бурьянолап, спрыгивая со спины своей предводительницы.

- Вы все здесь? - удивленно спросила Невидимая Звезда, поворачиваясь, чтобы пересчитать их. - Кто же тогда поднял такой плеск ниже по течению?

Буйнолапка повесила голову.

- Это я, - тоненько пискнула она. - Я оступилась и слегка нашумела.

Невидимая Звезда во все глаза смотрела на нее.

- Это превосходный прием! - искренне воскликнула она. - Этот шум сбил меня с толку, я решила, что вы совсем в другом месте, и потеряла осторожность!

Бурьянолап кивнул.

- Я все время следил за твоей тенью и заметил, как ты развернулась. Тогда я понял, что еще не все пропало, и мы можем застать тебя врасплох!

- Ты очень наблюдателен, Бурьянолап, - похвалила его предводительница. - А теперь, Буйнолапка, покажи нам еще разок, как ты это устроила.

Маленькая кошечка удивленно захлопала глазами.

- Ой, значит, я сделала все правильно?

- Ты сделала гораздо больше, Буйнолапка, - серьезно ответила Невидимая Звезда. - Ты изобрела совершенно новую тактику ведения поединка в воде. Я думаю, мы так и назовем этот прием - Буйнолапкин всплеск!

БОЕВАЯ ТАКТИКА. ПРИЕМЫ ВЕДЕНИЯ ВОДНОГО БОЯ

Речные воители разработали специальную технику ведения битвы в воде. Эти приемы хранятся в строжайшей тайне, поэтому все тренировки Речных котов проходят в укромных местах, чаще всего в ручьях, со всех сторон скрытых зарослями.

БРОСОК ДВУМЯ ПЕРЕДНИМИ ЛАПАМИ

Плесните водой в морду врага.

ПОДВОДНАЯ ПОДСЕЧКА (передних или задних лап)

Враг не видит, что происходит под водой, поэтому не успеет опомниться, как окажется поверженным.

ОКУНАНИЕ И ОСВОБОЖДЕНИЕ

Почти все не-Речные коты до смерти боятся оказаться под водой, где не смогут дышать, и только Речные воители умеют надолго задерживать дыхание в воде. Этот прием обеспечивает им верную победу: кто не запросит пощады, если окунуть его головой в воду и подержать там подольше?

ПОДВОДНЫЙ ЗАЖИМ

Воин при помощи крепкого захвата всем своим весом удерживает противника под водой, не давая ему вынырнуть на поверхность.

ПЛЕСК ХВОСТОМ

Швырните хвостом воду в глаза противника, временно ослепив его.

ПОДВОДНЫЙ ПРЫЖОК

Присядьте и выскочите из воды прямо на противника, захватите его врасплох и сбейте с лап.

БУЙНОЛАПКИН ВСПЛЕСК

Плесните водой в противоположную сторону от того места, где находитесь, чтобы сбить противника с толку и застать врасплох.

ПРОПАВШИЕ КОТЯТА. Рассказ Ледозвезда

- Великое Звездное племя, если то, что я задумал, кажется тебе неправильным, пошли мне знак, и тогда котята останутся там, где сейчас!

Я запрокинул голову и уставился в испещренное звездами небо. Серебряный Пояс мерцающим ледяным туманом протянулся через все небо; сегодня он, как никогда, напоминал мне огромный мост, ведущий в охотничьи угодья Звездного племени.

Я шумно вздохнул. Конечно, став предводителем Речного племени, я знал, с какими трудностями предстоит столкнуться, но это испытание превосходило все мои ожидания. И ради своего племени я не мог потерпеть неудачу.

Качая головой, я побрел через камыши в сторону воинской палатки. Остановился у входа, постоял. Изнутри доносилось мерное дыхание спящих котов, их запах остро чувствовался в морозном воздухе. Смогут ли они уснуть так же спокойно после того, что я попрошу их сделать?

- Чащобник? - шепотом позвал я.

За ветками шевельнулся темный силуэт, потом из палатки высунулась серовато-коричневая голова заспанного воина.

- Ледозвезд? Что случилось?

- Приведи ко мне Совокрыла, Волнореза и Выдрохвостую, - приказал я. - Буду ждать вас у выхода из лагеря.

Воин несколько раз моргнул, потом кивнул и скрылся в палатке.

Я вернулся на поляну и присел на узкой тропке, вившейся среди камышей. За моей спиной шумела река - может, я должен был расслышать предостережение в ее ночном шепоте?

Но вот появились выбранные мною воины, они сонно мотали головами и вытягивали лапы. Выдрохвостая выглядела встревоженной, белые пятна на ее рыжей шерсти светились, как снег.

- Я хочу, чтобы вы вместе со мной отправились в племя Ветра. Мы вернем в наше племя котят Меднохвостки.

Четыре пары глаз с изумлением уставились на меня.

Совокрыл первым обрел дар речи:

- Но… но ты же сам позволил Камышнику забрать их в племя Ветра!

Выдрохвостая горячо закивала:

- Ты сказал, что у племен равные права на котят, родившихся от матери из Речного племени и отца из племени Ветра! И вообще, у нас и так слишком много голодных ртов, тут своих бы прокормить, куда уж о чужих заботиться!

Я вспомнил торжествующий взгляд Камышника, уводившего своих дочерей из лагеря Речного племени. Бедная Меднохвостка не смогла вынести этого зрелища и осталась в детской. Она знала, что нарушила Воинский закон, полюбив кота из чужого племени, и была до слез благодарна мне за то, что я сжалился и разрешил ей остаться среди соплеменников после рождения котят. Я совершенно определенно дал ей понять, что полукровкам в Речном племени не место. Я всегда требовал от своих воинов безоговорочной преданности - ведь я был предводителем, а значит, имел полное право рассчитывать на это.

Но всю последнюю луну я наблюдал, как Меднохвостка медленно угасает от тоски по своим детям. Наказание оказалось для нее слишком суровым.

- Воины Ветра только этого и ждут, - прервал мои размышления Волнорез. - Вересковая Звезда на последнем Совете во всеуслышание объявила, что они удвоили свои пограничные патрули!

- И что, мы прямо вот так пойдем и отобьем котят силой? - прямо спросил Чащобник.

Я твердо посмотрел ему в глаза.

- Полагаешь, Камышник добровольно отдаст нам своих дочерей?

Нет, Чащобник так не полагал. Он отвел глаза, помрачнел. У меня не было времени задумываться над тем, не слишком ли суровому испытанию я подвергаю преданность своих воинов. Я был предводителем, а значит, они должны были мне повиноваться.

- За мной! - приказал я.

В полном молчании мы побрели к дальней границе нашей территории, к деревянному мосту, перекинутому через реку как раз там, где она вырывалась из ущелья. Примерно в нескольких лисах от этого места вода успокаивалась и застывала, словно устав от безумной ярости, с которой бушевала в теснине между скалами.

На противоположном берегу, прямо над водой, виднелся небольшой выступ с ровной каменной площадкой. Если нам удастся взобраться оттуда на утес, то мы проникнем на территорию племени Ветра с неохраняемой стороны.

Совокрыл поравнялся со мной на мосту.

- Ты рассказал Меднохвостой о том, что мы собираемся сделать?

Я покачал головой.

- Она узнает, если у нас получится.

Взобраться на утес оказалось сложнее, чем я думал, - тяжелая шерсть тянула вниз, Чащобник вырвал коготь, когда чуть не сорвался и в отчаянии заскреб лапами по отвесному камню. Слава Звездному племени, стоявший внизу Выдрохвостая поддержала его, подсадив повыше, чем спасла от верной смерти на острых камнях.

Наконец мы с трудом вскарабкались наверх и, едва дыша, растянулись на холодной скале, чутко вслушиваясь в звуки ночи.

Волнорез поднял голову.

- Патрулями не пахнет, - прошептал он, распробовав воздух.

Со стороны леса дул сильный ветер, что существенно облегчало нашу задачу, потому что запахи воинов Ветра теперь доносились до нас даже издалека.

- Где лагерь? - спросила Выдрохвостая.

Я задумался, припоминая свой последний визит на пустоши, куда меня пригласила Вересковая Звезда.

- Кажется, посреди пустоши. Он расположен в неглубокой ложбинке, и его не сразу видно, но узнать это место можно по стене колючего утесника.

Чащобник шумно вздохнул.

- Значит, мы будем искать кусты утесника… на пустоши! - пробормотал он. - Полагаю, его там примерно столько же, сколько вереска!

- Я не обещал, что будет легко! - отрезал я.

Коричневый кот возмущенно посмотрел на меня:

- Этого я и не ждал! Я воин, как и ты! Идем!

Повернувшись спиной к ущелью, он первый зашагал в сторону огромного озера черной тьмы, в которое превратилась пустошь с наступлением ночи.

Мы шли цепью, Совокрыл прикрывал нас сзади. Белые пятна на шерсти Выдрохвостой сияли как звезды, и в какой-то момент я пожалел, что взял ее с собой.

В отличие от котов других племен, воины Ветра во время охоты полагались не на слух или обоняние, а на зрение, замечая малейшее колебание вереска, выдававшее спрятавшегося там кролика. Их патрульные днем и ночью высматривали дичь или врагов, не говоря уже о том, что воины племени Ветра прислушивались к каждому шороху и принюхивались к каждому запаху.

Но мы уже так далеко зашли на пустошь, что было поздно поворачивать или отсылать Выдрохвостую назад. Не говоря о том, что она могла нам понадобиться.

Внезапно Чащобник резко остановился.

- Патруль! Прямо впереди! - прошипел он.

Мы припали к земле, ощущая себя заметными, как камни в обмелевшем ручье.

Небольшая группка воинов Ветра - кота три-четыре, не больше - на миг появилась над гребнем холма, и так же быстро исчезла, видимо, сбежав по другой стороне склона.

- Они нас не заметили, - выдохнул Волнорез. - Слава Звездному племени!

Я услышал, как Выдрохвостая громко втянула в себя воздух и сглотнула:

- С этой стороны запах очень сильный. Наверное, там лагерь!

Я всмотрелся в темноту, пытаясь различить кольцо из утесника, ограждавшее лагерь племени Ветра. Было новолуние, луна тоненьким коготком висела на черном небе, поэтому кусты и камни тонули во тьме пустоши.

Мне показалось, или линия кустов с одной стороны действительно выглядит немного плотнее? Может быть, за ней лагерь?

- Сюда! - прошептал я.

Когда мы пустились в путь, Волнорез спросил:

- Что будем делать, когда подойдем к лагерю?

- Ты и Чащобник возьмете на себя дозорных, а мы отыщем детскую. Выдрохвостая и Совокрыл оттеснят в угол королев, я заберу котят. Потом я выйду, передам одного котенка Совокрылу, и мы все вместе побежим домой - но не в сторону утесов.

- Впятером против целого племени? - скептически уточнил Совокрыл. - Что ж, нам точно потребуется помощь Звездного племени!

- И оно нам не откажет! - твердо пообещал я.

Чем ближе мы подходили к кустам, тем сильнее чувствовался резкий запах племени Ветра. Теперь я не сомневался, что мы на правильном пути!

Протиснувшись сквозь колючки, я остановился на краю неглубокой ложбины и посмотрел на лежавший внизу лагерь. За кустами виднелись ямы, скорее всего, служившие палатками этим странным котам, предпочитавшим спать на ветру, без крыши над головой. Чуть дальше темнел раскидистый куст боярышника, из-под которого доносились шорох и негромкое попискивание.

- Наверное, там детская! - прошептал я, кивая на куст.

«Стражи», - одними губами предупредил Чащобник, кивая на двух котов, появившихся на краю лагеря. Он пристально посмотрел мне в глаза.

- Какую силу ты разрешаешь нам применить? - спросил он.

Я понял, о чем он спрашивает. Я не мог приказать своим воинам нарушить Воинский закон, - честно говоря, мы и так зашли слишком далеко, ведь я сам разрешил соседям забрать котят, а теперь, как вор, вторгался в их лагерь. Но я хотел вернуть малышек домой, вот и все!

- Разумную, - ответил я.

Чащобник кивнул.

Стражи услышали нас, но пока не видели.

Чащобник и Волнорез скрылись в кустах утесника. Через мгновение я заметил их позади котов племени Ветра. Молча, лапа к лапе, они прыгнули на спины чужих воинов и повалили их в кусты. Вопли, готовые вырваться из глоток стражей, были быстро заглушены, какое-то время утесник бешено колыхался, потом все стихло. Я представил себе, как мои воины придавили воинов Ветра и удерживают их на земле.

Подав хвостом сигнал своим соплеменникам, я выбежал на поляну и бросился к детской.

- Стой! Кто здесь?

У меня за спиной раздался крик - нас заметили.

Я кивнул Совокрылу и Выдрохвостой, и они ворвались под куст боярышника. Оттуда немедленно раздался пронзительный визг королев, бросившихся на защиту котят. Я же обернулся к коту, поднявшему тревогу. Передом мной стояла Светлячок, ее светло-золотистая полосатая шерстка казалась почти белой в свете звезд.

- Ледозвезд! - ахнула она. - Что ты творишь?

Все новые и новые коты выбегали из своих палаток на поляну, было ясно, что никто из них не собирается меня слушать. Поэтому я повернулся к ним хвостом и протиснулся в детскую. Внутри было темно, пахло теплом и молоком.

- Выдрохвостая? Совокрыл? - прошипел я.

- Здесь, - раздался из темного угла голос Совокрыла. Мне показалось, его голос звучит глухо, словно он держал что-то в пасти. - Котята у меня.

Послышалось шипение, судорожная возня лап по земляному полу.

- Пусти! - с ненавистью прошипела одна из королев. - Это котята племени Ветра! Вы сами отдали их нам!

- Уже нет, - отрезал я, не желая вступать в разговор. На ощупь, очень осторожно, чтобы не дай Звездное племя, не наступить на какое-нибудь крохотное тельце, я пробрался к дочерям Меднохвостки. Они оказались крупнее, чем я помнил, - да и не удивительно! - однако сохранили материнский запах и шерстка у обеих была такой же мягкой.

- Лужинка? Вербочка? Пора домой!

Я подхватил одну из кошечек, она слабо запищала.

Из угла донеслось свирепое рычание:

- Положи ее, или пожалеешь!

Я увидел, как тяжелая лапа Выдрохвостой обрушилась на голову королевы.

- Это наши котята и ты это знаешь!

Я не мог ничего сказать, потому что пасть у меня была занята. Так я и попятился из палатки: одного котенка тащил в зубах, а второго спрятал под животом, между лап.

Ветки боярышника расцарапали мою шкуру, но задние лапы обожгло морозным холодом. Я обернулся - передо мной стояла шеренга воинов Ветра.

- Мы не позволим тебе украсть наших котят!

Я опустил котенка на землю - смешно, но я до сих пор не знаю, кого из дочерей Меднохвостки держал в пасти, - и посмотрел в глаза предводителю племени Ветра.

- Они такие же Речные коты, как и коты Ветра! И они должны быть с матерью!

- У меня на них столько же прав, сколько и у Меднохвостки, - прорычал светло-коричневый кот, выступая вперед. Это был их глашатай, Камышник. - Ты сам позволил нам забрать их, а теперь унизился до подлого воровства! Неужели слово предводителя ничего не значит?

- Я ошибся, - с трудом выдавил я, ненавидя каждое свое слово. - И передумал.

- Ты не сможешь! - прошипела Вересковая Звезда.

Я почувствовал движение за спиной, это Выдрохвостая и Совокрыл выбрались из детской.

- Сможет, - спокойно ответил Совокрыл. - А мы ему поможем.

- Трое против племени? - насмешливо уточнила Вересковая Звезда.

- Вообще-то, нас пятеро. И у нас есть важное преимущество!

Все, включая меня, обернулись и посмотрели на вершину оврага. Там стояли Волнорез и Чащобник, держа когти у глоток стражей лагеря племени Ветра.

- Пропустите их, если не хотите, чтобы кровь ваших товарищей напитала скудную землю пустошей, - прорычал Чащобник, сдавливая горло пленного стража.

Я заметил, как глаза несчастного выкатились из орбит.

Вересковая Звезда ошеломленно попятилась. Она посмотрела на меня, и я разглядел в ее глазах сначала гнев, потом отвращение, смешанное с жалостью.

- Угрожаете убийством? Воины так не поступают, Ледозвезд!

- Иногда приходится, - прошипел я сквозь стиснутые зубы.

Я снова подобрал с земли котенка, Выдрохвостая взяла второго. Совокрыл прикрывал наши спины, мы молча прошли между расступившимися воинами Ветра и поднялись по склону. Когда мы очутились на гребне, Чащобник и Волнорез отпустили стражей. Измученные воины Ветра кубарем скатились вниз, в свой лагерь, а мы бросились в кусты и помчались через пустошь в сторону границы.

Топот за спиной не заставил себя ждать. Нас настигали. Я не удивился. На месте воинов Ветра я бы сделал то же самое.

- Быстрее! - пропыхтел Волнорез.

Темная земля пустошей вихрем проносилась у меня под лапами, котенок жалобно пищал, больно ударяясь о мои лапы. Я, как мог, старался держать малышку повыше, но вскоре мне стало казаться, что она весит, как взрослая кошка, и тяжелеет с каждым моим шагом.

Совокрыл попытался прийти мне на помощь, но у нас не получалось бежать в ногу, мы постоянно сбивались, пока оба не запнулись не свалились, так что несчастный котенок с писком шмякнулся на землю и покатился по ней кубарем. Чащобник поймал его, и мы побежали дальше.

Небо у нас за спиной уже начало светлеть, впереди чернела полоса леса, за которой не было ничего, кроме серой пустоты - там земля обрывалась перед рекой.

- Туда! - захрипел я, сворачивая к лесу.

Земля под нашими лапами резко пошла под уклон, бежать стало легче. Но воины Ветра были полны сил, им не приходилось в полной темноте карабкаться на отвесные скалы, и они не тащили в зубах тяжелых котят.

Я чувствовал на своем хвосте их обжигающее дыхание, потом чей-то коготь глубоко распорол мне бок. Я из последних сил увернулся и еще быстрее помчался вперед.

- В реку! - срывающимся голосом взвизгнул я.

Выдрохвостая покрепче схватила зубами котенка, Совокрыл помог Волнорезу, и они понеслись к воде.

Я нарочно замедлил бег, чтобы отвлечь преследователей. Они набросились на меня сзади, и я со всего размаху рухнул грудью на острые камни, так что ребра затрещали. Надо мной стоял Камышник.

- Я не позволю тебе украсть моих котят! - прорычал он, оскалив зубы.

Я поднял на него глаза, предчувствуя, что вот-вот потеряю одну из жизней.

- Мы уже украли их!

Камышник занес лапу, приготовившись нанести удар, но тут кто-то из его товарищей завопил:

- Они почти у воды!

Камышник опустил лапу и отскочил в сторону.

- Остановите их! - приказал он.

Я прерывисто втянул в себя воздух, потом заставил себя подняться на лапы.

Мои воины стояли по колено в воде, глядя на воинов Ветра, котята лежали на камнях за их спинами.

Не обращая внимания на рвущую боль в боку, я бросился к берегу, вскочил на спину Камышника и спихнул его в воду. Ледяная гладь с плеском расступилась, принимая нас.

Я вынырнул, сделал вдох и снова всей своей тяжестью навалился на Камышника, удерживая его на дне. Он бился подо мной, струйка пузырьков поднялась на поверхность воды. Я выпустил когти и с удовольствием почувствовал, как они, пройдя через тонкую шерсть воина Ветра, вонзаются в его шкуру.

По обе стороны от меня Речные воины сражались с воинами племени Ветра. Я увидел, как Совокрыл взмахнул лапой и спихнул одного из противников на глубину.

Выдрохвостая поднырнула под брюхо другого воина Ветра и сбила его с лап. Тем временем Чащобник и Волнорез, подхватив котят, переплыли реку и вытащили нашу добычу на камни.

- Ледозвезд! Ледозвезд! Остановись! Хватит!

Совокрыл вырос передо мной, его глаза округлились от страха. Я посмотрел вниз и увидел, что Камышник больше не шевелится. Его тело тяжело обмякло в моих когтях, пузырьки ровным потоком поднимались наверх.

- Ты его убиваешь! - зло рявкнул Совокрыл.

Я в ужасе разжал когти и отпрянул.

Тело Камышника всколыхнулось, подхваченное течением, потом плавно опустилось на дно. Совокрыл грубо отпихнул меня, поднырнул и приподнял тело глашатая племени Ветра из воды.

- Помоги мне вытащить его! - приказал он мне, не разжимая зубов.

Я схватил зубами шкуру Камышника над хвостом, и мы с трудом выволокли его на сушу.

Некоторое время захлебнувшийся кот лежал неподвижно, а Совокрыл энергично растирал ему грудь и давил обеими лапами на ребра.

Оцепеневшие от страха воины Ветра стояли рядом. Они знали, что проиграли битву за котят, и теперь желали одного: чтобы Камышник выиграл битву за свою жизнь.

Наконец несчастный содрогнулся под лапами Совокрыла, закашлялся и исторг из себя целый поток воды. Потом перевернулся на живот, и его снова стошнило.

- С ним все будет в порядке, - виновато сказал Совокрыл.

- Не ждите благодарности, - прошипел один из воинов Ветра, делая шаг вперед. Он поднял голову и посмотрел на противоположный берег, где Чащобник и Волнорез вылизывали котят, чтобы поскорее высушить их. - Надеюсь, они будут достойны всего этого!

Я тоже повернулся к реке, вспомнив о Меднохвостке.

- Они будут достойны.

Перед тем как Верболапка, сестра Лужелапки, должна была получить свое воинское имя, Меднохвостка попросила разрешения поговорить со мной наедине.

- Я хочу, чтобы ее назвали Вербовейная, - твердо заявила Меднохвостка. - А Лужелапка пусть станет Лужицей. Пусть в именах моих дочерей всегда живут вода и ветер!

Я посмотрел в ее нежные голубые глаза, решительно и серьезно глядевшие на меня. И понял, что она никогда, ни на миг, не переставала любить Камышника и любит его до сих пор. Да, я вернул ей котят, но часть ее сердца навсегда осталась на пустошах, где по морю лилового вереска гуляет ветер.

ПЛЕМЯ ВЕТРА

СВЕДЕНИЯ О ПЛЕМЕНИ

Предводитель: Однозвезд

Глашатая: Хмуролика

Целитель: Пустельга

Охотничьи угодья: Голый косогор

Особые боевые приемы: Скорость и ловкость

ГОРДЫЕ В БОЮ. Приветствие Хмуролики

С возвращением, Однозвезд! Вижу, твои спутники остались целы и невредимы. Теперь они знают о разных боевых тактиках - лесной, водной и сумрачной. Но они еще не узнали о боевой тактике воинов племени Ветра, о том, что позволяет нам выживать на голых, продуваемых всеми ветрами пустошах, где негде спрятаться от врага, а границы лежат под открытым небом.

Добро пожаловать в наш лагерь, котики. Вот так, а теперь садитесь в тенечке и подкрепитесь из кучи с добычей. Наверное, вас удивит, сколько моих соплеменников готовы рассказать вам о знаменитых сражениях прошлого? Видите вон того серого кота, окруженного котятами и оруженосцами? Это Паутинник, наш лучший рассказчик, вам придется пробиться сквозь толпу, чтобы послушать его!

В нашем лагере вам нечего бояться. В отличие от других племен, которые прячутся в лесу, в темноте или в воде, воинам Ветра скрывать нечего. Мы живем под открытым небом и сражаемся открыто, глаза в глаза, на голой земле. Мы считаем, это самый благородный способ сражения! Силы противников обычно равны, воины с обеих сторон искусны в бою и исполнены отваги, но лишь одно племя покидает поле битвы с победой - торжествуя, но уважая силу поверженного противника. А побежденные уходят зализывать раны, смирившись с тем, что на этот раз он превзошел их силой, мастерством или храбростью. И это справедливо.

Да, другие племена предпочитают схватки в кустарнике или речном иле, но великий стратег племени Ветра по имени Серокрыл Мудрый учил наших воинов, что лишь в открытом бою можно снискать подлинную славу.

БОЕВАЯ ТАКТИКА. СЕРОКРЫЛ МУДРЫЙ О ПРИЕМАХ БОЯ

Серокрыл Мудрый возглавлял племя Ветра много-много Листопадов тому назад, еще до того, как возник обычай давать предводителям «звездные» имена. Серокрыл пользовался огромным уважением всех племен и считался величайшим воителем, ибо уделял особое внимание боевой стратегии.

