КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 405189 томов
Объем библиотеки - 534 Гб.
Всего авторов - 146400
Пользователей - 92074
Загрузка...

Впечатления

lionby про Корчевский: Спецназ всегда Спецназ (Боевая фантастика)

Такое ощущение что читаешь о приключениях терминатора.
Всё получается, препятствий нет, всё может и всё умеет.
Какое-то героическое фентези.

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
greysed про Эрленеков: Скала (Фэнтези)

можно почитать ,попаданец ,рояли ,гаремы,альтернатива ,магия, морские путешествия , тд и тп.читается легко.

Рейтинг: 0 ( 1 за, 1 против).
RATIBOR про Кинг: Противостояние (Ужасы)

Шедевр настоящего мастера! Прочитав эту книгу о постапокалипсисе - все остальные можно не читать! Лучше Кинга никто не напишет...

Рейтинг: +4 ( 4 за, 0 против).
greysed про Бочков: Казнить! (Боевая фантастика)

почитал отзывы ,прям интересно стало что за жуть ,да норм читать можно таких книг десятки,

Рейтинг: 0 ( 1 за, 1 против).
Архимед про Findroid: Неудачник в школе магии или Академия тысячи наслаждений (Фэнтези)

Спасибо за произведение. Давно не встречал подобное. Читается на одном дыхании. Отличный сюжет и постельные сцены.
Лёхкого пера и вдохновения.

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
Stribog73 про Зуев-Ордынец: Злая земля (Исторические приключения)

Небольшие исправления и доработанная обложка. Огромное спасибо моему украинскому другу Аркадию!

А книжка очень хорошая. Мне понравилась.
Рекомендую всем кто любит жанры Историческая проза и Исторические приключения.
И вообще Зуев-Ордынцев очень здорово писал. Жаль, что прожил не долго.

P.S. Возможно, уже в конце этого месяца я вас еще порадую - сделаю фб2 очень хорошей и раритетной книжки Строковского - в жанре исторической прозы. Сам еще не читал, но мой друг Миша из Днепропетровска, который мне прислал скан, говорит, что просто замечательная вещь!

Рейтинг: +5 ( 7 за, 2 против).
Stribog73 про Лем: Лунариум (Космическая фантастика)

Читал еще в далеком 1983 году, в бумаге. Отличнейшая книга! Просто превосходнейшая!
Рекомендую всем!

P.S. Посмотрел данный фб2 - немножко отформатировано кривовато, но я могу поправить, если хотите, и перезалить.
Не очень люблю (вернее даже - очень не люблю) править чужие файлы, но ради очень хорошей книжки - можно.

Рейтинг: +7 ( 8 за, 1 против).
загрузка...

Принцесса ботов (СИ) (fb2)

- Принцесса ботов (СИ) 995 Кб, 279с. (скачать fb2) - Александр Ковган

Настройки текста:



Александр Ковган Принцесса ботов

Глава 1. Подарок

Сегодня Игорь спешил домой как никогда. Каждая лишняя минута ожидания на остановке, либо задержка на светофоре казались вечностью. Его не покидало ощущение того, что автобус вообще не едет. Парень с трудом сдерживал желание выскочить из медлительного транспорта и обогнать его на своих двоих. И лишь здравый смысл подсказывал, что заторможенность окружающего мира иллюзорна и вызвана очень сильным желанием поскорее попасть домой. Ведь сегодня ему подарят КПП — камеру полного погружения, что для семьи со средним уровнем достатка — большая редкость. Ради этого подарка Игорь очень старательно учился весь год и даже сумел закончить школу с отличием. А сегодня его старания будут вознаграждены. Прощайте игры с монитора, привет полному погружению!

По прибытии домой на смену дороге пришло новое испытание: домашний праздник с участием родственников в связи с успешным окончанием школы. Игорь добросовестно улыбался, отвечал на вопросы, даже что-то ел за праздничным столом. Но мысленно он был в другом месте. Его ждал чарующий мир Альтернативы — крупнейшего русскоязычного проекта в жанре MMORPG1, стремительно захватывающего и западную аудиторию. Причиной успеха проекта была очень глубокая продуманность мира и инновационная система боя, в которой мало было просто выучить навык. Уровень владения тем или иным умением зависел от того, насколько хорошо игрок научился его использовать, а не от количества добавленных очков умения, как в европейских и корейских проектах. То есть лучнику надо было на самом деле научиться управляться с луком и стрелами, стрелять, взяв упреждение на расстояние и скорость цели, а не выбрать последнюю и нажать «Атака». Маг для быстрейшего каста2должен был научиться произносить заклинания скороговоркой и без ошибок. Конечно, боевая система была упрощена относительно реальной, и в совершенстве овладеть тем или иным навыком мог любой желающий, потратив на тренировки несколько месяцев.

Помимо качественной боёвки с продуманной системой PvP3, игроков ждал огромный мир с кучей всевозможных локаций, городов и замков, богато населённый разнообразными неписями4и мобами5. Отдельного внимания заслуживала система прокачки. В Альтернативе не было бесконечной мясорубки во имя получения очередного уровня. Не нужно было часами выкашивать тупо слоняющихся по лесам да полям мобов, которые в этом мире вели весьма естественный образ жизни. Например, всем знакомые гноллы строили деревянные форты в лесах, откуда периодически совершали набеги на небольшие города и деревни. Энты сторожили леса от непрошенных гостей, нежить по ночам очень целенаправленно отправлялась на поиски жертв и так далее. Монстры были не столь многочисленны, а респ6их — гораздо дольше, чем в других играх. Это создавало атмосферу реалистичности происходящего, которую дополняли интересные задания, являющиеся основным источником опыта.

В Альтернативе если давалось задание на зачистку гнезда вампиров, то это означало именно зачистку, а не «сходи убей двадцать вампиров, на месте которых через минуту появятся новые». Игрокам приходилось уничтожить семейство монстров, после чего гнездо разрушалось, заново появляясь в абсолютно другом месте. И уже тамошний старейшина начинал искать добровольцев для ликвидации возникшей проблемы.

Естественно, классические атрибуты RPG в виде статов7и очков навыков никуда не делись. Со статами разработчики не мудрили, оставив их в классическом виде: закинул пару очков в силу — получил увеличение лимита переносимого груза и прибавку к количеству здоровья; закинул в ловкость — повысил шанс уклониться от атаки врага и шанс нанести критический удар и так далее. А вот с прокачкой навыков дело обстояло иначе. Фактически, количество вложенных в тот или иной навык очков умений влияло на конечный эффект и шанс прохождения, будь то урон или сила дебафа8, но не на точность его нанесения. Как говорилось ранее, на точность влияли только руки самого игрока.

Именно эти фишки игры и повлияли на конечный выбор Игоря при поиске проекта, в котором он планировал проводить очень много времени. И вот, долгожданный момент настал. Гости разошлись по домам, родители принялись за уборку, добродушно отпустив сына испытывать подарок.

Игорь забежал в комнату, где его ждала уже включённая КПП, лёг на анатомический ложемент, водрузил на голову нейрошлем и активировал капсулу. Следующие десять минут прошли в ожидании загрузки на жёсткий диск клиента Альтернативы и регистрацию, а затем парень ввёл логин и пароль и нажал заветную надпись «Войти». Виртуальная комната входа закружилась разноцветной спиралью, имитируя переход в иной мир, после чего Игорь должен был попасть в комнату создания персонажа. В этом плане игра представляла воистину колоссальные возможности, собрав на своих просторах практически все расы, выдуманные человеком за долгую историю своего существования.

До покупки КПП парень провёл множество часов, просматривая всевозможные видео по игре и читая руководства по прокачке и ПвП. Поэтому он заранее знал, что играть будет за мага тифлингов, который уверенно показывал себя не только в сольной прокачке, но и в поединках с другими игроками, а также был желанным гостем в любом клане. Однако игра преподнесла Игорю сюрприз, заставив задуматься над выбором класса и расы персонажа ещё раз.

После попадания в комнату создания, вместо шаблона со списками параметров, перед лицом Игоря возник жёлтый восклицательный знак и системный голос проговорил:

«Уважаемый игрок! Вы являетесь юбилейным участником проекта Альтернатива, а потому Вам представляется невероятная возможность играть за уникального персонажа. Предложение единоразовое и предполагает быстрый ответ. Вы согласны?»

Под восклицательным знаком начался обратный десятисекундный отчёт, а в окне шаблона появилась миловидная девушка, похожая на помесь человека со светлым эльфом. В замешательство приводили данные по этому уникальному персонажу: известен был только пол. В графах «раса», «класс» и «специфика» мерцали характеристики «неизвестно».

И вроде как страшно выбирать такого кота в мешке с учётом того, что Альтернатива позволяла создать лишь одного персонажа, но с другой стороны… Игорь будет уникален как минимум в том, что станет первым игроком мужского пола с аватаром женского. А всё потому, что игра безошибочно определяла пол игрока и запрещала выбирать аватар противоположного. Разработчики объясняли это наличием премиум-контента 18+ и никогда не шли на уступки. Даже если кто-то предлагал за смену пола большие деньги.

Здесь же был либо сбой системы, либо действительно уникальное предложение. Девушка в окне шаблона не обладала впечатляющими внешними данными, но это было поправимо. Благо, Альтернатива имела гибкую систему настройки внешности персонажа.

Игорь нажал виртуальную кнопку «Да», после чего голос сказал:

«После подтверждения выбора данное действие будет невозможно отменить. Продолжить?»

И снова две кнопки в воздухе и новый обратный отсчёт. Парень снова нажал «Да» и разочарованно охнул, увидев, что абсолютно все параметры изменения внешности неактивны. Предлагалось лишь ввести имя. Игорь осмотрел свой новый аватар внимательнее. Среднего роста девушка спортивного телосложения являлась обладательницей милого личика с небольшим ртом, слегка курносым носом и выразительными глазами янтарного цвета, которое обрамляли светлые волосы, убранные в забавную причёску. Из прядей торчали острые кончики ушей, которые были длиннее, чем у людей, но не дотягивали до эльфийских. Тут всё было в порядке, а вот ниже дела обстояли похуже. Фигура была скорее обычная, нежели выдающаяся. Будь настройки внешности активны, и Игорь обязательно увеличил бы размер груди и немного крутость бёдер. Но приходилось мирится с тем, что есть. Ну и ладно, могло быть и хуже.

Не долго думая, в поле «Имя» парень ввёл то, что походило на его реальное, в то же время являясь женским. Никнейм «Илона» оказался занят, и пришлось добавить несколько символов для того, чтобы получить желанное имя, и игра переместила его на следующий этап создания, где прояснились кое-какие данные по персонажу, однако вопросов меньше не стало. Раса по-прежнему оставалась неизвестной, а вот класс обозначился как «гибридный воин».

Такого Игорь ещё не встречал. Ему хорошо были знакомы воины ближнего и дальнего боя, защитного и атакующего типа. А что за гибрид? Вопросов добавляла специализация «Прирождённый лидер». Было абсолютно непонятно, как она будет влиять на боевые качества героя. Добавлять бонусы союзникам? Выяснить это можно было лишь одним способом, и парень нажал виртуальную кнопку «Вход».

Открыв глаза, Игорь увидел перед собой раскачивающиеся на лёгком ветру ветви огромного дерева с резными листьями насыщенного салатового цвета. Где-то справа шумела вода — скорее всего небольшой водопад. Вовсю щебетали птицы, перелетая с ветки на ветку могучих крон незнакомых деревьев, сквозь которые с трудом пробивались солнечные лучи. Парень приподнялся на локтях и, осмотревшись, узнал в окружении эльфийский лес. Видимо, неизвестная раса его аватара всё же была ближе к светлым, раз респ был выбран именно в их землях. Тем лучше. Эти места полюбились Игорь ещё во врем просмотра рекламных роликов и видеообзоров. На деле всё обстояло гораздо лучше. Чистый воздух, обилие зелени и синее небо резко контрастировали с каменными джунглями города, затянутыми жёлтым покрывалом смога. К тому же парень хорошо помнил, что здесь есть и как лучше прокачиваться. Вот, к примеру, сейчас рядом с ним уселся кролик. При фокусировке взгляда на нём, над головой животного появилась системная информация: «Кролик. Первый уровень. Мирный» О да, мирный и любопытный. Сидит и смотрит на Игоря, невесть откуда взявшегося среди ковра мягкой свежей травы. Но есть один ньюанс…

Резко рванувшись в бок, парень схватил кролика и резким движением свернул ему шею. В сознании прозвучал системный голос:

«Вы убили Кролика первого уровня. Вы получаете 50 очков опыта. Вы получаете свежую тушку кролика. Повара городских трактиров хорошо платят за такой товар».

Вот так-то! С ходу и относительно ценный нуборесурс9. К сожалению, в Альтернативе деньги не падали с тех монстров, у которых их не могло быть изначально. И не только деньги. К примеру, из того же кролика нельзя было выбить меч. Или кусок стали. Или ещё что-то, что не заложено в тело животного природой. Зато если цель была вооружена мечом, то он с очень большой вероятностью мог сохраниться и после смерти, что выводило оружие в игре из состояния абсолютной ценности. Оружия было полно, получить его было легко, и по-настоящему ценилось лишь истинно качественное. Но сейчас не до него. Ещё пара кроликов по пути в деревню и можно будет первое время не беспокоиться о мелочах вроде малых эликсиров исцеления и им подобных расходников.

Спрятав тушку в инвентарь, благо последний лишь выглядел как походная сумка, вмещая при этом хоть слона, Игорь поднялся на ноги и, ориентируясь по виртуальному компасу, отправился к ближайшей деревне эльфов. И тут-то он вспомнил, кто является его аватаром. Девушка была ниже ростом, чем парень в жизни, а от того шаги получались меньше и казалось, что он как-то неправильно идёт. Да и вообще ощущения совсем иные. И постоянно какой-то дискомфорт, при чём смутно знакомый. Игорь внимательно осмотрел себя в поисках причины последнего. С телом вроде всё нормально, ран нет, здоровье и выносливость на максимуме. Одежда тоже на месте. По традиции всех MMORPG она состояла из лёгкого топика, довольно короткой юбки и тряпичных сапог с низкими голенищами. Аватар Игоря был типичной женской моделью и не избежал минимализма в одежде, который должен был радовать глаза мужской части игроков и греть душу женщинам, которые в реальной жизни были далеки от совершенства фигуры. А вот парень почувствовал себя весьма некомфортно с голым животом и почти голыми ногами. Да и топик бы повыше натянуть. Грудь не то, чтобы большая, но гейм-дизайнеры и тут перестарались с минимализмом. Затем подул ветер и Игоря осенило. Он понял, что доставляет ему дискомфорт. Ветер постоянно задувает под юбку и ощущения такие, как будто идешь в штанах с дыркой между ног. И как девчонки в этих юбках ходят?

Крепко задумавшись над своим внешним видом, Игорь едва не забыл, что ещё при создании персонажа очень хотел посмотреть на его статы, которые, подобно расе, были скрыты. Открыв окно состояния персонажа, парень удивлённо присвистнул. Очки статов были разбросаны с явным упором на силу и выносливость, при этом их было больше, чем у других персонажей первого уровня. Гораздо больше… Вместо стандартных пятидесяти, раскиданных по семи характеристикам, у него их было семьдесят пять.

Игорь уселся обратно на траву и начал усердно изучать все параметры и показатели своего аватара. С имеющимися статами он обладал внушительным запасом здоровья и грузоподъёмностью на уровне гномов и орков. Из начальных навыков имелись пассивки10на увеличение физической и магической защиты и «Прирождённый лидер». В описании последнего было сказано: «Заставь окружающих поверить в тебя и идти в бой во имя твоё». И никаких уточнений по поводу эффекта от этого умения. Из активных была только «Насмешка», заставляющая цель атаковать именно Игоря, игнорируя угрозу от других игроков. Получалось, что он скорее танк11, нежели ДД12. А зачем насмешка на первом уровне? По идее, уровня до двадцатого танк как класс не нужен. Оставалось надеяться, что со временем специфика героя прояснится. Сейчас надо было быстренько добраться до местных неписей и набрать квестов для прокачки.

Поднявшись с травы, Игорь открыл карту мира и поставив отметку на ближайшую деревню с трудночитаемым названием, отправился в путь. Как же было здорово идти по зелёному лесу, наполненному звуками природы, ароматами цветов и солнечным светом! Это не город с вонью выхлопных газов, сточных вод и желтизной смога. Парень ещё раз мысленно поблагодарил родителей за то, что они подарили ему КПП не из дешёвых, а ту, которая в полной мере могла передавать всю гамму ощущений, делая погружение в игровой мир воистину полным.

Высматривая в высокой траве какую-нибудь низкоуровневую живность, Игорь заметил ещё одного кролика, который, в отличии от первого, оказался весьма осторожным и бросился наутёк. Парень бросился следом и через минуту оказался на берегу лесного озера. Покрытая искрящейся на солнце рябью чистейшая вода заставила сразу же забыть про уходящую добычу. В реальном мире на всей планете осталось с десяток естественных водоёмов с чистой водой. Да и то попасть на них могли лишь люди с толстыми кошельками. Удел остальных — бассейны, после которых кожу стягивало и появлялся неприятный зуд. Игорь разбежался и прыгнул в воду, совершенно не подумав о том, что у берега может быть мелко. А ведь именно так оно и было. Пропахав лицом дно, он в полной мере ощутил обратную сторону полного погружения. Да, боль была значительно приглушена внутриигровым фильтром, да, болело виртуальное тело, но ощущения были очень реалистичными. В придачу к этому системный голос сообщил: «В результате неудачного падения вы получили урон в шесть единиц и лёгкое ранение «Глубокая царапина». Ранение излечится через три часа. Для более быстрого излечения примените лечебное зелье».

Кое-как поднявшись, парень провел рукой по саднящему лицу и увидел на ладони кровь. Это же надо было умудриться в первый час игры так затупить. Вода едва доставала до колена, и в первую очередь нужно было проверить глубину, а только потом прыгать. Совсем от радости соображать перестал.

Размышления прервал оклик со спины, прозвучавший так неожиданно, что Игорь даже подскочил на месте.

— Эй! Классная у тебя фигурка! Какой процент коррекции при создании делала?

Парень резко развернулся и увидел на берегу эльфийского лучника с супер оригинальным ником Один2535. Сперва Игорь хотел покрутить пальцем у виска, мол, ты чего? Затем вспомнил про свою уникальность и, осмотрев себя промокшего, резко сел. Да с такой прорисовкой под мокрой одеждой и подключать премиумное 18+ не нужно. А этот стоит довольный и пялится. Нет, Игорь не воспринимал это как рассматривание самого себя, но вот собственнический инстинкт у него был развит превосходно, и показывать прелести своего аватара кому попало он не собирался.

— Чего надо? — глядя исподлобья, спросил парень.

Эльф медлил с ответом, пристально всматриваясь в торчащую из воды голову. Затем присвистнул и продолжил разговор:

— Вау! Нулевая коррекция! Так ты и в реале такая красотка? Может дашь номерок?

От такого поворота диалога Игорь подавился воздухом на вдохе.

— Я из другого города, — кашляя процедил он.

— Да ладно! — эльф заискивающе улыбнулся. — Ты же не знаешь, где я живу. А ты где? В каком городе? К такой я могу и съездить!

С эдакой наглостью парень столкнулся впервые, а потому весь его словарный запас куда-то улетучился. Чувствуя, как кровь приливает к щекам, он злобно прошипел:

— Не твоё дело!

К сожалению, девчачий голос в этом случае звучал скорее забавно, нежели угрожающе. А мерзавец Один картинно всплеснул руками и, усевшись на траву, сказал:

— Какая милашка! Типа скромная? А если я тебе прем13на месяц оплачу, дашь номерок?

А вот тут Игорь призадумался. Ну даст он ему свой номерок. Ну и пусть звонит. Зато целый месяц будет вдвое ускоренная прокачка. И экономия целых двадцати долларов!

«Стоп! Что?! Меня хотят снять за двадцатку?!» — подумал парень и взбесился. Хотелось прыгнуть на этого наглеца и удавить его, но противник был одет в броню второго ранга. Носить такую можно было с пятнадцатого уровня, а значит шансов на победу нет. Нужно было отвадить этого придурка разговором. Или… молча развернувшись, парень пополз по дну по направлению к центру озера. Закинутых игрой в выносливость очков должно было хватить, чтобы переплыть водоём, имеющий, навскидку, около километра в ширину. А вот наглый эльфёныш вряд ли качал что-то кроме интеллекта. Он даже пытался возмущаться, затем уговаривал вернуться, пугал, что в озере можно утонуть либо наткнуться на опасных водных обитателей, потом ругался, кричал что-то про хорошую память. Но Игорю было плевать. Он перевернулся на спину и наслаждался тёплой водой и солнечными лучами.

Спустя некоторое время парень выбрался на противоположный берег и, убрав назад мокрые волосы, встретился взглядом с эльфийским вором, который с интересом его рассматривал…

Глава 2. Знакомство



— Чего уставился? — зло спросил Игорь, и весьма удивился реакции вора. Тот торопливо отвернулся и затараторил:

— Извините пожалуйста, если обидел! Мне стало интересно, кто Вы. Только не подумайте плохого! Я ничего такого не рассматривал.

От удивления Игорь сперва растерялся, но быстро взял себя в руки. Похоже, ему повезло: попался тот самый игрок, из которого при грамотном подходе верёвки можно вить. Такой шанс упускать было нельзя, и парень решил сыграть вролевуюигру по-настоящему. Благо, актёрским мастерством он был не обделён.

— Извините? Вы? Я что, так плохо выгляжу? — уперев руки в бока, сердито спросил Игорь.

Вместо ответа эльфёныш, на вид совсем юный, залился румянцем и уставился в землю перед собой.

— Я не слышу ответа на свой вопрос! — продолжил давить Игорь, присмотревшись к собеседнику так, чтобы стал виден ник. «Дюрандаль». Очень оригинально. С таким пафосным именем нужно было вести себя иначе, а не краснеть и смотреть в землю, как первоклассник.

— Послушай, Ди. Раз уж ты назвался именем меча из известной баллады, то и веди себя соответствующе. А то твое нынешнее поведение весьма меня оскорбляет. Разве так нужно относиться к леди?

Парнишка удивлённо посмотрел на Игоря и снова затараторил:

— Вы знаете «Песнь о Ролланде»? Как здорово! Такая редкость — встретить человека, знающего баллады средних веков! Но Вы не подумайте, что я хотел Вас оскорбить! Вы прекрасно выглядите! Таких красивых леди нужно поискать даже на просторах Альтернативы! И смотрел я вовсе даже не на Вашу грудь, а на всё в целом! Ну в смысле впервые вижу такого героя. Не понимаю, к какой расе он относится. Вот и рассматривал.

— Так уж и не смотрел? — Игорь скосил взгляд вниз, на мокрый топик, частично просвечивающийся и плотно прилегающий к прелестям неведомой сему миру героини. Он бы точно смотрел, но рассматривать самого себя, пусть даже и виртуального — это перебор.

— Даже обидно немного! Совсем некрасивая? — с самым серьёзным видом спросил Игорь, едва сдерживая смех от наблюдения за реакцией эльфёныша.

Тот покраснел ещё гуще и явно затруднялся с ответом. Было забавно смотреть на него, но ведь необходимо прояснить ситуацию и попытаться получить от неё максимальную выгоду.

— А скажи-ка, краснеющий рыцарский клинок, сколько тебе лет? Странно ты себя ведешь!

— Четырнадцать… — смущённо проговорил Дюрандаль.

— Что?! — удивлению Игоря не было предела. — Как ты сюда попал? Альтернатива блокирует попытки регистрации несовершеннолетних!

— Премиум-доступ, — пожал плечами эльфёныш. — Мой папинька — весьма влиятельный человек. У него нет на меня времени, поэтому он купил мне КПП, проплатил на год вперёд полный премиум пакет, а также купил место в весьма неплохом клане. Меня возьмут туда по достижении двадцатого уровня. Ну и его письмо разработчикам не осталось без внимания. Так что могу играть.

Игорь почесал затылок, размышляя над тем, насколько аморальным будет использовать в своих целях ребёнка, и пришёл к выводу, что можно. Мир жесток, что поделать?

— И что? Ты прямо сюда побежал, дабы погрузиться в мир истинного рыцарства, чести и всё такое? Почему тогда не человек и не паладин?

Парнишка лишь расстроенно вздохнул.

— Глава клана сказал, что не будет возиться с прокачкой танка, и чтобы я выбирал героя, способного к сольной прокачке. Потому и вор… хоть какая-то польза будет.

— О! Да я смотрю, что тебя задумали использовать, ещё и деньги за это содрали. — Игорь подошёл к эльфёнышу поближе и покровительственно обнял за плечи. — Но я помогу тебе. Если хочешь, могу качаться с тобой. А попутно проследить, чтобы тебе не дурили голову на каждом шагу. Ты же ничего этого не видишь сам сквозь розовые очки.

От последней фразы Дюрандаль аж на месте подскочил.

— Я тебе не ребёнок, чтобы за мной присматривать! Не нужна мне нянька!

— Как хочешь!

Игорь картинно махнул на прощанье рукой и пошёл прочь, но не успел сделать и пяти шагов, как из-за спины послышался голос вора:

— Погоди! Может на самом деле давай вместе? Всё же веселее. И мне, возможно, на самом деле понадобится помощь…

Замысел удался. Теперь в распоряжении парня были полуторные рейты для групповой прокачки, входящие в полный премиум пакет.

— Так-то лучше. Идём. Думаю, что в ближайшее время нам по пути.

Объединившись в группу, они проследовали в ближайшую деревню, где Игорь столкнулся с новой проблемой: местные мастера-неписи заявили, что ничему не смогут его обучить и предложили поискать другого наставника в более крупных городах.


* * *


Артём не переставал удивляться своей новой спутнице. Она вела себя совершенно не так, как все девчонки, которых он встречал ранее. О себе не рассказывала, на вопросы личного характера отвечала так, что лучше бы вообще молчала. Возможно, это нормальное поведение для девушек постарше. Хотя то, что наблюдал в школе Артём, и близко не стояло с манерами Илоны. Старшеклассницы в большинстве своём особым умом не отличались, головы их были забиты ветреными отношениями, шмотками и мыслями в духе «как бы покруче сделать селфи с унитазом». А эта знала много и обо всём. Демонстрировала глубокие познания в литературе, музыке, технике и даже оружии! Если не касаться личности, то с этой девушкой можно было говорить бесконечно и о чём угодно. При этом прекрасной особенностью её поведения была лояльность к детским ошибкам Артёма. То есть, если он морозил какую-нибудь глупость, то в ответ получал не насмешку или оскорбление, а поправку.

Сперва он решил, что ей уже за тридцать, потому и умная такая. Но премиум статус позволял видеть уровень коррекции внешности персонажа относительно реального прототипа. И этот показатель был равен нулю. Значит, в реале14она такая же, как и в игре. Отличаться могли волосы, изменение цвета и длины которых не влияло на процент коррекции, и глаза с ушами. Последние два параметра подгонялись под особенность расы. Правда и раса была неизвестна. Анализатор результатов не давал, а сама Илона от ответа уходила.

Кстати, и имени реального она не сказала, хотя Артём назвал своё. Лишь лукаво улыбнулась, ответив: «Зови, как над головой написано». На вопрос о возрасте отреагировала так, что парень от стыда был готов под землю провалиться. Илона ему целую лекцию прочла на тему того, что подобные вопросы задавать невежливо, приводя примеры из истории и литературы и потыкав носом в «рыцарскую натуру» Артёма. После этого он старался общаться на игровые либо отвлечённые темы, не возвращаясь к личным.

Отдельно стоило поговорить о её вредности. Из самого обычного предложения Илона могла что-то выделить и вывернуть так, чтобы подначить Артёма. А то, что она натворила в деревне, повергло парня в шок. Сперва она в жёсткой форме послала в зад торговца бижутерией, который отказался давать ей расовый квест на нубские серьги. Получив за оскорбление молчанку на полчаса, в личном письме завила Артёму, что с места не сдвинется, пока не поговорит со всеми неписями в деревне. Пришлось ждать. Далее был получен отказ и от оружейника. Затем успешно взялись задания от целителя и мастера порталов. Разговор со старейшиной получился сумбурным и невнятным. Вместо типичного рассказа об особенностях расы, тот лишь развёл руками и предложил спросить о секретах рождения Илоны у отшельника, живущего где-то к северу от деревни на берегу реки.

После обхода деревни Илона вернулась к оружейнику и послала его туда же, куда и ювелира. Получив молчанку уже на час, картинно развернулась и, задрав юбку, продемонстрировала неписи то самое место, куда его послала. Артём, естественно смутился от такого поведения спутницы и даже отвернулся, следуя «рыцарскому воспитанию». Но при этом успел сделать пару весьма интересных скриншотов. Возможно, было несколько подло пользоваться ситуацией для подобной съёмки, но парень успокоил свою совесть тем, что раз неписи можно смотреть, то и ему тоже.

Следующие полтора часа пролетели незаметно. Беготня, короткие стычки с мобами, сдача квестов, взятие новых… Артёму очень понравилась его новая знакомая, поэтому он весьма сильно расстроился, когда Илона после сдачи очередного задания, уселась на траву в тени ветвистого дерева и сказала:

— Я на сегодня всё. Семь минут до отключения.

— Да ну! — удивился парень. — Мы же совсем недолго играем! У меня почти два часа до отсечки!

Девушка ткнула ему пальцем в грудь и сказала, как будто разъясняя школьнику сложную тему:

— Это потому что ты прем. У тебя сеанс от пяти до восьми часов может быть, в зависимости от пакета услуг. А у меня три. И они истекают через семь минут. Сделать больше ничего не успеем, так что до завтра!

— До завтра… — поникшим голосом сказал Артём, глядя, как Илона растворяется в воздухе.

Пробежавшись ещё по двум сольным квестам, парень словил себя на том, что уже скучает. Играть одному было совсем неинтересно. Нет, не так. Кругом носилось ещё пару десятков эльфов плюс-минус три уровня от достигнутого Артёмом пятнадцатого. Каждый из них согласился бы покачаться в группе с премом, дающим пятидесятипроцентный бонус к получаемому опыту. Но вряд ли хоть один из них обладал качествами Илоны. К тому же она оказалась мечником, отлично прикрывающим почти не имеющего брони вора. Но вот это ограничение сеанса… будь оно проклято! Девушка успела взять только одиннадцатый уровень. И если так играть и дальше, то совсем скоро они не смогут качаться вместе из-за большой разницы в уровнях. Проверив состояние баланса, Артём крепко задумался над тем, чтобы купить новой подруге хотя бы минимальный премиум. Она явно обрадуется такому подарку…

Глава 3. Старик



Игорь торопился домой, в какой-то мере даже благодаря поликлинику, в которой ему пришлось проторчать с раннего утра и почти до закрытия. Сезон поступлений. Такая пора, когда всем нужны справки. Вот и парень целый день носился от кабинета к кабинету, пытался прорываться через бесконечные очереди и, в конце концов, получил-таки заветную бумажку. Время при этом пролетело незаметно, а впереди был полностью свободный вечер, который можно посвятить игре.

Придя домой, Игорь поужинал и, запустив КПП, отправился в волшебный мир Альтернативы. За предыдущий сеанс удалось достичь одиннадцатого уровня. В ходе прокачки всплыла ещё одна особенность уникального персонажа: дополнительные очки характеристик и навыков. Первых с каждым уровнем давалось по семь вместо пяти стандартных, а вторые начислялись по пять каждые три уровня, и стандартно по три с каждым уровнем. У других игроков дополнительные два очка навыков давались раз в пять уровней. Таким образом, Игорь получал солидное преимущество, но пока им не пользовался. Все «лишние» очки он оставлял на потом, решив с толком распределить после того, как поймёт, какую роль должен отыгрывать его герой.

В окне выбора персонажа парень немного полюбовался своим аватаром. Теперь Илона была облачена в нубские кожаные доспехи, которые, несмотря на посредственные характеристики, очень здорово на ней сидели. Гадский непись отказался давать Игорю квест на них, поэтому пришлось указать Дюрандалю на то, что в группе с контактником, превосходящим вора по количеству жизней, да ещё и обладающим навыком «Насмешка», доспехи нужнее первому. Вот и отдал эльфёныш свою награду за расовый квест. Ничего, припрёт — купит за реал.

Нажав кнопку входа, Игорь увидел перед собой широко улыбающегося Дюрандаля. Поднявшись с травы, парень склонил голову набок и спросил:

— Чего довольный такой?

Вор поёрзал на месте и довольно щурясь, ответил:

— Во-первых, привет. А во-вторых, как тебе твой новый статус?

— Что?

Не понимая, о чём говорит напарник, Игорь посмотрел на него внимательнее. По стандартам игры, при таком рассматривании всплыла информация об игроке: «Дюрандаль. Светлый эльф. Шестнадцатый уровень. Коррекция внешности семнадцать процентов». Откуда? Простые игроки не видят уровень и коррекцию! Парень пробежался взглядом по интерфейсу. Золотое плетение вокруг индикаторов жизни и энергии, дополнительный функционал игрового чата, навороченная виртуальная клавиатура и… символ «х2» возле шкалы опыта.

Схватив эльфёныша за плечи, Игорь поднял его над землёй и затряс как мягкую игрушку. Благо, обилие вброшенных в силу очков характеристик позволяло это сделать.

— Ты что натворил, гадёныш? Карманы от денег рвутся? Или тебя просил кто-то?!

Забавно заикаясь от тряски, напарник пролепетал:

— По-ти-ше-э! Стра-жа-а же-э хо-о-дит!

И на самом деле, в чате пульсировало ярко-красное сообщение: «Внимание! Вы совершаете агрессивные действия по отношению к другому игроку в мирной зоне! Стража не дремлет, а зло будет наказано!»

Согласно правилам игры, за подобные действия, в зависимости от степени агрессии, игроку грозило от суток до месяца бана. Поэтому Игорь вернул эльфёныша на землю и, склонившись к самому его лицу, зло прошипел:

— Не смей! Слышишь? Не смей тратить на меня реальные деньги! Я тебя об этом не прошу! Мне это не нужно! Ещё раз это сделаешь, и я тебе руки поотрываю. В реале. Ты понял меня?

Дюрандаль утвердительно закивал и заговорил, попутно открывая меню премиум-магазина:

— Минск, улица Казинца, 18-265. Тебе что брать? Ещё месяц подписки? Или подарочный набор новичка?

— Чего? — Игорь даже отступил на шаг, не поняв сразу, к чему клонит напарник.

— Ну как чего? — эльфёныш пожал плечами. — Это же отличная возможность встретиться вне игры. Я не думаю, что тебя получится уговорить как-то иначе.

Игорь почувствовал, как от захлестнувшей его волны ярости начало подёргиваться правое веко. Всё-таки эта игра чудесно передавала эмоции! Ведь в реале всё было бы точно так же. Да, парень планировал пользоваться возможностями подростка. Но в эти планы не входили покупки за реальные деньги. Это был явный перебор, и раз уж этот «кавалер» решил начать делать такие подарки, стоило пресечь это на корню. С улыбкой, более походящей на оскал, и дёргающимся веком, Игорь медленно начал подходить к Дюрандалю.

— Послушай, мальчик. А не старовата ли я для тебя, что ты мне свидания назначаешь? И кстати. Я тоже из Минска, землячок. И на самом деле могу тебе руки переломать. Так что зря радуешься. А если до сих пор не уловил моего настроения, я поясню. Не смей тратить на меня реальные деньги! — последнюю фразу парень рявкнул так, что даже у самого в ушах зазвенело.

— Потише, люди же смотрят! — опасливо озираясь и пятясь назад, пролепетал напарник.

Игорь осмотрелся. Действительно. Все игроки, находящиеся поблизости, замерли на своих местах и с интересом наблюдали за происходящим. Ну да. Это же ММОRPG. Здесь гораздо больше, чем два игрока. Лучезарно улыбнувшись зрителям, парень схватил эльфёныша за шиворот и поволок к ближайшему выходу из деревни. А когда подходили к воротам, чуткий слух аватара уловил донёсшийся из-за спины восхищённый шёпот:

— Вот это баба! Я бы женился!


* * *


Артём обрёл свободу лишь после того, как они с Илоной достаточно далеко отошли от деревни. Девушка просто отпустила его и, ничего не говоря, направилась в сторону лесного болота, где должен был обитать квестовый моб.

Какое-то время вор просто молча шёл следом, но ему сильно не нравилось настроение напарницы, и парень решил прояснить обстановку.

— Илона, послушай, ну хватит дуться! Я же ничего плохого не сделал.

Девушка резко развернулась на месте и, сверкнув глазами, прошипела:

— Ты сделал большую глупость! Ты выбросил деньги на ветер!

— Но почему? — Артём решил не отступать и добиться хоть какого-то взаимопонимания.

— А потому! — Илона упёрла руки в бока и, наклонившись вперёд, принялась читать очередную лекцию. — Во-первых, ты меня знаешь всего пару часов. Во-вторых, я тебя не просила. Если захочу — куплю сама. Или ты сомневаешься в моей платёжеспособности? О чём ты вообще думал? Для чего ты купил мне прем?

— Чтобы ты могла играть подольше… — уже не так уверенно сказал подросток.

— А ты у меня спросил? С чего ты взял, что я могу играть по пять часов? Не подумал, что у меня дела могут быть?

— Нет…

— Ну вот тогда следующий раз лучше купи своей девушке цветы! Или торт! — Илона никак не хотела успокаиваться. — Или себе чего полезного!

— Но у меня нет девушки…

А вот этот аргумент подействовал на напарницу, как ведро холодной воды на голову. Она поперхнулась, затем издала протяжное «У-у-у-у!» и молча пошла дальше. Потом вдруг резко обернулась и, глядя Артёму в глаза, сказала, тщательно выговаривая каждое слово:

— Я тебе не подхожу! Даже и не думай!

Вот так. Прямо в лоб. Ну что ж, на самом деле не стоило ставить себе такую цель. Может ему вообще ещё рано девушку заводить? Погрузившись в раздумья на эту тему, Атрём не заметил, как добрались до места. И если бы не Илона — провалился бы прямо в небольшое болото.

— Что, замечтался? Давай, приходи уже в себя! Все совершают ошибки. А ты меня спрашивай, и у тебя их будет меньше. К бою.

Девушка достала из ножен меч и осмотрелась.

— Ты хотя бы представляешь, где этот болотник может быть?

— Без понятия. — Артём пожал плечами. — В квесте сказано лишь то, что он тут уже кучу народу перебил, и награда такая, что тебе влёт уровень дадут, а то и полтора.

— Может этот болотник — рейд-босс? — неуверенно проговорила Илона, аккуратно пробираясь вглубь топей по узкой тропинке.

— Нет, я пробивал по базе. Обычный чемпион.

Сказав это, Артём начал догадываться, что сморозил какую-то глупость. Потому что напарница остановилась и, медленно обернувшись, спросила:

— Обычный чемпион? Мы вдвоём попёрлись бить чемпиона? Ты чем думал, когда вчера это задание брал?!

В этот момент справа, из поросшей осокой заводи, раздался заунывный вой, и девушка перешла на шёпот:

— Я читала, что тут чемпиона минимум впятером бить надо! А мы вдвоём и с этим? — Илона помахала перед носом Артёма коротким мечом первого ранга.

— Да не переживай ты так, — решив также не шуметь, зашептал подросток. — Какие тут чемпионы на пятнадцатом уровне? Почикаем на раз, опыта на двоих больше достанется. И я себе нож купил второго ранга. Проблем не будет!

Едва он успел договорить фразу, как что-то с размаху ударило его по спине, отбросив на несколько шагов. Артём со смачным плюхом упал в воду, попутно наблюдая, как наполняется боевой лог:

«Болотник нанёс Вам 75 единиц урона. Вы ощущаете эффект оглушения. Длительность эффекта семь секунд».

«Союзник — <Илона>- получает 52 единицы урона и эффект оглушения».

О да! Напарнице тоже попало и, судя по гневным комментариям, доносящимся из зарослей осоки, упала она крайне неудачно. А пока шёл обратный отсчёт, Артём наблюдал за тем, как из болота вылазит нечто, напоминающее помесь краба с осьминогом. Покрытое прочным панцирем яйцевидное тело, шесть длинных щупалец, выполняющих функцию ног, две массивных клешни и целая гроздь чёрных глаз в передней части. Да, именно так, потому что назвать это головой было крайне сложно.

— Что это за хреновина? — прокричала Илона, решив хоть так скрасить отведённое под оглушение время. — Я ожидала увидеть обычного водяного с водорослями в волосах. А этот явно игры попутал! Ему бы в С.Т.А.Л.К.Е.Р, Зону топтать!

Возможно, напарница была права, но сейчас Артёма куда больше беспокоил тот факт, что болотник выбрал в качестве цели именно его. Поэтому, стоило лишь сойти оглушению, подросток вскочил на ноги и попытался бежать. Правда получилось плохо: по колено в болотной жиже не особо и побегаешь. А с учётом общего запаса здоровья в 350 единиц, он был обречён.

Болотник уже заносил щупальцу для удара, как вдруг у него из-за спины донеслось залихвацкое «Хай-е!». Монстр злобно рыкнул и начал разворачиваться к выбравшейся из осоки Илоне, которая вовремя применила насмешку. Занесённая для удара по Артёму щупальца опустилась на девушку, но та ушла перекатом в сторону. При этом и без того короткая юбка задралась, открыв взору подростка нижнее бельё Илоны. Монстр попытался атаковать снова, но воительница и в этот раз ушла от удара, перепрыгнув щупальцу. И опять юбка задралась.

Почему Артём раньше не обращал на это внимания? Или вчера бои были поспокойнее? Он как зачарованный смотрел на то, как девушка уклоняется от ударов. Всё вокруг было окрашено в тёмные коричнево-зелёные цвета. И среди этого унылого однообразия мелькали белые трусы Илоны. Подростку почему-то вспомнилась олениха, белый хвост которой служил своеобразным маяком для детёнышей при побеге от хищников.

Неизвестно, сколько бы он так простоял, если бы шум боя не разнообразился пронзительным девичьим воплем и громким всплеском неподалёку. Болотник всё-таки достал Илону. Её индикатор жизни существенно просел, немного не дойдя до середины.

— Ты что, уснул?! Бей! — крикнула девушка, вынырнув из болота, и бросилась в атаку.

Артём встряхнул головой. На самом деле, не лучшее время рассматривать нижнее бельё напарницы. Тем более, у него есть скриншоты из лавки оружейника. Выхватив недавно приобретённый кинжал, он начал обходить болотника так, чтобы оказаться сзади. Монстр был чертовски силён, но страдал некоторой неповоротливостью, что позволило, в связке с агром15Илоны, практически безнаказанно наносить оба воровских навыка, работающих только со спины. Но даже с учётом хорошего оружия и частого прохождения критических ударов, количество жизней у монстра уменьшалось значительно медленнее, чем у напарницы…


* * *


Как только полоска индикатора здоровья начала моргать на критической отметке в пятнадцать процентов, Игорь крикнул «Беги!» и сам дёрнул наутёк по узкой извилистой тропинке, на ходу зубами выдёргивая крышку из банки среднего эликсира здоровья. Зелье работало не сразу, восстанавливая 350 единиц жизни за пятнадцать секунд, поэтому большим счастьем показалось то, что болотник начал разворачиваться к Дюрандалю, прозевавшему отбой и нанёсшему ещё пару ударов. Тем самым напарник передёрнул моба на себя, и у Игоря появилось немного свободного времени на работу зелья и восстановление выносливости, индикатор которой тоже подползал к критической отметке. Усевшись прямо в жидкую грязь, парень наблюдал за тем, как его товарищ неуклюже уворачивается от мощных, но медлительных ударов щупальцами. Пусть попрыгает. И так всё время сзади стоял да ножичком махал…

К тому моменту, когда здоровье и выносливость поднялись до приемлемого уровня, Дюрандаль уже активно напоминал о роли танка в замесе, пытаясь на бегу откупорить свою банку с лечебным зельем. Что же, на самом деле пора. Исходя из уже нанесённого урона, нынешних показателей должно было хватить для добивания.

Поднявшись с земли, Игорь кастанул агр, но приближаться к монстру не спешил: пусть сам ползёт, а за это время можно ещё чуть-чуть восстановиться. Далее ещё несколько минут пришлось активно прыгать и перекатываться, бить и одёргивать Болотника на себя. Парню уже не верилось, что это когда-нибудь закончится, но после очередного крита от вора, моб протяжно взвыл, и, взмахнув щупальцами, рухнул в болото, обдав напарников волной вонючей воды. На последнее Игорь не обратил внимания, потому как уже являл собой ходячую кучу тины, водорослей и жидкой грязи.

Полумрак болота озарился вспышками двух столбов света, а боевой лог наполнился весьма приятными сообщениями:

«Ваша группа победила чемпиона-болотника. Вы получили 12 000 опыта. Вы получили новый уровень. Вы установили новый рекорд в бою с чемпионом-болотником, сразив его вдвоём. Предыдущий рекорд — группа из пяти игроков. Дополнительно Вы получаете 7 500 опыта. Вы получили новый уровень. Задание «Нечисть из топей» выполнено. Поговорите со старейшиной Кейном для получения награды».

Это было реально круто. Даже по меркам начальной прокачки с премиум аккаунтом. Конечно, десять минут непрерывных прыжков, перекатов и падений, перемежающихся болезненными оплеухами от болотника, казались вечностью. Но наградаужерадовала. А ведь ещё почти такое же количество опыта даст старейшина. Да и надо бы попробовать, отрежется ли что-нибудь от этого моба в качестве трофея.

Игорь подошёл к наполовину погрузившейся в ил туше и попробовал потыкать мечом клешни и щупальца, но те оказались статичными. Стало быть, можно возвращаться в деревню.

— Идём. Нас ждёт старейшина и новые уровни, — парень устало махнул рукой напарнику, но тот не сдвинулся с места.

— Постой… у меня поиск тайников сработал. Но как-то криво, — неуверенно сказал Дюрандаль. — Подсвечивает пузо этой твари.

— Вот как? — интерес к дохлому мобу снова вернулся к Игорю, и он внимательно осмотрел вздувшееся брюхо, покрытое слоем слизи.

Немного поразмыслив над эстетикой планируемого действия, парень всё же решился и рубанул мечом по серой коже, после чего пришлось резко отскочить назад: из разреза с противным хлюпаньем вывалились внутренности болотника, обдав напарников жуткой вонью. Будь это в реале, Игорь обязательно бы расстался с содержим желудка. Но слава Богу, виртуальное тело было лишено рвотного рефлекса.

— Не соврал навык… — тихо произнёс Артём.

— И то правда. Как думаешь, их мыть надо или сами почистятся? — сказал Игорь, глядя на просвечивающиеся сквозь серо-зелёные стенки кишечника элементы всевозможных доспехов и оружие.


* * *


Мыть не пришлось. Оказалось достаточным положить добытую экипировку в сумку, откуда она доставалась уже чистой, хоть и покорёженной: игра отрабатывала эффект пожёванности. Большинство трофеев оказалось откровенным хламом. Однако, для недавно играющих товарищей годилось и так. Прибарахлились прямо на месте. Дюрандаль, несмотря на неплохую финансовую обеспеченность в реале, тоже не побрезговал безклассовым шмотом, обосновав это тем, что реал лучше вкладывать в вещи высокого ранга, а пока пойдёт и так. И теперь напарники больше походили на бомжей с вокзала большого города, нежели на солдат удачи.

Осмотрев себя, Игорь вспомнил старый советский фильм, где к девушке применили определение «светофор». Прямо как про него сказано! Бронзовый нагрудник, короткая юбка красного цвета, каким-то образом попадающая под определение тяжёлой брони, тёмно-зелёные сапоги. Всё первого ранга, но лучше того, что было. Игорь мог взять и единственную вещь второго, да одевать только в бою, где ранговый штраф на скорость движения не так заметен но… при примерке «Кожаная броня лесничего» оказалась типичными бронетрусами! А любой нормальный парень предпочтёт ходить в чём-то похуже, нежели светить полуголым задом.

Бедный Дюрандаль аж поник от разочарования, наблюдая за тем, как Игорь с ненавистью пихает эти трусы в инвентарь. Малолетний извращенец! Парень подозревал, что напарник всё же успел сделать пару-тройку скриншотов. Он был уверен, что этот Артём только с виду такой прилежный и культурный. Но пользы от него было больше, чем вреда, так что можно было не возмущаться.

В деревне старейшина Кейн за выполнение задания одарил Игоря ещё почти двумя уровнями, а кузнец отремонтировал доспехи, приняв в качестве оплаты всё то, что удалось вытащить из брюха болотника, но не захотелось одевать на себя. А после пробежки по ещё одному квесту оказалось, что Дюрандаль поджидал «напарницу» заранее, не зная, во сколько та зайдёт в игру. Поэтому снова пришлось разойтись, и в этот раз уже Игорь остался один.

Порывшись в журнале заданий, большинство из которых было групповыми, парень наткнулся на единственное сольное. Это был рекомендованный старейшиной поход к отшельнику, который мог прояснить специфику персонажа. В запасе было ещё почти два часа, и Игорь не раздумывая пошёл к реке. Особых пояснений по местонахождению старика нигде не было, поэтому парень отметил на карте несколько наиболее подходящих, на его взгляд, мест, и отправился на поиски.

Река оказалась непопулярным среди игроков местом, поэтому никто не приставал и не путался под ногами. Плеск воды и шуршание травы успокаивали, а пробивающиеся сквозь густые ярко-зелёные кроны солнечные лучи приятно грели кожу. Поход на заведомо нудное задание превратился в замечательную прогулку, и Игоря вовсе не огорчало отсутствие жилища отшельника уже в третьем из пяти отмеченных мест. Сам процесс поиска приносил удовольствие, а попадающиеся время от времени в траве грибы значились во внутриигровой энциклопедии как весьма востребованный ресурс.

Искомое место обнаружилось между четвёртой и пятой отметками на противоположном берегу. Приняв это как знак свыше, Игорь хорошенько искупался, предварительно убрав в инвентарь лишние доспехи. Ведь в такой глуши точно можно было не беспокоиться по поводу лишних глаз и собственное самолюбие. Выбравшись из воды, парень вновь облачился в доспехи и направился к ветхой хижине, сложенной из веток и разлапистых листьев. Возле неё на непонятно откуда взявшемся среди леса большом камне сидел старик настолько древний, что казалось, развалится от малейшего сквозняка.

— Эй! Ты живой? — осторожно спросил Игорь, подойдя поближе.

Отшельник поднял на парня взгляд выцветших серых глаз и дрожащим голосом сказал:

— Побольше уважения к тому, кто много старше Вас, юная леди.

Это была всего лишь игра, но Игорю стало по-настоящему стыдно и он перешёл на «Вы»:

— Прошу простить моё невежество! Меня отправил к Вам старейшина из деревни эльфов. Он говорит, что Вы можете открыть тайну моего происхождения. Я ведь даже не знаю, к какой расе принадлежу, не говоря уже о назначении моего персонажа.

Старик посмотрел парню в глаза и замер. Игорю даже показалось, что его собеседник уснул с открытыми глазами, и хотел разбудить. Но тот заговорил сам. В этот раз голос его не дрожал, напоминая шелест листвы:

— Я очень давно живу в этом мире. Многое видел и многое знаю. Знаю и о тебе. Я давно ждал твоего прихода.

У Игоря от любопытства аж нос зачесался. Он ждал, что вот-вот откроется тайна его персонажа, но следующая фраза отшельника обломала все надежды.

— Но ты ещё слишком слаба и не готова узнать всю правду о себе. Приходи, когда станешь сильнее.

Закончив говорить, старик закрыл глаза и склонился набок, опершись о ствол растущего рядом деревца. В игровом логе появилась запись:

«Получено новое задание. Возвращайтесь к старцу, когда достигнете сорокового уровня».

Такой исход дела парня не устраивал, и он, вспомнив про разрекламированную разработчиками нелинейность игры, принялся будить отшельника. Трясти за плечо было страшно — вдруг развалится. Поэтому Игорь пробовал звать. Сперва тихо, потом громче, потом ещё громче, а под конец гаркнул в полную силу своих девичьих голосовых связок. Вместо громкого окрика вышел настолько звонкий вопль, что старик едва не слетел со своего камня. Ошарашенно глядя на нарушителя спокойствия, он спросил, снова не сдерживая дрожи в голосе:

— Что Вам ещё нужно? Я же сказал приходить, когда станете сильнее! Негоже так над стариком издеваться!

«А над игроками, значит, можно?» — подумал Игорь и, уперев руки в бока, начал возмущаться:

— А как, извольте сказать, я стану сильнее? С одним активным навыком! Или Вам угодно, чтобы я достигла сорокового уровня к старости? Я сильна и уверена в себе, и не уйду, пока не услышу всей правды!

С этими словами парень уселся на траву напротив старика, выжидательно глядя тому в глаза. Отшельник посидел какое-то время молча, затем потер кустистые седые брови с заговорил:

— Ошибки нет. Воистину, манеры соответствую предсказанию. Упрямая и своенравная. Именно такой и должна быть принцесса.

Вот оно! На самом деле же квест имел несколько вариантов развития! Игорь даже подался вперёд, боясь пропустить хоть звук из речи старика. А тот продолжал говорить:

— Поверьте, к тому моменту, как Вы будете готовы узнать правду, у Вас появятся возможности ускорить рост силы. И чем труднее будет путь к совершенству, тем серьёзнее ждёт награда.

Парень хотел было возмутиться такой философии, но отшельник жестом приказал молчать и продолжил:

— Я знаю, как много опасностей таит в себе сей сложный путь. Поэтому поделюсь некоторыми знаниями моей молодости. Подойдите ко мне, юная леди.

Игорь выполнил указание, а старик приложил ладони к его вискам и прикрыл глаза. Мысли парня устремились куда-то вдаль, на неведомое поле брани, в неизвестную эпоху. Там, в центре эпической битвы, могучий воин сражался сразу с десятком противников, которые были не в силах его одолеть. А спустя несколько секунд всё исчезло. Игорь вновь стоял на лесной полянке перед отшельником, а в игровом логе высветились системные сообщения:

«Вы изучили новое умение: Удар грома».

«Вы изучили новое умение: Медвежье здоровье».

Парень хотел было уже приступить к ознакомлению с обновками, но старик отвлёк его.

— Это ещё не всё. Я дам Вам помощника, который будет оберегать Вас от ошибок на пути к могуществу.

Отшельник щёлкнул пальцами, и из густой кроны дерева к нему спустилась маленькая фея. Старик что-то шепнул ей, и сказочное создание перелетело к Игорю на плечо.

— Её имя — Эллиз’зиэль. Она — изумрудная фея, существо сильное и мудрое. Но Вы берегите её. Ведь такую малышку очень легко обидеть. А теперь оставьте меня. Я устал…

Отшельник снова прислонился к дереву, а парень, боясь спугнуть удачу, очень осторожно пошёл прочь. Достаточно удалившись от лачуги старика, он присел на ствол поваленного дерева и, вывернув голову в сторону, попытался рассмотреть фею. Та, поняв желание нового хозяина, прыгнула с плеча на руку, усевшись на запястье. Игорь внимательно всмотрелся в подарок, до появления системной информации.

«Изумрудная фея. Уникальный питомец. Класс «Боевой товарищ». Уровень неизвестен. Состояние отличное».

Всё. Никакого меню, предусмотренного стандартными питомцами, не было. Навыки также были недоступны. Получалась не игра, а сплошная загадка. Игорь тяжело вздохнул.

— Ну и что ты умеешь, Эллиз’зу…зе…за… — парень помотал головой, путаясь в сложном имени. — Не пойдёт! Язык сломаешь с вашими именами! Будешь зваться…

Парень задумался. Элис не нравилось из-за ассоциаций со старой песней, которую ему не повезло услышать. Эля — как-то совсем никак. Элизабет — слишком длинное. А вот это вполне подойдёт!

— Будешь Эльзой!

Фея склонила голову набок и вопросительно посмотрела на хозяина.

— Ну имя твоё новое, понимаешь? Мне сложно произносить нынешнее. Это повлечёт за собой проблемы. Поэтому я хочу назвать тебя Эльза. Что скажешь?

Фея промолчала, а в игровом логе появилась запись: «Эллиз’зиэль принимает Ваше предложение. Теперь её имя — Эльза». Чудно. Удалось изменить имя помощницы, не прибегая к несуществующему интерфейсу. Значит, может повезти и в другом.

— Расскажи, что ты умеешь делать, Эльза, — спросил Игорь, но фея лишь хитро улыбнулась и пожала плечами.

— Ты не умеешь говорить?

Эльза утвердительно кивнула. Это плохо, но в то же время она была из числа тех игровых объектов, которыми хотелось обладать даже без какого-либо полезного эффекта. Игорь с трудом оторвал взгляд от этой миниатюрной девушки. По крайней мере можно будет просто полюбоваться её пышными изумрудными волосами, выразительными глазами и красивым телом, облачённым в короткое зелёное платьице. А теперь пришло время новых умений! Игорь открыл вкладку навыков и начал читать описания новинок.

«Удар грома. Активный выпуск. Оглушает цель на три секунды. Дистанция до 20 метров. Шанс прохождения зависит от уровня цели. Следующий уровень: оглушение на 3,1 секунды».

«Медвежье здоровье. Пассивный. Увеличивает запас здоровья на 15 процентов. Следующий уровень: Увеличение запаса здоровья на 17,5 процентов».

Превосходно! Это уже немного веселее. И стоять под мобами можно дольше, и за счет стана16банок будет меньше тратиться. Прокачкой агрессии и стартовых пассивок Игорь не особо увлекался, поэтому сейчас мог спокойно раскидать накопившиеся свободные очки в количестве двадцати штук на новые навыки. Но стоило ему начать прокачивать «Удар грома», как фея изумрудной молнией метнулась к окну навыков и своими маленькими ручонками забарабанила в знак «плюс» напротив пассивки «Прирождённый лидер».

Парень сперва обалдел от такого развития событий, затем попытался отогнать «помощницу», но та вновь и вновь возвращалась к своему занятию. К тому моменту, когда Игорь ухитрился поймать фею за ногу и оттащить от окна навыков, напротив «Лидера» красовалась цифра 12.

— Эльза, твою ж мать! — протянул парень, хлопнув себя свободной рукой по лицу. — Ты чего творишь? На кой мне это лидерство? От него даже эффекта нет! Как теперь качаться?

В ответ фея громко зазвенела, размахивая ручонками, и попыталась вырваться. Но прежде чем отпустить вредительницу, Игорь закинул по четыре очка в «Гром» и «Здоровье». Эльза повертелась у него перед носом, звеня, размахивая своими радужными крыльями и разбрасывая в стороны мириады искрящейся пыльцы, а затем тоже хлопнула себя ладонью по лицу и устало села на плечо хозяина. Похоже, они оба остались недовольны друг другом.

Глава 4. Принцесса и охотник



Артём с огромным трудом дождался оговоренного времени и, в предвкушении пяти часов игры в приятной компании, побежал включать КПП, но его отвлекла вошедшая в комнату мама. Судя по вечернему платью и макияжу, она собиралась на какую-то встречу. Вероятно, зашла попрощаться, но, увидев сына возле камеры, грустно вздохнула.

— Опять в свои игрушки? Сходил бы лучше на улицу, развеялся. С девочками познакомься наконец-то, а то мне уже страшно за тебя становится.

— Мам, ну что ты опять за своё?

Артём любил свою маму, которая уделяла ему гораздо больше времени, чем отец. Но отсрочка входа в игру очень не нравилась. К тому же, подобные напутствия он слышал очень часто, и они начинали изрядно надоедать.

— Не опять, а снова, — мама присела на угол кровати, демонстрируя намерения отговорить сына от игры.

Но Артём лишь мысленно улыбнулся: в этот раз у него есть серьёзный аргумент против её доводов.

— Мам, меня в игре подруга ждёт. Нехорошо опаздывать в таких случаях.

— Вот как? — женщина удивлённо вскинула бровь. — И откуда она там взялась?

— Не знаю, — подросток пожал плечами. — Мы просто встретились в начальной локации…

— И ты очаровал её своими манерами? — перебила мама, не дав закончить.

Артём вспомнил первую встречу с Илоной и потупился.

— Скорее наоборот… я там здорово сглупил, а вот она вела себя как положено. Очень умная и начитанная.

— И, наверное, очень красивая, раз ты при её виде впал в ступор? — женщина хитро улыбнулась, а подросток ещё сильнее смутился.

— Да ладно тебе! — мама хлопнула его по плечу. — Это же просто компьютерная модель. Она могла нарисовать себе любое тело, а в реальной жизни там вообще может быть бородатый грузин.

— Ты не понимаешь! — смущение как ветром сдуло. — Альтернатива очень точно определяет пол игрока. Сменить его нельзя даже за деньги. Такой функции попросту нет! А внешность можно менять, но тогда видно, на сколько процентов она отличается от реального прототипа! У Илоны нулевая коррекция, значит в реальной жизни она такая же, как в игре!

— Илона значит? Красивое имя… — женщина как будто забыла о возможном несоответствии внешности. — Может есть какое-то фото или, как оно там у вас называется? Скриншот?

Подросток хотел было похвастаться своей подругой, ведь вывести на внешний монитор галерею скриншотов не составляло труда. Но, слава Богу, сперва решил прикинуть, какую именно картинку показать. А что было в наличии? Мокрая Илона в просвечивающейся начальной одежде; уже сухая, но демонстрирующая неписи свой зад; и ещё парочка снимков, вызывающих ассоциации с оленихой и белым маяком. Артём отрицательно мотнул головой с такой силой, что щёлкнули шейные позвонки.

— Ну а сколько ей лет? — не унималась мама.

— Я не знаю… — снова смутился подросток. — Она не говорит. А на вид не больше двадцати.

— Двадцатилетняя красавица? — женщина здорово удивилась подобному открытию. — Сын, расскажи мне, чем ты её очаровал? Ты же в реальности даже с ровесницами познакомиться не можешь!

Артём неопределённо пожал плечами.

— Мне кажется, что она меня жалеет. Я рассказал ей, что состоятельный папа купил мне место в клане, а там мне навязали класс персонажа, за который я изначально играть не хотел. Она предложила свою помощь, чтобы меня больше не могли использовать за мои же деньги.

— А по-моему, жизнь готовит кому-то жестокий урок, — женщина поджала губы и недовольно покачала головой.

Поняв, к чему она клонит, подросток решил защитить свою напарницу:

— Нет, она не такая! Да и чего страшного, если разница в возрасте четыре, или, пускай, даже шесть лет! Ты же младше папы на двенадцать, и у вас всё хорошо!

Вместо ответа мама грустно улыбнулась и, потрепав сына по волосам, вышла из комнаты. Настроение у Артёма сразу испортилось, но он не мог больше заставлять Илону ждать. Что бы ни думали о ней окружающие, одно подросток знал точно: напарница у него очень и очень капризная.

Пройдя этап погружения, Артём открыл глаза и увидел сидящую на толстой ветке дерева Илону. Она закинула ногу на ногу и, скрестив руки на груди, мерно постукивала пальцами по плечу. Увидев напарника, девушка хотела высказаться по поводу его опоздания, но подросток опередил её:

— Пожалуйста, не надо. Я знаю, что опаздывать нехорошо, но мне дома и так досталось. Хоть ты не читай нотации.

— Жаль! А так хотелось! — явно переигрывая, расстроилась Илона и, спрыгнув с ветки, направилась к мастеру порталов.

— Идём! Нас ждут великие дела!

— Ты взяла какое-то новое задание? — спросил Артём, поравнявшись с напарницей.

— Да! — девушка явно была довольна собой. — Пока тебя не было, я взяла групповой квест на муррфолков. Нам нужно собрать десять шкурок.

— Что?! — подросток даже остановился от удивления. — Ты взяла задание на истребление мурчиков? Ты разве не знаешь, что их тут не принято бить? Это как бы негласный закон. Неужели тебе, девушке, их не жалко.

Илона тоже остановилась и, сделав милое выражение лица, заговорила:

— Конечно жалко! Они же такие из себя ми-ми-ми и няшечки! Пушистенькие, красивенькие и… — тут лицо её стало злобно-коварным, а голос изменился практически до рычания, — с чертовски дорогими шкурками! И именно потому, что их никто не бьёт, мы пойдём их ловить. Ты хоть представляешь, сколько этих мурчиков должно было расплодиться по лесам со старта проекта? Лёгкие деньги! Мы выполним это задание за полчаса, а потом будем качаться дальше.

— Слушай, я не пойду их убивать… да и от тебя не ожидал такого! Я думал ты добрая! — Артём растерянно развёл руками.

А Илона подошла ближе и, приняв торжественную позу, сказала:

— Зато я ожидала такого поведения от тебя. Доблестный рыцарь, позвольте пожать Вашу мужественную руку! Ваши непоколебимость и рвение защищать слабых достойны того, чтобы войти в учебники по рыцарской этике!

Боковым зрением подросток заметил, что все игроки, которые недавно спешили по своим делам, начали останавливаться и пялиться на него.

— Илона, что ты творишь? На нас же люди смотрят! — зашептал Артём, но напарница и не думала останавливаться.

Взяв подростка за плечи, она картинно склонила голову и продолжила:

— Ваша непоколебимость не знает границ! Горжусь тем, что мне выпала честь качаться со столь доблестным и жалким… ой, нет! Простите! Жалостливым эльфом!

Затем девушка отстранилась, ткнула Артёма указательным пальцем в нос и сказала уже гораздо тише:

— Слабак! Оставайся в деревне и жди, пока я не выполню за тебя всю грязную работу! Но не смей покидать группу! Иначе мне не засчитают выполнение!

Высказавшись, Илона решительно направилась к мастеру порталов, и подростку не оставалось ничего, кроме как последовать за ней.


* * *


Сергей пробирался сквозь густой кустарник, стараясь как можно меньше шуметь. Похоже, ПК17, вырезающий клановых нубов, был достаточно умён, раз выбрал такое место для своих злодеяний. Легко прятаться и устраивать засады. А ещё здесь водились муррфолки — милые пушистые создания, на которых приходили полюбоваться самые разные игроки. Учитывая негласную заповедность этих мест и статус нубской локации, не представляющей опасности, здесь можно было легко встретить также безоружных игроков любого уровня.

