КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 406388 томов
Объем библиотеки - 537 Гб.
Всего авторов - 147243
Пользователей - 92480
Загрузка...

Впечатления

plaxa70 про Абрамов: Школьник из девяностых (СИ) (Фэнтези)

Сразу оценю произведение - картон, не тратьте свое время. Теперь о том, что наболело. Стараюсь не комментировать книги, которые не понравились или не соответствуют моему мировозрению (каждому свое, как говорится), именно КНИГИ, а не макулатуру. Но иной раз, прочитав аннотацию, думаешь, может быть сегодня скоротаю приятный вечерок. Хренушки. И время впустую потрачено, и настроение на нуле. И в очередной раз приходит понимание, что либеральные ценности, декларирующий принцип: говори - что хочешь, пиши - что хочешь, это просто помойная яма, в которую человек не лезет с довольным лицом, а благоразумно обходит стороной.
Дорогие авторы! Если вас распирает и вы не можете не писать, попросите хотя бы десяток знакомых оценить ваш труд. Пожалейте других людей. Ведь свобода - это не только право говорить и писать, что вздумается, но и ответственность за свои слова и действия.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
citay про Корсуньский: Школа волшебства (Фэнтези)

Не смог пройти дальше первых предложений. Очень образованный человек, путает термех с начертательной геометрией. Дальше тоже самое, может и хуже.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
DXBCKT про Хайнс: Последний бойскаут (Боевик)

Комментируемый рассказ-Последний бойскаут

Я бы наверное никогда не купил (специально) данную книгу, но совершенно она случайно досталась мне (довеском к собранию книг серии «БГ» купленных «буквально даром»). Данная книга (другого издательства — не того что представлена здесь) — почти клон «БГ» по сути, а на деле является (видимо) малоизвестной попыткой запечатлеть «восторги от экранизации» очередного супербоевика (что «так кружили голову» во времена «вечного счастья от видаков, кассет и БигМака»). Сейчас же, несмотря на то - что 90 % этих «рассказов» (по факту) являются «полной дичью» порой «ностальгические чуства» берут верх и хочется чего-нибудь «эдакого» в духе «раннего и нетленного»., хотя... по прошествии времени некоторые их этих «вечных нетленок» внезапно «рассыпаются прахом»)).

В данной книге описан «стандартный сюжет» об очередном (фактически) супергерое, который однажды взявшись за дело (ГГ по профессии детектив) не бросает его несмотря ни на что (гибель клиентки, угрозу смерти для себя лично и своей семьи, неоднократные «попытки зажмурить всех причастных» и заинтересованность в этом «неких верхов» (против которых обычно выступать «… что писать против ветра...»). Но наш герой «наплевал на это» и мчится... эээ... в общем мчится невзирая на «огонь преследователей», обвинение в убийстве (в котором наш ГГ разумеется не виновен, т.к его подставили) и визг полицейских сирен (копы то тоже «на хвосте»).

В общем... очень похоже на очередной супербестселлер того времени — «Последний киногерой». Все взрывается, стреляет, куда-то бежит... и... совсем непонятно как «это» вообще могло «вызывать восторг». Хотя... если смотреть — то вполне вероятно, но вот читать... Хм... как-то не очень)

Рейтинг: 0 ( 1 за, 1 против).
Stribog73 про Артюшенко: Шутка с питоном. Рассказы (Природа и животные)

Книжка хорошая, но не стоит всему, что в ней написано верить на 100%.
Так, читаем у автора: "ЭФА — небольшая, очень ядовитая змейка...". Это справедливо по отношению к песчаной эфе, обитающей в Южной Азии и Северной Африке. Песчаная эфа же, обитающая в пустынях и полупустынях Средней Азии и Казахстана слабоядовита. Её яд слабее даже яда степной гадюки. И меня кусала, и приятеля моего кусала - и ничего. Но змея агрессивная и не боится человека, в отличии, например, от гюрзы. Если эфа куда-то ползет и вы оказались у нее на пути - она не свернет, а попрет прямо на вас. Такая ее наглость, видимо, связана с тем, что эфа - рекордсмен среди змей по скорости укуса - 1/18 секунды. Как скорость удара кулаком хорошего чернопоясного каратиста. По этой причине ловить ее голыми руками - нереально, если вы только не Брюс Ли.
Гюрза же, хоть и самая ядовитая из змей СССР, совсем не агрессивна. Случаев столкновения нос к носу с ней сотни (например, рыбаков на берегах небольших озер Казахстана). В таких ситуациях надо просто замереть и не двигаться пока гюрза не уползет.
Песчаных удавчиков в полупустынях и пустынях Казахстана полным-полно, но поймать крупный экземпляр (50 см. и больше) удается довольно редко.
Медянка встречается не только на Украине, на Кавказе и в Западном Казахстане, но их полно, например, и в Поволжье.
Тем, кто заночевал в степи, не стоит особо опасаться, что к вам в палатку заползет змея. Гораздо больше шансов, что в палатку заберется какое-нибудь опасное членистоногое - фаланга, паук-волк, скорпион или даже каракурт. Кстати, фаланга хоть и не ядовита, но не брезгует питаться падалью, так что ее укус может иногда привести к серьезным последствиям.