Он прежде других понял, что исход любого боя зависит от положения воинов перед схваткой и во время сражения. При помощи мелких камешков и веточек, Серокрыл разыгрывал на песке планы битв, вырабатывая тактику для каждой, в том числе и на территориях пустошей, где негде ни спрятаться, ни устроить засаду.

Вот главные правила ведения боя, которые оставил нам Серокрыл Мудрый.

АТАКУЙТЕ ОБА КОНЦА ВРАЖЕСКОЙ ЦЕПИ

Когда оба края вражеской цепи повержены, котам противника, стоящим в центре, придется выдержать ваш натиск с обеих сторон. Даже если численное преимущество на их стороне, они будут окружены, поставлены в трудное положение и приведены в смятение.

НАПАДАЙТЕ НА ВРАГА СВЕРХУ

Боевая позиция на возвышенности, во-первых, позволяет атакующим развивать большую скорость, сбегая по склону, а во-вторых, вынуждает противника сражаться в крайне неудобном для себя положении против наседающих сверху воинов.

СКРЫВАЙТЕ СВОЮ МОЩЬ

Мудро поступает тот, кто до поры скрывает численность своего патруля, чтобы одурачить врага. Если коты стоят вплотную друг к другу, то издалека отряд кажется не таким внушительным, и враг, неправильно оценивший ваши силы, может совершить множество ошибок. Если же противник обладает численным преимуществом, разумно растянуть боевые силы свободной цепью, чтобы создать видимость могучего отряда.

ДЕРЖИТЕ В ЗАПАСЕ СВЕЖИЕ СИЛЫ

Никогда не вступайте в серьезный бой, не имея в запасе отряда сильных боеспособных воинов. В нужный момент он может заменить раненых, атаковать врага при угрозе окружения или неожиданно напасть на противника с тыла. Если исход битвы складывается в вашу пользу, отправьте запасный патруль окружить врага, вынудив его сдаться и попросить пощады.

ИСПОЛЬЗУЙТЕ СВЕТ СОЛНЦА

Помните: солнце всегда должно быть за спиной, чтобы его лучи ослепляли врага. В пору Зеленых Листьев дневное солнце бывает особенно ярким и жестоким к тем котам, что привыкли жить и охотиться в лесной чаще. В пору Листопада низкое солнце висит на уровне глаз, словно назойливая пчела; вынуждайте противника стать напротив солнца, и ему будет нелегко вовремя заметить готовящийся удар.

ПРИТВОРНОЕ ОТСТУПЛЕНИЕ И ЗАСАДА

Пусть специальный отряд сильных воинов с визгом и кличами набросится на врага, а затем развернется и бросится наутек. Повторите этот прием несколько раз, чтобы как следует раззадорить противника и заставить его нарушить свой строй, пустившись за спецотрядом в погоню. Теперь в действие вступает ваш засадный отряд. Воины, все это время прятавшиеся в кроличьих норах и ложбинках пропускают бегущих врагов вперед и набрасываются на них сзади. Врагам придется остановиться и обернуться к нападающим, развернувшись спинами к первому отряду. Ловушка захлопнулась! Враги окружены, пусть просят пощады!

ЗНАЙТЕ, ОТКУДА ВЕТЕР ДУЕТ

Если ветер сильный, встаньте к нему спиной, чтобы он дул в грудь ваших противников, сбивал их с лап и нес пыль им в глаза. Если вы собираетесь застать врага врасплох, подбирайтесь к нему против ветра, чтобы он не почуял вашего запаха.

ПОТЕРЯВШИЙСЯ ПРОХОДЧИК. Рассказ Паутинника

Ладно, согласен - еще одна история, и марш спать! Договорились? Расскажу я вам про своего далекого предка, молодого проходчика по имени Кроличий Хвост. Жил он в стародавнюю пору, задолго до Великого путешествия и даже до того, как Двуногие выстроили Гремящую тропу, отделившую племя Теней от остального леса.

Вот ведь как в жизни бывает: всем известно, что от Двуногих и их вонючих чудищ котам одно зло, но, пока не появилась эта Смрадная тропа, воины племени Ветра постоянно ссорились с котами племени Теней из-за границ своих территорий. И однажды, когда патруль племени Теней в очередной раз нагло переступил через наши пограничные метки, два великих племени сошлись на пустоши в решающем бою.

Колючая Звезда, предводитель племени Ветра, задумал использовать против вероломных врагов из племени Теней тактику ложного отступления, чтобы заманить этих пожирателей падали в ловушку.

Кроличий Хвост, щуплый светло-серый кот с белым, как у кролика, хвостом, был в ту пору подземным проходчиком. Вы, малыши, уже знаете, кто это? Правильно, это такие коты, которые лазают по кроличьим норам и разведывают тайные подземные пути, ходы и тропы.

Так вот, Кроличий Хвост, как и другие засадные воины, забрался в нору и стал ждать, когда враги пробегут над его головой. Ждать пришлось долго, и тогда он решил, что если заберется поглубже в толщу холма, то сможет выбраться позади врагов и ударить им в спину, а его товарищи бросятся в их середину.

И вот идет наш Кроличий Хвост под землей и слышит, как первый отряд воинов племени Ветра носится взад-вперед у него над головой, дразня котов племени Теней и заманивая их броситься в погоню. Лапы грохотали над головой Кроличьего Хвоста, как раскаты грома. Но воины Теней не трогались с места, терпеливо снося оскорбления.

Постоял Кроличий Хвост, подождал, а потом решил двинуться дальше, прямо в тыл врага.

Внезапно земля содрогнулась у него над головой! О, какой поднялся топот и грохот! Видно, враги не выдержали и погнались за удирающими воинами племени Ветра.

Кроличий Хвост развернулся и уставился на расходящийся во все стороны лабиринт темных ходов. Куда идти? Какая тропа выведет его на поверхность, чтобы там он мог прийти на помощь соплеменникам? Слишком поздно Кроличий Хвост понял, что забрался уже очень далеко и не узнаёт ничего кругом.

Страшный грохот сверху оглушал его, сбивал с толку, и вскоре наш проходчик понял, что бегает кругами. Он заставил себя замереть в темноте и подождать, пока слух и осязание подскажут ему верный путь.

Вот его бока коснулся холодный ветерок, слабо запахло кроликом. Вы поняли, что это означало? Сам по себе холодный воздух мог означать долгий и крутой спуск в еще более глубокое подземелье, но кроличий запах говорил о том, что где-то рядом есть выход на поверхность.

Кроличий Хвост развернулся и снова замер, принюхиваясь. Поймав дуновение ветерка, он пошел в этом направлении, свернул в боковой туннель, и вскоре чернота впереди стала сереть. Выход!

Внезапно за спиной Кроличьего Хвоста раздался громкий скрежет, потом послышалось сопение, и в темноте эхом загремел оглушительный собачий лай. В туннели пробралась собака!

Обернувшись, Кроличий Хвост заметил пятнистую шерсть, острую морду и блестящие черные глаза. Обезумев от страха, он оттолкнулся от земли задними лапами и припустил, что было сил.

Туннель петлял и извивался, несколько раз наш бедный проходчик спотыкался и едва не падал, пытаясь на бегу попасть в очередной поворот. Горячее собачье дыхание опаляло его задние лапы, он чувствовал, как мерзкая псина брызжет слюной ему на спину. Но серый свет впереди становился все ярче, и это придавало несчастному коту сил.

Наконец над его головой засияло небо, и Кроличий Хвост кубарем выкатился из туннеля.

Но что это? Почему он не чувствует под лапами знакомую колючую траву пустоши? Почему болтается в воздухе, пойманый в какую-то тесную и плотную паутину, пропахшую Двуногими и кроликами?

Тут над ним склонилась голая розовая морда и завопила так громко, что несчастный Кроличий Хвост задрожал и только еще сильнее запутался в паутине, так что чуть себе шею не свернул.

Вот паутину резко встряхнули, Кроличий Хвост перевернулся вниз животом и завизжал от ужаса. Прямо под ним была куча дохлых кроликов со сломанными шеями. Нет, это была не дичь, от них пахло не едой, а страхом, Двуногими и псами.

И тогда Кроличий Хвост понял, что все это значит. Собака гнала кроликов из туннелей прямо в сетку, а Двуногие убивали их!

Но вы же знаете, что воины племени Ветра никогда не сдаются? Вот и Кроличий Хвост решил, что не станет легкой добычей живодеров. Он перекатился на бок и выпутал лапы из паутины. Потом стал рвать когтями крепкие нити, а когда сорвал коготь и брызнула кровь, проклятая собака с воем забегала вокруг сетки.

Двуногий с ревом встряхнул паутину, но Кроличий Хвост стиснув зубы, продолжал свое дело и терзал сеть, пока не почувствовал, что она поддается. Тогда он изо всех сил ударил по ней задними лапами. Паутина с треском разорвалась, и наш мужественный воин вывалился на траву.

Собака бросилась на него, но Кроличий Хвост уже вскочил на лапы и вихрем помчался вперед. Вскоре он оказался на противоположной стороне пустоши, вдали от своего лагеря, но здесь все было ему знакомо. Кроличий Хвост знал, что неглубокий овраг приведет его к склону холма, перевалив за который, он увидит колючие кусты утесника, грозным кольцом окружавшие палатки. Там его ждало его племя!

Несколько бесконечно долгих минут собака продолжала преследовать кота, и Кроличий Хвост уже подумывал отыскать какую-нибудь нору, чтобы спрятаться и переждать опасность, но побоялся снова заблудиться в незнакомом месте, к тому же мелкая носатая пустолайка могла протиснуться следом за ним в любую дыру!

И в тот самый миг, когда Кроличий Хвост решил, что больше не выдержит этой гонки, раздался громкий окрик Двуногого, и длинноносая собака послушно остановилась. Жалобно поскуливая, она оставила почти пойманную добычу и поплелась обратно к хозяину.

«Мышеголовая шавка, никчемное создание с лисьим носом и барсучьим сердцем! - думал Кроличий Хвост, мчась вверх по склону и кубарем скатываясь в овраг. Собрав последние силы, он бросился в лагерь, стараясь держаться как можно ближе к земле. - Надеюсь, Двуногий позволит тебе взять кусочек из его кучи с добычей, потому что ты слишком тупая, чтобы поймать хоть что-нибудь!»

Ну вот и все, котятки. Теперь марш спать, как договаривались! А завтра, когда проснетесь, как следует поработайте над боевыми приемами. Как видите, боевые навыки спасают нас не только во время битвы, но и в мирное время, помогая перехитрить и Двуногих, и собак, и прочих существ, которым не хватает ума изучить повадки своих врагов. Кроличий Хвост не сдался, отвага не покинула его, даже когда он заблудился в незнакомых подземных туннелях, а невесть откуда взявшаяся собака помчалась за ним по пятам!

На земле или под землей, воины племени Ветра никогда не сдаются. Что бы там ни думали другие, племя Ветра никогда не доставляло своим врагам радости легкой победы и не доставит впредь!

УТРАЧЕННОЕ МАСТЕРСТВО ПРОХОДЧИКОВ. Рассказ Верескоглазки

Старики рассказывают, что прежняя территория племени Ветра была вся изрыта норами и туннелями. Часть из них вырыли животные, часть создали подземные ручьи и реки, луна за луной промывавшие песок и камень, пробивая бесчисленные темные проходы.

Первые коты, поселившиеся на вересковых пустошах, очень быстро поняли, что эти туннели можно использовать на благо племени Ветра - не только для охоты или укрытия от непогоды, но и для ведения войны, ведь воины Ветра могли, оставаясь невидимыми, беспрепятственно пересекать свою территорию в любом направлении.

С тех пор некоторых воинов Ветра - обычно самых мелких и щуплых - стали обучать мастерству проходчиков. Проходчики расчищали секретные штольни и заучивали на память сложнейшую паутину ветвившихся под землей ходов. Некоторые из туннелей вели прямиком на территории соседей, благодаря чему мы могли, никем не замеченными, проникать во вражеские лагеря и так же скрытно покидать их.

Входы в такие туннели проходчики тщательно закрывали ветками и листьями папоротника, а запах затирали шкуркой только что убитого кролика. Очень часто проходчики настолько привыкали к работе под землей, что практически полностью утрачивали дневное зрение, становясь нервными и неуклюжими при свете солнца. Но стоило им оказаться в своих подземных владениях, как они превращались в быстрых и ловких. Слух, осязание и обоняние заменяли проходчикам зрение, так что они могли, ни разу не ошибившись, быстрее ветра носиться по черной паутине ходов, протянувшихся под всем лесом.

От желающих обучаться на подземных проходчиков не было отбоя - несмотря на то, что таким котам всю их воинскую жизнь приходилось проводить в темноте и тесноте подземелья, они пользовались в племени особым уважением. Подготовка проходчика длилась вдвое дольше воспитания обычного воина, но в «наземной» жизни несчастные случаи, ранения и даже смерти учеников происходили куда как чаще.

Несколько правил, выученных шкурой и кровью, позволяли самым умным и опытным проходчикам дольше других оставаться в живых; эти же правила помогали оруженосцам прожить свои первые луны под землей.

Они учились оставлять ясный и четкий след, наподобие пограничных меток, чтобы находить выход на поверхность. Они постигали, как распознавать воздух по направлению, ощущению и запаху; они крепко-накрепко запоминали, что поток холодного воздуха далеко не всегда обозначает выход на поверхность: под землей очень часто встречаются глубокие подземные колодцы, куда легко упасть, но откуда невозможно выбраться. И даже самые неопытные проходчики знали, что нет ничего страшнее звука капающей или бегущей воды - река не место для воинов племени Ветра, будь она подземная или наземная.

Проходчиков учили узнавать по запаху всех подземных обитателей, но не для охоты, а для выживания: никому не хочется закончить свои дни в лисьей норе, но под землей даже обычный кролик представляет смертельную опасность - в туннеле почти невозможно развернуться, а удар задних кроличьих лап без труда ломает коту ребра.

После нескольких лун непрестанных подземных тренировок, молодые проходчики могли с закрытыми глазами пройти в любую сторону и не нуждались в дневном свете, чтобы добраться до нужного места.

Теперь вы понимаете, почему проходчики почитались в племени наравне с глашатаем и целителем, ведь обычных котов охватывал ужас при одной мысли об опасностях, на каждом шагу подстерегавших их под землей. К проходчикам, обладавшим тайным знанием, относились с благоговением и ужасом - не только в своем племени, но и за его пределами.

* * *

Когда мы переселились на озеро, эти навыки были преданы забвению.

- Здесь нет туннелей! - объявили старшие воины. - Отныне все коты племени Ветра будут учиться только сражаться и охотиться!

Но некоторым из нас известно, что это не так. Мы играли, путешествовали и сражались в лабиринте подземных туннелей, протянувшемся под нашим новым домом. Тайны этого лабиринта известны и трем котам Грозового племени - Львиносвету, Остролистой и Воробью.

Все это было чудовищной ошибкой. Теперь я это знаю. И дорого бы отдала за то, чтобы мое несносное любопытство не уводило бы меня под землю, прочь от солнца, света и свежего живого воздуха. Я рисковала всем, что было мне дорого, потому что полюбила Львиносвета. Но открытия, которое мы сделали под землей, едва не отправили нас в Звездное племя, а игры, в которые мы играли, обернулись болью разбитых сердец.

НЕБЕСНОЕ ПЛЕМЯ

СВЕДЕНИЯ О ПЛЕМЕНИ

Предводитель: Листвяная Звезда

Глашатай: Остроглаз

Целитель: Эхо

Охотничьи угодья: Каменное ущелье

Лагерь: Пещеры в стенах ущелья

Особые боевые приемы: Поединок в воздухе

ЛОВКИЕ В ВОЗДУХЕ. Приветствие Сычезвезда

Здравствуйте, домашние! Не пугайтесь, я знаю, сейчас вы мирно спите в племени Ветра, в уютной палатке оруженосцев. Меня зовут Сычезвезд, когда-то давно я был предводителем кошачьего племени, обитавшего далеко-далеко от озера.

Я уже давно переселился в Звездное племя, но могу посещать сны живущих ныне котов. Вам очень повезло, что у меня есть такая возможность, ведь в своем путешествии вы пропустили одно племя. Да-да, существует еще одно племя котов-воителей, когда-то давно оно жило рядом с остальными, вместе с ними при свете полной луны являлось на Советы и называлось Небесным племенем.

Оно и сейчас так называется, хотя и живет вдали от бывших соседей. Своим названием Небесное племя обязано тому, что наши предки лазали по деревьям с той же легкостью, с какой другие коты бегали по земле. Небесные коты охотились на белок и птиц, забираясь в их гнезда за теплыми вкусными яйцами.

Мы прыгали выше котов других племен и без страха забирались на самые тонкие ветки. Подобно орлам и коршунам, бесшумно падающим с небес на свою добычу, Небесные коты бросались на своих врагов с ветвей деревьев, заставая врасплох даже самых чутких и опытных воинов.

Много-много Листопадов тому назад мое племя изгнали с родной земли. Я был глашатаем, когда нашу территорию захватили Двуногие, для строительства своих каменных гнезд. Мы попытались прижиться на берегу реки, что бежала через лес, но столкнулись с многочисленными врагами, а спустя несколько поколений Небесное племя и вовсе перестало существовать.

Но даже после сокрушительного поражения, понесенного моими соплеменниками, я все равно продолжал верить, что когда-нибудь Небесное племя возродится - по-прежнему сильное, гордое и отважное, верное Воинскому закону и своим обычаям. И это время настало. Тучезвезд, предводитель, при котором я служил глашатаем, призвал Огнезвезда из Грозового племени, чтобы тот воссоздал Новое небесное племя, которое будет жить под присмотром своих Звездных предков - меня и моих товарищей.

Мое племя возродилось. Оно выстояло в испытаниях, сплотилось и закалилось в мирных трудах и на полях сражений. И мы, Звездные коты, с гордостью смотрим, как наши потомки заново разучивают боевые приемы, которые когда-то снискали Небесному племени заслуженное уважение других племен котов-воителей.

«ПАДЕНИЕ-С-НЕБА». Рассказ Зяблика

- Трилистница? Трилистница, да просыпайся же ты! Ну, наконец! Да уж, вижу, котята совсем тебя уморили. Нет-нет, они славные, конечно, я ничего не говорю… А это нормально, что они все время пищат? Может, они заболели? Или, может, им колючка под хвост попала? Да брось, не могут они проголодаться! Они же только и делают, что едят!

Кажется, вот этот засыпает. Это ничего? Может, разбудить его, чтобы еще поел? Ну и правильно, и тебе будет полегче, когда они заснут. Ладно-ладно, не буду его трогать. Ой, прости, прости! Я не видел, что он подсунул свой хвостик мне прямо под лапу! Ш-шшш, малыш! Все хорошо, иди к маме, поешь. Ну вот и славно! Так о чем это я говорил?

Ах да, вспомнил! Я же пришел показать тебе потрясающий прием, которому меня научил Остроглаз! Наши предки - ну, ты знаешь, первые Небесные коты - использовали его для полного разгрома своих врагов! Небосклон показал этот приемчик Огнезвезду, тот научил Остроглаза, а теперь ему научатся все-все оруженосцы. Но Остроглаз начал с меня, а это что-то да значит, верно? Ты что, не поняла? Это значит, я самый лучший, самый умный и самый сильный!

Ах да, прием… Знаешь, как он называется? «Падение-с-неба»! Звучит, скажи? Это как делают орлы, когда бросаются с небес на добычу! Сегодня я выполнял его в одиночку, но обычно его проделывают целой командой, которая называется «падающим патрулем».

Первым делом нужно забраться на высокое-высокое дерево. Потом найти такую ветку, с которой будет видна дорога в обе стороны. Остроглаз сказал, что, как правило, коты смотрят либо прямо перед собой, либо по сторонам, а вверх или вниз - и не думают! Представляешь, какую они совершают ошибку? Как им тогда догадаться, что у них над головой сидит целый патруль! Небесное племя хитрое, правда?

И не надо стараться забираться на дерево бесшумно - сама понимаешь, это ужасно трудно, лапы вечно цепляются за какие-то трещины в коре, и кто их только там делает? Так вот, это все неважно! Главное, сидеть на ветке тихо-тихо. И это настоящая трудность! Нельзя пошевелить ни усиком, ни шерстинкой, ведь от этого может зашуршать какой-нибудь листок. Ты хоть представляешь, сколько шума от этих листьев? Когда они висят у тебя прямо над ушами, поверь, малейший шорох кажется громом небесным!

Теперь ты понимаешь, почему я не расслышал, что там шептал Остроглаз снизу? И напрасно он так на меня разорался, и вовсе я не глухой, как барсук, просто листья ужасно громкие… Пусть бы он на них и злился, раз они такие! Жизнь несправедлива, скажи?

Но Остроглаз сказал, что когда листьев нет, на голой ветке труднее быть незамеченным. А если еще и солнце светит, то враг может легко заметить твою тень. Представляешь, как все сложно?

Сегодня моего врага изображал Белоус. После того, как я целую луну прождал его на ветке, боясь вздохнуть, едва он оказался внизу, я шлепнулся на него с ветки точно так, как учил Остроглаз - животом ему на спину, чтобы сбить с лап. Позже Остроглаз обещал научить меня прыгать с выпущенными когтями или сбивать врага ударом лап. И еще кувыркаться в воздухе и врезать врагу задними лапами прямо по морде!

Короче, с такими приемами мы любую битву в два счета выиграем! Даже жаль, что рядом нет других племен, чтобы вторгнуться на нашу территорию! Я бы тогда залез на самое высокое дерево и расплющил бы их в лепешку!

Что? Да нет, Белоус цел! Честно говоря, я приземлился не совсем туда, куда хотел. Ты не представляешь, как тяжело сидеть на дереве: листья все время шумят, ветка качается, и еще надо высматривать врага, а потом вовремя на него прыгнуть! Остроглаз сказал, что я даже близко не задел Белоуса, но я же почувствовал, как его хвост скользнул по моей задней лапе! Скажи, какой сюрприз это был бы для врага? Знаешь, я думаю, не обязательно приземляться прямо на их спины! Можно и рядом, что тут такого? Пусть думают, что это кошачий дождь! Плюх! Бац! Буме!

Ой, прости! Я не хотел, честное слово! Вот странно, хвостики у них такие коротенькие, а все время попадают под лапы. Наверное, растягиваются, да?

Слушай, неужели он все еще голодный? Ох, наверное, у него внутри ничего нет, кроме пустого животика! Как хорошо, что они снова уснули, правда? Жаль только, что их так легко разбудить, и они опять начинают пищать. Может, тебе стоит научить их спать покрепче? Ладно, я побежал! Пока, Трилистница, я к тебе еще загляну!

БОЕВАЯ ТАКТИКА. ПРИЕМЫ БОЯ НЕБЕСНЫХ КОТОВ

Оруженосцы Небесного племени страшно гордятся тем, что овладели техникой «Падение-с-неба» и другими боевыми приемами своих предшественников.

НЕБЕСНЫЙ КРУШИЛЬЩИК

Прыгаете на противника сверху всеми четырьмя лапами, чтобы расплющить его по земле, как упавший лист.

ВИХРЬ

Приземляетесь на противника с вытянутыми лапами, чтобы сбить его с лап и перевернуть на спину.

ПИНОК

Падаете сверху на противника, ударом задних лап сбиваете его с лап и, используя силу тяжести, и отскакиваете прежде, чем он успел опомниться.

РАСПОЛОСОВКА

Падаете сверху на противника с выпущенными когтями, чтобы как можно сильнее его поранить.

КАЧЕЛИ

Держась когтями передних лап за ветку, как следует раскачиваетесь и ударяете противника задними лапами в морду.

ПЕРЕВЕРНУТЫЕ КАЧЕЛИ

То же самое, только держитесь за ветку задними лапами, а врага рвете передними.

ПРЫЖОК СО СТВОЛА

Спускаетесь вниз по стволу на высоту своего роста, как следует отталкиваетесь задними лапами и прыгаете, перелетая через врагов (очень полезный прием, особенно если дерево окружено).

ЗАДОМ НАПЕРЕД

При приближении врага забираетесь на дерево задом наперед, чтобы воспользоваться преимуществом высоты; этот прием часто предшествует прыжку со ствола.