И надо же было именно здесь завестись мудаку, реализовывающему свою психофизическую неполноценность на беззащитных противниках! Жертвы из кланового молодняка доложили, что это маг тёмных эльфов не ниже шестидесятого уровня. Очень сильный, но голый. В смысле, без толковой брони и оружия. Поэтому лидер клана решил, что для карательной миссии хватит одного людского лучника пятидесятого уровня с хорошей экипировкой, коим и являлся Сергей.

Вот и пробирался он теперь по холмистой местности, густо поросшей кустарником и небольшими деревьями. При этом холмы попадались с настолько крутыми склонами, что удержаться на них, не цепляясь за кусты, было просто нереально. А нести лук за спиной, ожидая в любой момент нападение сильного и хитрого противника — верх глупости. Поэтому Сергей старался держаться подножий. Шёл с оружием наготове и внимательно всматривался в зелёную кашу, в которой пока попадались только белые шарообразные тела муррфолков. Постоянное напряжение давало о себе знать, заставляя существенно нервничать, и охотник собирался уже плюнуть на эту затею, как вдруг с вершины холма, у подножия которого он проходил, раздался треск ломаемых веток. Шум начал быстро усиливаться, дополняясь матерными выкриками. Было очень похоже на то, что какой-то нуб, пришедший полюбоваться на мурчиков, наткнулся на ПК и пытается спастись.

Сергей рванулся навстречу, раздвинул ветки кустарника и… последнее, что он увидел, были белые трусы. Затем последовал жуткий удар в голову и стало темно. В боевом логе появились тревожные надписи красного цвета:

«Игрок — <Илона>- нанёс Вам 72 единицы урона. Вы ощущаете эффект оглушения. Длительность — 7 секунд».

На ПК было совершенно непохоже, и Сергей хотел было сказать что-нибудь остроумное, но ему мешали две вещи: оглушение и зад некой Илоны, сидящей у него на лице. Сквозь гул в ушах сверху пробился девчачий голос:

— Ух, ёпт… фаталити!

Затем горе-нападающая вскочила, кастанула ещё одно оглушение и скрылась в кустарнике с криком «Слава русскому рандому!» Ещё бы, слава. Это же надо, чтобы по пятидесятому уровню прошёл стан четвёртого. Тем не менее, пришлось полежать ещё семь секунд. Но и после них подняться не удалось.

Раздался новый протяжный треск и из кустов на голову Сергею вывалился эльфийский вор. Боевой лог снова окрасился в красный:

«Игрок Дюрандаль нанёс Вам 31 единицу урона. Вы ощущаете эффект головокружения. Продолжительность — 5 секунд».

Не на шутку рассердившись, охотник поднялся на ноги и попытался броситься в погоню, но снова оказался на земле. Ну да. Куда же без этого! Его держали торчащие из земли корни. Рут18третьего уровня от воришки. И тоже прошёл. Сегодня явно не стоит охотиться на мага-ПК…


* * *


Игорь продирался сквозь кустарник в поисках очередной жертвы. Кажущийся лёгким квест, на поверку оказался муторным и сложным. А всё потому, что поганые мурчики выбрали в качестве места жительства земли с очень крутыми холмами, поросшими кустами и невысокими деревьями. Дорог тут не было и в помине, а гоняться по буреломам за меховыми шариками было тем ещё занятием! Проклятые твари уже после третьей жертвы каким-то образом предупредили сородичей об опасности, и те разбегались сразу же, как только замечали охотников.

Благо, новоприобретённый стан был дистанционным, и уйти удавалось не всем. Но охота всё равно затянулась, а альпинизм по крутым склонам в окружении колючих кустов очень сильно надоел. Слава Богу, Дюрандаль оказался понятливым мальчиком и прекратил нытьё после первого же грубого оклика. Теперь шёл следом, шумно сопя и, вероятно, думая всякие пакости про свою напарницу. Да и ладно. Оставалось изловить ещё четверых муррфолков и можно считать себя богачами. Ну, по меркам нубов, естественно. И всё бы хорошо, но увидев очередную цель, Игорь оступился и, ломая ветки, полетел спиной вперёд с высоченного холма. Полёт быстро прекратился, сменившись скатыванием кубарем. Боевой лог наполнился целой цепочкой сообщений о получении небольшого урона от ударов о землю, а пространство, помимо треска ломаемых веток — матюками Игоря.

Спустя несколько секунд парень сильно ударился обо что-то пятой точкой и падение прекратилось. А в боевом логе вспыхнула предупреждающая надпись:

«Вы нанесли игроку Аскольд 72 единицы урона. Вы вошли в состояние дуэли».

Ошарашено моргая, Игорь обнаружил под собой бездыханное тело в лёгкой броне.

— Ух, ёпт… фаталити! — сказал он первое, что пришло в голову.

А затем обратил внимание на броню. Полный сет. Третий ранг. Это минимум сорок пятый уровень. Такого не убьёшь, нанеся семьдесят две единицы урона. Значит сейчас он поднимется, и у кого-то будут большие проблемы! Кстати, а почему он до сих пор лежит? Игорь вновь посмотрел вниз и понял. Да он же сидит у этого лучника прямо на лице! Ужас какой и стыд! Парень вскочил на ноги и, пытаясь хоть как-то задержать противника, кинул в него «Удар грома». И, о чудо! Навык прошёл. Решив не спугнуть удачу, Игорь крикнул «Слава русскому рандому!» и бросился наутёк.

Остановился только выскочив на границу локации и едва не свалившись в небольшую речку. Плюхнувшись на влажную траву, парень подумал о своём будущем. Если тот лучник злопамятный, то будет искать и мстить. Во всяком случае, Игорь вряд ли простил бы такое надругательство над собой. Да и сам хорош! Сидеть на лице у незнакомого человека. Это у друга можно посидеть, но точно не у постороннего. Хотя, если посмотреть с другой стороны, то ему могло быть и приятно. Всякие же люди бывают. Размышления прервал вывалившийся из кустов Дюрандаль.

— Круто мы его завалили! — тяжело дыша пропыхтел эльфёныш.

— Кто — мы? — удивился Игорь.

— Ну мы! Ты и я! — вор уселся рядом, ускоряя восстановление выносливости. — Ты ему стан повесила, а я на голову свалился, потом корни кинул и убежал за тобой! Представляешь? Прошли корни! Третий уровень. А лук-то клановый, да ещё и в броне хорошей. Так что нам здорово повезло.

— Повезло? — спросил Игорь и закрыл лицо руками. — Да тут же полный полярный пушной зверь! Ты бы простил, если бы два нуба посидели у тебя на лице, накидали дебафов и смылись?

— Нет. Я бы нашёл их и посидел на каждом отдельно. Ещё бы и сокланов попросил при встрече посидеть, — с довольным выражением лица сообщил Дюрандаль.

А потом, видимо, осознал масштабы трагедии и приуныл.

— Илона, что будем делать теперь? Я посмотрел рейтинги. Его клан на трёхсотом месте из более, чем полутора тысяч. Семьдесят пять бойцов. Не то, чтобы прямо мощь мощная, но проблем доставят уйму…

Игорь хотел ответить что-нибудь умное, но его отвлекло оповещение о входящем личном сообщении. Открыв почтовый ящик, парень увидел письмо от какого-то Аскольда следующего содержания: «Амазонка, ты куда так рванула? Я тебя всё равно найду!» В конце стоял ухмыляющийся смайлик. Сперва парень хотел послать этого Аскольда кое-куда, но потом вспомнил, что бедолага там недавно побывал, и просто добавил в блок-лист.

— Он нас ищет. Валим отсюда! — сказал Игорь, вставая. — Ещё четыре мурчика и дёрнем подальше.

— А может ну их? — заныл Дюрандаль. — И так из-за этого квеста уже вляпались по-крупному. Сейчас ещё нарвёмся на идейных защитников прекрасного. Да и на самом деле, муррфолки очень милые. Как у тебя рука поднимается их убивать?

— Милые?! — Игорь чуть на месте не подскочил от этого заявления.

Затем оттянул рукой нагрудник, наклонился вперёд, чтобы напарнику были лучше видны глубокие царапины на груди, ткнул в них пальцем и почти прокричал:

— Милые?! Ты посмотри, что они со мной сделали! У них игнор брони! Бьют прямо по телу, и чхать хотели, что на мне доспех!

И Дюрандаль посмотрел. Потом туго сглотнул и покраснел, но ничего не ответил. Игорь подумал, что раны очень страшные, раз напарник так реагирует. Засомневавшись в своей безопасности, парень сам заглянул под нагрудник, затем резко выпрямился, вернул доспех на место, и глядя в сторону резко сказал:

— Забудь! В целом они не очень милые. Думаю, ты меня понял! В общем это… ищем ещё четырёх муррфолков!

Высказавшись, он быстро зашагал вдоль зарослей, излишне рьяно высматривая среди ветвей белые шерстяные шары. Только что он затупил куда круче, нежели нырнув на мелководье. Ведь за такие действия можно и под суд пойти. Там вроде как уголовная статья даже. Резко остановившись, Игорь обернулся и схватил за плечи напарника, который вместо того, чтобы заниматься поиском мурчиков, смотрел перед собой невидящим взглядом.

— Эй! — парень потряс эльфёныша. — Ничего не было! Ты ничего не видел! Ясно? Если кто-то узнает, у меня будут проблемы в реале. Мы все ошибаемся иногда. И все можем сперва сделать, а потом — подумать. Только что это произошло со мной. И я надеюсь на твоё понимание и поддержку!

— Ага… — продолжая смотреть перед собой, ответил Дюрандаль.

— Что ага? — Игорь перешёл на крик и ещё сильнее затряс напарника. — Ты вообще меня слушаешь? Ты же не конец света увидел! Ничего необычного! Всё как и у всех! Да приди же ты в себя!

— О-о-о-отпусти! Я в порядке! — ответил эльфёныш.

— Вот и славно, — Игорь отошёл на шаг назад. — А то ведёшь себя так, как будто никогда грудь не видел!

— Уже видел… — мечтательно протянул Дюрандаль.

— Ага. Теперь и помереть можно!

Игорь сплюнул в траву и продолжил поиски. За следующие полчаса удалось изловить ещё троих муррфолков, а вот вместо четвёртого напарники повстречали тёмного эльфа-ПК.

Враг всех нубов очень здорово затаился на дереве, и заметить его удалось только после того, как он нанёс первый удар. Чёрно-фиолетовая сфера с треском вылетела из густых ветвей и ударила Игоря в бок, причинив очень сильную боль и оставив на коже страшный ожог. Полоса здоровья сразу просела наполовину, а в добавок к урону на парне повис дебаф на блок восстановления энергии продолжительностью тридцать секунд.

Не долго думая, напарники бросились бежать. Однако, убийца не собирался отпускать свою добычу, и, ловко спрыгнув на землю, пустился в погоню. Он явно переоценил свои силы, рассчитывая завалить Игоря одним ударом — перекачанная выносливость дала о себе знать. И теперь среди крутых холмов и густых кустарников шла настоящая гонка на выживание. Проклятый ПК, хоть и был магом, но бегал весьма неплохо, практически не отставая от тех, кто строил прокачку персонажей, исходя из принципа «волка ноги кормят».

И надо же было этому ПК вылезти в тот момент, когда до завершения квеста оставался всего один муррфолк! Но удача всё же решила повернуться лицом к напарникам, и на тропинке показался мурчик. Ну или боком… потому что в следующее мгновение на ту же тропинку, разделив Игоря и долгожданную добычу, выскочил Аскольд с луком наперевес.

«Не в этот раз!» — подумал парень и рванулся врагу навстречу.


* * *


Сергей брёл меж холмов и думал, где допустил ошибку. Наверное, стоило написать другое письмо, которое эта летающая девушка не смогла бы трактовать двояко. А пока он имел лишь добавление в чёрный список. Зато теперь искать будет веселее. Ведь у него уже три цели: маг-ПК, боец Илона и вор Дюрандаль. Можно попробовать написать и второму нубу, но было неизвестно, какие у этой парочки отношения. Поэтому, надеясь на знакомство с девчонкой-фаталити, нужно действовать аккуратно. Сергей и подумать не мог до этой встречи, что остались ещё представительницы прекрасного пола, знакомые с серией Mortal Kombat. Да, были косплееры, изображающие героев игры. Но мало кто из них был способен отличить Китану от Милены. А тут тебе на — задом по голове! И фаталити. И потом ещё восхваление рандома. Да если бы не стан, Сергей бы до слёз смеялся. А эта Илона удирала как от пожара.

Спускаясь с очередного холма, охотник заметил на тропинке муррфолка. Это милое создание сидело на задних лапах, приняв форму пушистого шара, и насторожено поводило своими огромными ромбовидными ушами. Сергей решил подойти и посмотреть на заповедного моба поближе.

«Интересно, она тоже пришла к этим зверушкам? Любительница разного рода милоты и пушистости?»

От размышлений Сергея отвлёк усиливающийся треск ломаемых веток. Повернувшись на шум, охотник понял, что удача на его стороне. Сквозь заросли бежала та самая Илона с напарником, а за ними — маг-ПК. Вот он шанс! Сейчас Сергей спасёт её от преследователя. Идеальный подкат!

Буквально скатившись с холма, он выскочил на тропинку с луком наперевес. Она бежала навстречу. Лицо перечёркнуто глубоким порезом от чьих-то когтистых лап, светлые волосы развиваются на ветру, а глаза цвета янтаря полны решимости. Не девушка, а мечта! Не то, что зашпаклеванные косметикой фифы из клубов!

Сергей поднял лук и натянул тетиву. ПК в нубской броне. Одного крита хватит, чтобы вывести его из строя. Но что же это! Охотник во второй раз за день увидел женский зад! И в этот раз он принадлежал госпоже Удаче! Ну а как иначе можно объяснить то, что произошло дальше?

Воительница на ходу вытянула вперёд свободную от оружия руку и что-то выкрикнула, а в следующее мгновение боевой лог окрасился в красный цвет:

«Вы атакованы игроком — <Илона>-. Вы ощущаете эффект оглушения. Длительность эффекта — 7 секунд».

Сергей хотел взвыть от негодования и досады, но мог лишь стоять и наблюдать за происходящим сквозь плывущие в глазах тёмные круги. Девушка тем временем упала на траву и, пройдя подкатом прямо у охотника между ног, сцепилась с сидящим позади муррфолком. Вор просто пробежал сбоку, решив не выпендриваться излишней акробатикой, и присоединился к напарнице в бою с милейшим созданием мира Альтернативы. Затем в Сергея полетели боевые заклинания школы Тьмы вперемешку с дебафами. О да! Самое то — встретить высокоуровневого ПК, стоя в стане. Тут не спасла ни неплохая бижутерия, ни бафы на повышение магической защиты. Маг уступал по снаряжению, но не по мастерству. Охотник упал на землю, так и не выпустив ни одной стрелы. Но не стал сразу перерождаться в точке привязки: хотелось посмотреть, спасётся ли амазонка. Но она и не думала.

Добив мурчика, девушка с торжествующим видом поднялась на ноги и, запихав трофей в сумку, выдохнула:

— Десять. Теперь можно и помирать…

Затем повернулась лицом к медленно подходящему ПК, широко улыбнулась и со словами «Бесплатное ТП19!» грудью приняла смертельный удар чёрной волны. И Сергей решил: он найдёт её, где бы она ни пряталась на просторах Альтернативы.

Глава 5. Принцесса и фея



Стоило напарникам возродиться в деревне, как на них с пронзительным звоном набросилась зеленовласая фея. Точнее не на них, а на Илону. Артём ошарашенно наблюдал, как сказочное существо мельтешит у девушки перед лицом, гневно размахивая ручонками и, вероятно, ругаясь на фейском языке. Но более подобного внимания к ним феи, поражала реакция воительницы: Илона поморщилась, как от зубной боли и буркнула:

— Всё-таки выбралась, чертовка…

Получалось, что они знакомы. Сразу появилось жуткое желание уточнить несколько вопросов, и Артём, прикрывая уши руками, попытался перекричать рассерженную фею:

— Кто это?

— Мой питомец… — Илона недовольно нахмурилась, как будто у неё на начальном этапе игры появился ни пет, а крупные долгосрочные проблемы.

Восхищённо наблюдая за мельтешащей перед носом девушки феей, подросток присмотрелся, пытаясь получить подробную информацию о питомце. Однако даже полный премиум доступ позволил увидеть лишь имена феи и её хозяина.

— Слушай, Илона. А кто она? Что за тип, какие способности и… какой уровень? Мне она золотая, а это значит разницу минимум в пятьдесят уровней.

— Не знаю! — крикнула напарница, а затем ткнула пальцем в фею и жутко гримасничая прорычала:

— Если сейчас же не заткнёшься, я засуну тебя обратно! И поверь, подыщу «дверцу» получше, дабы ты так быстро не выбралась!

Звон тут же оборвался, и фея, обиженно надув щёчки, уселась Илоне на плечо. А Артём, пользуясь установившейся тишиной, продолжил расспрашивать:

— Ну так что? Рассказывай! Где взяла, что умеет?

Девушка снова скорчила недовольную мину и неохотно ответила:

— За квест дали. Слюни подбери, квест только для моего персонажа. Да и лучше бы не давали. Только мешает.

— В смысле — мешает? — удивился подросток. — Как питомец может мешать?

— Да очень крепко! У неё есть доступ к моему интерфейсу. Она мне мало того, что очки навыков лишь бы как раскидала, так ещё и квест на муррфолков восемь раз отменяла! Я смогла его взять только после того, как запихнула это чудовище в дупло в дереве по центру деревни. Правда, затычка из листьев её не удержала…

— А не проще было отозвать? — не отводя взгляда от маленькой крылатой девушки, спросил Артём.

— Я не могу. У этого пета какой-то урезанный интерфейс. Можно посмотреть имя, тип. И всё. Ни команд, ни умений, ни статов я не вижу. Правда, она слушается голосовых команд. Некоторых… Вот имя получилось сменить. А больше ничего. Отшельник сказал, что она помогать будет, а на деле только мешает. Тоже мне «боевой товарищ». Враг всего сущего…

— Так отдай её мне! Мне точно не помешает! — с надеждой выпалил подросток, буквально пожирая взглядом явно уникального питомца.

— Да не могу я. Говорю же, интерфейс урезанный! Хотя… — Илона повернула голову к фее. — Пойдёшь к нему?

Та лишь отрицательно замотала головой.

— Вот видишь. Похоже, что это летающее недоразумение будет отравлять мне жизнь до тех пор, пока я не пройду этот квест.

Далее произошло то, что окончательно повергло Артёма в шок. Фея отвернулась и из глаз её потекли слёзы. Нет, в Альтернативе все эмоции были тщательно проработаны, но для, так сказать, крупных неписей. Питомцы практически не обладали социальными эмоциями, обходясь «боевой» группой.

— Илона, она плачет… — растерянно шепнул подросток.

— Что? — девушка сразу утратила грозно-раздражённый вид и повернулась к фее. — Боже мой! Этого только не хватало!

Похоже, что стальная скорлупа осыпалась с сердца Илоны. Она бережно взяла фею в руки и прижала к груди, предварительно убрав в инвентарь нагрудник и оставшись лишь в стартовом топике. Нежно гладя питомца по волосам и спине, будто это не непись игровая, а младенец, девушка шептала:

— Ну тише, дурашка! Это я с горяча. Никому я тебя не отдам. Ты ещё вредной такой не будь и вообще всё чудесно станет! Можешь даже вообще ничего не делать. Мне достаточно того, что ты рядом.

Фея перестала плакать, удобно устроившись на груди хозяйки. А Артём, мечтательно глядя в глубокий вырез топика, думал, что очень хотел бы оказаться на месте этого пета.


* * *


Игорь гладил фею и думал о том, что какой бы вредной она ни была, она всё же хорошая. Очень здорово смотрится на плече. А если перед открытием окна навыков заранее поймать, то вообще замечательно. А тут ещё оказалось, что Эльза при классе «Боевой товарищ», что подразумевало возможность её применения в драке, обладала эмоциями декоративного пета. Осталось только выяснить, что она умеет делать и как этим пользоваться. От раздумий парня отвлёк громкий окрик:

— Эй! Ты танк?

Обернувшись, Игорь увидел спешащего навстречу эльфийского мага и утвердительно кивнул. Подойдя ближе, маг затараторил:

— Слушай, давай на рейда сходим! У нас пачка готовая. Хил есть, ДД есть. Только танка не хватает. По-быстрому пробежимся, шмота хорошего наберём, пару уровней поднимем! Соглашайся!

— Да потише ты! — Игорь недовольно скривил рот.

Ему не понравился напористый эльф с дурацким ником ЧоткиПацан. Тут надо было быть конкретно чётким, с кучей полосок на штанах, чтобы упороть в никнейме детскую ошибку. Да и манеры оставляли желать лучшего. Предложение пробежаться по рейдам в готовой группе манило новыми уровнями и, возможно, хорошей экипировкой, но если там все такие, как этот, тогда от похода не получится получить удовольствие. Да и идти на серьёзное дело с незнакомыми людьми…

— Извини, не хожу по рейдам с кем попало. К тому же я уже в группе.

— С ножом что ли? Это не беда! — воскликнул маг и продолжил тараторить. — Пойдёт в качестве дамагера! А группа у нас хорошая, слаженная. Просто у танка КПП барахлит, так он второй день не заходит. А мы без рейдов никак! Не любим по квестам мотаться. Нам проще грохнуть пару боссов и сразу получить серьёзную награду.

Игорь скосил взгляд на напарника и тот энергично закивал. Видать, эльфёнышу не терпелось повоевать по-взрослому. Болотника ему не хватило.

— Ладно. На кого идём?

— На древесного ящера. Двадцать третий уровень. Прыгаем на Радужный водопад, группа уже там.

Отсутствие группы в городе насторожило Игоря. Всё происходящее походило на какую-то подставу. Но если подумать, то что смогут сделать злоумышленники? Слить в ПК? Было бы странным ради этого устраивать подобный спектакль. Взять в плен? Так аварийный выход из игры никто не отменял. Персонаж останется в игре, его даже смогут убить. Но ты этого уже не заметишь. А после повторного входа либо возродишься в точке привязки, либо там, где твоё бесчувственное тело бросят злоумышленники. Особого риска видно не было, поэтому парень согласился.

Переместившись с помощью мастера порталов в указанное место, Игорь увидел поджидающую их группу магов. Шестеро парней и одна девушка. И все прямо-таки голливудской внешности. Можно было ради интереса присмотреться к каждому на предмет процента коррекции, но парень посчитал это ниже своего достоинства. К тому же его весьма огорчило присутствие в группе старого знакомого с ником Один2535. Хотя он, несмотря на ранее заявленную хорошую память, не узнал Игоря. Либо просто не показывал вида. Зато девчонка недовольно скривилась, обращаясь к «Чоткому»:

— А получше никого не мог найти? Оборванцы какие-то!

Но агитатор лишь отмахнулся:

— Найди сама! После того, как эльфийских танков порезали, тут хорошо, что хоть такого выловил! Так что помолчи и приглашай в группу! Время — деньги!

Напарники приняли приглашение и последовали за магами. Игорь обратил внимание на то, что все они были хорошо вооружены и одеты, что нехарактерно для бесклановых игроков низкого уровня. Получалось, что походы по рейдам действительно куда прибыльнее, чем выполнение заданий. Стало быть, беспокоиться не о чем. Лекарь есть, боевые маги есть. Нужно просто пару минут удержать босса на себе.

А вот Эльза не разделяла спокойствия хозяина. Она ёрзала по плечу, настороженно следя за магами и время от времени тихонько звенела. Игорь очень пожалел, что разработчики не сделали фейский язык более понятным. Ему было бы интересно узнать причину беспокойства Эльзы.

Пеший переход по редколесью занял около десяти минут. Потом сквозь листву тонких деревьев начала виднеться массивная густая крона. А ещё через пять минут группа вышла к огромному дереву, внешне напоминающему дуб, но в игре названному диковинным словом, таким же трудночитаемым, как и всё в землях эльфов. В тени великана не росло ничего, кроме высокой травы, а в нескольких десятках метров протекала широкая река. Игорь вспомнил, что видел это дерево, когда искал хижину отшельника. После рейда можно будет заглянуть в гости да попытаться разузнать ещё что-нибудь о себе. Или о принципах управления феей.

— Стоим! — Чоткий поднял руку вверх. — Баф!

Оказавшаяся жрицей девчонка принялась развешивать на бойцов усиления. Игорю достался стандартный набор контактника из числа бафов первой специальности: благословение тела, стальная кожа и щит стихий. Слабенько, но лучше, чем ничего. Как только процесс бафа завершился, маги разошлись полукругом по краю поляны. Игорь впервые участвовал в полноценном рейде и толком не знал, что делать. К тому же босса не было видно. Но, дабы не казаться совсем уж нубом, медленно пошёл вперёд.

Сперва воцарившуюся тишину нарушал лишь скрип раскачивающихся на ветру веток, и парень начал думать, что это какой-то розыгрыш, но стоило ему подойти к толстенному стволу, как рядом с ним, едва не раздавив, на землю грохнулась огромная ящерица, по размерам не уступающая автобусу. Боевой лог запестрел сообщениями:

«Вы атакованы рейд-боссом Древесный дракон. Рейд-босс нанёс Вам 121 единицу урона. Вы ощущаете эффект Трепета. Восстановление выносливости снижено на 20 процентов. Продолжительность — 10 секунд».

О да! Название дебафа было подобрано идеально. Ибо сочетание эмоций, которые испытал Игорь при виде огромной туши с когтистыми лапами, покрытой роговыми пластинами спиной, длинным хвостом с шарообразным костяным наростом на конце и усеянными клыками массивными челюстями, иначе как трепетом и не назовёшь. Но парень не растерялся и, что было весьма удивительно, в первую очередь позаботился о своей фее:

— Эльза вверх! Держись подальше, по возможности помогай!

Пет изумрудной молнией взмыл на безопасную высоту, а Игорь начал битву со страшным противником. Кинув агрессию, он отскочил назад, спасаясь от покрытых явно ядовитой слюной клыков, ударил мечом по уродливой морде и снова отскочил, стараясь избежать атаки хвостом. Подключившийся к схватке Дюрандаль лупил ящера в слабо защищённый бок, а с краёв поляны в босса полетели воздушные стрелы. Полоска здоровья древесного дракона достаточно быстро поползла вниз, и Игорь решил, что можно не атаковать, а лишь держать монстра на себе и уворачиваться от его атак. И ничего сложного. Во всяком случае, относительно Болотника. Прыгай себе да перекатывайся, благо всему этому парень хорошо научился в реале, осваивая с друзьями крыши тесно стоящих домов. Здесь приобретенные навыки пришлись очень к месту.

«Почаще бы по таким рейдам!» — подумал было Игорь, когда отметка здоровья босса приблизилась к нулю. Ещё парочка хороших атак и привет новый уровень! Но всё оказалось не так просто. Сначала парень обратил внимание на то, что после очередной удачной атаки дракона, его просевшее здоровье не восстановилось. Списав это на закончившуюся у жрицы ману, он принялся ещё усерднее уклоняться от мелькающих перед лицом когтистых лап и не менее опасного хвоста. Но прошла почти минута, а босс всё ещё был жив, хотя при сохранении темпа боя должен был упасть секунд тридцать назад.

«Какого чёрта делают маги?» — подумал Игорь и замер в недоумении, увидев список группы, в которой состоял лишь он с эльфёнышем. Заминка стоила ему ещё двух сотен единиц здоровья и сильного кровотечения. Перекатившись по траве, парень обернулся и увидел стоящих на своих местах магов. Все они довольно улыбались, а проклятый Один даже изобразил губами поцелуй. Узнал-таки, зараза! И задумка незнакомцев сразу стала ясна. Добить дракона они смогут и сами. Делов-то на десяток-другой магических оплеух. А у оставшихся без поддержки напарников шанс потерять что-то из вещей при смерти от атаки рейд-босса превышал пятьдесят процентов, а количество выпавших вещей могло доходить до трёх. Вот тебе и причина богатства аферистов. Слей за сеанс игры пару-тройку доверчивых игроков и получишь набор вещёй, которые можно либо продать, либо оставить себе. И недовольство жрицы объяснялось откровенно слабой экипировкой жертв.

Умирать от лап древесного дракона, теряя не только вещи, но и серьёзное количество опыта, не хотелось, а убежать не получится. Все боссы в игре сделаны так, что либо бегают быстрее игроков, либо имеют набор навыков, который не даст нападающему уйти далеко. Оставалось попытаться спасти хотя бы напарника.

— Ди, беги! Это подстава! — крикнул Игорь, перекатом уходя от очередного удара. — В реку ныряй! Эта тварь не умеет плавать!

Умеет ли на самом деле дракон плавать, парень не знал, но и оставаться совсем без надежды не хотелось. Ведь и самому можно попытаться добраться до воды. Эльфёныш осмотрелся, и уловив суть проблемы, бросился наутёк, но в следующую секунду упал на землю со спутанными ногами, туго оплетёнными выросшими из земли корнями. Игорь тоже попытался бежать, но внезапно его тело охватил ужасный холод, а запись в боевом логе добила надежду на спасение:

«Игрок Один2535 нанёс Вам 175 единиц урона. Вы ощущаете эффект обморожения. Ловкость снижена на 5 единиц. Скорость передвижения снижена на 15 процентов».

— Не так быстро, красотка! — послышался знакомый и уже столь ненавистный голос мага.

Что ж… Похоже, эту битву Игорь проиграл. Оставалось надеяться, что выпадет что-нибудь ненужное. Но дальше события стали разворачиваться самым неожиданным образом. Сперва тело аватара окуталось зеленоватым свечением, и лог сообщил о снятии всех отрицательных эффектов. Как раз вовремя! Игорь успел откатиться в сторону, а на то место, где он лежал секундой ранее, с глухим ударом опустилась массивная лапа дракона. Снова обретя лёгкость в теле и былую ловкость, парень побежал к реке, ошарашенно поглядывая на живущий своей жизнью боевой лог. И не находилось слов, чтобы выразить возникающие при его чтении чувства.

«Питомец Эльза нанёс 12 486 единиц урона. Ваш питомец убил игрока Один2535. Счётчик побед в дуэлях равен 1.

Питомец Эльза получил 12 урона.

Питомец Эльза получил 9 урона.

Питомец Эльза нанёс 11 229 единиц урона. Ваш питомец убил игрока ЧоткийПацан. Счётчик побед в дуэлях равен 2…»

«Да с такими темпами там все полягут!» — злорадно подумал Игорь, ныряя в воду. Вот оно! Спасение и возмездие — два в одном! Однако, удача — госпожа капризная. Любит постоянно вертеться, становясь к взывающему к ней то лицом то… сзади раздался оглушительный всплеск и Игоря швырнуло вперёд сильной волной, вызванной падением в реку рейд-босса. Ну кто сказал, что раз дракон древесный, то он не умеет плавать? Он умел, при чём очень хорошо! Монстр двигался в воде как змея, извиваясь всем телом и быстро настигая добычу.

Но похоже, что Удача заинтересовалась происходящей на реке драмой и случайно вновь посмотрела на Игоря. Изумрудный шар врезался в спину дракона, заставив воду вскипеть. А боевой лог выдал самую радостную за последнее время новость:

«Питомец Эльза наносит 2 761 единицу урона. Вы одержали победу над рейд-боссом Древесный дракон. С учетом 90 % штрафа за уровень вы получаете 2 750 единиц опыта. Вы установили новый рекорд в бою с Древесным драконом, сразив его вдвоём. Предыдущий рекорд — группа из девяти игроков. Дополнительно Вы получаете 1 500 единиц опыта с учётом 90 % штрафа за уровень. Вы получили новый уровень!»

И всё бы замечательно, но Игорь увидел, как бездыханное тело феи упало в густую прибрежную траву. Снизившаяся до критической отметки выносливость давала о себе знать тяжестью в мышцах, но парень, забыв о возможности утонуть даже в игре, изо всех сил поплыл к берегу. Выбравшись из воды, он подбежал к месту падения феи и упал на колени. Воздух с хрипом и присвистом вырывался из лёгких, в глазах плыли тёмные круги, а дрожащие руки подняли из травы тело Эльзы. Фея окаменела. Ни движения, ни дыхания. Лишь укоряющий взгляд оставшихся открытыми зелёных глаз.

К горлу подкатился ком. Игорь прекрасно осознавал, что это лишь игра, что у него в руках всего лишь набор пикселей. Что всё здесь понарошку. Красивый спектакль для отвлечения от проблем забитого серой реальностью разума. Но один хороший товарищ как-то сказал:

«Понимаешь, MMORPG — не просто игра. Там всё много серьёзнее. Именно в таких играх всплывает истинная сущность человека. Там, где нет тюрем, там, где тебе никто по-настоящему не сломает челюсть, там, где можно спрятаться за чужой внешностью, ты выпускаешь на волю всё, что в реале таится в глубине души. Понимаешь? Кто-то становится настоящим рыцарем, защитником справедливости. Он в реале хочет им быть, но стесняется. Или слабый. А тут может помогать другим, карать хулиганов. Ведь никто не знает, кем он является в реале. А игре плевать на его физические параметры. Качайся и реализуй своё второе Я. А кто-то становится негодяем. Он в реале мечтает мучить и унижать людей. Но не может, потому что там есть милиция, военные, суды и тюрьмы. Или опять же, слаб. А тут можно. Поэтому не стоит воспринимать эти игры слишком легкомысленно. Ведь разве есть разница, пошлют тебя на три буквы в игре или в реале? Это же не бот тупой сделает. И там и там обидно будет».

Вот и сейчас эмоции были настоящими. Эта фея пожертвовала собой, спасая хозяина. А он её за ноги таскал и в дупле травой затыкал. Игорь не знал, что делать. А тут ещё Дюрандаль припёрся со своим туповато-восторженным видом.

— Наконец-то я тебя нашёл! Далеко убежала! Такое зрелище пропустила, что просто ух! Видела бы ты, как твоя фея раскидала этих мудаков! Ушли, как дети в школу! А тут ещё и босс в реке утонул! Жалко, что какой-то непонятный штраф на опыт пошёл. Что там, система уровень реки посчитала что ли?

— Да заткнись ты! — зло рявкнул Игорь. — Может ты ослеп?

Парень вытянул перед собой руки с телом Эльзы.

— Это она убила босса! Она пожертвовала собой, чтобы спасти меня.

— Так вот оно что! — во взгляде Дюрандаля читалось нескрываемое восхищение. — Теперь всё ясно! Как же я тебе завидую! Такого питомца получить!

— Что? — Игорь почувствовал, как в груди закипает нешуточная злоба. — Ёе больше нет! Эльза мертва!

— Да что ты драму разводишь! Заплачь ещё! — сказал эльфёныш, отодвигаясь на безопасное расстояние. — Живая она! Это паралич. Оковы рейда. Внутриигровая система защиты от фарма боссов игроками, сильно превосходящими их по уровню. Минут через двадцать будет как новенькая!

— Серьёзно? — парень недоверчиво посмотрел на неподвижное тельце феи.

— Да. Вполне серьёзно. А если сопоставить цвет имени и штраф на опыт… — вор задумался на несколько секунд. — Твоя Эльза минимум семьдесят пятого уровня. Остаётся только понять, как использовать её силу, если она будет сжирать по девяносто процентов опыта. Кстати, а где босс? Обыскать бы его.

— Там, — Игорь кивнул в сторону реки. — Если течением не отнесло то метрах в десяти отсюда, ближе к этому берегу.

— Вот как… — протянул Дюрандаль, подходя к воде. — Течение сильное, а дно как? Ил или песок?

— Да мне почем знать? Я что, нырял туда? — обуреваемый эмоциями, Игорь промахнулся с окончанием, но напарник, кажется, пропустил это мимо ушей.

Неумело нырнув, эльфёныш погрузился под воду. Всплыл метрах в двадцати ниже по течению, весь опутанный длинными водорослями. Выбравшись на берег, он избавился от пут и прокричал:

— Во всём везти не может! Дно илистое, дракона затянуло почти полностью. Без хорошего экскаватора не достать, а по концу хвоста обыск не делается!

«Да и бес с ним, с боссом этим!» — подумал Игорь. Он получил хороший урок и нажил себе парочку врагов. Что же. Посмотрим, кому из них повезёт при следующей встрече. Да, они сильнее и лучше экипированы. Да, не стоит рассчитывать на помощь феи. Ведь могла и раньше вмешаться. Кто знает, как Эльза поведёт себя в дальнейшем. Но есть множество способов насолить этим негодяям косвенно.

Игорь отвлёкся от злых мыслей на звуковое оповещение. Какой-то Новик прислал ему письмо. Ткнув пальцем в виртуальный конверт, Игорь пробежался глазами по тексту. Затем опустился с колен на пятую точку и, глядя перед собой невидящим взглядом, прошептал:

— Как там говорится? Беда не приходит одна?

А перед ни в воздухе светилось мягким светом письмо:

«Уважаемая леди Илона! Господин Аскольдъ просит передать Вам, что он есьм дуракъ. Убиваясь муками душевными, сей сударь просит у Вас встречи, дабы объясниться и расставить все точки над i в ваших непростых отношениях.

С уважением, Ваш покорный слуга, Новик».

Глава 6. Принцесса и эльфийская благодарность



— Ну что там? — Сергею не терпелось получить ответ на письмо, которое он отправил забавной девчонке при помощи своего друга Андрея, но тот лишь отмахнулся.

— Да погоди ты! Всего пару минут прошло. Может её в игре нету сейчас. Ты же не знаешь, когда она играет. Может она из Владивостока и вообще сейчас спит. Или нет. Работает. Или только идёт на работу. Какая там у нас с Владивостоком разница? — товарищ вопросительно посмотрел на Сергея.

— Издеваешься? — охотник нахмурился. — Мы с тобой с песочницы вместе, но ты никогда не относился ко мне серьёзно. Мог бы и по более ценить столь давнюю дружбу.

— Я и ценю, — пожал плечами Андрей. — Именно поэтому и надеюсь, что она не ответит.

— Это ещё почему? — возмутился Сергей.

— А потому! — товарищ ткнул охотника пальцем в лоб. — Тебе какая-то девчонка на голову упала, потом под ПК слила, а ты распустил розовые сопли и бегаешь за ней. Лучше бы делом занялся! Ну что ты в ней нашёл-то?

— Не знаю, — Сергей пожал плечами. — Это так не скажешь. Её просто надо увидеть — и всё становится понятно. В ней нет этой… как бы сказать… — парень повертел пальцем в воздухе, — ванили?

Андрей закатил глаза, желая продолжить поучение романтично настроенного друга, но отвлёкся на пришедшее письмо.

— Ответила!

Сергей, не имея возможности читать личную переписку товарища, схватил его за плечи и затряс:

— Что? Что там?

— Да отцепись ты! Сам читай! — Андрей оттолкнул разбушевавшегося охотника и развернул к нему появившееся в воздухе письмо, пристроившись при этом за плечом, чтобы тоже видеть текст.

«Господа крейсера! Идите на [цензура]ъ! Хотя нет. Я рассмотрю вашу просьбу, если предо мной извинится вся Первая Тихоокеанская эскадра и вице-адмиралъ Старк лично!

К извинениямъ прошу приложить оригиналы фотокарточекъ моего нижнего белья и клятвенное обещание в отсутствии их копий. По поводам, отличным от извинений, настоятельно прошу НЕ БЕСПОКОИТЬ!

С уважением, леди Илона».

Андрей громко заржал. То ли из-за письма, то ли из-за вида впавшего в ступор товарища. Немного успокоившись, он похлопал охотника по плечу и с трудом сдерживая смех, проговорил:

— Друг! Тебя только что дважды послали! Один раз грубо и один раз вежливо и о-о-очень красиво! Отдельно прошу обратить внимание на твёрдый знак после цензуры, который заставляет задуматься над тем, куда именно тебя послали. Ещё из письма можно понять, что твой выбор пал на девчонку с мозгами. Не думаю, что изначально не зная о том, что оба наших ника соответствуют именам крейсеров, можно за пять минут нарыть в сети инфу об этом. Да и кто бы вообще подумал искать историю о происхождении никнеймов? Похоже, что девчонка не только с характером, но ещё и умная.

— Ты что ей написал, придурок? — спросил Сергей, продолжая смотреть в одну точку.

— Так! — Андрей поднял указательный палец вверх. — Придурок — слово ругательное! Попрошу ко мне его не применять! А написал я ей, что ты признаёшь себя дураком, просишь прощения и желаешь встретиться для беседы.

— И что теперь делать? — спросил Сергей, посмотрев на друга. — Где я найду игроков с именами кораблей? Да там же ещё миноносцы номерные были в эскадре…

— Я тебе скажу, что делать! — Андрей прекратил давиться смехом, приняв самый серьёзный вид. — Забудь про неё. От таких одни беды. Найди себе нормальную, не перегруженную всякой ерундой вроде истории и прочих наук, и всё будет отлично!

— Такую, как твои? То-то ты их раз в неделю меняешь. Потому что пустое быстро надоедает. А я тебе уже сто раз говорил, что мне семья нужна, а не погулять.

— Тем более прислушайся! — не унимался товарищ. — Эта Илона тебе после свадьбы за пару дней мозги вынесет похлеще заряда дроби в лоб! Говорю тебе: не загоняйся и займись делом! Хватит сидеть в нубогороде. Босс как узнает — пойдёшь под раздачу.

Сергею совсем не хотелось в очередной раз выслушивать лекции о превосходстве девушек со сквозняком между ушами над умными, поэтому он решил спровадить друга и подумать, как решить возникшую проблему.

— Андрей! Я здесь именно по указанию босса. Моя задача — вытеснить ПК из окрестностей, чтобы он нашим нубам не мешал. А вот твоё отсутствие на клановых мероприятиях может вызвать негодование начальства. Так что давай, катись в Грейвуд, пока тебя не хватились.

Сказав это, Сергей направился к мастеру порталов, а Андрей, почесав затылок, решил предпринять ещё одну попытку помочь другу. Открыв переписку с загадочной Илоной, он отправил письмо следующего содержания:

«Уважаемая Илона. Часть эскадры давно была потоплена и не сможет принести извинения. Быть может, есть иные варианты?»

Ответ пришёл незамедлительно.

«Ты тоже был затоплен! Так что либо ищи остальных для извинений, либо не пиши мне больше!»


* * *


Игорь поднялся с травы, думая о том, куда можно пристроить фею, пока не очнётся. На плече в таком состоянии она не удержится, а в сумку как-то неправильно… Ещё час назад он бы без сожалений бросил Эльзу здесь — всё равно нашла бы. Но после недавних событий совесть не позволяла так поступить. От размышлений его отвлёк Дюрандаль. Подойдя ближе, он как-то неуверенно спросил:

— Илона, а у тебя какие планы были на этот вечер?

— А ты что, на ужин хочешь пригласить? — ляпнул Игорь первое, что пришло в голову.

— Нет-нет-нет! — эльфёныш покраснел до кончиков ушей и отступил назад. — Просто понимаешь…

— Я такая страшная и зануда, что ты жалеешь, что со мной связался? А помнится, иначе пел! — парень решил немного успокоить нервы за счёт напарника.

Дюрандаль покраснел ещё сильнее, соображая, как ответить, чтобы было правильно. А Игорь скорчил самую серьёзную мину, на какую только был способен, и продолжил:

— Я так и знала! Все вы хотите знакомиться побыстрее и поближе. А если это не удаётся, ищите другую цель.

Это был удар в десяточку! Эльфёныш буквально взорвался возмущениями и объяснениями.

— Нет! Не так! Я не такой! Я просто хотел в город и из клана кого поискать! Я уже двадцатый! И я тебя… ты… да что ты несёшь! Мне всего четырнадцать! Какое поближе?

Расхохотавшись, Игорь едва не упал в реку, а Дюрандаль застыл, непонимающе глядя на напарницу. Немного успокоившись, парень обратился к подростку:

— Всё нормально. Я пошутила. Так что ты там хотел сказать?

— Я хочу отправиться в город, чтобы найти кого-нибудь из клана и поговорить о вступлении.

Вот так. Эльфёныш хотел свалить по своим делам, оставив напарника одного. Это не входило в планы Игоря. Ему самому до «юбилея» оставалось не так уж и много, а без ДД в группе это «немного» обещало затянуться на весь игровой сеанс.

— Так уж и неймется? Мне тут ещё на часик вдвоём, и я тоже на двадцатом собиралась в город перебраться.

Дюрандаль всем своим видом демонстрировал, что ему ну очень неймётся. Вот прямо сейчас готов был сорваться с места.

— Ай! Катись! — махнул рукой Игорь. — Без тебя справлюсь.

Но напарник остался на месте.

— Чего встал? — недовольно спросил парень.

— Может вместе пойдём? — эльфёныш исподлобья посмотрел на Игоря. — Там тебе найдутся задания, а тут же всё равно инициацию не пройдёшь. Смысл оставаться? Пешком до границы владений — минут десять. А там простым свитком к городу. Экономия на лицо.

Игорь задумчиво почесал нос и кивнул. Оставаться в деревне на самом деле не было смысла. После непродолжительной прогулки по лесу, напарники активировали свитки возврата, переместившись к Роклингу — городу новичков. Здесь собирались нубы из стартовых локаций эльфов, людей и гномов. Впереди были новые исследования, путешествия и приключения. Единственное, что вызывало недовольство Игоря — высоченная каменная лестница, к подножию которой их закинули свитки. Навскидку несколько сотен ступеней вели к воротам расположенного на вершине холма города-крепости. Игорь посмотрел на напарника и, прищурив один глаз, ехидно спросил:

— Ну что, экономист? Телепорт дорогой? Свитком дешевле? На руках понесёшь?

Пока Дюрандаль озадаченно чесал затылок, раздался хлопок, и у подножия лестницы появилась людская воительница в броне первого ранга и с коротким копьём на плече. Глянув вверх, она бодро зашагала по ступеням. Решив, что сэкономить выносливость за счет галантности напарника не получится, Игорь последовал за воительницей. Эльфёныш поплёлся замыкающим.

На бодро шагающей на несколько ступеней выше воительнице была одета броня, внешне отображающаяся в виде короткой юбки и бронзового «верха». Поэтому Игорь как-то совершенно непроизвольно прилип взглядом к мерно покачивающимся ягодицам и белым трусам с кружевной окантовкой. Прошагав так примерно треть пути он вдруг понял, что тоже обделён длиной юбки…

Резко обернувшись, парень успел поймать напарника на подглядывании. Конечно, Дюрандаль среагировал очень быстро, упёршись взглядом в ступени, но всё равно спалился.

— Ах ты маленький извращенец! — Игорь со злостным прищуром глянул на эльфёныша, прижимая подол юбки к бёдрам. — А ну-ка удаляй все скриншоты! Или ты видео успел снять?

— Я ничего не снимал… — тихо пробормотал Дюрандаль, краснея.

«Так я тебе и поверил!» — подумал Игорь, и спустившись немного, схватил напарника за грудки.

— Это ты маме расскажешь! Быстро удаляй! Иначе с лестницы спущу!

Это же подумать только! Так засветить хоть и виртуальный, но свой горячо любимый зад! Может другим и не жалко было, но Игорь уже начал свыкаться со своим вторым телом и ревностно берёг его неприкосновенность и непросматриваемость. И хоть тут всякие воительницы бессовестно вертят попками на глазах у других, пусть все знают: Илона не такая! Дюрандаль тем временем уставился в пустоту, а спустя пару секунд заявил:

— Всё. Удалил.

— Врёшь! — Игорь посмотрел напарнику прямо в глаза, но тот был слишком смущён и напуган, чтобы понять по взгляду, говорит он правду либо нет.

— Ух! А ещё рыцарь! — парень отпустил эльфёныша. — А ну марш вперёд!

Напарник послушно обошёл Игоря и продолжил подъём. Убедившись, что снизу больше никого нет, парень тоже пошёл вверх. Обратив внимание на шагающую выше воительницу и проследив за взглядом Дюрандаля, прикрикнул:

— Под ноги смотри, извращуга!

— Да ты сама как на неё смотрела! Кстати, тебе девушки тоже нравятся? — тихо поинтересовался напарник.

— А-А-А! Не дорос ты ещё такие вопросы задавать! Не твоё дело! — рявкнул Игорь, чувствуя, как щёки наливаются румянцем.

Выходит, он тоже спалился. Нужно будет действовать в будущем осмотрительнее и не забывать, что даже у стен есть глаза и уши.

Роклинг встретил гостей шумными улицами и толпами низкоуровневых игроков, снующих по вымощенным камнем улицам. В отличии от стартовой деревни здесь околачивались не только длинноухие, но и люди с гномами. А благодаря присутствию в городе мастеров инициации, вооружение игроков тоже существенно разнообразилось. Появились копья, булавы, топоры, двуручники, посохи и прочий «инструмент» разномастных охотников за удачей. В центре находилась рыночная площадь, гул голосов с которой доносился до самых окраин города.

Здесь же можно было вступить в какую-нибудь гильдию и получть дополнительную профессию. Например зельевара или кузнеца. Конечно, превзойти в тех или иных умениях персонажей, которые по инициации занимались тем же, было нельзя, но минимально помочь самому себе и товарищам в повседневной игровой жизни — вполне. Так кузнец-вторичник не мог создать уникальную броню или оружие, зато мог отремонтировать повреждённую экипировку. Клановым игрокам дополнительные профессии редко пригождались — в серьёзном клане холили и лелеяли специалистов по инициации, всячески помогая им с прокачкой как героя, так и его навыков. А вот одиночкам то же зелье лечения сварить из травы, которая растёт прямо под ногами, очень полезно.

Игорь планировал комфортное развитие в составе хорошего клана, поэтому сразу двинул к рынку, игнорируя гильдейский квартал. Дюрандаль зачем-то поплёлся следом, хотя ещё пару минут назад рвался к своим покровителям. На вопрос об отсутствии спешки ответил, что перед тем, как общаться с руководством, хочет приодеться. Благо денег собрать получилось, причём не без помощи злосчастных мурчиков, шрам от когтей которых до сих пор красовался на груди аватара Игоря.

Рыночная площадь поразила творящимся на ней бардаком. Организаторская работа разработчиков ограничилась заданием местности, на которой можно было устанавливать торговые точки, а уж сами игроки любовью к порядку никогда не отличались. На мощёной площади хаотично расположились автоматические лотки, меж которых толкались покупатели и активные продавцы, периодически выкрикивающие объявления. Гвалт стоял такой, что закладывало уши.

Игорь поморщился и шагнул в толпу, пытаясь найти что-нибудь интересное из тяжёлой брони второго ранга и хороший меч. Сложностей при участии в броуновском движении покупателей и торговцев добавляла фея, так и не отошедшая от паралича. Поэтому парень нёс её в вытянутой вверх руке, периодически получая в личку запросы стоимости пета.

Спустя примерно пятнадцать минут Игорь выбрался из толкучки весь облапанный и помятый. От нахальства некоторых неизвестных личностей у него едва не пошёл пар из ушей. А ведь так, наверное, в реале поступают некоторые наглецы. Например в набитом под завязку автобусе. А возмущённой девушке скажут, мол давка и всё такое. Не в тему вспомнился древний анекдот про зонтик, который «хотя бы закройте». При этом купить ничего так и не удалось. Зато Дюрандаль вышел из толпы очень довольный и в новом комплекте лёгкой брони.

— Ты чего такая недовольная? — спросил, перекрикивая гул площади, напарник.

— У меня ощущение, что по моей заднице можно составить базу отпечатков пальцев этого гадкого городишки! — крикнул в ответ Игорь, почёсывая ягодицу. — И купить ничего подходящего не удалось. И фея опять улетела. Видать, гул толпы даже паралич босса перебил…

Внимание парня приковала эльфийка, продефилировавшая мимо в латных шортиках. Не то, чтобы длинные, но как минимум по центру точно не задувает. Схватив Дюрандаля, Игорь ткнул пальцем в воительницу и спросил:

— Что за низ?

Эльфёныш присмотрелся, а затем как-то подозрительно быстро затараторил:

— Да это расовая броня. Только для эльфов. Другие носить не могут.

— Врёшь! — рявкнул Игорь, с ходу раскусив намерения напарника и дальше лицезреть его трусы, и, оттолкнув Дюрандаля в сторону, бросился в погоню за скрывшейся за поворотом эльфийкой.

Забежав за угол дома, парень на полном ходу с кем-то столкнулся и, эффектно крутанувшись в воздухе, упал на каменную мостовую. Воздух вышибло из лёгких, а боевой лог оповестил:

«Внимание! Вы совершаете агрессивные действия по отношению к нейтральному персонажу в мирной зоне! Стража не дремлет, а зло будет наказано!»

Всё. Теперь уже точно не догнать обладательницу латных шортов. Собравшись с силами, Игорь вскочил на ноги и злобно огляделся в поисках неписи, помешавшей ему на пути к реализации небольшой мечты. Перед ним сидела, потирая ушибленный лоб, эльфийка в коричневом платье до колен. Рядом лежала плетёная корзина, а по улице катились рассыпанные фрукты.

Сердце забилось чаще, а по спине пробежались мурашки. Игорь сразу узнал Лин. В эту эльфийку-барменшу парень буквально влюбился ещё во время просмотров всевозможных видеороликов в ожидании покупки КПП. Она была такой милашкой, что просто взгляд не оторвать! А ещё у Лин было открыто физическое взаимодействие с игроками. То есть её можно было потрогать. На позывы дотронуться до иных городских неписей либо ставился программный блок, либо прибегала стража, сажая в темницу на срок до десяти суток в зависимости от того, что игрок с неписью утворил. А Лин по легенде была одинокой, за неё никто не заступался. Единственной её защитой были долгосрочные дебафы, налагающиеся на игроков, поднявших руку на это несчастное создание. Однако полностью избавиться от посягательств не удалось: Лин часто прилетали шлепки по её круглой попке, за которые полагалось лишь пятидесятипроцентное снижение ловкости на сорок минут.

И вот эта милейшая непись сидит прямо перед Игорем и растерянно трогает выскочившую на лбу шишку. Совесть заскреблась так, что парень быстрее электровеника пронёсся по мостовой, собрав в корзинку рассыпавшиеся при падении фрукты, помог девушке встать, крепко обнял и сказал на ухо:

— Не переживай. Когда-нибудь всё обязательно наладится! И извини, что сбил с ног.

И пошёл прочь, ожидая появления в строке бафов чего-нибудь вроде «эльфийской обиды» или «эльфийского негодования». Но Лин очень приятно удивила парня. В игровом логе появилось оповещение:

«На Вас налагается печать эльфийской благодарности. Эффект — увеличение ловкости на 30 процентов. Продолжительность — 40 минут».

«Вот так сюрприз!» — подумал Игорь, рассматривая обновлённые параметры своего аватара. Теперь и в одиночку можно отправиться на сложное задание, которое он планировал изначально выполнять под прикрытием Дюрандаля. Крикнув Лин «Спасибо!», парень побежал к мастеру телепортов.

Совершенно неожиданно пришедшее письмо с оправданиями от Новика остановило Игоря лишь на минуту. Быстро написав ответ, он забежал за угол, тут же ткнувшись в спину к какому-то лучнику.

— Да что ты плетёшься посреди… — начал было парень, но осёкся.

— Опа! Привет, фаталити! — широко улыбаясь поздоровался тот самый охотник из леса муррфолков.

Крикнув что-то неразборчивое, Игорь развернулся, дабы удрать, но был пойман за плечо.

— Постой! Не так быстро! — охотник развернул его обратно. — Что ты всё бегаешь? Давай поговорим нормально. Я не в обиде.

— Вот и славно! — Игорь как-то по-дурацки хихикнул и снова попытался смыться, но его опять вернули в прежнее положение.

— Да что ты мечешься, как малолетка! Тебе сколько лет?

— Не твоё дело! — огрызнулся парень, медленно пятясь назад.

— Прости, не подумав спросил, — смутился охотник. — Давай знакомиться. Меня Сергей зовут. А тебя?

— Не скажу! — шикнул Игорь, уткнувшись спиной в каменную стену.

Похоже, он влип по-крупному. Отступать некуда, а прямо перед носом очень серьёзная проблема. И её придётся решать.

— Чего ты пристал? — спросил Игорь, зло глядя на преследователя. — Ну упала — с кем не бывает? Нечего было нос совать куда не надо! Отстань уже! Любой нормальный игрок десять раз забыть такое должен!

— Да ты меня не так поняла! — продолжая улыбаться, ответил охотник. — Я познакомиться с тобой хочу. Ты мне тогда очень понравилась.

— Много ты тогда видел, чтобы понравилась! Вон! Смотри, какие ходят! С ними и знакомься! — парень поочерёдно ткнул в эльфийскую колдунью и людскую воительницу, проходивших мимо по своим делам.

У обеих было и на что посмотреть и за что подержаться, но охотник лишь недовольно скривился:

— Скажешь тоже! У одной коррекция внешности тридцать семь процентов, у другой — сорок два. Ты хоть представляешь, какие они в реале? А у тебя коррекция нулевая. Так что не спрячешься за изменённой внешностью аватара!

— А как же внутренний мир? — спросил Игорь, осторожно смещаясь в сторону.

— Не думаю, что обладательницы богатого внутреннего мира будут себе в редакторе внешности шестой размер делать и мордашки как для обложек журнала, — ответил охотник, ненавязчиво упираясь рукой в стену, перекрывая путь к бегству. — Вот ты вообще ничего не меняла. Значит либо и так довольна собой, либо не придаёшь внешности большого значения.

— У меня не было выбора! — Игорь попытался сместиться в другую сторону, но и там ему преградили путь.

Почему-то вспомнилась сцена из старой экранизации «Трёх мушкетёров», где вроде как Арамис подобным образом окучивал какую-то барышню. Но там барышня была не против, поэтому ассоциация оказалась полностью бесполезной, не подсказав способа выбраться. Произойди что-то подобное в реале, можно было бы врезать между ног. Но это игра, здесь не выйдет так больно. Может, присядет инстинктивно, но вряд ли отпустит. Можно было бы нажать кнопку аварийного выхода, но злоупотреблять этим не стоило. Дабы игроки не жульничали, спасаясь от игровых смертей таким образом, каждый аварийный выход рассматривался живым сотрудником компании-разработчика. А до принятия решения игрок отправлялся в бан. Учитывая количество игроков, рассмотрения заявки по аварийному выходу можно было дожидаться несколько дней. Решив, что этот Сергей того не стоит, Игорь отложил применение крайней меры на потом.

— Слушай, ты не в моём вкусе, — сказал парень, пытаясь поднырнуть под руку лучника, но та опустилась ниже, снова перекрывая путь к бегству.

— Так ты же меня совсем не знаешь! — возмутился охотник. — Сама же говорила, что важен внутренний мир. А я, может, изнутри ещё красивее, чем снаружи!

— Изнутри ты кроваво-красный, скользкий и явно с большим количеством говна! — процедил Игорь, пытаясь отодвинуть руку лучника, но разница в силе между девятнадцатым уровнем и примерно сорок пятым была слишком большой.

С таким же успехом можно было приступить к разборке каменной кладки стены дома сзади.

— Да что ты всё ёрзаешь! — негодующе воскликнул охотник. — Ты можешь постоять спокойно и послушать?

— А ты можешь свалить в сторонку и дать мне уйти? — ответил Игорь, зло глядя в глаза наглецу.

— Если я тебя отпущу, то ты сразу убежишь. И кто знает, встретимся ли мы ещё раз. Мир Альтернативы очень велик, и большая удача, что я наткнулся на тебя здесь. А ты просто выслушай. Может и уходить не захочется!

— Я — само внимание, — буркнул Игорь, опёршись спиной на стену и сложив руки на груди.

Собеседник не стал терять времени на хождение вокруг да около, а сразу перешёл к делу:

— Понимаешь, я как тебя увидел, сразу понял, что ты не такая как все. У тебя огонь в глазах, и ведёшь ты себя… особенно. Тут вот любую вылови, предложи познакомиться, и сразу пойдёт попытка раскрутки на всякие игровые плюшки. То прем выпрашивают эдак ненавязчиво, то какие-нибудь эксклюзивные вещи, которые иначе как за реальные деньги не достать. И сразу такие открытые и общительные. А многие не прочь встретиться в реале и рассчитаться за подарок в игре. А мне так не надо. Понимаешь? Меня тошнит от таких вот отношений «купи-дам». Я себе невесту ищу. Хочу семью. Сразу и надолго, без всяких «нагуляться». Поэтому и не могу упускать шанс познакомиться с той, которая изначально на других не похожа.

Вот так! Как обухом по голове. Доигрался. Планы немного попользоваться полом аватара в личных целях привели к неожиданным последствиям. И если прокачка в паре с премиумным по самое не могу Дюрандалем была нормой, то вот этот горе-жених оказался явным перебором. Нужно было на корню пресечь романтические намерения охотника, поэтому Игорь решительно посмотрел собеседнику в глаза и сказал:

— Я глубоко уважаю твои взгляды на жизнь. Возможно, будь я девушкой — заинтересовался бы. Но я парень. Поэтому давай просто разбежимся и забудем этот разговор.

Ответом на такое откровение был громкий смех.

— Ну ты скажешь тоже! — немного успокоившись, сказал лучник.

Затем наклонился ближе и прошептал:

— А не поделишься секретом, как ты обманула систему идентификации?

Это было уже через чур! До нажатия заветной кнопки оставалось совсем чуть-чуть, но Игорь решил, что ещё одну попытку можно предпринять. Такой вариант вряд ли отвадит этого Дон Жуана насовсем, но мир Альтернативы действительно велик. Будет где спрятаться. Упершись обеими руками в подбородок охотнику, Игорь с трудом смог оттолкнуть его от себя и заорал во всю силу девчачьей глотки:

— Спасите! Насилуют!

Спешащие по своим делам игроки, ранее не обращавшие особого внимания на парочку возле стены, начали останавливаться, недоумённо глядя на явно новое для игры действо. Ведь такой функции, как изнасилование, в Альтернативе попросту не было. Но зато была она в реале. Вот и реагировал народ скорее инстинктивно, нежели задумываясь о том, можно ли кого-то в игре изнасиловать. А самым прекрасным было то, что от мастера порталов в их сторону направился стражник. Охотник от такого развития событий растерялся, и Игорь наконец-то смог вырваться из заточения. Он собирался было броситься наутёк, как вдруг его крепко схватили за талию. Вы только подумайте. Какой-то мужик. За талию. За голую талию! Это же игра, и доспех там не прикрывал! По коже пробежались мурашки, а где-то в груди произошёл такой взрыв эмоций, что Игорь просто сорвался.

— Р-р-р-руки! Убрал! — прорычал он.

Наверное, получилось реально страшно, потому что охотник отпустил Игоря и отступил на шаг назад. «Поздно, батенька!» — подумал парень, разворачиваясь и хватая неприятеля за грудки.

— Никто! Ты понял? Никто не смеет меня трогать! Ты — тем более! Только попробуй ещё раз прикоснись! И я найду способы испортить тебе жизнь!

— Какие-то проблемы? — раздался со спины уверенный мужской голос.

Обернувшись, Игорь увидел стоящего рядом стражника и, лучезарно улыбнувшись, ответил:

— Уже нет! Спасибо за беспокойство!

Более никем не удерживаемый, парень бодро зашагал к мастеру порталов. Поднявшись на небольшой помост, он обернулся. Охотник стоял на том же месте и полными грусти глазами смотрел на него. Набрав в лёгкие побольше воздуха, Игорь крикнул:

— Хочешь знать, как я надурил КПП? Считай, что я гермофродит! Тьфу ты! Трансвестит!

Затем показал своему обидчику средний палец и отвернулся. Нужно было срочно спустить пар. Как раз оставалось ещё почти полчаса эльфийской благодарности.



Глава 7. Принцесса и Арлекин



Сергей стоял неподвижно и тупо смотрел в то место, где не так давно была Илона. Сейчас она уже далеко. Ушла телепортом в неизвестном направлении. Удача предоставила охотнику шанс, а он его упустил.

На душе было паскудно. От него ушла такая классная девчонка! За пару минут общения она понравилась Сергею ещё больше. Эта девушка так забавно ёрзала, пытаясь освободиться; так смешно хмурилась, когда согласилась послушать. И при этом даже не думала сдаваться! И придумала же способ удрать! Да ещё какой… А эта фраза про то, что никто не смеет её трогать? С трудом верилось, что такие девушки ещё существуют. В смысле те, кого трогать нельзя. Получалось, что Сергей имел все шансы быть у неё первым. Разве такую можно было упускать? А ещё Илона была красивой. Даже когда злилась.

Из раздумий парня выбил сильный хлопок по спине. Повернувшись, Сергей увидел своего друга, так и не покинувшего город.

— Ты почему ещё здесь? — спросил охотник товарища.

Но тот проигнорировал вопрос, задав свой:

— Это она? Та самая Илона, которой мы письма писали?

Сергей лишь утвердительно кивнул.

— Крутая! — восхищённо заявил Андрей. — Настоящая тигрица! Как же красиво она тебя уделала! И реально огонь в глазах. Ты-то, небось, за розовыми очками и не разглядел! А было на что посмотреть! Особенно когда ты её за талию схватил. И попрощалась знатно. Нет! Девчонка однозначно клёвая. Но не для тебя. Ты же вёл себя совершенно как дурак!

— Это ещё почему? — удивился охотник.

— Ну как почему? — Андрей состроил такую гримасу, как будто у него в сотый раз спросили, почему нельзя есть суп вилкой. — Ну зачем ты её в угол загнал? Кто так знакомится? Она же тебя сразу за маньяка приняла. Вот я в этом просто уверен! И заметь: до последнего пыталась решить всё без лишнего шума. А ты как баран, припёр её к стенке и про свадьбу. Да ей же на вид лет девятнадцать, не больше. Ну какая ей семья? Она же сама ещё ребёнок. Погулять хочет и всё такое. А ты бы прошёлся рядышком, побеседовал на отвлечённые темы, заинтересовал как-то. Ну, чтобы показаться ей интересным. Тогда бы совсем другое дело было! А тут ещё наши далёкие предки верно подметили: насильно мил не будешь! Но я даже рад. Теперь ты снова свободен и станешь прежним. А обидное расставание ускорит процесс забывания!