P.S. А вот водяных ужей по берегам водоемов Казахстана - полно. Иногда просто кишмя.

P.P.S. Кому интересны рептилии Казахстана, посмотрите сайт https://reptilia.club/. Там много что есть, правда пока далеко не всё. Например, нет песчаной эфы, нет четырехполосого полоза, нет еще двух видов агам.

Рейтинг: +1 ( 3 за, 2 против).
greysed про Вэй: По дорогам Империи (Боевая фантастика)

в полне читабельно,парень из мира S-T-I-K-S попал в будущие средневековье , и так бывает

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Беседин. Второй про Шапко: Синдром веселья Плуготаренко (Современная проза)

Сложный пронзительный роман с неожиданной трагической развязкой. Единственный недостаток - автор грешит порой натурализмом. Однако мы как-то подзабыли, через что пришлось пройти нашим ребятам в Афганистане. Ставлю пятерку.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Serg55 про Чеболь: Лана. Принцесса змеевасов (Любовная фантастика)

неплохо. продолжение будет?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
загрузка...

Солнечный путь (fb2)

- Солнечный путь (пер. Вероника Алексеевна Максимова) (а.с. 05. Коты-Воители: Начало племён-1) 2.1 Мб, 264с. (скачать fb2) - Эрин Хантер

Настройки текста:




Эрин Хантер
Солнечный путь

Особая благодарность Черит Болдри.


Перевод Вероники Максимовой

Иллюстрации Леонида Насырова


Пролог


На полу огромной пещеры, своды которой тонули в сумраке, дрожал хмурый холодный свет. Вход внутрь скрывала стена струящейся воды, гул водопада немолчным эхом отражался от скал.

В глубине пещеры сидела дряхлая белая кошка. Несмотря на старость, ее ясные зеленые глаза светились мудростью, а взгляд с тревогой скользил по толпившимся в пещере истощенным котам; молодые беспокойно расхаживали взад-вперед перед сверкающим водопадом, старики устало жались друг к другу в своих спальных нишах, а котята отчаянно мяукали, требуя молока у своих изможденных матерей.

- Дальше так продолжаться не может, - прошептала старая кошка себе в усы.

В нескольких хвостах от нее котята спорили из-за скелета орла. Мясо с костей было обглодано еще накануне, когда птицу поймали матери малышей. Крупный рыжий котенок отпихивал щуплую кошечку от кости, которую та жадно грызла.

- Мне нужно! - решительно заявил он.

Кошечка вскочила на лапы и мстительно цапнула обидчика за кончик хвоста.

- Нам всем нужно, клещеголовый! - фыркнула она, не обращая внимания на дикий вой рыжего.

Тут к котятам подбежала старая костлявая кошка, чьи ребра угрожающе выпирали из-под редкой серебристо-белой шерсти, и схватила брошенную в пылу драки кость.

- Эй, постой! - возмутился рыжий котенок.

Старуха гневно уставилась на него.

- Я охотилась долгие луны без сна и отдыха! - прошипела она. - Неужто же я не заслужила какую-то жалкую кость?

С этими словами старая кошка удалилась, крепко зажав в зубах добычу.

Несколько мгновений котенок растерянно смотрел ей вслед, а потом с горьким плачем бросился к своей матери, лежавшей на камне возле стены. Но вместо того, чтобы утешить малыша, та лишь зло рявкнула на него, сердито взмахнув хвостом.

Старая белая кошка сидела слишком далеко, чтобы расслышать ее отповедь, поэтому только вздохнула:

«У всех силы уже на пределе», - подумала она.

Она молча проводила взглядом серебристобелую старуху, которая проволокла орлиную кость через всю пещеру и бросила ее перед другой старой кошкой, лежавшей в своей спальной ямке, уткнувшись носом в лапы. Угасший взор старухи был устремлен на дальнюю стену пещеры.

- Вот, Затуманенная Вода, - проскрипела серебристо-белая, подталкивая к ней лапой свою добычу, - поешь. Маловато, конечно, но уж что есть.

Затуманенная Вода скользнула равнодушным взглядом по кости, перевела глаза на подругу и снова отвернулась.

- Спасибо, Серебристая Изморозь, но мне не хочется есть. После смерти Сломанного Пера мне расхотелось даже смотреть на еду, - голос старой кошки задрожал от печали. - Будь у нас чуть больше пищи, он был бы сейчас жив! - Она горько вздохнула, уронила голову. - Теперь я живу только ожиданием скорой встречи с ним…

- Затуманенная Вода, так нельзя…

Белоснежная кошка не услышала окончания этого разговора, ее отвлекло появление целой вереницы котов, которые шумно вошли в пещеру, стряхивая снег с мокрой шерсти. Сразу несколько соплеменников вскочили со своих мест и бросились к прибывшим.