УРОК ДОМАШНИМ НЕВЕЖАМ. Рассказ Тучегона

- Нужно дать бой этим блохастым домашним паршивцам! - глаза Ночнохвоста полыхнули в темноте.

Небесный воин выпустил когти, видимо, живо представив, что вонзает их в гладкие шкуры негодяев. Стержень пера жирного дрозда хрустнул под его передней лапой, и я невольно опустил глаза на растерзанные останки птицы. Вместо того чтобы удостоить дичь быстрой и достойной смерти, как поступают все коты-воители, негодные домашние вдоволь наигрались ею, изваляв тушку в грязи и превратив ее в несъедобный комок грязных перьев.

- Да мы с них запросто шкуры спустим! - закивала Таволга, ученица Ночнохвоста. - Как спрыгнем им на головы, они так и припустят со всех лап к своим драгоценным Двуногим!

Но я покачал головой.

- Мы не можем сражаться с ними на своей территории!

Сычелап, крепкий оруженосец, прославившийся тем, что без тени страха тренировался с воинами, вдвое крупнее себя, презрительно выпятил губу:

- Как ты можешь так говорить? Эти жалкие котишки не уважают наши границы, они гоняются за нашими патрульными и воруют нашу дичь! Уж не думаешь ли ты, что у нас не хватит смелости защитить себя? - гневно проворчал он.

- Разумеется, ничего такого он не думает! - бросилась на мою защиту хрупкая Летунья, ставшая воительницей одновременно со мной. - Тучегон не уступит храбростью любому воину, а многих даже превзойдет!

Я был благодарен ей за поддержку, но не хотел, чтобы соплеменники считали, будто я нуждаюсь в помощи. Поэтому я с благодарностью посмотрел на Летунью, а потом обвел взглядом обступивших меня котов:

- Мы знаем, что Двуногие слишком близко придвинулись к нашим границам. Что поделать, приходится терпеть их - но не их домашних любимцев! Тем более, что это не ленивые жирные увальни, а молодые, сильные и наглые коты, которые умеют ловить птиц и прыгают так высоко, что хватают их когтями и рвут на лету, прямо в воздухе. Я думаю, они подглядели, как мы тренируем своих оруженосцев!

Я поймал изумленный взгляд зеленоглазой глашатой Лепестянки. Конечно, я был одним из самых молодых воинов, поэтому не должен был вылезать со своим мнением. Однако Лепестянка лишь коротко кивнула мне, не прибавив ни слова, из чего я предположил, что она не сочла мои слова безумными и, возможно, даже доложит о них Летучей Звезде, когда тот вернется из путешествия к Лунному камню.

- Мы не можем сражаться с домашними котами на своей территории, кроме того, они никогда не приходят сюда все вместе! - горячо добавил я.

- Но если как следует припугнуть парочку этих разбойников, они посоветуют своим дружкам держаться от нас подальше! - сердито перебил меня Ночнохвост.

- Откуда ты знаешь, что они общаются? - спросил я. - Они живут в разных каменных гнездах, у разных Двуногих, и может, вообще не знают друг о друге! Нет, нужно дать им такой бой, чтобы у них всех хвосты затряслись! Надо напасть на территорию Двуногих!

Все замолчали, уставившись на меня.

Наконец Таволголапка неуверенно пискнула:

- Как, на всю территорию сразу?

- Нет, конечно! Смотрите! - я когтем начертил на песке линию. - Вот это граница между нашим племенем и территорией Двуногих. Вот забор, видите? Он не выше нижних веток деревьев, так что вполне подходит для «Падения-с-неба», верно?

Когда мои соплеменники сблизили головы, разглядывая план, я быстро начертил когтями несколько коротких линий, обозначавших гнезда Двуногих и узкие тропинки между ними.

- Мы нападем на домашних ленивцев, живущих вдоль забора! Лучше всего сделать это в солнечный денек, когда они нежатся на своих лужайках. Уверен, такой урок отобьет у них охоту охотиться на нашу дичь!

Небесные коты одобрительно заурчали.

Лепестянка, подумав, дотронулась когтем до самых дальних меток, начерченных мною на песке.

- А как быть с остальными? Ты же понимаешь, что не все они живут вдоль забора! И правильно заметил, возможно, они не общаются друг с другом!

- Для этого мы пошлем патрули вглубь территории Двуногих, - объявил я и соединил короткие линии на песке в кружки. - Большая часть территорий Двуногих обнесена заборами, кроме того, там есть невысокие деревья, что тоже нам на лапу! - Я обвел глазами своих товарищей, чувствуя, как мое сердце учащенно бьется от волнения. - Мы покажем этим наглым разбойникам, что Небесные коты могут устроить на чужой территории настоящее сражение!

- Нападем на территорию Двуногих! - взвыл Ночнохвост. - И пусть это будет величайшая битва в истории Небесного племени!

На рассвете следующего дня мы были готовы. Летучая Звезда еще не вернулся из похода к Лунному камню, но Лепестянка решила, что больше ждать нельзя. Каждый день мы теряли дичь, растерзанную скучающими котишками с территории Двуногих. Небесное племя больше не могло мириться с этим!

Солнце еще не встало, но парящая духота обещала очередной жаркий день, а это означало, что ленивые домашние бездельники останутся на своих тесных лужайках.

В напряженном молчании мы двинулись через рощу - четыре патруля, каждый из которых должен был напасть на определенный участок территории Двуногих. Первым делом было решено направиться к Большому забору и разобраться с домашними наглецами, жившими рядом с территорией племени, чтобы те не могли предупредить своих дружков о нашем приближении. Затем мы собирались разойтись в разные стороны и, использовав боевые приемы Небесного племени, проучить оставшихся негодяев и отстоять свое право на дичь.

Лепестянка поравнялась со мной. Ее кремовая шерстка блестела от росы, кончики ушей потемнели от влаги перистых листьев папоротников. Я увидел тревогу в ее зеленых глазах, поэтому замедлил шаг и отступил в густой подлесок, чтобы мы могли поговорить наедине, без посторонних ушей.

- Что случилось? - прямо спросил я.

Лепестянка растерянно моргнула, смущенная тем, что ее настроение так заметно.

- Я переживаю, что мы приняли такое важное решение без предводителя.

- Он обрадуется, когда мы принесем в лагерь новость о победе, - твердо ответил я.

- А вдруг Звездное племя посоветовало ему другой способ избавления от домашних котов? Вдруг звездные предки против нашего нападения на территорию Двуногих?

Я остановился и посмотрел в ее испуганные зеленые глаза.

- Предки дали нам Воинский закон и боевые приемы, чтобы мы могли охотиться и защищать свою территорию. Но они не живут с нами, не рискуют каждый день своими шкурами, чтобы поймать дичь и прогнать чужаков. Это предстоит сделать нам самим. Такова жизнь, Лепестянка. Мы благодарны Звездному племени за все, что оно дало нам, но делать выбор нам придется самим.

Лепестянка отшатнулась, пораженная моими словами.

- Неправда! Звездное племя руководит каждым нашим шагом!

- Звездное племя заботится о нас и присматривает за нами с небес, - поправил ее я. - Для всего остального у нас есть предводитель и общее собрание. Надеюсь, предки поддержат нас, но это наши лапы понесут нас в бой, наши когти докажут врагам нашу силу и наше право на лесную территорию! И эту битву выиграем мы, а не Звездное племя! - Лепестянка отвернулась. Мне показалось, она готова развернуться и убежать в лагерь, бросив меня среди мокрых от росы папоротников.

Я открыл пасть, чтобы попросить ее остаться - мы все нуждались в ее силе, отваге и руководстве, - но она стремительно обернулась и посмотрела на меня.

- Я буду сражаться рядом с тобой, - тихо проронила наша глашатая. - И мы непременно победим, если будет на то благословение Звездного племени. Но на твоем месте я бы не спешила так легко отмахиваться от предков и так самоуверенно полагаться на собственные силы. Мы в неоплатном долгу перед Звездным племенем, и так будет всегда!

Верхушка забора больно впилась мне в живот, когда я вытянул передние лапы и свесился вниз, впившись когтями в мягкое пахучее дерево. Я рассчитывал, что отсюда одним махом перелечу через колючий куст, росший у подножия забора, а оттуда хвостом подать до домашнего кота, безмятежно развалившегося на лужайке под деревом.

Хлипкая изгородь скрипела под тяжестью моих соплеменников, занимавших удобные боевые позиции. Что и говорить, это не так не просто, как кажется: взлететь на забор можно одним прыжком, но, чтобы застать врага врасплох, надо действовать очень продуманно и осторожно.

Я почувствовал, как забор качнулся, когда Летунья на миг оступилась и впилась когтями в доски.

- Простите, - прошептала она.

Вместо ответа я только глубже вонзил когти в рыхлую древесину.

Наконец сбоку раздалось негромкое шипение. Это был сигнал Лепестянки, которого мы так напряженно ждали!

Забор опять заскрипел: мы дружно оттолкнулись от него задними лапами и прыгнули на территорию Двуногих. Ах, только кот-воитель поймет, что значит для бойца миг начала схватки!

Я ударился лапами о траву и в два прыжка пересек расстояние до дерева.

Домашний кот - крепкий коричневый здоровяк с белым пятнышком на грудке - даже мяукнуть не успел, как я набросился на него с выпущенными когтями.

- Что? - взвыл он. - Да кто ты такой? Чего ты? Слезь с меня!

Я отвесил ему тяжелую оплеуху и отскочил, чтобы не забрызгаться кровью.

- Чтобы духу твоего больше не было на моей территории! - прошипел я.

С другой стороны забора доносилось грозное шипение Летуньи, терзавшей жирного рыжего кота, который всего три дня назад нагло сцапал белку на глазах наших патрульных.

Мой противник попятился, тараща круглые глаза. Казалось, он отступает, но меня насторожило быстрое движение его подобранных под живот лап и стремительная волна мышц, прокатившихся под гладкой шерстью. Инстинкт меня не подвел.

Когда он прыгнул, я был готов, и мой боевой клич слился с оглушительным визгом врага. Острые когти противника со свистом прорезали воздух, но я увернулся, подставил врагу подножку и отпихнул его в сторону ударом лап.

Домашний с тяжелым стуком растянулся на земле.

Я подскочил и оскалил зубы прямо у его перекошенной от злобы морды.

- Держись подальше от нашего леса! - прошипел я. - Вся дичь в нем принадлежит нам, и сегодняшняя драка покажется тебе детской забавой, если ты посмеешь в этом усомниться!

- Когда будешь гулять по своему лесу, вонючка, не забывай озираться по сторонам, - с ненавистью прошипел мой поверженный противник. - Рано или поздно мы с тобой рассчитаемся!

Я поставил лапу ему на глотку и медленно выпустил когти, пока не почувствовал, как острые кончики вонзились в его шкуру.

- А ведь я могу прикончить тебя прямо здесь и сейчас, - негромко сказал я. - Хочешь?

Домашний кот сморщился, однако, следует отдать ему должное, не отвел взгляда.

- Да подавись ты своими костлявыми птицами! - прохрипел он. - Больно они мне нужны!

Я убрал лапу и отошел.

Домашний сел и несколько раз моргнул.

- Ну, чего тебе еще? - грубо спросил он. - Закончил?

Я покачал головой.

- Только с тобой. А теперь я преподам урок твоим вороватым дружкам!

С этими словами я обернулся и бросился в сторону просвета в заборе, откуда можно было попасть в глубь территории Двуногих.

Со всех сторон до меня доносились боевые и торжествующие вопли моих соплеменников. То тут то там раздавалось верещание домашних любимцев, но оно быстро смолкало. Я знал, что мои товарищи убедительно разъясняют этим ворам, что Небесное племя никому не позволит посягать на свою территорию!

Когда я выбежал на Гремящую тропу за гнездом Двуногих, ко мне со всех лап бросились Летунья и Сычелап. Глаза их сияли, усы воинственно топорщились, они тяжело переводили дух, ликующая радость победы расправила их плечи и высоко подняла головы.

Я кивнул на безобразные красно-каменные гнеда, вытянувшиеся вдоль черной тропы, и мы дружно бросились на поиски очередного вора, еще не успевшего узнать, что его похождениям в лесу пришел конец.

Разумеется, мы выиграли эту битву. Да и как могло быть иначе? Тогда никому из нас и в голову не могло прийти, что мы можем потерпеть неудачу… Распаленные голодом и яростью от долгих дней бессильного наблюдения за тем, как сытые чужаки ради забавы воруют нашу дичь, мы коршунами падали с деревьев и заборов на головы своих ошеломленных врагов. На нашей стороне была не только внезапность, но и упорная боевая подготовка.

Нам почти не приходилось выпускать когти или пускать в ход зубы. Чаще всего, едва завидев нас, домашние наглецы с жалобным воем пускались наутек или забивались в угол, моля о пощаде. Подобно беспощадной грозе, Небесное племя прокатилось по территории Двуногих, пока не осталось ни одного домашнего бездельника, не понявшего на собственной шкуре - отныне путь в лес для него закрыт.

Некоторые, самые трусливые, даже предлагали поделиться с нами своей едой. Жалкие игрушки Двуногих, где им было понять, что мы скорее согласимся голодать, чем питаться их мерзким кормом!

Когда Летучая Звезда вернулся в лагерь, то с радостью узнал, что мы сумели отстоять свою дичь и свою территорию. Он созвал собрание племени, на котором поблагодарил всех воинов, принявших участие в укрощении домашних разбойников, и объявил об организации дополнительных патрулей - на случай, если наши соседи плохо усвоили урок.

Летучая Звезда ни словом не обмолвился о том, что сказали ему предки у Лунного камня. Я до сих пор не знаю, о чем наш предводитель беседовал со Звездным племенем в то жаркое лето. Может, предки предложили ему другое решение, не потребовавшееся после нашей победы? Или они напомнили Летучей Звезде, что сила любого племени заключена в острых когтях и горячих сердцах его воинов, обученных приемам ведения боя?

Когда Лепестянка посмотрела на меня через разделявшую нас поляну, я вскинул голову и твердо выдержал ее взгляд, давая понять, что ни на волосок не сомневаюсь в правильности своего решения. Выживание и будущее Небесного племени зависит не от снов, посланных нам воинами прошлого, а от нашего мужества, от нашей силы и быстроты, и, конечно, от могучего толчка наших задних лап, позволяющего Небесным котам прыгать выше всех!

Часть II: О ПОЛЯХ СРАЖЕНИЙ

ТЕРРИТОРИИ ВОКРУГ ОЗЕРА. Рассказ Рыжинка

- Привет! Меня зовут Рыжинка, я воительница племени Теней. Как спали? То-то, смотрю, шерстка у вас взъерошена! Наверное, вас беспокоило завывание ночного ветра, с непривычки такое бывает. Однозвезд попросил показать вам места наших знаменитых сражений, я с радостью проведу вас по ним.

Начнем прямо отсюда, с этой заболоченной лужайки.

Однозвезд рассказывал вам, как почти сразу после смерти Звездного Луча ему пришлось бороться за свое предводительство? О, это потрясающая и страшная история! Видите ли, все ожидали, что преемником Звездного Луча станет Чернохват, поскольку тогда он был глашатаем племени, но перед самым концом своей жизни Звездный Луч вдруг передумал.

До сих пор никто не знает, почему он так поступил, последние слова предводителя расслышали только Огнезвезд и Ежевика из Грозового племени. Они подтвердили, что Звездный Луч назначил новым глашатаем Одноуса. Вот так и случилось, что на рассвете, когда Звездный Луч ушел к предкам, Одноус стал Однозвездом.

Разумеется, Чернохват был в бешенстве - положа лапу на сердце, кто может упрекнуть его в этом? Но, как воитель, он должен был уважать решение своего предводителя и поддержать Однозвезда. Однако он решил захватить власть в племени и вернуть себе то, что, как он полагал, было у него несправедливо отнято.

Для этого Чернохват тайно обошел все соседние племена, рассказал им о своем оскорблении и нашел сочувствующих и союзников. Удар был нанесен ночью, мятежников возглавили сам Чернохват и молодой Коршун из Речного племени. Но большая часть лесных воителей сражалась на стороне Однозвезда, и он победил - конечно, при поддержке Звездного племени.

Видите вон тот остров? Да-да, вот этот! Заметили поваленное дерево, соединяющее остров и берег? Звездное племя послало страшную молнию, которая сразила его и обрушила прямо на Чернохвата, так что мятежник умер на месте. Это было знамение. Так Звездное племя ясно дало всем понять, что Однозвезд - законный предводитель племени Ветра.

А теперь идите за мной вдоль берега, в сторону Грозового племени. Не беспокойтесь, коты всех племен имеют право обходить озеро, держась в трех хвостах от воды. Взгляните туда, за деревья, где темнеет гнездо Двуногих. Оно почти разрушилось, к нему ведет заросшая Гремящая тропа, а за ней уже лапой подать до каменного оврага, где расположился лагерь Грозового племени.

Вот здесь, возле Заброшенного гнезда Двуногих, состоялась самая великая и страшная битва, когда-либо случавшаяся на берегах озера. Все началось с пограничных стычек между племенем Ветра и Грозовым племенем, потом в свару ввязались остальные племена, и все кончилось чудовищным трехдневным сражением. Племя Теней в тот раз выступило на стороне Грозовых котов - поверьте мне на слово, такое не часто случалось в истории котов-воителей!

Это было ужасно. Мне пришлось драться с теми, с кем я не раз дружески болтала на Советах и сражалась бок о бок в других битвах. Но что поделать, таков путь воителя - ты должен биться на стороне своего племени, хочешь ты этого или нет. Дружба, привязанность, несогласие - обо всем надо забыть, когда наступает время битвы. В бою следует думать лишь о том, что делаешь, и том, что даст победа, остальное неважно. Некоторым котам это нравится, другие лишь честно исполняют свой долг.

Ну вот мы и подошли к границе племени Теней. Прежде чем мы ее перейдем, давайте спустимся к озеру. Нет, тропы здесь нет, мы с вами просто прогуляемся вдоль размытого водой оврага. Вот так, теперь поднырните под папоротники и подойдите к самой воде, да-да, прямо по гальке.

С этого выступа открывается прекрасный вид на озеро, но я привела вас сюда не за этим. На этом самом месте погиб кот, который слишком любил кровавые сражения. Здесь он истек кровью, и ее было столько, что вода в озере сделалась красной. Так исполнилось пророчество: «Прежде чем наступит мир, кровь прольет кровь, и вода в озере станет красной».

Не бойтесь, что волна захлестнула ваши лапы! Кровь давно ушла, теперь здесь только вода…

Погибшего кота звали Коршун, его убил его собственный брат - Ежевика, спасая жизнь Огнезвезда.

Но довольно страшных историй! Давайте поспешим на территорию племени Теней. Вы не могли бы идти быстрее? Не хочется, чтобы Двуногие заметили, как мы перебегаем эту лужайку. Недавно Племя Теней и Грозовое племя сражалось за этот клочок земли, и я до сих пор вздрагиваю, приходя сюда. Для меня здесь до сих пор пахнет кровью.

Когда племена обосновались на берегах озера, Огнезвезд отдал этот участок земли племени Теней, но потом вдруг передумал и потребовал вернуть его назад. Но разве племя может без боя отказаться от части своей территории? Разыгралась битва, и Львиносвет убил Ржавницу, нашу глашатаю. Это было ужасно. Воители не должны убивать друг друга, просто чтобы победить! Поэтому в той битве не было победителей, смерть убила победу.

Слава Звездному племени, подобные сражения происходят очень редко. Чаще обходится без кровавых столкновений. Да что далеко ходить за примером, взять хотя бы здешних домашних котов, которых нам пришлось научить уважению. Когда мы только здесь поселились, эти наглые разбойники воровали нашу дичь, забегали в наш лагерь и даже нападали из засад на наших оруженосцев! Мышеголовые недоумки, неужели они думали, что справятся с племенем Теней? Мы дали им бой на их собственной территории, возле гнезд Двуногих, в роще, вон там, за склоном. Не стану кривить душой, домашние сражались отважно, да только где им одолеть настоящих воителей!

Теперь они держатся от нас подальше, но мы все равно им не доверяем, поэтому наши охотники обходят гнездо Двуногих стороной.

На территории племени Теней полно других прекрасных мест для охоты! Нет-нет, не сюда, здесь же совсем нет деревьев, нас могут увидеть!

Видите, роща закончилась и дальше начинается черная каменная лужайка. В пору Зеленых Листьев сюда приходят Двуногие, чтобы плавать по озеру в странных деревянных скорлупках или просто плескаться в воде. Там, на дальней стороне, где кусты, начинается территория Речного племени. У них были свои сражения, например, Речным котам пришлось защищать лагерь от Двуногих котят. Представляете?

Я слышала, недавно Речные воины расширили ручей, чтобы защитить свой лагерь при помощи воды. Нет, только Речные коты могли додуматься до такого!

Да, жизнь котов-воителей полна опасностей и испытаний. Так же было и на нашей прежней территории, в лесу. Вы ведь знаете, что четыре племени воителей не всегда жили вокруг озера? Так вот, Речное племя тогда обитало на берегу реки, а река была такой широкой, что перейти ее можно было лишь в самую засушливую пору Зеленых Листьев. Поэтому все битвы происходили на противоположном берегу, где жили остальные племена воителей.

Наши территории не слишком отличались от тех, что вы увидели здесь, - племя Ветра, как и сейчас, жило на вересковой пустоши; Грозовые коты выбрали густую чащу, а племя Теней обитало в сосновом бору, со всех сторон окруженном болотами. Теперь этих мест больше нет. Двуногие вырубили наши леса, разрыли землю, превратили в болота и грязь наши лужайки. Все битвы, некогда бушевавшие там, все границы, которые мы защищали кровью и жизнями, все палатки, где появлялись на свет и жили наши воины - все это погибло навсегда. Осталась лишь память, да и она не вечна…

Хорошие воспоминания, как и плохие, испаряются, как роса на солнце. Но мне все-таки жаль, что вы не можете взглянуть на те места…

Великое Звездное племя, да откуда же приполз этот туман? Да такой густой! Пойдемте, котятки, нужно поскорее отвести вас в племя Ветра, пока мы не заблудились! Идите за мной, не отставайте!

ПО ЛЕСНЫМ ТЕРРИТОРИЯМ. Рассказ Звездоцапа

- Привет, домашние! Далековато вы забрели от своего дома! Знаете, кто я? Уверен, вы обо мне слышали, но и подумать не могли, что когда-нибудь увидите своими глазами. Что же, давайте знакомиться. Меня зовут Звездоцап, когда-то я был лучшим воином Грозового племени, а потом стал предводителем племени Теней. Теперь я живу в Беззвездном краю, или Сумрачном лесу, куда после смерти попадают коты, в сердце которых при жизни было слишком много отваги, честолюбия и хитроумия. Таким котам путь в Звездное племя заказан, ибо тамошние обитатели слабы духом и не умеют видеть дальше собственного носа!

Не надо звать Рыжинку, она все равно не отзовется. Она меня не видит, ведь я пришел только к вам. Рыжинка ошиблась, сказав, что вы не сможете увидеть прежние территории наших племен. Сможете, если я приду вам на помощь. Идите за мной, прямо в туман!

Слышите шорох? Это шумят ветви Четырех деревьев, четырех исполинских дубов на поляне Советов. Да, вы правильно догадались - по одному дубу на каждое племя. Ну-ка, взгляните сюда, видите? Да, мы с вами в старом лесу, каким он был когда-то. В этом овраге каждое полнолуние собирались четыре племени котов-воителей. Здесь я потерял свои девять жизней - предатель Бич вырвал их из моего распоротого живота, одну за другой… Вскоре после этого состоялась великая битва четырех племен воителей с Бичом и его приспешниками, которые называли себя Кровавым племенем и хотели править лесом.

Я должен был сражаться бок о бок со своими товарищами! Но я был мертв, и мог лишь бессильно наблюдать, как негодяй, пообещавший мне власть, развязал кровопролитную войну с котами-воителями. Вот здесь, под деревьями, враги выстроились перед рассветом. О, какое это было страшное, какое огромное войско! А вот отсюда, с другой стороны, Огнезвезд повел в бой четыре лесных племени.