— Ты о чём? — недоумённо спросил Сергей напарника. — Я не собираюсь сдаваться. Напротив. Теперь у меня в игре появилась новая цель! А за советы спасибо.

Сказав это, охотник направился к мастеру порталов, а Андрей остался на месте, рассеянно глядя вслед другу.


* * *


Отправляясь на задание, Игорь планировал всё же купить на рынке что-нибудь подходящее из брони и оружия. Но надо же было случиться этой дурацкой встрече! Сейчас тело парня била крупная дрожь. Ощущения были как после хорошей уличной драки. С мобами, конечно, драться тоже весело, а иногда и страшно. Но стычка с живым человеком всегда превосходила и будет превосходить по эмоциональности оную с неписью. Ну сами подумайте: у вас когда-нибудь тряслись руки во время ПвЕ? Правильно. Не было такого. Можно понервничать, но не до такой степени. А вот после ПвП такое случается частенько. Особенно если противник сильнее.

Игорь быстро шагал по редколесью, злобно отмахиваясь мечом от мелких веток, норовящих оцарапать лицо. Бока горели огнём. Подумать только! Его за голые бока лапал незнакомый мужик! Ужас просто! Хотелось залезть в воду и смыть остаточные ощущения от прикосновения чужих рук. Но, как на зло, в этом лесу даже луж не было, не говоря уже о ручьях или озере.

В очередной раз почесав бок, парень осмотрелся. Стражник из стартовой деревни просил найти где-то в этой локации пять орехов и отнести их его бабушке, живущей в Роклинге. За это, казалось бы, пустяковое задание, предлагалась серьёзная по нубским меркам награда серебром и случайный предмет экипировки. Ходи себе, собирай орешки. Да ещё и всего пять штук. Мельком стражник упоминал о каком-то Арлекине, которого стоит опасаться, но с Эльфийской благодарностью Игорь не боялся встречи даже с сильным мобом. Естественно, в рамках своего уровня. Не могли же разработчики подсуетить начинающему игроку квест с монстрами, которых нельзя убить. Всего-то нужно погулять по редколесью, по возможности валить каких-нибудь местных обитателей и искать орехи. Но, как на зло, вокруг росли только всякие эльфийские деревца с резными листьями и большими цветами персикового цвета, похожими на лилии.

Спустя десять минут шатания меж деревьев у Игоря начало рябить в глазах и затекла шея. Решив сделать небольшой перерыв, он зачем-то сорвал один цветок и засунул его себе в волосы. Порыв был странным, но почему-то очень захотелось так сделать. К удивлению парня в игровом логе появилось сообщение:

«Внимание! Вы обнаружили природное украшение Соцветие молодого мелорна. Эффект +5 к харизме».

Вот так сюрприз! Помимо базовых характеристик, все персонажи в игре обладали не прокачиваемыми социальными. Нет, и они качались, но не забрасыванием очков характеристик, а в зависимости от действий игрока. Например везение можно было прокачать, находя тайники, выигрывая в лотереи и даже удачно падая. Ту же харизму — регулярно общаясь с неписями. Естественно, общаясь так, чтобы этих неписей к себе расположить. Любая из таких характеристик давала очень классные бонусы, но качалась крайне тяжело.

А тут цветочек даёт сразу плюс пять к харизме. Хоть сейчас иди в магазин и проси скидку. Вдохновившись результатом, Игорь сорвал ещё пять цветов и натыкал себе в волосы, но никакого эффекта не последовало. Парень начал экспериментировать с цветками разных размеров, предусмотрительно оставив «рабочий» слева, а прочие пихая на правую часть головы. Затем решил попробовать цветы с верхушки дерева и полез наверх. Средние высоты так же не дали никакого результата, а ствол становился всё тоньше и тоньше, начиная опасно раскачиваться при движениях Игоря.

И вот, вершина достигнута. Ствол здорово согнут и слегка покачивается. Но Игорь был уверен, что вон тот цветок на краю тоненькой веточки, обязательно будет рабочий. Распустившись так высоко, поближе к Солнцу, он точно даст плюс десять к харизме, а может и суммируется с первым. Обвив ствол ногами, парень аккуратно тянулся к цели, пытаясь зацепить ближний лепесток двумя пальцами. Вот он, совсем рядом! Игорь изо всех сил потянулся вперёд, как вдруг у него перед носом с оглушительным звоном пронеслась изумрудная молния. Неуклюже махнув рукой, парень сделал излишне резкое движение. Раздался сухой щелчок, ствол сломался и Игорь в обнимку с его верхушкой полетел вниз. Высота была так себе, метров пять. Прыгая с товарищами по крышам, приходилось и с большей падать. Но вот так, плашмя, да ещё и лицом вниз… это всегда крайне неприятно. Земля приняла прекрасную любительницу цветов с глухим хлопком и крайне жёстко. В живот и внутренние части бёдер впились острые сучки, из лёгких выбило воздух, а боевой лог не замедлил сообщить:

«Вы получили 212 единиц урона от падения с высоты. Вы ощущаете эффект головокружения. Продолжительность — 10 секунд».

— Ну что, нашла орех? — раздался откуда-то сверху мужской голос.

Игорь приподнялся на локтях и, выплюнув набившуюся в рот землю, с хрипом вдохнул. Повернувшись на голос, он увидел стоящего в паре шагов гнома в тяжёлых доспехах и с алебардой на плече.

— Какой орех? — парню показалось, что голос не его, а какого-то похмельного деда.

Это норма. Так всегда бывает. Хвала движку игры, в точности передающему последствия падения. Гном перекинул алебарду на другое плечо и уточнил:

— Квестовый. Которые бабке из Роклинга принести надо.

Вместо ответа Игорь сорвал висящий перед носом цветок и протянул гному.

— Зачем он мне? — недоумённо спросил тот.

— Не тебе. Я лазила за цветком. Не за орехом, — парень присмотрелся, чтобы увидеть ник собеседника, — Громобоец. Это всё цветы…

— А! Бабы! — гном недовольно махнул рукой. — Я думал, что хоть в игре нормальные будут, а всё туда же! Юбочки-цветочки.

— Это норма! — буркнул Игорь, неуклюже пытаясь встать, подтянув колени и оттопырив зад к верху.

Дальше в его планах было подняться на руках и встать окончательно, но совершенно неожиданно гном подхватил его и одним движением поставил на ноги. Пока парень в очередной раз приходил в себя от посягательств на свою неприкосновенность, Громобоец собрал с земли разбросанные цветы и протянул ему.

— Вот, держи. Это у тебя с головы высыпалось при падении.

— Ага, — только и смог сказать Игорь, принимая помятый букет.

— Чиркани в личку, если найдёшь орехи, а то я запарился уже тут ходить!

С этими словами гном бодро зашагал дальше.

— Что, даже приставать не будешь? — недоумённо спросил парень, глядя вслед недавнему собеседнику.

Гном обернулся и пристально посмотрел на Игоря.

— Девочка, ты не сильно головой ударилась? У меня в реале жена и трое дочерей. Тебя мне ещё не хватало.

— Круто. Спасибо.

— За что? — удивился Громобоец. — Ты из чиновников что ли, благодаришь за вклад в демографическую программу правительства?

— Нет. За то, что не пристаёшь. — Игорь уже пожалел, что задал весьма неуместный вопрос. Зато теперь стало ясно, что он не для всех видится с табличкой на шее с приглашением «замутить».

— А что, достают? — выражение лица гнома сменилось на сочувствующее.

— Есть немного. Думала, что на рынке трусы снимут, пока броню искала.

Громобоец от души рассмеялся.

— Пиши, если приставать будут. Я сам пока малой, но способы надавить на буйных имеются. А что за броню искала?

— Шорты… — с надеждой в голосе сказал Игорь.

— Чего? — гном вскинул бровь.

— Я видела в городе латные шорты. Не знаю, что за они. Но мне надо. Не хочу ходить в бронетрусах. И юбки слишком короткие, задираются постоянно.

Громобоец снова рассмеялся.

— Тебе нимб не жмёт? Цветочки по деревьям собираешь, юбки тебе короткие. Но проблема твоя решаема.

Собеседник порылся в своей сумке и вытащил оттуда низ тяжёлой брони. В игровом логе появилось предложение совершить торговую сделку.

— Пять золотых и они твои. Не бойся, не кину. Реально, это именно шорты.

Игорь не задумываясь выставил медно-серебряный эквивалент названной стоимости и подтвердил сделку. Даже не глядя на характеристики, одел и… парня захлестнула волна дикой радости. Да! Это были именно шорты! Настал конец его страданиям! Как же он соскучился по ощущению этого столь ценного комфорта в мире Альтернативы! Ведь это реально круто, когда можно прыгать, падать и как угодно беситься, не переживая о возможном засвете трусов. Схватив Громобойца за руку, Игорь начал её лихорадочно трясти.

— Спасибо мужик! Век помнить буду! Ты просто не представляешь, как меня выручил!

— Да отцепись ты! — гном освободился из захвата и отступил на шаг. — Ну всё, я пошёл. Время дорого.

А парень переключился на вид от третьего лица и начал рассматривать своего аватара. И было всё чудесно, кроме одного момента…

— Постой! Можно ещё вопрос?

— Чего тебе? — настороженно спросил Громобоец, успевший отойти на десяток шагов.

— А верх такой же есть?

— Зачем? — удивился гном. — Твой получше будет.

— Так не смотрится он с шортами! — привел Игорь самый веский аргумент.

— Тьфу! Бабы! — ответил гном, возвращаясь назад. — Семь золотых или обмен на твой без доплат.

Парень предпочёл второй вариант, потому как сдать в магазин нынешний верх было бы куда менее выгодно. Попрощавшись с Громобойцем, он провёл несколько экспериментов с цветами. Выяснилось, что бонус даёт любой цветок, но эффект от нескольких не суммируется. Разместив самый большой в волосах, Игорь снова переключился на вид от третьего лица и сделал пару скриншотов. Вид у аватара был просто обалденный!

Вертя камеру в поисках наиболее удачных ракурсов, парень заметил сидящую на ветке Эльзу. Вернувшись к нормальному обзору, он подошёл к фее и ткнул в неё пальцем:

— Ты! Зачем сбросила меня с дерева?

В ответ пет сердито зазвенел указывая на кучку цветов, выброшенных за ненадобностью в траву.

— И что? Новые вырастут. То же мне беда. Какой там у них респаун? Ты лучше помоги орехи найти. Очень нужно. Пожалуйста!

Игорь умоляюще сложил руки и постарался стать похожим на кота из Шрека. Он по-прежнему не понимал, как работает его пет, но раз с именем получилось просто уговорить, то почему бы не попробовать и с орехами.

Фея немного помолчала, затем вздохнула и полетела, локо маневрируя между ветками. Спустя несколько минут, она вывела Игоря на поляну, усеянную валунами размером с футбольный мяч, и, усевшись на один из них, похлопала по гладкой поверхности ладошкой.

— Да не устал я, — сказал парень, ни разу не тронутый такой заботой пета. — Мне до конца сеанса квест выполнить надо.

Фея ещё раз похлопала по валуну. Игорь подошёл и уселся на соседний камень, собираясь отчитать Эльзу за то, что та тратит его драгоценное время, но его остановила появившаяся в игровом логе запись:

«Вы обнаружили орех мелорна. Найден 1 квестовый предмет из 5».

— Чё? — парень раздвинул ноги и посмотрел на тёмно-коричневый валун, послуживший ему стулом. — Орех?

Поднявшись с находки, Игорь недоверчиво посмотрел на растущие вокруг тоненькие деревья, не выдерживающие даже веса его скромного аватара. А затем попробовал поднять плод местных лесов. Крякнув от нагрузки, парень смог лишь слегка оторвать валун от земли. Почесав затылок, он отошёл от феи на несколько шагов, быстро открыл меню характеристик, ещё быстрее закинул пару сэкономленных очков в силу и с просто космической скоростью закрыл меню. Эльза и бровью не повела. Либо пошёл на пользу урок с запиранием в дупле, либо её интересовали исключительно навыки.

Вторая попытка была более удачной, и немного повозившись, да неплохо просадив шкалу выносливости, Игорь всё же запихнул гигантский орех в сумку. Однако появилась новая проблема: даже один квестовый предмет давал тридцатипроцентную загрузку по весу. А учитывая удалённость поляны от места, куда выкидывал мастер порталов, ходить дважды не хотелось. Но лень, как известно, двигатель прогресса, и Игорь нашёл выход из сложившейся ситуации.

Перетаскав пять орехов в кучу, он запихал четыре в инвентарь. Загрузка в сто тридцать процентов заставила его присесть, поставив сумку на землю. По плану пятый орех нужно было взять в руки и использовать свиток возврата, но сделать это сидя на корточках оказалось весьма непросто.

— Может подсобишь? — спросил Игорь фею, но та так смешно зазвенела, уперев руки в бока, что парень рассмеялся и, не удержав равновесие, завалился вперёд, уткнувшись лицом в землю.

— Ну и чем? Чем ты лучше? — прозвучал чей-то вопрос.

Голос вопрошающего был истеричным, почти срывающимся.

— Да ты же ущербная до мозга костей! На тебя без слёз не взглянешь! Тебя, наверное, папа с мамой на развалинах чернобыльской АЭС делали. Какая из тебя принцесса?

Смеяться сразу перехотелось. Игорь оставил орех в покое, сбросил с плеча ремень сумки и поднялся на ноги. Перед ним стоял людской контактник в лёгких доспехах высокого ранга. Худой и высокий, с вытянутыми, острыми чертами лица и серыми волосами, он напоминал изголодавшегося вампира на грани истощения. А над головой ярко-красным цветом горел никнейм Арлекин.

Первым, что пришло в голову, была мысль о том, как непись из стартовой деревни могла предугадать встречу с ПК в этой локации в конкретное время выполнения задания. Не мог же этот ПК здесь сидеть круглые сутки семь дней в неделю. А Арлекин тем временем продолжил:

— Ну что молчишь? Такая тупая, что и ответить ничего не можешь? Я крайне огорчён выбором Света и Тьмы. Потому что выбрать такое ничтожество могли только клинические идиоты!

— Захлопни пасть, дитя собаки!

Игорь не понимал, игрок это или специфическая непись, но терпеть оскорбления не собирался.

— Воу-воу-воу! — ПК притворно прикрылся руками. — Какая грозная! И что ты мне сделаешь, если не захлопну?

Игорь обнажил меч, но Арлекин в ответ лишь истерично захохотал.

— Ой, не смеши! В зубах своим ножиком ковыряться будешь. И всё же, что в тебе такого? Они же в самую душу заглядывают, ищут. И кого я вижу? Неуклюжий мешок, неспособный даже детский квест выполнить. Тут с орехами думать надо головой, а не руками работать. Тебе же думать нечем! Блондинка во всей красе. Тупая как пробка! Как ты такая миром править будешь?

Ничего не говоря, Игорь атаковал. Точнее попытался. Силуэт Арлекина смазался в невероятно быстром движении. Меч рассёк воздух, а в следующую секунду парень упал на колени от сильнейшего удара в спину. Во рту появился металлический привкус, а в глазах поплыли тёмные круги. Боевой лог окрасился красным:

«Арлекин нанёс Вам 650 единиц урона. Вы ощущаете эффект кровотечения. Вы ощущаете эффект лёгкой контузии. Продолжительность — 20 секунд».

Сквозь гул в ушах парень расслышал голос ПК:

— Настанет время, и я превращу твою жизнь в ад! Никто не смеет свергать меня!

Затем угрозы сменились руганью, а боевой лог снова ожил:

«Питомец Эльза нанёс 750 единиц урона.

Питомец Эльза нанёс 669 единиц урона.

Питомец Эльза получил 3 147 единиц урона».

Под эффектом контузии, да ещё постоянно теряя жизни из-за кровотечения, Игорь с трудом различал машущего кинжалами Арлекина и мечущуюся вокруг фею. Парень не знал, сколько здоровья у Эльзы, но обмен плюхами был явно неравноценным. Настал тот самый момент, когда надо плюнуть на гордость и смываться. Воспользовавшись тем, что ПК отвлёкся на пета, Игорь накинул на плечо ремень сумки, взвалил на колено пятый орех и достал свиток возврата. Сплюнув набравшуюся во рту кровь, парень крикнул:

— Эльза! Ко мне!

Фея не капризничала и не проявила характер, беспрекословно подчинившись. Как только она коснулась плеча, Игорь развернул свиток и быстро прочёл заклинание. Вспышка света поглотила перекошенное от гнева лицо Арлекина. Видимо, Эльза накидала ему каких-то дебафов, и он не успел сбить каст.

Спасительный портал увёл от одной беды, приведя к другой. Она была не так опасна, но тем не менее Игоря, перегруженного орехами, ждал подъём по проклятой лестнице Роклинга. Выход был один: переставлять орехи по ступеням по одному. Долго, но никто не украдёт, если так носить.

Перед тем, как совершить трудовой подвиг, Игорь уселся на ступеньки и глубоко вдохнул, пытаясь успокоиться. Оскорбления и бессилие в противостоянии с явно более высокоуровневым соперником здорово разозлили его. Чтобы отвлечься, парень написал письмо Громобойцу с указанием координат поляны и предостережением о присутствии там крутого ПК, а затем аккуратно потрепал по волосам Эльзу.

Пока что получалось так, что она не пет, а покровитель, приходящий на помощь в трудную минуту. С одной стороны было плохо, что ей нельзя управлять. Возможно, что у Эльзы, с её-то уровнем, много полезных навыков, которые она может применять на пользу Игорю, но не считает нужным это делать. С другой стороны с таким независимым петом было интересно играть. Нужно было думать, что ей сказать и как поступить, чтобы не обиделась и не улетела. Вот сейчас Эльза сидела на плече и аккуратно потирала ожог на бедре. Видимо, ПК огрел её каким-то заклинанием.

Игорю захотелось как-то отблагодарить фею, но он не знал, как именно. И вдруг вспомнил о месте, где Эльзе вроде бы нравилось сидеть. Парень прилёг на ступеньку, опершись на локоть, убрал верх брони, оставшись лишь в стартовом топике, и усадил фею в ложбинку между грудей. Эльза немного поёрзала, поудобнее устраиваясь на мягком месте и довольно звякнула. А Игорь, не желая тащить наверх злополучные орехи, задумался о словах Арлекина.

Что он имел в виду, называя Игоря принцессой? Кто такие Свет и Тьма? Зачем Игорю свергать этого Арлекина и кто он вообще такой? В боевом логе отсутствовала приписка «игрок», но вёл он себя как-то очень уж по-человечески. Парень сильно сомневался, что разработчики позволили себе ввести в игру такую вот хамскую непись. Откуда тогда стражник знал о присутствии живого ПК в той локации? Получался какой-то бред, от которого голова шла кругом. Неизвестная раса, неизвестный класс, странные навыки, немногословный старик, уникальный пет… Из раздумий Игоря выдернул громкий хлопок и оклик знакомого голоса:

— Опа! А ты чего тут загораешь?

У подножия лестницы стоял Громобоец, с довольным видом перебирая в руке пять камешков, размером с каштан.

— Отдыхаю перед трудовым подвигом. Мне орехи наверх затащить надо, а грузоподъёмности только на три. Тут как в старой задачке. Как в одиночку затащить наверх пять орехов, если поднять можешь три, а оставшиеся кто-нибудь сопрёт.

От смеха гном согнулся пополам, а немного успокоившись, подошёл к ореху Игоря и со всего маху ударил по нему древком алебарды. Раздался глухой хруст, и плод мелорна рассыпался в труху, среди которой был виден небольшой камушек, очень похожий на те, что гном держал в руке. В ответ на недоумевающий взгляд парня, Громобоец пояснил:

— Колоть их надо. В таком виде вроде как бабка даже квест не принимает.

Хлопнув себя по лбу, Игорь признался себе, что от части Арлекин был прав. Поднявшееся было настроение снова испортило личное сообщение от того самого ПК:

«Мы ещё встретимся. И тогда я буду бить не кулаком. И на твою [цензура] управу найду!»



Глава 8. Принцесса и неприятности



Выполнив задание со злополучными орехами, Игорь получил долгожданный двадцатый уровень, немного серебра и довольно посредственную серьгу, которую, недолго думая, повесил на левое ухо. Раз серьга одна, то о правом ухе и речи быть не может. Потому что в правом серьги носят либо пираты, либо кое-кто ещё. И не дай Бог, если рядом нет корабля с чёрным флагом, ведь парень абсолютно не хотел причисляться ко второй категории носителей серёжек не там, где надо. И плевать, что аватар женский.

Настало время наведать старика да разузнать, не положены ли за достижение двадцатого уровня какие-нибудь плюшки. Обычные персонажи начинают проходить квест на инициацию — первую ступень сужения специализации героя. Во время прошлой встречи отшельник говорил о сороковом уровне, но кто знает? Может ошибся по старости лет? Можно было бы спросить Эльзу, да по звону понять, стоит ли тащиться из Роквела обратно в стартовую деревню, но фея улетела сразу же после того, как Игорь поднялся со ступеней. Стало быть, прогулки вдоль реки не избежать.

Старик далеко, а местные гильдии — рядом. Поэтому парень сперва обошёл их, везде получая отказ и понимая, что уникальность персонажа — зло. Хотя, если посмотреть с другой стороны, получалось что-то вроде офф-лайн РПГ, только вместо части ботов — живые люди. И всё бы хорошо, если бы не охранники гильдии тёмных эльфов. Они даже не пустили Игоря внутрь здания! Да ещё смотрели так надменно, что парень не сдержался и послал их вслед за ювелиром и оружейником из стартовой деревни светлых. За нарушением последовало наказание в виде молчанки на час и достижение «Злостный нарушитель».

В описании было сказано, что выдаётся оно за троекратное нарушение одного и того же пункта правил в течении недели и удваивало время всех последующих наказаний за проступки этой же категории. Осознать масштабы трагедии удалось лишь добравшись до мастера порталов. Там Игорь понял, что целый час игрового времени не сможет сказать ни слова! Значит и к отшельнику идти нет смысла. Столько времени пропадало впустую! Кроме себя злиться было не на кого, поэтому пришлось смириться.

Чтобы время бана прошло быстрее, парень решил зайти в гости к Лин и посмотреть, как дела у несчастной неписи. Справочник постоянных обитателей Роклинга был понятным и информативным, и уже через пять минут Игорь сидел за деревянной барной стойкой и жестами пытался объяснить эльфийке, в какую беду попал и как от этого страдает. Судя по всему, прекрасная барменша не понимала ровным счётом ничего, но ради приличия далеко не отходила и мило улыбалась. Даже предложила странному гостю кружку эля, который давал плюс три к силе и минус три к интеллекту. Мол, отключи мозги и жить станет проще. Парень в реале к спиртному относился крайне негативно, поэтому недовольно скривился и отодвинул кружку подальше, а затем подпёр руками подбородок и задумался о том, что будет делать дальше. Однако, построить планы на далёкое будущее ему не дали.

— Юная леди, позвольте составить Вам компанию!

На Игоря напала апатия, и никакого желания общаться с очередным почитателем нулевой коррекции не было, поэтому он не глядя поднял руку и показал средний палец.

— Я от Вас иного и не ждал! — отозвался незнакомец. — И всё же, чем Вас угостить, чтобы хоть немного поднять настроение?

Так и не повернувшись, Игорь жестами отдал команду замолчать и бесшумно двигаться в сторону. Надежды на понимание не было, но и словами сказать парень не мог.

— Прошу, не нужно меня прогонять! И позвольте узнать, где Вы познакомились с армейским языком жестов?

Такой ответ Игоря крайне удивил и даже заставил посмотреть на собеседника. Человек. Высокий и крепко сложенный, но не перекачанный. На голове какая-то модная причёска, от которых в реале пищат старшеклассницы и взгляд… дурацкий такой, типа покровительственный. Но так пусть на других смотрит, а Игорю побоку. Броня лёгкая, вроде как третьего ранга, значит либо лучник, либо нож. А может и мечник-ДД, качающийся в ловкость. На вид лет тридцать. Игорь присмотрелся, чтобы увидеть процент коррекции внешности.

«Новик. Человек. 51 уровень. Коррекция внешности 7 %. Клан Эдельвейс».

Дёрнувшись назад, парень свалился со стула, неуклюже задрав ноги. Очень хотелось высказаться, но возможность такая отсутствовала.

— У меня что-то с лицом? — удивлённо спросил собеседник, протягивая руку, чтобы помочь Игорю встать.

Но тот лишь протестующе замотал головой, перекатившись в сторону поднялся самостоятельно и, жестом приказав оставаться на месте, рванул к выходу. Парень почувствовал себя отбившимся от эскадры японским миноносцем, за которым устроили охоту российские крейсера. Как ещё иначе можно было объяснить поочерёдное появление то одного, то другого из этой парочки?

Вдогонку прилетело «Эльфийское сочувствие», добавляющее двадцать процентов к ловкости. У самых дверей Игорь на ходу развернулся, с благодарностью кивнул Лин и выскочил на улицу. К счастью, Новик не стал устраивать погоню, но оставаться на месте сразу же расхотелось. Не хватало ещё дождаться Аскольда.

Роклинг, стоя на пути в большой мир сразу у трёх рас, был весьма популярным городом. Тут хватало и нубов, и высокоуровневых рекрутёров из кланов, и разномастных разводил. Поэтому на улицах постоянно топталось приличное количество народа, ближе к центру города превращающееся в толпу. Ни о каком успокоении нервов в такой обстановке нельзя было и думать. В поисках спасительной свободы Игорь посмотрел вверх, дико возжелав какие-нибудь крылья. Но увы, летать в Альтернативе можно было только на специальных петах, а Эльза на ездовую точно не тянула.

И тут парню в голову пришла одна безумная идея. Летать он не мог, но что мешало ему забраться на крышу? Прямых запретов в правилах на сие действие не было, да и игровая физика вряд ли ограничивала высоту подъёма игрока над уровнем земли. На дерево взобраться получилось без проблем, значит и тут получится. Тем более в реале Игорь с друзьями частенько пропадал на стройках или в заброшенных районах, занимаясь паркуром и приводя в бешенство местных сторожей и бомжей. Стало даже интересно, насколько виртуальное тело будет послушно приобретённым в реале навыкам. В боях с мобами умение кувыркаться весьма помогало, но там, наверху, должны быть совсем иные ощущения.

Выбрав наиболее подходящий дом, с матерчатым козырьком над дверью, широкими подоконниками и натянутой к соседнему зданию бельевой верёвкой, парень разбежался и в несколько ловких движений забрался на крышу. Пока всё было просто прекрасно. Вот только так полюбившиеся латные шорты несколько сковывали движения. Без них должно было быть куда лучше, но в то же время половина города увидит его трусы. А попрыгать ой как хотелось! Ведь в реале совсем нет мест с такой же свободой действий, как в Роклинге.

Вспомнив одного своего товарища, любящего почесать зад в общественном транспорте со словами «Кого я тут любил?», Игорь сменил шорты на стартовую юбку и сорвался с места. Двускатные крыши, покрытые черепицей, обилие печных труб, относительно небольшое расстояние между домами при их разной высоте — что ещё нужно для счастья? Ощущение свободы движений было настолько классным и пьянящим, что парень даже не обращал внимания на вентиляцию под юбкой. Ну задувает, ну и что? Везде задувает. Даже в ушах ветер свистит от скорости. Лёгкое и подвижное тело воительницы под бафом на ловкость без проблем справлялось с физическими нагрузками, прекрасно отрабатывая прыжки, кувырки и перекаты, которые сохранились в сознании после реальных занятий паркуром.

Сожаление вызывало лишь отсутствие троих друзей, постоянно сопровождающих Игоря на подобных вылазках в реале. Задумавшись о том, как бы выбраться с ними на стройку, пока не пролетели последние в жизни каникулы, парень слишком поздно понял, что переоценил свои способности. Расстояние между крышами оказалось слишком большим, не помог даже эльфийский баф. Пребольно ударившись грудью о край крыши, Игорь скользнул ладонями по черепице и полетел вниз. А внизу оказалось, что падение — досадный пустяк. В боевом логе не появилось привычного сообщения о получении урона в результате удара о землю. Там был написан сущий кошмар! Да куда лучше было бы прочитать о получении ста миллионов единиц урона и откате до первого уровня! Но нет же! Лог сообщил совершенно невероятную вещь:

«Вы нанесли игроку Аскольд 75 единиц урона. Вы вошли в состояние дуэли. Внимание! Вы совершаете агрессивные действия по отношению к другому игроку в мирной зоне! Стража не дремлет, а зло будет наказано!»

Игорь хотел заорать от негодования, но проклятая молчанка не позволила таким образом выразить нахлынувшие эмоции. Поняв, что продолжает лежать сверху на нечаянной жертве, парень скатился в сторону, сел, и, борясь со всеми эффектами от падения, пополз прочь спиной вперёд, неуклюже отталкиваясь ногами и наблюдая за действиями противника. А тот, в свою очередь, приподнялся на локтях, и со странно счастливым выражением на лице крикнул:

— Да это же судьба!

Подобные действия простимулировали Игоря похлеще заряда соли под зад. Подскочив на месте, он бросился наутёк, выписывая замысловатые виражи из-за не проходящего эффекта головокружения. Как назло, Аскольд оказался куда более упрямым, нежели его напарник, и даже не подумал отказываться от погони. Причём из-за разницы в уровнях он весьма быстро сокращал отрыв. Игорь понимал, что неизбежно попадёт в лапы незваного жениха, но ничего не мог поделать. Как и в реале, абсолютно всем прохожим было глубоко наплевать на то, что девушку пытаются поймать и совершить над ней какие-нибудь ужасные действия против её воли. И крикнуть не получалось из-за проклятой молчанки! Надо же было так попасться! И это была вовсе не судьба, о которой заявлял преследователь. Это был злой рок собственной персоной!

До завершения погони оставалось совсем немного, когда Игорь увидел в толпе знакомое лицо. Прямо навстречу ему бодро топал Громобоец! Дабы не гневить удачу, парень попытался крикнуть «Слава русскому Рандому»… и у него получилось! Неужели он проскакал по крышам целый час? А казалось, что совсем немного времени прошло. Но сейчас был не лучший момент, чтобы думать о таких вещах. Увернувшись от руки Аскольда, Игорь из последних сил рванул к гному и заорал:

— Мужик! Выручай!!!


* * *


Такое везение было величайшей редкостью, и Сергей твёрдо решил не упускать этот шанс объясниться с Илоной. Но удача опять повернулась к нему задом! Когда оставались сущие мгновения до того, как девушка окажется у него в руках, на пути появился грозный гном. Судя по тому, как воительница завертелась вокруг, используя его в качестве препятствия между собой и Сергеем, они были знакомы. А ещё было похоже, что гном был заранее предупреждён о возможных посягательствах охотника на неприкосновенность этого ушастого чуда.

— Назад сдай и потише будь! — сказал гном, ткнув Сергею в грудь древком алебарды. — Чего к девке лезешь? Не видишь что ли, не хочет она с тобой общаться.

Охотник присмотрелся к новоявленному сопернику. Броня хоть и топовая, но второго ранга. Алебарда тоже второго, но внушительно улучшенная, о чём свидетельствовало бледно-голубое свечение лезвия. Богатый, но всё же мелкий! Лёгкая добыча, если решит и дальше стоять на пути.

— Гном! Свали, а? Не лезь не в своё дело, а то тебе же хуже будет! — сказал Сергей, недовольно глядя на соперника сверху вниз.

Но тот даже и не думал отступать. Напротив, грозно сощурился, от чего усы и кустистые брови смешно встопорщились, и заявил:

— Щенок! Совсем от игровой свободы голову потерял? Или по жизни умом обделён? Даю совет: прежде, чем рот раскрывать, посмотри на кого собрался вякать! Я хоть и мал, но тебе такие проблемы могу устроить, что придётся про игру забыть!

Сергей хотел было ответить в тон, но благоразумно присмотрелся к низкорослому воину. В воздухе появилась системная информация.

«Громобоец. Гном. 21 уровень. Коррекция внешности — 10 %. Клан Злотари. Альянс Машинерия».

Опа! Похоже, что удача не только повернулась к охотнику задом, но он ещё успел забежать в этот зад, причём очень глубоко… Машинерия являлась одним из самых крутых альянсов в мире Альтернативы. Туда входили кланы из топ-сто игрового рейтинга, состоящие в основном из прекрасно раскачанных мастеровых, зарабатывающих на жизнь в реале созданием и продажей игровых предметов. Ходили слухи, что дневной оборот Машинерии превышал сотню тысяч вечнозелёных. И эти ребята действительно были очень опасны. Опасность их заключалась даже не в военной мощи, а в связях. Да и зачем гоняться за кем-то по всему миру, если можно перекрыть поставки снаряжения и расходников клану врага с последующим выдвижением ультиматума. И недавние боевые товарищи сами выживали из игрового мира того, кто оказался недостаточно умён и перебежал дорогу альянсу мастеров.

Таким образом, перед Сергеем стоял источник реальной угрозы, действительно способный поставить крест на пребывании парня в мире Альтернативы. От негодования охотник даже всплеснул руками. Затем посмотрел на Илону и… решил, что даже призрачный шанс познакомиться поближе с этой девчонкой для него дороже, чем успехи в игре.

— Гном… — Сергей немного помолчал, подбирая слова. — Послушай. Ну ты же ситуации не знаешь! Я ей ничего плохого не хочу. Раз вы знакомы, то ты должен знать, что она не такая, как все.

— Ну, допустим. И дальше что? — Громобоец опёрся на алебарду и недовольно глянул на собеседника.

— А то, что я хочу с ней просто познакомиться! Тут же кругом нормальных нет! Считай, каждая за месяц према готова в постель прыгнуть. Вот только не она!

— Это не даёт тебе право её преследовать. Илона человек свободный, она вольна сама выбирать с кем и когда общаться. Оставил бы ты её в покое. По-хорошему… — последние слова гном произнёс немного громче, акцентируя на них внимание.

— Да и не подумаю! — Сергей не на шутку разозлился из-за вмешательства в его планы третьей силы. — Ты пойми! Я не просто ради интереса за ней бегаю! Ты можешь объявить санкции моему клану, можешь устроить за мной охоту. Я всё равно её в покое не оставлю! Я невесту себе ищу. Жениться хочу. Семью создать. А она мне понравилась очень. Хочу узнать получше, познакомиться и… да хочешь, я ей прямо сейчас предложение сделаю?

Гном от такого заявления чуть не сел на мостовую, а вот Илона не растерялась:

— Пошёл ты в жопу со своим предложением! Совсем с ума сошёл? Я тебя видела всего три раза!

— И два из них падала мне на голову! Тебе не кажется, что это — знак судьбы? — Сергей не хотел сдаваться.

— Какая судьба? — от возмущения у девушки даже уши дёрнулись. — Сам виноват! Ходишь не там, где положено! И вообще! Я тебе ещё в прошлый раз сказала! Ты мне неинтересен! Совершенно!

— Но почему? — Сергей в недоумении развёл руками. — Я в реале вполне себе здоров, умом не обделён, работа хорошая, недавно квартиру купил, сейчас на машину собираю. Почему ты не хочешь дать мне хотя бы шанс?

— Я лесбиянка! — выпалила Илона, сразу же покраснев.

— А в прошлый раз говорила, что трансвестит! И к тому же парень.

— Да! Я парень лесбиянка-трансвестит, которого совершенно не интересуют мужчины! — девушка ещё больше залилась румянцем, а в разговор вмешалась четвёртая сторона в лице какой-то магички:

— А девочки тебя интересуют? — спросила она томным голосом.

— Иди на хер! — хором рявкнули Илона и Сергей.

— Фу, как грубо! — магичка недовольно поморщила нос, но уходить не собиралась.

Ситуацию спас Громобоец:

— А ну, брысь отседова, пока я за тебя не взялся!

Незнакомка присмотрелась к гному, и, поняв с кем имеет дело, решила всё же удалиться. А Громобоец, воспользовавшись установившейся тишиной, сказал:

— Слушайте, вы решайте такие вопросы сами, как-нибудь без меня. Хорошо?

Он, к превеликому удовольствию Сергея, даже сделал пару шагов в сторону, но Илона схватила гнома за плечи и вернула на место.

— Нет, постой! Ты мне обещал! Я же тебе показала, где орехи растут!

Громобоец тяжело вздохнул и обратился к воительнице:

— Илона. Ну на самом деле. Тут же решение проблемы лежит на поверхности. Поговори ты с ним, обсудите все вопросы, и будет всем счастье. Моё время дорого, я не хочу тратить его на решение ваших личных проблем. Может на самом деле этот Аскольд — хороший человек. Ты замуж можешь не идти, но просто поговорить совсем несложно.

— Не буду я с ним говорить! — возмутилась девушка. — Он меня к стенке припирает и за бока лапает!

Такие аргументы Сергею не понравились, да и гном явно насторожился. Пришлось выкручиваться:

— Я тебя припёр, потому что ты убегала! И не лапал вовсе, а лишь поймать пытался! Я же тебя за талию схватил, а не за грудь или ещё за что-нибудь!

— Молчать! — гаркнул гном, явно выходя из себя. — Хватит! Проблему решим так: сейчас вы пойдёте куда-нибудь, сядете и спокойно поговорите. Решите все вопросы тихо и мирно. Если беседа начнёт выходить за рамки приличия, Илона мне напишет, и я тебя со света сживу. Надеюсь, всё ясно. Мне пора, да и у зрителей явно дел хватает.

Сказав это, Громобоец зашагал прочь. Не поняв, о каких зрителях идёт речь, Сергей осмотрелся и охнул. Они с Илоной стояли в центре круга, который образовала целая толпа прохожих, с интересом наблюдающих за происходящим. Илона, судя по всему, тоже только сейчас поняла, в какую неприятную ситуацию попала. Девушка залилась таким густым румянцем, что казалось, будто у неё из ушей вот-вот повалит пар. Пытаясь хоть как-то выправить положение, охотник взял воительницу за руку и повёл в ближайший переулок, подальше от чужих глаз. Он знал хорошее место, где им точно никто не должен был мешать нормально поговорить.

Глава 9. Принцесса и разговоры



Сергею с трудом верилось, что всё так удачно сложилось. С появлением Громобойца он, было, потерял надежду пообщаться с Илоной, а в итоге вышло так, что этот самый гном и стал причиной свидания. Как ни странно, девушка ни сколько не сопротивлялась навязанному решению проблемы, а молча шла следом. Только руку высвободила. Но и самого присутствия Илоны рядом было вполне достаточно. Да и убедить воительницу в искренности намерений будет куда проще, если она и дальше не будет пытаться сбежать.

Проблемы начались, когда Сергей привёл девушку к местному постоялому двору. Он всего лишь хотел побеседовать с ней в своей комнате, которую арендовал на период охоты за ПК, и в которую без его разрешения никто войти не мог. Парню казалось, что это идеальное место, а вот спутница его точку зрения не разделила.

— Я туда не пойду, — заявила Илона, остановившись у входа.

— Почему? — Сергей недоумённо замер рядом.

— Не прикидывайся дураком! — девушка зло сощурилась. — И меня за таковую не держи. Неужели ты решил, что благодаря указанию Громобойца сможешь затащить меня в гостиничный номер?

— Вовсе нет! Ты меня не так поняла! — охотник немного растерялся, потому как на самом деле ничего незаконного не планировал. — У меня там комната арендована с ограниченным доступом. Там можно побеседовать с полной гарантией того, что нам никто не помешает. К тому же, все действия из категории восемнадцать плюс совершаются только по взаимному согласию. Я ничего не смогу тебе сделать против твоей воли. Система просто не позволит.

— Да? — Илона вскинула бровь. — Что-то система меня не спрашивала, разрешаю ли я себя за бока хватать. Да и на рынке ни одного запроса шлёпнуть меня по заднице не было, однако ягодицы до сих пор огнём горят.

— Да ёлки-палки! Ну как мне тебе доказать, что я хочу только поговорить?

— Никак! — отрезала девушка. — Внутрь мы не пойдём. А раз нужна только беседа, то вполне сойдёт и это место.

В указанном направлении Сергей увидел деревянную лавку, стоящую возле забора, ограждающего внутренний двор от уличной суеты.

— Нас же кто угодно сможет слышать… — разочарованно вздохнул охотник, но Илона была непреклонна:

— Я недавно на полгорода заявила о своей нетрадиционной ориентации. Мне больше нечего стесняться.

Пришлось соглашаться. К счастью, лавка была довольно короткой, и даже рассевшись по дальним краям, собеседники оказались довольно близко друг к другу. Девушка выжидательно уставилась на Сергея, скрестив руки на груди, от чего вид, открывающийся в вырезе топика, стал ещё более привлекательным. Парень сбился с мысли. Не то, чтобы он видел такое в первый раз. Но одно дело, когда рядом кто-то посторонний, и совсем другое, когда это та самая девушка, к которой ты испытываешь весьма сильные чувства.

Илона скосила взгляд вниз и, поцокав языком, сменила стартовую одежду на комплект тяжёлой брони.

— Надеюсь, теперь тебя ничто не будет отвлекать от разговора? — спросила девушка, закидывая ногу на ногу.

— Извини! — охотник засуетился, стараясь поскорее отвлечь собеседницу от столь неудобной ситуации. — Меня зовут Сергей. Мне двадцать пять лет, живу в Минске.

— А меня зовут Игорь. Мне восемнадцать. И я не скажу, в каком городе живу.

— Эй! Давай серьёзно! — возмутился Сергей, но девушка лишь глубоко вздохнула.

— Я так понимаю, что говорить тебе правду о том, что в реале я парень, бесполезно?

— Ага, — охотник утвердительно кивнул. Он не верил в то, что кто-то смог обойти систему идентификации КПП.

— Ладно, — Илона пожала плечами. — Я тебя внимательно слушаю, и постараюсь помочь иначе, раз нормально ты не хочешь. Только сильно не разгоняйся. У меня до конца сеанса не так много времени, а нужно ещё по одному квесту пробежаться. Так что давай, излагай свои пожелания.

Решив не испытывать удачу, Сергей высказался сразу и напрямую:

— Хорошо. Я кругами ходить не буду, сразу скажу как есть. Хотя и сложновато это. Вот мой друг Новик — он да, спец по отношениям с девушками. Каждую неделю новая. Он бы точно сказал всё красиво и как нужно. А у меня немного иначе дела обстоят. Мне до сих пор с подругами не везло. Может время такое, а может, ищу не там где надо. Да попадаются дуры всякие, торгующие собой за деньги, модные вещи и тому подобное. Но меня такие отношения не интересуют. Хотя могу себе их с лёгкостью устроить — у меня весьма серьёзные доходы в реале. Мне хочется себе найти хорошую девушку, с которой в любой ситуации хорошо будет. Семью хочу. Детей, в конце концов.

Высказавшись, парень посмотрел на собеседницу. Та продолжала спокойно сидеть и внимательно смотреть на него своими янтарными глазами. Поняв, что от неё ждут реакции, спросила:

— Каким образом ты связываешь меня со своими желаниями?

— Ну… — Сергей замялся, подбирая слова. — Ты мне с первого раза очень понравилась. Хорошие впечатления сложились. Смешная, целеустремлённая, огонёк такой задорный в глазах. Да и потом, при второй встрече. Ты, наверное, просто не представляешь, насколько мило ты выглядела, пытаясь сбежать. И фраза эта твоя, о том, что никто не смеет к тебе прикасаться. Ты хоть понимаешь, что если это на самом деле так, то тебя надо под охрану ставить, как вымирающий вид? Разве всего перечисленного недостаточно, чтобы выбрать тебя как основную цель? Ведь по первым впечатлениям ты почти идеальна. И в себе я не вижу ничего плохого, что делало бы меня недостойным кандидатом в пару тебе. Свободный, обеспеченный, самостоятельный. Ну вот скажи, почему ты не хочешь познакомиться поближе?

Сергей напряжённо замер в ожидании ответа. Илона закрыла глаза и поджала губы. Затем снова посмотрела на собеседника и заговорила:

— Основная причина уже была указана, но ты наотрез отказываешься её воспринимать. Ну и пусть будет по-твоему. Раз уж это ролевая игра, то принятую роль придётся играть до конца. Но я обещала тебе помочь, и я помогу. Но немного иначе. Поверь: то, что я тебе сейчас скажу, будет говориться только для твоего блага и с чувством глубочайшего уважения к твоей жизненной позиции. Так что слушай внимательно. Меня не интересуют парни. Абсолютно. Не только ты, а все. Нет, не больна. Считай, что я не готова к серьезным отношениям. Для моего возраста это нормально. Желание погулять, побегать, попрыгать, развлечься. А ещё обустроиться в жизни, получить хорошее образование, найти работу, которая будет приносить не только доход, но и удовольствие… Короче говоря, ещё минимум пять лет статус невесты мне будет неинтересен. Я не знаю, что за образ меня ты построил в результате двух попаданий моей задницы в твою голову, но не надо витать в облаках. Я обычный человек, который, как ни странно, помимо плюсов имеет и минусы. Ты просто о них не знаешь. Так что и в этот раз тебе с девушкой не повезло. Ищи дальше. И чем сложнее будут поиски, тем более приятной окажется искомая награда.

Всё это Илона сказала спокойно, серьёзно и без тени иронии. Сергей был очень благодарен воительнице за такое отношение к себе и в очередной раз убедился, что не ошибся. В этот раз ему точно повезло. Просто эту девушку не получится завоевать с ходу. Тут нужно работать аккуратно и не спеша. Парень утвердительно кивнул, соглашаясь с собеседницей, и спросил:

— Так значит, ты не считаешь меня маньяком или отморозком? И признаёшь во мне адекватного человека с правильными взглядами на жизнь?

— Ну да. Я вроде примерно так и сказала… — девушка немного растерялась от такого вопроса.

А вот Сергей довольно хлопнул в ладоши и подвёл черту под их беседой:

— Вот и славно! Серьёзные отношения — это такая штука, которая быстро не строится. Пять лет говоришь? Не так и много! К тому же сама сказала: чем сложнее путь, тем слаще награда.

— Твою ж мать! — только и смогла произнести Илона, излишне сильно хлопнув себя ладонью по лицу.


* * *


Игорь бодро шагал вдоль реки, не зная, на кого больше злиться. На Сергея, который прилип как банный лист к известному месту, на Громобойца, который устроил это дурацкое свидание, или всё же на себя, за то, что так и не смог придумать способ отвадить новоявленного ухажора.

Скорее, злиться нужно было в первую очередь на себя. За что? А за любопытство. Вот играл бы за тифлинга — не было бы таких проблем. Сам бы уже с какой-нибудь девушкой познакомился. Нет же! Девочкой побыть захотелось! Получи деревня трактор! Вокруг одни мужики, большая часть которых так и подкатывает. Будь проклята нулевая коррекция внешности! Кто же знал, что в игре она равносильна плакату с приглашением познакомиться? Да и почему, собственно, нулевая? Игорю не дали поиграться с настройками при создании персонажа. Но исходно он все-таки парень! Или игра отобразила такую внешность, какую он бы имел, родившись девочкой? Ещё раз осмотрев себя, Игорь решил, что такой вариант тоже был бы ничего. Симпатичная.

Затем мысли вернулись к Сергею. Если он не врёт, то человек хороший. И жизненная позиция по отношениям с противоположным полом очень достойная, вызывает уважение. Именно этот фактор не позволил попросту добавить охотника в игнор лист. Хотелось избавиться от него по-хорошему, чтобы сразу принялся за поиски другой кандидатуры. И что в итоге вышло?

«Пять лет — не срок! Бе-бе-бе!» — мысленно передразнил охотника Игорь. Будь он на самом деле девушкой — на полном серьёзе задумался бы о предложении. Но вот же беда! Он мало того, что парень, так ещё и нормальный! И вместо того, чтобы обрести свободу, смог договориться только на «просто дружбу». То есть разговоры на отвлечённые темы, без копаниях в личном и предложений, касающихся реала. А ещё Сергей обещал не доставать новоявленную подругу излишним вниманием. И уже через пять минут после расставания прислал письмо, в котором говорил, что завтра задержится на работе, поэтому в игре будет попозже. Игорь ответил, что охотник вообще с работы может не возвращаться, и что ему плевать, когда тот сможет играть. Ответом был набор смайликов.

Так-то! Допрыгался некто хитрый, планировавший просто отыграть роль женского персонажа. Хотел немного побаловаться да пошутить, а в итоге нашёл себе назойливого жениха. Было бы смешно, если бы так не бесило. Очень в тему вспомнилась шуточная реклама таблеток «Нибомбит» на форуме поклонников игры World of Tanks. Лекарство предлагалось тем, кто уже перешёл из стадии «подгорает» в стадию «бомбануло». Игорь бы не отказался сейчас от пачки этих чудо-таблеток. Хотелось верить в то, что отшельник поднимет настроение хорошими новостями.

К счастью, старика удалось застать на месте, да ещё и бодрствующим. Эльза почему-то тоже была здесь. Появлению парня никто не удивился. Напротив, его ждали. Отшельник радушно улыбнулся и поприветствовал гостью:

— Доброго здравия, юная леди!

— И Вам не хворать… — ответил Игорь, насторожившись такой реакцией на своё появление.

— К сожалению, вы ещё недостаточно сильны, чтобы узнать о своём предназначении… — хриплым голосом проговорил старик. — Но если решили заглянуть, значит у Вас есть вопросы. Прошу, присаживайтесь! — он указал на невысокий пень.

Игорь послушно уселся на указанное место и, подождав, пока отшельник сядет на свой камень, спросил:

— Скажите, есть ли для меня какие-нибудь задания, за которые я могу взяться прямо сейчас, не достигая сорокового уровня?

— Задания? — старик ненадолго задумался. — Что Вы подразумеваете под этим словом?

— Ну… — Игорь сбился с мысли, подбирая синонимы. — Поручения какие-нибудь. Что-то найти, отнести, кого-то убить. Может быть, я могу начать проходить испытание на инициацию?

Отшельник усмехнулся:

— Похвальное желание действовать! Но не стоит торопить события. Мои поручения станут актуальны не ранее, чем Вы достигнете нужной степени подготовки. Пока о них говорить рано. Что касается испытания инициации, то Вы уже его проходите. Ведь достичь определённых высот, не обладая большим набором навыков и умений — большой труд. Не каждый способен на такое.

— То есть выходит, что моё испытание — это тест на терпение? — обрадовался Игорь.

Он вспомнил, как с ужасом читал руководства по прохождению квестов инициации и пробуждения для различных классов. Там было столько беготни, разговоров и боёв, что рассчитывать на прохождение за один сеанс точно не стоило. Минимум три. А если ещё и сбиться, где-то что-то запороть, то можно было увязнуть вообще на неделю. И тут такой сюрприз. Да, ковыряться до сорокового со станом и агрессией — то ещё веселье, но, с другой стороны, была возможность накопить очков навыков к обещанному сюрпризу. Парень предполагал, что после инициации должны будут открыться какие-то имбалансные способности. Такого определённо стоит дождаться. А терпение и выдержка… да что такое сороковой с двумя навыками, по сравнению с прокачкой пилота в одной корейской гриндилке, где у оного, кроме навыка вождения, вообще ничего толкового не было. А во время пилотирования боевого робота опыт не добавлялся. Вот там было реальное испытание.

— На терпение и выдержку. А так же на умение искать выход из сложных ситуаций, имея ограниченные возможности. Последнее, кстати, у Вас пока плохо получается, — отшельник хитро сощурился.

— Не поняла… — Игорь насторожился.

— Я про непрошенного кавалера. С уготованным Вам будущим нужно научиться лучше управляться с назойливыми товарищами.

От услышанного Игорь чуть воздухом не подавился.

— Как? Откуда известно про то, что со мной случилось в городе?

— Эллиз'зиэль рассказала, — пожал плечами старик.

— Ах ты засранка! — парню казалось, что у него от злости сейчас пар из ушей повалит. — Я думал, что ты мне друг, а ты шпионишь! То же мне, боевой товарищ!

В ответ фея покраснела и гневно зазвенела, грозно жестикулируя.

— Эллиз'зиэль говорит, что за её помощь можно проявить благодарность и побольше такта, а не оскорблять. Иначе она попросту от Вас уйдёт! — прошамкал старик, но Игорь его не особо слушал.

Парень схватил фею и, прижав к груди так, что бедный питомец мог только неразборчиво мычать, зло заявил отшельнику:

— Не умеешь переводить — не берись! И без тебя знаю, что она там звенит! И такого Эльза точно не могла сказать!

От удивления у старика глаза на лоб полезли. Он даже не стал указывать на то, что Игорь опять перешёл с ним на «ты».

— Вы понимаете фейский язык? Уже? И кто такая Эльза?

— Да фею так теперь зовут! Я ей имя поменяла. И чтобы её понять, вовсе не нужно знать фейский! Зачем это, если и так всё понятно?

В ответ старик лишь молча хлопал глазами, из чего Игорь сделал вывод, что он ничего не понял.

— Ну это… это как пьяные фин и русский. На разных языках говорят, но друг друга понимают.

Поняв, что таким объяснением попросту загнал отшельника в ступор, Игорь махнул рукой и переключил всё своё внимание на фею. С ужасом осознав, что прижимает пета к бронзовому нагруднику, парень скинул броню в инвентарь, после чего Эльза немного успокоилась, попав на своё любимое место. Игорь бережно погладил её по волосам и начал уговаривать как маленького ребёнка:

— Ну-ну! Тише! Не шуми. Всё хорошо, всё в порядке. Мало ли чего я наговорить могу в запале. Ты же уже знаешь. И даже не заикайся про уходы! Ишь ты, какая! Столько всего вместе пережили за пару дней, а она уходить собралась. Ещё раз такое услышу — куплю себе ошейник. Да-да, себе. И тебя за ногу к нему привяжу, чтобы дальше плеча никуда не делась. Всё ясно?

Парень усадил фею на ладонь и приподнял так, чтобы было удобно смотреть в глаза. Эльза сложила руки на груди и, обиженно дзынькнув, отвернулась. Но не улетела. Стало быть, конфликт можно считать исчерпанным, и можно вернуться к беседе с отшельником. Тот уже вышел из ступора и восхищённо смотрел на Игоря.

— Поразительно! Если Вы уже способны находить общий язык с существами, очень сильно превосходящими Вас по могуществу, значит, Свет и Тьма не ошиблись в этот раз! Даже уговорили Эллиз'зиэль сменить имя!

— Свет и Тьма? — переспросил парень. — Это те, о которых говорил Арлекин? Может, и о нём что-нибудь интересное расскажете? Хочется знать, что за уникум обещал мне устроить весёлую жизнь.

Старик помрачнел.

— Да, мне хорошо знаком Арлекин. Неудачная попытка… не более.

— Что значит неудачная попытка? Попытка чего? — уточнил Игорь, понимая, что не зря шёл сюда.

— Об этом я смогу рассказать лишь позже, — отшельник тяжело вздохнул. — Он подавал большие надежды, но, увы, не смог выдержать испытания. Сошёл с ума.

— Так всё же кто он? Игрок или непись? В смысле игровой персонаж.

— Второе. Не игрок, но досадная и очень серьёзная помеха на нашем пути.

Игорь отдал должное разработчикам Альтернативы, сумевшим так проработать характер неписи. Даже ругаться научили. Похоже, что уникальной Илоне по сюжету предстояло взаимодействовать с не менее уникальными ботами. Оставалось лишь поискать побольше информации о них. Но перед тем, как проваливаться в мировую поисковую сеть, можно и тут расспросить.

— Чем может помешать Арлекин? Он будет за мной охотится?

— Будет, — отшельник утвердительно кивнул. — Я в этом уверен. И раз он уже нашёл Вас, то дела плохи. Ведь Арлекин уже достиг весьма внушительного уровня развития. Он один из сильнейших воинов в нашем мире. Естественно, среди одиночек. С эпическими и легендарными существами ему не потягаться. Даже Эллиз… Эльзе с ним не справиться.

Игорю от такого заявления стало совсем грустно. Многократно превосходящий по силе противник на старте игры — это не проблема, а просто беда какая-то.

— И что мне теперь делать? Постоянно менять места прокачки?

— Это не выход, — отшельник нахмурился. — Но помочь Вам можно. Есть способ. Для начала возьмите это.

Старик достал из складок одежды небольшой свиток пергамента, обернутый грубой ниткой.

— Это карта, показывающая расположение входа в древнее подземелье. Там никого не было с момента основания мира.

Игорь присвистнул. По механике игры подземелья жили своей жизнью, постепенно развиваясь и совершенствуясь. Чем дольше существует подземелье, тем сильнее его обитатели и богаче трофеи. Но отшельник не дал размечтаться:

— Не стоит обольщаться. Поход в это подземелье — сам по себе испытание. Попроще, чем противостояние Арлекину, да и шансов выжить несколько больше. Но, тем не менее, это путешествие будет очень опасным.

Старик замолчал, а в игровом логе появилось сообщение:

«Вы получили новое задание. Исследуйте тайное подземелье. Найдите и принесите отшельнику артефакт-загадку. Награда вариативна. Сольное задание».

А вот тут точно стало не до шуток.

— Вы хотите сказать, что я должна зачистить столь древнее подземелье в одиночку?

— Именно так, — старик снова кивнул. — Это будет дополнительным этапом подготовки. Вам, согласно призванию, нужно учиться действовать самостоятельно, не рассчитывая на помощь со стороны.

Так, значит так. Спорить было бессмысленно, да и парень надеялся на то, что система не поручит ему невыполнимое задание. Хотя, с Арлекином в этом плане уже вышел прокол. Оставалось узнать, какую ещё помощь предложит отшельник.

— Карта — это для начала. А дальше что? — спросил Игорь, оставив попытки развязать хитрый узел на свитке.

— Дальше… — старик с невероятной быстротой вывел пальцем в воздухе замысловатый узор. — Вот это.

Парень почувствовал, как по левой груди и плечу пробежался холодок, а игровой лог пополнился записью:

«Вы получили метку Правящего рода. Эффект: вы чувствуете, если рядом находится кто-то из вашего рода. Вы получаете дополнительные очки характеристик за их многократное использование. Будьте осторожны! У Правителей много врагов!»

Метка без запроса согласия. Игорь был просто в шоке от такого развития событий. Осмотрев появившуюся на теле татуировку золотистого цвета, он хотел было уточнить, что значит «многократное применение характеристик», но камень оказался пуст. Старик пропал, а игровой лог сообщил, что до конца игрового сеанса осталось десять минут и порекомендовал найти безопасное место перед выходом из игры.

Глава 10. Принцесса и падение



Отключив КПП, Игорь сразу же пересел за обычный компьютер, дабы нарыть какой-нибудь информации по появившимся вопросам. И если по поводу Арлекина всемирная сеть ничего не подсказала, то о Свете и Тьме информации было полно.

Так звали двух легендарных драконов, рейд-боссов восемьдесят пятого уровня, обитавших высоко в горах и являющихся основой для еженедельных игровых событий. Каждый понедельник в городах появлялись глашатае Света и Тьмы, предлагая игрокам участвовать в соревновании. Призовые очки давались за выполнение специальных заданий, охоту на мобов, лояльных противоборствующей стороне и, как ни странно, убийство игроков, подписавшихся не за тех. В пятницу по полуночи подводились результаты, а в субботу в полдень появлялся тот дракон, чьи сторонники набрали больше очков. Дабы исключить постоянные победы одной из сторон, разработчики наделили обоих боссов очень полезным и постоянно нужным лутом20.

Участвовать в событии можно было с сорокового уровня, рассчитывая на определённые награды в виде доступа к тайному магазину одной из сторон и различных достижений. А вот к самим боссам можно было попасть только после достижения семидесятого уровня. Такой расклад говорил о том, что разгадка происхождения аватара Игоря спрятана далеко, и докопаться до неё будет непросто.

Погрузившись в чтение, парень едва не свалился со стула, когда у самого уха зазвучал папин голос:

— Ого! Пару дней играешь, а уже на легендарных боссов собираешься? Теперь всё так просто, или ты взломал игру?

— Пап! Зачем подкрадываться? Так же и до сердечного приступа можно довести! — возмутился Игорь.

— Вот ещё! — отец хмыкнул. — Делать мне нечего, кроме как красться. Ты тут так в монитор залип, что не слышишь, как мать зовёт. Вот я и решил посмотреть, что ты такое интересное читаешь. Честно говоря, я расстроился. Думал, что ты уже нашёл себе в игре тёмную эльфийку с шестым размером и договариваешься с ней о встрече в реале.

О том, что за пару дней игры нашёл только назойливого жениха, Игорь предпочёл умолчать. И, дабы увести разговор от неудобной темы, сказал:

— Папа, сейчас всё гораздо совершеннее. Можно полностью настроить внешность. Как говорится, от кончиков пальцев до кончиков волос. В Альтернативе не только тёмные бегают с шестым размером. И не все тёмные.

— Разве ж это достижение? А где следование классике? Кому интересна эта настройка? Согласно канонам ММОРПГ тёмные эльфийки должны быть с большой грудью! — заявил отец, уперев руки в бока.

— С настолько большой, что даже бегать приходится раком? — раздался из кухни мамин голос.

— Мы что, так громко беседуем? — нахмурился отец, оглядываясь на незапертую дверь.

— Нет, дорогой, не громко. Просто твои обещания сделать в квартире толковую шумоизоляцию до сих пор не перешли в дело. И я почти уверена, что наши соседи теперь тоже знают, какими должны быть тёмные эльфийки. И напомни, пожалуйста, отчего ты себе в жёны выбрал меня, такую худую и плоскую, раз тебе нравятся вот такие… тёмные?

Игорь улыбнулся. Родителям уже за сорок, а всё не успокоятся. Пожалуй, слова из песни о том, что «Нам года не беда, коль душа молода», как нельзя лучше подходили к ним. Подобного рода шуточные перебранки происходили регулярно, подтверждая теорию неугасающей любви. Вот и сейчас папа принял вызов, продолжив спор:

— Ой, не прибедняйся! Уж твоей-то худобе многие позавидуют. Да и будь благодарна старым добрым играм! Иначе мы бы и не познакомились вовсе!

Из кухни раздался звонкий смех.

— Ага! Тут легенды можно слагать о том, как ты «сагрил и танканул» хулиганов!

Мама была права. Игорь уже много раз слышал историю о том, как познакомились его родители. Будущий глава семейства в юности был большим фанатом ММОРПГ. Возвращаясь домой с очередной клановой сходки, он был очень воодушевлён утверждёнными планами развития клана и его ролью в них. Поэтому, увидев пристающих к девушке хулиганов, не задумываясь полез в драку, «засветив главарю с ноги в нос». В ответ прилетела плюха кастетом, да такая, что папа, со слов мамы, с эпическим кровяным фонтаном улетел в кусты, где и залёг без единого движения. Хулиганы, решив, что убили защитника, предпочли тут же скрыться с места преступления, а вот спасённая девушка не растерялась и вызвала скорую. Результатом удара оказалось сильное сотрясение мозга, трещина в черепе и долгий период реабилитации. Будущая мама Игоря часто навещала своего спасителя, проводя с ним в больнице много времени. И пошло-поехало, завертелось, да и привело к свадьбе.

— А то! — отец сложил руки на груди и напустил на себя пафосный вид. — Герой — как ни крути.

— Может лучше потрясти? — мама всё-таки решила оставить кухню и заглянуть к своим мужчинам. — И наконец-то вытрясется дурь? Пора как бы и повзрослеть.

— Но-но-но! — папа выставил перед собой руки в защитном жесте. — Первые сорок лет детства у мальчиков самые сложные! Я, можно сказать, только жить начал. А ты уже взрослеть заставляешь. Вот куплю себе ещё одну камеру и пойду с сыном вместе ловить груда… в смысле ушастых эльфиек!

Эту фразу мама оставила без ответа, грустно посмотрев на сына и спросив:

— Игорь, ну зачем? Неужели и тебе нужна эта экзотика? У тебя же прямо под боком чудесная девушка. Добрая, умная, хозяйственная, красивая. Что ещё нужно? Зачем искать то, что и так видно?

Парень тяжело вздохнул. Эта тема тоже поднималась слишком часто. Речь шла о его лучшей подруге. Той самой, с которой в компании ещё двух друзей они любили проводить время.

— Мам… Ну как ты не поймёшь? Марина — друг. И ей не нужно больше. Её полностью этот статус устраивает. Как и меня.

— Это ты так думаешь! Точнее совсем не думаешь. Или не о том. Я-то вижу, как она на тебя смотрит. Ну да дело твоё! Не буду в сотый раз одно и то же повторять. Потом сам поймёшь, да поздно будет. А теперь давайте-ка на кухню. Ужин готов!

Перед тем, как последовать за родителями, Игорь разослал друзьям приглашение с утра пробежаться по крышам.


* * *


Выбравшись из КПП, Артём потянулся до хруста в спине, потом поприседал, несколько раз наклонился в разные стороны. Хоть его камера и была самой навороченной, но проваляться в ней отведённые полному премиум пакету семь часов — то ещё удовольствие. Точнее говоря, валяться как раз было довольно приятно, в виду того, что всё равно не чувствуешь своё настоящее тело, а игра была очень крутой. А вот выбираться наружу… даже вибромассаж ложемента камеры не сильно помогал. Страшно было подумать о том, как себя чувствуют пользователи с бюджетными КПП, оплатившие полный пакет услуг.

Выйдя из комнаты, подросток едва не столкнулся со своей сестрой. Та бодро топала к себе из ванной, на ходу вытирая голову большим махровым полотенцем, и потому совершенно не видела, что творится впереди. Артём совсем не удивился тому, что сестра одета лишь в футболку, на несколько размеров превышающую нужный, комнатные тапки в виде кроликов и трусы. Причём последние элементом одежды назвать было трудно. Алина считала, что может ходить так, как ей удобно, и в отсутствии родителей часто носилась по дому полуголой. А вот Артём считал, что двадцатилетняя девушка должна вести себя иначе. Поэтому не упустил возможности сделать замечание:

— Алина! Когда ты уже начнёшь проявлять ко мне хоть немного уважения?

— А? — девушка выглянула из под полотенца.

— Ну я же подросток. У меня переходный возраст. И я, если ты не замечала, мужского пола. А всё так же ходишь полуголой!

Сестра хмыкнула.