Вы себе не представляете, как жалко выглядели их противники! Если бы вы были бойцом Кровавого племени, у вас на шее болталось бы ожерелье из кошачьих и собачьих когтей, а горло щекотал запах крови и победы. Что и говорить, это были бессердечные и беспощадные воины! Они своими глазами видели, как их предводитель одним ударом лапы убил меня - величайшего воителя всех лесных племен! - поэтому неудивительно, что лесные коты казались им легкой добычей.

Вот здесь, возле скалы, пал Буран, глашатай Грозового племени. Его убил Костяк, негодяй из Кровавого племени. Но Грозовые оруженосцы отомстили за смерть своего наставника, они дружно бросились на Костяка, повалили его и порвали в клочья. Даже в Беззвездном краю я слышал дикие вопли Костяка и победный визг молодых Грозовых котов.

Звездное племя не позволило Бичу выиграть эту битву. Да и Огнезвезд, надо признать, проявил большую храбрость. Я - благородный кот и отдаю должное даже врагу. А Огнезвезду я желаю не растерять свою храбрость, когда придет время встретиться со мной.

Вы дрожите от холода или от страха? Идите сюда, встаньте рядом, вот так. Не надо бояться, я кусаю только врагов. Здесь холоднее, потому что мы вышли на пустоши, где когда-то жило племя Ветра. Правда, очень напоминает их нынешнюю территорию? Теперь вы понимаете, почему воины Ветра такие тощие и быстроногие: им все время приходится гоняться за едой!

Глупцы, неужели так трудно научиться выслеживать дичь и прыгать на нее из засады? Если бы у воинов Ветра была хоть капля мозгов, они бы охотились под деревьями, а не гонялись за едой по вереску! Вот мы и подошли к лагерю племени Ветра - да-да, они жили вот в этой низине. Нет, ну какой нормальный кот захочет тут жить и спать под открытым небом!? Неудивительно, что племя Теней без труда выгнало этих мышеголовых недоумков с их территории! Звездолом одолел их всего одним патрулем, его воины просто ворвались в этот овражек и заперли воинов Ветра в их палатках, так что те и опомниться не успели!

Племя Теней применило тогда свой классический прием - внезапное нападение! Блестяще, просто блестяще. Звездному Лучу ничего не оставалось, как покорно отправиться в изгнание, где этот слабак и отсиживался, пока Огнезвезд с Крутобоком его не отыскали и не привели назад!

Огнезвезда часто упрекают в том, что он вмешивается в дела племени Ветра, но если бы Звездный Луч не был таким размазней, его племя не стало бы вечным должником Грозовых котов. Не хочешь, чтобы тебя опекали, - имей мужество вести себя, как воин!

Прыгайте! Вот так, отлично, теперь еще раз! Вот мы и поднялись на вершину Нагретых камней. Вы только взгляните, какая кругом красота! Отсюда виден весь лес. Вон те темные деревья вдали - это территория племени Теней, а неприятный оранжевый свет - это Гремящая тропа.

Все выглядит так безмятежно… Кажется, сидел бы здесь и слушал плеск реки… Но эти камни не раз были политы кровью котов-воителей, здесь разыгралось битв больше, чем в любом другом месте старого леса.

Речное племя не хотело мириться с тем, что Нагретые камни принадлежат теперь Грозовым котам. Можно подумать, этим ленивым жирдяям они были так уж нужны! Лисьи сердца! Каменные глыбы совсем не подходили им для охоты: эти увальни не способны поймать мышку, даже если та сама прыгнет им в лапы! Нет, они мечтали просто греться здесь на солнце!

Я никогда не любил сражаться у Нагретых камней. Сплошная скука - ни геройства, ни хитрости, ни боевого блеска. Кто первый займет место, тот и победил, вот и вся война. Сами понимаете, если воины валятся на тебя сверху, как шишки с дерева, остается только уносить лапы.

Но однажды - это было вскоре после того, как Огнезвезд появился в Грозовом племени, - эти булыжники сослужили мне хорошую службу. Видите вот эту расщелину? Да-да, вот эту, давайте войдем в нее. Не бойтесь, протиснитесь прямо под скалу, она напоминает кошачью морду. Вот тут, на этом самом пятачке, слишком тесном, чтобы называться пещерой, я своими глазами видел, как наш глашатай Ярохвост убил Желудя, глашатая Речного племени.

Схватка была стремительной - Желудь пытался всей тяжестью навалиться на Ярохвоста, чтобы прижать того к стене, но Ярохвост вскочил на противника сверху и полоснул когтями обеих передних лап по его бокам. Желудь пошатнулся и упал. Он пытался замахнуться на Ярохвоста, но наш глашатай просто отошел в сторону, поняв, что битва окончена, и жизнь стремительно вытекает на песок из теряющего силы противника.

И вот тогда я понял, что сама судьба дарит мне возможность стать глашатаем Грозового племени. Почему нет? Я был отличным воином. Неужели я заслужил этой чести меньше, чем Ярохвост? Разве я уступал ему в силе, уме или храбрости? Разве я меньше него заботился о благе Грозового племени? Так почему же Ярохвост должен занимать место, по праву принадлежащее мне?

Посмотрите наверх, видите, как тесно смыкаются стены расщелины над нашими головами? Я знал, что никто из дерущихся снаружи не увидит, что произойдет здесь, в тесной и темной пещере. Правда о гибели Желудя умрет вместе с Ярохвостом.

Наш глашатай решил, будто я бегу поздравить его с победой. Он обернулся ко мне, а я одним ударом сломал ему шею. Он так и не увидел, откуда пришла смерть. Он лежал вот здесь, где вы стоите сейчас, и огонь победы светился в его глазах. А потом они погасли навсегда.

Я принес тело Ярохвоста в лагерь и объявил Синей Звезде, что это Желудь на моих глазах убил нашего глашатая, за что я, обезумев от гнева, растерзал его на месте.

Но меня ожидал страшный удар. Синяя Звезда поступила не так, как я рассчитывал! Она назначила своим глашатаем не меня, а Львиногрива! Вы можете это представить? И это после всего, что я сделал, после великой жертвы, которую принес, чтобы занять это место!

Я уже не мог относиться к Синей Звезде с прежним уважением, поняв, что она не имеет представления о справедливости и не способна оценить подлинную храбрость!

С этого момента дни Синей Звезды были сочтены. Я несколько раз пытался свести с ней счеты, но довел дело до конца, лишь став предводителем племени Теней. Тогда в лесу появились собаки - одичавшие кровожадные твари, упивавшиеся погоней и смертью. Я натравил их свору на своих бывших соплеменников, решив покарать тех за то, что посмели усомниться в моей преданности.

Оглянитесь по сторонам - мы уже покинули Нагретые камни и теперь находимся возле Змеиной горки. В наше время здесь жили гадюки, поэтому патрульные редко осмеливались охотиться поблизости от этих поросших папоротниками камней. Но когда в пещере, вот под этой скалой, поселилась свора диких псов, Грозовые коты поняли, что бывают враги поопаснее гадюк.

О, тогда я проявил себя во всей силе и мощи, это было мое звездное время! Я прикармливал псов, день за днем принося им свежих кроликов, но Грозовые коты ничего не замечали - еще бы, ведь мой запах в ту пору еще был неотличим от запаха соплеменников. Первыми жертвами моей ручной своры стали Веснянка и Быстролап, молодые оруженосцы Грозового племени, которые по глупости надумали охотиться неподалеку от Змеиной горки. Быстролап был растерзан на месте, а Веснянка выжила, но я уверен, что впоследствии не раз горько пожалела об этом. Вы ее видели? Ужасная одноглазая калека, без половины морды.

Казалось, ничто не могло спасти Грозовое племя от полного уничтожения. Я выманил собак из пещеры, разбросав кроликов по всему пути от Змеиной горки до оврага, направив озверевшую от крови свору в свой бывший лагерь. Но случилось чудо. Признаюсь, я недооценил мужество бывших соплеменников, мне следовало бы знать, что Грозовые коты не подожмут хвостов и стойко встретят новую опасность, положившись на поддержку своих бесценных предков.

Огнезвезд, который в то время был глашатаем Синей Звезды, выстроил котов по лесу и увел собак прочь от лагеря.

Теперь мы с вами стоим на вершине обрыва. Посмотрите вниз, туда, где густые заросли кустов. Палатки Грозового племени теснились вокруг вон той поляны, если бы в лагерь ворвались псы, коты оказались бы в ловушке: колючие заросли ежевики, которые они привыкли считать оградой и защитой, отрезали бы им путь к спасению.

Грозовые коты выбрали битву. Первыми отвлекать псов бросились Уголек и Тростинка, они хотели отомстить за свою мать, Чернобурку, растерзанную псами. Свора погналась за ними в чащу. Когда молодые коты выдохлись, их сменила Песчаная Буря, и так далее. Один за другим Грозовые воители выскакивали перед стаей и все дальше уводили собак через лес к ущелью.

Вы слышите шум, похожий на раскаты грома? Это бушует река, бурля и пенясь возле скал на краю территории племени Ветра. Здесь Синяя Звезда отдала свою последнюю, девятую, жизнь. Она бросилась с вершины утеса, уводя свору за собой. Это была ее последняя битвы, и она ее выиграла. Она победила и псов, и меня. Предводительница Грозовых котов спасла свое племя и ушла на небеса, к звездным предкам.

Отойдите от края! Вы что, хотите свалиться, как эта глупая кошка? Наше время подошло к концу, сейчас я отведу вас обратно к Рыжинке. Я слышу, как она зовет вас сквозь туман. Кстати, на вашем месте я бы не стал рассказывать ей о нашей встрече. Рыжинка хоть и моя дочь, да только пошла не в меня! Она такая же, как большинство котов-воителей, а они не спешат прославлять героев кровавых сражений. Да будь у любого из них хоть шерстинка моего честолюбия, ни один из предводителей не смог бы спокойно спать по ночам!

Нет, я ни о чем не жалею. В конце концов, все идет так, как я задумал, и моя месть еще впереди. Но я тоскую о тех далеких днях в лесу, когда битва была ответом на все вопросы, и союзники были готовы сражаться рядом со мной до последней капли крови.

Часть III: ЗНАМЕНИТЫЕ СРАЖЕНИЯ

НА ПОЛЯНЕ СОВЕТА. Рассказ Пестроусой

- Эй, кто это тут? Домашние коты, то есть котята? На Совете племен? А, они с тобой, Однозвезд! Тогда все в порядке. Устраивайтесь поудобнее, нет, только не здесь! Вы что, совсем с ума сошли? Это же любимое место Прыткохвоста! Идите сюда, садитесь рядом со мной вот у этого бревна.

Меня зовут Пестроусая, мы с Прыткохвостом из Речного племени. А вон там сидят Кедровник, Змеехвост и Алоцветик, они из племени Теней. Не обращайте на них внимания, они вечно смотрят на всех барсуками, одно слово - Сумрачные коты! Не будь мы на Совете, я бы их всех опрокинула одной лапой, потому что ни капельки не боюсь их оскаленных клыков и злобных взглядов. Да-да, Змеехвост, что слышал! А вон та коричневая старенькая кошка, это Кисточка из Грозового племени. Я уже давно не видела ее на Советах, бедняжку. Ее товарищ, Долгохвост, погиб прошлой луной, когда на лагерь Грозового племени упало дерево. Представляете, какой ужас? Если будете разговаривать с Кисточкой, наберитесь терпения и будьте как можно участливее. Я даже здесь чувствую горький запах ее горя. Ах, бедная кошка!

В какой битве я принимала участие в последний раз? Это было тогда, когда все четыре племени сошлись на территории Грозовых котов. Честно признаюсь, всем нам должно быть стыдно за то безумие. Вы уже слышали, как Звездное племя остановило войну? О, у меня даже сейчас шерсть встает дыбом при одном воспоминании! Звездные предки спрятали от нас солнце! Ужас, просто ужас…

Мы тогда решили, что всему миру пришел конец. И даже когда солнце вернулось, мы еще долго боялись, что оно может снова исчезнуть. Если нельзя положиться на небесное светило, то чему вообще можно верить в этом мире?

Нет, конечно, совсем не все наши битвы были такими позорными, как та! Прыткохвост расскажет вам одну чудесную историю, только попросите его хорошенько, а то он у нас застенчивый. Хотя, чего тут стесняться - ведь в тот день он принес славу всему нашему племени!

Ой, смотрите, Ворчун тоже здесь! Видите того костлявого старика под кустом? Он знает такую историю, от которой вы целую луну не сможете уснуть по ночам, если, конечно, вам хватит храбрости дослушать ее до конца! Мне говорили, будто несчастный Ворчун до сих пор просыпается с воплями, бредит о реке крови и привкусе вражеской шкуры в пасти. Боюсь, он повредился в рассудке. И неудивительно, ведь он так долго сражался бок о бок со Звездоцапом!

Надеюсь, вы знаете, что мы далеко не всегда воюем друг с другом. Коты-воители умеют объединяться против общего врага - говорят, будто в старом лесу однажды случилось такое страшное нашествие лис, что на борьбу с ним поднялись все четыре племени. Может, Крутобок расскажет вам об этом. Слушайте хорошенько, котятки! Навострите ушки, и перед вами развернется история племен, заботливо сбереженная в памяти наших воинов.

ВРЕМЯ МИЛОСЕРДИЯ. Рассказ Прыткохвоста

- Зачем поднимать столько шума, Пестроусая? Я лишь выполнял свой долг, как предписывает Воинский закон. Но в одном ты права - многие из нас в тот день забыли о сострадании. Мы пришли поддержать племя Ветра, мы верили, что Грозовые коты несправедливо обошлись со своими соседями, и что правда в этом пограничном противостоянии на стороне воинов Ветра.

Сейчас уже не важно, так это было или нет. Когда мы добрались до берега чуть ниже лагеря Грозового племени, битва уже ревела и бушевала, как разъяренный лев. Мы слышали доносившиеся из чащи вопли, чувствовали растворенный в воздухе едкий запах крови. Запах и кровавый след привели нас к месту, где три племени котов-воителей с визгом и шипением рвали друг друга на части.

Я не испытывал страха. Я был воином, с раннего детства меня учили сражаться и побеждать. Территория Грозового племени была мне незнакома, но мой товарищ Черный Коготь однажды сопровождал в лагерь соседей нашу целительницу, Мотылинку. Он и рассказал нам о Заброшенном гнезде Двуногих, где мы можем устроить засаду и дождаться, когда патруль Грозовых котов пробежит по старой Гремящей тропе.

План был блестящий, поэтому мы юркнули в папоротники и тайком заскользили к оврагу, стараясь не запутаться в колючих кустах и зарослях.

Наконец мы добрались до широкой каменной дороги, поросшей травой и ежевикой. Видимо, раньше это была Гремящая тропа, пришедшая в запустение после того, как Двуногие покинули свое каменное гнездо. Я отряхнулся, спеша убедиться, что не оставил на колючках половину своей шерсти.

Черный Коготь и Камышник выбрались на дорогу в двух хвостах впереди меня, Первоцветик, шипя от досады, пыталась оторвать от своего хвоста длинную ежевичную плеть. Я подбежал к ней и наступил на ветку, чтобы Первоцветик могла вырваться.

- Сюда, - негромко скомандовал Черный Коготь.

Мы поползли на животах вдоль тропы, стараясь, по возможности, держаться поближе к кустам, но так, чтобы не запутаться в них.

Звуки битвы теперь раздавались у нас за спиной, мы знали, там наши соплеменники пришли на помощь воинам Ветра в их отчаянном противостоянии с разъяренными Грозовыми котами.

Впереди все было тихо - и даже слишком тихо. И вдруг ветер принес запах котов племени Теней. Мы пошли еще осторожнее, последние сомнения исчезли - запах усиливался с каждым шагом.

Черный Коготь остановился под нависающими листьями папоротников.

- Заброшенное гнездо Двуногих совсем рядом, - прошептал он.

- Мне не нравится эта тишина. И запах племени Теней мне тоже не нравится, - проворчал Камышник.

Пестроцветик кивнула.

- Вдруг они нас опередили и сами устроили там засаду?

- Тогда давайте нападем на них! - решил Черный Коготь. - Если гнездо окажется пустым, значит - нам повезло. Ну а если там враги, то на нашей стороне будет внезапность. Прыткохвост и Камышник, обогните гнездо, - он указал хвостом на темные заросли. - Если я правильно помню, там должна быть дыра в стене, через которую можно пробраться внутрь. А мы с Первоцветик ворвемся через главный вход.

Камышник тяжело задышал, впившись когтями в раскисшую от дождей палую листву. Я же не стал раньше времени выпускать когти, но еще зорче всмотрелся в густой кустарник, преграждавший нам пусть к гнезду. Мне показалось, будто за ветвями виднеется узенькая, едва заметная тропка, возможно, проложенная мышкой или кроликом, рыскавшим здесь в поисках еды.

- Идите же! - прошипел Черный Коготь.

Я прыгнул в папоротники, надеясь, что сумею отыскать эту тропку, Камышник последовал за мной.

Сосредоточившись, я поймал слабый запах мыши и пошел на него, осторожно прокладывая себе путь между стеблей, и стараясь не подскакивать, когда пушистые перистые листья касались моей шерсти.

Внезапно откуда-то спереди хлынул яркий свет, и я едва успел остановиться, едва не выскочив на поляну. Каменное гнездо больше напоминало груду полуосыпавшихся камней. Вокруг никого не было, но запах племени Теней тяжелым облаком стоял в теплом воздухе, смешиваясь с ароматами пыльной листвы и пожухлых папоротников.

Мы бесшумно подкрались к стене и замерли возле отверстия, о котором говорил Черный Коготь.

Изнутри раздался тихий голос:

- Видишь что-нибудь?

- Нет, но недавно я слышал вопли Речных котов!

- Ты думаешь, они пришли на помощь племени Ветра?

- До чего же ты мышеголовый! Подумай сам, стали бы они тащиться сюда, если бы хотели помочь Грозовым котам? Да они бы напали на племя Ветра совсем с другой стороны!

- Хватит болтать, - вмешался третий голос. - Нашли кого обсуждать - жирных увальней из Речного племени! Всем известно, что они поймают мышь, только если она сама им в пасть запрыгнет!

Я хвостом подал Камышнику знак приготовиться. Потом, по моему сигналу, мы стремительно бросились к отверстию и полезли по груде камней наверх, отталкиваясь задними лапами. На стене на какое-то мгновение я замер, всматриваясь в густую тьму внутри разрушенного гнезда.

Три пары глаз с изумлением уставились на меня. Прежде чем враги успели опомниться, а завизжал: «Вперед!» - и спрыгнул в темноту.

Я больно ударился лапами о земляной пол и оступился. Тут же сзади на меня обрушилось тяжелое тело, запах племени Теней ударил в ноздри. Я подогнул лапы и повалился набок, сбросив с себя врага. Потом, не дав ему опомниться, стремительно вскочил и обернулся. Передо мной стоял маленькая светленькая кошка, я вспомнил, что ее зовут Белопенная, и что я несколько раз видел ее на Совете. Но сейчас мы были не на Совете. В бою былые знакомства утрачивают свое значение, важна только победа. Любой ценой.

Поэтому я хладнокровно выждал, пока Белопенная бросится на меня, а потом увернулся и ударил ее по морде передними лапами. Отличный прием, незаменимый во время ловли рыбы - и, как оказалось, для охоты на более крупную дичь.

Да уж, по сравнению с шустрой форелью коты племени Ветра напоминали огромные неподвижные валуны!

Белопенная завизжала и отшатнулась, обливаясь кровью из разодранной щеки и расцарапанного носа. Но ее несчастья на этом не закончились. Черный Коготь, до тех пор бесшумно стоявший в темноте, с такой силой впился зубами в бок несчастной кошки, что та захлебнулась воем и бросилась наутек, оставив в пасти врага огромный клок окровавленной шерсти.

В противоположном углу Камышник боролся с крупным воином Теней. Эй, Змеехвост, кажется, это был ты? Что ты прячешь глаза? Тебе нечего стыдиться, старина! Ты отлично дрался, и Камышнику крупно повезло, что ты споткнулся, ударившись головой о каменную стену. Не знаю, смог бы он справиться с тобой, если бы не эта досадная случайность.

Третьим воином Теней оказался бурый кот по имени Совокрыл, с которым мы успели поругаться на предыдущем Совете, когда я сделал замечание его оруженосцу, дерзившему старикам. Признаюсь откровенно, я был рад возможности свести счеты с этим наглецом. Мы с Черным Когтем оттеснили Совокрыла к пролому в стене, а оттуда в еще одну тесную палатку, намного меньше и темнее предыдущей.

В темноте было нелегко разглядеть темную шкуру Совокрыла, но он выдал себя сам, взвизгнув, как котенок, услышав шорох в углу - судя по запаху, там завозилась крыса. Мы с Черным Когтем дружно бросились на врага и так славно оттрепали его за уши, что он с воем умчался в лес, только лапы сверкали!

Так мы захватили гнездо Двуногих и прогнали воинов Теней, заставив их с жалобным воем убраться прочь!

Оглядевшись, я заметил хлипкий деревянный настил, ведший куда-то под самую крышу, и быстро взбежал по нему, подняв такую тучу пыли, что солнечные лучи, пробивавшиеся сквозь прорехи вверху, засияли дымными полосами, словно в мутной воде. Я подошел к стене и выглянул в отверстие. Отсюда были прекрасно видны обе стороны Гремящей тропы. Черный Коготь оказался прав: лучшего места для засады было не придумать!

Внезапно внизу раздался вопль. Я заглянул в дырку в полу и увидел, что мои товарищи наступают на щуплого котика, в страхе забившегося в самый угол гнезда. Он был явно из племени Теней, но такой грязный и окровавленный, что я не сразу его узнал.

Первоцветик подняла голову и посмотрела на меня.

- Он прятался тут, как трус! Его приятели забыли о нем и удрали. Ну что, проучим его, как следует?

Несчастный кот в ужасе перевел глаза на меня, его огромные голубые глаза смотрели с мольбой и страхом. Я увидел, как он приоткрыл пасть, но оттуда вырвался только хриплый булькающий кашель.

Камышник занес тяжелую лапу над тощей шейкой кота.

- Прикончить его? - задумчиво спросил он. - Или ты сделаешь это сам, Прыткохвост?

Покрутив головой, я увидел треснувшую доску, спускавшуюся с того места, где я стоял, на груду камней внизу. Подойдя к ней, я покрепче впился когтями в древесину и осторожно спустился к соплеменникам. Когда я спрыгнул на пол, они расступились, освобождая мне путь к нашему затравленному врагу. Не скрою, мне было приятно, что они, не сговариваясь, уступили мне честь расправы над поверженным.

Я подошел к трясущемуся от страха коту. Он был совсем молод, видимо, еще месяц назад бегал в оруженосцах. Под коркой грязи и запекшейся крови виднелась нежная серая шерстка, на передних лапах чернели аккуратные носочки.

- Тебя зовут Паучонок, да? - грозно прорычал я, узнав его.

Он кивнул.

- Встань! - приказал я.

Паучонок с усилием поднялся, но запнулся о камень и едва не упал.

Я кивнул на доску, по которой только что спустился.

- Поднимайся!

Дрожа всем телом, бедняга начал взбираться по доске на крышу. Я молча пошел следом.

- Ага, - довольно проворчал Черный Коготь. - Хочешь проверить, не подарило ли ему Звездное племя крылья, раз уж бедняге не досталось отваги? Отличная мысль, жаль, я сам не додумался сбросить его с крыши!

Паучонок подошел к отверстию в стене и затравленно обернулся ко мне.

- Ты хочешь меня сбросить? - тоненьким голосом пропищал он.

Меня затошнило от острого запаха его страха. Зажмурившись, я покачал головой.

- Не в этот раз, - буркнул я и показал ушами на прогнившие доски, ведущие вниз, к входу в гнездо. - Убирайся. Возвращайся в свое племя. И передай соплеменникам, чтобы остерегались связываться с Речными котами!

Несколько мгновений Паучонок смотрел на меня с недоверием, словно опасаясь, что я вот-вот наброшусь на него. Потом резко обернулся и бросился наутек, подняв облако густой пыли.

Я медленно спустился вниз.

Черный Коготь, Первоцветик и Камышник, разинув пасти, смотрели на меня.

- Ты упустил возможность показать племени Теней, что такое ярость Речных котов! - прорычал Черный Коготь.

Я твердо посмотрел на него.

- Воинский закон гласит, что воин не должен убивать только ради победы. Проявив милосердие к поверженному врагу, отпустив его, чтобы когда-нибудь снова встретиться в бою, воин проявляет величайшую храбрость. Он показывает, что не боится снова и снова доказывать в битве свою силу и умение. Ты не прав, Черный Коготь. Речные коты не унизят себя такой победой - четверо против одного, да еще раненого!

Я подошел к выходу, но на пороге обернулся и посмотрел на своих притихших спутников.

- Идем, - сказал я. - Эту битву мы выиграли, но война еще не закончена.

ИСТОРИЯ ОДИНОЧКИ. Рассказ Ворчуна

Я родился на территории Двуногих, возле леса, где раньше обитали племена котов-воителей. Моя мать была бродягой и никогда ни словом не обмолвилась о жизни у Двуногих, но ее шерстка была такой нежной и гладкой, что мне было легко представить ее избалованной ручной киской на мягкой подушечке в их каменном гнезде.

Мы с братьями и сестрами выучились боевым приемам в постоянных драках друг с другом, рано усвоив правила выживания в узких переулках между высоких каменных стен. Там побеждал тот, кто зорче видел, лучше слышал и держался подальше от псов и остальных котов, появляясь на улице только с наступлением ночи.

К тому времени, когда я подрос, двое моих братьев погибли на Гремящих тропах под лапами чудищ, а сестра ушла жить к Двуногим. Я изредка видел ее: она либо нежилась на мягких подстилках перед гнездом своих хозяев, либо вылизывала свое толстое брюшко. Ее шерстка стала гладкой и блестящей, да только от нее за десять хвостов воняло съедобным пометом, которым Двуногие кормят своих любимчиков.

Я остался один, но жизнь моя осталась прежней. Я воровал еду на помойках Двуногих и прятался от взрослых котов, которые запросто могли спустить с меня шкуру за ничтожную куриную косточку. Впрочем, нельзя сказать, что я совсем не общался с другими котами. Те, что были сыты или слишком ослабли от голода, чтобы драться, порой вполне мирно болтали со мной. Они рассказывали, что их изгнали из племени Теней за нарушение Воинского закона. От этих котов я впервые и узнал об этом законе и о жизни воителей.

Изгнанники рассказывали, что когда-то Воинский закон охранял их жизнь, и что, будучи воителями, они защищали свою территорию и были преданы своим товарищам. Я завидовал им, в глубине души считая последними глупцами - как они могли бросить такую жизнь и соплеменников ради того, чтобы побираться на улицах равнодушного города.

Потом на территорию Двуногих явился кот. Он был мощный и сильный, с могучими мышцами, перекатывавшимися под его густой полосатой шкурой.

- Меня зовут Коготь, - сказал он. - Мне нужна ваша помощь.

Он знал изгнанников, хотя сам пришел с другой территории. Коготь рассказал, что когда-то жил в Грозовом племени, но его предводительница Синяя Звезда оказалась слабой и вероломной, и это поставило под угрозу судьбу племени. Теперь место предводителя должен занять он, Коготь, и тогда племя будет в надежных лапах. А еще Синяя Звезда держала в плену храброго и благородного воина по имени Звездолом, некогда он возглавлял племя Теней и наводил ужас на соседей, а теперь ослеп и ослаб, чем и воспользовалась коварная Грозовая предводительница.

- Помогите мне, - уговаривал нас Коготь. - Поддержите, сразитесь на моей стороне, убейте Синюю Звезду, и тогда Грозовое племя перейдет под нашу с вами власть. Благородный Звездолом будет освобожден и удостоен надлежащих ему почестей, а обновленное Грозовое племя станет самым грозным и самым сильным в лесу. Вы же, мои новые союзники, станете уважаемыми воинами. Грозовые коты скажут нам всем спасибо за избавление от слабой и жестокой правительницы, вы будете жить в тепле и сытости до конца своих дней.

Голос у Когтя был густой, рокочущий, а когда взгляд его янтарных глаз остановился на мне, я вздрогнул, словно от ожога.

- Тот, кто убьет рыжего кота по имени Огнегрив, займет особое место в моем новом племени. Клянусь, я сделаю его своим глашатаем!

И вот тогда я почувствовал, будто, наконец, обрел дом. Коготь открыл мне путь в новую жизнь. Я стану Грозовым котом, буду защищать товарищей, служить своему предводителю и добьюсь его уважения, избавив наше племя от недостойных котов, которые ослабляют его и плохо берегут территорию! Я стану правой лапой Когтя! Я убью Огнегрива!

И вот уже мы, опьяненные жаждой крови, мчимся через лес, собираясь проучить глупое племя, которое цепляется за свою безумную предводительницу, как мох за гнилое дерево. Коготь ведет нас тайными тропами через кусты и заросли. Ежевика в кровь раздирает мне уши, но я даже внимания не обращаю на такие пустяки! Соленый запах крови щекочет мне нос, но какое это имеет значение? Я готов пролить еще больше крови, я готов умереть в бою за Когтя!

Наконец мы очутились на краю обрыва. Коготь, не останавливаясь, бросился куда-то вниз, где, как мне показалось, нет ничего, кроме зеленых кустов и серых камней. Но слово нашего вожака - закон, и мы все понеслись следом за ним. Пробравшись через тесный колючий туннель, мы выбежали на поляну, окруженную кустами.

Первым, что я увидел, было множество котов. Их взгляды были обращены на нас, и в них был ужас.

- Вторжение! - завизжала какая-то кошка, бросаясь в заросли ежевики. Я с опаской посмотрел на острые колючки и малодушно решил остаться на месте. Не хватало только позорно застрять в этой колючей ловушке!

Все новые и новые коты выскакивали из кустов на поляну: поджарые, мускулистые и, похоже, очень сильные.

«Наверное, это и есть Грозовые воины, - подумал я про себя. - Но мне нужен только один из них!»

Я быстро оглядел поляну, ища рыжую шерсть. Как назло, кругом были только серые, полосатые да палевые шкуры.

- Грозовое племя! В бой! На врага! - зарычал Коготь, и вдруг бросился на городского кота, только что бежавшего с ним рядом через лес.

Я замер, как громом пораженный. Что происходит? Это отвлекающий маневр? Или ловушка? Коготь заманил нас сюда, чтобы отдать на расправу соплеменникам? Но почему? Чем мы это заслужили?

Потом я заметил, что кот, попавший под тяжелую лапу Когтя, не вырывался и не визжал от боли. Да и неудивительно - могучие кривые когти нашего вожака были надежно спрятаны, а когда он притворился, что кусает врага за шею, то осторожно прикрыл клыки губами.

Горячая волна восторга прокатилась по моему телу. Как мудр наш вожак! Какой блестящий план! Коготь хочет, чтобы его соплеменники поверили, будто он сражается на их стороне!

Вокруг меня закипела битва. Грозовые коты сцепились с городскими, вой и визг прорезали воздух. В дальнем конце поляны я увидел крупного темно-коричневого кота с мутными незрячими глазами. Неожиданно он набросился на щуплого коричневого котика и принялся с лютой яростью рвать когтями его уши. Я понял, что это и есть тот самый Звездолом, о котором говорил Коготь. Я бросился ему на помощь, но тут мое внимание отвлек промельк огненно-рыжей шерсти. Стремительно обернувшись, я заметил выбежавшего на поляну из туннеля рыжего кота.

Огнегрив!

Резко развернувшись, я набросился на него, вытянув передние лапы с выпущенными когтями. Огнегрив с диким визгом и гневом в ярко-зеленых глазах развернулся ко мне и прыгнул вперед, оскалив клыки. Я ударил его головой в грудь, отшвырнул в сторону, а потом с наслаждением впился когтями ему в ухо. Когтям мгновенно стало скользко, в нос ударил кислый запах крови. Огнезвезд упал на бок, обнажив беззащитный живот. Всего один удар когтями, и Коготь назовет меня своим верным глашатаем…

Но судьба преподала мне жестокий урок. Когда до исполнения сокровенного желания меня отделал только взмах лапы, я вдруг позорно завизжал от невыносимой боли в хвосте. Обернувшись, я заметил вцепившегося зубами в мой хвост золотистокоричневого котика, чьи щеки покрывала по-детски мягкая шерсть. Он выглядел заметно моложе остальных котов, но в его глазах горела такая решимость, что я невольно опешил. Я хотел вырвать свои хвост, но котенок не отпускал, и я тихо зашипел от боли, на миг зажмурившись.

Краем глаза я заметил, как Огнегрив поднялся с земли. Я упустил свой шанс. Сражаться с двумя врагами одновременно было неразумно, поэтому я стал прорываться к выходу из этого странного места. Глупый котенок по-прежнему висел у меня на хвосте и так сильно стиснул его зубами, что я почувствовал, как хрустнули хрящи.

Дико взвыв, я бросился в колючий туннель. Только тогда котенок опомнился и разжал пасть. Ослепленный болью, я нырнул в кусты и выбежал в лес, волоча за собой изуродованный и кровоточащий хвост.

В тот день Коготь потерпел поражение. Я вернулся на территорию Двуногих и несколько дней прятался за мусорными кучами, опасаясь, что Грозовые коты разыщут меня и убьют. Я был так напуган, что не решался выйти даже попить, не говоря уже о еде. Наконец один из изгнанников из племени Теней отыскал меня и спас мне жизнь, накормив костлявой птицей, которую поймал на другой стороне Гремящей тропы. Он рассказал, что на помощь Грозовым котам пришли воины с противоположного берега реки, вместе они изгнали врагов. На следующий же день Коготь сбежал из Грозового лагеря и исчез без следа. Мне показалось, что мой спаситель был слегка разочарован тем, что тот не пришел к нам.

Для себя я решил держаться подальше от лесных воителей с их свирепыми котятами и странными законами. Уж лучше тихо-мирно жить на помойке, чем лишиться хвоста или глаз! Но я не мог забыть того, как храбро Грозовые коты сражались, какой огонь горел в их глазах, и как даже малыши отважно бросались на защиту соплеменников.

Как ни старался я выкинуть из памяти этот ужасный день, в моем сердце поселилась тоска. Я тоже хотел быть воином. Мне опротивела жизнь одиночки, я хотел стать частью большой семьи, чтобы заботиться о других и знать, что я тоже кому-то нужен. И что если мне придется туго, соплеменники всегда будут рядом - и станут защищать меня, не щадя своей крови и жизни. Та кровавая битва показала мне лесных котов с самой замечательной стороны. И я не мог не признать, что они лучше меня.

Когда Коготь опять объявился на территории Двуногих, я снова пошел с ним. На этот раз он хотел с нашей помощью захватить власть в племени Теней. Не знаю, вспомнил ли он меня, но Коготь включил меня в свой отряд, и мы сумели доказать Сумрачным воинам свою силу и храбрость.

Нас приняли в племя Теней, и никто не посмел возразить, когда Коготь объявил о своем желании стать его предводителем. Вот так сбылась моя мечта. Наконец-то я нашел свое место в жизни. Я ни разу не пожалел о пути, что привел меня в племя. И я решил не брать воинского имени, а оставить свое прежнее - Ворчун.

Да, мои лапы обагрены кровью. Да, однажды я пытался убить кота, которого теперь все мы знаем как Огнезвезда, но я ни о чем не жалею. Будь моя воля, я поступил бы так снова - лишь бы стать членом племени. Ибо как нет лучшей жизни, чем жизнь кота-воителя, и нет лучшего способа доказать свою преданность соплеменникам, чем проявить отвагу в бою.

БИТВА С ЛИСАМИ. Рассказ Крутобока

- Нет, вы что, правда, никогда не слышали об этих лисах? Великое Звездное племя, как же давно это было, еще в старом лесу! В ту пору Огнезвезд и Песчаная Буря отправились выполнять важную миссию, а я как глашатай, временно возглавил Грозовое племя. Конечно, воины у меня были самые лучшие, да и совет спросить было у кого, но без происшествий все равно не обходилось.

Самой большой проблемой были лисы. Эти твари поселились под корнями одного из Четырех деревьев, возле которых мы собирались на Советы. Но даже этой неслыханной наглости лисам показалось мало, и они повадились воровать нашу дичь. Обычно лисы живут поодиночке или с парой-тройкой своих паршивых лисят, но именно эти собрались в стаю и отправлялись на охоту целыми патрулями, можете себе представить? Мы, понятное дело, не могли и носа высунуть в лес, когда они там шастали!

И вот настала ночь очередного Совета. Дело было в начале Голых Деревьев, холода стояли страшные. Мы решили провести Совет на Змеиной горке, на территории Грозового племени, неподалеку границ и Четырех деревьев, чтобы никому не было обидно или боязно. Вопрос был один - что делать с лисами, об остальном все и думать забыли. И тут мне в голову пришла одна мысль…

- Коты-воители! - объявил я, обращаясь ко всем племенам. Гладкие камни Змеиной горки обжигали мне лапы пронизывающим холодом. - Даю вам слово, действуя сообща, мы сможем выгнать лис из нашего леса!

- С каких это пор глашатаям дали право обращаться к Совету? - процедил Корноух из племени Ветра.

Чернозвезд встал рядом со мной и выпрямился во весь рост:

- Крутобок говорит от лица Грозового племени, пока Огнезвезд… отсутствует.

Я знал, что предводителю племени Теней очень хочется узнать, куда ушли Огнезвезд и Песчаная Буря. К сожалению, я ничего не мог ему рассказать, потому что сам ничего толком не знал. Но я верил Огнезвезду, а он твердо пообещал, что вернется, поэтому я был обязан был скрывать свое неведение от остальных.

- Мы знаем, что особенно агрессивно лисы ведут себя в норах, когда защищают детенышей, - продолжал я. Мне показалось, что от волнения мой голос звучал тоньше детского писка. - А вот во время охоты они уязвимы, к тому же, смотрят не по сторонам, а за дичью. Думаю, нужно напасть на них именно тогда и показать, на что мы способны! Пусть убираются и оставят нас в покое!

- Ты предлагаешь драться с лисами? - выкрикнул кто-то из задних рядов.

Я вгляделся в темноту, но так и не разглядел, кто это был.

- Да они слопают нас заживо!

Собравшиеся одобряюще заурчали, а я чуть не поперхнулся от гнева. Великое Звездное племя, я не узнавал котов-воителей! Неужели они собирались отлеживаться в своих палатках, пока лисы будут нагло воровать нашу дичь и выгонять нас из священного места, где луна за луной собирались поколения наших славных предков?

- Я не предлагаю устраивать побоище! - теряя терпение, взревел я. - Но если каждое племя применит против наших общих врагов свои особые приемы и навыки, то лисы получат урок, какого век не забудут! - я обвел глазами толпу. - У нас свои преимущества перед захватчиками. Мы лучше тренированны, мы сильны и опытны, в конце концов, мы лучше знаем лес!

С облегчением я заметил, как некоторые коты задумчиво закивали, а пара-тройка соплеменников поддержали меня воинственными воплями. Теперь пути назад не было. Я должен был возглавить племена в битве за наш дом.

- Я учуял запах! - прошипел Белохвост. Его густая белая шерсть, словно снежный сугроб, сияла на фоне почерневших от морозов папоротников, но трудности с маскировкой не мешали Белохвосту по праву считаться в Грозовом племени обладателем самого острого нюха.

Ветер шелестел в сухих стеблях вокруг, заглушая остальные звуки, и я надеялся, что он скроет от врагов наше приближение.

Наш патруль вышел в лес не в поисках дичи. Мы отправились на охоту на лис. Серое небо быстро темнело, в морозном воздухе далеко разносилось уханье сов. Как раз в это время лисы отправлялись на охоту, но этим вечером их ждал сюрприз: из охотников они превратятся в дичь.

Уткнувшись носом в землю и высоко задрав хвост, Белохвост несся вдоль берега ручья, вившегося по краю территории Грозового племени. Я бежал за ним, за мной молча следовали Яролика, Кисточка и ее ученик Долголап.

Белохвост направлялся к реке, но я прекрасно знал, что лисы любят мочить лапы не больше нашего, поэтому не удивился, когда он уточнил, что запах доносится со стороны той части территории Речного племени, что шла от моста над ущельем до Четырех деревьев. Земля там была усеяна валунами и густо поросла кустарником - идеальное место для кроликов и низко гнездящихся птиц.

Я с облегчением перевел дух. С самого начала я надеялся, что лисы заявятся сюда на охоту, а значит, мы правильно выбрали место для засады. Но только теперь я начал понимать, насколько сильно успех моего плана зависит от того, соблаговолят ли лисы повести себя так, как мне хотелось.

Раздавшийся впереди шорох сообщил нам о том, что охотники прибыли. Вскоре за ветками боярышника мелькнула блестящая рыжая шерсть.

- Кисточка, ты поймала кролика?

Бурая воительница молча вышла вперед, держа в зубах еще теплого, сладко пахнущего свежей кровью, кролика.

- Иди, - приказал я.

Кошка обогнула куст и побежала дальше, волоча кролика за собой так, что его безжизненные задние лапы оставляли слабый след на земле, а воздух густо пропитался запахом убоины.

Я последовал с оставшейся частью патруля следом за Кисточкой, держась под кустами.

«Лисы, лисички, лисоньки! - молча молил я. - Вы чувствуете, как вкусно пахнет? Ах, какой свеженький, какой жирненький кролик!»

Ветки боярышника громко затрещали, словно в глубине куста заворочался какой-то крупный зверь.

Я затаил дыхание. Неужели лисы попались на нашу уловку?

Да-да, я решил воспользоваться хитростью Когтя, который однажды таким образом натравил собачью свору на наш лагерь. Тогда в схватке погибла Чернобурка, а сейчас своей жизнью рисковала Кисточка - на этот раз не за одно Грозовое племя, а за всех воителей в лесу.

Вначале нести кролика вызвался я, но Кисточка решительно воспротивилась этому. Она обозвала меня толстым увальнем, напомнила, что бегает в три раза быстрее, и поклялась, что немедленно бросит кролика и даст деру, как только лисы подойдут близко.

Едва уловимый хруст песка подсказал мне, что лисы почуяли запах и теперь крадутся за Кисточкой. Оставалось надеяться, что им не хватит ума спросить себя, откуда у мертвого кролика такая прыть!

Когда Кисточка покосилась на меня, я подал ей знак хвостом, и она побежала быстрее, продолжая тащить кролика по земле. Шорох лап за спиной тоже стал громче. Кисточка свернула в сторону и направилась к территории племени Ветра.

Лисы последовали за ней, и вскоре нам пришлось пуститься бегом, чтобы не отстать.

Впереди, за серой массой кустов, выросли черные деревья.

«Ну же, давайте! Где вы? - с отчаянием подумал я. - Ближе, еще ближе… Дальше Кисточка не может нести кролика! Лисы сейчас настигнут ее и тогда…»

- Племя Теней! В бой! - неистовый визг разорвал ночную тишину, а из-за деревьев хлынули коты во главе с Чернозвездом.

Мы остановились под поросшим лишайником валуном, вскоре к нам присоединилась запыхавшаяся Кисточка. Глаза ее сверкали, как звезды.

- Все идет, как надо! - взвизгнула она.

Мы свое дело сделали, теперь настало время воинов племени Теней. Как ни крути, а в засадах и внезапных нападениях им не было равных!

Некоторое время мы с удовлетворением прислушивались к визгу и воплям воителей, за которыми последовали сначала испуганное тявканье, а потом топот удирающих лап. Как мы и предполагали, перепуганные лисы бросились к реке, где их поджидал еще один сюрприз.

Когда Кисточка отдохнула, мы с ней бросились следом за удаляющимися голосами и, выскочив из высокой травы, увидели, как навстречу лисам длинной цепью выходят из воды Речные коты. Патруль возглавляла Невидимка, глашатая Речного племени. Клянусь, никогда прежде я не видел ее такой грозной! Мокрая, с облепившей туловище потемневшей шерстью, со сверкающими глазами и прижатыми к затылку ушами - она даже меня заставила поежиться от страха.

Лисы - теперь я увидел, что их четверо, все взрослые и крупные - резко остановились и заскребли лапами по мокрой гальке. Потом повернули назад, но воины племени Теней подняли в камышах такой шум, что лисам не оставалось ничего, кроме как направиться к единственному пути отступления - Четырем деревьям.

- Вперед! - завизжал я, и мои товарищи бросились вниз по склону к Речным воителям, накинувшимся на лис из воды, и воинам племени Теней, с оглушительным шумом выбегавшим из камышей. Выстроившись цепью, мы с воплями погнали лис обратно в лес по примятым папоротникам и разворошенной гальке.

Ложный след и две засады - и все это для того, чтобы лисы вторглись на нашу территорию, на поляну Четырех деревьев? Мои юные друзья, вижу, что вы удивлены, но дослушайте мою историю до конца!

Все шло точно по моему плану. Мы должны были увести лис как можно дальше и как следует погонять их, чтобы дать четвертому патрулю - воинам Ветра - время заняться лисьими норами. Звездный Луч послал на это дело своих лучших подземных проходчиков - котов, которые путешествовали в кромешной тьме с той же легкостью, с какой я гуляю по лесу при свете дня. Им было поручено напугать лисят, выгнать их из нор и окружить в середине поляны, где проходили наши Советы.

Когда над гребнем оврага показались вершины Четырех деревьев, лисы оглушительно заскулили. Только теперь они поняли, что их перехитрили.

Я пустился во всю прыть, взлетел на вершину холма и замер.

Внизу, на поляне, разъяренные коты плотным кольцом окружили нескольких насмерть перепуганных лисят. Коты стояли спинами к пленникам и грозно рычали на приближающихся лис. Там были воины всех четырех племен, но я с особенной гордостью заметил, как Дым и Бурый, оскалив зубы, сделали шаг навстречу лисам.

Мы все молча спустились со склона и с мрачным удовлетворением уставились на лис, беспомощно крутившихся на месте, понимая, что окружены. Конечно, сохранялась опасность, что они могут в отчаянии броситься на нас, но я рассчитывал, что страх за молодняк удержит наших врагов от такого безрассудства.

Самый крупный лис, здоровенный самец с темно-рыжими пятнами на спине, выступил вперед и злобно уставился на нас, оскалив в рычании желтые зубы.

Долголап, стоявший возле меня, тоненько пискнул. Я обвил его хвостом за плечи, чтобы подбодрить.

Чернозвезд тоже вышел вперед.

- Убирайтесь из нашего леса, и мы не тронем ваш молодняк! - холодно и веско произнес он.

Рыжий самец прищурился, и я понял, что лисы понимают нашу речь ничуть не лучше, чем мы способны разобрать их отвратительное тявканье. Но смысл слов Чернозвезда был понятен без всякого перевода.

- Убирайтесь! - прошипел я, выгибая спину дугой.

Словно по команде, коты, стоявшие с обеих сторон от меня, оскалили зубы и зашипели так, что лис невольно поежился. Он обернулся и посмотрел на кольцо из разъяренных котов, плотно сомкнувшееся вокруг его драгоценных малышей. Выпущенные когти, поднятые дыбом загривки и оскаленные зубы наших воинов не оставляли сомнения в их намерениях.

Лис затряс головой, словно стряхивая невидимую воду, потом коротко тявкнул. Остальные разбойники тут же низко опустили головы и подогнули лапы, коснувшись хвостами травы.

Я вытаращил глаза. Лисы сдавались! Мы победили! Мне хотелось завыть на весь лес от радости, но тут Черный Коготь, глашатай племени Ветра, коротко скомандовал:

- Патруль Четырех деревьев! Расступись!

Кольцо котов разомкнулось.

Освобожденные лисята с испуганным визгом бросились к родителям. Взрослые лисы обвили их своими пушистыми хвостами, прижали к себе, потом обернулись к нам. Самец зарычал, прижав уши, но мы знали, что сила на нашей стороне. Мы доказали, что лес принадлежит нам, котам-воителям.

В последний раз рыкнув, лис побрел вверх по склону холма, его стая медленно потянулась за ним, лисята ковыляли следом. На миг черные силуэты задержались на гребне холма, а потом скрылись из глаз.

Чернозвезд обернулся ко мне:

- Поздравляю, Крутобок! Огнезвезд может по праву гордиться таким глашатаем!

Тут и остальные коты обступили меня, спеша поздравить и выразить свою радость. Ликующие возгласы разносились над поляной и, я думаю, долетали до звезд.

Я стоял, крепко упершись лапами в холодную землю, и упивался восторгом победы. Четыре племени котов-воителей объединились под моим началом, и я привел их к победе. Битва была выиграна, и Четыре дерева снова стали нашими!