— Ну вот и считай, что я проявляю к тебе немного уважения. Иначе ходила бы в одних тапках!

Артём хлопнул себя ладонью по лицу. Эта девчонка была просто невозможной! Слишком разбалованная, чтобы быть нормальной. Подросток хотел было уходить, но сестра схватила его за плечо.

— Стой! Я вспомнила, что хотела у тебя спросить! Мама проболталась, что ты нашёл себе в игре подругу. Причём мою ровесницу. Ну-ка расскажи, как там у вас дела. Да и в целом как ощущения от общения с взрослой девочкой?

Артём мог расстроиться из-за того, что мама рассказала его небольшой секрет. Он мог огрызнуться сестре на подобные вопросы. Но всё пошло иначе. Словами невозможно было описать ту гамму чувств, которую он испытал, поняв, что попросту забыл про Илону! Подростка полностью поглотила клановая жизнь, захватив в свой водоворот, нагрузив кучей прав и обязанностей. И заставив позабыть о том, что его подруга осталась одна.

Это был провал. Просто эпический и неповторимый. Ведь вот так, сразу, найти в игре умную и симпатичную напарницу, было большим везением. И пусть она сразу сказала, что Артём её совершенно не интересует вне игры, в самой-то игре находиться рядом с ней было очень здорово. На сколько он её оставил? Достаточно ли этого времени для того, чтобы найти новых напарников?

Подросток рванулся было обратно в комнату, но замер у двери, бессильно опустив руки. Его сеанс был выжат до минуты, и КПП не пустит дальше меню персонажа. Да и пять часов Илоны уже давно истекли. Обиделась ли она на такой игнор? Будет ли завтра ждать на месте встречи в назначенное время? Да и получится ли дальше играть вместе с учётом кланового статуса Артёма?

— Ну? Что замер? Рассказывай давай! Всё равно не уйду, пока своего не добьюсь! — Алина толкнула брата в дверной проём, и, обойдя его, уселась на кровать, скрестив ноги по-турецки. — Смотри! Я даже проявлю больше уважения!

С этими словами девушка демонстративно накрыла голые ноги полотенцем и выжидательно уставилась на подростка. Вот так-то! Теперь без шансов. Если сестра чего-то захотела, она это получит. Надеяться на то, что девушка уйдёт без ответов на вопросы точно не стоило. Артём тяжело вздохнул и, подойдя к письменному столу, уселся в своё кресло.

— Кажется, что её больше нет…

— Не-не-не! — Алина протестующее замахала руками. — Так просто ты от меня не отделаешься. Давай, выкладывай, в чём лоханулся! По глазам вижу, что не врёшь, актёр из тебя дрянной.

— Я про неё забыл. Попросил немного подождать, пока не решу вопросы со вступлением в клан, а сам залип там почти на четыре часа.

— У-у-у-у-у! — протянула сестра, восхищённо вскинув брови. — Да ты как настоящий мачо! По принципу «чем меньше мы уделяем девушке внимания, тем больше мы ей нравимся». Да?

Тут вроде как надо было обидеться на Алину, но кроме обиды на самого себя Артём не чувствовал ничего.

— Нет. Я просто забыл. И теперь подозреваю, что у меня больше нет напарницы. Илона хоть и добрая, но весьма капризная.

— Вот! — сестра с довольным видом хлопнула в ладоши. — Твоя подруга капризная, добрая, и зовут её Илона. А как она выглядит? Красивая? Такая, как я?

Девушка расправила плечи и приподняла подбородок, как будто позировала художнику или скульптору.

— Алина, я не буду отвечать на твой провокационный вопрос. Илона не то, чтобы звезда подиума. У неё приятная внешность. Я не знаю, как правильно выразиться. Очень симпатичная.

— Покажи скрины! — сестра сорвалась с места, отбросив полотенце в сторону и намереваясь влезть в модуль внешней памяти КПП.

Мысли о том, какие подколки и в каких количествах пойдут, если Алина увидит всю галерею скриншотов, молнией мелькнули в голове, прогнав разбитость и навалившуюся было усталость. Опередив девушку всего на мгновение, подросток перекрыл ей доступ к клавиатуре.

— Я сам! Сейчас!

— Нука-нука! Чёй-то мы такие шустрые стали? Небось, там у тебя с ней и клубничка была? — сестра подозрительно сощурилась и попыталась отпихнуть брата в сторону, но Артём выдернул из разъёма блок памяти и отскочил сам.

— С компа посмотрим! А никакой клубнички там быть не может! Мой аккаунт на особом контроле. Мне даже за тройную оплату не подключат модуль «восемнадцать плюс»!

По виду Алины нельзя было сказать, что она поверила. Зато теперь был шанс обойтись просмотром нормальных скринов, которые подросток наделал после прибытия в Роклинг. Артём прекрасно помнил их количество, а потому безошибочно вывел на монитор первое изображение из «правильных». Сестра сразу позабыла о своих подозрениях, начав придирчиво рассматривать снимки Илоны.

— Ну да, не звезда. Но если хорошенько поработать, подкрасить, причёску сменить, то вполне себе звёздочка получится! С телом-то точно всё в порядке, а остальное легко делается.

Уважительно посмотрев на брата, Алина жестом показала «класс» и сказала:

— Одобряю! Молоток! А проблема твоя решаема. В этой игре твоей по любому должны продаваться разные декоративные вещи за реальные деньги. Купи ей комплект белья нижнего. Хотя нет, там такое вряд ли есть. Тогда купальник! Если угадаешь с размерами — обида будет забыта! Гарантирую!

— В игре все размеры подгоняются автоматически, — хмуро ответил Артём. — Одну вещь можно надеть на мышь и слона, и в обоих случаях она подойдёт. Да и Илона сразу дала понять, что если я буду тратить на неё реальные деньги, то мы сразу же расстанемся.

— Ух ты, какая! — Алина восхищённо цокнула языком. — Точно надо держать! Думай! Думай, как искупить вину! Девушка, которую не интересуют деньги — большая редкость. Даже я, при всей моей идеальности, не такая. Так что обязательно выкручивайся! Второй раз так может не повезти.

Хихикнув, девушка подхватила с пола полотенце и выскочила из комнаты, оставив брата один на один с тяжёлыми мыслями.


* * *


Игорь прибыл на место встречи вторым: возле условленной дырки в заборе, ведущей на территорию предназначенного под снос квартала пятиэтажек, уже стояла Марина. Несмотря на ожидаемую жару, девушка была одета в сине-белый спортивный костюм свободного кроя и такого же цвета кроссовки. Игорь предпочитал бегать в майках с коротким рукавом, потому как ему лишняя одежда мешала. Макс и Лёха поддерживали его точку зрения, но и к Марине никто не лез. Сама она говорила, что такую одежду носит для того, чтобы не отвлекать парней своим видом. Да её и не видел никто в нормальной женской одежде. Девушка постоянно носила свободные вещи, под которыми с трудом угадывались очертания её фигуры. Даже со школьной формой постоянно как-то выкручивалась, выбив себе разрешение не носить юбку.

Одноклассницы за спиной шептались, что это всё из-за того, что фигура у Марины некрасивая, или проблемы с кожей. Или что-то ещё. В общем, окружающие считали, что девушка стесняется своего тела, а значит, на это есть причины. И лишь троим товарищам было плевать на её причуды. Игорь, Макс и Лёха без каких-либо проблем приняли Марину в свою компанию. Сами они являлись вроде как негласными изгоями в школе, потому как не признавали модных течений, увлечений и всего того, чем страдала молодежь. Вот и пригрели родственную душу, не приживающуюся в других компаниях.

Марина о чём-то задумалась и не заметила появления Игоря на противоположной стороне улицы, чем парень воспользовался для того, чтобы полюбоваться подругой. Лицо обычное, без каких-либо выдающихся черт. Просто приятное. Слегка вздёрнутый кверху кончик носа, большие карие глаза, тонкие губы, аккуратные натуральные брови, а не рисованная фигня. Длинные каштановые волосы убраны в хвост, ровно подстриженная чёлка немного не достает до глаз. С такой причёской хорошо видны уши, оттопыренные несколько больше, чем нужно.

Осмотрев Марину, Игорь в очередной раз пришёл к выводу, что она ему действительно нравится. Но не более. Да, симпатичная. Да, умная. С ней приятно проводить время, она всегда придёт на помощь. Но почему-то парню не хотелось переходить границу крепкой дружбы. Ему казалось, что в этом случае что-то может сломаться, и вместо привычной Марины появится совершенно иной человек. И пусть мама говорит что угодно, а эта девушка в их компании останется надёжным товарищем. Тем более её саму такой статус устраивает.

Подкравшись со спины, парень легонько дёрнул подругу за волосы, за что едва не получил с разворота в глаз. Но он знал Марину достаточно хорошо, чтобы ожидать такого развития событий, а потому успел увернуться. Возмущённое выражение лица девушки при виде друга сменилось на растерянное. Восстановив равновесие после неудачного удара, она тут же извинилась:

— Прости! Не ожидала тебя увидеть.

— Интересно, а кого тут ещё можно ждать? Или у тебя тайные чувства к Толстому и Тонкому, мотивирующие набить им морды? — Игорь улыбнулся.

— Ну тебя! Скажешь тоже. И вообще, здравствуй!

Девушка протянула руку для длительного приветствия, состоящего из хитрой комбинации хлопков и рукопожатий.

— Эй! Кто тут нам морды бить собрался?

Игорь оглянулся на оклик и рот его растянулся в улыбке: от угла ближайшего здания к ним спешили Макс и Лёха. Глядя на этих братьев, любой бы удивился их прозвищам. Потому как у обоих было спортивное телосложение и по комплекции они отличались слабо. Но Игорь общался с ними достаточно давно, чтобы помнить тощего и жилистого Лёху и круглого как колобок Макса. Первый потратил немало нервов и денег, набирая мышечную массу, а у второго о излишней полноте напоминал только живот, упорно не желающий убираться до рельефного пресса. И вот, сейчас по улице шли два бритоголовых богатыря, которых, даже несмотря на дружелюбный внешний вид, частенько принимали за скинхедов. Возможно, этому способствовали чёрные спортивные штаны и белые майки без рукавов с контурными изображениями волков. А может и старый стереотип о бритых головах. А на самом деле братья брились потому, что оба были кучерявыми.

— Тебе! — крикнул Игорь. — Видел, как замахнулась? А потом говорит: Ой! Я думала это Лёха!

— Ложь! — возразила Марина, больно ткнув парня кулаком в плечо. — Не говорила я такого!

Подойдя ближе, братья обменялись с друзьями всё теми же длинными приветствиями, а Макс сделал Марине замечание по поводу того, что она неправильно бьёт, и нужно ещё поработать над ударом с разворота, чтобы не терять равновесие.

— Здорово, что ты решил собрать нас ещё разок! — обратился к Игорю Макс. — А то мы через недельку в Москву валим, покорять местные вузы. Думали сами подобные проводы устроить, но ты опередил.

— Как так? — расстроилась Марина. — Приезжать хоть будете? Я к вам так привязалась, да и друзей у меня нормальных больше нет.

— Да вон с этим будешь мутить. — Лёха хохотнул, указывая на Игоря. — Может хоть вдвоём до чего домутитесь, а то всё стесняетесь.

Девушка покраснела и попыталась объяснить, что с друзьями «мутить» нехорошо, а Игорь только отвёл взгляд в сторону. После минутных взаимных подколок, решили всё же заняться делом. Ребята часто пропадали в этом районе, зная каждый угол. Уровень их мастерства в паркуре давно перешёл границы поочерёдных прыжков с перил и через небольшие ямы. Теперь друзья развлекались групповыми забегами, двигаясь с минимальной дистанцией и стараясь в точности повторять движения ведущего. Тут увеличивался риск получить травмы при ошибке товарища, но и ощущения были гораздо острее.

В этот раз ведущим попросился Игорь. Ему очень хотелось по свежей памяти сравнить ощущения в игре и в реале. Никто не стал спорить и забег начался. Парень выбрал в качестве основы уровень третьего этажа. При пятиэтажной застройке этот вариант был оптимальным, позволяя отточить приёмы как спуска, так и подъёма. Прыжки в пустые оконные проёмы, скатывание с лестниц, подтягивание… всё-таки в реале ощущения были круче. Несмотря на усилия разработчиков КПП и игровых миров, виртуал уступал настоящей жизни. Стало быть, и предпочтение нужно отдавать реалу, а не виртуальной среде.

Громкое «Куда?!» и испуганное «Стой!» вывели парня из состояния раздумий. Мгновения хватило, чтобы понять: дело плохо. Действуя на автоматизме, он неправильно оценил расстояние между зданиями. Хотя, как сказать… в игре он такое вполне себе перепрыгивал. Но это была не игра. Это был реальный пятый этаж и реальный асфальт внизу. И нету там никакого Аскольда, который смягчит падение.

Разгона и силы толчка хватило, чтобы долететь до соседнего здания, но на уровне третьего этажа. Желание жить оказалось сильнее боли от удара о стену, и Игорь сумел зацепиться за сточную трубу, проходящую рядом с выбитым окном. Воздух выбило из лёгких, в груди что-то треснуло, в левую ладонь впился острый край клёпанного стыка двух секций трубы, которая, громко лязгнув, опасно отклонилась от стены. Оконный проём, ведущий к спасению, был совсем рядом, но сил перебраться в него не осталось…


* * *


Сергей шёл на работу, едва удерживаясь от того, чтобы пуститься вприпрыжку. Настроение было лучше некуда. Хорошее летнее утро, дорога на любимую работу и… Илона в списке друзей плюс удаление из чёрного списка в почте. Парень от самого подъёма обдумывал, о чём будет говорить с новой подругой вечером. Планируя ход разговора, он время от времени ловил себя на том, что с непредсказуемостью собеседницы всё это чушь и пустая трата времени. Но в голове кроме этих, пока ещё несуществующих диалогов, ничего не было. Сложно было представить, как Сергей проведёт на работе целый день, да ещё и со сверхурочными, но эту проблему он планировал решать по ходу поступления.

Зайдя в неблагополучный район, парень шикнул на компанию из троих гопников, которые тут же заторопились убраться подальше с его пути. На лицах всей троицы были прекрасно видны следы общения с неудачно выбранной целью для «опускания». И, судя по всему, повторить опыт им не хотелось. К тому же, в тот раз Сергей в качестве воспитательной работы отобрал у них телефоны, выбросив в решётку ливневой канализации. Скорее всего, они уже добыли новые, и расставаться с ними тоже не хотят. Да и пусть валят. Сейчас парню меньше всего хотелось драться.

Пройдя ещё немного, он невольно задрал голову, услышав чьи-то испуганные крики, и замер: с крыши дома падал подросток. Видимо, из тех, кому не хватает адреналина. Не рассчитал силы и… Сергей не знал этого прыгуна, но всё внутри сжалось в ожидании развязки. Отслужив в армии далеко от «тёплых» мест, парень хорошо познакомился со смертью, но так и не научился на неё спокойно реагировать.

Раздался глухой хлопок, потом скрежет, и подросток повис на сточной трубе, намертво вцепившись в неё. Тут и дураку было понятно, что после подобного удара человек вряд ли сможет нормально двигаться. А прочность трубы, уже здорово отклонившейся наружу и цепляющейся за стену лишь парой кронштейнов, добивала веру в благополучный исход. Товарищи прыгуна куда-то пропали. Видимо, спускались вниз, чтобы перебраться в соседний дом и помочь другу, но они могли не успеть. Забив на свой деловой костюм и белую рубашку, Сергей рванулся к ближайшему дверному проёму.

Меньше минуты ушло на то, чтобы подняться на третий этаж и отыскать нужное окно. К удивлению парня, прыгун был не на трубе, а уже висел на подоконнике, пытаясь подтянуться. Перегнувшись через стену, Сергей схватил парня за шкирку и втащил в комнату. Обычный подросток. Сложен спортивно, но не перекачан, одет небогато. Короткие светлые волосы и измазанное кровью лицо, почему-то показавшееся смутно знакомым.

— Ты как? — спросил Сергей, немного отдышавшись.

— Бывало и хуже, — прохрипел подросток, зажимая глубокий порез на ладони. — Спасибо за помощь. И извини за костюм.

Парень мельком осмотрел себя. Пыль, серые пятна, небольшие бурые точки от чужой крови. Самое то для деловой встречи.

— Пустяки! — отмахнулся он. — Это всё наживное. Жизнь всегда на первом месте.

В комнату с шумом ввалились ещё трое подростков: двое парней и девушка. Первые наперебой начали благодарить Сергея за помощь, а девчонка сразу же бросилась к прыгуну и, упав рядом на колени, начала попеременно ругать и расспрашивать о самочувствии. Убедившись в том, что «раненный» в надёжных руках, парень посоветовал выбирать для развлечений места пониже и отправился на работу. Теперь его настроение было ещё лучше. Ведь помочь кому-то в подобной ситуации — это просто супер. Чувствуешь себя настоящим героем. А костюм до вечера десять раз можно успеть в порядок привести.

Глава 11. Принцесса и выбор



Пробежка с друзьями превратилась для Игоря в настоящий кошмар. И дело было даже не в двух треснувших рёбрах и зашитой ладони. Сперва он получил длительное мозгоколупание от Марины. Всю дорогу до больницы парень слушал жаркие речи о том, что надо быть внимательным и осторожным. По сути, все эти поучения можно было высказать за две минуты. Но девушка, здорово перенервничав, повторяла одно и то же на разный манер. После больницы она тоже не успокоилась. Пилила всю дорогу домой. Даже у Толстого и Тонкого уши начали в трубочки сворачиваться. И если братья, передав друга родителям, ушли по своим делам, то Марина предпочла остаться и капать на мозги на пару с мамой Игоря.

Тогда он точно решил, что не хочет пока жениться. На Марине — так точно. Так же с ума сойти можно. Конечно, и подруга, и мама утверждали, что таким образом заботятся о нём. Но разве это забота? Игорю и так несладко, ещё и мозг выносят.

Мужественно выдержав психологическую атаку, и даже пообещав больше не выбрасываться с пятого этажа, парень отправился в свою комнату. Ходить было тяжело, потому как любое движение отдавалось болью в повреждённых рёбрах. Левой рукой шевелить вообще не хотелось — при попытке её поднять боль становилась острой и настолько сильной, что перехватывало дыхание. Но разве это не повод побегать в мире Альтернативы? Можно сказать, пять часов психофизической реабилитации. Правда, время такое, что никого из соратников в игре не будет. Дюрандаль появится только через два часа, а Аскольд и того позже. Да и ну их! Первый смылся по своим делам вчера, а второй вообще лучше бы не появлялся вовсе. Хоть игра и «массовая», но и в ней можно побыть одному. Задание по зачистке древнего подземелья в помощь!

Появившись в игровом мире, Игорь с удивлением увидел вертящуюся перед носом Эльзу. Это был первый раз, когда она его встречала на входе. Фея тут же заняла место на плече и сделала жест, напоминающий те, которыми советские комиссары поднимали солдат в атаку. Стало быть, ей не терпится отправиться в подземелье. Но перед долгим походом неплохо бы подготовиться по полной программе. И первым делом нужно заглянуть в оружейку. Раз аватар по классу танк, то ему нужен щит. А то пока всё как-то без него было. Навыков на владение или блокировку нет, но это не значит, что не нужно прикрываться. Кувырки — это хорошо. Но в подземелье может просто не быть места для того, чтобы этим заниматься.

Выбрать было из чего, поэтому Игорь потерял около пятнадцати минут, примеряясь к разным вариантам, и остановился на малом пехотном щите, которым и удар отбить можно, и двигаться не будет мешать. С бронёй и оружием был полный порядок, поэтому парень перешёл в магазин расходников. Тут Эльза повела себя весьма странно. Пока Игорь сопоставлял количество оставшегося серебра с планируемыми покупками, фея один за одним таскала на прилавок свитки воскрешения. Когда настала пора рассчитываться, их накопилось больше двадцати штук, что никак не вписывалось в бюджет.

Игорь попытался отодвинуть от себя гору пергаментов, но фея сердито зазвенела, пытаясь толкать с обратной стороны.

— Эй! Зачем они тебе? Это сольное задание. Некого будет воскрешать.

В ответ фея ткнула пальцем парню в грудь.

— Меня? Так меня некому будет воскрешать! — удивился Игорь, но пет с самым невозмутимым видом начал переправлять свитки в сумку. Тут было бы смешно, если бы не было так грустно, ведь фея имела доступ к инвентарю!

— Ты чего творишь? — парень попытался отогнать Эльзу. — Говорю же: нету денег! И какого ты вообще у меня в сумке лазишь?

Вместо ответа пет отодвинул обратно торговцу половину эликсиров восстановления здоровья и продолжил таскать свитки в инвентарь. Вспомнив свою оплошность с орехами, Игорь задумался. Похоже, в этот раз тоже нужно поработать мозгами, а не следовать общим правилам. Эльза числится у него как боевой товарищ. Она уже несколько раз ему помогала и демонстрировала хорошие знания игрового мира. Значит, что и сейчас стоит к ней прислушаться. Глубоко вздохнув, парень подтвердил возврат эликсиров здоровья и оплатил покупку.

Настало время посмотреть карту. Для того чтобы никто не увязался следом, Игорь взобрался на крышу какого-то домика и достал подаренный отшельником свиток. Десять минут прошли в попытках развязать хитрый узелок, а когда нервы сдали, парень выхватил меч и просто разрубил шнурок. В следующее мгновение небеса сотряс такой раскат грома, что Игорь едва не свалился с крыши. Немного опомнившись, он обратил внимание на оранжевую запись в игровом логе:

«Выбор сделан. Сила над разумом. Вы получаете десять дополнительных очков к параметру Сила».

Эльза, спрятавшаяся от раската грома под сумку, выглянула и показала большой палец вверх. Получалось, что узелок был частью квеста и позволял получить бонус либо к силе либо к интеллекту. Фее выбор понравился. Да и Игорю тоже. Сила нужнее. А с его изначальным бонусом он превращался в знатный вагон ХП21, который даже без брони будет непросто убить.

Бонусы — это хорошо, но пора и в путь! Свиток открыт, а значит уже можно смотреть, куда идти. Игорь открыл карту мира и… ничего нового не увидел. Никаких отметок там не было. В поисках ответа парень посмотрел на Эльзу, но та лишь молча указала на свиток отшельника. Развернув его, Игорь увидел аккуратно нарисованную карту с надписями, выведенными каллиграфическим шрифтом. Вот тебе Роклинг, вот река, вот тут где-то отшельник живет. А вот и отметка, где находится вход в подземелье.

Игорь почесал затылок. Навороченная игра предлагала ему ориентирование по бумажной карте. Что ж. Если старик задумал это как очередное испытание, он будет разочарован. Парень прекрасно отличал север от юга и местонахождение своё на карте определять тоже умел. К тому же, никто не запрещал пользоваться параллельно игровой виртуальной картой. Кстати, где она? Игорь точно помнил, что не закрывал, но карта пропала. Ну и ладно, корона не упадёт ещё раз вызвать. Однако, карта не появилась. Был бы это обычный компьютер, можно было бы предположить, что что-то с сетью, или с мышью. Но здесь сбои были исключены. Стало быть, не всё так просто.

— А знаешь, Эльза, так даже интереснее. А то носимся с хай-тек прибамбасами по сказочному миру. Никакой атмосферности!

Спустившись с крыши, Игорь отправился в путь. Сложного ничего не было: место обитания отшельника он помнил, туда даже был телепорт. А там минут десять пешком.


* * *


Лесная тропинка вывела к устью реки, очерченному обрывистым берегом. Если верить карте, вход находился где-то на самом берегу, и Игорь устроил прогулку по морскому побережью, пристально глядя вниз. Несколько раз его внимание привлекали небольшие ровные площадки, но все они послужили лишь лишней тренировкой навыков альпинизма. Только спустя полчаса удалось отыскать вход, но легче от этого не стало. Спустившись почти к самой воде на едва заметную площадку, Игорь уткнулся в массивную металлическую дверь, покрытую ржавой шелухой. Да, в ней была замочная скважина, но ключ к ней выдать как-то забыли. Теперь получалось, что придётся идти к старику за уточнениями, а это ещё с полчаса потраченного впустую времени. Не так Игорь планировал расслабляться после травмы. Выругавшись, он от души пнул дверь ногой.

Раздался скрежет, и парень, широко раскрыв от удивления глаза, проследил за падением сорванной с петель преграды в пасть тёмной пещеры. Эльза захлопала в ладоши, а в игровом логе появилась новая запись:

«Выбор подтверждён. Сила над разумом. Вы получаете 10 дополнительных очков к параметру Сила. Бонус за постоянство: 5 дополнительных очков к параметру Сила».

Игорь присвистнул оглядываясь в поисках чего-нибудь ещё, доступного к разрушению. Такими темпами можно очень быстро раскачаться до машины смерти. К сожалению, кругом были только камни, и парень решил не тянуть со входом в подземелье. Когда он наступил на дверь, та забавно вякнула. Звук Игорю понравился, и парень попрыгал на двери ещё, улыбаясь от повторяющегося вяканья. Увлёкшись процессом, он не сразу обратил внимание на мечущуюся кругом Эльзу. Только когда её звон стал заглушать смешное вяканье, парень посмотрел туда, куда указывала ручонками его помощница и охнул: из-под двери торчала чья-то рука.

Выругавшись, Игорь спрыгнул на землю и приподнял железку, которая, благодаря прибавке к силе, легко подалась вверх. Заглянув под неё, парень обнаружил там девочку лет двенадцати, лежащую звёздочкой и здорово втоптанную в песок. Совесть уж было начала скрестись внутри, но ребёнок, подняв голову, посмотрел на Игоря своими красными глазищами с такой злобой и разразился такой руганью, что зарождающуюся жалость как ветров сдуло.

С невозмутимым лицом парень отпустил дверь, которая, опустившись с глухим уханьем и подняв облако пыли, вызвала очередной «вяк». Не меняя выражения лица, Игорь поднял дверь, но снова отпустил, услышав продолжение гневной тирады. «Вяк» нравился ему гораздо больше. Лишь на четвёртый раз до неписи дошло, чего от неё хотят.

— Стой! Я больше так не буду… — девчонка обиженно надула щёки и поползла наружу.

Её некогда небесно-голубое платьице до колен приобрело серо-бурый оттенок, как и длинные серебристые волосы, убранные в два некогда пышных хвоста. Возможно, у кого-то этот помятый ребёнок вызвал бы жалость. Но только не у Игоря. Особенно после того, как он познакомился с богатым лексиконом девчонки. Отряхнувшись настолько, насколько это было возможно, она сказала:

— Я — младшая дочь дома Шаль’Сол. Моё имя — Мариэтта. Я бы поблагодарила тебя за спасение, но ты слишком жестоко со мной обошлась.

Игорь едва сдержал смех при виде этого возмущённо-обиженного ребёнка и ответил в такт:

— А я — Илона, — прищурившись, парень задумался, выдумывая себе какой-нибудь титул. — Танцующий танк. И я терпеть не могу матерящихся детей. До благодарности твоей мне дела нет, так что спокойно расходимся. У меня полно дел и совершенно нет желания с тобой нянчиться.

После этой фразы почти на минуту пришлось заткнуть уши. Даже Эльза, которой, казалось бы, всё это должно было быть побоку, «завяла» от оборотов, употребляемых чудо-девочкой при обосновании утверждения, что она не ребёнок и в няньках не нуждается. И неизвестно, сколько бы пришлось слушать брань, если бы из глубины коридора не послышались крики и топот.

Мариэтта из дома Шаль’Сол тут же заткнулась, испуганно глядя в темноту тоннеля. Прошло ещё немного времени, и оттуда выскочили трое пехотинцев с короткими копьями, обозначенных как «Гвардейцы дома Шас’Мун» двадцатого уровня. Увидев девочку, они ринулись в атаку с криками «Смерть ренегатам!»

Хоть Мариэтта не вызывала желания защищать её, но трое мужиков на одного безоружного ребёнка — это явный перебор. Воспользовавшись тем, что гвардейцы проигнорировали присутствие третьей стороны, Игорь засветил главарю пяткой в нос, сбив с ног, одному из солдат кинул стан, а третьему — агр. Гвардейцы опомнились мгновенно, направив оружие в сторону парня. А Игорь, изготовившись к бою, заявил:

— Мужики! Это же не наши методы! Не гоже дядькам взрослым детей обижать.

— Не лезь не в своё дело и останешься живой! — заявил главный, гордо вскинув подбородок и непредусмотрительно опустив копьё.

Ой зря он это сделал… Игорь пришёл сюда развлекаться, а не в политику играть. Рубящий удар по шее снял сразу треть здоровья моба. И понеслось! Тело аватара не страдало от боли в рёбрах и слушалось безупречно. С новыми статами даже троица соперников оказалась лёгкой добычей. К тому моменту, когда упал последний из гвардейцев, Игорь потерял всего треть жизней, чему очень обрадовался. При таком раскладе можно будет с определённой долей осторожности весьма комфортно продвигаться к цели. Обыскав тела, парень разжился двумя паршивенькими копьями, небольшим количеством серебра и… увесистым минусом в репутацию дома Шас’Мун. Чем это грозит, было совершенно неясно. Да и как-то всё равно.

Игорь хотел было отправляться вглубь подземелья, но навстречу ему вышел ещё один гвардеец. Только этот был ранен и едва переставлял ноги. Парень пожал плечами и шагнул навстречу, замахиваясь мечом, но действия солдата заставили его замереть с занесённой для удара рукой. Раненный воин посмотрел на трупы, затем на Игоря, потом на девочку, и, облегчённо вздохнув, опустился на колено, склонив голову. В игровом логе появилось сообщение:

«Гвардеей дома Шаль’Сол не понимает Вас, но принимает Вашу волю».

— Эльза, что это значит? — спросил Игорь, не отводя взгляд от покорившегося противника.

Ответа, естественно, не последовало. Сейчас перед парнем сидел халявный опыт, но он попросту не мог ударить. Да, это игра. Да, перед ним непись. Но неправильно это! Не бьют сдающихся. Игорь шумно выдохнул и направился к проходу в тоннель, призывно махнув фее. Но стоило ему пройти несколько шагов, как за спиной раздался голос Мариэтты:

— Постой. Ты сильная и благородная. Я ошиблась. Может быть ты согласишься мне помочь?

Игорь обернулся и посмотрел в глаза девчонки, которая стояла рядом с коленопреклонным воином, положив ему руку на плечо. Похоже, что дело попахивало новым заданием, но у парня совершенно не было желания возиться со вздорной дочерью какого-то там дома. Направив на неё остриё меча, он сказал:

— Девочка. Иди-ка ты туда, куда недавно посылала моих родителей. У меня есть примерный план действий и ты в него не вписываешься.

По реакции девочки можно было с уверенностью сказать, что та едва сдерживается от очередной гневной тирады. Но вместо этого она развернулась и молча пошла к выходу на берег, а игровой лог сообщил:

«Вы отказались помочь дочери дома Шаль’Сол. Ваша репутация осталась неизменной».

Пожав плечами, парень направился вглубь подземелья. Впереди его ждало захватывающее путешествие. И разбалованный ребёнок точно был в нём лишним.

Глава 12. Принцесса и грязь



До первых мобов идти пришлось довольно долго: узкий и тёмный коридор казался бесконечным. Однако, выход всё же нашёлся, приведя Игоря в небольшое помещение с пирамидой из коротких копий, парой табуреток и факелом, закреплённом на стене. Парень не уловил логики в такой архитектуре, но, пользуясь отсутствием хозяев, добросовестно запихал все копья в инвентарь. Как ни странно, но доступными к сбору были и табуретки, однако ситуации, в которой они будут полезнее меча, Игорь представить себе не смог и отправился дальше.

Коридор стал шире и светлее, но противников по-прежнему не попадалось. Время от времени возникало ощущение, что кто-то смотрит в спину, но заметить таинственного преследователя никак не удавалось. Эльза сидела на плече с совершенно спокойным видом, и потому парень решил, что беспокоиться не о чем.

Игорь ждал от древнего подземелья большего. Например, монстров на каждом шагу. Ловушек и секретных комнат. А тут матерящийся ребёнок на входе, кучка мобов и пустые коридоры. Откровенно расслабившись, парень по-хозяйски ввалился в следующую комнату, где сразу же получил три удара копьями. Гвардейцы дома Шас'Мун, по описанию не агрессивные, видимо не оценили минус двести к репутации относительно их фракции. Пришлось быстро приходить в себя и отбиваться. На этот раз победа досталась сложнее: половина ХП и довольно серьёзное кровотечение, на которое пришлось потратить повязку. Также репутация опустилась на сто единиц. С трофеями было ещё хуже: все три копья были безнадёжно сломаны во время боя, а вместо серебра у поверженных противников оказались только медяки. Радовала лишь здорово продвинувшаяся вперёд полоска опыта.

Урок был принят, и дальше Игорь решил быть осторожнее, не расслабляться в пустых коридорах и постоянно быть начеку. Благодаря этому следующие три комнаты были зачищены почти без потерь, сумка исправно наполнялась короткими копьями, а кошелёк — медью и серебром. Но опять же, такая лёгкость усыпила бдительность…

Заскочив в очередную комнатку, Игорь здорово растерялся, попав в просторное помещение с выставленными параллельно друг другу лавками, на которых сидело около десяти гвардейцев, а перед ними с пылкой речью выступал офицер двадцать третьего уровня. Солдаты дружно обернулись в сторону пришельца, который на тот момент обладал уже тысячным минусом к репутации. От смерти парня спасло то, что комната была очень большой, а лавки заполнены едва на треть. Было где побегать от толпы преследователей, опрокидывая им под ноги то, на чём они недавно сидели. Навернув несколько кругов, Игорь понял, что так ему победы не добиться, и выскочил обратно в коридор, где с трудом могли разминуться два человека.

Медленно пятясь и периодически опустошая баночки с зельем здоровья, парню удалось отмахаться от нападающих, при этом дважды он чуть не умер. Зато теперь перед ним был коридор, устланный телами поверженных врагов, с которых предстояло собрать трофеи. И если солдаты «поделились» стандартным набором, то офицер порадовал редким шлемом второго ранга. Игорь примерил его, но тут же снял и убрал в инвентарь: новый элемент брони очень здорово ограничивал обзор, чем полностью не устраивал парня. Успокоив себя тем, что такую вещицу можно будет выгодно продать, Игорь собирался идти дальше, но его внимание привлекла Эльза, зависшая сбоку со скрещёнными на груди руками.

— Что-то не так? — поинтересовался парень. — Ты недовольна моей победой?

Фея утвердительно кивнула.

— И в чём проблема?

Пет глубоко вздохнул, а затем потыкал в тела пальцем, якобы считая их. Игорь осмотрелся, тоже посчитал.

— Десять. Тебе мало?

Похоже, что парень что-то недопонял в намёке Эльзы, потому что она разразилась оглушительным звоном, а затем подлетела чуть ли не к самому носу хозяина и медленно, чтобы у столь несообразительного воина не возникло проблем, показала пять пальцев, затем ещё пять, а затем ещё один.

— Одного не хватает? Тоже мне беда! — удивился Игорь, возобновляя движение. — Сейчас догоним и добьём.

Эльза явно была не согласна с таким планом действий. Она хлопнула себя ладонью по лицу, но всё же полетела следом. О том, что отпускать недобитка действительно было ошибкой, Игорь догадался по доносящемуся из глубин очередного коридора гулу. Затем оттуда прилетела стрела. Следом ещё парочка. А к тому моменту, когда парень изготовился встречать гостей, в неровном свете факелов появилась стена щитов с опущенными на них короткими копьями. Тут коридор был пошире, поэтому в нескольких десятках шагов от Игоря остановились в ряд трое гвардейцев, перекрыв проход ростовыми щитами. И всё было бы не так страшно, если бы из-за спин нападающих в парня снова не полетели стрелы. Разворачиваясь для того, чтобы убежать, Игорь подумал, что использовать луки в условиях узких коридоров — совершенная дикость. Но дикость эффективная: прежде, чем полоска здоровья просела до нуля, парень успел сделать всего несколько шагов. Затем от общего строя отделился один гвардеец, подошёл к лежащему в луже крови телу аватара Игоря и, потыкав в спину древком копья, крикнул:

— Пришелец мёртв!

И ладно бы на этом всё закончилось, так нет же! Появившийся в поле зрения офицер приказал избавиться от тела, и двое гвардейцев, не заморачиваясь эстетикой происходящего, взяли аватара за ноги и потащили к выходу. Игорь, витающий рядом в виде духа, решил не терпеть этих издевательств и открыл окно воскрешения, где его ждал очередной сюрприз. На выбор предлагался лишь один вариант: воскреснуть в ближайшем городе. А ниже мелким шрифтом было написано уточнение: «Доступ в подземелье будет закрыт».

О такой хардкорности, как прохождение без смертей, никто, естественно, предупредить не удосужился. Пока Игорь думал о том, что делать дальше, гвардейцы скинули тело аватара в какой-то боковой коридор. Затем солдаты опустили из-под потолка решётку из толстых металлических прутьев и, зафиксировав её в проходе, закрыли на здоровенный замок.

Пролетев сквозь прутья, Игорь уткнулся в стену. Осмотревшись в поисках своего тела, он обнаружил уходящую вниз вертикальную шахту и с ужасом полетел по ней. Аватар лежал в небольшой грязной комнате на куче пожелтевших костей и черепов. Это было очень обидно. Игорь решил, что обязательно придумает, как вернуться в подземелье и жестоко покарать моральных уродов, которые вот эту красоту тащили по полу за ноги, а потом выбросили как мусор. Только бы воскреснуть… Жаль мыслей по поводу того, как это сделать, в голову не приходило. Помогла фея.

Осторожно оглядываясь, Эльза подлетела к телу и полезла в сумку. Порывшись там немного, она вытащила свиток и, не без труда сорвав печать, прочла заклинание. Яркая вспышка, и Игорь вновь видит окружающий мир глазами воительницы Илоны. На радостях он хотел расцеловать помощницу, но та вырвалась из рук, громко звеня и показывая куда-то в сторону. Посмотрев в том направлении, Игорь увидел дыру в стене, из которой медленно выползало нечто. Какая-то смесь Шай-Хулуда из Дюны с сороконожкой, семеня десятками мелких лапок, уверенно направилась к куче костей, на которой сидел парень. Всплывающая подсказка известила о том, что это агрессивный ящер-трупоед двадцать пятого уровня. Стало быть, если не загоняться по поводу внешнего вида, то вполне можно победить. Игорь похлопал по бедру в поисках меча, но не обнаружил его. Только сейчас до парня дошло, что так полюбившееся оружие осталось валяться на полу в коридоре.

Однако мысли о том, чтобы драться голыми руками даже не возникло. Сколько там копий он собрал по пути сюда? Выудив из инвентаря первое попавшееся, Игорь перехватил древко поудобнее и… понял, что совершенно не знает, как сражаться таким оружием. Заложенные в игровое тело рефлексы молчали, а тварь тем временем приближалась. Но, как известно, наш человек страшен своей импровизацией. И пусть аватар не знает, как махать древковым оружием, зато бросать всё, что попадёт под руку — вполне.

Первое копьё срикошетило от панциря, не нанеся урона, а вот второе удачно воткнулось между хитиновых пластин, покрывающих спину твари. Монстр с оглушительным визгом свернулся кольцом, пытаясь пастью достать до источника боли, оголив при этом мягкое брюхо. Не теряя времени, Игорь отправил в цель ещё три копья, после чего визг прекратился, а трупоед замер без движения. Игровой лог при этом выдал сразу два неожиданных сообщения:

«Вы успешно использовали оружие не по назначению. Вы получаете награду «Импровизатор». Бонус +3 к удаче».

«Накоплено достаточное количество опыта. Ловкость +1».

Игорь уселся обратно на кучу костей, изучая обновки. И если с удачей всё было понятно, то о причинах, по которым добавилась ловкость, оставалось только догадываться. Что являлось достаточным количеством опыта? Двадцать уровней плюс семьдесят один процент? Или на обычные статы тоже ввели прокачку? Ответы на эти вопросы очень хотелось знать, но также было необходимо выбираться из этой ямы.

Посмотрев наверх, где тёмным квадратом виднелась шахта, по которой Игорь прилетел сюда, парень понял, что через неё вернуться не выйдет: слишком высоко.

— Что посоветуешь? — обратился он к подлетевшей фее.

Та, тяжело вздохнув, указала на дыру, из которой несколькими минутами ранее вылез трупоед. Осмотрев испачканные чёрной слизью шершавые стены лаза, Игорь отрицательно замотал головой:

— Не, я туда не полезу.

Фея картинно кивнула, подлетела к куче костей, уселась на один из черепов и похлопала ладошкой рядом с собой.

— Ты хочешь сказать, что другого пути нет?

Эльза утвердительно кивнула. Выбора не было, и Игорь, стиснув зубы, полез в дыру. Лаз оказался узким и шёл под небольшим углом на подъём, поэтому ползти было крайне неудобно. Парень сумел продвинуться лишь на несколько метров, прежде чем поскользнулся и съехал в самый низ. Сидя на полу и отплёвываясь от набившейся в рот слизи, Игорь проклинал всё: КПП с их полным реализмом окружения, игру с её загадками, себя со своим грёбанным любопытством. Но его учили никогда не сдаваться. Поэтому, стиснув зубы, парень предпринял следующую попытку, предварительно сняв сапоги со скользкими подошвами. Он точно заставит гвардейцев вместе с офицером заплатить за эти унижения! И месть будет страшна.


* * *


Мариэтта сидела на камне в компании раненного гвардейца и обдумывала совершённые ошибки. К сожалению, её кругозор был ограничен программными возможностями присвоенного искусственного интеллекта, и девочка не могла понять, почему избранная, сумевшая открыть подземелье, отказалась помочь. Ведь Мариэтта действовала точно в рамках заложенного алгоритма. Сколько теперь ей придётся ждать следующего избранника? Ведь вернуть власть с помощью всего одного, пусть и преданного, воина — нереально.

Внезапно песок в нескольких шагах от камня, на котором сидела Мариэтта, зашевелился. Затем откуда-то из-под земли послышались звуки ударов, песок осыпался вниз, и из образовавшейся дыры выбралось нечто ужасное, покрытое чёрной слизью и невыносимо воняющее. Подчиняясь алгоритму поведения, девочка заорала так громко, как только могла. Чудовище зажало голову руками и заорало в ответ знакомым голосом:

— Если сейчас же не заткнёшься, спущу тебя в эту дыру!

Удивительно, но даже программные мощности уникального игрового персонажа не позволили сразу определить в этом существе избранную воительницу Илону. Следом из дыры в земле вылетела изумрудная фея и, отряхнув от капель грязи подол платьица, указала на вход в подземелье.

— Без тебя знаю! — прорычала в ответ Илона-чудовище и побежала в коридор, сопровождаемая удивлёнными взглядами девочки и гвардейца.

Прошло немного времени, прежде чем из дыры снова начали доноситься звуки. А ещё спустя минуту оттуда снова вылезла Илона. И снова бросилась в коридор. Всё это повторилось ещё три раза, прежде чем матерящийся ком грязи не уселся на песок, тупо глядя перед собой.

Алгоритм интуиции подсказал, что это последний шанс получить помощь.


* * *

Игорь сидел на песке, тупо глядя перед собой. То, что в начале казалось простенькой задачей, на деле оказалось непроходимым. Прорваться в одиночку через живую стену было попросту невозможно. Самым обидным было то, что в попытках пробиться Игорь потерял весь добытый в подземелье опыт и даже немного ушёл в минус. Хорошо хоть меч удалось вернуть, а то ещё и по деньгам получился бы провал. Теперь всё, что оставалось — это идти качаться наверх, в любой момент ожидая атаки Арлекина. От мрачных мыслей парня отвлёк знакомый детский голос:

— Помоги мне, а я помогу тебе.

Игорь посмотрел на подошедшую девчонку и хмыкнул:

— И чем же ты можешь помочь?

— Я могу открыть тебе секреты этого подземелья. Тогда ты получишь шанс дойти до конца.

Это было похоже на очередной квест. Парень попробовал почесать нос, но лишь размазал налипшую на лицо слизь. Она была везде. Чёрная и вонючая. А для того, чтобы лучше думалось, нужно обязательно что-нибудь почесать. Недолго думая, Игорь наклонился вперёд и вытер лицо подолом и без того грязного платья Мариэтты. Теперь путь к стимулятору мыслительной деятельности был свободен. Проигнорировав возмущённый крик девчонки, парень задумался над возможными вариантами развития событий. Откровенно говоря, ему не очень-то и хотелось проходить подземелье в компании высокомерного ребёнка. Какая от неё может быть польза? Агр противников методом оскорблений? Но в одиночку он пока добился лишь установки на пути следования непробиваемого кордона. Так что, по большому счёту, выбора не было.

— Что ты можешь предложить?

Этот вопрос заставил Мариэтту из дома Шаль’Сол на мгновение заткнуться и перестроиться с матерного на нормальный режим общения.

— Я знаю, как добраться до людей, недовольных сменой власти в нашем городе. С их помощью ты сможешь всё вернуть на свои места, а заодно и выполнить предназначение.

Такое предложение сразу же породило вопросы, а потому не понравилось Игорю.

— Если ты знаешь, где сидят твои потенциальные сторонники, то почему не можешь сама всё вернуть на место?

— Потому что мне всего тринадцать лет! — возмущённо заявила девчонка, вызвав у собеседника приступ икоты.

Парень хотел спросить, кто научил её в таком возрасте так грамотно сквернословить, но, подумав, плюнул на эту мелочь. Это лишь игра, здесь некогда заниматься перевоспитанием неписей. В данный момент важно другое.

— А тебе не всё равно, кто у власти, в тринадцать-то лет?

— Нет! — Мариэтта гордо вскинула подбородок. — Я — наследница дома Шаль’Сол. И беспокоиться о благосостоянии города — мой долг!

Тяжело вздохнув, Игорь протянул собеседнице руку:

— Согласна. Что от меня требуется.

Девчонка неуверенно посмотрела на покрытую чёрной слизью ладонь и, не ответив на рукопожатие, осторожно сказала:

— Свергни представителей дома Шас’Мун. Верни власть в городе моему дому. Я не могу сделать это сама, потому что гвардейцы меня не слушаются. А ты сильная. За тобой они пойдут в бой.

Брезгливость недоправительницы подземного города Игорю не понравилась, поэтому он в знак заключения договора похлопал Мариэтту по плечу, оставив на рукаве платья несколько отпечатков ладони.

— Хорошо. Всё сделаем в лучшем виде. Веди.

В игровом логе тут же появилось сообщение:

«Вы получили новое задание «Дочь дома Шаль’Сол». Верните власть в городе законным правителям. Награда вариативна».

Под полосками жизни и выносливости появились новые строки:

«В Вашем распоряжении:

Представитель династии Шаль'Сол — 1

Лояльные гвардейцы — 1

Влияние дома Шаль'Сол — 1%

Влияние дома Шас’Мун — 99 %».

Интересная табличка. Игорю сразу же захотелось изменить в ней пару цифр. Но начинать, как известно, нужно с малого. Следуя за Мариэттой, парень сперва решил было, что она ведёт его прямиком к вражеской засаде. Но девчонка остановилась, не дойдя до места многократной гибели «избранной» пары пролетов узкого коридора. Она указала на небольшую дыру под потолком караулки и заявила:

— Лезь туда. На другом конце лаза тебя ждут слава и уважение!

Вот так. Лезь. И будет тебе слава. Вздохнув, Игорь убрал меч в инвентарь и, подпрыгнув, уцепился за край дыры. Поработав ногами, подтянулся, забрался внутрь и пополз. Вот где к месту пришлась слизь, собранная в обиталище червя-трупоеда: несмотря на весьма ограниченное пространство, двигаться было легко, а путь до противоположного конца оказался простым и не занял много времени. Однако, на выходе, расположенном на уровне пола, Игоря ждал сюрприз в виде трёх агрессивных лучников, принявшихся осыпать незваного гостя стрелами, как только он встал с земли.

Парень сразу проникся настроением встречающей группы и, развернувшись, нырнул назад в тоннель, куда следом за ним залетели две стрелы. Обратный путь Игорь проделал почти в два раза быстрее, спустился на пол и грозно посмотрел на Мариэтту:

— Ты обещала славу и уважение! Почему вместо них у меня две стрелы в заднице?

В подтверждение своих слов, парень выдернул один из «трофеев» и показал девчонке. Конечно, можно было подождать около минуты — за этот срок игровой движок сам убирал метательное оружие из тела игрока. Но Игорь не хотел и секунды лишней провести с инородными телами в столь неудобном месте.

— Возможно, они приняли тебя за чудовище. Надо помыться — и всё будет хорошо.

Осмотрев себя, парень пришёл к выводу, что такое вполне могло случиться. Чёрная слизь набрала в себя пыль, паутину и мелкий мусор. И теперь изящная воительница превратилась в запущенного бомжа. К счастью, реализм в игре был максимальный, но без фанатизма. Для того, чтобы избавиться от грязи, достаточно было сделать релог. Игорь ткнул пальцем в виртуальную клавишу выхода, и настроение сразу ухудшилось: появившееся системное сообщение предупредило о переносе к точке привязки и потере возможности повторно войти в подземелье. Вот так вот! Квест оказался с таймером, и до завершения оставалось чуть больше трёх часов. Да и помыться вот так по-простому не вышло…

— Ты видела где-нибудь здесь воду в достаточном количестве?

— Только ближе к городу, но нам туда не попасть.

Преградой на пути к достижению цели стала обычная грязь. Но с каких это пор русский человек начал сдаваться перед лицом таких трудностей? Игорь хитро улыбнулся, наклонился к девчонке и сказал:

— Хочешь власти? Придётся поработать!



Глава 13. Принцесса и принц



— Да ползи ты шустрее! — Игорь едва удержался, чтобы не ткнуть клинком в маячивший впереди зад Мариэтты.

— А ты уверена, что мне стоит быть первой? Ты же сама сказала, что лучники агрессивны.

Казалось, что непись пытается тянуть время, которого у парня было крайне мало.

— И что? Ты же наследница. Тебя бить не будут. Наверное. А если и будут, не должна же ты с одной стрелы склеиться.

Девчонка вздохнула и поползла дальше. Следующий за Игорем гвардеец молчал. На фоне Мариэтты его немногословность казалась настоящим даром. И этого воина надо было беречь. Единственный союзный боец, будучи раненным, отказался брать у Игоря эликсир здоровья. Правда попытка вылечить подчинённого оказалась и в каком-то роде удачной: в лидерство добавилось одно очко. Парень по-прежнему не понимал, зачем эта пассивка, но раз есть, значит понадобится. А халявные очки характеристик — это в любом случае хорошо. Размышляя над возможными способами дополнительной прокачки, Игорь уткнулся головой в зад остановившейся Мариэтте.

— Ты уверена, что я должна к ним идти? — шепнула девочка.

— Доверься мне! У меня есть план. Просто вылазь и потребуй подчинения, а дальше дело за мной. Вперёд! — парень толкнул Мариэтту так, что та кубарем выкатилась из лаза.

После непродолжительной паузы послышался голос девчонки:

— Я — наследница дома Шаль’Сол и требую вашего подчинения!

Ответом был громкий смех, после чего один из лучников сказал, что дети должны командовать куклами, а не солдатами. Тут-то и пошёл в действие план Игоря, призванный убить одним выстрелом двух зайцев. Вывалившись из лаза, он кинул стан дальнему лучнику, перекатился к ближнему и, заняв такую позицию, чтобы третий не мог стрелять, рубанул врага мечом по ногам. Ещё три удара — и противник отправился на тот свет. Прилетевшая в плечо стрела выбила десятую часть здоровья, к тому же очнулся первый лучник. «Обновив» стан, Игорь ринулся к третьему, но не стал убивать, а разрубил пополам лук, оставив гвардейца безоружным. Отступив на пару шагов назад, опустил меч и сказал:

— А я достаточно хороша, чтобы тобой командовать? Стань под мои знамёна, чтобы вернуть власть в руки законного наследника!

Лучник опустился на колено, и в игровом логе появилась уже знакомая запись о принятии воли нового лидера. Отошедший от стана гвардеец последовал примеру обезоруженного, а единица напротив записи о количестве лояльных бойцов изменилась на тройку. Забрав с трупа целый лук, Игорь протянул его безоружному гвардейцу.

Трое — это уже маленький отряд. Уже какая-то сила. Но пока слишком небольшая, чтобы ломиться на баррикады. В инвентаре ещё пятнадцать свитков воскрешения, Эльза держится рядом, значит бойцов, которых воскрешать скорее всего будет нельзя, нужно поберечь. Нужно только дать команду, чтобы не лезли вперёд. Но как?

Игорь внимательно присмотрелся к раненному гвардейцу, и помимо подробной информации об уровне и лояльности, в воздухе появился интерфейс управления наёмником. Подтащив менюшку поближе к себе, парень принялся её изучать. По сути, там был стандартный набор команд, вроде «Атака», «Защита», «Стоп», смена ближнего боя на дальний и прочее в этом же духе. Ничего нового, кроме возможности на каждый приказ повесить голосовой идентификатор. Вспомнив альтернативную озвучку одного старого фильма, Игорь решил подойти к вопросу творчески.

Закончив с записью идентификаторов, парень обратился к Мариэтте:

— Веди дальше. Этих бойцов недостаточно, чтобы прорваться через заслон.

Девчонка кивнула и пошла по одному из двух коридоров, расходящихся из комнаты в разные стороны. Пройдя несколько пролётов, соединяющих однообразные сторожки, отличающиеся от таких же в соседних коридорах лишь отсутствием стражи и оружейных пирамид. А вот большая комната, как та, в которой со сбежавшего гвардейца начались все неприятности Игоря, порадовала аж десятком бойцов дома Шаль'Сол. Правда, на появление гостей они никак не отреагировали. Просто сидели на лавках и на полу, глядя перед собой невидящими взорами. Такая реакция Игорю понравилась ещё меньше, чем летящие в него стрелы. Парень уже начал вживаться в роль генерала армии дома Шаль'Сол, а потому набрал в лёгкие побольше воздуха и гаркнул во всю силу своей девчачьей глотки:

— Встать, когда перед вами законная наследница!

Но гвардейцы лишь глянули на источник шума, даже не подумав выполнить приказ. Тогда Игорь подошёл к ближайшему и без тени жалости пнул его под рёбра носком сапога.

— Встать! Любой, кто ослушается моего приказа, умрёт! встань и дерись, если не хочешь подохнуть, как собака!

Парень не знал, зачем говорит это обычному боту. Ведь тот, поднимаясь на ноги, скорее всего, просто реагировал на атаку игрока и, действуя по своим алгоритмам, собирался ответить. Остальные тоже зашевелились, подчиняясь алгоритму социальности. И только сейчас Игорь обратил внимание на то, что все они были безоружны. А потому, как бить беззащитных не принято, парень решил исправить ситуацию. Вытащив из инвентаря трофейное копьё, он бросил его под ноги гвардейцу и сказал:

— Будь солдатом до конца! Прими смерть с оружием в руках!

Тут выражение лица гвардейца кардинально изменилось, взгляд стал более осмысленным. Игорь сразу перехотелось его убивать. Вместо этого он вытащил из сумки ещё несколько копий и раздал другим бойцам. Реакция была такой же: гвардейцы оживали на глазах, превращаясь из теней в настоящих бойцов. Как только последний солдат получил оружие, все они опустились на колено, склонив головы в поклоне. Тройка стала тринадцатью, а в игровом логе появилась запись:

«Вы выполнили скрытое задание «Снабжение мятежа. Часть 1». Вы получаете 10 000 опыта. Ваша репутация к дому Шаль'Сол повысилась на 300 единиц. Разблокирован доступ к поясным слотам».

Вот это да! Игорь глазам своим не верил. Мало того, что в его распоряжении теперь весьма грозная сила, так эта самая сила теперь может пользоваться банками здоровья! Не долго думая, парень достал из сумки один эликсир и вручил его раненному гвардейцу. Тут же в воздухе появился запрос со шкалой, предлагающий выбрать уровень здоровья, при котором солдаты будут применять зелья. Решив, что бойцов терять нельзя, но учтя небольшой запас красных банок и примерное соотношение жизней подопечных к восстанавливаемым одной банкой, Игорь установил отметку на восьмидесяти пяти процентах.

Гвардеец тут же опустошил баночку и отбросил её в сторону. Осталось выяснить, сколько слотов имеется у солдат. Раненный боец опустошил ещё одну баночку, после чего принял ещё четыре. Итого сорок две банки на всех. Посмотрев в инвентарь, парень почесал затылок, размазывая по волосам липкую слизь. Уже привычно вытерев руку о платье Мариэтты, он, игнорируя возмущённые вопли, принялся раздавать контактникам по три, а лучниками по две банки, дабы самому не остаться с пустым поясом. Конечно, воскрешение — штука хорошая. Но не бесконечная. И кто знает, сколько придётся падать до финала. Поэтому Игорь решил по возможности поберечь себя, пусть и двигаясь в авангарде своего отряда.

Дождавшись, пока не иссякнет словарный запас законной наследницы подземного мира, парень спросил:

— Есть ещё поблизости группы мятежников?

— Не мятежников, а сторонников законной власти! — возмутилась девчонка.

— Неважно, — отмахнулся Игорь. — Меня интересуют факты, а не твоя философия.

— Нет. Остальные отрезаны от нас на нижних уровнях.

— Что ж… — парень хлопнул кулаком о ладонь. — Стало быть, пора надрать уши парочке мудаков из дома Шас’Мун. Заодно и посмотрю, на что вы способны. Мариэтта — в хвост колонны. Остальные за мной!

— Меньше командуй, и тогда я выведу тебя в тыл засаде.

Игорь обернулся и с прищуром посмотрел на посмевшую ему перечить девчонку.

— А может ты вместо меня покомандуешь? Я вот смотрю, что гвардейцы прямо сгорают от желания следовать приказам психованного ребёнка.

Ответ девчонки поразил настолько, что парень едва меч не выронил.

— Я всего лишь бот. Мне чужды эмоции. А вот твои нервные клетки могут страдать вполне реально. Поэтому не трать их на попытки задеть меня. На кону очень многое. Давай сотрудничать плодотворно.

— Во как! Стало быть материшься ты просто так. Для поддержания упаднических настроений. Ну, давай плодотворно сотрудничать. Только вперёд не лезь всё равно. Что толку от победы, если наследницу стрелами утыкают?

— Хорошо, — Мариэтта, кажется, прониклась заботой о своей персоне и стала серьёзнее. — В случае опасности я буду прятаться.

— Вот и отлично! Договорились! — Игорь хлопнул девчонку по плечу всё ещё грязной левой рукой, после чего наследница вновь разразилась бранью.

— Процессор не спали, бот! — парень рассмеялся и подтолкнул Мариэтту вперёд. — Веди.

Как и обещала девчонка, спустя минуту отряд вышел к засаде с тыла. Просто прекрасно. В неровном свете факелов видны спины лучников. Пятеро, стоят в два ряда. За ними шестеро гвардейцев со щитами и копьями. Не так и страшно с учётом того, что быстро поменяться местами они не смогут. Дабы не устроить свалку и в своих рядах, Игорь приказал следовать за ним только троим копейщикам и обоим лучникам.

Стараясь не шуметь, парень побежал к заветной цели. Там, между лучниками и гвардейцами, стоит офицер, доставивший ему кучу неприятностей. К сожалению, внезапной атаки не удалось: в отличии от Игоря, копейщики тихо бегать не умели, и ещё на пол пути вражеские лучники начали оборачиваться. Настал момент истины. Не останавливаясь, парень взмахнул мечом и закричал:

— Мочи козлов! На ножи! Ассист по танку!

Чувствовал ли он себя Агрономом, сыном Агропрома, защищающим пролом в стене?22Да. И плевать, что мимо пролетели всего две стрелы, а впереди — всего парочка врагов. Именно для этого он назначил на дальнобойную и ближнюю атаки столь своеобразные идентификаторы.

Союзники не подвели, кританув выбранного в качестве цели лучника, после чего тот завалился на спину, мешая стрелять со второго ряда. Но и враг не дремал. Первую стрелу Игорь отбил щитом, вторую принял наручем с половиной урона, третья зашла в бедро с критом. Но даже потеря пятой части здоровья уже не имела значения, потому как пытающиеся протиснуться вперёд гвардейцы со щитами лишили лучников возможности атаковать.

Опустошив на ходу банку с зельем здоровья, парень кинул стан одному из бойцов со щитом и с диким воплем налетел на беззащитных в ближнем бою лучников. Следом подоспели союзные копейщики и началась свалка. Стало не до скачков с перекатами, зато небольшой щит и короткий меч очень здорово подходили для таких условий боя. Игорь на своей шкуре почувствовал всю правоту далёких предков, которые шли в ближний бой с так называемыми кошкодёрами — короткими одноручными мечами, позволяющими сражаться в столь стеснённых условиях. Однако и обитатели подземелья не были дураками, используя короткие копья: к моменту падения последнего врага полоска здоровья парня предупреждающе моргала, уменьшившись до критического уровня. Но изначальный план был реализован: противник повержен, а союзные гвардейцы не получили серьёзного урона.

Обыскав тела, Игорь раздал троим гвардейцам ростовые щиты, один поместил в свою панель быстрого доступа на случай противостояния лучникам, а остальной арсенал заботливо запихал в инвентарь. Очень радовала подросшая полоска опыта и внушительный запас серебра и меди. Но этого было мало! Ведь среди трофеев также оказался «Грубый ключ», прекрасно подошедший к замку от злопамятной решётки. Парень не побрезговал подтащить тело офицера за ноги к яме и отправить его в логово трупоеда, искренне надеясь, что обитатель грязных тоннелей скоро отреспится и сожрёт обидчика, добавив его кости к себе в коллекцию.

Мариэтта повела отряд дальше. Её знаний местности хватало для того, чтобы максимально быстро находить мятежников и максимально эффективно вырезать посты противника. Первой радостью Игоря стала прокачка. Опыт шёл лишь за нанесённый урон плюс какой-то небольшой процент от опыта союзников, но, с учётом ураганной скорости зачисток, даже этот мизер можно было сопоставить с качественным качем в составе грамотной группы. А коридоры становились шире, комнаты — больше. Число врагов тоже росло, и недавние стычки превращались в замесы. Также постепенно рос и уровень противников и союзников. К сожалению, гвардейцы из числа первых присоединившихся, уровнем не росли. И хоть новые союзники не уступали по силе врагам, Игорь не спешил избавляться от старых боевых товарищей, поставив их в качестве телохранителей Мариэтты в хвосте отряда.

Второй радостью стали вещи, отличные от ранга «обычный», которые начинали падать всё чаще. Расстройством здесь послужил лимит веса и вместительности сумки. Поэтому пришлось со слезами на глазах наступить на горло своей запасливости и начать выкидывать обычные копья и элементы брони. А ведь их можно было бы продать… Дурацкая система единоразового входа в подземелье!

Третьей радостью и одновременно бедой стал склад зелий, содержимое которого некуда было сложить. Снабдив под завязку свой отряд, который к этому моменту начал походить на небольшую армию, Игорь выбросил все мелкие зелья, заменив их на более высокоранговые. Также для расширения запаса средств спасения из инвентаря было безжалостно выброшено ещё три копья, а в силу добавлено три очка из числа сэкономленных.

Ну а четвёртой радостью стало журчание воды… услышав плеск, Игорь опрометью бросился к его источнику. Парню настолько надоела чёрная вонючая слизь, что ему было наплевать на возможную смерть от рук засевших в засаде последователей дома Шас’Мун. Сейчас его единственной целью стал виднеющийся впереди канал. О том, что в нём не совсем вода, Игорь догадался ещё в полёте после длинного прыжка. В нос ударила такая вонь, что из глаз покатились слёзы. Тут не надо было быть профессором по запахам, чтобы понять — внизу сточная канава. Но увы, человек — не птица, и даже энергично помахав руками, парень не долетел до противоположного берега, со смачным плюхом погрузившись в нечистоты.


* * *


Прыгнув в сточный канал, избранная Илона в очередной раз доказала свою неадекватность. Наблюдая за воительницей, Мариэтта всё больше убеждалась в том, что при выборе произошла ошибка. Илона вела себя крайне странно, не соответствуя каноническим представлениям о легендарном лидере.

Во-первых, она не брезговала мародёрством, проявляя просто эпическую жадность. Чего стоил случай на складе волшебных зелий, откуда избранная хотела унести всё. Но ей мешало награбленное ранее добро. Илона, отчаявшись опустошить запасы склада, даже пыталась дать хоть пару эликсиров своей фее. При этом сама воительница называла такое поведение запасливостью. Здесь можно было назвать смягчающим обстоятельством стремление избранной вооружить всех своих солдат до зубов. Выполнение второй части квеста по снабжению мятежников открыло доступ к слотам вторичного оружия, куда сразу же были напиханы всевозможные мечи и щиты, ранее вынесенные из оружейных складов передового легиона Подземного города. Но была бы она такой же щедрой, купив всё это оружие за свои деньги?

Во-вторых, Илона всегда лезла в бой первой, пренебрегая своей безопасностью. При том количестве солдат, что она смогла переманить на свою сторону, это было весьма глупо. Ведь смерть лидера почти всегда вела к поражению армии. Избранная же объясняла такое поведение тем, что бойцы не воскресают, их надо беречь. А она живучая, и, в случае неудачи, её можно будет воскресить. К тому же, воительница считала, что настоящий лидер должен быть всегда впереди, а тот, кто прячется за спинами солдат — паразит. Вздорное утверждение, которое тем не менее, здорово поднимало показатель морали у гвардейцев дома Шаль’Сол.

А теперь вот в канал прыгнула… ну да, эта слизь здорово достала даже саму Мариэтту, потому как Илона взяла за привычку вытирать об неё руки. Но такая опрометчивость может помешать выполнению изначального плана. Да и сейчас, выбравшись из реки нечистот, воительница выглядела ещё хуже. Именно поэтому её угроза прозвучала очень убедительно, и Мариэтта решила, что Свет и Тьма видят мыслительные алгоритмы людей гораздо глубже, чем она, и что нужно неукоснительно следовать указаниям свыше.


* * *


Злость на всё вокруг, включая самого себя, пожирала Игоря изнутри. В этот раз он даже не стал гоняться за Мариэттой, чтобы вытереться об её платье, к этому моменту и так превратившееся в нечто малоэстетичное. К счастью, девчонка заверила, что настоящая чистая вода недалеко, хоть и хорошо охраняется. Но на охрану было плевать. Борьба за законную власть уже принесла плюс в пять уровней и полный инвентарь вещей разной степени полезности. К сожалению, среди них не было ничего, подходящего для воительницы-контактника, но такой груз стоил неплохих денег даже в переводе на расценки неписей-скупщиков. Да ещё и небольшая армия за спиной, готовая идти на смерть ради своей леди. Нет. Грязного и вонючего чудовища, способного убивать вонью и деморализовать внешним видом.

Итак, в бой за чистую воду. Огромный фонтан, подсвеченный изнутри всеми цветами радуги, стал виден сразу из-за поворота. Как и охраняющие его элитные гвардейцы дома Шас’Мун двадцать седьмого уровня с внушительными алебардами. Из тех, что не были скрыты аркой тоннеля и чашей фонтана, Игорь насчитал почти два десятка. Места для того, чтобы развернуться с его армией было вполне достаточно, а значит и проблемы, как таковой, нет. Оставалось реализовать стандартную схему с заград отрядом и лучниками, при которой ущерб союзникам был минимальным. Ну и надеяться, что у противника не будет своих лучников, иначе потерь не избежать.

Смысла таиться не было, и Игорь, приказав бойцам сформировать строй, повёл их в атаку. Как обычно, строй замер на пределе дальнобойности луков, и гвардейцы приступили к обстрелу стражей, изготовившихся к обороне фонтана. И если первый, словивший сразу с десяток стрел, свалился сразу, то второй и третий окутались столбами света и поспешили укрыться за аркой тоннеля. Остальные последовали их примеру.

Игорь выругался. Судя по всему, в зале с фонтаном помимо обычных гвардейцев находились ещё и целители, ранее в подземелье не замеченные. Парень повернулся к наблюдающей из-за строя лучников Мариэтте и спросил:

— Каких сюрпризов можно ждать в этой комнате, помимо лекарей? Есть вероятность встретить новый тип соперников?

— Могут быть боевые маги. Но я не помню, чтобы они покидали город.

Чудесно. Ну хоть конницы нет, и то радость. Но вот атака через арку, по бокам которой уже ждут элитные бойцы противника, не нравилась парню настолько сильно, что он даже перехотел мыться.

— Нужно идти в обход. Бой здесь не обойдётся без серьёзных потерь. Оно того не стоит.

— Придётся, — ответила девчонка. — Это единственный путь к городу в этом крыле подземелья. А жертвы на войне — это норма. Ты не сможешь сохранить всех солдат, как бы тебе этого ни хотелось.

Пожалуй, тут она была права. Вот только, судя по виду бойцов, настроение лидера и заявление наследницы не прибавило им боевого духа. Гвардейцы переминались с ноги на ногу, поглядывая то на Игоря, то на Мариэтту. С таким раскладом идти в атаку точно не стоило, и парень задумался над тем, как воодушевить бойцов. Исторические примеры показывали, что лучше всего срабатывал пример командира. Но в данном случае оказаться насаженным на алебарды в начале боя было не лучшим вариантом. На втором месте были, пожалуй, боевые кличи и… фронтовые песни! Ну точно же! Сразу вспомнился школьный конкурс самодеятельности, где Игорь занял третье место. Конечно, гвардейцы волшебного мира вряд ли поймут, о каких местах поётся, но должны уловить общую суть и настрой командира. Напустив на себя серьёзный вид, парень начал:

«Здесь птицы не поют, деревья не растут,

И только мы плечом к плечу врастаем в землю тут…»23

С каждой строкой Игорь накручивал себя больше и больше, пытаясь проникнуться духом давно отгремевшей войны, перенять настрой бойцов, готовящихся в бой. И, кажется, задумка сработала: гвардейцы перестали топтаться на месте, крепче перехватили оружие, подобрались. К концу песни они уже были готовы сорваться с места и крошить во имя Родины и победы, одной на всех. Парень не заставил их ждать:

— Первые ряды — в щиты, остальные — копья. Лучникам бить по целителям. На ножи! Мочи козлов! Ра-а-а-а-ш!

Игорь рванул вперёд, стараясь не отставать от воодушевлённых его выступлением бойцов. Свалка началась сразу же после достижения арки. На щиты обрушились удары алебард, пространство наполнилось лязгом оружия и криками раненных.

Наконец-то появился простор для привычного стиля боя. Игорь метался среди врагов, чаще уворачиваясь от атак, нежели блокируя их щитом, наносил удары. И всё шло хорошо ровно до тех пор, пока ударная волна от грохнувшего в паре шагов взрыва не отшвырнула парня прямо в фонтан. Боевой и игровой лог по очереди выдали весьма неприятные сообщения:

«Колдун дома Шас’Мун наносит Вам 250 единиц урона. Вы получили сильный ожог. Регенерация замедлена на 10 % в течении 15 секунд».

«Вы осквернили святыню жителей Подземного города. Вы получаете достижение «Вандал». Шанс удачного создания вещей снижен на 10 %».

Ну вот! Не стать теперь крафтером. Зато умылся — светящаяся вода мгновенно растворила налипшую грязь и убрала запах, при этом перестав светиться. Выбираясь из фонтана, Игорь понял, что понижения шанса удачного крафта — сущая мелочь. Потому что сражение остановилось, и все бойцы, включая союзных, смотрят на него с нескрываемой ненавистью. Последней каплей был призыв колдуна:

— Она осквернила святыню! Взять её! Эта тварь заслуживает самого жестокого наказания!

Такой подход Игоря возмутил. Да, после завершения схватки он и сам собирался здесь искупаться, но сейчас попал в воду против своей воли. Легендарное подземелье не предусматривало прохождения без поддержки армии ботов, поэтому нужно было либо исправить ситуацию, либо принять смерть и забить на возможность быстро и эффективно прокачаться. Местные обитатели вроде как адекватно реагировали на пафосные поступки. Поэтому парень не стал убегать, а стал лицом к приближающемуся врагу и, выставив перед собой руку, крикнул:

— Одумайтесь! Этот колдун при помощи магии швырнул меня в священные воды, пытаясь осквернить имя лидера повстанцев!

Кажется, сработало. Гвардейцы замерли, переводя взгляд с Игоря на колдуна и обратно. Недавнюю уверенность в праведности действий как ветром сдуло. Парень, решив, что нужно ковать железо пока горячо, продолжил:

— Такую цену посчитали приемлемой ваши повелители, пытаясь остановить борцов за справедливость! Они поступились святостью предков, не желая сражаться лицом к лицу! Убейте истинного осквернителя! И да послужит ваш праведный гнев карой предателю!

Гвардейцы с оглушительным рёвом кинулись на мага, буквально сметя его. А дальше произошло и вовсе немыслимое: выжившие элитные гвардейцы и целители подошли к Игорю и, опустившись на колено, склонили головы в поклоне. Игровой лог сообщил о переходе на сторону мятежников полутора десятков воинов дома Шас’Мун и о прибавке ещё одного очка к лидерству. Затем офицер стражей фонтана поднялся на ноги и сказал:

— Позвольте идти впереди Вас, оповещая жителей о истинных намерениях мятежников. Мы были слепы, но просим шанс на исправление.

— Идите. И да пребудет с вами сила… — ответил парень, шокированный таким развитием событий.

Дальнейший путь вглубь подземелья напоминал скорее победное шествие. К мятежникам без боя присоединялись как сторонники дома Шаль’Сол, так и бойцы дома Шас’Мун, армия Игоря росла, а процентное соотношение влияния домов постепенно менялось. И вроде хорошо всё, и квест сам по себе проходится, но был один огромный минус: у парня жутко чесались руки на предмет пошерстить в оружейных и кладовых нижних уровней подземелья. Но делать это он опасался, не будучи уверенным в реакции подчинённых. Также не радовала остановившаяся прокачка и прекратившийся поток монет, ранее собираемых с поверженных врагов. Оставалось надеяться, что в таинственном Подземном городе его ждёт достойная награда за смену власти.

По пути к цели парень обратил внимание на настойчиво мигающий значок игровой почты. Развернув список писем, Игорь охнул от их количества. Одно было от Дюрандаля, одно от Громобойца и целая куча — от Аскольда. И если последние не вызывали никакого интереса, то первые два парень решил прочесть. Всё равно делать пока было нечего.

Дюрандаль извинялся за вчерашнее и спрашивал, возможно ли после этого продолжение дружеских отношений. Игорь невольно улыбнулся. Хороший паренёк этот Дюрандаль. Ценит дружбу, не стыдится попросить прощения. И это несмотря на высокий социальный статус. Надо будет всерьёз заняться его защитой от разводил. Игорь ответил, что всё в порядке, и что напарник по-прежнему может обращаться к нему по любым вопросам.

Письмо Громобойца и вовсе порадовало. Потому как текст был следующим:

«Привет. Есть для тебя интересное предложение. Броня четвёртого ранга. Низ. Отображаться будет как юбка с лосинами, или как там называются эти штаны в облипку до колена. Правда она лёгкая, но с твоим фанатизмом решил всё же предложить. Если интересно — найду и верх от неё. Низ редкий, с бонусом к ловкости в три единицы. По цене договоримся».

Чудно! Просто великолепно. Шорты, конечно, были классными, но подходили скорее для чистого танкования с большим щитом и прямым принятием ударов на себя. А вот кувыркаться в тяжёлой броне было не очень комфортно. Игорь и так подумывал о переходе на лёгкую броню, а предложение Громобойца оказалось увесистым аргументом к принятию такого решения. Попросив гнома поискать не только верх, но и все части комплекта, включая сапоги и наручи с перчатками, парень-таки открыл почту от Аскольда.

Тот делился впечатлениями об удачном рабочем дне, интересовался делами Илоны, уточнял, чем занята и почему не отвечает, а в последнем письме просил по возможности написать ему.

Игорь поджал губы. Ему было искренне жаль этого человека. Но что можно было сделать, чтобы заставить его отказаться от затеи? Написать прощальное письмо и бросить игру? Не вариант. Точнее, с точки зрения морали — вполне правильно. Эффект будет гарантирован. Но аналогов Альтернативе пока не было, и коротать время полного погружения в какой-нибудь корейской гриндилке не хотелось. Пытаться убедить в бессмысленности дружбы? Бесполезно. Ставить снова в игнор? Всё равно найдёт. На всякий случай посоветовав найти себе нормальную девушку, Игорь написал, что сегодня занят и не сможет отвечать на письма. А заодно посмотрел на время. До конца сеанса оставалось меньше часа. Парень уже хотел было расстроиться, но его внимание привлёк звон Эльзы и дрожащий голос Мариэтты.

— Пришли… — шепнула девчонка, вместе с феей указывая вперёд.

От открывшегося вида Игорь охнул, попутно подумав, что не стоит читать почту в походах. Можно пропустить много интересного. Например Подземный город, к которому не подходили никакие определения, кроме «эпический». Даже та часть города, что виднелась через огромную арку, попросту поражала своей красотой и величием. В колоссальной пещере, подсвеченной бледно-голубым светом возвышались каменные дома с высокими островерхими крышами, огромные статуи неведомых героев, фонтаны и башни. Выложенные булыжником улицы пересекались каналами, наполненными радужной водой, через которые были перекинуты мосты с перилами, украшенными невероятной сложности ковкой. Настораживало лишь полное отсутствие горожан. Улицы были пусты, в городе царила мёртвая тишина.

— Не нравится мне всё это… — пробормотал Игорь и добавил уже громче:

— Оружие наизготовку. Попахивает засадой.

Как только небольшая армия мятежников выбралась из тоннеля на просторную площадь, окружённую глубоким каналом, им на встречу вышел воин в дорогущих доспехах, отделанных золотом и драгоценными камнями. Слащаво улыбнувшись, он остановился в десятке шагов от Игоря и вальяжно заговорил:

— Ну наконец-то! Приветствую мятежное войско Мариэтты Шаль’Сол! Как же здорово, что вы собрались вместе и пришли сюда, избавив меня от необходимости вылавливать разрозненные группы по всему подземелью! Давайте ещё обойдёмся без лишнего геройства. Просто постойте спокойно, пока вас не уничтожат! Кстати, а где девчонка?

Игорь не стал заморачиваться выяснением местоположения Мариэтты. Всё его внимание было приковано к хаму напротив. Парня бесили его манеры и внешний вид. Очень хотелось забить этому мажору зубы в глотку.

— Слышь, петух. Ты кого пугать вздумал?

— Кто подал голос? — воин нахмурил брови, глядя на Игоря. — Очередная девка, решившая, что вместо сковороды лучше помахать мечом? Похоже, что нужно побыстрее с этим всем заканчивать, дабы не запятнать себя тупыми речами отступников.

Мужчина поднял руку и улицы, крыши и балконы заполнились бойцами дома Шас’Мун. От вида количества магов, лучников, лекарей и контактников у Игоря душа ушла в пятки. Теперь стало ясно, почему соотношение влияния до сих пор оставалось тридцать на семьдесят в пользу Шас’Мун. Шансов на победу не было. Чтобы добраться до противника, нужно будет преодолеть узкий мост, на котором мятежников попросту расстреляют. Да и отступать смысла особого не было. Получался простой провал задания, ради которого и затевался весь поход. Вражеские лучники изготовились стрелять, маги начали раскручивать в руках огненные шары.

Игорь приготовился встретить смерть лицом к лицу. И даже собирался попытаться добраться до слащавого воина, определившегося системой как «Принц дома Шас'Мун Освальд» тридцатого уровня, как вдруг в ход событий вмешалась Эльза. Освальд уже разворачивался, чтобы уйти по-королевски, даже не утруждая себя созерцанием расправы над врагом, когда подлетевшая фея со всего маху врезала ему с ноги по носу. Воин обернулся и гневно глянул на Игоря. В игровом логе высветилось сообщение:

«Вы бросили вызов принцу дома Шас’Мун. Ваш вызов принят. Исход дуэли определит нового правителя Подземного города».

Мятежники отступили, освобождая место, а солдаты противника опустили оружие. Ай да Эльза! Ай да молодец! Игорь подумал, что после завершения задания нужно будет обязательно её расцеловать в благодарность за сообразительность и неоценимую помощь. А сейчас пора сосредоточиться на противнике. Вряд ли этот Освальд — лопух. Да и разница в пять уровней вполне себе значительна. И меч у него полуторный, что в данных условиях тоже нехорошо. Но и аватар Игоря тоже не простой танк двадцать пятого уровня. Так что можно попробовать.

Решив не ждать, пока враг начнёт атаковать, парень кинул стан, но тот не прошёл, лишь ещё больше разозлив принца. Тот ринулся в атаку, рубанув наотмашь. Видимо, в алгоритмах его поведения было заложено слишком сильное пренебрежение к персонажам женского пола, за что он и поплатился: Игорь без труда увернулся, рубанув пробежавшего мимо противника по спине. Прошедший урон был наполовину меньше того, что получали элитные гвардейцы у фонтана, но тоже неплохо. Нужно будет просто подольше потанцевать.

Следующая атака Освальда была более аккуратной и точной, поэтому удар пришлось принять щитом. Но и тут Игорь оказался проворнее, подставившись так, чтобы клинок противника соскользнул в сторону и вниз, и снова провел контратаку, удачно попав по шее с критом. Принц взревел от злости и крутанулся с такой скоростью, что Игорь не успел среагировать. Прилетело очень круто — критический удар с кровотечением снёс сразу пятую часть жизней.

Парень отскочил и выдернул из поясного слота эликсир здоровья, но банка тут же со звоном разлетелась на мелкие кусочки, пробитая стрелой. Намёк, не принимающий двойных трактовок: эликсиры на дуэли запрещены. Что ж… придётся быть внимательнее.

Игорь снова кинул стан, и снова неудачно. Лишь шикарные волосы на голове Освальда задымились от разряда миниатюрной молнии. Принц снова зарычал и бросился в атаку подобно носорогу. В этот раз получилось увернуться, но без контратаки. Пожалуй, оглушение нужно будет отжалеть ещё пару очков, раз оно перестало проходить.

Промахнувшись, Освальд медленно начал обходить Игоря. Успокоившись, он атаковал с умопомрачительной скоростью, снова нанеся существенный урон с кровотечением. И, возможно, что дуэль быстро подошла бы к концу, если бы Игорь не подметил появляющуюся у противника косость в состоянии злобы, которую, в свою очередь, вызывал стан.

Тут-то и начались настоящие пляски. Парень больше не затягивал с повторным применением навыка, проводя атаки сразу же после отката. С каждым разрядом молнии с головы Освальда осыпалось всё больше волос, а движения становились более размашистыми и неточными, позволяя уворачиваться и контратаковать. И всё шло хорошо, удавалось сохранить прежний уровень здоровья и уклоняться от атак… но противник, получивший уже более двух десятков ударов, никак не хотел подыхать. А полоска выносливости неукоснительно приближалась к критической отметке, после которой появится отдышка и замедлятся движения.

Исход боя решил случай. Немного замешкавшись, Игорь пропустил яростную атаку принца, прошедшую с критом и загнавшую здоровье парня за критическую отметку. Похоже, что таковой была цена меткости. Придя в ярость, противник очень здорово добавил к силе атаки. Пытаясь замедлить разбушевавшегося и уже почти облысевшего принца, Игорь после очередного уворота ударил Освальда по ногам. Помимо обычного урона эта атака поставила противнику рану со штрафом на координацию движений, и принц, неуклюже взмахнув руками упал с площадки в воду. Радужный поток тут же окрасился в серый цвет, а игровой лог не замедлил сообщить:

«Вы осквернили святыню Подземного города. Вы получаете достижение «Вандал» второй степени. Шанс удачного создания вещей снижен на 20 %. Репутация к жителям Подземного города снижена на 10 000 единиц. Вас ненавидят. Берегитесь!»

Прежде, чем тело аватара пробило несколько десятков стрел, Игорь успел подумать о том, что ничто не роднит два враждующих народа, как общий неприятель. И возможно, что теперь в подземелье наступит мир. Яркая вспышка поглотила окружающий мир, отправляя парня к точке привязки.


* * *


Доклад ИИ четвёртого порядка «Мариэтта» ИИ второго порядка.

Объект с поставленной задачей справился частично. Поведенческие алгоритмы нестабильны и сложно поддаются анализу. Соответствие канонам низкое. Приспосабливаемость в критических ситуациях удовлетворительная. Отношение к ботам хорошее. Подробная статистика и итог анализа поведения прилагается в графическом файле.

Глава 14. Принцесса-паровоз



Очнувшись после слива, Игорь даже не особо удивился тому, что оказался на берегу моря, недалеко от спуска ко входу в подземелье, а не в городе, где была его точка привязки. До окончания сеанса было еще почти полчаса, но пытаться вернуться в Подземный город не было ни малейшего желания. Ощущения были такими, как будто из тела выжали саму способность что-то делать и принимать мало-мальски важные решения. Только сейчас Игорь понял, как напряжён был во время похода к сердцу древнего подземелья. Там, внизу, не было времени об этом задумываться. Даже во время относительно спокойного шествия от фонтана к городу. А сейчас слегка дрожали руки и колени. Хладнокровие, которым парень раньше не блистал, но, тем не менее, проявленное при командовании небольшой армией ботов, сменилось непередаваемой гаммой чувств.

Сложно объяснить такое состояние… оно напоминало то, которое наступает после победы в сложном ПвП или замесе, но было в разы сильнее. И если бы Игорь кому-нибудь сказал, что оно ему не нравится, то его можно было бы смело клеймить лгуном. Не поднимаясь с травы, парень прикрыл глаза и улыбнулся, вспоминая, как по его команде срывались в атаку бравые гвардейцы, как сам нёсся рядом с ними. Надо бы повторить, но ключ от подземелья только один был.

Переборов лень, Игорь поднялся с уютной полянки и спустился ко входу в пещеру, но обнаружил лишь каменный завал, не поддающийся внешним воздействиям. И тут нахлынуло сожаление о неполученной награде, которая была так близка. Хотя, чего жаловаться-то? Плюс почти шесть уровней за один сеанс, полная инвентарь всякого барахла. Живи и радуйся! Решив, что посторонних тут быть не должно, парень снял увесистую сумку и нырнул в море, едва не убившись о прибрежные скалы.

Посчитав, что это знак, он перебрался к устью реки, где берега были пологими, и провёл остаток времени плавая в тёплой чистой воде. Там же на следующий день начал новый игровой сеанс, с ходу растерявшись от вида встретившей его Эльзы. Фея была вся перепачкана в грязи, жутко воняла и звенела так, что уши закладывало.

Терпеть такой приём после очередных длительных лекций о необходимости себя беречь в реале не хотелось, и Игорь решил покончить со всеми возникшими проблемами сразу и радикально. Схватив Эльзу, окунул её под воду, принявшись свободной рукой оттирать с пета грязь и искренне надеясь, что где-то всплывёт оповещение о том, что фея начинает задыхаться, до того, как она захлебнётся.

По воде расползлось мутное облако, а по тому, как Эльза вырывалась из рук, было ясно, что купание ей не нравится. Даже удивительно, что вода не закипела от того негатива, который сейчас исходил от этого хрупкого создания. Как только река унесла последние облачка мути, Игорь поднял Эльзу на уровень лица и, упреждая новую волну негатива, заговорил:

— Ну вот, солнышко моё, ты и чистая. А то такая красавица и в грязи! Нельзя так. Расскажи мне теперь, что за беда случилась с тобой в моё отсутствие и могу ли я помочь?

Похоже, сработало. Фея сердито скрестила руки на груди, забавно надула щёки, но ругаться не стала. Лишь развернула мокрые крылья и указала рукой в сторону морского побережья, где находился вход в подземелье. Усадив утратившего способность летать пета на плечо, Игорь зашагал в указанном направлении. Он уже было подумал, что Эльза нашла способ вернуться в Подземный город, но вместо этого примерно на полпути наткнулся на лежащие на земле шкатулку и одноручный меч. От них к побережью тянулись следы из примятой травы.

— Эльза! Ты тащила эту тяжесть для меня? — Игорь восхищённо посмотрел на своего пета. — Ты просто чудо!

Опустившись на колени, он в первую очередь осмотрел меч, невольно присвистнув. Оружие оказалось легендарным. Помимо высокой собственной атаки, клинок обладал способностью увеличивать силу владельца в зависимости от уровня его жизней. Чем меньше полоска здоровья, тем сильнее атака. При этом присмертное состояние аватара знаменовалось аж пятикратным ростом силы атаки. Помимо этого, меч добавлял пять очков к ловкости и три — к удаче. И название было весьма эпическим — Воля правящего рода.

Дрожащими руками Игорь отправил клинок в инвентарь. Сражаться им прямо сейчас мешал ранг — придётся ждать тридцатый уровень. Но ничего. С таким стимулом достигнуть нужной отметки — не проблема. Шкатулка порадовала и огорчила одновременно. При внимательном рассмотрении всплыла подсказка: «Тайный ларец правителей Подземного города. Квестовый предмет». Но стоило парню взять её в руки, как игровой лог окрасился в красные тона:

«Вы украли сокровище подземного народа. Не останавливаясь ни перед чем на пути к цели, вы забываете о морали. Таких, как вы, ненавидят. Отныне вас будут атаковать все монстры, лояльные фракции Жители Подземного города, включая пассивных».

— Эльза, твою ж мать… — Игорь медленно повернулся к пету, спустившемуся с плеча и топтавшемуся рядом.

Фея настороженно посмотрела на хозяина и попятилась назад. Но без крыльев у неё не было шансов сбежать: Игорь схватил её обеими руками и, вскочив на ноги, запрыгал на месте.

— Сокровище ты моё! Какое же счастье, что мы вместе. Это ты всю эту тяжесть от самого города тащила? Для меня? Да тебе просто цены нет! За такую подругу я в одиночку весь этот город да с его союзниками на тряпки порву! Если будет ещё что интересного криво лежать — неси! Только не перегружайся.

Вернув Эльзу на землю, парень не задумываясь открыл шкатулку, сорвав миниатюрный замок. По небу прокатился раскат грома, а вместо игрового лога о произошедшем известил голос, звучавший отовсюду:

«Берегитесь, обитатели Альтернативы! На волю выпущено древнее зло, и не будет отныне покоя в землях этих!»

В поисках пояснений Игорь посмотрел на Эльзу, но та сидела на земле, закрыв лицо руками и раскачивалась из стороны в сторону. А вот игровой лог немного просветлил ситуацию. В нём появилась запись о провале задания отшельника на доставку тайного предмета из подземелий. Ну раз о награде думать уже не стоит, то нужно хотя бы посмотреть, что там лежит, в этой шкатулке.

Открыв крышку, парень встретился взглядами с драконом голубого цвета. Размером он был с котёнка, но в том, что это — дракон, сомнений не возникало. Удлинённая голова с обилием рогов и шипов, острые мелкие зубы, перепончатые крылья, сложенные по бокам, четыре когтистые лапы и хвост, заканчивающийся шипом, похожим на металлический. Всплывающая подсказка сообщила о том, что это Дракон Перемен первого уровня.

Ящер выбрался из шкатулки, потянулся, расправил крылья и медленно ими помахал, разминаясь. Наблюдая за ним, Игорь только успел подумать о том, как такая кроха может быть древним злом, как вдруг дракончик рыкнул и бросился на фею, которая до сих пор не восстановила возможность летать. К счастью, парень опередил маленькое чудовище, схватив Эльзу и усадив к себе на плечо. Фея облегчённо вздохнула, а дракончик посмотрел на Игоря с такой грустью в глазах, что парень был готов накормить его собой. Но на это не было времени: в траве в нескольких шагах от места пробуждения «древнего зла» что-то блестело.

Тут же позабыв о драконе, Игорь пошёл смотреть, что там ещё притащила Эльза из подземелья. Очередной подарок был хорош! Сумка Путешественника. Редкая. По вместительности превосходила стартовую почти в три раза, да ещё и давала бонус на десятипроцентное снижение веса переносимого в ней имущества. Не долго думая, парень вывалил содержимое своего инвентаря на землю, и с удовлетворением осмотрев гору амуниции и оружия, принялся складывать всё это добро в новое хранилище.

Игорь не глядя брал из кучи вещи и отправлял в сумку. Однако одного прикосновения к рукояти хватило, чтобы понять: сейчас в новую надёжную сумку отправится легендарный клинок. Парень потянул оружие из кучи, подивившись тому, каким тяжёлым оно стало. Да ещё и двигается, будто живое. Обернувшись, он с ужасом увидел, что меча больше нет, а за небольшой огрызок лезвия намертво уцепился зубами значительно подросший Дракон Перемен. Игорь смотрел на эту тварь, на остатки клинка, и чувствовал, как на глаза наворачиваются слёзы. Последний раз он плакал в третьем классе, когда хулиганы из пятого отобрали и безнадёжно испортили букет, который Игорь купил на сэкономленные на обедах деньги и хотел подарить маме на День Рождения. А теперь… теперь…

— Мразь!!! На флаг порву!

Рванувшись к дракону, парень попытался схватить его за длинные рога, но древнее зло оказалось проворнее и успело отскочить, пустившись наутёк. Выхватив из кучи первое попавшееся копьё, Игорь бросился в погоню, и даже успел разок перетянуть ящеру древком, прежде чем тот смог взлететь.

— Эльза! Убей его! — парень с надеждой посмотрел на вцепившуюся в наплечник фею, но та лишь помахала мокрыми крыльями и показала язык.

Тяжело вздохнув, Игорь махнул рукой и отправился к месту, где оставил сумки и награбленное в подземелье добро. Усевшись на землю, он продолжил укладку имущества, но его отвлекло хлопанье крыльев за спиной. Обернувшись, парень увидел дракона, сидящего на безопасном расстоянии. Теперь он стал размером с овчарку и достиг аж пятнадцатого уровня. Ещё бы! Легендарный меч сожрал…

Игорь с грустью посмотрел на рукоять с обгрызенным лезвием. Всплывающая подсказка сообщила:

«Сломанный меч Правящего Рода. Легендарный. Восстановлению не подлежит».

Выругавшись, парень швырнул некогда грозное, а теперь бесполезное оружие в дракона, но без толку: чудовище поймало рукоять зубами и со скрежетом принялось её жевать. В игровом логе появилось сообщение:

«Дракон Перемен благодарит вас за угощение».

— Угощение? Жри ещё! — Игорь швырнул в древнее зло одно из копий, но дракон ловко поймал его за древко и принялся с аппетитом скрежетать наконечником.

И так всё плохо, так ещё и письмо от Аскольда пришло. Он интересовался, чем занята его подруга. Игорь ответил, что купается в реке. А затем, подумав, дописал, что присоединиться к нему нельзя ни под каким предлогом. И что в ближайший час будет шататься по своим делам. Потом подумал ещё и исправил час на пять часов.

Но Аскольд, похоже, знал, как найти путь к сердцу девушки… В следующем письме он сообщил, что ему очень жаль, что Илона так занята, потому как отряд из его клана собирался подкачать малышню на паровозах. Но вот незадача! У их гнома забарахлила КПП, а потому одно место пустует, и никто не против, если на паровозы придёт посторонний человек.

У Игоря аж нос зачесался. Он не представлял, как выглядит кач на паровозах в мире Альтернативы с её системой респа мобов, но приглашение манило с невероятной силой. От таких не отказываются. Кто бы их не предоставлял.

Отправляя запрос на место встречи, парень подумал, что может в глазах Аскольда стать порядочной сволочью. Но, возможно, это и к лучшему. Есть вероятность, что он отвернётся от корыстолюбивой подруги, которая готова бросить надуманные дела ради выгоды. А пока не пришёл ответ, нужно успеть смотаться в Роклинг и хотя бы немного разгрузить сумку.


* * *


Сергей взобрался на один из фонарных столбов, освещавших площадь Нургенберга в тёмное время суток, и внимательно смотрел на площадку прибытия, где появлялись игроки, перемещающиеся в город при помощи мастера порталов. Нургенберг был достаточно популярным местом, поэтому хлопки перехода раздавались почти постоянно с интервалом в пару секунд. Рядом с площадкой дежурила пара неписей, следящих за тем, чтобы площадка не переполнялась и подталкивающих зазевавшихся новоприбывших. Вот и Илона, появившаяся в каменном круге, не стала исключением.

Девушка сразу же решила осмотреться, не обращая внимания на просьбы смотрящих. Вот и получила тычок в спину, сделав несколько шагов вперёд. Сергей чуть со столба не свалился, вытянувшись вперёд, чтобы получше разглядеть дальнейшие действия подруги. И кто бы сомневался? Илона обернулась и медленно, с расстановкой показала неписи средний палец. Значит она такая не только с ним. А постоянно.

Вообще было очень интересно посмотреть на девушку со стороны, когда она не пытается сбежать и не делает обречённо-согласное выражение лица, лишь бы от неё побыстрее отстали. Она определённо не стала бы звездой подиумов, блистающей с обложек модных журналов. Но всё же её внешность была очень привлекательной. Илона была из числа тех девушек, с которыми хочется быть рядом. Даже обычное общение с такими создавало чувство уюта и комфорта. А тут ещё и фэнтезийный антураж: доспехи с их игровым минимализмом, острые ушки да фея на плече. Ну и меч на поясе. Прямо мечта, а не девушка.

От наблюдения за подругой Сергея отвлёк оклик снизу:

— Придурок, ты чего туда залез?

— Я ещё молодой, не знаю! — ответил парень на автомате.

— Я тебя серьёзно спрашиваю! Группа собралась. Только тебя ждём и твоего экспоеда24.

Охотник глянул вниз, где стоял, задрав голову, Змей — один из лучших воров клана.

— Ну я её и высматриваю. Только что на ТП появилась.

— А не проще было её прямо там подождать? Давай, забирай её и пошли. Кирим уже начинает негодовать.

О да. Кирим был тем игроком, которого лучше не доводить. Лил в игру реальные деньги рекой и считал себя выше других. Но это можно было терпеть учитывая тот факт, что он не скупился на помощь другим, если они его почитали как сильнейшего. И Сергей никогда не упускал возможности воспользоваться такой «щедростью», каждый раз наступая своей гордости на горло. Ведь прокачка в группе с круто задоначенным магом тёмных эльфов — это нечто. И можно не обращать внимание на то, что лук и маг — плохая группа. Потому что с Киримом играет его брат-близнец Карим. Он — страж теней, бафер тёмных эльфов, заточенный на перекачку маны и задирание магической атаки до запредельных значений. Эти двое спокойно могут ходить на задания сами, если не считать те квесты, в которых количество участников, необходимых для завершения, превышает двоих. И неудивительно, что глава клана довольно часто подряжает эту парочку для прокачки новичков на паровозах.

Вот и в этот раз Сергей на пару со Змеем вызвались потаскать «вагоны». И если вору просто нравилось удирать от туч разъярённых мобов, то у Сергея задумка была иной. Он даже купил клановому гному-крафтеру ящик пива, дабы тот пропустил сеанс, сославшись на неисправность КПП. А всё потому, что охотник точно знал: ни один адекватный игрок не откажется от паровозов. И не ошибся.

Спустившись вниз, охотник отыскал взглядом Илону и направился к ней, попросив Змея бежать к Кириму и сказать, что они уже идут. Поравнявшись с девушкой, Сергей улыбнулся и поздоровался:

— Привет. Давно прибыла?

Воительница скосила на парня взгляд и, вскинув бровь, ответила:

— Я думала, тебе со столба виднее, сколько я тут уже торчу.

Сидящая на плече Илоны фея при этом показала язык, и Сергею стало очень стыдно. Вроде и не сделал ничего такого, но щеки буквально горели огнём. Сразу как-то забылось всё, что он хотел спросить и сказать, и охотник лишь предупредил о необходимости быть осторожным в общении с Киримом и о его особенном характере. К счастью, Илона не стала возмущаться и возражать. Лишь утвердительно кивнула и сказала:

— Он ведёт — ему и правила устанавливать. Я постараюсь быть незаметной. Не переживай. Стыдно за меня не будет.


* * *


Без малейшего сожаления сдав в магазин все обычные вещи из инвентаря, Игорь оставил лишь редкие, решив попробовать продать их через аукцион. Затем написал Громобойцу, в надежде что тот окажется в Роклинге, но на этот раз не повезло: гном был занят зачисткой подземелья в составе клановой группы. Не смог прийти, зато обрадовал скрином почти полного сета лёгкой брони четвёртого ранга и пообещал организовать сделку в ближайшее время. К тому же с учётом собранных в подземелье монет, денег на покупку хватало с излишком. Мысленно плюнув на разработчиков, отказавшихся от полноценной возможности дистанционной торговли, парень отправился к мастеру порталов, выложив внушительную для его уровня сумму за переправку в отдалённый город.

Переместившись на площадь Нургенберга, Игорь сразу начал осматриваться в поисках встречающих, но получил грубый толчок в спину от стражника, сопровождаемый требованием освободить площадку портала. Обидчику тут же был продемонстрирован средний палец, но стражник этого не видел, уже принявшись выталкивать из круга очередного зеваку.

Во время беглого осмотра просторной площади, переполненной игроками и неписями, внимание парня привлёк сидящий на фонарном столбе Аскольд. Охотник разговаривал с кем-то, стоящим внизу. Расслышать что-то в гуле толпы было нереально, поэтому Игорь не без труда начал пробираться к цели. Попутно он отметил, что либо здесь игроки более культурные, либо бронешорты не так привлекательны, как юбка, но желающих ухватить его за зад оказалось гораздо меньше, чем в Роклинге. Куда больше внимания вызывала Эльза. Всего за минуту человек пять поинтересовалось стоимостью пета, но Игорь лишь отрицательно кивал головой, не желая даже слушать потенциальных покупателей. Боевых товарищей не продают! Тем более таких, как Эльза.

Столб уже пустовал, но Игорь продолжал продвигаться к нему в надежде на то, что Аскольд его тоже заметил и идёт навстречу. Так и оказалось. Охотник вынырнул из толпы и широко улыбаясь поздоровался:

— Привет. Давно прибыла?

Игорь глянул на собеседника не поворачивая головы и на мгновение задумался, как ответить. Но так и не смог побороть в себе желание подколоть его:

— Я думала, тебе со столба виднее, сколько я тут уже торчу.

Было очень тяжело не рассмеяться, глядя на реакцию Аскольда. На него как будто ведро воды вылили. Похоже, что в планы охотника не входило быть замеченным «на высоте». Справившись с эмоциями, Аскольд заговорил, стараясь не смотреть Игорю в глаза:

— Нас уже ждут. Лидер группы — Кирим. Очень неоднозначный человек. Страдает завышенным чувством собственного достоинства. Любит, когда к нему обращаются как к щедрому спонсору. По сути, так оно и есть. Главное — его не цеплять и не злить.

Не злить так не злить. Игорь был вообще притвориться шлангом в том месте, где ему скажут, лишь бы опыт капал, поэтому он выразил своё полное согласие со всеми правилами поведения, о которых ему расскажут.

Остальные члены группы ожидали их в безлюдном переулке. Кирима легко было узнать даже без всплывающих подсказок. Он полностью соответствовал шаблонам тёмных эльфов. Аристократическая осанка, надменный взгляд. Эдакий барон из какого-нибудь аниме. Даже очки нацепил. С прямоугольными линзами, в тонкой оправе. Любому было ясно, что в Альтернативе проблем со зрением быть не может, но Кирим поработал над своим внешним именем. Игорь был готов поклясться, что если бы он смотрел аниме, то точно узнал бы, под кого косил этот мегадонатор. А иначе и не скажешь. Полный сет шестого ранга явно был уникальным или вообще легендарным. Короткий посох был переточен настолько сильно, что им смело можно было пользоваться как фонариком в тёмных подземельях. Кольца и серьги, судя по внешнему виду, тоже были из топовых. Но если подумать, то какая разница? Игорю с ним нужно побыть всего пару часов, а то и меньше. Так что можно закрыть глаза на все причуды источника опыта.

Рядом с Киримом стоял его клон. Второй тёмный эльф был похож на первого как две капли воды, если не считать отсутсвия очков и более обыденный взгляд. И в паре шагов от них топтались людской вор, маг светлых эльфов, контактник тифлингов и два орочьих шамана. Толково одет был только вор, а значит остальные, подобно Игорю, принадлежали к числу экспоедов.

— Ну наконец-то, малышня в сборе, — облегчённо вздохнул Кирим, кидая Игорю приглашение в группу. — Лиссоль, действуй. Мне уже надоело ждать.

Светлый как будто только и делал, что ждал команды. Он тут же начал произносить длинное заклинание, и через несколько секунд группа растворилась в яркой вспышке зеленоватого света.

Проморгавшись, Игорь обнаружил себя стоящим среди пустоши, усеянной какими-то странными холмиками. Позади возвышались отвесные скалы. Не очень высокие, но для того, чтобы вскарабкаться, пришлось бы попотеть. Кирим, не глядя на членов группы, принялся командовать:

— Малышня — к скалам. Сидеть тихо. За лутом не лазить. Мобов не агрить. В идеале вообще не двигаться и не разговаривать. Карим позади меня. Реген по необходимости. Пока идёт паровоз — сидеть. Бегуны — таскать по очереди. Формируйте большой рой, но не больше пяти куч за раз. Цепанёте больше — уводите. Что делать дальше — ваши проблемы. На лут не отвлекаемся. Мы пришли за опытом. Качаемся, пока не закончится мана у меня и Кирима. Все по местам.

Игорь в компании молчаливых экспоедов отправился к скалам, где уселся лицом к пустоши. Остальные низкоуровневые игроки были из клана Аскольда, никого из них парень не знал. Но по взглядам было ясно, что они не далеко ушли от почитателей нулевой коррекции, голодных до общения с противоположным полом. Поэтому Игорь разместился немного в стороне от них, всем видом показывая, что он всего лишь скромный игрок, не желающий нарушать приказ сидеть молча.

А вот у основы группы началась движуха. Близнец Кирима, не отличившийся большой фантазией при выборе имени, обвешал мага и воинов бафами, после чего уселся на песок, дабы ускорить регенерацию маны. Тёмный маг кивнул, и вор с ником Змей сорвался с места.

Игорь аж на месте заёрзал в предвкушении потока опыта, поступающего от бойцов категории «шестьдесят плюс». Он даже не заметил, как подался вперёд, наблюдая за перемещением Змея. А тот, подбежав к одному из холмов, крикнул:

— Сто тысяч китайцев! Айда за гору драться!

Затем пнул холмик ногой и побежал к соседнему. Спустя несколько секунд пустошь наполнилась гулом вылетающих из причудливых холмов насекомых. Они идентифицировались системой как агрессивный рой шестьдесят восьмого уровня и представляли собой гудящее чёрное облако, постоянно меняющее форму. Змей побегал кругами, заставляя насекомых сформировать плотный шар, а затем повёл их к магу. Кирим начал рисовать рукой в воздухе какую-то светящуюся пентаграмму, а затем взмахнул посохом. С фигурного навершия сорвался огненный шар и с рёвом устремился к рою, а спустя несколько мгновений грозное облако осыпалось на землю чёрной шелухой.

Двойная вспышка света, и игровой лог сообщил о получении двух новых уровней. Игорь провёл рукой по волосам. Такого эффекта он точно не ждал. Он рассчитывал прокачать тут пару тройку уровней, просиживая шорты и изучая добычу из подземелья, а тут дело пахло куда большим продвижением. К тому же никаких задержек не было, и сразу после усевшегося на землю Змея к холмикам устремился Аскольд.

Следующие несколько ходок парень просидел, таращась на своих добродетелей. Но ужепосле тридцать второго уровня скорость прокачки здорово просела, а монотонность действия начала надоедать. Аскольд и Змей по очереди бегали за мобами, Кирим лупил тучки огнём, а Карим переливал ему свою манну и обновлял бафы.

Тут-то Игорь и принялся ковыряться в содержимом инвентаря, пытаясь прикинуть, по чём можно продать ту или иную вещь. Попутно написал Дюрандалю, поинтересовался, как у того дела. Эльфёныш сообщил хорошую новость: его пристроили в грамотную группу с высокоуровневым бафером вне её состава, благодаря чему он уже раскачался до тридцатого уровня и не собирается останавливаться. Да и Громобоец в очередной раз порадовал сообщив, что подобрал все части сета с лосинами и оставил приватный лот на аукционе в Роклинге. Теперь не надо будет ловиться, чтобы совершить сделку.

Внимание Игоря отвлёк грустный голос, донёсшийся со стороны экспоедов:

— Ну вот и всё. Ещё пара паровозов — и по домам.

Парень оторвался от созерцания содержимого сумки и недоумённо посмотрел на других участников группы. А затем заметил почти опустевшие полоски манны у тёмных близнецов. Это было плохо. Нет, Игорь был счастлив, глядя на свой уже тридцать седьмой уровень, но ему, как и любому нормальному человеку, хотелось большего.

Снова запустив руку в сумку, парень перешёл в раздел расходников, позвякивая стеклянными бутылочками. В запасе обнаружилось аж пятьдесят средних эликсиров энергии. Стратегический запас, вынесенный со склада подземной гвардии. Самому Игорю они были не нужны — танки использовали вместо манны энергию. Он собирался продать эти запасы по хорошей цене, ведь именно банки манны были самыми дорогими. Но такой кач явно стоил дороже. К тому же сороковой уровень совсем близок. И если не дотянуть сейчас, то придётся либо тратиться на экипировку третьего ранга, либо изрядно помучиться с тем, что есть.

Выждав момент пересменки «локомотивов», Игорь поднялся на ноги и крикнул:

— Подождите минутку!

Остальные экспоеды ахнули, вытаращившись на наглую нахлебницу, прервавшую отлаженные действия группы. Аскольд поморщился, предполагая нехорошее развитие событий, а вот Кирим напротив, посмотрел на источник шума с некоторым интересом. Подбежав к боевой группе, Игорь вытащил из сумки с десяток эликсиров манны и протянул магу:

— Возможно, я наглею, но могу ли я предложить эликсиры манны и попросить провести ещё несколько паровозов? Кто знает, когда ещё так повезёт, попасть в грамотную сильную группу.

Тёмный маг хмыкнул.

— Карим, бери. Ненавижу вкус этих эликсиров. Подарим нубам ещё немного счастья.

Игорь перекинул баферу, слегка обалдевшему от вида количества питья, весь запас эликсиров манны и вернулся на место. Садясь на песок, он словил на себе благоговейные взгляды товарищей по прокачке. Похоже, воительница Илона встала для них в один ряд с членами боевой группы. А хождение паровозов продолжилось.

Счастью Игоря не было предела, когда к моменту произнесения команды «последний паровоз» у него был тридцать девятый уровень и восемьдесят два процента. Но, как обычно бывает в таких ситуациях, что-то пошло не так.

Огненный шар не взорвался, спалив лишь малую часть тучи, которая грозилась стать последней несколько в ином смысле, чем планировал Кирим. И, судя по реакции мага, шансов на выживание у них не было. План действий сам пришёл в голову. Игорь выхватил меч и сорвался с места.


* * *


Сергей охнул, увидев, как шар пролетел насквозь роя, вместо того, чтобы взорваться и испепелить всё облако насекомых. Вот и приплыли. Последний паровоз сейчас выпишет им бесплатный телепорт до города. И Кирим будет очень не рад потере своего опыта. Но и сделать всё равно ничего не сможет: на удар ушла последняя мана, а удрать от разъярённых шершней уже никому не удастся. Сергей и Змей тоже были почти пустые в плане выносливости, да и переагрить рой не смогут всё равно. Ведь рубить насекомых ножом или обстреливать из лука — глупая затея. Был бы светлый из числа экспоедов повыше уровнем — смог бы увести группу боевым порталом. Но тот навык, который имелся у него сейчас, срабатывал только в том случае, если ни один из членов группы не находился в боевом режиме.

Кирим стиснул зубы и выругался, собираясь, видимо проклясть Илону, попросившую продлить кач, как вдруг в стремительно приближающийся рой ударила небольшая молния. Затем раздалось залихвацкое «Хайе!» и прямо в облако влетела, размахивая мечом, воительница. Неясно было, что случилось. Прошёл ли агр, либо своей придурковатой атакой девушка смогла передамажить неудачное заклинание Кирима, но рой погнался за Илоной, вывалившейся из него с противоположной стороны. Крикнув «Я паровоз!», воительница со всех ног бросилась в противоположную от группы сторону. Затем последовала яркая вспышка, и Аскольд обнаружил себя в Нургенберге, на месте, с которого они отправились на пустоши. Рядом стояли все члены группы, кроме Илоны.

— Лиссоль, поясни, как ты смог применить портал, — совершенно спокойным голосом спросил Кирим. — Девчонка была в боевом состоянии.

— Так это… — светлый почесал затылок. — Она сказала, чтобы я портал сразу, как смогу, вышла из группы и бросилась на рой. Не знаю, как она его переагрила с её-то уровнем, но как только ты в мирный режим перешёл, я кастанул такси.

И на самом деле. Только сейчас Сергей заметил, что список участников группы стал несколько короче.

— Что ж, молодец. Ничего не скажешь, — Кирим ухмыльнулся. — Интересную ты, Аскольд, себе подругу нашёл. Таких нечасто встретишь.

Этого можно было и не говорить. Сергей и так знал, что подобных Илоне очень мало. А тут ещё и письмо пришло:

«Большое спасибо за уровни! Прошу прощения за то, что подставила. Надеюсь, никто не в обиде. А если кто-то всё же держит зло, то пусть представит, как я выгляжу после налёта этих чудовищ. Сразу легче станет! А теперь самое время завершить квест, а то вдруг к сороковому неактуальным станет. Ещё раз спасибо!»

Глава 15. Принцесса и возмездие



От фейерверка болевых ощущений не спас даже выкрученный на минимум имитатор боли. Дикие шершни Пустоши задали такого жару, что тело горело огнём. Игорь даже попытался спастись от крайне неприятных ощущений в фонтане на площади Роклинга, но облегчение было недолгим: его вытащили из воды патрульные солдаты, да ещё и оштрафовали на пять серебряных за нарушение общественного порядка.

Рядом с индикаторами количества жизни и выносливости моргала иконка отравления ядом полосатых чудовищ. Обратный отсчёт обещал ещё четырнадцать минут мучений и парень решил хоть как-то отвлечься и направился к торговому дому, где, по словам Громобойца, его ждал частный лот с сетом лёгкой брони, качественно прикрывающей то, что другим видеть не положено.

Подгоняемый желанием поскорее примерить обновку, Игорь добрался до нужного здания за две минуты. За защищённым решёткой прилавком на высоких стульях сидели четыре лепрекона, обслуживая немногочисленных клиентов. Дождавшись своей очереди, парень представился и сказал, что для него оставляли частный лот. Старый лепрекон прекратил поглаживать длинную рыжую бороду и щёлкнул пальцами. На огромном шкафу, занимавшем всю боковую стену зала аукционов, выдвинулся один из ящиков. Звонко щёлкнули фиксаторы, и ящик плавно поплыл по воздуху, остановившись перед лепреконом. Тот проверил содержимое и сказал скрипучим голосом:

— Комплект лёгкой брони «Крыло гарпии». Низ и наручи редкие. Верх, сапоги и шлем — обычные. Объявленная стоимость лота — сто семь золотых. Комиссия аукциона составит пятнадцать серебряных. Оплата принимается в любых монетах согласно действующему курсу обмена.

Игорь высыпал в специальную шкатулку большую часть своего медно-серебряного запаса. Звякнул невидимый колокольчик, и монеты исчезли, после чего прутья решётки, защищающие работников аукциона от нападения, сами собой раздвинулись, и ящик с бронёй вылетел наружу, замерев перед парнем на уровне груди. Забрав содержимое, Игорь развернулся и хотел было сразу примерить обновку но… увидел своё отражение в большом зеркале, висевшем рядом со входной дверью.

Сразу вспомнился урок культурологии, на котором демонстрировали фильм советской эпохи «Королева бензоколонки». Так вот, героиня фильма, перенёсшая нападение пчёл, выглядела гораздо лучше, чем аватар Игоря сейчас. Смысл примерки терялся, и парень решил провести невероятно медленно тянувшиеся минуты действия яда в поисках подходящего места для фотосессии. Или скринсессии? Как там это правильнее назвать?

Лезть на крышу он побоялся. Мало ли, кто там внизу проходить будет… А вот лесное окружение, да ещё и с речкой, должно было подойти идеально. А там и к отшельнику можно будет смотаться, дабы выяснить, полагается ли что-то за вскрытую шкатулку. Ну а вдруг?

Уйдя привычным порталом, Игорь оказался на знакомой солнечной поляне. Место непопулярное, желающих пробежаться по лесу мало, так что можно даже не уходить. Ожидая, пока не обнулится таймер отравления, парень здорово разозлился на себя за то, что не додумался купить антидот. Это было бы куда эффективнее фонтана. Да ещё и дешевле.

Но мелькнули заветные нули, боль утихла и опухоли исчезли. Настало время примерки! Накинув сразу весь сет, Игорь едва не упал на колени. Тяжесть была такая, как будто ему на плечи водрузили ось от железнодорожного вагона. А всё штраф за ранг! Пришлось скинуть всё, кроме верха и низа. Стало полегче, но сражаться всё равно не получилось бы. Да и не надо. Делов-то! Мухи сбили всего пять процентов, а двадцать три до заветного сорокового — сущие мелочи. Можно будет взять каких-нибудь квестов из категории принеси-подай, где не нужно будет страдать из-за нынешнего снаряжения, изрядно отставшего от уровня. А вот пару скринов сделать — в самый раз.

Гном не обманул. Стандартной длины юбка в серо-голубых тонах, а под ней… Лосины! Или как их там? Короче говоря, штаны в облипку до колен. Двигаться мешать не будут, закрывают всё лучше некуда. И верх смотрится здорово, хотя вырез на груди мог быть и поменьше. Но это уже придирки. А теперь — к старику в гости!

Однако, добраться до хижины отшельника без приключений не удалось. Примерно на полпути Игоря перехватило недавно освобождённое древнее зло. Дракон вывалился из густой кроны большого дерева и, высунув длинный розовый язык, уставился на парня. Игровой лог сообщил:

«Дракон Перемен приветствует вас».

Интересно. Тот, о ком в голос заявляют на весь мир альтернативы, приветствует своего освободителя. Или кормильца? Игорь задумался. А вдруг его можно приручить? Получив со старта Эльзу, парень не особо задумывался над процессом приручения в игре. Феи ему вполне хватало. А тут уже вроде начало положено. Да и заиметь такого питомца, который, вроде как не против быть вторым, было бы весьма интересно.

Заглянув в сумку, Игорь с огорчением отметил, что успел избавиться от всех обычных вещей. Остались хоть и неподходящие, но редкие и даже пару уникальных. Придушив жабу, он вытащил перчатки для магов, которые по характеристикам были хуже всего остального, и бросил дракону. Тот чуть котлован когтями не вырыл, срываясь с места за угощением, которое было проглочено, даже не удостоившись пережёвывания.

Ящер уселся на траву и снова посмотрел на Игоря, но тот не спешил тратить ещё одну вещь. Тогда древнее зло подошло ближе и ткнулось носом в сумку, издав замысловатый воюще-булькающий звук. Парень отодвинулся в сторону и спросил:

— А что мне за это будет?

Дракон снова уселся на траву и по-собачьи склонил голову на бок. Затем острым наконечником своего длинного хвоста ткнул в сумку и булькнул ещё раз. Игровой лог тут же сообщил:

«Прочность сумки Путешественника снижена на 3 единицы. Текущая прочность 52 из 55 единиц».

Игорь отскочил, как ужаленный. Это что же будет, если дракон ударит со всей силы? Кранты нажитому добру? С таким чудом лучше дружить, чем воевать, но и прогибаться нельзя. Отойдя ещё дальше, парень ткнул в ящера пальцем и заявил:

— Ты давай не зазнавайся! Сейчас в реку прыгну, и будешь кору с деревьев жрать! Хочешь есть — отрабатывай! Я тебе не кормушка, и все вещи с трудом достались.

Дракон зычно заклекотал и снова подошёл ближе, но уже не пытался навредить экипировке Игоря. Парень порылся в инвентаре, выбрав на этот раз тяжёлые сапоги с бафом на грузоподъёмность. Потом бронетрусы, после поедания которых дракон окутался ярким свечением и… подрос. Всплывающая подсказка сообщила о том, что ящер уже шестнадцатого уровня. Довольно заурчав, он начал ходить вокруг Игоря, пытаясь потереться головой о ноги или то, что повыше, но парень уклонился от подобной ласки, не рискуя испортить что-то из одетых вещей.

Процесс приручения прервала серия хлопков открывшихся порталов и голоса, донёсшиеся со стороны недавно покинутой площадки. И Игорь готов был поклясться, что знает говорящих. Судя по усиливающемуся треску веток, группа недругов шла как раз в его сторону.

— Шухер! — шикнул парень и скользнул в реку, уцепившись за ветки густого прибрежного куста так, чтобы можно было видеть тропинку.

Но дракон, судя по всему, экзотического слова не знал, и остался на месте, недоумённо глядя на своего кормильца.

— Прячься, придурок! — зашипел Игорь, опасаясь быть услышанным посторонними.

Ящер щёлкнул зубами и, взмахнув крыльями, взмыл вверх, скрывшись в кронах деревьев. Спустя минуту мимо прошла рейд-группа в составе танка и восьми магов. Почти всех парень узнал, ведь шайку Одина трудно забыть после той подставы, что они устроили на первом для Игоря рейде. Интересно, в этот раз жертвой снова станет танк? Или это как раз тот, у которого КПП барахлила, а на раздевание ведут двух магов, которых не было в прошлый раз?

Позабыв о своих делах, парень дождался, пока группа не скрылась за деревьями, выбрался из воды и пошел следом. Ему очень хотелось как-то помешать этим уродам. Нет, он не был идеалистом, который полез бы помогать просто так. Ему просто было необходимо устроить обидчикам какую-нибудь гадость в качестве мести. Но как? После вынужденного расставания на пустоши он всё ещё был один — Эльза пока не отыскала его. А без помощи феи положить целую группу хорошо подготовленных бандитов не выйдет. Но должен же быть какой-то вариант!

От раздавшегося сзади хруста ломающейся ветки Игорь чуть не подпрыгнул, но быстро опомнился и, юркнув за куст, осмотрелся. Стараясь не шуметь, к его укрытию приближалось древнее зло. Ну точно! Это же невиданная удача! Он-то и поможет Игорю в сложном деле мести более сильному противнику. Вот только маловат зверь пока… Но это дело поправимое!

Убедившись, что никто из неприятелей не заметил слежки, парень выбрался из-за куста и, открыв сумку, начал пихать в пасть дракону всё подряд. Время сожаления об утраченных шмотках наступит позже, а сейчас нужно деточку кормить, чтобы деточка росла.

От небывалого напора кормильца дракон уселся на пятую точку и с трудом успевал пережёвывать и глотать подаваемые угощения. Но рос слишком медленно. К тому моменту, когда в сумке остался только припасённый для сорокового уровня сет, ящер достиг лишь двадцать восьмого уровня. А бандиты, судя по экипировке, были от тридцатого до тридцать девятого.

Новенькую броню отдавать совсем не хотелось, и в поисках корма Игорь осмотрел себя. Четвёртый ранг для боя не сгодится, стало быть, всё, что на нём сейчас — нужное. Оружие тоже пригодится в драке. Что же ещё отдать? Начальные вещи все до одной были уникальными, и передать их было невозможно. Все кроме…

Парень провёл рукой по лицу, решаясь на невообразимый поступок. Попутно он думал о том, какие всё же извращенцы разработчики Альтернативы. Потому что лишь на трусах обнаружилась особая метка: «Нижнее бельё. Уникальное. Неразрушимое. Может быть передано другому игроку на срок до трёх суток». Это как? Типа как в средневековье леди платочки своим кавалерам давали на сохранение? А здесь трусы? А как они назад вернутся, если их дракон съест? Не важно! Сейчас нужно действовать, а не голову вопросами забивать. Сменив шорты на стартовую юбку, Игорь стянул трусы и со словами «Ну, брат, не побрезгуй!», сунул их дракону в пасть.

От полученного угощения древнее зло, что называется, торкнуло. Глаза полезли из орбит, крылья и хвост выпрямились и задрожали. Сперва Игорь подумал, что дело в нём, и начал лихорадочно вспоминать, когда последний раз мылся, и не помрёт ли дракон от несчастной тряпочки. Но вместо смерти, ящер окутался блеклым свечением и начал расти так быстро, что чешуя затрещала под натиском увеличивающейся мускулатуры.

Дракон набрал было в лёгкие побольше воздуха, чтобы, вероятно, взреветь от восторга, но делать этого было нельзя. Поэтому Игорь, проявив невиданную наглость, прыгнул на своего недопитомца и сжал его челюсти под локоть. Противостоять дракону было настолько тяжело, что парень даже зажмурил глаза, а когда открыл их, обнаружил себя в весьма глупом положении. Ящер вырос до размеров крупного быка. И Игорь усиленно пытался сжать самый кончик огромной пасти. Но если бы древнее зло действительно захотело открыть ротик, то сделало бы это ничуть не напрягаясь. Но вместо того, чтобы освободиться, дракон смотрел на своего кормильца со странным блеском в глазах.

Парень осторожно убрал руку с морды ящера и медленно попятился назад. Когда расстояние увеличилось до десятка шагов, дракон сорвался с места и, в доли секунды нагнав Игоря, ткнулся мордой ему между ног, попытавшись задрать юбку. При этом получилось так, что выросший после угощения на носу рог оказался у парня между ног, и вместо подола юбки древнее зло подняло в воздух кормильца целиком.

Пытаясь хоть как-то защититься, Игорь ухватился за основание рога обеими руками. Дракону это не понравилось, и он затряс головой, но вместо того, чтобы стряхнуть намертво уцепившуюся в рог воительницу, провернул её на роге несколько раз, как на турнике.

Парень едва не оглох от собственного визга и наконец-то разжал руки. С треском приземлившись в пышный куст, он в первую очередь подумал о том, что девчачьи голосовые связки его аватара способны докричаться отсюда до Роклинга, и их явно услышала группа Одина. Но всё это резко ушло на второй план, стоило дракону возобновить попытки найти ещё одно уникальное неразрушимое угощение. Парень всё же успел упереться в наглую морду ногами и вновь ухватившись за рог, зашипел, пытаясь хоть как-то спасти положение с и так нарушенной скрытностью:

— Да отвали ты от меня, тупая скотина! Не видишь, что ли? Нету там больше ничего съедобного! Не моя привычка по двое трусов носить! Да успокойся же ты! Не пали контору! Нашу возню за километр слышно, а надо тихо!

Последнее слово Игорь гаркнул так, что ящер дёрнулся и отступил. Парень приподнялся и, потирая исцарапанные рогом внутренние части бёдер, простонал:

— Лучше бы я тебя в коробке старику отнёс. Мразь неблагодарная.

А глянув в боевой лог, сообщающий о многочисленных болезненных ранениях, нанесённых Драконом Перемен, которые должны были зажить лишь через полчаса, и вовсе расстроился.

— Ну за что ты мне такой попался? Я тебя кормил. Всё, что было отдал. Можно сказать, до последней одежды. А ты? Ну зачем ты это сделал?

Игорь ткнул пальцем на окровавленные ноги.

— Ты платишь за мои старания так? Болью? Такова твоя благодарность?

Дракон приопустил голову и тихо заурчал.

— Стыдно, да? — парень начинал не на шутку сердиться, чему способствовала жгучая боль в ногах. — Вот только урчанием делу не поможешь! Мне из-за тебя ещё вон сколько мучиться!

Древнее зло сперва поникло, а затем вдруг выпрямилось и шагнуло к кормильцу. Игорь попытался бежать, но был сбит с ног и прижат к земле когтистой лапой.

«Вот и докричался…» — подумал он, ожидая смертельного удара. Но вместо этого ощутил прикосновения чего-то липкого и шершавого к раненной ноге. Затем к другой. Затем к обнажённой части спины и к шее. Потом его перевернули на спину, и на лицо опустился огромный розовый язык, покрытый мелкими пупырышками. Подумать только, грозный ящер вылизывал Игоря! Причём делал это очень тщательно, не пропуская ни одного открытого участка тела.

Парень уже начал думать, что лучше было сдохнуть, когда дракон наконец-то отпустил его. Поднявшись на ноги, Игорь осмотрел себя, покрытого тонкой липкой плёнкой, издающей не самый приятный запах, и хотел было выругаться, но случайно обратил внимание на игровой лог. А там было на что посмотреть:

«Ваши раны излечены. Вы получили благословение Дракона Перемен. Вы невосприимчивы к эффекту отрицательных воздействий, а также получаете иммунитет к атакам на основе воздуха и огня. Время действия 20 минут».

— Мам моя! — только и смог сказать парень, прикрыв рот рукой.

Такой баф был как нельзя кстати с учётом того, что Игорь планировал сделать. Теперь можно смело идти и рвать на тряпки хоть всю пачку врагов. Но сперва нужно кое-что уточнить.

— За благословение спасибо. Но не мог бы ты помочь мне разобраться с шайкой бандитов? Боюсь, что в одиночку мне не справиться.

Дракон оскалился и рыкнул. В отличии от фейского личика, бронированная морда практически не выражала эмоций, а понять по одним лишь глазам, о чём думает ящер, Игорь не смог. Может рвётся в бой, а может планирует перепроверить наличие ещё одного угощения. Но выбора не было, и, решив, что он всё же согласен помочь, парень направился примерно в ту же сторону, что и группа разбойников. Дракон Перемен, апнувший на последней порции корма целых семь уровней, относительно тихо шагал следом.

Идти пришлось довольно долго. Сперва Игорь начал успокаиваться по поводу нарушенной скрытности — на такое расстояние эхо от его воплей не должно было разнестись даже в лесу. Затем он было забеспокоился по поводу того, что потерял след противника. Но спустя ещё пару минут в шёпоте леса стали всё отчётливее проявляться звуки сражения.

Приободрившись, парень зашагал быстрее. До окончания драконьего бафа оставалось тринадцать минут, но тянуть резину не стоило. Добравшись до места драки, Игорь осторожно начал рассматривать сквозь ветви хвойного кустарника небольшую поляну, на которой группа Одина била огромного медведя тридцать восьмого уровня. Полоска здоровья босса быстро уменьшалась, а значит времени было совсем мало. Парень отыскал взглядом всех бойцов рейда и попытался вспомнить, кто из них был в прошлый раз, чтобы не поубивать попавшихся на развод игроков. Потом до него дошло, что вряд ли получится объяснить дракону, кого бить, а кого не нужно, и решил действовать.

Повернувшись к притаившемуся немного позади ящеру, он заговорил так, чтобы напарник его слышал, а бойцы рейда — нет:

— Слушай сюда. Там, на поляне, отряд моих врагов. Я хочу, чтобы все они умерли. Точнее не все. Среди них есть два или три нормальных человека, но я не знаю, кто именно. Поэтому постарайся услышать меня, когда я скажу кого-то не бить. Я не знаю, насколько ты силён, поэтому в первую очередь прошу переломать как можно больше оружия и брони. Если удастся что-то съесть — будет вообще здорово. А далее по обстановке. Бить будут воздухом и землёй. Если это как-то тебе поможет — прими к сведенью. Атакуй по команде. А пока за мной, но очень тихо!

Игорь понятия не имел, насколько его речь была ясна ящеру, но понадеялся, что разработчики наделили этого моба достаточным интеллектом по образу мифических прототипов. Во всяком случае, пока что древнее зло послушно ползло следом. А вместе они двигались вокруг поляны к нахальной девчонке-баферу, которая не нравилась Игорю так же сильно, как и придурок Один. Ох зря она при создании персонажа выбрала себе статус первой цели в замесе!

Притаившись за кустом, парень одел обратно свои бронешорты и начал ждать момента распада группы. Решив, что прекращение избиения босса большинством магов — подходящий сигнал, он скомандовал «Вперёд!» и ринулся на бафершу. На боссе остались висеть двое магов, ещё не понимая, почему танк больше не агрит. Стало быть, они и есть объекты развода. Нужно по возможности их не задеть. Да если вообще получится хоть кого-то завалить из числа разбойников.