Часть IV: В ГУЩЕ СРАЖЕНИЯ

ДАВНЯЯ ТРАДИЦИЯ. Рассказ Невидимой Звезды

- Ого, как разговорились сегодня наши старейшины! Прости, Крутобок, я тебя не заметил. Привет, домашние! Добро пожаловать на наш остров. Меня зовут Невидимая Звезда, я предводительница Речного племени. Однозвезд сказал, что вы хотите больше узнать о наших великих битвах и боевых подвигах. Что ж, этой ночью вы выбрали правильное место!

Надеюсь, вы уже поняли, что жизнь воителей состоит далеко не из одних сражений. Наши воины упорно тренируются, прежде чем им позволяется пролить свою кровь за товарищей. О да, кот, оказавшийся в гуще сражения, почти всегда испытывает прилив торжества и восторга. Но никому не посчастливится избежать мгновений парализующего ужаса, а душераздирающие вопли и глухой звук падающих вокруг тел долго преследуют воина во сне и наяву. Конечно, и на вашу долю выпадут моменты ослепляющего ликования - например, при виде удирающего противника, радости от точного удара, жгучей боли, если вы вдруг не успеете увернуться, и горечи от убивающего всякую надежду крика: «Отступаем!»

Каждый оруженосец мечтает о битве, и каждый воин до самой смерти помнит свой первый бой. Для тех, кто усердно тренировался и сумел сохранить ясность мысли в горячке сражения, он не станет последним.

Сколько воинов - столько историй о битвах. Но прошу вас - не позволяйте им слишком раздразнить ваш аппетит! Белолапа поделится с вами историей своей первой битвы. Да-да, вон та симпатичная белая кошка, что сидит среди Грозовых котов, видите? А Кисточка, я надеюсь, не откажется рассказать вам историю Львиногрива, который сейчас охотится в Звездном племени. Я уверена, он не стал бы возражать, чтобы вы узнали о том, как однажды ему не хватило храбрости - и какой урок он извлек из этого. А если останется время, то выслушайте историю Кедровника из племени Теней. Он у нас славится блестящей памятью, поэтому сможет поведать вам об одном очень давнем предводителе Грозового племени, который больше всего на свете любил мир и стремился к нему.

МОЯ ПЕРВАЯ БИТВА. Рассказ Белолапы

- В отличие от большинства моих соплеменников, в первый раз я сражалась не в пограничной стычке с котами, нарушившими границы нашего племени или укравшими нашу дичь. Более того, в той битве я дралась даже не с котами. Нашими врагами были барсуки! Огромные свирепые твари с длинными чернобелыми мордами и горящими злыми глазами. Мне до сих пор снятся кошмары о той ночи. Снова и снова я просыпаюсь от щелканья страшных барсучьих зубов, от криков своих раненых товарищей…

Барсуки не ведали ни чести, ни закона, не испытывали никакого уважения к храбрости и не знали милосердия. Они пришли в наш лагерь, ведомые жаждой мести, ибо мы, поселившись возле озера, прогнали со своей территории барсучиху с ее выводком. Но барсукам не была нужна ни наша земля, ни наша дичь. Они жаждали нашей крови.

Я увидела их первая. Мы с Бурым, моим наставником, возвращались с тренировки. Да, забыла сказать, что в ту пору я была еще ученицей, и звали меня Белолапкой.

Я приплясывала на ходу, меня так и распирало от гордости: еще бы, в тот день мне впервые удалось безупречно выполнить сложнейший прыжок с захватом! Бедный Бурый, сейчас-то я понимаю, что у него, наверное, разламывалась спина от моих бесконечных попыток вскочить на него сверху и обхватить обеими передними лапами! Но разве тогда я думала об этом? У меня в когтях застряли кусочки коричневой шерсти наставника, я мечтала поскорее вернуться в лагерь, вычистить лапы и рассказать своей матери Яролике о своих успехах.

Солнце уже садилось за озеро, когда мы подошли к лагерю. Шерсть Бурого отливала розовыми и золотыми красками заката. В животе у меня урчало от голода, хотелось поскорее броситься к куче с добычей.

Внезапно со стороны заброшенной Гремящей тропы послышался треск, и я обернулась, ожидая увидеть кого-то из наших воинов.

Бурый тоже остановился.

- Белолапка, беги в лагерь, - коротко приказал он.

Я склонила голову набок и непонимающе уставилась на него:

- Зачем? Что случилось?

- Беги, я сказал! - рявкнул мой наставник.

Тут я заметила, что шерсть на спине Бурого стоит дыбом, а ноздри раздуваются. Неужели он почуял какую-то опасность?

Я приоткрыла пасть и втянула в себя воздух. Кислый запах ударил мне в небо. Фу! Я хотела спросить у Бурого, что это значит, но тут папоротники с шорохом расступились, и оттуда высунулась длинная узкая морда - черная, с широкими белыми полосами на лбу и щеках. Нитка слюны свесилась из разинутой пасти, словно чудовище предвкушало вкусный обед.

Потом из-за деревьев донесся раскат грома - нет, это был не гром, а рев! - низкий, глухой, исполненный лютой ярости. При этих звуках морда, глядевшая на нас с Бурым из папоротников, разинула пасть и тоже зарычала!

- В лагерь! - завизжал Бурый.

Не помня себя, я бросилась бежать.

Подгоняемая страшным ревом, я быстрее ветра мчалась через колючие кусты, камни и папоротники. А рев не отставал, подобно чудовищной волне, он несся за мной, нарастая и неумолимо приближаясь.

Бурый бежал рядом со мной, задыхаясь от страха.

Когда мы ворвались в лагерь, Белка, лежавшая возле кучи с добычей, испуганно вскочила, и в ужасе обернулась на колючую изгородь, колышущуюся за нашими спинами.

- Барсуки! - завизжала она во весь голос.

В тот же миг на поляну хлынули коты. Я увидела маму, со всех лап спешившую ко мне. Ее единственный глаз так сильно вытаращился, что был виден белок.

- Идем со мной! - попросила она. - Я должна увести из лагеря Ромашку и ее котят! Ты сможешь вместе с ними переждать на вершине скалы!

Но я крепко уперлась лапами в траву.

- Ни за что! Я хочу остаться и сражаться вместе со всеми!

- Не будь мышеголовой! - рассердилась мама. - Это не место для оруженосцев! Я хочу, чтобы ты была в безопасности.

Я посмотрела на вершину оврага, поросшую густыми кустами.

- Может, там тоже барсуки, - предположила я.

- Я своими лапами затолкаю тебя в самые густые заросли! - пригрозила Яролика. - Хватит препираться и марш за мной!

- Я хочу сражаться! - завыла я.

Мелькнула белая шерсть, к нам подбежал Белохвост.

- В чем дело? Нашли время для споров!

- Белолапка должна уйти из лагеря с Ромашкой и котятами! - твердо отрезала мама.

- А я хочу остаться! - огрызнулась я.

- Сейчас не время для капризов! - потеряв терпение, воскликнула Яролика. - Ты что, не видишь, что творится? - Она махнула хвостом в сторону поляны, и я увидела за маминой спиной бушующее море оскаленных клыков и выпущенных когтей.

Долголап и Сумрак с двух сторон наседали на барсучиху: они полосовали когтями ее уши и отскакивали в сторону прежде, чем она успевала повернуть к ним свою тяжелую морду.

Я снова повернулась к маме.

- Позволь мне остаться! - со слезами в голосе взмолилась я. - Я нужна моим товарищам!

- Она права, - неожиданно встал на мою сторону отец. - Разве не для этого она тренировалась? Сейчас нам нужны все, кто способен сражаться!

- Но она не воительница! - прошипела Яролика, и в ее глазах я увидела смертельный страх. Мама боялась, что я слишком мала, неопытна и слаба.

- Если я уцелею, то стану воительницей! - тихо сказала я.

Мама долго смотрела на меня, потом с трудом кивнула.

- Не спускай с нее глаз, Белохвост, - коротко бросила она, потом резко развернулась и бросилась в детскую, возле которой стояла Белка.

Белохвост открыл пасть, чтобы что-то сказать, но тут огромная тень легла на него сверху, и мой отец только зубами щелкнул.

Над нами стоял барсук, в его крохотных черных глазках горела ненависть. С громким ревом он взмахнул своей тяжелой лапой - и Белохвост кубарем покатился по поляне.

Я отпрянула, лихорадочно вспоминая подходящие к случаю боевые приемы. Как назло, вся воинская премудрость вылетела у меня из головы, в тот момент я чувствовала только твердость земли под лапами, да прикосновение колючей ежевики к кончику хвоста. И еще я почему-то подумала о том, как ослепительна моя белая шерсть на фоне зеленых кустов. Наверное, я была похожа на луну в темном небе, каждая шерстинка как будто вопила: «Вот она я! Идите сюда, съешьте меня поскорее!»

Барсук разинул пасть, показав острые желтые клыки и длинный красный язык.

Помню, я тогда подумала: «Интересно, это очень больно, когда такие зубы прокусывают шкуру?» Я вдруг словно оглохла, все звуки битвы вокруг смолкли.

- Прочь от нее! - раздался грозный вопль за спиной барсука.

Потом что-то белое прыгнуло ему на спину. Белохвост!

Барсук встал на задние лапы и закрутил головой, пытаясь достать врага зубами.

Ко мне снова вернулся слух. Рев битвы оглушил, земля под лапами дрожала от тяжелого топота. Я выпустила когти и подскочила, целясь в маленькие барсучьи глазки. Я заметила, что у барсуков, как и у котов, возле глаз шкура тоньше, а значит, даже такая неопытная воительница, как я, может глубоко расцарапать ее.

Прыжок мне удался на славу, я даже сумела дотянуться передними лапами до барсучьей морды, но когда я попыталась в нее вцепиться, мои когти беспомощно скользнули по гладкой черной шерсти. Падая, я в панике скосила глаза на свои лапы и поняла, что они так забиты шерстью Бурого, что ими просто невозможно зацепиться!

Я тяжело рухнула на землю и стала лихорадочно выдирать зубами шерсть из когтей. При этом еще ухитрялась кататься туда-сюда между лапами барсука, уворачиваясь от его зубов.

Когда острая полосатая морда наклонилась ко мне снова, я подскочила, на этот раз сумев располосовать когтями мягкую кожу вокруг барсучьего уха. Упершись задними лапами в плечо барсука, я поглубже вонзила в него когти и повисла.

Белохвост, стоявший с другой стороны от врага, в изумлении вытаращил глаза.

- Беги! - завизжала я. - Помоги Яролике! Уведите Ромашкиных котят!

Отец стремительно развернулся и скрылся в толпе дерущихся.

Барсуки, как огромные черно-белые острова, возвышались среди бушующего озера полосатых кошачьих шкур. А мой противник метался из стороны в сторону, пытаясь стряхнуть меня с себя. Я вытащила когти из его уха. В глаза брызнула струя крови, и я, зажмурившись, спрыгнула на землю.

Никогда в жизни я не чувствовала себя такой живой и полной сил! Восторг сражения распирал меня, мне хотелось визжать и махать лапами направо и налево. Я увидела, как в дальнем конце поляны показалась вереница котов. Белка вела Ромашку по узкой тропинке вверх, на скалы. Яролика, Белохвост и Ежевика шли следом, неся в зубах Ромашкиных котят.

«Великое Звездное племя, сбереги их!» - горячо взмолилась я.

- Белолапка! - раздался громкий вой из-под скалы.

Резко повернувшись, я увидела своего товарища, оруженосца Березовика, который прижимался спиной к камню, пятясь от наступавшего барсука. Огромный зверь двигался не спеша, он прекрасно знал, что загнал жертву в ловушку.

- Наверх, Березовик! - что было силы завизжала я.

Он повернул голову ко мне, его огромные, потемневшие от ужаса глаза на миг встретились с моими. Я испугалась. Мне показалось, что Березовик оцепенел от страха, но миг спустя он все-таки очнулся, повернулся спиной к барсуку и бешено заскреб передними лапами по скале.

- Выше! - завопила я, заметив небольшое углубление в мышином хвосте от его головы.

Березовик оттолкнулся задними лапами и впился когтями в трещину в скале. Подтянувшись, он задергал задними лапами и повис.

- Да что ты висишь, как шишка! - я даже поперхнулась от негодования. - Лезь! Давай, повыше!

К счастью, Березовик каким-то чудом нашарил задними лапами выступ, уперся и с невиданной прытью стал подниматься вверх. Я уже приготовилась перевести дух, но тут передняя лапа Березовика неудачно подвернулась, когти соскользнули с трещины, и мой несчастный товарищ по палатке кубарем, как оторвавшийся камень, покатился вниз, прямо под лапы поджидающего его барсука!

- Березовик! - что было мочи завопила я, зажмурившись от ужаса.

Я ждала звука удара и хруста ломающихся костей, но мгновения шли, а со стороны скалы не доносилось ни звука.

Потом раздался неистовый рев барсука - но это был не торжествующий вопль победителя, а крик ярости!

Открыв глаза, я увидела, что барсук наклонился над трещиной в скале. Оказывается, Березовик каким-то чудом втиснулся в узкую расщелину и затих там, в немом ужасе глядя на своего врага. Он был в безопасности - до тех пор, пока барсук не оторвет кусок скалы и не доберется до своей добычи.

В три прыжка я подскочила к барсуку и присела возле его задних лап. «Прыжок с захватом»! Похоже, в тот момент это была единственная возможность причинить серьезный вред врагу. Признаюсь честно, как же мне было страшно! Но прыгать нужно было немедленно, пока противник меня не заметил.

- Помогите! - тоненько заверещал Березовик из своего хлипкого убежища.

Я изо всех сил оттолкнулась задними лапами и прыгнула на спину барсука. Быстро разворошив лапами его толстую шерсть, я впилась когтями в барсучью шкуру и повисла, приготовившись к тому, что враг попытается меня стряхнуть.

Барсук с ревом поднялся на задние лапы, повернул голову и едва не достал меня зубами. Я увернулась, но этого было мало. Мне нужно было не просто удержаться на барсучьей спине, а постараться причинить ему как можно больший вред, чтобы заставить забыть о Березовике. Поэтому я еще глубже впилась когтями задних лап в шерсть барсука, высвободила переднюю лапу и прошлась когтями по длинной барсучьей морде.

К сожалению, я не очень хорошо рассчитала замах, поэтому моя задняя лапа соскользнула, и я едва не свалилась на землю. Вцепившись покрепче, я попробовала еще раз, и на этот раз едва не завизжала от радости, прочертив длинную кровавую царапину от глаза до пасти барсука.

Мой враг взвыл от боли и отпрянул от скалы. Я увидела, как Березовик кубарем выкатился из своего убежища. Он был весь в крови, его морда распухла от царапин, но он был жив, а это было самым главным!

Тростинка, мать Березовика, бросилась к нему, загородила своим телом и повела прочь от поляны.

А я осталась висеть на спине ревущего от ярости барсука. Да, я спасла жизнь Березовику, но время праздновать победу еще не наступило. Стиснув зубы, я принялась рвать когтями толстую барсучью шкуру, пока не наскребла полные когти жесткой черной шерсти. Заметив, что барсук подгибает колени, я приготовилась соскочить с него прежде, чем он завалится набок и расплющит меня.

Вот барсучья морда с глухим стуком ударилась о землю, барсук протяжно застонал. Я продолжала висеть у него на спине, гадая, какую хитрость задумал мой враг.

- Белолапка, слезай! - раздался со стороны куста боярышника отчаянный вопль Дыма. - Ты победила!

Ничего не понимая, я спрыгнула на землю и уставилась на противника. Глаза барсука были полуприкрыты, дыхание короткими судорожными вздохами вырывалось из его пасти. Я что, убила барсука?

Чьи-то зубы впились в мой загривок, и я завизжала от страха.

- Да отойди же ты от него, мышеголовая! - прошипел Дым, оттаскивая меня в сторону. - Он не умер! Но ты неплохо его потрепала! Идем, только не отходи от меня!

Он повел меня к кусту боярышника и втолкнул внутрь.

Я взобралась на ветви, вцепилась в них когтями и огляделась.

Каменные стены оврага были забрызганы кровью, трава скрылась под колышущейся массой извивающихся фигур, среди которой зловеще выделялись неподвижные тела тех, кто упал и не смог подняться.

Мои лапы дрожали и ныли от напряжения после долгого висения на барсучьей спине, глаза щипало от крови, но я не могла позволить себе отсиживаться в безопасности, когда мои товарищи погибали. Я была нужна Грозовому племени!

Я слезла с ветки и выбежала на поляну, где ко мне бросился огромный барсук с надорванным ухом. Увернувшись, я помчалась к выходу из лагеря, гадая, не он ли напал на нас с Белохвостом в самом начале потасовки.

Впереди на землю упала тень, я вскинула голову, увидев над собой узкую черно-белую морду. Еще один барсук! Я снова попыталась увернуться, но зацепилась лапой за ежевичную плеть и с визгом растянулась на земле.

- Великое Звездное племя, спаси меня!

Потом до меня донесся топот бегущих лап, и рыжая Белка заслонила меня собой, вскинув вверх передние лапы. Я ожидала, что она сейчас ударит барсука, но Белка словно приросла к земле.

Подняв голову, я увидела, что она с изумлением смотрит на барсука. Потом, не поворачиваясь ко мне, Белка тоненьким голосом произнесла:

- Все хорошо, Белолапка. Это Полночь.

Оказалось, что барсучиха, которая указала четырем племенам путь к новому дому, когда Двуногие выгнали нас со старой территории, привела нам в помощь воинов Ветра - сильных, энергичных и жаждущих победы! Да-да, воины Ветра в тот вечер сражались бок о бок с Грозовыми котами, они помогли нам изгнать барсуков и наградили этих черно-белых убийц такими шрамами, которые еще долго будут напоминать им о ярости котов-воителей!

Мы выиграли эту битву, но какой страшной ценой досталась нам победа! Сероус, Сумрак и Пепелица погибли в бою. Все Грозовые коты в ту ночь показали себя героями.

Иногда мне кажется, будто моя шерсть до сих пор пахнет кровью, а когда я охочусь одна, неожиданный шорох напоминает мне о полчищах барсуков, топающих через наш лес. В ту ночь нас спасла наша храбрость и боевые навыки, и если потребуется, мы вновь пустим их в ход!

ДЕЗЕРТИР. Рассказ Кисточки

Эта история случилась давным-давно, еще в нашем старом лесу, у Гремящей тропы, там, где заканчивалась территория Грозового племени и начинались владения воинов Теней. В тот день юный Львинолап, наш будущий Львиногрив, отправился в пограничный патруль вместе со своей наставницей Ветреницей, соседкой по палатке Синелапкой и ее наставником Солнцесветом, который тогда был глашатаем Грозового племени.

Еще не дойдя до границы, оба воина одновременно почувствовали запах племени - и этот запах был слишком силен, чтобы его могло принести с соседней территории. Тем более что в тот холодный пасмурный день начала Юных Листьев в воздухе не было ни ветерка.

Солнцесвет, возглавлявший патруль, подошел к краю Гремящей тропы и тщательно обнюхал ближайшие кусты.

- Ой, смотрите, кто пришел! - раздалось из-под ветвей громкое рычание. - Патруль Грозового племени! Ой, как страшно, спасите меня, я сейчас облысею от ужаса!

Ярко-рыжая кошка, кривя губы в оскале, вышла из-под дерева и преградила патрульным путь.

Солнцесвет остановился и поднял шерсть на загривке.

- Ты нарушила границу, Лисохвостка, - прорычал он. - Что ты делаешь на этой стороне Гремящей тропы?

Лисохвостка обернулась на соплеменников, грозно выступивших из-за дерева.

- Великое Звездное племя, какие трудные загадки загадывают Грозовые коты! Так сразу и не сообразишь, что ответить. Вранохвостая, ты не знаешь, что мы тут делаем?

Тощая черная кошка склонила голову набок, делая вид, будто крепко задумалась. Потом выпрямилась и нагло осклабилась:

- Ой, я вспомнила! Мы охотимся!

Львинолап судорожно сглотнул. Эта злая черная кошка смотрела на него таким взглядом, будто пришла сюда охотиться на маленьких Грозовых оруженосцев! Он быстро покосился на Ветреницу, но та испепеляла взглядом нарушителей, грозно покачивая кончиком изогнутого хвоста.

Маленький белый котик, щеки которое были покрыты мягкой детской шерсткой, вышел из-под дерева и остановился рядом с Вранохвостой.

- Мы за кроликом гоняемся, - объяснил он. - Он убежал с нашей территории на вашу, значит, он наш!

- Замолчи, Облачишка! - рявкнула на него Лисохвостка. По грозному взгляду, который она метнула на малыша, Львинолап понял, что в лагере беднягу ожидает суровая выволочка. - Мы не обязаны никому ничего объяснять! Что хотим, то и делаем!

Тут к нарушителям присоединился еще один кот - гладкий, темно-серый, до сих пор незаметно стоявший в тени дерева.

- Вот именно, Лисохвостка. Мы поступаем так, как считаем нужным, и никакие Грозовые патрульные нам не указ.

- Сейчас мы это проверим! - зашипела Синелапка, выпуская когти. - Мы вас не боимся!

Львинолап вытаращенными глазами уставился на подругу по палатке.

«Она что, правда, не боится? Совсем-совсем?»

Он снова посмотрел на воинов Теней. Все они были намного крупнее его, крепкие, плечистые, со страшными изогнутыми когтями! А лютый огонь в их глазах выдавал жажду, намного более страшную, чем простой голод.

Солнцесвет поднял голову.

- Убирайтесь вон и забудем об этом!

- Или что? - прорычала Лисохвостка.

- Или мы заставим вас уйти! - выскочила вперед Ветреница.

Лисохвостка яростно зашипела.

- Хм, этот вариант мне нравится гораздо больше! - оскалилась она и посмотрела на Львинолапа в упор. - А начну я вот с этого трясущегося комка шерсти! Сначала я оторву ему уши, чтобы не слышал собственного визга, потом примусь драть на куски его хорошенькую мордочку, пока он не начнет умолять меня прикончить его, лишь бы положить конец мучениям!

Солнцесвет с бешеным визгом бросился на злобную кошку. Ветреница ринулась следом, а Синелапка присела, выпустив когти.

Кровь застучала в ушах Львинолапа, красный туман заколыхался у него перед глазами. Он не мог сражаться против этих котов!

«Звездное племя, спаси меня!»

Оруженосец развернулся и на дрожащих одеревеневших лапах побрел прочь. Львинолап не думал ни о чем, им двигало только одно желание - как можно скорее оказаться подальше от этих страшных и ужасных котов!

Внезапно перед ним вырос ствол дерева, и Львинолап с размаху врезался в него головой. Оглушенный ударом, он отлетел назад и растянулся на мокрой траве.

Куда он бежал? Что собрался делать?

Он не мог покинуть свое племя! Где он будет жить? Чем питаться? Но в лагерь он тоже не может вернуться… Как он посмотрит в глаза товарищам? Они узнают, что он трус и сбежал от воинов Теней! Что, если ему не разрешат вернуться в племя? Острозвезд может с позором его выгнать! Воины должны быть храбрыми, а он оказался трусом…

Ледяные капли дождя застучали по земле, по взъерошенной шерстке Львинолапа. Оглядевшись, он понял, что безумный страх пригнал его к самой Змеиной горке, где в серых камнях гнездились гадюки. Правда, они прятались там только в жару, а в пору Голых деревьев забирались в другие места, так что на камнях можно было охотиться без опаски. А это значит, тут можно спрятаться!

Дрожа от холода и отчаяния, Львинолап подбежал к черному провалу у подножия каменной груды. Там была пещера, из которой пахло лисами, однако запах был слабый и старый, а изнутри не доносилось ни звука. Львинолап задумался, глядя в черноту. Может, он сможет какое-то время скрываться здесь? Наверное, тут водится какая-нибудь дичь, и он не умрет от голода, пока будет обдумывать свое положение.

Львинолап протиснулся в узкий лаз, растянулся на голой земле и прижался боком к шершавому камню. Было сыро, холодно и тоскливо, совсем не так, как в уютной палатке оруженосцев, но он запретил себе думать об этом. Теперь, когда он позорно лишил себя права называться воином, ему придется довольствоваться тем, что есть.