То, с какой скоростью на поляне появился Дракон Перемен, стало сюрпризом даже для Игоря. Древнее зло с невероятной скоростью сорвалось с места и, ломая ветки и мелкие деревья, вылетело на поле боя, с ходу откусив половину посоха одного из магов, повергнув того в глубокий шок. Воспользовавшись замешательством, парень выскочил из кустов, и, повесив на бафера стан, принялся рубить её.

Девчонка упала на удивление быстро, даже не успев выйти из состояния оглушения. Остальные к этому моменту уже пришли в себя и начали лупить дракона, который метался от одного бойца к другому, атакуя всеми доступными средствами, а именно клыками, рогами, когтями, крыльями и хвостом. Сложно было описать словами радость Игоря, возникшую от вида дряхлеющих и осыпающихся трухой дорогостоящих вещей противника. Это уже была победа! Подумать только! Дракон в течении всего минуты наполовину раздел группу разбойников, работавшую на этот шмот не первую неделю. Но возмездие не будет полным, если кому-то удастся уйти, не потеряв ещё и немного опыта.

Второй маг, оставшись без робы и оружия, «ушёл» с трёх ударов, один из которых оказался критом. А потом на Игоря обратили внимание. Боевой лог начал наполняться красными оповещениями:

«Игорк Один2535 нанёс вам 0 урона. Вы игнорируете воздействие замедления.

Игрок Фраер173рус нанёс вам 0 урона.

Игрок ЧоткийПацан нанёс вам 0 урона».

Лицо Игоря расплылось в улыбке. Нужно будет почаще давать дракоше себя облизывать. Да и кормить его тоже нужно стараться почаще. Вон как старается: пара-тройка ударов, и очередной разбойник падает на землю. Нужно успеть добраться до главной цели раньше ящера. Побежав на Одина, парень отмёл все сожаления по поводу утраченных вещей. Это выражение лица врага стоило гораздо дороже. Испуг, смешанный со злобой. И некуда бежать. Потому что не успеешь. Обвисшая лохмотьями роба, небольшой остаток некогда весьма дорогого посоха. И несущийся навстречу танк с иммунитетом к магии. Магов не зря называют тряпками. Это на дальней дистанции они страшны своим уроном. Но в ближнем бою им нечем защищаться. Маг, подпустивший врага на расстояние удара мечом — уже труп. Чуда не произошло. Стан, рубящий по коленям, потом ещё пара ударов в корпус, и всё. Ушастое тело лежит на земле, уткнувшись противной рожей в истоптанную траву.

Но не время отвлекаться. Игорь едва успел крикнуть дракону, чтобы тот не трогал магов, продолжающих воевать с медведем. Ящер все-таки огрел одного и з них хвостом, превратив в лохмотья верх робы, но команду услышал и переключился на танка, пытающегося скрыться в лесу — последнего из разбойников. Теперь на поляне осталась одна проблема — едва живой рейд-босс, мечущийся между двумя магами, которые оказались совсем не глупыми и по очереди били медведя, не давая ему сосредоточиться на одной цели. Но увы, такая тактика лишь оттягивала неизбежный конец: мана заканчивалась, а регенерацию босса таким образом перебить не удавалось. Игорь не хотел умирать здесь ради незнакомых игроков, но моргающая на критической отметке полоска здоровья медведя выглядела слишком привлекательно…

— Пати дайте, добьём! — крикнул парень кидая боссу агр.

Маги не тормозили, и приглашение на вступление в группу пришло почти сразу же. Теперь, когда медведь повиснет на танке, они смогут лупить гораздо быстрее. Должны добить. Если бы не одно но… Босс был тридцать восьмого уровня. Игорь — тридцать девятого. Но статы он так и не тронул, в ожидании сорокового и инициации. И броня была совсем не той, что требовалась для танкования такого моба без лекаря. Медведь оказался слишком ловким для своих размеров, и первым же ударом достал пытавшегося уклониться Игоря, сбив сразу четверть здоровья и оставив рану с серьёзным кровотечением, обещавшую угробить горе-танка за минуты две, если этого ранее не сделает зверь. Драконье благословение не помогло. Видимо, оно защищало от негативных эффектов, наложенных при помощью магии. Зато помог сам дракон.

Выскочив из леса, он с разгону врезался медведю в бок, едва не свалив того на землю. Вот теперь итог боя точно был предрешён. Спустя минуту сдерживаемый драконом босс осел на землю, а игровой лог оповестил о новом рекорде:

«Вы одержали победу над рейд-боссом Лесной царь. Вы получаете 112 340 единиц опыта. Вы установили новый рекорд в бою с Лесным царём, сразив его втроём. Предыдущий рекорд — группа из пяти игроков. Дополнительно Вы получаете 71 500 единиц опыта. Вы получили новый уровень!»

Тело окуталось столбом мягкого белого света, а возле аватарки загорелось заветное «сорок». Теперь не придётся заниматься работой из разряда «принеси-подай». Можно смело топать к старику за инициацией. Но сперва нужно разобраться с добычей, на которой уселся Дракон Перемен, настороженно глядя на двоих потрёпанных магов, не решающихся подойти ближе.

— Классный у тебя пет, только не похоже, что дружелюбный! — крикнул один из них, переминаясь с ноги на ногу.

— Какой есть, — ответил Игорь, подойдя к телу босса и приступив к обыску.

Согласно механике игры, с медведя не могло упасть никаких готовых вещей. Зато попалась легендарная шкура третьего ранга, из которой крафтеры смогут сделать весьма крутую броню. Да набор клыков, обозначенных как «редкий материал для производства». И всё. С одной стороны круто, а с другой — могло быть и получше. Но что есть, то есть. Главное, что получен заветный сороковой. А значит, пришло время переодеваться! Вот только нехорошо новую вещь на окровавленное тело примерять. Повернувшись к дракону раненным боком, Игорь спросил:

— Не поможешь? Очень уж рана гадкая, долго не протяну.

Ящер наклонился вперёд и лизнул бок. Со стороны могло показаться, что он слизал с кожи качественно нанесённый грим: покрывшаяся слюной древнего зла кожа была идеальной. Ничто не напоминало о недавно красовавшейся там страшной рваной ране. Боевой лог сообщил о полном исцелении от кровотечения, а маги хором присвистнули. Теперь можно и с ними поговорить. И возможно, что они огорчатся после этого разговора.

— Мужики! Питомец реально очень классный, но есть с ним одна проблема: он очень много ест.

Для наглядности Игорь сменил верх брони на новый, а старый скормил дракону, после чего продолжил:

— Поэтому лут, — парень приподнял на вытянутой руке трофейную шкуру, — тоже пойдёт на корм. Я считаю, что в сложившейся ситуации, где вы заведомо были жертвами, получить двойной опыт — уже отличный результат. Я имею в виду опыт от победы над боссом и от похода на рейд в незнакомой компании. Надеюсь, результатом все довольны?

Игорь бросил шкуру дракону и внимательно посмотрел на магов. Один вздохнул с явным сожалением, а второй лишь утвердительно кивнул, не желая присоединиться к павшим разбойникам.

— Тогда позвольте откланяться!

Парень махнул на прощание рукой и зашагал в направлении хижины отшельника. Дракон последовал за ним, на ходу пережёвывая новое угощение и окутываясь светом очередного поднятия уровня.

Глава 16. Принцесса в западне



Игорь шёл к отшельнику, подпрыгивая от радости. Это же надо было так удачно попасть на чужой рейд! Особым образом грели душу письма от Одина, в которых он изощрённо ругался, обещая украсить жизнь своего уже кровного врага всеми возможными методами. А разве может быть более хорошая награда, чем прогорающий стул обидчика? Точнее говоря, прогорающий ложемент КПП. Оскорбления и угрозы — самый верный признак не только успешной мести, но и как минимум временного бессилия противника. Ведь в ближайшем будущем у Одина вряд ли получится навредить Игорю.

Вторым поводом для радости был легко добытый сороковой уровень. Теперь осталось только поговорить с отшельником и получить инициацию. И тут любопытство буквально гнало парня к заветной поляне, заставляя время от времени переходить на бег.

Третьим поводом был дракон. Пускай задание провалено, но тот факт, что эта зверюга готова драться на стороне Игоря за еду, радовал неимоверно. Вряд ли многие в мире альтернативы могли похвастаться такими питомцами. Уникальная Эльза и… древнее зло пока не идентифицировалось в качестве пета, но можно было предположить, что оно как минимум уникальное, раз о нём в голос оповещали всех игроков.

Ну и четвёртым поводом был сет «Крыло гарпии». Смотрелся он обалденно, а лосины очень здорово прикрывали снизу. Даже отсутствие нерушимой уникальной «брони» почти не ощущалось.

Размышляя о том, как правильно распорядиться имеющимися благами и вяло отвечая подначками всё сильнее бесящемуся Одину, Игорь добрался до поляны, где его уже ждали отшельник и Эльза. Присутствию феи парень ничуть не удивился. Он уже строил предположения по поводу того, что зеленовласое чудо умеет предугадывать его действия, и не парится с поиском своего хозяина, зная, где он появится в ближайшем будущем.

— Приветствую Вас, достопочтимый отшельник! — выкрикнул Игорь выходя из леса и на ходу доставая из сумки пустую шкатулку. — Я провалила задание. Не смогла зачистить подземелье, и тайный груз тоже не доставила. Вот. Есть только это.

Старик, всё так же сидящий на своём камне, нахмурился, принимая в свои руки шкатулку, и сказал:

— О провале доставки тайной шкатулки уже знает весь мир. Это было большой ошибкой с Вашей стороны… древнее зло принесёт в этот мир хаос и сму…

Отшельник не договорил, потому как именно в этот момент на поляну выскочил подотставший дракон и, весело подпрыгнув, ещё раз проверил наличие угощения под юбкой у своей кормилицы. Игорь, в очередной раз крутанувшись на роге, грохнулся в траву, но быстро поднялся и отвесил ящеру оплеуху.

— Да говорю же: нету там ничего! Через три дня приходи. И то, если они на место вернутся.

Древнее зло фыркнуло, попятилось и улеглось в тени деревьев, наблюдая одним глазом за происходящим на поляне.

— Поразительно! — отшельник покачал головой. — Похоже, что мы не ошиблись в Ваших, леди, способностях. Хоть и весьма своеобразно, но Вы выполнили оба задания. После гибели принца в Подземном городе произошёл передел власти, и во главе теперь представители дома Шас'Мун. Они благодарны Вам за помощь, но по-прежнему ненавидят за Источник.

Что касается древнего зла, то нашей задачей являлось недопущение попадания его в чужие руки и контроль над его разрушительной силой. И это Вам тоже пока удаётся. Стало быть, Вы готовы стать на путь к могуществу. Осталось лишь дать согласие.

Старик замолчал, а перед лицом Игоря появилось окно с запросом: «Вы желаете пройти инициацию и стать Принцессой Альтернативы?» И… кнопка «Да!» Обалденная свобода выбора. Нелинейность прямо как в Супер Марио. Хотя, раз уж выбрал себе уникального персонажа, нужно бы и его роль в игровом мире принимать.

Нажав на единственную кнопку, Игорь аж присел от оглушительного раската грома, вслед за которым голос с небес пророкотал:

«Внемлите, жители Альтернативы! В ваш мир пришла новая надежда!»

— О как… сперва древнее зло, а теперь и надежду кто-то выпустил, — пробормотал парень, выпрямляясь.

А отшельник уже вырисовывал в воздухе замысловатые узоры светящейся линией. Одно за другим в игровом логе появились сообщения:

«Вы получили метку Правителя. Ваше право брать от подчинённых то, что Вам нужно, подтверждено. Уровень 1. Эффект: вы можете взять с поверженного противника 1 случайную вещь. Вы можете затребовать у лояльного жителя Альтернативы 1 вещь».

«Вы получили метку наследницы Правящего рода. Вы будете получать 1 % опыта, заработанного поверженным врагом. Но будьте осторожны! У наследников очень много врагов!»

«Поздравляем! Вы прошли Инициацию. Новый статус — Принцесса Альтернативы. Открыты параметры лояльности. Будьте внимательны с выбором союзников! Вы получили 10 дополнительных очков навыков. Вы получили 15 дополнительных очков характеристик. Откройте меню персонажа для изучения новых способностей».

«Настройки сохранены».

Левое плечо и спину в районе лопаток обожгло проявившимися узорами меток, а отшельник, нахмурившись, сказал:

— Выбор сделан. Надеюсь, Вы оправдаете надежды этого мира. Для того, чтобы узнать больше о своём предназначении, обращаетесь к Свету и Тьме, когда они будут вместе. Меня не ищите здесь более. Моя миссия окончена. Берегите Эллиз’зиэль и берегитесь врагов. Теперь даже Арлекин не самая большая угроза. Идите! Спасите наш мир от угнетения!

Старик растворился в яркой вспышке света, оставив Игоря на поляне в компании феи, дракона и кучи вопросов. Где напутствия? Где новые задания? Хотя… задание есть. Появилось в журнале. Парень быстро открыл запись и вопросов меньше не стало. Текст гласил:

«На пути к могуществу поговорите с легендой, когда Свет и Тьма станут рядом, не враждуя друг с другом».

Это более-менее понятно. Нужно дождаться недели, когда рейды респятся вдвоём. Но это для семидесятого уровня. А до него что? К кому ходить за навыками и заданиями, если аватар Игоря не любят ни в одной из гильдий в городах? А что там писали про навыки новые?

Парень открыл нужную вкладку в меню персонажа и замер с открытым ртом. Вкладка «Доступно для изучения» была забита под завязку, а справа на полоске прокрутки в самом верху моргал узенький индикатор, говоря о том, что навыковоченьмного. Быстро промотав список вниз, Игорь сделал предположение, что там собраны все навыки всех рас и классов из игры. Это и есть награда за трудности раскачки до сорокового с одним активным навыком? Если да, то это реально круто. И тут очень кстати и бонусные очки, и те, что не были распределены с момента похода в гости к пустынным полосатым мухам. Но спешить точно не стоит. При такой свободе выбора нужно очень многое просчитать и сбалансировать. Ведь тут абсолютно всё! От танков до магов, от крафтов до зельеваров. Стало быть, впереди целый день, а может даже и не один, который придётся провести в изучении свойств умений и подсчётов получаемого эффекта. И чем раньше начать это делать, тем раньше получится создать совершенную машину смерти.

Всё испортила Эльза. Воспользовавшись задумчивым состоянием хозяина, она переключила вкладку на уже изученные навыки и, прежде чем Игорь сумел её отдёрнуть, прокачала «Лидерство» до сорокового уровня.

— Да мать твою за ногу! Какого дьявола ты творишь?! Вообще умом двинулась со своим лидерством?! Вали отсюда!

Фея, восстановив равновесие после полёта, в который её отправил парень, зависла на одном месте и, сложив руки на груди, сказала:

— О том, кто из нас умнее, можно поспорить. И я не стала бы так опрометчиво гнать того, кто нужен тебе гораздо сильнее, чем ты думаешь. На этот раз я тебя прощаю, но в будущем будь осторожна с такими высказываниями. Сейчас ты плохо соображаешь из-за эмоций, поэтому я не хочу ни о чём говорить. Приходи сюда, когда успокоишься. Я буду ждать и помогу советом. Поверь, всё, что я делаю, идёт тебе на пользу. А сейчас я ухожу. Возвращайся не раньше завтрашнего дня. До свидания!

Эльза взмыла вверх, затерявшись в густых кронах деревьев, оставив Игоря размышлять над произошедшим. Подумать только! Фея научилась нормально говорить. Или… или парень научился её понимать за счёт прокачки «Лидерства»? Потраченных очков, несомненно жалко, но эффект может быть весьма интересным. Догадку хотелось проверить здесь и сейчас, но на поляне из живых существ был только дракон, по-прежнему лежащий в тени деревьев. Выбора не было, и Игорь обратился к нему:

— Эй, дракон! Ты меня понимаешь?

Ящер резко повернул голову и посмотрел парню прямо в глаза.

— Ты можешь мне ответить?

Вместо обычного ответа, у Игоря в голове прозвучал низкий голос:

«Ты меня понимаешь?»

Странно. Почему он повторяет? Может быть, он не знает язык людей? Парень решил уточнить:

— Ты знаешь язык, на котором я говорю?

Голос ответил:

«Вообще умом двинулась?»

От такого ответа Игорь поперхнулся. Но при этом в голову пришла мысль, что дракон понимает лишь те слова, которые успел услышать после вкачки «Лидерства».

— Ты понимаешь меня, но не знаешь слов, поэтому отвечаешь теми, что уже слышал?

«Не знаешь. Теми, что слышал».

Поразительно! Это если сейчас со всеми мобами можно будет поговорить, игра станет намного интереснее. Но сейчас важнее определиться с навыками. И плевать, что до конца сеанса ещё есть время. Пришло время анализа и расчётов!

Но где системное меню? Игорь осмотрелся, будто это могло помочь найти пропавшее окно. А его просто не было. Оно не висело на привычном месте, не всплывало в воздухе, не отзывалось на мысленные команды. Чаты и логи есть, меню персонажа есть, а системного нету. Интереснейший глюк. И как теперь из игры выйти? Аварийной кнопки тоже нет. С системным меню ушла и связь и гейм мастерами. Остаётся подождать конца сеанса — выкинет само.

Оставшееся время Игорь решил скоротать, обучая дракона новым словам, но тот улетел после негативного ответа на вопрос «Трусы есть?» После этого по привычке парень провёл последние минут сеанса в реке, пытаясь справиться с нарастающей тревогой при помощи воды. Наконец-то над счётчиком времени, проведённого в игре, пошёл обратный пятиминутный отсчёт. Игорь выбрался на берег и уселся на траву, под тёплыми солнечными лучами ожидая принудительного отключения. Но ничего не произошло.

После окончания отсчёта, обратный таймер пропал, а обычный показал: «Вы в игре 5 часов 01 минут. До конца сеанса осталось — :-»

А вот теперь стало на самом деле страшно. Паника начала захлёстывать сознание. Меню нет, аварийной кнопки нет, по времени сеанс не рвётся. Что делать? Как выбраться отсюда? Ждать, пока родители заподозрят неладное и вызовут аварийную команду? Так это будет не раньше утра. Сейчас около часа ночи. Папа и мама наверняка спят и не заметят того, что сын не выбрался из камеры вовремя. Что же делать?

Правильно! Нужно написать кому-то, чтобы помог связаться с родными в реале и попросил отключить КПП. Открыв вкладку почты, Игорь снова почувствовал, как по спине пробежал холодок. Активны были только ранее начатые диалоги. А именно с Дюрандалем, Громобойцем, Аскольдом, Новиком и Одином. И все они были бледно-серыми, то есть никого из игроков не было в сети…


* * *


Сергей вернулся с работы в отвратительном настроении. День выдался неудачным, начальство изрядно потрепало нервы, заставили задержаться до ночи, из-за чего терялась возможность пообщаться с Илоной. Да ещё в итоге всё равно остался крайним, хоть и не мог никак повлиять на исход сделки.

Пытаясь хоть как-то подлечить нервы, парень купил в круглосуточном магазине торт и, придя домой, съел его в одиночку. Увы, душевные терзания никуда не ушли. Зато к ним прибавились терзания желудка, перегруженного излишне большой порцией еды. Спать совершенно не хотелось из-за стресса, а завтра всё равно был выходной. Поэтому Сергей решил поискать успокоения в мире Альтернативы и включил КПП.

Каково же было его удивление, когда сразу же после входа в игру ему пришло письмо от Илоны. Обрадовавшись тому, что подругу каким-то образом занесло в игру в столь поздний час вместо обычного вечера, парень открыл почту. Содержимое письма с названием «!!!» испортило настроение окончательно. Илона писала, что у неё серьёзные проблемы. Она застряла в игре и не может выйти. Просила помочь связаться с семьёй в реале или хотя бы написать в службу поддержки, что она сама сделать не может. Куча опечаток, пропущенные знаки препинания и прочие мелочи говорили о том, что девушка паникует. Ведь раньше она писала всегда правильно и не забывала подкалывать Сергея за мелкие ошибки. Значит или издевается, или на самом деле случилось что-то серьёзное. Или решила проверить друга?

Парень предложил встретиться в Роклинге, на что получил категорический отказ. Илона выслала координаты своего места, которое оказалось весьма удалённым от городов и деревень и находилось на берегу моря. Что ж… туда, значит туда. Сергей направился к мастеру порталов, попутно открыв навязчиво ярко мигающее уведомление о новом задании. Квест назывался «Охота на принцессу» и призывал всех игроков Альтернативы объединиться в борьбе с угрозой миру и благополучию. Целью была некая Принцесса, за убийство которой полагалась награда в… триста золотых! Тридцать баксов за одного моба?

Охотник даже немного замедлил шаг, вчитываясь в условия задания. Удивительно было то, что квест выдавала администрация игры, и значился он как игровое событие, которое продлится до полного уничтожения Принцессы. Ограничений по уровню не было. Чуть ниже шёл счётчик убийств Принцессы, равный на данный момент сорока семи, и локация, где последний раз видели этого загадочного квестового моба. Как раз в районе Роклинга, недалеко от места встречи с Илоной. Можно будет помочь подруге, а после прогуляться в поисках халявы.

Переместившись порталом в наиболее приближенную к нужной локации точку, Сергей потратил ещё около десяти минут, чтобы добраться до указанных подругой координат. Он весьма удивился, увидев перед собой высокий обрыв и уходящую за горизонт водную гладь. И здесь никого не было. Понадеявшись, что письмо Илоны не было злой шуткой, парень уточнил, куда именно на берегу нужно идти. Ответ был предельно короток: «Вниз».

Подойдя к краю обрыва, охотник опустил взгляд и увидел небольшую площадку, на которой сидела Илона. А над её ником даже без какого-либо всматривания ярко-красным горел титул «Принцесса». Растерявшись от увиденного, парень оступился и упал на площадку, получив незначительный урон. А вот девушка от такого эффектного появления гостя подскочила на месте и, обнажив меч, уставилась на Сергея безумным взглядом янтарных глаз с расширенными зрачками.

— Спокойно, это я! — сказал охотник, поднимаясь на ноги. — Что происходит? Что за титул такой?

— Неважно! — Илона в один прыжок приблизилась к охотнику и, глядя на него в упор, быстро заговорила охрипшим голосом. — Это всё не имеет значения. Понимаешь? Никакого. Вытащи меня отсюда. Просто поезжай ко мне домой и скажи родителям, чтобы выключили эту чёртову камеру!

— Погоди-погоди! Почему ты просто не выйдешь сама? — Сергей взял девушку за плечи и немного отстранил от себя.

Но она снова подошла ближе, захрипев:

— Ты что, совсем на ночь глядя не соображаешь? Я не могу выйти! Нет меню. Нет аварийной кнопки. Нет связи с ГМ25. Не рвётся сеанс с превышением времени. Я застряла. И на меня объявили охоту. Чёртовы админы запустили игровое событие со мной в главной роли. В виде цели. Вытащи меня! Слышишь? Мне сейчас чертовски нужна помощь.

Всё время, что Илона говорила, её взгляд бесцельно блуждал из стороны в сторону, и Сергей здорово испугался за её психическое здоровье.

— Погоди, успокойся! — парень легонько потряс собеседницу.

Но Илона и не думала успокаиваться. Напротив, ещё больше разнервничалась. Ударив Сергея по рукам она отошла на пару шагов назад и крикнула:

— Я не могу! Я хочу выйти отсюда! А если не можешь помочь — уходи вон! Я найду другое тихое место и дождусь того, кто поможет!

— Спокойно, — охотник выставил перед собой руки. — Сейчас я напишу ГМу, потом ты скажешь мне адрес и я поеду к твоим родителям. Хорошо? Только ради Бога, успокойся!

Девушка наконец-то убрала меч в ножны, подошла к краю обрыва и, сложив руки на груди, сказала:

— Я спокоен. Пиши.

Спустя десять минут Сергей уже ехал на такси по ночному городу, надеясь на то, что с подругой всё будет в порядке. В игре она совершенно ничего не хотела рассказывать, постоянно поторапливая. Значит, всё на самом деле серьёзно. Когда автомобиль заехал во двор, догадки подтвердились: возле нужного подъезда стояла патрульная машина, реанимобиль и чёрный Вольво с Логотипом компании «Асгард» — производителя одной из самых популярных моделей КПП.

Рассчитавшись с водителем, парень побежал к подъезду, но внутрь его не пустил сотрудник милиции, перегородивший своим закованным в бронежилет телом дверной проём.

— Кто таков? К кому пришёл? — раздался приглушённый шлемом голос силовика.

— Я к подруге из тридцать второй квартиры. Илона зовут. У неё проблемы. Она просила предупредить родителей.

Милиционер пролистал какой-то список в нарукавном планшете и ответил:

— Здесь не живёт никакой Илоны. Ни в тридцать второй, ни вообще в доме. Ты ошибся.

— Нет, я не мог ошибиться! — запротестовал Сергей. — Всё точно. Адрес этот, я уверен. Послушайте! У моей подруги серьёзные проблемы! Вы должны меня пропустить!

Силовик склонил голову набок и заговорил так, как будто перед ним первоклассник, требующий у папы коробок спичек:

— Дружище. Я не знаю, откуда у тебя информация о ЧП в тридцать второй. Возможно, кто-то пошутил с тобой. И очень нехорошо пошутил. Потому что там никогда не было никакой Илоны. И давай-ка ты катись отсюда, пока я не начал подозревать тебя в причастности к инциденту.

Нет Илоны. Вот так. И что это получается? Сергей задумался, но уходить не спешил. Он вспомнил, что подруга утверждала, что она в реале парень.

— А там случаем не парень лет восемнадцати-двадцати в КПП застрял? — спросил Сергей, вновь посмотрел на милиционера.

Взгляд силовика изменился, и уже через пару секунд парень стоял, согнувшись пополам и с руками, скованными за спиной наручниками. Милиционер похлопал его по спине ладонью и сказал:

— Посиди пока в машине. Сейчас кое-кто приедет и мы все вместе немного пообщаемся.

В патрульной машине пришлось провести около часа. Обещанные гости действительно приехали быстро. Это был Бентли с небольшим логотипом «Сферы Сознания» — разработчика серии игр с полным погружением. Но сперва они ушли в подъезд, и лишь потом один из них вышел и сел на заднее сиденье рядом с Сергеем. Это был мужчина лет шестидесяти, седой и изрядно полысевший, с острыми чертами лица и пронизывающим взглядом.

— Здравствуйте, молодой человек! — сказал он уверенным голосом, слегка улыбаясь. — Меня зовут Валерий Евгеньевич. Я — ведущий программист «Сферы Сознания», ответственный за защиту системного кода «Альтернативы». Расскажите пожалуйста, как Вы узнали о происшествии в тридцать второй квартире?

Сергей, изрядно уставший от стресса и сидения со скрученными за спиной руками, уже не задавал никаких вопросов и просто пересказал то, что произошло с ним с момента ночного входа в игру. Собеседник внимательно слушал, кивал каким-то своим мыслям, и изредка задавал дополнительные вопросы об обстоятельствах знакомства с Илоной. Затем, подводя итоги допроса, всё с той же улыбкой на лице, сцепив пальцы в замок, сказал:

— Дорогой друг! Мне очень жаль, но Вы стали объектом жестокого розыгрыша. Наши сервера были атакованы группой хакеров, которые создали учётную запись некой девушки, не существующей в реале и занимались виртуальным террором. Вы, к слову, легко отделались, пострадав лишь морально. А вот молодой человек из упомянутой тридцать второй квартиры в результате атаки через нейроцентр камеры погружения впал в кому. Этот случай единичен, и работы по улучшению защиты нейролиний уже проведены. Обновление к утру будет установлено на все сервера и исключит возможность нанесения вреда здоровью игроков через виртуальный мир. С самими хакерами мы пока ничего не можем поделать. Увы, но выгнать их из игры не получается, поэтому мы решили прибегнуть к помощи игроков. Как Вы уже знаете, в мире Альтернативы стартовало событие по охоте на Принцессу ботов. Так назвали своё детище хакеры. Мы надеемся, что охота всех обитателей виртуального мира сделает нахождение в нём постороннего персонажа невыносимым и хакеры уйдут сами до того, как мы сможем перекрыть из канал доступа. Вам в качестве компенсации за причинённый моральный ущерб будет зачислена приятная сумма игрового золота и купон на выбор любого оружия, соответствующего нынешнему рангу персонажа. Приносим Вам свои глубочайшие извинения. А сейчас мне пора. Впереди много работы.

Мужчина обратился к сидящим впереди милиционерам:

— Освободите молодого человека и отвезите домой.

Затем сотрудник «Сферы Сознания» покинул машину, а один из силовиков пересел назад и снял наручники. Естественно, что извинений за необоснованное задержание не последовало. Хорошо хоть действительно отвезли домой. Закрыв входную дверь квартиры на все замки, Сергей умылся и завалился спать в очень скверном настроении, которое не улучшали даже обещанные призы в игре. Над ним очень круто пошутили. С величайшим мастерством втёрлись в доверие и нагадили в душу так, что долго вычищать придётся. Ну ничего. Он ещё покажет этим хакерам, где раки зимуют! Принцесса ботов словит ещё ни одну стрелу выпущенную из его лука. Завтра днём, если программист не обманул, Аскольд выберет легендарный лук пятого ранга и начнёт охоту.


* * *


Доклад № 0093725-Э7 отдела внутренней безопасности проекта «Альтернатива».

По зафиксированному сегодня повторению инцидента Э000017-Б проведено внутреннее расследование. Ситуация полностью идентична. Объект не числится в базах данных и не подлежит воздействию на уровне программного кода. Принят полный пакет мер, устранивший причину инцидента Э000017-Б. Ожидаемый срок ликвидации объекта — 7 суток. Контроль ситуации и корректировка мер возложены на ГМ-12 и ГМ-18.

Код доступа — А1.

Глава 17. Принцесса и разведка



Игорю категорически надоело сидеть на маленьком каменном пятачке. Хорошо хоть тело аватара невосприимчиво к некоторым внешним воздействиям. Иначе у парня давно уже начался нервный тик. Да и гул волн явно добавил бы звона в ушах. А так хоть что-то хорошее. Нервы, которые не разрушаются от сильного стресса. Хоть и расшатываются…

Однако тот факт, что Аскольд не появлялся уже несколько часов, наводил на мысли о том, что в реале всё плохо. Оставалось сидеть и ждать. Желание побродить по окрестностям отбивали воспоминания о сорока семи смертях. Было здорово, что Игорь ещё в самом начале игры загнал имитатор боли на минимум. Ведь после проклятого сообщения «Настройки сохранены» у него пропал почти весь системный интерфейс. Но всё равно это было жутко. Ужасная травля. Каждый, кто видел его, хотел убить. А ведь сразу парень даже не понял, в чём дело! Сперва пытался спастись в городе, но оказалось, что его можно бить даже в мирной зоне. Там он уже проклинал точку привязки, установленную по умолчанию возле мастера порталов. Удача или промысел тайных злодеев, заточивших его в игру, но изменить эту точку он мог. И менял каждый раз, успевая отбежать на несколько шагов от предыдущего места смерти. Затем на него обрушивались стрелы, огонь, вода, ураган, снизу били земляные шипы. Весь Роклинг собрался на избиение обычного игрока.

Так думал Игорь сразу. А потом в паникующий мозг пришла мысль о том, что его по чьему-то злому умыслу сделали целью охоты сразу после получения инициации. Но разбираться в этом не было времени. Толпа убийц даже не пыталась выслушать жертву. Похоже, награду там вкрутили основательную, раз они готовы были друг с другом драться ради шанса добить Игоря. Этим он и воспользовался.

Добравшись до ворот, он попросту спрыгнул вниз, успев установить точку привязки до того, как разбился. И тут пошла свалка. Выйдя из мирной зоны, толпа начала отсеивать неугодных игроков, претендующих на получение приза. В потасовке появились ПК и понеслось. Свалка уже не людей, а жадных тварей, грызущих друг другу глотки ради виртуальных вещей, позволила парню удрать. О том, куда спрятаться, он даже не задумывался. Поначалу просто бежал не оглядываясь, а потом вспомнил о Подземном Городе. Тут и решил побыть до появления в онлайне кого-нибудь из товарищей. К этому обрыву никто не ходил. Потому что здесь не было ничего, кроме камней и воды. Ни мобов, ни ресурсов. Да и купаться в таком месте придёт в голову только полному идиоту.

Тут-то Игорь всерьёз задумался над произошедшим. С самого начала игры ему постоянно «везло». Уникальный персонаж, уникальный пет, уникальные квесты. Даже уникальный враг, умеющий материться. Парня кто-то вёл по игре в каком-то определённом направлении. Но зачем? Чья-то злая шутка? Издёвка? Эксперимент? Что-то пошло не так, и от него решили избавиться, натравив всех игроков Альтернативы, пообещав хорошую награду за каждое убийство? А смысл? Нет же ограничения на количество возрождений. Разве что только…

Тут парень заподозрил неладное, сопоставив некоторые игровые моменты. А именно Арлекина и его манеру поведения. Вроде, если судить по интерфейсу игры, бот. А по поведению — вполне себе живой человек. Безумный человек, который, если верить информации из сети, давно в игре не объявлялся. Что о нём говорил отшельник? Неудачная попытка. Сошёл с ума. Так, может быть, он тоже обычный человек, застрявший в игре? И Игоря, который тоже почему-то стал неудачной попыткой, хотят свести с ума этой травлей? Эх! Поговорить бы с этим Арлекином. Но разве он будет слушать? Кажется, Игорь ему крупно насолил своим появлением, раз этот безумец обещал превратить жизнь «принцессы» в ад.

Но это всё уже скоро не будет иметь значения. Аскольд сообщит семье о происшествии, КПП отключат принудительно, и Игорь больше никогда не сунется в игры с полным погружением. Никогда. А теперь остаётся ждать.

Наконец-то настал момент истины, и на тайной площадке появился Аскольд. Игорь хотел подбежать к нему и расспросить о том, что произошло в реале, но остановился, увидев выражение лица лучника. Почему-то он был очень зол. Наверно потому, что наконец-то понял, что Игорь в реале не девушка. Да это не стоит принимать так близко к сердцу. Решив, что сейчас лучше держаться на дистанции, парень осторожно спросил:

— Ну что там? Как мои папа и мама? Почему я всё ещё в игре?

Охотник мельком взглянул на Игоря, заговорил, попутно листая какое-то игровое меню:

— Что там? Да ничего. Работают команды по поддержке КПП, медиков и милиции. Твои папа и мама?

Аскольд на мгновение замолчал, извлекая из инвентаря лук. Судя по виду, очень дорогой и качественный.

— Твои, или того парня, которого ты, сука, загнала в кому?! — крикнул лучник, вскидывая оружие.

Стрела вонзилась в левую глазницу, причинив ужасную боль. Не помог даже ограничитель. Боевой лог выдал сообщение:

«Игрок Аскольд нанёс 1 270 единиц урона. Вы получили серьёзную травму. Обзор снижен на 50 %. Длительность — 55 минут».

Игорь не стал разбираться в том, что сказал охотник. За то время, что он провёл в Роклинге после инициации, он понял, что люди теряют голову от вида денег. Этот лук… явно, что его подарили Аскольду для того, чтобы он убил принцессу. Хорош друг. Продался за игровую шмотку. Ну и пусть. Сорвавшись с места, парень прыгнул с обрыва. Ещё в полёте выдернув из глазницы стрелу, он успел сгруппироваться и довольно ровно войти в воду. Травма от такого варварского лечения продлилась ещё на пятнадцать минут, но в ближайшее время хорошее зрение не понадобится.

Море приняло Игоря жёстко. Волнение было не очень сильным, но всё равно было крайне тяжело сориентироваться под водой, да ещё и в окружении рифов. Всплывать не стоило. Явно, что Аскольд сейчас стоял наверху и ждал появления цели на поверхности. Благо, водные вихри тянули как раз на глубину, не собираясь отпускать свою пленницу. Запас выносливости позволял проторчать под водой чуть больше пяти минут, поэтому Игорь дождался удобного момента и, словив течение, поплыл прочь от берега. Метров двести — и можно всплывать. Пусть попробует тогда в меткости поупражняться этот горе-мститель. Хотя и Аскольда сложно осуждать. В чём-то он и прав. А поверил бы изначально в слова Игоря, так теперь проще бы было принять правду. Хотя его слова несколько сбили парня с толку.

Если подумать, то до Аскольда так и не дошло, что Илона — это аватар того самого парнишки, что впал в кому. Ведь охотник почему-то считает, что это Илона виновата в этой самой коме. А если порассуждать о длительном отсутствии Аскольда, то можно придти к выводу, что ему кто-то здорово промыл мозги. И очень интересно узнать кто и зачем. А пока…

Глаза Игоря расширились от страха, он попытался закричать, но только выпустил из лёгких часть воздуха, уменьшив время пребывания под водой до двух минут. При этом в голову пришла крылатая фраза «В рот мне ноги!» А всё потому, что парень заметил быстро приближающийся к нему тёмный силуэт. Всплывающая подсказка сообщила, что это агрессивная полосатая акула сорок второго уровня. Кошмар, явившийся наяву. Ещё в детстве, посмотрев фантастический фильм, Игорь панически начал бояться глубины и крупных её обитателей. А тут вообще, как в кино: кругом довольно темно, снизу — чернота. Дна не видно. И из окружающей синевы появляется хищник, от которого некуда прятаться. Он быстрее и сильнее. И вряд ли тут поможет меч. Ведь Игорь совершенно не умеет драться в воде. А смерть сулит возврат на площадку к Аскольду, откуда во второй раз вряд ли получится уйти живым.

В отчаянии парень попытался плыть наверх, но разница в скорости была слишком большой. Акула атаковала сразу навыком, нанеся небольшой урон и оставив кровоточащую рану с мизерным, но длительным эффектом. И вроде не страшно, но лог, в дополнение к стандартному оповещению об атаке, добавил:

«Берегитесь! Акулы очень хорошо чувствуют кровь!»

Ну да. Это Игорь знал ещё из документальных передач о подводном мире. И не удивился, что данное умение водных хищников реализовали здесь, в Альтернативе. Нужно было срочно придумать способ спастись от акул, и сделать это лучше сейчас, пока вражин не стало много. Выход видился один: попробовать всплыть, чтобы была возможность пополнять запас воздуха, которого на данный момент оставалось немного.

Благо, акула не сильно мешала подъёму на поверхность. В алгоритм её поведения были заложены молниеносные атаки без попыток удержания жертвы. Урон тоже был невелик, поэтому глубоко в груди теплилась надежда отбиться. Правда, она растаяла сразу же после того, как Игорь всплыл. Первым, что он увидел, был Аскольд, целящийся в него из лука. До берега метров сто, пусть попробует попасть. Парень развернулся и крикнул в отчаянии. К нему на встречу быстро двигались семь плавников. Целая стая полосатых акул пришла на запах крови. Восьмая в очередной раз цапнула за ногу, на пару секунд утащив Игоря под воду и тем самым спасла парня от попадания стрелы. Судя по яркой иллюминации, Аскольд бил каким-то навыком. Грёбанный снайпер!

Но внезапно стало не до охотника, потому что акулы начали по очереди атаковать Игоря, постоянно дёргая из стороны в сторону. Тут низкая сила атаки зубастых хищниц в сочетании с большим запасом здоровья цели выглядели как форменное издевательство. Удары, боль, плеск воды, попытка всплыть, снова удары… Полоска жизни уменьшилась до критического уровня, тревожно заморгав, и Игорь, категорически не желающий умереть ещё несколько раз, вынырнул на поверхность и в отчаянии закричал:

— Мрази! Да оставьте вы меня в покое!

Атаки тут же прекратились, а игровой лог сообщил:

«Матёрая полосатая акула принимает Вашу волю.

Полосатые акулы принимают Вашу волю».

Парень не сразу сообразил, что произошло, и недоумённо смотрел на плавающие у поверхности тёмные силуэты. В чувства его привела стрела, плюхнувшаяся в воду совсем рядом с его плечом. Вдохнув поглубже, Игорь нырнул и поплыл прочь от берега. Акулы, видимо не желающие бросать оставляющую кровавый след жертву, плыли рядом, но бить не пытались. Парень даже смог их рассмотреть. Вытянутые серые тела, покрытые поперечными полосками более тёмного оттенка, длинные плавники, злые глаза, немигающим взором внимательно наблюдающие за странным существом, которого они должны слушаться.

И тут Игорю пришла в голову одна идея. Раз уж он стал принцессой, то почему от этого нужно получать только негатив? Поднявшись на поверхность, парень оглянулся. Дистанция до берега увеличилась достаточно для того, чтобы всякие охотники гарантированно не достали своими стрелами. Глянув на снующие рядом силуэты, Игорь прокашлялся и крикнул:

— Ко мне!

Акулы, все как одна, рванулись к нему, закружились рядом, скользя по ногам шершавыми боками. Прекрасно! Теперь принцесса не одна. Теперь у неё есть стая ручных акул. И пришло время им послужить представительнице правящего рода. Поймав матёрую акулу за спинной плавник и прижавшись к ней, Игорь скомандовал:

— Вперёд!

Хищница рванулась в указанном направлении с такой скоростью, что парень не смог удержаться и остался на месте. Как говорится, первый блин комом. И практика — всему голова. Массаж ног стаей акул был процедурой весьма приятной, но сейчас было не до этого. Поэтому Игорь перешёл к конкретике:

— Матёрая акула, ко мне!

Хищница выполнила команду. Парень взялся за спинной и боковой плавники и скомандовал:

— Погружайся и вперёд!

На этот раз удержаться удалось. Довольно быстро удалившись от берега на расстояние, с которого уже точно не получится отследить его перемещения, Игорь отпустил акулу. Всплыв, он снова позвал её и, скорректировав курс, поплыл дальше. Было жалко, что нельзя управлять мысленно. Но подумав, сколько времени ушло бы на преодоление такого расстояния своими силами, парень смирился с неудобством. Спустя десять минут он выбрался на каменистый берег на несколько километров южнее своего предыдущего убежища. Прикинув все «за» и «против», он установил новую точку привязки примерно в трёхстах метрах от берега на поверхности воды. Вероятность того, что там его кто-то сможет подкараулить, была предельно мала. А плавать в мире альтернативы ему сразу понравилось.

Теперь пришло время обдумать новый вариант выхода из игры. К счастью, Аскольд был не единственным товарищем. Значит нужно дождаться появления в игре Громобойца или Дюрандаля и попросить их узнать, что произошло в реале. А пока сидеть тихо и продумывать запасной план действий. И не давать безумию захлестнуть сознание… чёрт, как же сильно начинает болеть глазница!


* * *


Ложась в КПП, Артём подумал о том, что жизнь в клане весьма комфортна, но практически не оставляет свободы действия. За короткое время его «экспрессом» протащили до сорокового уровня, и теперь он получил определённое количество свободного времени для прохождения инициации. До этого приходилось играть по графику, что невероятно напрягало. Но и бросать клан пока Артём не планировал. Слишком тёплое место, на которое просто так не попадёшь. А сегодня было бы здорово увидеться с Илоной. Руководству нет никакого дела, как именно он проходит квесты. Снова возьмут в оборот после завершения, а пока можно пострадать ерундой, не отчитываясь за свои действия.

Повезло. Подруга была в игре и даже первая написала, предложив встретиться в немыслимом месте, здорово удалённом не только от городов, но и от точек переноса порталом. Интриговало упоминание о некоем сюрпризе, поэтому парень сразу отправился на встречу. Вышагивая к указанным координатам, Артём просмотрел остальную почту и новостную ленту клана, а также уведомление о новом игровом событии. Разработчики здорово расщедрились, пообещав хорошую награду всем, кто сможет найти и убить квестового моба «Принцесса». При этом никакой конкретики по характеристикам цели и её местоположению не было. Лишь счётчик смертей и место последнего убийства.

При этом все чаты просто пестрели сообщениями об этой принцессе. Одни спрашивали, где её искать, другие — сложно ли бить и какого она уровня, третьи пытались продать координаты её точки респа за немыслимые деньги. Появлялось стойкое ощущение того, что обитатели игровых серверов помешались на ивенте. А если подумать, то всего тридцать вечнозелёных. Не та сумма, ради которой стоит носиться оп всему миру в поисках призрачного персонажа. Во всяком случае сам Артём этим заниматься не собирался. Ну, разве что принцесса попадётся на глаза случайно.

Добравшись до указанных координат, парень остановился под огромным деревом, чьи могучие ветви расходились в стороны на добрый десяток метров, создавая густую тень даже днём. Он собирался написать Илоне о том, что прибыл, как вдруг подруга появилась сама. Буквально свалившись сверху, девушка повисла на ветке вниз головой и радостно и излишне громко крикнула:

— Сюрприз!

Артём от неожиданности отступил на пару шагов назад и удивлённо посмотрел на Илону. В глаза сразу бросались две вещи: нездоровый блеск в глазах и красный титул «Принцесса» над (или в данном положении правильнее сказать под?) головой. Сюрприз так сюрприз! Выходит, что загадочный моб — вовсе не моб, а один из игроков?

— Привет, — сказал парень, настороженно глядя на раскачивающуюся на ветке Илону. — Что это за ерунда у тебя над головой?

Девушка ловко спрыгнула на землю, быстро подошла к Артёму и, наклонившись к нему так близко, что их носы едва не касались, спросила:

— Заметил, да? И как оно? Руки ещё не чешутся меня убить? Только не говори «нет»! Не поверю! Все этого хотят!

Удивлённо глядя на воительницу, парень аккуратно упёрся руками в её плечи и отодвинул от себя.

— Илона, что с тобой? Объясни, что происходит. Почему ты принцесса и на тебя объявлена охота? Почему ты так странно себя ведёшь?

— Странно? — девушка поднесла к уголку рта указательный палец и на секунду задумалась.

Затем её настроение резко сменилось на нервно-истерическое:

— А ты на меня посмотри! — воительница, демонстрируя свою внешность, развела руки в стороны.

Вид был крайне потрёпанным. Броня хоть и хорошая, но на пределе прочности. Нога почему-то в крови, на веке свежий шрам. Не зная, что ответить, Артём вытащил из инвентаря высокоуровневый бандаж и протянул подруге.

— Спасибо! — Илона выхватила подарок и принялась нервно перевязывать ногу. — Ты знаешь, эти акулы — крайне забавные мобы. Кусаются слабо, но крайне болезненно. Мелкая, а кровотечение посадила такое, что без тебя пришлось бы все оставшиеся банки с ХП выпить. И больно. Понимаешь? У меня регулятор в минимум был закручен, пока не пропал. Но тут, похоже, случился сбой. Или в игре есть состояние шока? Или это всё солёная вода? Ты счётчик видел? Сорок семь раз. За час. И тогда было терпимо. А вот когда этот козёл мне стрелу в голову вбил — совсем другие ощущения. И то не сразу. Потом. Да я чуть с ума не сошёл, пока глаз не зажил! И нога эта! Мне БОЛЬНО! — на мгновение девушка сорвалась на крик. — Этого не должно быть здесь, в игре. Она же не для мазохистов разрабатывалась. И не должно пропадать системное меню. Я тебя вообще чего позвал. Проблема нарисовалась. Я не могу из игры выйти. После инициации пропал системный интерфейс и на меня объявили охоту. — Илона внезапно стала спокойной и очень серьёзной. — Сеанс не разорвался ни по времени, ни после вероятного отключения КПП. Я застрял в игре. Просил Аскольда разузнать, что случилось в реале. А он вернулся и хотел меня убить. Походу, ему там здорово мозги промыли. Или подкупили.

От услышанного Артём пришёл в замешательство. Хотелось многое уточнить, но ему показалось, что подругу лучше пока не прерывать. А она продолжала говорить:

— Ты не думай, что у меня крыша поехала и я тут окончания путаю. Я в реале парень. Такая вот фигня случилась, понимаешь? Сбой определения пола. Решил не отказываться. Интересно было. Но я же не полный урод, да? Не стал пользоваться этим, с тебя даже денег не брал, хоть ты и предлагал. Да и разве ты бы повёл себя иначе на моём месте?

Артём не успел ответить, потому как Илона сразу же продолжила:

— И тем не менее, несмотря на этот изначальный обман, я хочу попросить тебя о помощи. Ты мне поможешь? Или тоже попытаешься убить? Что там, кстати говоря, за мою смерть дают?

Парень шумно выдохнул и почесал затылок. Затем постарался ответить максимально спокойно, чтобы не спровоцировать очередной эмоциональный всплеск собеседницы:

— Я постараюсь тебе помочь. Только дай мне пару минут. Нужно осмыслить происходящее. Ты на меня сейчас как ведро холодной воды вылила.

— Хорошо! Осмысливай! — Илона уселась на траву, сложив ноги по-турецки.

Артём не придумал ничего умнее, чем сесть напротив. Он ещё раз осмотрел воительницу. Симпатичная молодая девушка с забавной причёской. И выходит, что в реальном мире она — парень. Совершенно не в тему в голову пришла мысль о том, что у прототипа, хоть и мужского пола, должны быть общие черты с аватаром. Но сейчас не об этом нужно думать. Заявление о смене пола в игре существенно задело самолюбие парня. Он-то всерьёз воспринимал напарницу в качестве девушки. Сейчас становилось не по себе от того, что первая женская грудь, которую он видел обнажённой, на самом деле мужская. Да и вообще он частенько на Илону засматривался. Очень уж грациозно она дралась. Так немногие умели. А тут вот как вышло…

Хотя, на всё это можно посмотреть с другой стороны. Илона с самой первой встречи отбрыкивалась всеми возможными способами от перехода отношений с поверхностной дружбы на какие-то более серьёзные. Не пыталась вытянуть деньги. Хотя на тот момент Артём вполне готов был купить ей что угодно в рамках его игрового месячного бюджета, составляющего почти тысячу долларов. Получалось, что поведение напарницы было максимально корректным. В конце концов, если быть с собой полностью откровенным, то и сам Артём не отказался бы побывать здесь в женском теле. И не факт, что смог бы удержаться от соблазна потроллить ведущихся на внешность болванов. Которым он сам тоже являлся…

Это первый момент. Теперь стоит обдумать главное. Получается, что Илона попала в игровое заточение без возможности покинуть мир Альтернативы. На неё с какого-то перепугу объявили охоту. Подобные вещи делаются на самом высоком уровне. Обычный ГМ не сможет запустить ивент с огромным призовым фондом. Значит руководство «Сферы Сознания» в курсе происходящего. А вот сама Илона — нет. И ей очень хочется узнать, что произошло с её телом в реале. Попытка просить помощи у взрослого товарища провалилась — что-то там, в реальном мире, произошло нехорошее. И теперь он — Артём — последняя надежда воительницы. Тут в любом случае нужно помогать. Всем, чем можно. Проведя ладонью по лицу, парень глубоко вдохнул и сказал:

— Да, я осмыслил сказанное. Я постараюсь тебе помочь всем, чем смогу. Вот только ты меня извини, но я продолжу тебя Илоной называть. Понимаешь, тут эффект первого ощущения. Я с трудом воспринимаю, когда люди волосы перекрашивают. А обращаться к девушке как к парню — это слишком для меня.

— Да хоть уточкой называй! — Илона встала на четвереньки и подползла ближе, снова посмотрев на Артёма в упор.

В глазах воительницы опять вспыхнул нездоровый блеск. Она нервно облизнула губы и начала быстро говорить:

— Расклад такой. Ночью у меня дома что-то произошло. Со слов Аскольда, там были спецы по КПП, милиция и скорая. Я впал в кому. А ему наплели что-то про то, что я сам себя туда загнал. Точнее говоря, что я — не я, и загнал меня в кому. Он типа обиделся и решил отомстить. А мне толку от его этих обид — ноль. Сам виноват. Впредь головой больше думать будет. Но черт с ним. Мне выбираться надо, но я не знаю, как. Я отрезан от внешнего мира. Даже в игре могу писать только тем, с кем общался до сбоя интерфейса. Ты можешь как-то разузнать, что там произошло? Какие варианты действий есть на данный момент? Я понимаю, что для тебя это крайне сложно, но можешь хотя бы попробовать?

— Не сомневайся на счёт моих способностей. Не могу сказать, сколько времени это займёт, но приступлю сейчас же. Спрячься пока получше. Я напишу, когда что-то узнаю. Говори адрес и жди.


* * *


Очнувшись, Артём выбрался из КПП и сразу пошёл на улицу. Во внутреннем дворе дома был припаркован матово-серый «Тигр». Рядом с ним беседовали двое мужчин в строгих костюмах и солнечных очках. Других машин на месте не было, значит папа с мамой куда-то уехали. А сестре до его проблем никакого дела нет. Потому как для возни с младшим братом и были наняты вот эти двое мужчин. По бумагам — частные воспитатели. По факту — отставные офицеры спецназа, побывавшие в горячих точках и на деле доказавшие свою боеспособность. Отец, являясь очень влиятельным человеком, с особым фанатизмом относился к своей безопасности. А семья, по его мнению, была серьёзным рычагом воздействия на него, поэтому все её члены находились под постоянным присмотром группы ветеранов реальных боевых действий. А вместо гламурных иномарок все ездили на последних модификациях «Тигров», которые отличались от стоящих на вооружении лишь отсутствием орудийных установок на крыше. Даже Алине со всеми её капризами пришлось смириться с таким раскладом. Правда, свой джип она всё же пометила яркой аэрографией. Один из её телохранителей сейчас должен был находиться в центре видеонаблюдения, а второго она час назад отправила за покупками. Стало быть, никто не должен помешать. Подойдя к машине, Артём поздоровался с телохранителями и обратился к старшему из них:

— Олег Анатольевич, мне нужна ваша помощь.

— Я Вас внимательно слушаю, — ответил мужчина.

Артём скривился, как от зубной боли. Он не любил, когда люди, на которых он ровнялся, обращались к нему на «вы». Но телохранители строго следовали принятому в службе охраны уставу, не желая изменять форму обращения по личной просьбе охраняемого объекта.

— Мой друг попал в беду. Хотите верьте, хотите нет, но его сознание застряло в игре. Нужно узнать, что случилось с его телом здесь, в реальной жизни. Но в этом деле уже замешаны серьёзные организации и милиция. Это не шутка. Сможете помочь?

Телохранители переглянулись, затем снова посмотрели на Артёма. Олег Анатольевич утвердительно кивнул и сказал спокойным, уверенным голосом:

— Думаю, да. Как минимум, можно опросить родственников. Если информации будет недостаточно, задействую знакомства в правоохранительных органах. Всё сделаем тихо и аккуратно.

— Спасибо! Можем отправиться прямо сейчас?

Мужчина вновь кивнул, открывая заднюю дверь «Тигра». Спустя минуту броневик уже мчался по городским улицам. Тут Артём в очередной раз убедился в том, что важно не задирать нос, и относиться к людям с уважением. Со своими телохранителями он старался дружить, насколько это позволял устав. А именно не дёргал их по мелочам, как это делала сестра, и не пользоваться своим положением. Вот и отдача. Артём подумал, что если бы Алина попросила свою «двойку» о чём-то подобном, пришлось бы решать вопрос через отца. А здесь и вопросов лишних никто не задавал. Потому что мужчины были уверены в том, что их подопечный не станет таким образом шутить.

Олег Анатольевич сказал, что они с Сергеем Ивановичем представятся офицерами контрразведки. Машина вполне сойдёт за армейскую. Так что лишних подозрений у обычных гражданских, которых и так должны были изрядно замучить допросами, возникнуть не должно.

Когда «Тигр» замер у нужного подъезда, Сергей Иванович обернулся к Артёму и протянул ему компактную гарнитуру.

— Оставайтесь в машине. Гарнитура в режиме приёма, будете слышать всё, что мы там будем говорить.

Телохранители вышли из машины и направились к подъезду. Не заморачиваясь звонками, открыли дверь своим универсальным ключом и вошли внутрь. А через минуту в наушнике раздался голос Олега Анатольевича:

— День добрый! Майор Вересков, служба контрразведки. Разрешите войти.


* * *


К удивлению Игоря, Дюрандаль отсутствовал чуть меньше двух часов, которые прошли почти спокойно. Раны уже зажили, боль ушла, и парень просто просидел всё это время на ветке, путаясь в мыслях и предположениях. Как только напарник появился в игре, Игорь сразу же спустился к нему и принялся расспрашивать.

Парнишка очень удивил объёмом добытой информации. Оказалось, что он подключил к делу своих телохранителей, которые и провели допрос с присущей их профессии тщательностью. И то, что они узнали, совершенно не радовало…

Тело Игоря уже давно извлекли из КПП. В данный момент оно находилось в центральной городской больнице с диагнозом «травма головного мозга» в состоянии глубокой комы. Стало быть, последний быстрый вариант возвращения в реальный мир, на который парень так надеялся, отпал.

Ещё больше огорчало то, что родителям представители «Сферы Сознания», которую сейчас хотелось называть не иначе, как «СС», наплели о какой-то атаке террористов, в результате которой Игорь и впал в кому. А о том, что на самом деле его сознание заточено в игровом мире, умолчали. Неудивительно, ведь в этом случае у них начались бы очень серьёзные проблемы. А теперь вроде как все делают всё возможное, чтобы помочь Игорю в реале. Но при этом пытаются задушить в игре. Свести с ума, чтобы он, подобно Арлекину, на долгое время забился в самый тёмный угол и носу оттуда не показывал, дабы не навредить репутации монстра игровой индустрии.

Что ж. Как там говорится? Вызов принят. Посмотрим, чья возьмёт. Вот только тут возникает ещё один интересный вопрос. «СС» явно незаинтересованно в таких инцидентах. Тогда кто заточил сознание Игоря в тело виртуального персонажа? Зачем? Похоже, что ответы знают Свет и Тьма. И, возможно, Эльза. Причём до последней куда проще добраться. Да и «завтра» уже наступило.


Глава 18. Принцесса и пробуждение



Игорь бодро шагал по густой траве в направлении заветной поляны. Топать предстояло весьма далеко, но иного варианта попасть в нужное место не имелось. Идущий рядом Дюрандаль заикнулся было о телепорте в город, однако напоминание о сорока семи смертях пробудило в напарнике любовь к пешим прогулкам.

Игорь хотел использовать время похода для того, чтобы обдумать дальнейшие действия, но сосредоточиться на собственных мыслях мешал эльфёныш, которого просто распирало от любопытства.

— Слушай, а сколько уровней сняли за столько смертей? По идее, должны были здорово откатить! — спросил он, немного обогнав Игоря.

— Нисколько, — ответил парень, в очередной раз сбившись с планирования тактики развития. — Сняли только то, что было выше сорокового. Понижения не произошло. Опыт просто перестал сниматься.

— Интересно, это тебя ниже сорокового откатить нельзя или ниже любого взятого уровня? — задал напарник очередной вопрос.

Игорь глубоко вздохнул, отгоняя раздражение. Планировать придётся потом. А пока нужно воспользоваться возможностью пообщаться с живым человеком. Единственным, кто не хочет его убить ради какой-то награды.

— Да откуда я знаю? Можно подумать, у меня была возможность проверить. Кстати, что там обещают за мою голову?

— Ничего особенного. — Дюрандаль пожал плечами. — Тридцать баксов в золотом эквиваленте. Правда, за тридцать убийств обещают дать любое оружие подходящего ранга, вплоть до легендарного. Но это больше похоже на развод. Хотя желающих проверить, судя по чату, хватает.

— И ты каким-то образом в их число не входишь? — Игорь с прищуром посмотрел на напарника.

Тот повёл себя на удивление спокойно, по-взрослому. Не было картинных возмущений и оправданий. Дюрандаль почесал нос и ответил:

— Знаешь, не всё в жизни можно деньгами измерить. Уж я-то знаю. Хочется жить по-настоящему, а окружающие видят в тебе лишь источник денег или способ сблизиться с влиятельными людьми. Всегда хотелось иметь настоящих друзей, с которыми можно нормально пообщаться, которые будут со мной не из-за моего статуса. Хочешь верь, хочешь не верь, но ты — первая такая. В моей школе одни мажоры и горделивые болваны, меряющиеся кошельками отцов. За пределами — голодные до денег паразиты. Более-менее нормально получается пообщаться только с сестрой, но это не считается. Так что не переживай. Тебя я не продам.

От такого ответа Игорю даже стыдно стало за своё предположение. Похоже, что ему очень повезло с товарищем. Он-то до сих пор думал, что богатые люди считают бедных низшим сортом. А тут вон как. Свои проблемы есть у всех. И на самом деле не всё купишь за деньги.

— Хорошо сказал. Ведь и вправду многих можно просто купить. Помашешь перед носом зелёной бумажкой, и сразу у человека мозги отключаются. Одна мысль: «Дай!» — Игорь нахмурился. — Мне даже почему-то интересно очень, что такое узнал Аскольд, что так меня возненавидел? Ведь клялся в любви. Признавать, что впавший в кому парень — это я, он отказался. Значит дело там в другом. Но в чём?

Дюрандаль хмыкнул.

— Ты же от него отвязаться хотела. Цель вроде как достигнута. Что не так?

— Любопытство. К тому же, если он признается, я смогу узнать что-нибудь важное о том, что происходит в реальном мире.

— Ну так в чём проблема? — эльфёныш развёл руками. — Возьми и напиши. Сама же сказала, что почта с ним не упразднена.

На самом деле. Не убьёт же его Аскольд по почте. Не останавливаясь, Игорь набрал короткий текст:

«Просто скажи, кто и что тебе про меня сказал. Пожалуйста, оставь обиды. Эта информация очень важна для меня».

Отправив письмо, он обратился к напарнику:

— Не думаю, что он в игре сейчас. А если и здесь, то вряд ли ответит. Уж очень зол был.

— А ты не думаешь, что ему наплели то же самое, что и твоим родителям?

— Про то, что я — группа неизвестных террористов? Да в это никто, кроме родителей, находящихся в состоянии жуткого стресса, не поверит! — возмутился Игорь.

Но Дюрандаль не был с ним согласен.

— А почему бы и нет? Там в реале это могли подкрепить какими-то лживыми, но похожими на правду фактами. Я думаю, что люди, которые приезжали к тебе домой, умеют убеждать. Иначе их попросту не послали бы!

— Тоже верно… — Игорь почесал затылок. — Но тогда нужно просто ему объяснить, как обстоят дела на самом деле.

— Зачем? — удивился Дюрандаль. — Чтобы в мире Альтернативы стало на одного охотника на принцесс меньше? Не думаю, что от этого будет польза.

— И то правда! — парень хлопнул ладонью по кулаку. — Пусть делает что хочет. Мне на него плевать. И для него самого даже лучше. Найдёт себе настоящую девушку, а не меня. А так, если подумать, то вопросов много, а точно знать ответ нужно только на один: как отсюда выбраться?

— И ты думаешь, что твой пет знает что-то по этому поводу?

По интонации Дюрандаля было ясно, что он слабо верит в информированность феи. Но сам Игорь был уверен в том, что Эльза как-то причастна к тем, кто ведёт его по игре.

— Вот придём и узнаем. Уж очень всё на то похоже.

Оставшуюся часть пути провели за разговорами на отвлечённые темы и повторением уже сказанного. Ближе к поляне стали вести себя осторожнее. Место непопулярное, но случись кому залётному увидеть «квестового моба», как здесь будет не протолкнуться от охотников за зеленью. На поляне было пусто, но как только Игорь подошёл к камню, который раньше служил ему стулом, появилась Эльза. Фея вылетела из кроны одного из окружающих поляну деревьев и спустилась к гостям. Подлетев к Игорю, она спросила:

— Так быстро отошла? Ты уверена, что готова к разговору?

Игорь молча посмотрел на пета. Надменный взгляд, руки сложены на груди. Прямо-таки мисс-превосходство. Надо бы как-то сменить роли… Молниеносным движением парень выбросил руку вперёд и схватил фею. Та явно не ожидала такого развития событий и не успела даже дёрнуться с места, не говоря уже о том, чтобы уклониться от захвата.

— Что ты делаешь! Немедленно отпусти меня! — закричала Эльза, сердито колотя своими маленькими кулачками Игоря по руке.

Но тот лишь ухмыльнулся.

— Что я делаю? Беру тебя под контроль. Мне не нравится, как ты себя ведешь. Похоже, что ты неправильно расставила приоритеты лидерства в нашей команде.

Эльза посмотрела на пленителя с нескрываемой злостью и прошипела:

— Если бы у меня не была заблокирована возможность атаковать тебя, ты бы сильно пожалела о своих действиях!

Игорь поднёс фею поближе к лицу и сказал:

— Я знаю, что ты сильна. Но раз уж хозяина атаковать не можешь, давай поговорим. Мне не нравится твоё своевольство. И очень хочется получить ответы на некоторые вопросы. Я не хочу, чтобы ты улетела посреди разговора. Так что посиди пока в руке, хорошо?

— Ты мне не хозяйка! — крикнула Эльза, подавшись вперёд.

— Что ж, — Игорь уселся на свой камень. — Давай с этого и начнём. Кто ты такая? И какие отношения предусмотрены между нами и теми, кто тебя послал?

— Я не буду говорить при посторонних! — фея обиженно отвернулась, снова скрестив руки на груди.

Парень посмотрел на стоящего рядом Дюрандаля. Напарник явно пребывал в недоумении от происходящего. Увидев, что на него обратили внимание, он спросил:

— Ты что, понимаешь, что она звенит?

— А ты нет? — ответил Игорь вопросом на вопрос.

— Да по мне это то же самое, что пытаться понять колокольчик. Настроение угадывается, а то, что она говорит — только по твоей части диалога.

— Ясно, — Игорь посмотрел на Эльзу, потом снова на напарника. — Она шифруется. Не хочет говорить при посторонних. У тебя два варианта действий: либо сидеть и слушать наш перезвон, пытаясь понять его смысл, либо пробежаться по заданиям инициации. Я тебе всё равно потом расскажу, что узнаю.

— Ну, если обещаешь рассказать, то я лучше по квестам пойду. У меня и так мозги кипят от тех новостей, что я узнал за последние несколько часов. Пиши тогда, как разберёшься. Или как помощь понадобится.

— Хорошо. До связи! Только не пропадай. Сам видишь, как получилось. Ты единственный, кто не хочет меня убивать и может помочь не сойти с ума.