Оруженосец не собирался засыпать, но когда он снова открыл глаза, на лес опустилась тьма, а сквозь ветви деревьев поблескивали звезды.

Львинолап встал, его шерсть горела от стыда. Наверное, предки-воители смотрят на него с презрением и гневом… Да и как иначе смотреть на труса, бросившего своих товарищей в бою? Он предал племя, нарушил Воинский закон, сбежал с поля боя… А может, предки жалеют его - никчемного неудачника, который опозорился в первой же пограничной стычке?

С дальней стороны поляны донесся шелест ветвей.

Львинолап замер, подняв шерсть. Неужели злобные соседи выследили его и пришли осуществить свои угрозы? Или это голодная лисица явилась за лакомым кусочком дичи?

Вытаращив глаза, маленький оруженосец попятился в пещеру.

- Львинолап! Где ты?

- Я точно почуяла его запах, но здесь его сложно уловить, - пожаловался знакомый голос.

- Попытайся, прошу тебя! Великое Звездное племя, не дай ему заблудиться! Только бы он не убежал за границы племени!

Львинолап оцепенел. Ветреница и Синелапка искали его! Он втянул голову в плечи и прижался к скале. Наверное, они хотят наказать его за трусость! Он с отвращением оскалил зубы.

«Что же я за кот такой? - с отчаянием подумал Львинолап. - Сначала бросил товарищей в бою, теперь прячусь от них в темноте! Пусть я испугался котов из племени Теней, но у меня хватит храбрости посмотреть в глаза соплеменникам и принять от них заслуженное наказание!»

Стараясь не плакать от стыда, он выполз из пещеры. Два темных силуэта возвышались на фоне неба.

- Ветреница! Я снова учуяла его запах! - воскликнула Синелапка.

- Я здесь, - дрожащим голосом выдавил из себя Львинолап.

Послышался топот, потом к нему подбежали Ветреница и Синелапка, прижались теплыми боками к его бокам и замурлыкали громче целого пчелиного роя.

- Слава Звездному племени, мы тебя нашли! - мурчала Ветреница, лихорадочно вылизывая ему уши. - Глупый, мышеголовый увалень, как же ты нас напугал!

- Ты пропустил славную потасовку! - вставила Синелапка. - Представь, Змеезуб и Остролап примчались нам на помощь, и вместе мы задали этим наглецам знатную взбучку! Теперь они долго будут зализывать раны и вспоминать нас добрым словом! Нет, ну неужели они настолько мышеголовые, что надеялись, будто мы спустим им такое?

Львинолап отстранился и низко опустил голову.

- Простите, что я сбежал, - прошептал он, глотая слезы. - Вы пришли меня наказать?

Ветреница перестала мурлыкать, и Львинолап понял, что она внимательно разглядывает его.

- Наказать?

- Да! За то, что я струсил!

Снова раздался шорох, и Львинолап почувствовал, как наставница ласково лизнула его в ухо.

- Мышеголовый! - промурлыкала она. - Нет кота, который не испытал бы страха. Даже самые сильные и храбрые воины боятся.

- А уж я-то как сегодня перетрусила! - воскликнула Синелапка.

Теплое дыхание Ветреницы обдало ухо Львинолапа.

- Ты напрасно убежал, малыш. Больше никогда так не делай! Ты должен доверять своим товарищам и верить, что они защитят тебя. Неужели ты мог подумать, что я дам тебя в обиду? Да я была бы худшей из наставниц, если бы отправила оруженосца в бой прежде, чем он научиться постоять за себя!

- А вдруг я навсегда останусь трусом? - срывающимся голосом спросил Львинолап. - Вдруг я всегда буду бояться сражений? Ведь тогда я совсем не смогу стать воином!

Ветреница заурчала.

- Тот, кто не ведает страха, не может быть храбрецом. Кому нужны смельчаки, не понимающие, с какой опасностью они столкнулись? Не торопись, малыш. Я научу тебя сражаться и защищать себя, покажу, как можно использовать вес и размеры противника против него самого. И вот тогда, постепенно, ты обретешь храбрость. Она и сейчас живет в тебе, просто ты не знаешь, как выпустить ее на волю.

Она отстранилась от оруженосца, приготовившись уходить, и боку Львинолапа сразу стало холодно.

- Давайте поскорее вернемся в лагерь! - воскликнула Ветреница. - Ты же целый день ничего не ел, бедняга! Острозвезд непременно захочет с тобой поговорить, - добавила воительница, посмотрев на Львинолапа. Тот громко икнул от страха. - Успокойся, он не будет тебя наказывать. Выше нос, Львинолап, даю тебе слово - однажды ты станешь прекрасным воином и все Грозовое племя будет тобой гордиться!

С этими словами Ветреница направилась в сторону леса, а Львинолап помчался следом за ней. Его сердце пело от облегчения и любви к своим товарищам.

Может, Ветреница права: теперь, когда он узнал, что такое настоящий страх, ему будет легче понять, откуда берется храбрость? И когда у него будет свой оруженосец, Львинолап объяснит ему, что все иногда боятся, и что в этом нет ничего ужасного. И вообще, страх - не позор, а признак настоящего воина!

ПРЕДВОДИТЕЛЬ, КОТОРЫЙ ХОТЕЛ МИРА. Рассказ Кедровника

Все началось на Совете, только не здесь, на острове, а в старом лесу, на поляне Четырех деревьев. Предводитель Грозового племени Светлозвезд выпрямился во весь рост на Скале, под сенью дубов, и громко возвестил:

- Все пять племен уже здесь, так что начнем наш Совет!

Как всегда, коты шумно завозились, пытаясь найти свободное место рядом с соплеменниками и шипя на чужаков, осмелившихся сесть слишком близко.

Светлозвезд нетерпеливо ждал, переступая лапами на обжигающем холодом камне. Остальные четверо предводителей, ждавшие за его спиной, тоже зябко ерзали: стоять на Скале мог только предводитель, обращавшийся к Совету, остальным приходилось сидеть.

- Коты всех племен, слушайте меня! - громко воскликнул Светлозвезд. - Воины Ветра воруют нашу дичь!

- Что? Да как ты смеешь нас обвинять? - прорычал за его спиной Кроличья Звезда, предводитель племени Ветра.

Светлозвезд обвел глазами притихших внизу котов.

- Я прошу племя Ветра не унижаться до лжи, - продолжал он. - Вы знаете, что я говорю правду, мы много раз заставали на нашей территории ваших воинов, которые охотились за мышами и полевками. Но я не хочу объявлять войну племени Ветра!

Изумленный шепот пробежал по толпе.

- А вот я не боюсь сразиться с ворами в честном бою! - с вызовом взвизгнул кто-то из Грозовых воинов.

Светлозвезд вздохнул.

- Я знаю, Буковогривый. Но мы не в том положении, чтобы бросать вызов соседям. Мне горько это говорить, но Грозовое племя никогда еще не было таким слабым. Прежде, даже в середине лютой поры Голых деревьев, мы не были столь беспомощны.

Это было неслыханно. На миг поляна оцепенела, потом Грозовое племя взорвалось негодующими воплями:

- Не смей, Светлозвезд! Ты не должен так говорить!

- Как ты можешь? Ты что, хочешь натравить на нас остальные племена?

- Зачем ты это делаешь? Ты же предводитель!

Светлозвезд подался вперед, глаза его вспыхнули.

- В последнее время у нас родилось столько котят, что старики стали отказываться от еды, чтобы поддержать королев. Мы голодаем и живем лишь падалью, что подбираем на другой стороне Гремящей тропы, потому что у наших воинов нет сил для охоты.

- Замолчи, Светлозвезд! Ты нас губишь! Ты отнимаешь последнее, что у нас осталось - нашу гордость! - зарычала глашатая Листопадница, сидевшая у подножия Скалы. Судя по тени, отчетливо черневшей в озере лунного света, она вскочила на задние лапы и вытянула шею, чтобы взглянуть в глаза своему обезумевшему предводителю.

- Я не хочу посылать свое племя на войну! - в отчаянии простонал Светлозвезд. - Нет, я принял другое решение. Давайте на какое-то время объявим дичь общей, давайте поможем друг другу пережить эти ужасные Голые деревья! Только объединившись, мы сможем дожить до тепла, когда наши территории вновь наполнятся дичью.

Ивовая Звезда, предводительница Речного племени, возмущенно вскочила:

- Да какое мне дело до того, что в Грозовом племени голод? Я поклялась Речному племени в преданности и буду заботиться только о своих соплеменниках. Светлозвезд, ты либо глуп, либо обезумел, если способен предположить, что мы согласимся кормить твое племя! Речные коты никому не уступят свою дичь!

Кроличья Звезда вскочил со своего места.

- Да подавитесь вы своей вонючей рыбой! - прогремел он. - Мои воины предпочтут голодать, чем брать в пасть такую мерзость!

Племя Теней, как обычно, стояло на страже своих интересов. Вот что услышали члены Совета от Камышовой Звезды:

- Мое племя больше ваших, так что от племени Теней вы и мышиного хвостика не получите! Пока у нас еды вдоволь, но и впредь я не позволю своему племени голодать ради соседей, понятно? И вообще, Светлозвезд, к чему эта жалкая ложь под шкурой красивых слов? Ты хочешь, чтобы мы кормили твое племя, но называешь это объединением ради общего выживания! Спасибо, моему племени голод не грозит, так что мы выживем и без объединения!

Судя по всему, в Небесном племени придерживались того же мнения. По крайней мере, у Горькой Звезды нашлись только такие слова:

- Мы согласны с племенем Теней! Наши звездные предки не случайно выбрали для каждого племени особую территорию, на которой оно должно в полной мере проявить свои способности. Светлозвезд, ты позоришь не только свое племя, но и своих предков, заявляя, что Грозовые коты не могут прокормиться на своей собственной земле!

- Возможно, Звездное племя посылает вам испытание? - спросил Кроличья Звезда. - В лесу слабакам не место, здесь должны жить только самые сильные! - Он метнул пронзительный взгляд на Светлозвезда. - Племя Ветра, например, ни на что не жалуется!

Светлозвезд с тоской покачал головой.

- Никогда не поверю, что предки готовы дать нам умереть от голода для подтверждения своей правоты!

- Это ты позволяешь своему племени умирать от голода, поскольку не способен защитить свои границы и воспитать воинов, готовых прокормить молодняк и стариков! - без тени сочувствия процедила Ивовая Звезда.

Светлозвезд обернулся и в упор посмотрел на Кроличью Звезду.

- Знай, что ты нарушаешь Воинский закон, позволяя своим воинам воровать нашу дичь! Да, сейчас Грозовое племя ослаблено, чтобы дать вам отпор. Я не могу требовать, но прошу вас пощадить нас, пока лес вновь не наполнится дичью.

Но его слова не разжалобили Кроличью Звезду.

- Ты просто жалок, бессильный старик, - осклабился предводитель воинов Ветра. - Но я дам тебе добрый совет: пусть твои воины будут менее разборчивыми, пусть привыкают к вкусу падали, потому что свежей дичи у вас теперь совсем не будет!

Светлозвезд, понурив голову, попятился к краю Скалы. Прежде он бы одним прыжком соскочил вниз, но сейчас его лапы дрожали и подгибались от голода, поэтому он некрасиво сполз по камню и шмякнулся на холодную землю.

Предводитель уже забыл, когда ел в последний раз. В Грозовом племени не только старики отдавали свою еду королевам.

- Мне нечего больше сказать вам, - тихо проронил Светлозвезд, в последний раз обернувшись к предводителям других племен. - Наша судьба - в ваших лапах.

Не поднимая головы, он прошел сквозь молча расступавшуюся перед ним толпу.

Грозовые коты ждали своего предводителя у подножия Скалы, их шерсть стояла дыбом, в глазах горел гнев.

Светлозвезд все так же молча побрел прочь с поляны. Он ни разу не оглянулся и, казалось, нисколько не интересовался мнением своих воинов.

Листопадница догнала его и преградила предводителю путь.

- Ты в своем уме, Светлозвезд? Только что ты пригласил соседские племена безнаказанно охотиться на нашей земле! - прорычала она, и Светлозвезд увидел, как ее выпущенные когти сверкнули в лунном свете.

- Мы не будем сражаться с племенем Ветра из-за еды, - твердо повторил он. - Завтра я возьму патрульных, отправлюсь в племя Ветра и еще раз попробую уговорить Кроличью Звезду пощадить нас. Как вы не поймете, что нельзя все решать клыками и когтями! Нужно дорожить миром. Если сейчас мы решимся на бой с ворами, то в первой же стычке потеряем половину племени. Ты этого хочешь? Неужели ты не видишь, что я пытаюсь защитить нас?

Листопадница гневно сверкнула зелеными глазами.

- Я вижу предводителя, который трусит отстаивать жизнь и права своих воинов в бою!

Светлозвезд хотел возразить, но рыжая кошка, не желая его слушать, бросилась прочь. Несколько воинов последовали за ней, оставив Светлозвезда одиноко стоять посреди скованного морозом леса.

Неожиданно сзади послышалось тихое кряхтение, и с предводителем поравнялся старейшина Пестроус.

- Спасибо, что подождал, - проскрипел он, когда они вдвоем медленно побрели рядом, выдыхая морозные облачка пара. - Ты ведь это серьезно, да?

- Да, - твердо ответил Светлозвезд. - Грозовое племя сейчас слишком слабо, чтобы воевать.

Он ожидал, что Пестроус поддержит его, ведь старейшинам лучше других известно, как хрупка грань между жизнью и смертью, и какой бедой может обернуться битва на голодный желудок! Но Пестроус неодобрительно покачал головой.

- Ты неправ, Светлозвезд! - отрезал он. - Возможно, сейчас мы слабы, но зачем сообщать об этом племени Ветра? Скорее всего, они тоже голодают, иначе не стали бы воровать наших мышей! Мы могли бы застигнуть их врасплох, нанести неожиданный удар или вовсе напасть на их лагерь! Так мы показали бы этим ворам, что можем отстоять свои границы и не позволим уморить нас голодом!

Светлозвезд остановился и обернулся к старому коту.

- Я не поведу свое племя на бессмысленную битву! - зашипел он.

Предводителя захлестнули воспоминания. Словно живая, пред ним предстала светло-каштановая кошка с тихими янтарными глазами и белыми-белыми, словно по колени в снегу, носочками на лапках. В последний раз Светлозвезд видел ее всю в крови, не оставившей на теле несчастной ни единой белой шерстинки. Кошка умерла, закрывая лапами живот, уже начавший округляться в ожидании котят, погибших вместе с матерью.

Светлозвезд так и не узнал, кто из воинов Теней нанес тот смертельный удар. Да и какая разница? Он все равно не собирался мстить. Ничья смерть не вернет ее обратно.

- Мы потеряли Щебетунью в бессмысленной и никому не нужной битве, - прошипел он. - Мы обвинили воинов Теней в том, что это они загнали на нашу территорию лису, хотя у нас не было доказательств! Мы едва не погибли, и я был последним безумцем, когда уступил своей злости, позволив патрульным проучить воинов Теней! Звездное племя наказало меня за гордыню, и я хорошо запомнил этот урок.

- Предводитель должен гордиться своим племенем и беречь его, - негромко пробормотал Пестроус. - Ты же, я вижу, стыдишься нас. Иначе как объяснить, что ты опозорил наше племя, сообщив соседям, что мы не способны ни прокормить себя, ни защитить свою территорию?

Светлозвезд в бешенстве бросился прочь от старика.

- Никого я не стыжусь! - зло процедил он. - Ты ничего не понимаешь! Я принял решение, и довольно об этом! Слово предводителя - закон!

На следующий день Листопадница вернулась в лагерь с глубокой рваной царапиной на боку. Целительница Грушовка с большим трудом смогла свести края раны и остановить кровотечение. Грозовые воины, отправившиеся вместе с предводителем на территорию племени Ветра, вернулись израненными. Не успели они перейти границу, как воины Ветра набросились на них из засады.

- Разумеется, мы не смогли дать им отпор, - прошипела Листопадница, сжимая от боли зубы, пока Грушовка накладывала на ее рану новую порцию паутины. - Их было больше, и ты бы видела, какие они все жирные и крепкие! Конечно, отъелись на нашей дичи!

- Мы не почуяли их до самого последнего момента, до того они пропитались нашим запахом, - вставил Хвойник. Одно ухо у него было надорвано у кончика, алый ручеек крови сбегал по светло-коричневой шерсти.

- Да можно вообще пригласить их поселиться у нас, чтобы охотиться было проще! - прорычала Легкокрылая. У этой светло-серой кошки левая щека была располосована когтями, а один глаз полностью заплыл.

- Мне жаль, - раздался голос подошедшего Светлозвезда. - Жаль, что воины Ветра забыли о чести и благородстве!

С этими словами он развернулся к соплеменникам хвостом и скрылся в папоротниках, отделявших полянку целительницы от остального лагеря.

- Какая может быть честь у воров? - зло бросила ему вслед Листопадница, но тут же зашлась в приступе мучительного кашля.

Светлозвезд поморщился. Листопадница кашляла уже несколько дней, он даже не хотел брать ее на прошлый Совет, но она настояла. Он обрадовался, решив, что ей полегчало, но, видимо, ошибся.

Выйдя на поляну, предводитель с удивлением заметил, что целительница выбежала следом, преградив ему дорогу.

Грушовка пытливо и серьезно заглянула Светлозвезду в глаза.

- Светлозвезд, мы можем поговорить? - спросила она.

- Да, - печально кивнул предводитель и повел целительницу в свою палатку под скалой. Они отодвинули скрывавший вход полог лишайника и вошли в насквозь промерзшее укрытие.

- Мне кажется, у Листопадницы Зеленый кашель, - глухо объявила целительница.

Светлозвезд отшатнулся.

- Но… но она сегодня ходила с нами в лагерь племени Ветра… и даже сражалась!

Грушовка прищурила глаза.

- Ей ни в коем случае нельзя было делать ни того, ни другого! И на вчерашний Совет ей не стоило ходить. Она болеет уже больше луны, я много раз предупреждала ее, что от переутомления болезнь только усилится. Но Листопадница думает только о племени. Она каждый день ходит на охоту, иногда по два или три раза! Бедняжка… После рождения Пушинкиных котят, я ни разу не видела, чтобы наша Листопадница взяла себе хоть кусочек дичи!

Светлозвезд скорбно повесил голову. Его племя умирало, а он ничем не мог ему помочь.

В пещеру просунул голову Букогривый:

- Простите, что помешал, но можно мне возглавить пограничный патруль? Пушинка сказала, что Листопадница заболела.

Светлозвезд резко вскинул голову.

- Больше не будет никаких пограничных патрулей! - громко и отчетливо произнес он. - Я хочу, чтобы с этого момента все воины и оруженосцы Грозового племени занимались только поисками пропитания. Без еды мы все заболеем и умрем!

Глаза Букогривого сделались круглыми, как отражение луны в реке.

- Ч-что? Никаких пограничных патрулей? Но… тогда племя Ветра и Небесные коты заберут всю нашу дичь! О каких поисках пропитания можно говорить, если на нашей территории будут свободно охотиться чужаки?

- Значит, нужно быть шустрее и учиться их опережать! - буркнул Светлозвезд. - Все, я больше ничего не желаю слышать! Уходи! - Он взмахнул хвостом, выгоняя растерянного воина. Когда завеса лишайников перестала дрожать за спиной ушедшего, предводитель повернулся к целительнице: - Ты тоже хочешь сказать, что я совершаю огромную ошибку?

Целительница медленно покачала головой.

- Я думала, ты лучше меня знаешь, Светлозвезд. Скажу лишь, что за всю дичь в лесу я не согласилась бы поменяться с тобой местами! Твой путь слишком одинок и холоден. А теперь прости, я должна послать Рыжелапа на край территории Двуногих нарвать кошачьей мяты. Надеюсь, морозы пощадили хотя бы несколько кустиков!

С этими словами она вышла из палатки предводителя.

Со стороны поляны донесся надсадный кашель Листопадницы.

Светлозвезд устало растянулся на земле. Как он может быть таким холодным и бессердечным? Неужели нельзя раздобыть для Листопадницы какой-нибудь дичи, чтобы она поскорее набралась сил? Он не мог не видеть, как она исхудала в последнее время! Ничего, он постарается все исправить и будет лично заботиться о Листопаднице, ведь племени не обойтись без своей преданной глашатой.

Миновала еще четверть луны. За это время Грозовые коты окончательно забыли, где находится куча с добычей. Теперь пойманная дичь съедалась немедленно. Первыми ели королевы, потом воины, последними - оруженосцы.

Светлозвезд взял на себя заботу о Листопаднице. Она пыталась сопротивляться, но предводитель пригрозил как следует нажать на ее больное плечо, если глашатая не будет слушаться. Но порой ему нечем было ее порадовать. Как в этот день, когда Светлозвезд в отчаянии смотрел на комок черных перьев, некогда бывший птицей, но теперь настолько изуродованный и смерзшийся, что больше напоминал ком глины.

- И это все, что ты нашел? - резко спросил он.

Хвойник с вызовом выпятил нижнюю губу.

- Не совсем! Еще были жирные белки, кролики и мыши, но я решил, что тебе больше понравится эта птичка, - с нескрываемым сарказмом прошипел он.

Светлозвезд поморщился.

- Хорошо, хорошо! Я знаю, что ты старался изо всех сил.

- Да только у воинов Ветра это получается гораздо лучше! - зло огрызнулась Легкокрылая. - Ты знаешь, что они уже давно от нас не прячутся? Разгуливают по нашей территории, как у себя дома, и охотятся у нас на глазах!

- Сегодня утром я пошел к границе за тысячелистником, - добавил Рыжелап, ученик Грушовки, - и не обнаружил и следа наших пограничных меток! Теперь там повсюду запахи воинов Ветра!

- Ты дал племени Ветра возможность проявить великодушие, - мягко заметил Букогривый. - Они отказались. Теперь наша очередь поступить с ними так, как они того заслуживают! Неужели ты не понимаешь, Светлозвезд, что соседи отнимают у нас последний кусок?

Светлозвезд скрипнул зубами.

«Великое Звездное племя, за что ты ополчилось против нас? Почему мои воины не понимают, что я просто хочу избавить племя от войны! Разве стремление к миру может обернуться злом?»

И тут на поляну выбежала Грушовка.

- Листопадница умерла! - горестно провыла она.

Светлозвезд ошеломленно обернулся к ней. Он не мог поверить своим ушам.

- Нет… Неправда!

Его храбрая, умная и острая на язык глашатая не могла умереть! Только не от какого-то жалкого кашля!

- Она слишком ослабела, чтобы бороться с болезнью, - прошептала Грушовка, подходя к нему.

- Значит, я убил и ее тоже, - хрипло выдавил Светлозвезд.

Грушовка в страхе отшатнулась от него.

- Что ты говоришь? Ты заботился о ней, ты кормил ее, но болезнь зашла слишком далеко. Прошу, не вини себя, Светлозвезд!

«Листопадница мечтала погибнуть в бою», - прошептал тихий голос за спиной предводителя.

Он обернулся, его ноздри жадно раздулись, почуяв знакомый нежный запах. Щебетунья?

«По крайней мере, мне выпала такая возможность», - продолжал голос.

Светлозвезд прищурился, жадно разглядывая призрачный силуэт любимой кошки. Он заметил, что стоявшие рядом воины с тревогой смотрят на него, не понимая, что происходит.

- Щебетунья, - беззвучно прошептал Светлозвезд.

«Позволь своим воинам сразиться, - тихо, но твердо произнесла невидимая воительница. - Позволь им доказать свою силу и преданность племени. Мир - доброе дело, но воля к миру не должна убивать племя. Коты-воители проявляют себя в бою.

Если не хочешь окончательно погубить соплеменников - дай бой тем, кто отнимает у вас еду».

Силуэт Щебетуньи задрожал, как туман, и стал таять.

Светлозвезд бросился вперед.

- Постой! Не уходи, Щебетунья!

Он моргнул, и все пропало.

Предводитель Грозовых котов вновь стоял на поляне, окруженный с опаской глядевшими на него воинами.

Ему вдруг захотелось провалиться сквозь мерзлую землю. Как он посмел усомниться в их храбрости? Как мог, пусть из самых лучших побуждений, заставить своих воителей страдать не только от голода, но и от каждодневного унижения? Никакой, даже самый лютый, голод не мог ослабить в Грозовых котах волю к победе, напротив, он еще больше заострил их когти, а яростный гнев поддерживал их тающие силы. Листопадница умерла из-за того, что он, предводитель, не посмел сразиться с соседями за безопасность и право на жизнь своего племени! И если кому-то еще суждено погибнуть, то пусть это будет славная смерть в бою, а не мучительное угасание от голода!

- Кто готов отправиться со мной на битву против племени Ветра? - громовым голосом спросил Светлозвезд.

Несколько мгновений на поляне царила потрясенная тишина, а затем на глазах у Светлозвезда случилось чудо. Его усталые поникшие воины один за другим вскинули головы и расправили плечи, их редкая шерсть встала дыбом, а в потухших глазах вспыхнул яростный огонь несгибаемой воли.

- Мы! - хором завопили все.

Все новые и новые Грозовые коты выбегали из своих палаток, блеск их глаз слепил Светлозвезда. Он уже забыл, когда в последний раз видел свое племя таким воодушевленным.

- Мы, правда, пойдем сражаться? - недоверчиво спросил кто-то.

- Правда! - твердо пообещал Светлозвезд. Он повернулся к Грушовке: - Приготовь все для раненых. Рыжелап тебе поможет. - Предводитель обвел взглядом толпу, остановил его на тощем серо-коричневом коте. - И Пестроус тоже. Я знаю, он будет рад еще разок послужить своему племени, - добавил он, пристально посмотрев в глаза старейшины.

Старый кот кивнул.

Тогда Светлозвезд поднял хвост и повернулся к туннелю в утеснике.

- Грозовое племя! - взревел он. - Вперед!

Часть V: ПОБЕДЫ И ПОРАЖЕНИЯ

ПОСЛЕДНЕЕ НАСТАВЛЕНИЕ КЕДРОВНИКА

- Ну что, малыши, довольны? Вы побывали в воспоминаниях наших лучших воинов, разделили с ними пыл сражений, почувствовали прикосновение острых клыков и всеми лапами отпихнули врага, не позволив ему нанести последний удар. Надеюсь, вы сполна утолили свое любопытство. Но не торопитесь, вам надо усвоить еще один очень важный урок: любая битва оставляет после себя эхо. И эхо это продолжается еще долгое время после того, как в битве был нанесен последний удар, оно продолжается даже после того, как затянулись полученные в ней раны. Каждая битва, каждый удар навсегда меняет чью-то жизнь.

Прежде чем отвести вас к Однозвезду, я хочу рассказать вам историю, случившуюся очень давно, еще во времена пяти племен.

В ту пору Грозовое и Небесное племя вели нескончаемые споры из-за куска границы. Немало крови воителей было пролито за этот клочок земли, и однажды Темнозвезд, предводитель Небесного племени, решил на ближайшем Совете уступить спорную землю соседям. Его соплеменники были возмущены, сильнее всех бушевала Тучка, глашатая Небесного племени, но Темнозвезд был непреклонен и сдержал свое слово. На следующий день оба племени заново разметили территорию, нанесли новые пограничные метки, и котам Небесного племени ничего не оставалось, как только в бессильной ярости смотреть, как соседи охотятся на дичь, некогда принадлежавшую им.

Шло время, и настал день, когда на краю территории Небесного племени Двуногие задумали построить свои гнезда. От этого территория Небесных котов сильно сократилась, и вот тогда Тучезвезд, новый предводитель Небесного племени, стал бросать жадные взоры на клочок охотничьих угодий, некогда принадлежавший его предкам. Вернув его себе, Небесное племя могло бы не бояться дальнейшего наступления Двуногих.

Тучезвезд собрал своих воинов и попытался силой захватить лакомый кусок земли. Но Грозовые коты давно ожидали чего-то подобного. Они собрали силы и сумели отстоять на него свои права.

Небесные воители потерпели страшное поражение. После чего племена разошлись по своим лагерям зализывать раны и рассказывать котятам истории - такие разные по обе стороны границы!

ПЛЕМЯ ПОБЕДИТЕЛЕЙ

- Грозовые коты, мы победили!

В два прыжка Алозвезд пересек поляну и вскочил на скалу, откуда, торжествуя, посмотрел на соплеменников, мурчащих и урчащих от радости. Вот оно - счастье победы! И по сравнению с этим, какое значение имеют шрам через всю морду, прокушенная задняя лапа и вырванный из бока клок шерсти! Алозвезд уже не чувствовал боли, теперь он точно знал, что победа врачует любые раны быстрее и лучше, чем целые охапки целебных трав!

Пустельга, целитель Грозового племени, приподнялся на цыпочки у входа в свою палатку и громко объявил:

- Все раненые - марш ко мне!

Несколько воинов похромали в сторону папоротников, но большинство остались на поляне, торопясь поделиться рассказом о прошедшей битве со стариками и королевами. Сразу несколько визжащих от восторга котят облепили замешкавшегося серого воина, повисли на нем и, в конце концов, повалили на землю - то есть, совершили то, что не удалось Небесным воинам, совсем недавно прыгнувшим на беднягу с дерева!

- Расскажи про битву! - пробасил самый большой котенок.

- Правда, что Небесные коты огромные и страшные? - пропищал второй, поменьше.

Крапивник покачал головой.

- Нет, они обычные, только очень голодные, а голод делает врага втройне опаснее.

- Только не для нас! - воскликнул первый котенок. - Надеюсь, вы им показали, чьи коты самые сильные!

Крапивник весело заурчал.

- Да, мы им это показали, малыш!

Алозвезд соскочил со скалы и направился к палатке целителя, решив, что теперь и ему не зазорно показать свои шрамы Пустельге. Но не успел он сделать и нескольких шагов, как к нему подбежала глашатая Семечка.

- С возвращением, - промурлыкала она, сияя. - В лагере все было спокойно.

Алозвезд кивнул.

- На это я и надеялся. Небесное племя даже против нас не смогло выставить достаточно сильного патруля, где уж им было найти силы для нападения на лагерь! Но спасибо, что прикрыла наши спины. И отдельное спасибо за то, что согласилась остаться. Я знал, что всегда и во всем смогу на тебя положиться.

- Ничего, мое время еще придет, - мяукнула Семечка. - Надеюсь, это была не последняя битва! И ты прав, я буду защищать свое племя в любом месте и в любое время.

Длинноногий рыжий кот неторопливо прошел мимо них к куче с добычей. Поравнявшись с Алозвездом, он на миг остановился и дружески потрепал его хвостом по плечу, пробасив:

- Славная победа, дружище! Поздравляю!

Алозвезд почтительно склонил голову.

- Спасибо, Янтарный! Да ты и сам, скажу честно, был неплох! Кстати, отлично у тебя вышло с той желтой кошкой, просто блеск!

Брат предводителя задумался, припоминая.

- Да, она не ожидала, что я так быстро увернусь, прежде чем она шлепнется на меня с дерева! - засмеялся он. - Мне показалось, приземление ей не слишком понравилось!

- Глупые шерстяные клубки! - оскалилась Семечка. - Просто не понимаю, зачем они так упорно продолжают прыгать на нас с веток? Неужели трудно догадаться, что мы давным-давно знаем об этой, так называемой их «хитрости» и постоянно смотрим вверх? Надо быть слепым, чтобы не заметить, как они висят на деревьях - ни дать ни взять, огромные пушистые шишки!

- Извини, Алозвезд, но ты еще долго собираешься стоять посреди поляны, обливаясь кровью? - сердито проворчал Пустельга, выходя из папоротников. - Может, все-таки позволишь мне заткнуть твои раны паутиной?

С этими словами целитель стал обрабатывать раненое плечо предводителя. Залепив самую крупную рану, он стал накладывать пушистые комья паутины на расцарапанную щеку Алозвезда, так что тот звонко чихнул от щекотки.

- Хватит! - взмолился Алозвезд, стряхивая с глаз липкие нити. - Сначала займись остальными!

Пустельга отошел, сердито ворча себе под нос:

- Ну конечно, у нашего предводителя столько крови, что он может щедро поливать ею землю!

Постепенно на поляне наступила тишина. Небо над верхушками деревьев порозовело, потом посерело, но коты не спешили расходиться по своим палаткам. Воины, собравшись в кружок, обсуждали события недавней битвы, вспоминали как блестяще исполненные приемы, так и те, над которыми стоило поработать.

Алозвезд сидел вместе со всеми, он хвалил и утешал своих воинов, не уставая повторять, что Грозовое племя победило - а это самое главное.

Когда предводитель, попрощавшись с соплеменниками, направился в свою палатку, его остановил Пустельга.

- Ты смотрел в небо? - спросил целитель. Его запавшие от усталости глаза ярко блестели в темноте, и предводителю показалось, что взгляд целителя горит не только радостью победы.

Алозвезд поднял голову.

Ночное небо почти скрылось за россыпью сверкающих звезд. Серебряный пояс горел ярче луны, а в шепоте ветра слышались голоса предков, на разные лады повторявших его имя.

- Звездное племя радуется нашей победе? - шепотом спросил предводитель у целителя.

Серый Пустельга кивнул.

- Ты выиграл битву с благословения предков, - твердо сказал он. - А значит, среди звезд ты стал героем!

Алозвезд почувствовал прилив гордости и облегчения.

- Значит, территория, которую мы сегодня отстояли, по праву принадлежит Грозовому племени, - сказал он. - Слово, данное Темнозвездом, останется нерушимым, пока стоит этот лес! И мы никогда не отдадим эту землю!

ПЛЕМЯ ПОБЕЖДЕННЫХ

- Небесное племя, мы потерпели поражение!

Тучезвезд, сгорбившись, вошел в лагерь. С первого взгляда было ясно, что не только смертельная усталость клонила его голову. Предводитель Небесного племени боялся поднять глаза на соплеменников. Его шкура горела от боли и стыда, а измученные лапы подкашивались.

- Мне так жаль, - прошептал Тучезвезд, не зная, что еще сказать.

Летунья бросилась к нему, ее тяжелый живот перекатывался при каждом шаге, янтарные глаза были полны ужаса.

- Ты… мы разбиты? - прошептала она. - Но ведь ты говорил, что мы непременно должны выиграть эту битву!

- Да, должны, но не выиграли! - с отчаянием прорычал Тучезвезд. Опомнившись, он отошел от подруги и пристыженно втянул голову в плечи. - Прости. Ты права, мы должны были победить. Мы не сможем прокормить себя без этого клочка земли!

Мимо прохромал глашатай Сычехвост, волоча хвост по песку.

- Немедленно иди к Легколапе! - приказал ему предводитель.

Старики, котята и королевы обступили вернувшихся воинов.

Они говорили так тихо, что Тучезвезд слышал, как трещит дрозд на ветке.

«Глупая храбрая птица! - подумал он. - Лети отсюда, если не хочешь закончить свои дни в куче с добычей».

В последнее время птиц в лесу стало так мало, что Тучезвезд всерьез подумал, не послать ли кого-то на поимку дерзкого дрозда. Но все охотники сегодня принимали участие в битве, а значит, вернулись домой измученными и израненными.

Раны были разными, от рваных ушей до сломанной лапы бедняжки Мышезубки. Трусливый и коварный Грозовой кот отскочил в сторону в тот самый миг, когда она храбро прыгнула на него с дерева… Одному Звездному племени известно, как в шуме бушующего сражения он ухитрился услышать приготовления Мышезубки!

А может, Звездному племени и в самом деле было об этом известно? Может, это звездные предки предупредили Грозового кота о грозящей ему опасности?

После сегодняшней битвы вера Тучезвезда в Звездное племя серьезно пошатнулась. Он не был уверен, что сегодня предки смотрели с небес на своих детей. А если и смотрели, то были явно не на стороне Небесного племени!

Летунья нежно прижалась щекой к его щеке.

- Ох, какая страшная рана у тебя на боку! - робко прошептала она. - Тебе тоже нужно заглянуть к целителю.

- Не сейчас, - отмахнулся Тучезвезд. - Сначала я должен обратиться к племени и сказать, что первое поражение не заставит нас отступить!

Предводитель взобрался на широкую ветку огромного кривого дерева, с которого все предводители Небесных котов обращались к своему племени.

Сегодня ветка показалась Тучезвезду гораздо выше, чем обычно, он с трудом подавил вскрик, когда, подтягиваясь, слишком сильно оперся на раненую лапу. Наконец он оказался наверху, откуда еще совсем недавно во все стороны расходилось зеленое море деревьев. Теперь из-за редкой стены ветвей зловеще выступали недостроенные каменные гнезда Двуногих. Они уже поглотили большую часть территории Небесного племени и продолжали наступать. Неужели Двуногие никогда не остановятся?

Внизу кто-то закашлялся, и Тучезвезд перевел взгляд на поляну, где собралось его племя. Коты, сражавшиеся с ним бок о бок, смотрели в землю, вид у них был сломленный. Слабая надежда светилась лишь в глазах королев и стариков, которые провели этот день в лагере. Собираясь на битву, Тучезвезд не оставил здесь ни одного воина, положившись на свою уверенность в том, что у Грозовых котов нет намерения ударить им в тыл. Хорошо, что эта надежда оправдалась, иначе потери были бы намного страшнее.

- Небесные коты! - Тучезвезд заставил себя выпрямиться и поднять голову. Он во что бы то ни стало должен был показать племени, что поражение не сломило его веру в своих товарищей. - Сегодня мы потерпели поражение, но только потому, что Грозовые коты сражались яростнее и лучше нас. Сегодня их жажда победы оказалась сильнее нашей.

Некоторые воины с удивлением подняли головы, но большинство лишь уныло закивало, поджав хвосты, словно им было стыдно смотреть в глаза соплеменникам.

Острая боль пронзила сердце Тучезвезда - он знал, что его воины сражались, не щадя жизни, но их было меньше, они были голодны и измучены долгими днями бесплодной охоты. Тучезвезд был обязан воззвать к их чувству преданности и чести, чтобы побудить и дальше сражаться за свое племя.

- Я никого не виню. Я лишь прошу каждого из вас честно и беспристрастно взглянуть на события сегодняшнего дня и спросить себя: мог ли я сделать больше? Если вы ответите «да», значит, впереди у нас будут новые битвы, и мы еще сможем показать соседям, что такое Небесные коты!

Коты, сидевшие внизу, стали с усилием приподнимать головы. Было видно, что они пытаются собрать остатки растоптанной гордости и задуматься о грядущих битвах.

Тучезвезд убежденно воскликнул:

- Небесное племя вернет себе то, что по принадлежит ему по праву! Мы вырвем свою территорию из когтей воров!

Из толпы раздалось несколько вялых возгласов.

Тучезвезд с облегчением перевел дух. Как бы то ни было, он не потерял веру своих воинов. В последнее время ему все чаще казалось, будто эта вера - единственное, что осталось от его предводительства.

Он осторожно слез с дерева и похромал к палатке Легколапы. Ему были срочно нужны паутина, календула и окопник для исцеления ран. Любые целебные травы, только не маковые зерна. Он не позволит себе трусливо сбежать в блаженное забытье! Нет, он будет лежать без сна, мучиться от боли и думать о том, как нанести новый удар по Грозовому племени. Нужно придумать какой-то совершенно новый план, новую тактику, которая с самого начала обеспечит победу его племени…

- Тучезвезд! Проснись, Тучезвезд!

Чей-то мокрый нос ткнулся в ухо Тучезвезда. Сонно ворча, он оттолкнул его и сел. Сквозь ветки палатки виднелось серое рассветное небо, на котором догорали последние звезды.

«Вы все еще смотрите на нас, Звездные воины? И как, совесть не мучает? - мысленно съязвил Тучезвезд. - Может, вы надумали дать нам какой-нибудь мудрый совет?»

- Тучезвезд, я должна поговорить с тобой!

Горячее, пахнущее травами, дыхание опалило щеку Тучезвезда. Теперь он понял, что его разбудила Легколапа, целительница.

- Что случилось? - простонал предводитель. Внезапно он вскочил, пораженный какой-то мыслью. - Что, это Летунья, да? Началось? Что с ней, она в порядке? Ты хочешь послать кого-то за травами?

- Сядь, - прошипела Легколапа. - Ты же не хочешь разбудить все племя! С Летуньей все в порядке, она прекрасно себя чувствует. Ее котята появятся на свет до окончания следующей четверти луны, но точно не сегодня. Сейчас наша Летунья спокойно спит в детской.

Легколапа прошла в дальний угол палатки и села. Ее светло-каштановая шерстка почти сливалась с листвой, и только глаза горели лихорадочным блеском.

- Мне был сон, - начала она высоким срывающимся голосом, и Тучезвезд вдруг почувствовал запах, исходивший от целительницы, заглушая ароматы целебных трав. Он мгновенно узнал его и похолодел.

От Легколапы пахло страхом.

- Я думаю, Звездное племя показало мне наше будущее. Причем, недалекое будущее. Я сужу об этом по тому, что видела Легколапу с вашими котятами - они были совсем маленькими.

- Но они крепкие, здоровые? - торопливо уточнил Тучезвезд, стыдясь, что не может думать ни о чем другом. - С ними ведь ничего не случилось, правда?

Легколапа покачала головой.

- Нет, твои котята показались мне… вполне здоровыми.

Тучезвезду не понравилась ее запинка, но он решил не перебивать.

Целительница глубоко вздохнула, собираясь с силами.

- Мне приснилось, что Небесное племя покидает лес… Кажется… я думаю, это произойдет на Совете. Все другие племена тоже были там. Они молча смотрели, как мы уходим.

- Что? Какая чушь! - вскричал Тучезвезд, взмахивая хвостом. - Это же наша земля, наш лес! Куда мы можем куда-то уйти?

Легколапа пристально посмотрела на него, и предводитель невольно поежился от горечи, застывшей в ее взгляде.

- Ты не понял, - тихо и грустно сказала целительница. - У нас больше не осталось земли. Нашей территории уже нет. Двуногие захватят ее всю, и нам негде станет жить.

Тучезвезду показалось, будто его сердце треснуло пополам, на миг ему нечем стало дышать. Он не удивился, в этот момент он испытывал лишь печаль и стыд за то, что не сумел спасти свое племя. Неужели его предводительство закончится таким ужасом и позором? Его племя будет уничтожено, изгнано из леса, словно стая бешеных лис… Неужели Звездное племя это допустит?

Легколапа дотронулась хвостом до его плеча.

- Мне очень жаль, Тучезвезд. Ты не должен был допустить сегодняшней катастрофы. После такого поражения мы уже не сможем оправиться…

ЗАКЛЮЧЕНИЕ. Прощание Однозвезда

- Привет, котятки! Наконец-то вы вернулись! А я уже начал беспокоиться, куда вы пропали. Неужели заблудились в кустах? О да, наш остров куда больше, чем кажется с берега. Идите за мной, давайте вернемся на поляну. Мы уходим. Если хотите, мы проводим вас до нашей границы, а оттуда вы уже сами доберетесь до дома. Вы ведь знаете дорогу, верно? Вот молодцы!

Ну что, вы узнали обо всем, о чем хотели? Признаться, сегодня даже я услышал несколько историй, которых не знал, а это о чем-то да говорит. Ох уже этот Кедровник! Всем известно, что он знает историю племен лучше любого кота, однако мне он никогда ничего не рассказывал… Что и говорить, кот с характером! Уж не знаю, чем вы заслужили его доверие, но вам очень повезло, можете мне поверить.

На прощание я тоже хочу сказать вам пару слов о нашей боевой истории. Конечно, битва - далеко не самый лучший выход из трудной ситуации, однако это часть нашей истории, нашего наследия, переданного нам предками, а значит - часть нашего будущего. Часто обстоятельства могут привести к столкновению, и любой вызов требует мужественного и хорошо подготовленного отпора.

До тех пор, пока мы будем сражаться с честью, отвагой и уважением к врагу, нам не будет стыдно за свое боевое прошлое и настоящее. Более того, мы будем иметь право на продолжение истории своих славных битв. Мы передадим свои навыки оруженосцам, а после, уйдя на покой, с радостью будем смотреть, как они воспитывают новое поколение учеников. Мы будем славить героев, а имена и истории проигравших навсегда сотрутся из памяти потомков. Это и значит быть настоящим воином: гордиться своим прошлым и великими битвами, из которых вышли победителями наши предки и наше племя.

Ибо пока в наших жилах не погаснет огонь, коты-воители будут сражаться!


Оглавление

  • ВСТУПЛЕНИЕ
  •   ОГОНЬ В НАШЕЙ КРОВИ. Приветствие Однозвезда
  • Часть I: ПРИЕМЫ И СТРАТЕГИИ
  •   ГРОЗОВОЕ ПЛЕМЯ
  •     СТРЕМИТЕЛЬНЫЕ В ЛЕСУ. Приветствие Ежевики
  •     ШМЕЛЕЛАП ПОКАЗЫВАЕТ «УДАР МОЛНИИ»
  •     БОЕВАЯ ТАКТИКА
  •     ТЕНИ В ЛЕСУ. Рассказ Дыма
  •   ПЛЕМЯ ТЕНЕЙ
  •     БЕСШУМНЫЕ В НОЧИ. Приветствие Рябинника
  •     КОГТЕГРИВ УЧИТ ПРАВИЛАМ НОЧНОЙ ЗАСАДЫ
  •     БОЕВАЯ ТАКТИКА. СИГНАЛЫ ХВОСТОМ
  •     ЗАСАДА У ОЗЕРА. Рассказ Чернозвезда
  •   РЕЧНОЕ ПЛЕМЯ
  •     СИЛЬНЫЕ В ВОДЕ. Приветствие Камышника
  •     БУЙНОЛАПКИН ВСПЛЕСК
  •     БОЕВАЯ ТАКТИКА. ПРИЕМЫ ВЕДЕНИЯ ВОДНОГО БОЯ
  •     ПРОПАВШИЕ КОТЯТА. Рассказ Ледозвезда
  •   ПЛЕМЯ ВЕТРА
  •     ГОРДЫЕ В БОЮ. Приветствие Хмуролики
  •     БОЕВАЯ ТАКТИКА. СЕРОКРЫЛ МУДРЫЙ О ПРИЕМАХ БОЯ
  •     ПОТЕРЯВШИЙСЯ ПРОХОДЧИК. Рассказ Паутинника
  •     УТРАЧЕННОЕ МАСТЕРСТВО ПРОХОДЧИКОВ. Рассказ Верескоглазки
  •   НЕБЕСНОЕ ПЛЕМЯ
  •     ЛОВКИЕ В ВОЗДУХЕ. Приветствие Сычезвезда
  •     «ПАДЕНИЕ-С-НЕБА». Рассказ Зяблика
  •     БОЕВАЯ ТАКТИКА. ПРИЕМЫ БОЯ НЕБЕСНЫХ КОТОВ
  •     УРОК ДОМАШНИМ НЕВЕЖАМ. Рассказ Тучегона
  • Часть II: О ПОЛЯХ СРАЖЕНИЙ
  •   ТЕРРИТОРИИ ВОКРУГ ОЗЕРА. Рассказ Рыжинка
  •   ПО ЛЕСНЫМ ТЕРРИТОРИЯМ. Рассказ Звездоцапа
  • Часть III: ЗНАМЕНИТЫЕ СРАЖЕНИЯ
  •   НА ПОЛЯНЕ СОВЕТА. Рассказ Пестроусой
  •   ВРЕМЯ МИЛОСЕРДИЯ. Рассказ Прыткохвоста
  •   ИСТОРИЯ ОДИНОЧКИ. Рассказ Ворчуна
  •   БИТВА С ЛИСАМИ. Рассказ Крутобока
  • Часть IV: В ГУЩЕ СРАЖЕНИЯ
  •   ДАВНЯЯ ТРАДИЦИЯ. Рассказ Невидимой Звезды
  •   МОЯ ПЕРВАЯ БИТВА. Рассказ Белолапы
  •   ДЕЗЕРТИР. Рассказ Кисточки
  •   ПРЕДВОДИТЕЛЬ, КОТОРЫЙ ХОТЕЛ МИРА. Рассказ Кедровника
  • Часть V: ПОБЕДЫ И ПОРАЖЕНИЯ
  •   ПОСЛЕДНЕЕ НАСТАВЛЕНИЕ КЕДРОВНИКА
  •   ПЛЕМЯ ПОБЕДИТЕЛЕЙ
  •   ПЛЕМЯ ПОБЕЖДЕННЫХ
  • ЗАКЛЮЧЕНИЕ. Прощание Однозвезда