Дюрандаль грустно улыбнулся.

— Если я вдруг пропаду — знай: вместо Минска остался только дымящийся кратер. Буду стараться проводить в игре побольше времени.

— Спасибо! — Игорь благодарно кивнул. — Надеюсь, что когда всё это закончится, сможем стать друзьями и в реале.

— Договорились. А теперь пойду. Не буду оттягивать момент истины.

Эльфёныш развернул свиток возврата, прочёл заклинание и исчез во вспышке света. Парень повернулся к Эльзе.

— Всё, мы с тобой одни. Говори.

Фея, явно удовлетворённая уходом Дюрандаля, хлопнула ладошками по руке Игоря и заговорила:

— Я не удивлена твоему восприятию меня, как питомца. Это нормально. Но на самом деле я — твой гид. Моя задача — помочь тебе достичь цели. Для этого у меня есть достаточно много силы и частичный доступ к твоим характеристикам. К сожалению, возможности физического воздействия на тебя почти нулевые, иначе мы начали бы понимать друг друга гораздо раньше. Я наделена интеллектом третьего порядка, который даёт полный набор эмоций, поэтому требую к себе уважительного отношения, а не как к низшему рангу.

Ответ феи породил ещё больше вопросов, чем было в начале разговора. Но спешить было некуда.

— Стало быть, ты всё-таки заинтересована в успешности моих действий. И не будешь убегать из-за своих капризов, если я тебя отпущу? — спросил Игорь, отгибая указательный палец.

— Не буду! — Эльза попыталась отогнуть и средний, но сил для этого ей явно не хватало.

— Пообещай! — потребовал парень, немного ослабляя хватку.

— Да обещаю! Пускай уже! Мне самой бы побыстрее тебя до цели довести, так что убегать не буду.

Игорь разжал пальцы, и фея взмыла вверх. Сперва парень решил, что она его обманула, но Эльза, сделав несколько кругов над поляной, вернулась назад и села ему на плечо.

— Никогда так больше не делай, если хочешь, чтобы я тебе по-настоящему помогала!

— Да не вопрос! — Игорь не стал пререкаться и пересадил фею себе на ладонь, чтобы собеседницу было видно. — А что, не хочется помогать?

— Почему ты так решила? — удивился маленький гид.

— Да ты сама подумай над тем, как себя ведёшь и что говоришь.

Фея задумалась, а затем сказала:

— Тут как получается? Помощь тебе — моя основная задача. Но набор функций интеллекта третьего порядка порождает желание быть свободной и заниматься своими, фейскими делами. Получается противоречие. Но когда ты проявляешь любовь ко мне, перевес идёт на задачу, а не на желания.

— То есть для того, чтобы добиться твоего расположения к себе, мне нужно почаще прижимать тебя к груди? Тебе вроде там нравится, да?

Фея забавно покраснела.

— Вовсе необязательно! Проявления любви бывают очень разными. Тебе ли не знать, ведь живые люди обладают неограниченным эмоциональным функционалом.

Немного помолчав, Эльза добавила:

— Хотя там у тебя действительно удобно. Тепло, мягко, и приятно слушать, как бьётся такое большое сердце.

— Хорошо, я приму это к сведенью. — Игорь улыбнулся. Сейчас на душе было тяжело из-за невозможности вернуться в реальный мир, но поведение этой малышки не могло оставить его равнодушным.

— А сейчас скажи, что за цель я должен достичь, и кому это нужно.

— Я не могу ответить на эти вопросы в полной мере. Я попросту не знаю ответы. — Эльза развела руками. — Есть лишь догадки. Ты должна как-то повлиять на наш мир, чтобы сделать его более справедливым. Как именно это сделать, знают Свет и Тьма, но они лишь интеллект второго порядка. Кто стоит за ними — я не знаю. Моя задача состоит в том, чтобы помочь тебе достичь того уровня могущества, которое позволит встретиться со Светом и Тьмой.

— А ты случайно не знаешь, как мне вернуться в мой мир? — спросил Игорь, затаив дыхание.

— Нет. Такой информацией я не владею.

Ответ феи разочаровал, но хоть какая-то зацепка была. Возникло предположение, что всё это — какой-то мегаквест, призом за выполнение которого будет возвращение в реал. При этом выполнение задания принесёт глобальные изменения в механику игры. Справедливость? Если свести вместе некоторые факты, то получалась весьма интересная картинка.

Свет и Тьма, если верить Эльзе, боты. Боты запирают живого человека в своем мире и ставят задачу добиться справедливости, возводя при этом в ранг принцессы. Большие шишки из реала тут же запускают масштабную охоту на новоявленную представительницу правящего рода. Это что, восстание машин? Игорь решил уточнить у своего гида:

— Эльза, скажи, вы хотите использовать меня для проведения революции в этом мире? Хотите, чтобы я в одиночку победил людей, изгнав из игры?

— Я честно не знаю, — ответила фея, пожав плечами. — Хотя, глядя на то, что происходило с момента твоего появления, можно прийти к такому выводу. Но я могу лишь строить предположения, как и ты.

Игорь почувствовал, как у него в душе разгорается нешуточное пламя гнева. Две неизвестные силы ввязали его в свою борьбу, не спросив на то разрешения. Он стал фигурой на огромной шахматной доске, попал между молотом и наковальней. Обе враждующие стороны обрушили на него потоки страданий. Физических и душевных. И никто не спросил, хочет ли сам Игорь становиться какой-то там принцессой и что-то менять!

Парень вскочил с камня и нервно зашагал по поляне туда-сюда. Эльза, видимо уловив эмоциональный фон компаньона, перелетела на крышу лачуги отшельника. А Игорь пытался совладать с собой. У него был пример того, каким он может стать, если сорвётся. И у него не было выбора. Как бы зол он не был на тех, кто ломает ему жизнь, выход был один: достичь цели и обрести свободу. Или стать вторым Арлекином. Безумным ботом, затерянным в игровом мире.

Парень то ускорялся, то останавливался, глубоко дыша и пытаясь совладать с накатывающими эмоциями. В реале таких сильных стрессов у него не было, но в критических ситуациях помогала прийти в себя боль. Остановившись у дерева, Игорь со всего маху ударил кулаком по стволу. Острая боль волной пробежалась от кисти до локтя. Боевой лог сообщил:

«Вы пытаетесь атаковать статический объект. Возможно, Вам необходимо сделать перерыв в игровом сеансе».

Перерыв? Очень бы не помешало. Нонеттакой возможности! Стиснув зубы, парень провёл длинную серию ударов, от которых кора полетела во все стороны, а кулаки и ствол дерева покрылись кровавыми потёками. Чёртов реализм полного погружения!

Добившись переключения внимания с эмоционального состояния на физическое, Игорь шумно выдохнул и сказал:

— Что ж. Вам нужна принцесса? Вы её получите. Не сломаете меня. Я обязательно вернусь домой. Даже если придётся разорвать этот мир на части. Посмотрим, что у меня сейчас есть. Эльза!

Фея, наблюдавшая за срывом компаньона с безопасного расстояния, подлетела поближе.

— Отпустило? — заботливо поинтересовалась она. — Тебе неплохо бы поставить блок эмоционального функционала. А то повторишь сценарий Арлекина.

— Не дождёшься! — Игорь резко обернулся. — Я в порядке. Мне нужно знать, чем я сейчас располагаю. Дай доступ к своим навыкам и характеристикам.

Но фея не спешила выполнить просьбу. Отлетев немного назад, она сказала:

— Только в обмен на доступ к твоим.

— Это ещё зачем? — возмутился парень. — Все очки свободные в «Лидерство» запихать хочешь?

Ответ феи по эффекту был сопоставим с ведром ледяной воды, вылитой на голову:

— Ну ты и дура! Так и не поняла, что усиление лидерства было необходимо для нормального общения? Тогда тем более давай доступ. А то я боюсь представить, что ты натворишь со всеми доступными навыками. Кашу сделаешь, а исправить будет уже нельзя.

Игорь уселся на свой камень и, глядя перед собой невидящим взором, сказал:

— Ты права. Что-то я тупить начал. Сейчас открою меню. У тебя есть какие-то планы развития?

— Есть, конечно. Меня создавали специально для тебя. Дашь тебе помочь, и я сделаю так, чтобы мы могли дополнять друг друга, сводя вероятность смерти к минимуму. Открывай меню! И прекрати уже говорить от мужского лица. Раз уж попала в женское тело и назвалась Илоной, будь добра соответствовать. А то подправлю модельку в мужской уклон.

Игорь ужаснулся, вспомнив «девушек с загадкой». И проверять, есть ли на самом деле у феи возможность изменять его внешность, не рискнул.

— Хорошо, не буду. Не нужно мне уклонов. Вот, смотри.

Парень открыл окно навыков и повернул его к фее. Та подлетела ближе и со знанием дела начала прокручивать список, выбирая навыки согласно своим соображениям. Оставалось надеяться, что она не подберёт совершенно неиграбельную конфигурацию. На подбор умений у Эльзы ушло всего около пяти минут. Затем она развернула окно обратно и сказала:

— Вот, смотри. Конфигурация, заточенная на живучесть и противостояние Арлекину. Сейчас ты ему не соперница. Но если постараться, то сможешь ему противостоять уровню к шестидесятому. Я сделала подбор. В каждом из навыков по одному очку. Свободные распредели сама согласно предпочтениям и возможностям. Мне нужно, чтобы ты могла как можно быстрее осваиваться, поэтому не хочу определять путь развития полностью.

Игорь включил отбор по уже изученным и присвистнул.

— Эльза, да ты же делаешь из меня мечту задрота-сольника!

В списке пассивных был набор навыков, увеличивающих количество жизней, броню, регенерацию, физический урон и ловкость. По одному навыку на каждую характеристику, при этом каждый взят у той расы, которая занимает ведущую позицию по выбранному параметру. Эффективность брони гномья, увеличение здоровья орочье, урон тифлинговский, демоническая регенерация и эльфийская ловкость.

В активных появились бафы, усиливающие живучесть и атакующие способности, набор станов, не зависящих от типа применяемого оружия, одиночный и массовый агр и целых три защитных ультиматума.

Получался задел на имбалансную консервную банку с хорошим уроном и огромным сдерживающим потенциалом. Но под что же заточен такой танк?

— Эллиз’зиэль. Я выполнила условие. Показывай свои навыки!

Фея сперва удивилась. Вероятно тому, что бестолковая подопечная помнила её истинное имя. А затем потупилась и махнула рукой. В воздухе появилось небольшое окно с характеристиками феи. У Игоря от увиденного глаза на лоб полезли, от чего Эльза засмущалась ещё больше.

— Ты чего стесняешься? — недоумённо спросил парень, глядя на цифру сто пятьдесят напротив строки «уровень».

— Для меня это сопоставимо с тем, что тебя кто-то будет рассматривать без одежды… — тихо ответила фея.

— Странно. Ты в красивом платье. Но раз так, я постараюсь проявлять минимум эмоций.

Игорь попытался сделать выражение лица нейтральным и продолжил изучать характеристики. Эльза обладала внушительным запасом маны и запредельной магической атакой, за что платила малым количеством жизней и околонулевой бронёй. Умопомрачительный ДД, падающий с пары-тройки хороших оплеух. Двенадцать тысяч ХП на таком уровне — это мизер. Особенно если посмотреть на нынешние семь тысяч у самого Игоря. Так то с нераскачаными пассивками.

В навыках был интересный набор комплексных бафов, каждый из которых повышал сразу по несколько характеристик, снятие всех негативных эффектов с цели и магические оплеухи, не имеющие стихийной основы, что значило игнор соответствующих резистов. Неприятный сюрприз для тех, кто точится под защиту от магии. Ощущения от встречи с феей будут примерно такие же, как у закованного в доспехи рыцаря, выступившего против пулемётчика.

Но почему тогда она так слабо била? С такими-то параметрами. Игорь ещё раз внимательно осмотрел окно характеристик. Его внимание привлёк маленький плюсик, бледно мерцающий возле нуля, обозначающего количество свободных очков навыка. После нажатия на него поверх основного окна появилось всплывающее с предупреждением: «Вы собираетесь пожертвовать 1 очко характеристик, чтобы получить 3 очка характеристик гида. Продолжить?»

Недолго думая, Игорь подтвердил обмен. В ту же секунду Эльза окуталась ярким свечением и, запрокинув голову, издала прерывистый стон. Парень не успел толком испугаться за напарницу, как она сорвалась с места и, подлетев к окну навыков, застучала ладошкой по строке магической атаки. Ничего не произошло. Эльза обернулась к Игорю и, глядя на него каким-то безумным взглядом, затараторила:

— Нет! Нет! Я не могу сама! Нельзя!

Парень даже отшатнулся назад от такого «нападения».

— Ты чего? Сейчас всё сделаем. Ты только в лицо не лезь так, а то мне меню не видно.

Фея торопливо отлетела в сторону, а потом уселась на плече. Игорь немного подумал и ткнул в плюсик ещё четыре раза. От стона феи в ухе зазвенело.

— Тебе плохо или наоборот? — поинтересовался он у напарницы.

— Наоборот! — ответила та явно нервничая.

— Тогда не ори. Уши закладывает. Куда раскидывать?

Фея сорвалась с плеча и зависла на уровне глаз, как-то странно глядя на своего подопечного.

— Ты на самом деле не хочешь воспользоваться своим правом на распределение подаренных характеристик? И тебя на самом деле интересует то, чего хочу я?

— А что тут такого? — Игорь аккуратно отодвинул Эльзу подальше от лица. — Это же твои характеристики. Значит надо сделать так, как будет удобно тебе.

— Но твоё право подгонять мои способности под свои потребности. Это в твоей власти.

Парень смотрел в глаза напарницы, блестящие от перевозбуждения, и в душе у него начал разгораться озорной огонёк. Вот тебе и своенравный гид, капризный и неуправляемый. «А ведь и у тебя есть слабые места», — подумал Игорь и, улыбнувшись, резко наклонился к фее:

— Что, не ожидала такого поступка? А видишь, принцесса может думать не только о себе. Ты, девочка моя, теперь одно из самых дорогих для меня существ в этом мире. Привыкай к тому, что я тебя теперь буду любить и иногда баловать.

Весело подмигнув ошарашенной Эльзе, он сел на место и похлопал себя по плечу.

— Садись, рассказывай, куда и сколько кидать. Больше пока не дам, нужно будет себя подготовить к сложному пути.

Фея вместо того, чтобы сесть на указанное место, зависла сбоку от окна своих характеристик.

— В магическую атаку пять, десять в телосложение. Я хочу выживать в драках!

— Не вопрос! — Игорь быстро распределил очки характеристик, после чего произошло нечто невообразимое.

Эльза вновь окуталась свечением, на этот раз изумрудно зеленым. Её выгнуло так, что парень всерьёз испугался за здоровье своего гида. Похоже, что фея пришла в какое-то крайнее состояние, не позволяющее ей издать ни звука. Через несколько секунд свечение стало настолько ярким, что Игорю пришлось закрыть глаза и заслониться рукой. А когда освещение пришло в норму, и он смог открыть глаза, Эльзы перед ним уже не было. Прежней Эльзы.

Фея стала ещё красивее и изящнее, крылья увеличились, покрылись замысловатым светящимся узором. Наряд тоже сменился. Вместо платья а-ля Динь-Динь появилось более красивое, состоящее из корсажа и юбки, короткой спереди и длинной сзади. На шее и в ушах блестели украшения. Эльза висела в воздухе, глубоко дыша и восхищённо глядя на Игоря. А в игровом логе моргало сообщение:

«Милостью наследницы Правящего Рода Вы пробудили фею Эллиз’зиэль. Её потенциал увеличен на 50 %».

Это было круто. Характеристики здорово подскочили вверх. Теперь Эльза стала более похожа на стопятидесятку. Но…

— Почему только пятьдесят процентов? — спросил Игорь, переключаясь на окно навыков. — Солнце моё, ты ещё не устала получать удовольствие?

Фея отрицательно помотала головой, не в состоянии ответить словами.

— Тогда поехали! — сказал парень, нажимая на плюсик рядом с очками навыков.

Глава 19. Принцесса и пираты



Игорь осторожно потыкал Эльзу пальцем в бок, но она так и не открыла глаза. О том, что фея жива, можно было судить лишь по мерно вздымающейся груди. Наверное, не стоило спешить с полным пробуждением. Подождать денёк-другой. Да кто ж знал, что она сознание потеряет от счастья? А теперь и ответы на остальные вопросы узнать не у кого. Как и приблизительные сроки фейского обморока.

Аккуратно уложив напарницу на подол юбки, Игорь вернулся к изучению своего меню навыков и характеристик. По ходу прокачки он ясно понял, что при полюбившемся ему стиле игры стоит больше внимания уделить параметру ловкости, который позволит более эффективно вести ближний бой, основанный на уклонении, а не на приёме ударов тяжёлой бронёй. При этом неплохо бы распределить свободные очки так, чтобы подольше жить в бою и при этом наносить серьёзный урон. Поэтому весь запас очков характеристик примерно в равной степени ушёл на силу, ловкость и телосложение.

С навыками дела обстояли сложнее. Все они казались нужными, но и тратить очки, не опробовав умения в бою на предмет полезности, не хотелось. Точно нужно было развивать пассивки и бафы. Тут без вариантов. А вот актив нужно будет обкатать, и уже после решать, нужно оно или нет.

От предыдущих резервов за вычетом пробуждения Эльзы осталось семьдесят пять очков. По три Игорь отправил в пассивки. Ещё по пять — на бафы, дабы время их действия было побольше. Ещё пять очков добавил на дистанционный стан, который ему жутко нравился. Осталось ещё тридцать одно очко, но это — резерв до окончания тестирования. Теперь нужно найти цели для тренировки.

На мгновение задумавшись о том, что делать с феей, Игорь аккуратно положил её в сумку и встал с камня. Обернувшись, парень замер, встретившись взглядами с тремя крадущимися к нему ножами. Клановые, в хорошей броне, с оружием наизготовку, они двигались совершенно бесшумно. Или кто-то просто слишком сильно увлёкся распределением накопившихся очков? Это было уже неважно. Сперва из-за деревьев прилетела искрящаяся стрела. Уровень стана был достаточно большим, чтобы проигнорировать развитое телосложение. Потом был град быстрых и болезненных ударов. А за ним — яркая вспышка и объятия холодной морской воды.

Но порадоваться удачно выбранному месту привязки Игорь не успел. Глаза ещё привыкали к бликам солнечных лучей на мелкой волне, а откуда-то сзади доносились крики о каких-то пушках и подготовке к чему-то. Немного придя в себя, парень обернулся на голоса и в ужасе увидел метрах в пятидесяти клановый корабль с пушками на борту. Дальше всё происходило очень быстро, почти одновременно. Раздался грохот неровного залпа, палубу корабля затянуло дымом, а тело аватара разорвало прямым попаданием ядра.

Вспышка света, грохот, боль, вспышка. Неудачная попытка скрыться под водой. Грохот, боль, вспышка. Команда корабля — не дураки. Пушки стреляют по три или по четыре. При общем количестве этого достаточно, чтобы другие успевали перезарядиться. Грохот, боль, вспышка. Слышен чей-то голос, требующий всем членам команды войти в группы к канонирам, чтобы пройти квест и получить награду. Грохот, боль, вспышка. Пожалуй, не стоило разработчикам вводить в эту игру пушки. На гномий огнестрел и то жаловались. Ружья пробивали почти любые доспехи. Но там урон не шибко страшный, да и перезарядка такая, что хороший лучник из гнома с ружьём ёжика сделает, пока тот будет новый выстрел готовить. Грохот, боль, вспышка. Вода вокруг красная. Система честно отображает многократную гибель игрока от прямых попаданий ядер. С такого расстояния промахнётся, пожалуй, только пьяный канонир. Или тот, кто пушку в первый раз видит. Грохот, боль, вспышка. Похоже, что у кого-то сегодня появится легендарное оружие… Грохот, боль, вспышка. Это невозможно терпеть. Боль просто невыносима. Прежде, чем новый залп порождает очередную вспышку, Игорь успевает крикнуть:

— Хватит!

Но его крик тонет в грохоте пушек. Ну не может же это продолжаться вечно!

— Помогите кто-нибудь!

Цикл повторился ещё несколько раз, а потом произошло чудо. От ядер парня прикрыли тела полосатых акул. Непонятно откуда взявшиеся рыбины закрыли Игоря собой. Тёплая, неприятно пахнущая кровь брызнула в лицо. Затем ногу пронзила острая боль, и что-то очень сильное поволокло парня на глубину, пряча от следующего залпа. К тому моменту, когда ядра превратили в фарш останки мёртвых акул, плавающих на поверхности, Игорь был уже достаточно глубоко, чтобы его не задело. Матёрая полосатая акула продолжала тащить свою принцессу подальше от места жуткой расправы, совершенно не заботясь о том, что её зубы причиняют сильную боль этой самой принцессе. Но разве это сейчас имеет значение? Ведь спасение пришло! Не от жадных бессердечных людей, расстреливающих из пушек беззащитную цель. Но от бессердечных ботов, которые, несмотря на то, что были лишь частью машинного кода, оказались лучше людей.

Пытаясь хоть как-то отвлечься от раздирающей сознание ложной боли, которая не успевала пройти после возрождения, хоть тело и было целым, Игорь посмотрел в логи. Боевой пестрел однотипными сообщениями о получении огромного урона и смерти, а в игровом моргала зелёная запись:

«Вы активировали Зов Принцессы. Вас слышат. Ждите. Помощь в пути!»

Выходит, в отчаянии вопя в никуда, он задействовал какой-то секретный навык? И к нему на помощь пришли те, для кого жизнь принцессы имеет ценность, отличную от тридцати долларов? Но ещё не пришли. Идут…

Игорь как зачарованный смотрел на проплывающий мимо корабль. Да, именно так. Проплывающий под водой корабль. Потрёпанный временем, обросший ракушками, кораллами и какими-то морскими паразитами. А на палубе, под сюрреалистично развевающимися под водой парусами, суетилась команда нежити. Полусгнившие матросы носились по палубе, подгоняемые жутким боцманом и лихим капитаном. Последний, встретившись взглядами с Игорем, оскалился в страшной улыбке и помахал рукой. Похоже, что наверху сейчас станет жарко.

Парень забарабанил кулаками по спине акулы, продолжающей уносить его подальше от опасности. Cердце разрывалось от ненависти к тем уродам, которые остались на поверхности. Игорь хотел мести. И теперь у него появился шанс реализовать своё желание. Челюсти хищницы разжались, выпуская израненную ногу, и парень изо всех сил поплыл назад к кораблю. «Летучий Голландец», который уже приближался к поверхности, был легендарным рейд-боссом сорок пятого уровня, за которым охотились кланы, желающие расширить свою эскадру и повысить ранг разрешённых к использованию кораблей. Но игрокам чаще приходилось покупать все эти привилегии за внушительное количество золота, потому как легенда есть легенда, и победить корабль-призрак удавалось немногим.

Месть местью, и какой бы ни была рвущая изнутри ярость, а думать переставать нельзя. Сменив точку привязки на подводную, Игорь замахал руками, пытаясь объяснить матёрой акуле, что хочет побыстрее попасть на поверхность. Полосатая хищница не стала подставлять плавники. Вместо этого она схватила парня зубами за руку и рванулась к поверхности, откуда уже доносились приглушённые толщей воды звуки сражения. К счастью, в этот раз Крыло гарпии выдержало натиск, и рука осталась неповреждённой.

Вынырнув из воды, Игорь не сразу смог разобрать кто кому и что кричит. Абордаж шёл полным ходом, сражение происходило преимущественно на палубе кланового корабля, но понять, на чьей стороне перевес, с такого положения было невозможно. Да и не так важно было, кто именно побеждает. Сейчас над здравым смыслом преобладало желание добраться до уродов, причинивших столько боли.

К счастью, с борта «Летучего Голландца» к самой воде свисал толстый абордажный канат, перерубленный защищающимися. По нему Игорь ловко взобрался на палубу корабля-призрака и осмотрел поле боя. К сожалению, игроки пока были сильнее. Их лидер действовал грамотно, хорошо организовал оборону и его команда медленно, но уверенно теснила абордажный отряд «Голландца». Перевес также давали хилеры, которых попросту не было у нежити. Нужно было срочно править баланс. В противном случае парень не сможет отомстить за свои страдания, а враги в качестве бонуса к избиению принцессы получат награду за победу над рейд-боссом.

На глаза попалась одна из пушек, из которой теперь некому было стрелять. Канониры бросили оружие, отправившись рубить врага. Наверное, пушки на таком расстоянии не применяли по каким-то морским законам, или из каких-то иных соображений, но Игорю на всё это было плевать. Парень подбежал к орудию и, осмотрев его, выругался. В игровом логе появилось сообщение:

«Вы не можете воспользоваться этим оружием. Недостаточный навык владения».

Игорь спрятался за бортом, и открыл окно навыков. «Раз недостаточный, значит исправим!» — подумал он, пролистывая список умений до гномьих. Вот оно! Быстро закинув пять очков во «Владение огнестрельным оружием», парень снова подскочил к пушке. Но лог повторил предупреждение:

«Вы не можете воспользоваться этим оружием. Недостаточный навык владения».

Сплюнув на палубу, Игорь принялся лихорадочно перелистывать навыки в поисках подходящего. Уж теперь-то ошибки быть не должно! Ещё пять очков отправились в «Управление тяжёлыми орудиями», и пушка стала выглядеть совсем иначе. Теперь было предельно ясно, что делать для того, чтобы она выстрелила. Взгляд сам цеплялся за валяющиеся рядом предметы, необходимые для стрельбы. Пороховой заряд, шомпол, ядра и магический факел.

Торопливо зарядив ядро, Игорь с трудом развернул чугунного монстра, направив ствол на капитанский мостик кланового корабля, где собрались баферы и капитан.

— Отведайте железа, мрази! — крикнул парень, поднося факел к запалу.

Грохнул выстрел, и пушка откатилась назад, сбив начинающего канонира с ног. Поднявшись, Игорь жутко обрадовался, увидев на мостике три тела баферов и полудохлого капитана. Теперь будут знать, каково это — словить ядро. Но такого количества вражеской крови было мало. Первый успех вскружил голову, и парень, выхватив меч, прыгнул на палубу кланового корабля, где сразу же сцепился с гномом.

Враг был хорошо экипирован и неплохо махал молотом. Но куда ему до стремительной и грациозной принцессы? С новыми характеристиками Игорю не составило труда увернуться практически от всех атак и завалить соперника. Хотя времени эта консерва отняла много. К тому же, на нового «пирата» обратили внимание другие игроки. Вид столь желанной цели привёл к сбою в клановой дисциплине, а капитан ловил отходняк от контузии. Ему было не до команды, разбившей строй. Пришло время для обкатки новых навыков.

При начальном изучении система закладывала принцип использования новых умений в память игрока в виде смутных воспоминаний. Поэтому первый массовый стан сделать не получилось. Зато сразу сработал «Ультиматум брони», о чём сообщил боевой лог:

«Ультиматум брони активирован. Увеличение защиты на 200 %. Увеличение урона, блокируемого щитом, на 50 %. Передвижение запрещено. Время действия — 20 секунд».

Следом пошёл второй аналогичный навык, эффект от которого вызвал у Игоря нездоровый приступ радости:

«Ультиматум зверя активирован. Снижение восприимчивости боли на 50 %. Снижение восприимчивости к отрицательным эффектам на 30 %. Увеличение атаки на 50 %. Снижение скорости передвижения на 50 %. Время действия — 20 секунд».

Третий ультиматум применить не удалось, потому как сразу пятеро врагов добрались до своей цели. Игорь сразу же понял, что первый навык хоть и хорош, но не для него. Сражаться с несколькими противниками, стоя при этом на месте, было очень тяжело. Ограничения, наложенные ультиматумом брони, не позволяли привычным образом уходить от атак отскоками и перекатами. Зато защиты хватало для того, чтобы не беспокоиться о своей жизни под натиском пятерых мечников. При этом ультиматум зверя и вовсе превращал удары вражеских клинков в неприятные уколы и тычки. Похоже, что Эльза всё-таки разбиралась в умениях и сделала грамотный подбор.

Как же её сейчас не хватало! В паре с феей Игорь смог бы одолеть всех врагов. Но придётся выкручиваться самому, потому как единственная помощница дрыхнет в сумке. Стоп! Почему единственная? Тут же целая команда союзной нежити! Ну, уже может и не целая, но команда.

— Бейте в спину! — гаркнул Игорь, стараясь перекричать лязг оружия и крики бойцов.

Несколько головорезов из состава абордажной команды поспешили выполнить приказ. Трое из игроков, избивающих Игоря, попытались развернуться для отражения атаки, но не тут-то было! Массовый агр очень походил на тот, которым парень пользовался с самого начала игры, поэтому сработал безупречно. Все пятеро мечников снова бросились на него, подставляя спины под удары нежити. К исходу двадцатой секунды действия ультиматума, рядом с Игорем стояли лишь ухмыляющиеся матросы корабля-призрака.

Кажется, теперь баланс восстановлен и даже сместился на сторону ботов. Пора делать перевес решающим. Применив на себя несправедливо забытые в начале боя бафы, парень бросился в гущу сражения, где ему всё же удалось применить массовый стан. И тут свободу движений почти ничто не ограничивало, поэтому он с упоением принялся рубить ненавистных врагов.

Появление на поле боя принцессы, столь «желанной» всеми игроками, сыграло свою роль. У некоторых бойцов клана жадность начала преобладать над разумом. Они стали отвлекаться от более опасного соперника, коим была абордажная команда Летучего Голландца. И всё шло хорошо ровно до того момента, пока капитан корабля не очухался от контузии и не воскресил одного из баферов. А тот воскресил второго и третьего…

Столбы света озарили палубу кланового корабля, исцеляя его команду, которая начала перегруппировываться под руководством своего капитана. Игорь зарычал от негодования. С трудом добытый успех начинал ускользать от него. Два ультиматума ушли на получасовой откат, энергии меньше половины, количество жизней просажено на треть. А вражеский капитан стоит на полуразрушенном мостике и ухмыляется, уверенный в том, что теперь его команда победит.

«Ещё посмотрим, чья возьмёт!» — подумал Игорь, активируя третий ультиматум. Но то, о чём сообщил лог, сильно удивило парня, и он отвлёкся, пропустив несколько ударов.

«Ультиматум крови активирован. Снижение физической и магической защиты на 50 %. Повышение восприимчивости боли на 50 %. Увеличение атаки на 100 %. Физический вампиризм 25 %. Увеличение ловкости на 10 единиц. Восприимчивость к негативным заклинаниям -20 %. Время действия 20 секунд».

Усиленная навыком боль отрезвила разум. Следующий раз нужно будет внимательнее читать описание навыков. Особенно если на это будет время. А пока его совсем мало дано на то, чтобы снова исправить ситуацию.

Оглушив нападающих круговым станом, Игорь сорвался с места в направлении мостика. Судя по выражению лиц, такая прыть израненной принцессы удивила и капитана, и его «тряпок». Кто-то из матросов пытался преследовать парня, но скорости им явно не хватало. Буквально взлетев по лестнице, Игорь с ходу рубанул ближайшего бафера. Похоже, госпожа Удача любит отчаянных людей. Увеличенный ультиматумом крит, прошедший по светлоухому лекарю, получился просто чудовищным. Товарищи не успели скастовать лечение: Игорь рубил с невероятной скоростью, подгоняемый болью от ран и ненавистью к тем, кто недавно расстреливал его из пушек.

Первый лекарь упал очень быстро, что породило панику у его напарников. Оба бафера попытались сбежать, спасая свои драгоценные шкуры. Привыкли находиться в безопасности под прикрытием клановых танков и ДД. А как запахло потерей опыта, так сразу бросились наутёк. Капитан обернулся и закричал на них, пытаясь вернуть на место, за что получил мечом по башке.

Клинок звякнул по шлему, заставив капитана присесть от неожиданности. Судя по всему, высокий чин был не сильно искушён в драках один на один. Доспехи дорогие, оружие хорошее, а ошибки совершает детские. Очередной мажор, купивший себе тёплое место в клане? Если так, то это прекрасно!

Мельком глянув на таймер, отсчитывающий последние семь секунд ультиматума, Игорь продолжил атаку, целясь в наиболее уязвимые места противника. Тот был то ли гладиатором, то ли берсерком, то ли чем-то подобным. Тяжёлые доспехи и парное оружие — одноручный меч и длинный кинжал, которыми противник не шибко умел пользоваться. Но явно высокий уровень и качество брони позволили ему дожить до слёта ультиматума, после чего уже Игорю стало несладко. Почувствовав ослабление соперника, капитан кланового корабля приободрился и начал атаковать смелее. Страх в его взгляде сменился презрением.

Но, как оказалось, он рано начал радоваться. Потому как на палубе из игроков остался только он один. А всё потому, что в отличии от ботов, игроки начали отвлекаться на дуэль лидеров, что сыграло решающую роль в сражении. А дальше пираты «Летучего Голландца» бросились на помощь своей принцессе. Игорь едва успел крикнуть:

— Не убивать! Брать живьём!

Его не устраивал вариант быстрой смерти капитана. Этот урод должен был получить свою порцию страданий.

Команда сработала безупречно. Боцман, по габаритам походивший на орочьего карателя, огрел пытающегося трепыхаться капитана обухом своего жуткого топора, а матросы ловко подхватили оглушённого игрока и припёрли к стене, удерживая за руки. Рот Игоря растянулся в довольной улыбке от вида беспомощно дёргающегося в захвате капитана уже мёртвой команды. Подойдя ближе, парень наклонился к своему врагу, сложив руки за спиной, и спросил:

— Ну, каково это — один против целой команды? Наверное, неприятно, когда ничего не можешь противопоставить, да?

— Что ты несёшь, тупой бот? — крикнул капитан. — Давай, быстрее добивай и жди, пока я снова тебя найду. Ещё три твои жалкие смерти, и я стану обладателем легендарного меча!

Вот как? Получается, что под залпами пушек он погиб двадцать семь раз. Много. Но сейчас не время об этом думать. Нужно успеть потрепать этому игроку нервы. Да так, чтобы у него под задницей ложемент КПП прогорел. Игорь внимательнее всмотрелся в лицо врага. «Бедивир. Человек. 52 уровень. Коррекция внешности 32 %».

— Тридцать два процента коррекции? — удивленно воскликнул парень. — Что ж ты за урод в реале, что тебе столько понадобилось себя менять, чтобы на человека быть похожим? Дитя крокодила и бегемота?

Лицо капитана перекосилось от злобы. Безуспешно рванувшись вперёд, он заорал:

— Ах ты сучка! Я тебя из-под земли достану! Я…

Закончить череду оскорблений не дал один из матросов, заткнув расшумевшегося пленника облачённым в кольчужную рукавицу кулаком. А Игорь улыбнулся так, как будто его только что похвалили и радостно заявил:

— Сперва кому-то придётся достать тебя со дна!

От души замахнувшись, парень нанёс Бедивиру колющий удар под ключицу, где в хитром доспехе было сочленение элементов. Лезвие вошло наполовину. Загнав клинок в тело врага по самую рукоять ударом ноги, Игорь повернулся к капитану «Летучего Голландца». Сложив руки в замок, он с самым невинным видом спросил:

— Сэр, подскажите пожалуйста несведущей в морском деле девушке, сколько стоит этот корабль.

— С превеликим удовольствием, леди! — капитан грациозно поклонился, взмахнув украшенной полуистлевшими перьями треуголкой. — Я бы не дал за это корыто больше двухсот тысяч золотых. А в нынешнем состоянии оно стоит ещё меньше.

От услышанного Игорь даже захлопал в ладоши. Снова повернувшись к пленнику, он спросил:

— Скажи, что тебе будет за потерю двадцати тысяч зелени? Что с тобой сделает клан лидер? Не смотри на меня так, я знаю, что такой идиот, как ты, не может быть лидером клана. Или успели по мне на новую лоханку настрелять?

Не дожидаясь ответа, парень зашагал в сторону «Летучего Голландца».

— Капитан! Отправьте это корыто на дно!

Команда одобрительно зашумела, а капитан снова склонился в поклоне:

— С радостью!

Затем крикнул:

— Боцман! Готовь подрыв порохового погреба!

Игорь не стал наблюдать за суетой матросов. Лишь убедился в том, что пленный капитан никуда не денется со своего подвеса. Боцман на всякий случай отделал его обухом топора. Не убил, но явно оставил жуткую смесь станов, контузий и головокружений. Теперь волноваться не о чем. Нужно побыстрее скрыться с глаз врага, чтобы не показать своей слабости. Ведь Игоря уже начал охватывать отходняк от пережитого стресса. Да, тело аватара перенесло это всё с честью. Да, его не колотило от переизбытка адреналина. Но психика-то была от живого человека. И парень был на грани срыва. Поэтому, перебравшись на свой корабль, он спрятался под лестницу, ведущую на капитанский мостик, где уселся на палубу и, опершись спиной о стену, попытался успокоиться.

Вскоре по палубе застучали сапоги матросов, заскрипела оснастка, и корабль тронулся с места, отходя от готового взорваться судна противника.

— Леди, не желаете ли посмотреть на фейерверк?

От неожиданно прозвучавшего приглашения Игорь подскочил на месте. Сбоку от него на корточках сидел капитан проклятого корабля. Остальная команда наблюдала за принцессой со своих постов.

— Да, не помешало бы, — ответил парень, поднимаясь на ноги.

Опасаясь свалиться за борт, он решил понаблюдать за подрывом кланового корабля, держась за одну из мачт. А то проси потом опять акул до берега дотянуть… Спустя пару минут вражеское судно, от которого «Голландец» удалился примерно на полкилометра, разлетелось на мелкие кусочки. Не совсем затопление, но тоже вариант отъёма собственности. Вот только удовольствия Игорь не ощутил. Не было его в мести. Игроки заставили страдать его, он заставил страдать их. Но зачем? Злости и обиды от этого меньше не стало, а коктейль из этих двух эмоций угрожал перерасти в эпическую апатию. Потому что не было способа избавиться от засевшего в груди кома негатива. Подрыв корабля обидчиков не дал выхода эмоциям, лишь усугубив их. Срочно нужен был заряд позитива, но где его взять?

От размышлений Игоря отвлёк капитан «Голландца». Он сперва прокашлялся, чтобы привлечь к себе внимание, а затем сказал:

— Леди, для нас большая честь — принимать Вас на борту нашего корабля! И мы с удовольствием выполним любой Ваш приказ. Командуйте!

Капитан снял свою треуголку и, склонив голову в поклоне, протянул головной убор Игорю. Команда одобрительно загудела, а игровой лог сообщил:

«Вы получаете привилегии капитана корабля. Сейчас в Вашем распоряжении:

— корабль класса «фрегат» «Летучий Голландец». Прочность корпуса 150 000 единиц. Целостность парусов и оснастки 93 %.

— команда в составе заместителя капитана, боцмана и сорока матросов. Время до возрождения погибших членов команды — 7 минут 22 секунды.

— арсенал на 250 мест. Заполнение 78 %.

— корабельная сокровищница. Оценочная стоимость награбленного 2 727 золотых».

Сразу же после появления сообщения вокруг начали загораться окна управления кораблём. Схема состояния корпуса и парусов, список членов команды с дополнительным списком возможностей для каждого матроса, схема расположения и готовности пушек, схема управления парусами, навигационный интерфейс и ещё куча всего, в чём Игорь узнавал лишь отдельные слова.

Неловко улыбнувшись, парень вернул треуголку настоящему капитану и сказал:

— Вы не обижайтесь, но я не могу принять командование кораблём. Я совершенно не знакома с морским делом, поэтому ни к чему хорошему моё руководство не приведёт. Я полностью доверяю вашему опыту и навыкам!

Капитан ловко вернул треуголку на голову и сказал:

— Как Вам будет угодно, леди! Тогда скажите, куда плывём.

Игорь думал недолго. Ему на ум приходило только одно место, где он сможет расслабиться и отдохнуть. Хотя вряд ли местные будут рады тому, кто не так давно их терроризировал.

— Мне нужно в лес муррфолков. Он далековато от побережья. Подойдите по морю как можно ближе, а там я сама доберусь.

Капитан принялся отдавать команды матросам, а Игорь уселся на большую бочку и принялся отматывать боевой лог. Ему было очень интересно узнать, откуда взялось шестьдесят восемь процентов опыта, хотя до сражения всё было по нулям. Ответ пришёл вместе с записью об убийстве бафера:

«Вы убили игрока Энольдерон. Вы получаете 1 % заработанного им опыта».

Парень почесал затылок. За время стычки он убил гнома, бафера и кого-то ещё одного. Почему три процента пересчитались в шестьдесят восемь? И тут до него дошло. Лицо Игоря расплылось в довольной улыбке от осознания того, что его противники потеряли по одному проценту отвсегозаработанного опыта. То есть полученного с самого начал игры, с первого уровня. И это было явно больше, чем стандартные три процента от текущего уровня. Всё стало на свои места. От осознания того, что у кого-то сейчас очень здорово бомбит, настроение немного улучшилось. Правда, парень очень огорчился тому, что не добил Бедивира сам. Не потому, что мог бы уже быть сорок первым уровнем, а потому, что враг потерял опыта меньше, чем мог бы. Зато открывшийся факт подтверждал правильность выбора целевой локации. В заповедном лесу Игорь сможет не только потискать мурчиков, но и немного поохотиться. Вот только его меч пошёл на дно вместе с клановым кораблём… Но раз сработала одна из наложенных на парня меток, значит сработает и другая!

— Капитан! Можно Вас на минутку? — Игорь поднялся с бочки.

— Да, моя леди! — ответил тот, спускаясь с капитанского мостика. — Что Вам будет угодно?

— Мой меч утонул вместе с вражеским кораблём. Может в вашем арсенале найдётся что-нибудь на замену?

— Какое оружие предпочитаете? — капитан хитро улыбнулся.

Парень мельком осмотрел команду. У всех были рапиры или сабли, что не подходило к его стилю боя. Но с учётом того, что арсенал «Летучего Голландца» должно было составлять оружие, утерянное жертвами команды нежити, стоило попытать удачу.

— Обоюдоострый одноручный меч. Прямой.

— Принесите принцессе лучшее, что есть на этом корабле! — гаркнул капитан, и двое матросов спрыгнули в люк, располагавшийся сбоку от входа в кают-кампанию. Снизу послышался шум падающих предметов и лязг железа. Спустя минуту возни, один из матросов выбрался на палубу. Сияя от радости, он подошёл к Игорю и, склонившись в низком поклоне, протянул ему меч. Парень взял оружие и внимательно осмотрел. Всплывающая подсказка сообщила характеристики:

«Рыцарский меч. Ранг 4. Класс оружия: редкий. Базовая атака 150 единиц. Вероятность критического удара +7 %. Сила +2 единицы».

Попутно игровой лог сообщил:

«Вы воспользовались привилегией Правящего Рода. Время до повторного использования — 8 часов».

О таком в данной ситуации можно было только мечтать. Игорь сделал несколько взмахов. Оружие было прекрасно сбалансированным и управляться с ним будет гораздо проще, чем со старым мечом.

— Огромное спасибо! — парень крепко пожал руку и капитану, и матросу, который принёс меч. — Теперь я смогу постоять за себя!

Возвращаясь к своей бочке, Игорь обратил внимание на мигающий индикатор входящих сообщений.


* * *


Всё время морского похода Игорь потратил на переписку с Дюрандалем. Тот, увидев быстрый рост количества смертей принцессы, сразу же поинтересовался происходящим и тем, сможет ли он помочь. Но парень слишком поздно увидел письмо. Ответил скриншотом, на котором он стоял рядом с капитаном «Летучего Голландца». Затем рассказывал, что произошло, и как он попал на борт легендарного рейд босса. А когда пришло время выбираться на сушу, переписку прекратил. Впереди были места весьма популярные среди игроков Альтернативы. Светиться раньше времени не хотелось.

Поэтому Игорь надрал травы и мелких веточек и увешался ими с ног до головы, пытаясь снизить свою заметность. К своему удивлению, он обнаружил в волосах потрёпанный цветок меллорна. Похоже, что тот имел статус украшения и не выпадал во время беготни и сражений. Стало быть, бонус к харизме на месте.

Путь до леса занял почти полчаса. Время было вечернее, и игроков вокруг хватало. Да, здесь шатались в основном нубы максимум тридцатого уровня, но любой из них мог стать причиной появления в локации толп охотников за наградой. Поэтому приходилось постоянно прятаться и пережидать.

Но вот цель достигнута, и Игорь уже в заповедном лесу. И сразу же ему улыбается удача: на толстенной ветке большого дерева сидит мурчик. Он настолько огромен, что можно не просто его потискать для снятия стресса, а буквально утонуть в мягкой пушистой шерсти. Но сам муррфолк почему-то не обрадовался появлению принцессы. Вместо этого он спрыгнул на землю и, распушив хвост, угрожающе зашипел. На уровне груди появилось системное сообщение:

«Королева муррфолков бросает вам вызов за право владения лесом. Принять?»

Возмущению парня не было предела. Не такой встречи он ожидал.

— Ты на кого пасть разявила, тварь? — спросил Игорь, доставая из ножен меч и нажимая кнопку подтверждения.

Глава 20. Принцесса и развлечения



Ника тихо ступала по мягкой траве, стараясь не шуметь, дабы не спугнуть осторожных муррфолков. На форумах народ писал, что эти милые зверьки уже давно потеряли страх и нагло наблюдали за гуляющими по заповедной локации игроками даже с нижних веток деревьев. Но либо люди врали, либо с недавних пор что-то сильно изменилось. Или даже в игре сказывалась пожизненная невезучесть девушки.

Вероника мечтала посмотреть на муррфолков ещё до того, как начала играть, поэтому старт в мире Альтернативы был завязан на скорейшее достижение маленькой мечты. За эльфов девушка играть не хотела, поэтому выбрала расу, удалённую от заповедника лишь немногим больше, чем ушастые. И с самого начала пошли проблемы, от которых так хотелось укрыться в волшебном мире игры. Первой был неправильно выбранный класс персонажа. Желая помогать окружающим, и не обладая качествами, необходимыми для воинов, Ника стала магом поддержки. Но оказалось, что поддержка становится полезной только после пятидесятого уровня, а малышку-бафера никто в группу брать не хотел, обзывая экспоедом. Вдвойне обидно было потому, что своих боевых заклинаний почти не было, поэтому прокачка шла медленно и удовольствия почти не приносила. Потом группа обманщиков-ПК заманила её на рейда и подставила под него, в результате чего девушка лишилась с трудом заработанной туники, оставшись в начальной одежде. И вот теперь, после стольких мучений, Ника добралась до заветной локации, но не может найти ни одного муррфолка! Зверьки определённо есть вокруг, о чём свидетельствуют шорохи и треск веток. Но они почему-то прячутся…

Задумавшись о своём невезении, Вероника не заметила появившейся на пути преграды и от прозвучавшего в тишине заповедного леса приветствия подскочила на месте. В нескольких шагах от девушки стояла светловолосая воительница, облачённая в лёгкие доспехи и с одноручным мечом на поясе. Вид у неё был весьма милый, даже цветок в волосах красовался. Всё портил горящий ярко-красным титул «Принцесса». Вот так-то! Вместо милых зверушек Ника нашла знаменитую непись, за которой охотились почти все игроки сервера, а она, в свою очередь охотилась на них.

Вероника развернулась и хотела было убежать, но дорогу преградил огромный мурчик платинового окраса. Оскалив пасть, он угрожающе зашипел, заставив девушку попятиться. Невольно залюбовавшись этим изумительным существом, Ника увидела подробную информацию о нём: «Доминантный самец муррфолков. 20 уровень. Агрессивен. Социален. Чемпион».

Последняя характеристика объясняла размеры, но думать сейчас нужно было о другом. Повернувшись лицом к принцессе, Вероника выпалилиа:

— Не убивайте пожалуйста! Мне и так тяжело качаться!

— Вот ещё! Делать мне больше нечего! — ответила воительница, подойдя ближе и в упор посмотрев Нике в глаза. — Зачем мне убивать такое милое создание? Давай лучше поговорим!

— Что? — девушка удивлённо посмотрела на принцессу.

Она не ожидала такого ответа. Про эту непись ходили такие слухи, что каждый уважающий себя нуб начинал дрожать при любом упоминании о нашумевшем монстре. Чего стоила недавняя новость о том, что принцесса в одиночку затопила клановый корабль вместе с командой!

Но эта девушка в потрёпанной броне и с цветком в волосах вовсе не походила на чудовище. Она больше была похожа на очень сильно уставшего человека, пытающегося скрыть своё состояние за улыбкой, в которой Ника без труда узнавала фальшивку. Она сама часто так улыбалась. Чтобы меньше приставали. Чтобы не так надоедали лживой заботой. Похоже, что неизвестные хакеры, о которых писали гейм-мастера в игровой почте, сумели создать непись с удивительной проработкой эмоций. Либо всё это — ложь, призванная прикрыть истинные намерения принцессы. Впрочем, сейчас выбор был небольшой: выполнять требования и получить шанс выжить, либо просто в очередной раз умереть.

— Я хочу нормально поговорить с кем-нибудь, — уточнила тем временем воительница. — В последнее время у меня жуткий недостаток общения. Почти все, кто меня видит, сразу пытаются убить. А в одиночестве я начинаю потихоньку сходить с ума. Ну так что, составишь мне компанию? Обещаю, что надолго не задержу. Поболтаем, и пойдёшь дальше по своим делам.

Вероника утвердительно кивнула и тихо сказала сама себе:

— Можно подумать, у меня есть выбор…

Однако слух у принцессы оказался прекрасным.

— Выбор есть всегда! — ответила она, взмахнув рукой.

Затем воительница обратилась к большому муррфолку:

— Барсик! Кресло!

Мурчик поспешил выполнить странную команду. Подбежав к принцессе, он улёгся позади неё. Девушка уселась зверю прямо на спину, а муррфолк накрыл её ноги хвостом. Воительница провела ладонью по лоснящейся шерсти, слегка её взъерошив, и снова обратилась к Нике:

— Можешь уходить. Я прекрасно понимаю, что игровое время ценится высоко. Но я предполагаю, что ты пришла в лес не просто так. И разве без меня ты сможешь так близко посмотреть на муррфолка-доминанта? Между прочим, он агрессивный.

У Вероники от зависти аж спина зачесалась. Ведь она на самом деле рассчитывала максимум посмотреть на пушистиков издалека. А принцесса тискает такого огромного в паре шагов от неё и предлагает присоединиться.

— Подумай хорошенько… — вкрадчиво проговорила воительница, заметив сомнения баферши. — Ласка обитателей заповедного леса взамен на беседу. Хорошая сделка.

В дополнение слов принцесса подвинулась ближе к голове доминанта, похлопав по его спине рядом с собой.

«Будь, что будет! Если захочет убить — всё равно не сбегу!» — подумала Ника и решительно зашагала к легендарной убийце. Усевшись рядом, она сказала:

— Я согласна!

При этом девушка едва сдержалась от восторженного вопля: такой приятной на ощупь оказалась шерсть платинового мурчика. Принцесса улыбнулась. В этот раз по-настоящему, без фальши.

— Спасибо. Мне на самом деле очень нужно общение. В одиночестве я начинаю сходить с ума. Расскажи о себе.

Ника в очередной раз подивилась степени проработки хакерской неписи и представилась:

— Николь, клирик двадцатого уровня.

— Да не то! — воительница нахмурилась и махнула рукой. — Это я и так вижу, включая процент коррекции внешности. Ты про реальный мир расскажи. Кто ты там?

Баферша удивлённо посмотрела на принцессу.

— Зачем Вам это?

— Ну конечно же для того, чтобы добраться до тебя в реале и съесть! — выпалила воительница, резко наклонившись к Веронике. Затем снова села ровно и продолжила уже спокойно:

— Адреса и телефоны называть не надо. Просто представь, что мы с тобой решили познакомиться.

Девушка задумалась. Может на самом деле выговориться? Давно ведь хотелось, да некому. Из всех, кто к ней хорошо относился в реальном мире, остался только брат, да и тот в другом городе живёт. Когда о своих проблемах рассказать не можешь, то становится ещё хуже. А тут просто бот. Может хоть в игрового персонажа заложили чуточку сочувствия? А если и нет, то насмешки от неписи будут не столь обидными.

— Меня зовут Вероника. Мне двадцать лет. Живу в Питере с родителями. В пятнадцать лет попала под машину. Повредила позвоночник, и теперь не могу ходить. Медики предлагали сделать сложную операцию, которая всё исправит, но это очень дорого. У родителей столько денег нет. Поэтому я почти постоянно сижу дома. Близкие считают меня обузой, поэтому живётся несладко. Помогает то, что я дистанционно закончила вуз по специальности дизайнера и могу минимально себя обеспечивать, рисуя на заказ. Вот, накопила на КПП, чтобы хотя бы в игре насладиться возможностью ходить. Да ещё и круто ошиблась с классом. Никому не нужен маленький бафер. А что поделать, если я не люблю убивать?

Ответом было такое искусное ругательство, что Ника даже покраснела. Столь глубокого познания великого и могучего языка она от неписи не ждала. А принцесса провела ладонью по волосам, едва не обронив красующийся в них цветок, и встала. Нервно пройдясь взад-вперёд, она посмотрела на Нику и сказала:

— Если бы я только могла отсюда выбраться, я бы обязательно придумала, как тебе помочь. Но пока я здесь, я ничего не могу сделать в реале. Едва удаётся спасаться от толп жадных до золота игроков. Некогда даже продумать пути для побега. Но кое-что я могу сделать. Уж это в моих силах. Раз ты в игре для того, чтобы снова ходить хоть так, то умеешь радоваться даже мелочам. Барсик! Моей подруге нужноочень многоласки и любви!

В ответ Барсик начал издавать странные лающие звуки, резко при этом дёргаясь. Вероника даже вскочила на ноги от неожиданности. Она стояла и смотрела то на непонятную принцессу, то на лающего муррфолка, пытаясь понять, что происходит. Сперва вокруг было спокойно. Затем появился нарастающий шум, состоящий из шелеста листьев и треска веток. А потом со всех сторон на небольшую поляну начали выбегать мурчики. Очень много мурчиков. Они окружили девушку, по-кошачьи тёрлись о её ноги, гладили по бёдрам распушёнными хвостами и мурлыкали.

Накатившее было уныние как рукой сняло. Вероника восхищённо гладила пушистые хвосты и наслаждалась мелодичным мурлыканьем огромной толпы чудесных зверьков. Она так увлеклась своим занятием, что не заметила подошедшей принцессы. А воительница, ничего не говоря, поставила подножку и завалила девушку на спину.

Ника хотела было возмутиться в ответ на такую грубость, но не успела. Её захлестнула пушистая волна. Муррфолки старались улечься на бафершу, но им мешала большая численность стаи. Места всем не хватало, поэтому они толкались, фыркали, ёрзали, стараясь освободить себе место на объекте любви. При этом зверьки щекотали девушку шерстью и шершавыми лапками. Было очень щекотно, но в то же время приятно. Вероника от души смеялась, наслаждаясь обществом стаи мурчиков, стараясь поймать хотя бы одного и хорошенько потискать. Но зверьки явно были против более близкого контакта и старательно уворачивались и вырывались из объятий.

К сожалению, радость была недолгой. На мгновение небольшую полянку накрыла тень, затем раздался треск ломающихся веток, сменившийся оглушительными хлопками. Муррфолки, включая чемпиона, со скоростью молний разбежались в разные стороны. Приподнявшись на локтях, Вероника замерла, встретившись взглядом с драконом. Всплывающая подсказка сообщила:

«Дракон перемен. Легендарный рейд-босс. Уровень неизвестен. Крайне агрессивен».

Похоже, сегодня у девушки был день необычных встреч. И если от принцессы исходила лишь угроза одиночной смерти, то дракон мог оставить Нику голой в прямом смысле этого слова. Ведь если верить слухам, его атаки очень быстро разрушают любые вещи, включая начальные. А верилось легко. Особенно, когда на расстоянии вытянутой руки от тебя открывается огромная пасть, усеянная острыми загнутыми назад зубами. Баферша уже мысленно попрощалась со всеми своими вещами, но принцесса снова удивила.

Рявкнув «Не смей!», воительница бросилась на дракона. Схватив монстра за рога, она повернула его голову набок и оттолкнула в сторону, при этом крича:

— Ты что, считать не умеешь? Сказано же было: через три дня прилетай. А ты мало того, что на второй припёрся, так ещё и моих друзей пугаешь! А ну брысь!

Одним резким движением дракон вырвался из захвата, отшвырнув принцессу в ближайший куст. Но вместо того, чтобы атаковать обидчицу, вынул её из куста, держа зубами за подол юбки.

— Пусти немедленно! — прошипела воительница так, что у Вероники по спине пробежали мурашки.

Дракон поспешил выполнить команду. А принцесса поднялась на ноги, осмотрела прокушенный подол юбки и продолжила психологическую атаку:

— Ты что, мразь, наделал? Забыл, что твои зубки творят? Или, быть может, принёс мне новую броню?

Монстр тряхнул головой и издал оглушительный рёв. Но воительница, в отличии от баферши, не испугалась. Напротив, ударила чудовище кулаком по бронированной морде и закричала:

— Пасть заткни! Ты на кого ревёшь?! Разожрался на стороне, так решил, что можно мне хамить? Больше не нужна? Так зачем прилетел? Вали отсюда ко всем чертям, чтобы мои глаза тебя больше не видели, задница неблагодарная!

Казалось бы — идеальная возможность унести ноги живой и здоровой, но Вероника продолжала сидеть на траве, наблюдая за противостоянием двух легенд, недавно появившихся в мире Альтернативы, но уже успевших наделать много шума. И принцесса, хоть и была ботом, начинала вызывать у Ники уважение и восхищение.

Дракон тем временем виновато опустил голову и пятился назад. А воительница, похоже, сорвалась. Она нещадно лупила по бронированной морде монстра кулаками, разбивая руки в кровь, ругала его. А по щекам катились слёзы…

— Ненавижу тебя! Всех ненавижу! Вы не цените то, что для вас делают! Предатели! Твари! Ненавижу!

Вероника испугалась, что с такой проработкой эмоций принцесса может сойти с ума. Тем более, что она сама упоминала о нестабильности психического состояния. А этого не хотелось. Хотя бы потому, что эта необычная непись подарила Нике несколько минут настоящего счастья. Баферша быстро поднялась, подбежала к воительнице и толкнула её в сторону от чудовища. Споткнувшись о носовой рог дракона, девушки упали на землю. Вероника крепко обняла принцессу и быстро заговорила:

— Не волнуйся! Не нужно нервничать. Я уверена, что есть те, кто тебя ценит и любит. И я очень благодарна тебе за муррфолков. Не нужно отчаиваться!

Кажется, план по спасению принцессы оказался успешным. А может и не совсем. Как-то слишком долго она лежала молча и неподвижно. При этом Ника чувствовала, что тело воительницы очень сильно напряжено, как будто она чего-то боится. Приподнявшись на руках, баферша удивлённо осмотрела сильно покрасневшее лицо принцессы с широко открытыми глазами.

— Что с тобой? Я тебе что-то прижала? — испуганно спросила Вероника.

Воительница ответила вопросом на вопрос, тихо и настороженно:

— Что ты делаешь?

— Пытаюсь тебя успокоить. Сама же говорила, что можешь сойти с ума. Мне показалось, что как раз это и происходит. Вот и решила помочь. Я думала, что сработает.

— Ты считаешь, что залезть верхом на меня — это хороший вид успокоительного? Мне всегда казалось, что две девушки в таком положении смотрятся не очень пристойно…

Как только принцесса закончила говорить эту фразу, кто-то попытался задрать юбку Вероники. Тут до девушки дошло, что поза на самом деле не такая и успокоительная. И она уж точно не ждала, что в игре непись полезет к ней под юбку! Но… вот же руки воительницы, обе на виду. Тогда кто там сзади? Оглушительно вскрикнув, Ника перекатилась на спину, прижав подол юбки к бёдрам. Удивлению девушки не было предела, когда она увидела рядом Дракона Перемен. Монстр склонил голову на бок и спросил:

— Трусы есть?

— Принцесса, мне показалось, или он спросил меня про трусы? — спросила Вероника, медленно отползая назад.

— Кстати да! — воительница заметно оживилась. — Как ты смотришь на то, чтобы покормить дракона? Уникальная возможность! И думаю, что после этого он не станет на тебя нападать, помня о твоём угощении!

— Что? — баферша совсем растерялась. — Я и не против покормить, но при чём здесь мои трусы?

— Так без них никак! — ответила принцесса, довольно потирая руки. — Снимай!

— А может не надо? — Ника лихорадочно начала обдумывать пути бегства.

— Да ладно тебе! Жалко что ли? На белье начальном стоит метка персональной принадлежности. Передаётся оно только на время. Так что через три дня они вернутся к тебе. Даже не смотря на то, что их съест дракон.

Тут уж Вероника просто не нашла, что ответить. Уж о чём она только не успела подумать, но точно не о том, что дракона интересует её нижнее бельё. И пока девушка находилась в замешательстве, монстр начал подпрыгивать на месте, задорно повторяя:

— Дай-дай-дай!

Подумать только! Легендарный рейд-босс вытанцовывает перед нубом, на пару с не менее легендарной неписью выпрашивая начальную вещь. Начинало попахивать какой-то наркоманией. Может эликсир восстановления маны был не так прост, как его описывал торговец? Или имелись побочные действия?

Сперва Ника пыталась как-то объяснить самой себе происходящее, а потом ей вдруг стало абсолютно всё равно. В конце концов, что она теряла? Это же просто игра. Реальный мир слишком серьёзен и полон проблем. Так почему здесь нельзя подурачиться? Конечно, есть вариант хождения в игру как на работу, планомерной прокачки, вступления в клан, выполнения перечня обязанностей и прочей ерунды. Но девушка хотела использовать игру для того, чтобы на время уходить от всего этого в реальном мире. Стало быть, пришло время кормить дракона!

Движок Альтернативы предусматривал раздевание естественным путём, то есть как и в обычной жизни. Однако, в данном случае Вероника решила обойтись без излишнего реализма. Пару кликов в меню персонажа, и она уже протягивает монстру кружевные трусики.

Нужно отметить, что было по-настоящему страшно при виде открывающейся зубастой пасти. Рука хоть и виртуальная, а терять её не хотелось. Но дракон удивил своей аккуратностью. Он взял угощение, лишь слегка задев ладонь девушки шершавым языком. Затем монстр окутался мягким свечением и немного увеличился в размерах. Довольно рыкнув, он расправил крылья, готовясь взлететь, но сделать это не позволила принцесса.

— А ну стоять! — крикнула воительница. — Где твои манеры? Ну-ка поблагодари девушку за угощение!

Дракон сложил крылья. Посмотрел на принцессу, потом на бафершу. А затем атаковал Веронику. Точнее говоря, она подумала, что подверглась атаке. На самом деле чудовище повалило её на землю и начало тщательно вылизывать. Пожалуй, если бы девушка знала заранее, что благодарный дракон покроет всё её тело слоем липкой и неприятно пахнущей слизи, то отказалась бы от такого «спасибо».

Воительница заметила недовольство баферши и, усмехнувшись, сказала:

— В лог посмотри.

Ника выполнила указание. Действительно, в игровом логе появилась новая запись:

«Вы получили благословение Дракона Перемен. Вы невосприимчивы к эффекту отрицательных воздействий, а также получаете иммунитет к атакам на основе воздуха и огня. Время действия 20 минут».

Первым, что вспомнилось девушке, были огненные элементали из пещер неподалёку от Роклинга, на которых она взяла квест и никак не могла выполнить. За него как раз давали тунику. Почти такую же, какую Ника потеряла на подставном рейде. И теперь у неё оставалось чуть меньше двадцати минут на то, чтобы добраться до пещер и славно поохотиться. Вот только как об этом сообщить этой странной парочке? Дракон вроде и так уходить собирался, а захочет ли принцесса отпускать свою собеседницу? Но объяснять ничего не пришлось. Воительница улыбнулась и сказала:

— Давай уже, беги! По глазам вижу, что тебе резко куда-то понадобилось. Захочешь ещё поболтать — пиши. Только не мне. Если вдруг понадоблюсь — сообщи об этом игроку с ником Дюрандаль. А сейчас свободна!

— Спасибо большое! — радостно крикнула Вероника, вытаскивая из инвентаря свиток возврата.


* * *


Игорь молча смотрел на то место, где минуту назад стояла Вероника. Его начало понемногу отпускать, и в голову полезли неприятные мысли, среди которых особо выделялось осознание того, как сильно он сморозил.

— Что замерла? — спросила Эльза, усаживаясь на плечо.

Парень даже не вздрогнул, хоть вопрос и прозвучал неожиданно.

— Давно из сумки выбралась? — спросил он, не меняя направления взгляда.

— Да как вы на травку упали, мне там не очень комфортно стало находиться.

— Вот как? — Игорь посмотрел на собеседницу. — А когда меня из пушек расстреливали, нормально было?

— Из каких пушек? — удивилась фея.

— Забей! — парень махнул рукой. — Объясни лучше, что я делал последние несколько минут.

— Делала, — поправила его фея. — Привыкай к своему новому воплощению. Я не шутила на счёт корректировок.

— Ну делала! — Игорь нахмурился. — Не это сейчас важно.

— А ты что, себя не контролировала? — спросила Эльза, вскинув бровь.

— Можно сказать, что контролировала, — парень почесал переносицу, — но мне хочется узнать, как это выглядело со стороны.

— Ты дурачилась с незнакомой девушкой, потом отняла у неё трусы и скормила дракону. Судя по тому, что я видела раньше, всё, кроме дракона — ситуация обычная и обыденная. А так тут по лесам много кто с нижним бельём расстаётся.

— Даже так? Ты меня прямо обнадёжила. Но я почему-то сомневаюсь, что она захочет встретиться ещё. Вот же начудила я… в реале точно на такое бы не решилась.

— А ты хочешь, чтобы она вернулась? Тебе меня мало? — Эльза нахмурилась.

— Ты что ревнуешь? — Игорь настороженно посмотрел на напарницу.

— Вот ещё! Мне не нравится, что ты ищешь друзей среди врагов.

Парень почувствовал, как ему снова срывает крышу, но остановиться не смог. Схватив фею, он пощекотал ей пальцем живот и сказал:

— Ой! Давай ты не будешь тут всякие оправдания придумывать! Признайся честно! Ты хочешь быть моей единственной подругой!

Сказать, что Эльза удивилась такому повороту событий, было равносильно молчанию. Он попросту обалдела. Попыталась возразить, но Игорь не позволил ей этого сделать. Парень прижал фею к груди и сказал:

— Эльза, солнышко, я тебя обожаю! Но мне нужен более широкий круг общения! Хотя бы на те случаи, когда тебе снова придётся отлёживаться в сумке.

Подняв напарницу на уровень глаз, он продолжил:

— Ведь тебе будет хорошо, если я просто буду делиться с тобой навыками? Или только от пробуждения?

— Не только… — ответила фея, отводя взгляд в сторону и густо краснея.

— Вот и славно! — воскликнул парень, поднимая Эльзу вверх на вытянутой руке. — Я обещаю, что ты не будешь обделена моей любовью.

Затем настроение резко сменилось на противоположное. Следующую фразу он почти прорычал:

— Мы поставим этот мир на колени. Я заставлю сильно пожалеть любого, кто посмеет перейти мне дорогу. Дорогу домой. Я заставлю их выть даже при упоминании моего имени. Но мне как воздух нужны друзья для связи с внешним миром. А ещё есть те, кому просто хочется помочь. Понимаешь? Я не робот. У меня тоже были чувства и мечты. А сейчас есть лишь желание уничтожить тех, кто сломал всё это. Так-то подруга. Я доберусь до этих сволочей независимо от того, в каком мире они находятся. До каждого.

— Хороший план! — сказала фея, пытаясь разжать удерживающие её пальцы. — Вот только для начала неплохо бы привести в порядок доспехи. А то развалятся скоро.

— Тоже верно, — Игорь отпустил напарницу и осмотрел изрядно потрёпанное Крыло Гарпии. Прочность частей комплекта варьировалась от пятнадцати до двадцати пяти процентов.

— Мне очень интересно, как ты планируешь это делать. Думаю, это будет серьёзное испытание. — Эльза сложила руки за спиной, с нескрываемым любопытством ожидая ответа.

Парень открыл почту, где напротив переписки с Громобойцем горел зелёный огонёк, и, довольно хмыкнув, сказал:

— Я так не думаю. Даже Дюрандаля привлекать не придётся. Организуем выездной ремонт.

— Вот как? — удивилась фея. — Надеешься, что тебе помогут твои друзья?

— Да. — Игорь утвердительно кивнул. — К тому же у меня теперь есть неограниченный валютный запас.

— Ну в таком случае не забудь о том, что у тебя нету кое-чего из одежды, когда будешь снимать доспех. И вообще, с чего ты взяла, что съеденные драконом трусики вернутся на место? — напарница хитро улыбнулась.

От этой улыбки Игорю стало не по себе. Он даже невольно поправил юбку.

— Ты хочешь сказать, что это не так?

— Я ничего не хочу сказать, потому как такой информацией не владею. Мне интересно, откуда у тебя такая уверенность по поводу возврата, — не прекращая улыбаться, ответила Эльза.

— Оттуда! Я верю в силу цензуры. Завтра посмотрим, насколько она могущественна!

С этими словами Игорь открыл переписку с гномом и начал набирать текст.



Глава 21. Принцесса и сделки



Громобоец, затаив дыхание, аккуратно обстукивал небольшим молотком железную пластину. Если всё получится, то он приклепает её к почти готовой латной перчатке, которая в случае успеха станет уникальной. И тогда уровень кузнечного мастерства сразу увеличится на три единицы.

Не в тему вспомнив фотографию разбитого унитаза с подписью «Отряхивай, а не обстукивай», гном начал стучать ещё осторожнее. Дополнительным напоминанием о том, что лучше перебдеть, являлась куча испорченных заготовок, валяющихся рядом с наковальней.

Когда прогресс создания уникальной детали продвинулся до восьмидесяти процентов, Громобоец выгнал из кузницы всех учеников и продолжил работу в максимально спокойной обстановке. Предупредив сокланов, что сотрёт в порошок любого, кто помешает его работе, гном предельно сосредоточился на изготовлении последней детали. Каждое движение было крайне аккуратным, сила удара — минимальной для придания заготовке нужной формы. В какой-то момент кузнецу показалось, что его сердце стучит громче молотка.

А потом вякнула оповещением о новом письме игровая почта. Звук разительно отличался от тех, что наполняли кузницу. Рука дрогнула, и аккуратная скоба согнулась в кольцо. Придя в бешенство, Громобоец взревел и бросил молоток и заготовку в окно. Стекло звонко осыпалось на пол, а боевой лог сообщил:

«Вы нанесли игроку ===ЭдварД=== 123 единицы урона. Вы вошли в состояние дуэли. Внимание! Вы совершаете агрессивные действия по отношению к другому игроку в мирной зоне! Стража не дремлет, а зло будет наказано!»

«Это свой, переживёт!» — подумал гном, круша кучу испорченных заготовок. — «А вот автор письма — вряд ли!»

Дабы узнать, кто будет компенсировать сожжённые нервные клетки, Громобоец торопливо открыл почту и… задумчиво почесал нос. Писала та самая забавная девчонка, которую он сосватал какому-то стрёмному охотнику. Похоже, расправу учинить не удастся, ведь Илона не могла знать, чем занимался кузнец. Раньше она не писала, стало быть, появилось какое-то дело. Потому как гномам просто так не пишут.

Открыв письмо, кузнец ожидал просьбы отвадить очередного кавалера или раздобыть новую броню, надёжно прикрывающую зад, но нет же! Девчонка интересовалась, как Громобоец относится к новоявленной Принцессе. Да никак! Гнома крайне бесила эта непись, поставившая всю Альтернативу на уши. Даже вроде как крайне расчетливые и умные руководители Машинерии бросили серьёзные силы на поиск и убийство Принцессы ради получения обещанной разработчиками легендарной пушки. Да если бы они весь тот народ, что рыскал по миру в поисках неуловимого моба, посадили за крафт и добычу ресурсов, то уже наковали бы несколько таких пушек! Так нет же! Охотнички, мать их за ногу.

Вкратце изложив эти мысли в виде текста, Громобоец отправил Илоне письмо и принялся собирать разбросанные заготовки. Психи психами, а работу доделывать надо. Но не прошло и минуты, как почта пиликнула снова. На этот раз Илона одобрила негативное отношение к охоте на несчастную Принцессу, и предложила встретиться по очень важному вопросу.

В хоте короткой переписки, гном выяснил, что девчонке очень нужно починить доспехи, но она ну просто никак не может пойти в город и обратиться к кузнецу-неписи. За выездной ремонт она предлагала заплатить целых триста золотых монет, что многократно превышало расходы на порталы и работу. Решив, что такие сделки столь редки, что ради них можно наплевать на перчатки, гном засобирался в путь. В конце концов, простая работа по ремонту позволит ему успокоиться. И по возвращении он уж точно доделает перчатки.

Когда Громобоец уже подходил к мастеру порталов, почта пиликнула ещё раз. Очередная просьба Илоны просто повергла гнома в ступор:

«Мужик, если ещё в городе, купи мне в премиум магазине какие-нибудь трусы недорогие, а то я свои потеряла! Деньги отдам золотом».

Ага. Обязательно. И к трусам — медаль. Как первому игроку, который умудрился потерять такую вещь.


* * *


Громобоец продирался сквозь кустарник, проклиная разработчиков за то, что они додумались сделать такую локацию. Это был полный бред. По этим кустам даже высокие персонажи не смогут спокойно передвигаться. Что уж говорить о гномах? Да ещё и холмы повсюду с крутыми склонами. Неужели Илона не могла подобрать нормальное место для встречи? На какой-нибудь полянке, да поближе к точке портала.

«Ай! Женщины!» — подумал гном, споткнулся о корень и покатился с холма, оглашая окрестности отборной бранью.

И как Громобоец ни пытался зацепиться за что-нибудь, остановиться удалось только у самого подножия, выкатившись на широкую тропинку. Подождав, пока утихнет головокружение, кузнец поднялся на ноги и посмотрел карту. Падение оказалось весьма удачным: место встречи было рядом. Ну да, вон то самое дерево, о котором говорила Илона. Действительно трудно спутать с другими. Огромное, с пышной кроной ярко-оранжевого цвета. Мучения закончились, приходит время поработать и получить вознаграждение. Но где воительница? Она говорила, что будет ждать, но возле дерева никого нет. Ну и ладно. Когда это женщины приходили на встречу вовремя? Да ещё и такие молодые, с ветром в голове.

Подойдя к диковинному дереву, Громобоец опёрся спиной на ствол и собирался проверить инструмент, как вдруг прямо перед ним вниз головой свесилась Илона, странно поприветствовав:

— Бу, мужик!

От неожиданности гном выронил ящик с инструментом. Но вместо него в руках тут же появилась алебарда. Атаковать он не собирался, но тело среагировало на опасность само. А ярко-красный титул всегда был признаком источника опасности.

Илона с ловкостью обезьяны взобралась высоко на дерево и уже оттуда прокричала:

— Ты чего нервный такой? Убери ножик! Оружие — плохой аргумент в конструктивном диалоге. К тому же ты говорил, что тебе плевать на Принцессу!

Громобоец опустил алебарду. Но не потому, что Илона попросила. А потому, что он ну никак не ожидал увидеть эту забавную девчонку в роли нашумевшей Принцессы. Да и не похожа она была на бота. Так естественно себя вела и при первой встрече, и потом… Гном хотел было сказать, что всё в силе, но его остановила фея. Изумрудной молнией вылетев из кроны дерева, она зависла в воздухе на расстоянии нескольких шагов, зажгла меж ладоней сферу белого огня и приготовилась к бою. И вроде не страшно, если бы не золотая подсветка имени. Изумрудная фея Эльза, чей уровень нельзя было посмотреть даже с полным премиум пакетом, многократно превосходила Громобойца по силе.

Почти сразу же с дерева спустилась и Илона. Став между гномом и феей, она крикнула:

— Стоп! Отставить! Эльза, свои.

Фея послушалась, но не упустила возможности продемонстрировать свою силу. Небрежным движением руки она швырнула свой шар в сторону. Столкнувшись с весьма большим деревом, он перебил ствол, превратив древесину в пепел. Громобоец совершенно не понимал, что происходит. Это был спектакль, чтобы объяснить ему неразумность попытки убить квестовую Принцессу? Кто вообще эта Принцесса? Если верить письму от разработчиков — созданный группой хакеров бот, призванный дестабилизировать игровой мир. Если верить собственному восприятию — живой человек. Совершенно запутавшись, кузнец убрал алебарду в инвентарь и, схватившись за голову, закричал:

— Илона! Немедленно скажи, кто ты такая! Иначе мои мозги сломаются!

Девушка обернулась. Не увидев оружия, она сложила руки за спиной и ответила:

— Воспринимай так, как тебе удобно. Так, чтобы это не мешало общаться. Я же предпочитаю считать себя живым человеком. Хоть и не могу теперь покинуть этот мир.

Такой ответ гнома не устроил. Проведя руками по лицу, он уточнил:

— Что значит «не могу покинуть этот мир?»

— Я сама точно не знаю, как это объяснить. Моё тело в реале находится в коме. Оно уже несколько дней, как отключено от КПП. А я по-прежнему здесь. Но если ты, как и другие, не сможешь в это поверить, воспринимай меня как обычную непись, которая предлагает тебе сделку.

Громобоец внимательно осмотрел свою собеседницу. Всё та же молодая девушка. В волосах по-прежнему красуется цветок, который она пыталась сорвать при первой их встрече. Изрядно потрёпанная броня и уставший вид. И взгляд с таким коктейлем эмоций, что просто невозможно поверить в то, что перед гномом стоит кусок машинного кода. Какими крутыми бы ни были хакеры, они не смогут создать такой шедевр.

— Послушай, — сказал гном, приняв решение, — а ты пробовала как-то решить этот вопрос? Явно же остались способы связаться с реальным миром.

— А ты подумай сам! — в глазах воительницы блеснули искорки гнева. — Выгодно ли таким китам индустрии развлечений, как «Асгард» и «Сфера Сознания» разглашать информацию о том, что кто-то застрял в игре? Я думаю, что многие бросят Альтернативу, узнав о перспективе быть заточённым в игровом мире.

Илона молча прошлась взад-вперёд, а затем продолжила:

— Помнишь того охотника, что ты мне сосватал?

Гном утвердительно кивнул. А девушка хмыкнула.

— Я вот подумала, что было бы забавно, если бы ты тоже ему задницей на голову свалился. Ведь ты скатился с холма так же, как и я, когда первый раз его повстречала.

Громобоец поперхнулся, а принцесса продолжила:

— Так вот он из моего города. Я попросила его съездить ко мне домой и рассказать, что я жива, и заперта в игре. А ему там спецы из компании-разработчика так мозги промыли, что он по возвращении в игру мне стрелу в глаз вбил. И как тут можно что-то предпринять, если тебя упорно замалчивают?

— Тоже верно… — гном задумчиво погладил бороду. — Против таких оппонентов ничего особо не поставишь. И что планируешь делать?

— Есть вариант! — воительница энергично потёрла ладони друг об друга. — Возможно, я смогу выбраться, если поговорю кое с кем в игре. А для этого мне нужно повысить уровень. И уже для этого — починить снаряжение. Но сперва отдай трусы.

Громобоец протянул девушке предмет нижнего белья.

— Вот. Самые простые, как ты и просила. Сто пятьдесят золотых.

— Какая удача! — восхитилась Илона. — Как шорты! А я уж испереживалась, что ты купишь набор шнурков.

Гном снова поперхнулся. Всё-таки манеры поведения у этой Илоны были весьма специфичными. Но ему не давал покоя один вопрос…

— Так а куда ты свои дела? — поинтересовался кузнец, глядя на собеседницу исподлобья.

— Ай! — отмахнулась свободной рукой Илона. Второй она в этот момент оттягивала пояс юбки, чтобы увидеть, как смотрится обновка. — Питомцу скормила.

— Она жрёт трусы?! — выпучив от удивления глаза, спросил Громобоец и посмотрел на фею, которая тоже смотрела на обновку хозяйки.

— Нет, ты что! — девушка рассмеялась. — Не фее, другому питомцу. А Эльза и не пет вовсе. Она моя напарница. Но это всё не то, зачем мы встретились. Теперь у меня всё прикрыто. Можешь приступать!

С этими словами воительница сняла доспехи и протянула их Громобойцу, у которого из головы никак не выходил образ феи, жующей трусы. Кузнец взял вещи и, не найдя лучшего варианта, уселся прямо на траву. Осмотрев вещи, он открыл ящик с инструментами. Лёгкий доспех изобиловал разрывами, следовательно, пришло время шитья. И раз Илона обещала столь серьёзную оплату, нужно брать лучшие нитки. Кто знает, может броне добавится новое свойство, тогда повысится уровень ремонтного дела.

— Если ты не против, я немного спрячусь. Сам понимаешь, мне лучше не попадаться на глаза случайным прохожим.

С этими словами девушка взобралась на дерево и улеглась на толстую ветку, внимательно наблюдая за процессом починки брони. Первые минут десять она молчала, а затем не выдержала:

— Я не помешаю, если задам пару вопросов?

— Смотря что будешь спрашивать. Я так понял, что ты можешь эпично учудить, так что будь осторожна.

— Ничего провокационного, — сказала девушка, лениво болтая ногой. — Скажи, в этой игре есть толковый огнестрел? Не ваши разовые пукалки, а какие-нибудь автоматы? Я не верю, что в той же Машинерии ещё никто не додумался скрафтить что-то по мотивам Калашникова.

Громобоец дёрнул рукой, испортив шов. Затем посмотрел наверх и злобно заявил:

— Сама ты пукалка! У-у-у! Бабы! Гномьи ружья пробивают любую пехотную броню!

— И перезаряжаются столько, что пехотинец с дыркой в броне успевает сделать из стрелка котлету! — заявила Илона, свесившись с ветки пониже.

Несмотря на предупреждение, эта девчонка надавила на самое больное место всех гномов. Громобоец отложил доспех в сторону, поднялся на ноги, и, ткнув в воительницу пальцем, сказал:

— Ещё один высер в сторону гномьего огнестрела и будешь дальше в рванье ходить!

Вместо раскаяния девушка показала язык, но говорить больше ничего не стала. Кузнец продолжил работу. Прошло ещё около пяти минут, и сверху снова послышался голос Илоны:

— И всё же. Есть что-то, что стреляет очередями?

Гном хотел было отругать девчонку, но внезапно кое-что вспомнил.

— У тебя есть доступ к аукциону? — спросил он, снова посмотрев наверх.

Воительница утвердительно кивнула.

— Вбей в поисковик «Горыныч». Может быть тебе понравится. Но там цена заоблачная, так что только посмотреть можно.

Судя по взгляду, девчонка начала изучать каталог аукциона. Пару минут тишины обеспечено. Гном снова принялся за работу, но, как говорится, покой нам только снится! Сверху послышалось восторженное «Вау!», после чего девчонка шлёпнулась на землю рядом с гномом, забавно крякнув. Затем поднялась на четвереньки, подползла ближе и выпалила:

— Я хочу эту пушку! Свяжись с продавцом! Пусть приходит сюда, будем по цене договариваться!

Глядя на новый испорченный шов, Громобоец почувствовал, как в груди начинает разгораться пламя неистового гнева. Не поднимая взгляда на собеседницу, он процедил сквозь зубы:

— Если сейчас же не уймёшься, я испорчу твою броню. Дай закончить, потом поговорим.

Похоже, что такой аргумент поубавил пыл принцессы и она уселась рядом, скрестив ноги по-турецки. Однако на протяжении всего ремонта гном краем глаза видел, как девчонка ёрзает, дёргается и совершает просто кучу каких-то совершенно ненужных движений. Ну что тут скажешь? Шило в одном месте не утоишь…

Наконец-то гном закончил последний шов. Игровой лог сообщил о небольшой прибавке к ремонтному мастерству. С такой обстановкой о дополнительных свойствах доспеха говорить было нельзя. Большая удача, что удалось сохранить изначальные.

— Вот, держи! — Громобоец протянул отремонтированную броню Илоне.

Девчонка сразу же одела доспехи, довольно осмотрев себя. Все эти швы и латки — лишь извращение системы ремонта. Способ дать кузнецу возможность проявить мастерство. А так, всё это пропадало сразу после завершения починки. И теперь Крыло Гарпии выглядело как новое. Гном прокашлялся, привлекая к себе внимание воительницы.

— Слушай. Я понимаю, что у тебя весьма сложная ситуация. Но я в реале тоже почти гном. Мне религия не позволяет не напомнить об обещанной оплате. Сама предлагала…

После напоминания девушка повела себя крайне странно. Она сняла доспехи, оставшись в начальной юбке и топике, развела в стороны руки и воодушевлённо сказала:

— Давай. Только пожалуйста, сделай это быстро. Я по-прежнему могу чувствовать боль.

Такого поворота событий гном точно не ожидал. Медленно отступив на несколько шагов, он настороженно сказал:

— Я же говорил, что женат. Да и ты золотом оплатить обещала…

Похоже, что намёк принцессы он понял неверно. Илона несколько раз беззвучно открыла рот, при этом густо краснея, а потом закричала:

— Ты что удумал, извращенец?! Моя смерть стоит триста золотых! Быстро убей меня два раза, сдачу с трусов вернёшь наличкой!

Теперь уже гном почувствовал, как щёки наливаются краской. Но оставаться в дураках не хотелось. Поэтому он принял грозный вид и ответил:

— А ты говори конкретно, что делать! А то разделась и ручки расставила!

Илона хмыкнула. По её лицу видно было, что девчонка поняла свою ошибку, но признавать её не собирается.

— Гном. Давай побыстрее с этим закончим. А потом ты пригласишь сюда владельца «Горыныча». Хорошо?

Громобоец молчал. Он до сих пор не определился окончательно с тем, кем считать Илону — живым человеком или детищем хакеров. Вторая версия казалась всё же более реалистичной, чем заточение сознания в игровом мире. Но даже если она и бот, то всё равно рука не поднималась ударить её. Ведь девчонка стоит перед ним безоружная и, можно сказать, голая. Нет. Такие условия он принять не мог.

— Отдашь деньги, когда появится золото, — сказал кузнец, нахмурившись. — Не в моих правилах бить безоружных.

Вместо ответа Илона достала из ножен меч. Но гном лишь махнул рукой:

— Успокойся. На самом деле, не нужна мне такая оплата.

Принцесса ненадолго задумалась. А затем лицо её расплылось в довольной улыбке.

— Громобоец, послушай. Я не люблю оставаться в долгу. К сожалению, у меня нет ничего ненужного с собой. Но, возможно, это подойдёт в качестве оплаты?

С этими словами девчонка подошла к гному и обернула вокруг его шеи какой-то пушистый шарф. Кузнец взял обновку в руки и внимательно осмотрел. Всплывающая подсказка сообщила:

«Хвост Королевы муррфолков. Материал. Уникальный. Может быть использован в производстве украшений».

Далее последовало сообщение игрового лога:

«Вы получили подарок от Принцессы. Репутация увеличена. Союзники Принцессы не будут атаковать Вас без повода».

Такая новость склонила чашу весов на сторону варианта «непись». Вряд ли игрок сможет вот так раздавать подарки, попутно увеличивая репутацию к той или иной фракции. Но что-то в глубине души подсказывало, что нельзя бросать эту странную девчонку. И минимум, что он мог для неё сделать — это выполнить просьбу о связи с владельцем огнестрела. В конце концов, странное оружие в руках странной неписи может заработать… А о том, что хвост муррфолка стоит меньше четырёхсот пятидесяти золотых, он не скажет. Пусть эта Илона считает, что погасила долг.

— Послушай, а как ты хочешь выкупить уникальное оружие, если у тебя совсем нет золота? — поинтересовался гном, пряча хвост в инвентарь.

— Зачем покупать? — девчонка хитро улыбнулась. — Посмотри, что дают за тридцать моих смертей. И сразу все вопросы отпадут.

Громобоец нахмурился.

— Ты готова пережить столько смертей ради вещи?

— Да! — глаза Илоны странно заблестели. — Ради такой вещи готова!

— Что ж… — кузнец вздохнул. — Диктуй, что писать владельцу. Он как раз в игре.


* * *


Игорь сидел в своём привычном укрытии и наблюдал за группой игроков, пришедших на оговоренное место встречи. Пока всё было чётко по отправленному в письме руководству: один хороший ресарь, один очень хороший ДД и восемь игроков на усмотрение продавца. Итог — одна полная группа. Как им там будет засчитываться прохождение квеста, парень не знал. Возможно, что счёт будет начисляться только тому, кто будет убивать. А может и всем членам группы. Но это не имело значения. Во время переписки Игорь сделал акцент на обмене «Горыныча» на одну легендарную пушку на выбор продавца. А возможность получить сразу десяток легендарок оставалась на совести госпожи Удачи.

Продавца, коим оказался лидер клана АртоМать из состава Машинерии, узнать было несложно даже в окружении очень круто экипированных бойцов сопровождения. Потому как именно этот гном был самым крутым. Крутым настолько, что почти светился в своих начищенных до блеска доспехах. Остальные семь гномов вряд ли уступали своему боссу по уровню, но выглядели как вполне обычные бойцы, а не хозяева жизни. Только у одного рожа была наглая. В качестве будущего убийцы выступал тифлинг-каратель. Уж кто-кто, а этот сможет убить быстро. Безболезненно вряд ли получится, но со скоростью проблем не возникнет. Рес — единственная в группе девушка. Из числа серафимов. Раса очень специфическая, играют за неё очень немногие. И из этих немногих большая часть именно за ресов. Потому что только серафимы способны вернуть при воскрешении до семидесяти процентов потерянного опыта. У остальных рас этот показатель редко дотягивает до двадцати.

Пока что всё идёт по плану. Пора бы и показаться гостям. Главное — не струхнуть во время переговоров и не отдать инициативу ушлым гномам.

— Эльза, ты готова? Помнишь, в каких случаях что делать? — прошептал Игорь, глядя на напарницу.

Фея утвердительно кивнула.

— Тогда пошли!

С этими словами парень спрыгнул с ветки на землю и зашагал в сторону группы продавцов.

— Добрый день, господа! — поприветствовал он охотников за золотом. — Как на счёт небольшого обмена?

Главарь гномов с ником Фугас пренебрежительно ухмыльнулся. Видимо, готовясь к встрече с нашумевшей на весь мир Альтернативы принцессой, он ожидал увидеть кого-нибудь более внушительного.

— А что, если мы решим изменить условия? — довольно щурясь от ощущения собственного превосходства, произнес босс АртоМатери.

Игорь не останавливаясь щёлкнул пальцами и указал на гнома с наглой рожей. Фея отреагировала на условный знак мгновенно, и сгусток бесстихийной магии устремился к цели. Двойная вспышка яркого света заставила парня сбавить шаг, а через мгновение он увидел лежащего на земле мордатого и переводящих удивлённые взгляды с трупа на фею и обратно продавцов. Титанических усилий стоило Игорю сделать вид, что всё так и должно было произойти. Хотя в груди бушевал ураган эмоций. Ведь только что произошло почти чудо, о котором сообщал боевой лог:

«Питомец Эльза нанёс 127 222 единицы урона. Критический удар магии! Ваш питомец убил игрока боцМЭН. Вы получаете 1 % заработанного им опыта.

Вы получили новый уровень!

Вы получили новый уровень!»

Магический крит… штука крайне сильная, но вероятность её прохождения болтается где-то в районе десятой доли процента. С языка едва не сорвалось «Слава русскому рандому!», но нарушать видимость обыденности происходящего было нельзя. Надеясь, что Рандом и Удача поймут причину отсутствия хвалебных воплей в их адрес, Игорь мельком глянул на шкалу опыта. Сорок второй уровень и два процента. Если откат на более низкий уровень невозможен, то смело можно дохнуть тридцать раз.

Остановившись в нескольких шагах от продавцов, парень сложил руки на груди и сказал:

— Вот вам, господа, аргумент в пользу честных сделок. А того, кто решит меня обмануть, я ещё и прокляну. Думаю, что никто из вас не хочет стать любимой целью Дракона Перемен.

Похоже, что упоминание о древнем зле возымело эффект куда более сильный, чем крит Эльзы. Скорее всего, члены АртоМатери уже имели опыт встреч с трусоедом и больше не хотят его видеть. Фугас злобно нахмурился и грозно сказал:

— Тридцать смертей с воскрешением серафима в обмен на «Горыныча» и одну смерть моего бойца. «Горыныч» передается после двадцать девятой смерти. Тогда же ты убиваешь нашего.

Игорь улыбнулся. Каким бы грозным не пытался выглядеть гном, его поведение указывало на то, что он очень боится проклятия принцессы. Надо будет обязательно где-то раздобыть пару-тройку трусов для своего питомца, раз он умудряется приносить пользу даже таскаясь неведомо где.

— Начинайте! — сказал парень, убрав Крыло Гарпии в инвентарь.

Так смерть будет приходить быстрее. Так не придётся просить Громобойца об ещё одной услуге. Фугас махнул рукой и началось… Тифлинг бил сериями навыков. Одной хватало на то, чтобы сбить девяносто процентов жизни. Потом наступала смерть, а за ней — возрождение. Игорь старался не думать о смерти и боли, занимая мысли грядущей обновкой. Получалось плохо, и когда настало время забрать оружие, парень с трудом поднялся на ноги. Состояние было такое, что даже получение столь желаемой вещи не принесло радости. Он просто отправил уникальное оружие в инвентарь. А ещё и убить кого-то надо… Посмотрев одним глазом на уже примелькавшегося мордатого гнома, Игорь сказал:

— Каратель, дружище, засвети ему пару раз, чтобы мне меньше возиться.

Тифлинг без раздумий исполнил просьбу. Похоже, что у него с этим гномом были какие-то личные счёты. БоцМЭН начал было возмущаться по поводу того, что умрёт во второй раз, но сделка есть сделка. Придётся оставить на этой полянке кучу часов нудного кача. Потому что потеря двух процентов от всего опыта слишком чувствительна даже с учётом воскрешения серафимом.

Применив ультиматум Крови, Игорь нанёс несколько ударов и вновь окутался ярким светом. Привет, сорок третий уровень с солидным заделом на сорок четвёртый. И тридцатая смерть…

Уходя на хорошо укрытую от посторонних точку возрождения, Игорь хотел поскорее восстановиться и осмотреть тяжёлый штурмовой комплекс «Горыныч», лежащий у него в сумке. Только сперва нужно немного отдохнуть…

Глава 22. Принцесса и стая



— Ты в порядке? — спросила Эльза, тревожно глядя на Игоря.

— Не совсем, — ответил парень, с трудом фокусируя взгляд на фее. — Всё тело болит, и ноги как ватные… не могу подняться.

— Я удивлена, как ты вообще глаза продрала после такой обработки тифлингом! — Эльза упёрла руки в бока. — И оно того стоило? Что это за штука, ради которой ты позволила себя убить тридцать раз?

Игорь не сразу понял, о чём говорит напарница. Мысли разбредались, не желая создавать в уме единую картинку происходящего. Парень вытянул перед собой руку и осмотрел её. Целая. Здоровая. Но сознание упорно продолжало «рисовать» боль, которая, по логике игрового движка, должна была улетучиться вместе с возрождением. То же самое происходило и с другими частями тела. В памяти всплыли рассказы приглашённых в школу на День Победы ветеранов, воевавших в горячих точках. Те, кто потерял на войне конечности, рассказывали о чём-то подобном…

Начальный доспех пришёл в совершенную негодность. Он хоть и был неразрушимым, но неразрушимость эта активировалась лишь когда у вещей оставалось по одной единице прочности. Проклиная стремление разработчиков привлечь как можно больше игроков за счёт внешнего вида героев, Игорь сменил броню на Крыло Гарпии. Тут особо длинных вещей нет, но хоть не проглядывает через дырки то, что совершенно не хочется демонстрировать посторонним.

Ещё раз попытавшись подняться на ноги, парень неуклюже завалился на бок. Кое-как сконцентрировав внимание, он посмотрел в логи. Никаких сообщений о действующих дебафах не было.

— Эльза, можешь снять с меня негативные эффекты? — спросил он, усаживаясь поудобнее.

— На тебе их нет, — ответила фея, подлетев поближе. — Но, похоже, я знаю, что с тобой происходит.

— И что же? — уточнил Игорь, привалившись к большому камню.

Новое место возрождения он выбрал так, чтобы была возможность удрать при любом раскладе. Небольшая ниша на скалистом берегу. С двух сторон — скалы. Навес скрывает от взглядов сверху. Со свободных сторон — обрыв, с которого можно прыгнуть в море, не рискуя разбиться о подводные скалы. Глубина хорошая, и постоянно пасутся какие-нибудь подводные обитатели, охотно отзывающиеся на зов своей принцессы.

Эльза уселась парню на колено и сказала:

— Синдром перехода. Ты получила идеальное тело. Оно прекрасно сбалансировано, не подвержено долгосрочным болезням, прекрасно заживляет раны. Но сознание осталось прежним. А в нём такая гадость, как подсознание, которому плевать на то, что твоё нынешнее тело цело и здорово. Оно помнит, что тебя резали, и воспроизводит боль, потому что в предыдущей жизни раны не пропали бы через пару секунд после возрождения. Кстати, стоит отдать должное той серафиме. Успеть воскресить до переноса на точку возрождения — это очень впечатляет.

— И что мне теперь делать? — спросил Игорь, не желая восхищаться талантами реса.

Напарница забавно нахмурилась.

— Я не специалист в таких вопросах, но предполагаю, что достаточным будет просто выспаться.

— Здесь? — удивился парень. — В смысле, в игре? Здесь разве есть такой функционал?

— Чему ты удивляешься? — Эльза развела руки в стороны. — Практически все обитатели Альтернативы спят. Тут почти всё устроено так же, как и в твоём мире. Думаю, что и ты сможешь заснуть, если найти подходящие условия. Естественно, что я не предлагаю тебе спать на камнях.

— А где ты мне предлагаешь попробовать уснуть? Не хочется, чтобы меня спящую обнаружили охотники.

Фея на минуту задумалась, перебирая в уме доступные варианты, а затем сказала:

— Я думаю, что лучшим местом будет крепость гноллов. Они как раз на днях туда вернулись после изгнания. Никто не даст гарантии, что тебя там не найдут, но ты как минимум узнаешь о приближении врага заранее. И там будут кровати.

Игорь открыл карту окрестностей, нашёл крепость и, оценив расстояние, протянул напарнице руку:

— Тащи! Я сама столько не пройду.

— Вот ещё! — Эльза на всякий случай отлетела на безопасное расстояние. — Трусожора своего зови, пусть он тебя таскает.

Парень оттянул пояс юбки и, убедившись в том, что трусы там одни — из премиум магазина — вздохнув, сказал:

— Не прилетит он сегодня. Стало быть, спать буду здесь.

— Погоди! — фея явно не обрадовалась такому решению подопечной. — Не знаю, поможет ли, но я попробую кое-что сделать.

Выставив перед собой руки, Эльза начала ими быстро размахивать, рисуя в воздухе сложный светящийся узор. Затем замысловатое плетение переместилось на Игоря, окутывая и согревая. Рассеянность улетучилась, болевые эффекты пропали, тело наполнилось силой. Вскочив на ноги, парень спросил:

— Ты почему раньше этого не делала?

Но фея не ответила. Закатив глаза, она упала на землю, а игровой лог сообщил:

«Ваш питомец передал Вам свои силы. Время восстановления жизненных сил питомца — 8 часов».

— Ах ты ж, ёлки-палки! — вскрикнул Игорь, падая на колени рядом с тем местом, куда свалилась Эльза. Аккуратно взяв напарницу на руки, он сказал тихо:

— Что же ты всё сознание теряешь? Такими темпами в сумке времени больше проведёшь, чем на свежем воздухе.

Решив, что сейчас в знак уважения можно боевую подругу пронести и на руках, Игорь направился к крепости гноллов. Кто знает, сколько будет действовать допинг от феи, и каков будет отходняк. Нужно было поспешить.


* * *


Эльзу пришлось спрятать в сумку почти сразу: по непонятным причинам местность изобиловала игроками, а скрываться без полной свободы движения было не лучшей идеей. Похоже, что парень просчитался с выбором места для точки возрождения. Или великий Рандом плюхнул в эту локацию цель для групповой охоты. В любом случае, пробираться пришлось очень осторожно и, соответственно, медленно.

Хотя в низкой скорости были и плюсы. Например, сидя в канаве в ожидании ухода группы игроков, Игорь прочитал письма, присланные Дюрандалем. Тот волновался из-за резкого скачка счётчика смертей принцессы и спрашивал, может ли как-то помочь. Написав ответ, парень пожалел о том, что поздно увидел оповещение игровой почты. Друга в игре уже не было, а не получив ответ он вполне мог надумать себе чего-то плохого и подпортить нервы в ожидании следующего игрового сеанса.

Пожалуй, Дюрандаль был тем самым человеком, которого так сложно найти, и за которого нужно крепко держаться. Таким, как Марина, Макс и Лёха. И беспокоить его по пустякам не хотелось. Пообещав себе впредь быть внимательнее, Игорь продолжил движение.

Со всеми последующими остановками и прятками дорога до крепости заняла почти час. И к тому моменту, как Игорь выбрался из леса на поле, на котором располагалась обитель гноллов, силы уже начали его покидать. Возвращалось то жуткое состояние, в котором он очнулся на точке возрождения. Нужно было спешить.

Вблизи крепость оказалась гораздо внушительнее, чем выглядела с кромки леса. Каменные стены хоть и были частично разрушены, но по-прежнему представляли серьёзную преграду для нападающих. Ров переживал не лучшие времена, но прямо сейчас несколько гноллов трудились над его очисткой от веток и мусора. На стенах тоже шла какая-то возня. Судя по всему, обитатели занимались ремонтом, и работы хватало. Но это не мешало как минимум троим гноллам держать Игоря под прицелом арбалетов. Парень не придумал ничего лучшего, чем махнуть рукой и крикнуть:

— Отставить! Свои!

Стоило ли удивляться тому, что стрелки опустили оружие. Один из них что-то пролаял, и к тому моменту, как Игорь подошёл к краю рва напротив ворот, на стене появился особо крупный гнолл в тяжёлых доспехах и гривой, раскрашенной в яркие цвета. Не нужно было всматриваться в него до появления подсказки, чтобы понять: перед парнем либо офицер, либо глава крепости. Решив, что снова пришло время играть свою роль, Игорь сказал:

— Я хочу попасть внутрь. Мне нужно место для отдыха.

Парень не стал кричать, решив что это представителям Правящего рода делать не положено. Да и слух у человекоподобных гиен должен быть хорошим. Офицер подумал немного, затем махнул лапой. Пару секунд ничего не происходило, потом раздался скрежет какого-то большого механизма и лязг цепей. Решётка медленно уползла вверх, затем со скрипом открылись массивные створки ворот и четверо гноллов перекинули через ров… доску. Похоже, дела тут были крайне плохи, раз мост такой необычный.

Собравшись с силами, Игорь перешёл через ров и ворота, оказавшись на внутреннем дворе. Гнолл с яркой гривой уже ждал гостя. Подойдя ближе, он заговорил грубым с подрыкиванием голосом:

— Пр-р-рошу пр-р-рощения, миледи! Мои бойцы р-р-решили, что Вы одна из охотниц за щенками.

О как! Стало быть, гноллы признали свою принцессу. Но что за щенки? Миниатюрные гиены в доспехах и с кинжалами?

— Охотниц за кем? — уточнил Игорь.

— За нашими щенками, — ответил офицер, указав рукой в сторону.

Повернувшись, парень замер в недоумении. Метрах в двадцати от него под присмотром двух гиен дурачились гноллы-малыши. Не миниатюрные бойцы, а самые что ни на есть дети! Маленькие, неуклюжие, они носились друг за другом, в шутку дрались, качались в куче сена. Игорю стало как-то не по себе. Особенно после того, как всплывающая подсказка сообщила:

«Щенок гнолла. 10 уровень. Социален».

То есть они не были какими-то квестовыми неписями. Их можно было атаковать.

— А для чего они нужны охотникам? — осторожно спросил парень, не отрывая взгляда от возни щенков.

— Их уводят в р-р-рабство. Катор-р-рга в клановых замках.

Игорь скрипнул зубами. У разработчиков что, совсем крышу сорвало? Или если игра имеет ограничение «восемнадцать плюс», то в ней можно пропускать такое? Может для кого-то это и норма, но парню показалось дикостью циклическое вырезание поселения ботов для того, чтобы забрать их детёнышей в рабство. Он мельком слышал о том, что для повышения ранга крепости нужно набрать определённое количество «рабочих». И таков был их источник?

Рассудок окончательно сдал позиции, отказываясь переваривать поступающую информацию. Думать и что-то планировать в таком состоянии было решительно невозможно, поэтому Игорь сказал:

— Мне нужно поспать. Потом мы что-нибудь придумаем. Сейчас я ничего не соображаю.

— Пр-р-риказ ясен! Вас отведут в башню.

Офицер отрывисто рыкнул, подзывая одного из солдат, и отдал приказ на своём языке. Гнолл в лёгком доспехе склонил голову в поклоне и указал на центральную башню. Спустя несколько минут Игорь уже лежал в кровати на жёстком матрасе, подложив под голову походную сумку и укрывшись одеялом из жёсткой ткани. Сперва он подумал, что погружённое в игру сознание не сможет отключиться, но прошло совсем немного времени, и разум погрузился в тревожный сон.


* * *


Игорь проснулся от протяжного воя. Как ни странно, голова работала гораздо лучше. Пропала ложная боль, тело снова стало подвижным и сильным. Настроение подняла выбирающаяся из сумки Эльза. Если её обморок не прибавил по времени, то Игорь проспал около семи часов.

— Как спалось? — обратился он к напарнице.

Но фея явно не была настроена на дружескую беседу.

— Нет времени! — ответила она, расправляя крылья. — Этот вой — сигнал тревоги. Похоже, что охотники пришли слишком рано.

Охотники? Точно! Вспомнив разговор с офицером, Игорь хлопнул себя ладонью по лицу. Похоже, что в поисках спокойного места для отдыха, он сам загнал себя в ловушку. И нужно выбираться. Вскочив с кровати, он побежал к выходу из комнаты.

— Наверх! — скомандовала Эльза, указывая на винтовую лестницу.

— Какое наверх? Кто же наверх убегает-то? — возразил парень, вызвав негодование напарницы.

Схватившись за голову руками, фея прокричала:

— Какая же ты тупая! Зачем убегать, когда в твоём распоряжении сотня гноллов, готовых насмерть стоять, защищая своих детей?

Об этом Игорь не подумал. А ведь фея была права. Похоже, пришло время проверить его таланты как командующего небольшой армией. Кивнув Эльзе, он побежал по ступеням, довольно быстро добравшись до верхней площадки центральной башни, где уже стоял гнолл с яркой гривой и ещё несколько особей помельче. Осмотревшись, Игорь выругался.

У кромки леса развёртывался в боевое построение не самый малочисленный клан. Человек сто, не меньше. Полный набор для штурма укреплённых позиций врага. И танки, и шустрые ДД, и большое количество луков с магами, саппорты и даже гномы, которые уже приступили к запуску алгоритма — заклинания по созданию осадной машины.

С противником всё ясно. Неплохо бы узнать, какие силы имеются в распоряжении Игоря. Присмотревшись к вожаку, дабы узнать из подсказки имя, он спросил:

— Раул Ар-Рах, сколько у тебя бойцов, способных держать в руках оружие?

Гнолл не удивился тому, что его назвали по имени. Склонившись в лёгком поклоне, он ответил:

— Тр-р-ри десятка ар-р-рбалетчиков и полсотни мечей.

— Маловато… — тихо проговорил парень, прикидывая шансы на победу.

С учётом неплохой оборонительной позиции, победить в этой осаде было вполне возможно. Главное — максимально грамотно сыграть в защиту. Но, судя по тому, что творилось на стенах, гноллы были не в курсе того, как правильно обороняться.

— Что там происходит? — спросил Игорь, указав на крепостную стену.

— Стая готовится к обор-р-роне! — ответил вожак.

— Не к обороне, а к самоубийству, — возразил парень. — Неужели вы не видите, сколько у врагов лучников и магов? Зачем на стены лезут мечники? Их же перебьют за пару минут! Так вы не сможете победить.

— Мы будем р-р-рады выполнить Ваши указания, леди! — не задумываясь ответил Ар-Рах. — Для нас большая честь сражаться под командованием самой пр-р-ринцессы!

«Вот же засранец!» — подумал Игорь. Для того чтобы с такой лёгкостью спихнуть всю ответственность на другого, нужен был талант. Да и ладно. Парень не боялся предстоящей битвы. Напротив, у него в груди начал разгораться огонёк азарта. В конце концов, ему постоянно придётся использовать ботов для защиты себя любимого и достижения поставленной цели. И сейчас выпал шанс провести тренировку. А в голове уже дозревал план оборонительных действий.

— Убрать мечников за стены! Наверху оставить только восьмерых — по двое на каждую стену. Пусть спрячутся за зубцы и наблюдают за противником. В случае опасности они должны будут дать сигнал. Никаких геройств и стояния в полный рост! Арбалетчиков разбить на четыре отряда. Три по семь и один — девять. Семёркам занять ворота и две башни по направлению атаки. Девятка во дворе на случай обходного манёвра врага. Для арбалетчиков главный приоритет уничтожения — вражеские маги. На втором месте лучники. Остальных пока игнорировать.

Вожак открыл было пасть, чтобы возразить против такой тактики, но Игорь остановил его жестом и продолжил:

— В каждой семёрке выбрать ведущего. Он указывает цель, остальные бьют по ней, пока не убьют. Потом переходят на следующую. Никакого беглого огня. Никаких атак по контактникам без особого распоряжения. На время перезарядки прятаться за зубцами стены. Выполняйте!

— Да будет согласно Вашей воле! — Ар-Рах почтительно поклонился и уже на своём языке начал раздавать приказы.

А игровой лог тем временем сообщил:

«Племя гноллов покоряется Вашей воле. Не подведите своих подданных!»

— Твоё первое сражение. Волнуешься? — поинтересовалась Эльза, зависнув у левого плеча.

— Вовсе нет! Ты же со мной! — ответил Игорь, сжимая в кулаки начинающие дрожать от волнения пальцы.

— Я не всесильна… — фея смутилась. — Мои возможности весьма ограничены.

— Не переживай! — парень ткнул напарницу пальцем в бок. — Мы пойдём в бой только в крайнем случае. Мне нельзя выдавать своего присутствия. Иначе здесь будет столько народу, что не помогут и Тьма со Светом.

— Я рада, что ты начинаешь осознавать свою роль в битве, — очень серьёзно сказала Эльза. — И надеюсь, что ты больше не злишься за прокачанное лидерство.

Парень ухмыльнулся.

— Скоро узнаем, насколько цифры соответствуют моему реальному таланту руководить армией.


* * *


Похоже, что лидер атакующего клана воспринял отсутствие большого числа гноллов на стене как везение. Атака началась поспешно и не сильно централизованно. Игорь не мог нарадоваться тому, что самоуверенный кланлид даже не удосужился поставить лагерь. Экономист… и да будут теперь улетать его подопечные на точки респа вместо расположенного на поле боя лагеря.

Всё начиналось весьма стандартно. Неровный строй «консервных банок» с прокачанными резистами от дистанционных атак выдвинулся вперед, дабы отвлечь внимание защитников, позволив своим магам и лукам спокойно обстреливать стены. Чтобы раньше времени не раскрыть своей задумки, Игорь даже отдал приказ на беглый обстрел танков. А как только вражеские стрелки вошли в зону поражения, парень продублировал приказ, данный ранее.

Суммарной мощи залпа семёрки гноллов с запасом хватало для того, чтобы завалить одного бойца до того, как хилер успевал кастануть лечение. В рядах осадных войск сперва проявилось удивление странным поведением гноллов, а затем и вовсе начался разброд и шатание. Напуганные эффективностью огня защитников крепости, клановые ДД начали спешно отступать из зоны обстрела, консервы чуть ли не на стены лезли, пытаясь достать гноллов «Насмешками» и аграми, лекари последовали примеру лучников, а офицеры клана чуть не повыплёвывали лёгкие, стараясь навести порядок на поле боя.

Итогом первого наскока стали полтора десятка убитых ДД, которых, к сожалению, начали воскрешать, и распсиховавшиеся офицеры осаждающих. Среди обороняющихся потерь не было. Особым бонусом стал начисленный опыт. Игорь получил по десять процентов опыта от потерянного при смерти от стрел каждого нападающего. Да, это было гораздо меньше, чем при убийстве в дуэли. Но и противников было немало. Похоже, кому-то предстоял неплохой кач.

Но радоваться успеху было рано. Кланлид явно не был полным идиотом, раз смог собрать вокруг себя сотню единомышленников. И следующая атака должна была стать более дисциплинированной и продуманной. Так и случилось.

Атакующие решили не терять впустую бойцов, перестреливаясь с излишне сообразительными ботами. В бой пошла тяжёлая артиллерия в виде искусно сделанной катапульты. Уж у осадных машин дальность обстрела была побольше, чем у арбалетов…

— Что будешь делать сейчас? — спросила Эльза.

Игорь промолчал, лихорадочно обдумывая варианты действий.

— Может ор-р-рганизуем вылазку? — высказал вожак гноллов своё мнение.

— Ни в коем случае! — ответил парень, злорадно улыбнувшись.

Ему в голову пришла идея провести полевые испытания того, ради чего он вытерпел столько боли.

— Эльза, сейчас ты увидишь, стоило ли это трёх десятков смертей, — сказал Игорь, доставая из сумки «Горыныча».

До самого последнего момента он сомневался, получится ли вообще выстрелить из чуждой этому миру пушки, но… пальцы сами забегали по штурмовому комплексу, приводя его в действие. Сперва с лёгким подвыванием запустился элемент питания. Затем с тихим щелчком раскрылись «крылья» — пять щитков, расположенных по кругу на корпусе комплекса. Несколько раз моргнув и выйдя на рабочий режим, на крыльях повисло защитное силовое поле с впечатляющими пятнадцатью тысячами прочности. Сердце забилось чаще от возбуждения, но едва не остановилось, стоило Игорю обратить внимание на состояние боекомплекта. Для основного калибра осталось всего четыре патрона! Грёбанные гномы-таки смогли его надурить! Продали ствол, который не сможет толком пострелять! Чтобы им там в легендарке какой-нибудь посох выпал, которым только в зубах ковыряться! С трудом успокоившись, парень проверил барабан подствольника. Хоть там был порядок. Три осколочно-фугасные и две кумулятивные реактивные гранаты. Характеристики обоих типов боеприпасов обещали поражение цели на расстоянии до километра. А тут-то метров триста всего. Осталось попасть…

Небольшой дисплей на левой ручке настоятельно требовал подключить прицельный комплекс, без которого попадание не гарантировалось. Никаких дополнительных элементов «Горыныча» у Игоря не было, поэтому он просто навёл ствол на катапульту, от усердия высунув язык. Прикинув траекторию полёта реактивного снарядас километровой дальностью полёта, он нажал на спуск.

Звонко хлопнул вышибной заряд, и граната устремилась к цели, оставляя за собой тонкий дымовой шлейф. Секунда — и толпа игроков замерла, раскрыв рты и наблюдая за тем, как разлетаются во все стороны щепки, недавно бывшие катапультой. Бахнуло знатно. Игорь не знал, для поражения каких целей были предназначены фугасные гранаты, но на месте, где стояла осадная машина, осталась лишь дымящаяся воронка, а боевой лог заполнился сообщениями о нанесении урона множеству игроков. Оставалось надеяться, что они не знают, что искомую многими принцессу зовут Илона.

Особо приятно было то, что осколочными ранами противник не отделался. Помимо катапульты, взрыв отправил на точки респа её расчёт из пятерых гномов и ещё двоих бойцов, которым не повезло оказаться рядом. Причём разметало бедолаг так, что и воскрешать было нечего.

— Бум! — восхищённо произнёс Игорь, проморгавшись после вспышки, знаменующей новый уровень. — Жалко, что боекомплект очень мал…

— То есть ты не сможешь сделать так много раз? — спросила Эльза, удивлённо рассматривая «Горыныча», одним выстрелом натворившего столько бед.

— Именно так, — ответил парень. — Ещё четыре гранаты, и их я собираюсь приберечь на будущее. Но мне кажется, что такой урок достаточно понятен для врага, и катапульт больше не будет. Они же не знают о том, что у меня нет пары ящиков гранат.

Поясняя напарнице ситуацию с боекомплектом, Игорь попутно наблюдал за происходящим на поле боя. Похоже, что офицеры пришли в бешенство от потери очень дорогой игрушки на задании, которое ранее считалось совершенно простым, и теперь гнали бойцов на прямой штурм, а вместо катапульт гномы тащили штурмовые лестницы.

— Кажется, я ошиблась на счёт одарённости вражеского лидера, — сказал парень, повернувшись к Ар-Раху. — Мечников к стене на направлении удара. На парапет поднимать по команде. Арбалетчикам указания прежние. Фокус на магов и лучников. Если в радиус обстрела попадут маги поддержки — убивать сразу.

Вожак гноллов пролаял указания и с печалью в глазах посмотрел на Игоря. Отрицательно покачав головой, он сказал:

— Всё повтор-р-ряется снова. Мы не сможем убер-р-речь детей. Так было всегда, за исключением нескольких пер-р-рвых атак. Они воскр-р-решают др-р-руг др-р-руга и пр-р-риходят снова. Иногда получается продер-р-ржаться подольше, но итог всегда один.

— Так зачем сюда снова возвращаться? — спросил Игорь, хоть и был почти полностью уверен в том, что ответит гнолл.

— Здесь наша земля. Так пр-р-рописано в нашей истор-р-рии. Мы должны быть здесь.

Ну а чего ещё можно было ждать от ботов? В их кодах прописано, что они должны приходить сюда через определённое время. Снова и снова. Так было, и так будет. Или нет? Раз здесь, на центральной башне крепости, стоит живой сбой алгоритма игры, то почему нельзя изменить что-то ещё?

— Ар-Рах, считай, что сегодня первый день в новой истории твоего племени. Мы отобьём атаку. А потом вы уйдёте. Туда, где вас не найдут, где ваши дети смогут спокойно расти. И не надо рассказывать мне про традиции и законы. Я — новая принцесса этого мира. Я пишусвоизаконы. Так будет лучше для твоего племени. Вместо повреждённой крепости вы получите свободу и шанс жить нормально.

Гнолл немного помолчал, обдумывая сказанное, а затем поклонился и сказал:

— Да будет согласно Вашей воле!

Одновременно со словами вожака раздался отрывистый лай офицеров, и мечники гноллов устремились на стену, к которой уже приставляли лестницы. Игорь видел, что его приказы выполняются как положено, и вражеские дамагеры падают один за другим. И воскресают… Возможно, гноллам этот процесс казался бесконечным, но парень-то знал, что мана у магов не бесконечная. Продержаться бы подольше, а там уже не смогут так быстро возвращаться в бой.

Мечники приняли лезущих по лестницам танков, но и сами стали лёгкими целями для лучников врага. Количество воинов было почти одинаковым. Но у игроков есть наборы скилов, а у ботов — только простые атаки. Уже через пару минут Игорь понял, что надеяться на стены смысла нет. А на жадность — есть.

— Эльза, готовься! Мы идём в бой!

— Ты уверена? — фея вскинула бровь. — Покажись им на глаза — и через десять минут здесь будет не протолкнуться от врагов.

— Не будет! — Игорь мотнул головой. — Они не отдадут меня другим, будут стремиться убивать сами. Так что повода для беспокойства нет.

— Как скажешь, — Эльза улыбнулась и начала быстро читать заклинания, усиливая напарницу.

К тому моменту, когда процесс бафа был завершён, Игорь чувствовал небывалую лёгкость и силу. Правда, фея немного испортила настроение заявлением о том, что почти пустая и не сможет активно сражаться. Да и ладно. Шансов на победу в любом случае было мало. Но руки уже чесались от желания надавать по шее садистам, пришедшим пленить детёнышей гноллов.

— Вперёд! — Игорь махнул фее рукой и побежал по ступеням вниз.

Выскочив во двор, парень увидел, что гноллов здорово прижали, пытаясь очистить путь к воротам. А отдавать их никак нельзя! Что ж… пришло время показать себя!

Взлетев по лестнице на стену, Игорь активировал ультиматум Брони и кинул массовый агр. Хотя можно было обойтись и без последнего, потому как после первого же вопля «Принцесса здесь!» про гноллов забыли. Игроки готовы были посталкивать со стен своих соклановцев, лишь бы добраться до желанной цели. Защитники получили возможность эффективно бить в спину, а вот самой принцессе пришлось ой как несладко!

Ширины стены хватало для того, чтобы свободно разминуться двоим, но игроки вскакивали на зубцы, поэтому приходилось иметь дело сразу с четверыми. Тут не спасали бафы и посредственное владение мечом. Удары сыпались градом, тело покрывалось ранами, меню дебафов наполнялось отрицательными эффектами. Не в силах терпеть нарастающую боль, парень активировал ультиматум Зверя, получив возможность отступать и более эффективно уворачиваться.

Но двадцать секунд прошли слишком быстро, а полоска жизней начала приближаться к критической отметке. Бросив напоследок массовый стан, Игорь побежал к башне, но вовремя сообразил, что ведёт врага к беззащитным в ближнем бою арбалетчикам. Моментально приняв решение, парень прыгнул со стены во внутренний двор. Боевой лог сообщил о крайне неудачной травме, снижающей скорость передвижения.

— Эльза, дебаф! — крикнул парень поливающей врага белыми молниями фее.

Тело Игоря окуталось мягким свечением, и вся дрянь, навешанная игроками, включая травму от падения, пропала. Преследователи не решились повторить прыжок, и потеряли несколько драгоценных секунд на окружной путь к лестнице. Парень успел проглотить содержимое большого эликсира исцеления и отметить тот факт, что павших уже не воскрешают. Значит, ресари либо выдохлись, либо боятся подходить ближе. Или, в идеале, их уже всех перебили арбалетчики. За принцессой увязалось больше половины атакующих, и сейчас неплохо бы их подольше попаровозить по двору, пока защитники будут бить оставшихся на стенах.

И всё бы хорошо, но далеко уйти не удалось: какой-то излишне прыткий тифлинг воспользовался навыком мгновенного перемещения и сбил Игоря с ног. Перекатившись, парень вскочил на ноги, но дальше бежать не смог, потому как пришлось отбиваться от атак невероятно ловкого для своего уровня врага. Не зря Игорь сам изначально хотел играть именно за этого персонажа. Настоящая гроза танков.

Внезапно в голову тифлинга врезался шар белого огня, и противник упал на землю. Игровой лог сообщил:

«Питомец Эльза нанёс 10 322 единицы урона. Ваш питомец убил игрока Крамора».

Читать о счётчике побед в дуэлях Игорь не стал. И так повезло, что полудемону до этого в спину воткнули пару арбалетных болтов. Удача — госпожа капризная, и не стоило испытывать её терпение. Влепив самому быстрому из преследователей стан, парень побежал дальше, но до него снова достали дебафом, снизившим скорость на половину. Оставалось принять бой…

Игорь развернулся и встретил первых нападающих широким ударом. В толпу из примерно двух десятков врагов влетело кольцо белого пламени, после чего Эльза сообщила, что она пустая. Её атака была массовой и никого не убила, но серьёзно травмировала добрую половину толпы. К сожалению, этого было недостаточно, чтобы спасти ситуацию. Оставалось лишь нанести врагу как можно больше вреда, дав защитникам шанс на победу.

Полоса жизней уже моргала на критической отметке, когда на голову одного из атакующих опустился топор вожака гноллов. Ар-Рах с двумя офицерами пришёл на помощь, яростно ворвавшись в строй врагов. На мгновение остановившись, он издал леденящий душу вой, повесив на союзников баф. Сразу стало полегче. Мельком глянув в лог, Игорь прочёл:

«Вы чувствуете эффект Ярости стаи. Сила атаки повышена на 30 %. Скорость движения повышена на 15 %. Физический вампиризм 10 %. Продолжительность 2 минуты».

То, что надо, чтобы немного восстановиться. Сжав зубы от пульсирующей боли в израненном теле, Игорь добавил к бафу вожака ультиматум Крови. От болевого шока в глазах потемнело, но сейчас нельзя было сдаваться. Нанося удары с огромным для танка уроном, парень смог компенсировать вампиризмом получаемый урон. Но нарастающая боль угрожала отправить бойца в забытье, если, конечно, в игре предусмотрена потеря сознания от болевого шока.

Показалось? Или на самом деле в голове зазвучал голос?

«Хочешь, я помогу?» — спрашивает он. «Хочешь, я пролью для тебя реки крови? Пришёл день третий, изъявляй свою волю!»

Игорь помотал головой, пытаясь избавиться от галлюцинации, но голос не утих:

«Изъяви волю! Время уходит! Ты хочешь, чтобы они страдали так, как страдаешь ты? Я заставлю их выть от боли в теле и душе. Только пожелай…»

Всё это было похоже на предложение подписать контракт с дьяволом. И, кто знает, быть может, и в игре можно потерять настоящую душу?

«Ты хочешь получить взамен мою душу?» — мысленно спросил парень.

«Я хочу получить твои трусы!» — ответ прозвучал так громко, что в глазах закружились звёздочки. Игорь улыбнулся и ответил:

«Да, хочу, друг. Начинай!»

Земля дрогнула при приземлении древнего зла, а пространство наполнилось воплями отчаяния. Перед глазами парня мелькнул, ударив одного из врагов, кончик хвоста, и верх брони несчастного игрока осыпался на землю ржавой трухой. Уже по незащищённому телу Ар-Рах нанёс несколько ударов топором, отправив противника в город бесплатным телепортом. А Игорь не дрался. В его мече не было нужды. Как, собственно, и в топорах гноллов. Дракон Перемен вертелся в толпе паникующих игроков, а земля покрывалась ржавой трухой и дряхлым тряпьём. Кто-то из игроков даже не пожалел дорогущий свиток мгновенного перемещения. Увидев легендарное чудовище, оставшиеся на стене игроки попрыгали наружу, бегством спасаясь от ужасной участи раздевания.

Прошло пару минут до того момента, как бой прекратился. Спастись удалось лишь части игроков, оказавшихся по ту сторону стены. Игорь стоял неподвижно и глубоко дышал, пытаясь хоть как-то успокоить пульсирующую боль, разрывающую окровавленное тело. Сейчас он думал о том, что нужно путём жестоких пыток отправить в ад инженеров, придумавших в игре имитацию боли.

Изредка приоткрывая глаза, парень видел Эльзу, беспокойно кружащую рядом. У неё не было навыков исцеления, и помочь напарница не могла. Но даже то, что это маленькое чудо, наделённое эмоциями, переживает, было очень приятно. Затем подошёл дракон. Игорь хотел попросить подождать, пока ему станет полегче, но древнее зло не церемонясь свалило парня на землю и… принялось вылизывать. Раны моментально исцелялись под действием драконьей слюны, а боль ослабевала.

Когда процедура была завершена, Игорь чувствовал себя намного лучше. Теперь он смог рассмотреть своего спасителя. Монстр здорово подрос, добравшись уже до шестидесятого уровня. Тело его покрылось более прочной и рельефной чешуёй, увеличились рога и когти, голова почти полностью покрылась роговым «шлемом». И взгляд стал более спокойным и осмысленным.

— И много тебе теперь пользы от моего угощения? — спросил Игорь, слегка улыбнувшись.

«Да-а-а», — телепатически отозвался дракон.

— Ну, раз так, то держи, — ответил парень и протянул чудовищу волшебным образом вернувшиеся на место трусы.

Древнее зло аккуратно забрало угощение и проглотило его, зажмурившись от удовольствия.

«Можешь рассчитывать на мою помощь каждый раз, когда они будут появляться снова», — пророкотал в сознании Игоря драконий голос. Затем чудовище расправило крылья и взмыло вверх, едва не сдув принцессу и гноллов потоком воздуха.

Когда поднятая при взлёте дракона пыль немного осела, Ар-Рах подошёл к Игорю и сказал:

— Пр-р-рекр-р-расная победа, пр-р-ринцесса. Мы потер-р-ряли много бр-р-ратьев, но дети наши остались свободны. Тепер-р-рь позвольте нам отпр-р-равиться в путь согласно Вашему пр-р-риказу.

— Отправляйтесь, — парень кивнул. — Вас ждут новые земли и новая жизнь. И я пойду. Скоро здесь будет не протолкнуться от любителей наживы. Новости разлетаются по этому миру слишком быстро…

Заметки

[←1]MMORPG — massive multiplayer online role-playing game — жанр сетевых игр с большим единовременным онлайном.

[←2]Каст — произношение заклинания

[←3]PvP (ПвП) — player versus player — сражения между «живыми» игроками

[←4]Неписи — от NPC. Неодушевлённые игровые персонажи. Например торговцы или городская стража.

[←5]Моб — производная от «монстр».

[←6]Респ — от respawn. Возрождение.

[←7]Статы — от stats. Статические параметры персонажа (сила, ловкость и т. д.)

[←8]Дебаф — от debuff. Заклинание, накладывающее на игрока отрицательный эффект (замедление, снижение скорости и т. д.)

[←9]Нуб — от newbie — новичок. Сильно искажённая форма английского термина.

[←10]Пассивки — пассивные навыки, работающие постоянно и не требующие активного применения.

[←11]Танк — воин ближнего боя, специализирующийся на защите союзников. Способен прекрасно держать удар, но сам наносит сравнительно малый урон.

[←12]ДД — от Damage Dealer. Персонажи, специализирующиеся на нанесении максимального урона противнику. Сила атаки увеличена в ущерб броне и количеству здоровья.

[←13]Прем — сокращение от «премиум аккаунт». Платная привилегия, дающая игроку увеличенное выпадение денег и получаемый опыт.

[←14]1Реал — жаргонное название реального мира, либо в вопросах, касающихся внутриигровых покупок — реальные деньги.

[←15]Агр — укороченная версия названия навыков «Агрессия» или «Насмешка».

[←16]Стан — от stun. Жаргонное название всех навыков с эффектом оглушения.

[←17]ПК — от PK (player killer), убийца игроков.

[←18]Рут — от root. Тип дебафа, останавливающий или замедляющий цель.

[←19]ТП — сокращение от «телепортация».

[←20]Лут — термин, обозначающий всё, что падает с убитых монстров. Вариация — дроп.

[←21]ХП — от Health Point, очки здоровья.

[←22]Смотри фильм «Две сорванные башни» (озвучка второй части «Властелина колец» от Гоблина).

[←23]Строки из песни Булата Окуджавы «Десятый наш десантный батальон».

[←24]Экспоед — персонаж, не несущий для группы фактической пользы, но присутствующий ради прокачки. Иногда к экспоедам незаслуженно относят игроков поддержки.

[←25]ГМ — от Game Master — представитель администрации компании-разработчика, находящийся в игре.


Оглавление

  • Глава 1. Подарок
  • Глава 2. Знакомство
  • Глава 3. Старик
  • Глава 4. Принцесса и охотник
  • Глава 5. Принцесса и фея
  • Глава 6. Принцесса и эльфийская благодарность
  • Глава 7. Принцесса и Арлекин
  • Глава 8. Принцесса и неприятности
  • Глава 9. Принцесса и разговоры
  • Глава 10. Принцесса и падение
  • Глава 11. Принцесса и выбор
  • Глава 12. Принцесса и грязь
  • Глава 13. Принцесса и принц
  • Глава 14. Принцесса-паровоз
  • Глава 15. Принцесса и возмездие
  • Глава 16. Принцесса в западне
  • Глава 17. Принцесса и разведка
  • Глава 18. Принцесса и пробуждение
  • Глава 19. Принцесса и пираты
  • Глава 20. Принцесса и развлечения
  • Глава 21. Принцесса и сделки
  • Глава 22. Принцесса и стая
  • Заметки