- Поймали что-нибудь? - нетерпеливо спросил один местных.

- Где же добыча? - воскликнул другой.

Вожак вернувшихся скорбно покачал головой:

- Простите, друзья. Мы вернулись с пустыми лапами.

Надежда, охватившая было обитателей пещеры, растаяла, как туман под жарким солнцем. Охотники уныло переглянулись и отошли, низко опустив головы и волоча хвосты по полу.

Белоснежная кошка проводила их взглядом, но уже через мгновение резко повернула голову, заметив приближающегося к ней кота. Его морда побелела от старости, густая золотая шерсть стала редкой и плешивой, однако горделивая поступь говорила о том, что некогда он был силен, отважен и пользовался уважением в клане.

- Половинка Луны! - поприветствовал он белую кошку и сел рядом, обвив хвостом лапы.

Белоснежная кошка негромко замурлыкала.

- Львиный Рык, перестань звать меня этим именем, - попросила она. - Я уже сбилась со счета лун, прошедших с тех пор, как я стала Сказительницей Остроконечных Камней.

В ответ золотистый кот лишь пренебрежительно фыркнул:

- Какое мне дело до того, как давно тебя называют Камнесказительницей? Для меня ты всегда останешься Половинкой Луны.

Половинка Луны не ответила, лишь молча вытянула хвост и погладила старого друга по плечу.

- Я родился в этой пещере, - продолжал Львиный Рык. - Но моя мать, Робкая Лань, часто рассказывала мне о тех временах, когда мы жили в другом месте. От нее я слышал, что ты родилась на берегу озера, под густыми деревьями.

Половинка Луны еле слышно вздохнула.

- Теперь кроме меня в клане не осталось никого, кто помнил бы озеро и наше долгое путешествие сюда… Но и я в три раза дольше живу здесь, чем жила возле озера, и несмолкающий ропот водопада давно звучит в моем сердце. - Она помолчала, моргнула, потом спросила: - К чему ты завел этот разговор?

Львиный Рык помедлил с ответом.

- Если ничего не изменится, мы все можем умереть от голода еще до возвращения теплых дней, к тому же в пещере давно не осталось места. - Он вытянул лапу, пригладил шерсть на плече Половинки Луны. - Нужно что-то делать.

Половинка Луны вытаращила на него изумленные глаза.

- Но мы не можем оставить горы! - выдавила она срывающимся голосом. - Воробьиное Крылышко дал слово, он потому и сделал меня Сказительницей Остроконечных Камней, что нам предназначено жить здесь, в горах!

Львиный Рык, не дрогнув, выдержал возмущенный взгляд ее зеленых глаз.

- Ты никогда не думала, что Воробьиное Крылышко мог ошибиться? - спросил он. - Откуда ему было знать, что ждет нас в будущем?

- Он не мог ошибиться! - убежденно прошептала Половинка Луны.

Мысленно она вновь перенеслась в тот далекий день, когда Воробьиное Крылышко сделал ее Сказительницей Остроконечных Камней. Ах, как давно это было! Но Половинка Луны и сейчас невольно затрепетала, когда из далекого прошлого до нее донесся голос Воробьиного Крылышка, полный любви и горечи неизбежной разлуки:

«Отныне ты будешь зваться Сказительницей Остроконечных Камней. Ты будешь первой, за тобой придут другие, и так будет всегда - луна за луной, снег за листвой. Мудро выбирай своих преемников, тщательно обучай их всему, что знаешь, дабы доверить им будущее своего клана…»

«Разве он сказал бы так, если бы нам не было предначертано жить в горах?»

Половинка Луны обвела глазами свой клан - своих несчастных, голодных и исхудавших котов. Как же быть? Она печально покачала головой. Львиный Рык был прав в одном - нужно что-то делать, иначе их всех ждет голодная смерть.

Неожиданно для себя она заметила, что холодный серый свет, заливавший пещеру, вдруг сделался теплым и золотым, словно за водопадом взошло жаркое солнце. Но откуда взяться солнцу в темную ночь?

Львиный Рык, как ни в чем не бывало, продолжал намывать уши, другие коты тоже вели себя так, словно не замечали ничего удивительного, между тем золотой свет становился все ярче.

«Неужели я одна вижу это? Как такое может быть?»

Согретая ослепительным золотым сиянием, Половинка Луны вновь вспомнила церемонию своего посвящения. Воробьиное Крылышко тогда сказал, что предки никогда не оставят ее, они всегда будут рядом, чтобы подсказать ей верное решение, поэтому ей следует быть очень внимательной ко всему необычному, ибо за ним может стоять нечто гораздо большее, чем кажется на первый взгляд.

За всю свою долгую жизнь Половинка Луны ни разу не почувствовала присутствия предков и не разговаривала с ними, однако она научилась подмечать и толковать знаки.

«Что может означать этот золотой свет? - Мысли замелькали в голове Половинки Луны, словно снежинки в метель. - Может, это знамение скорого наступления тепла? Но что пользы в потеплении, если у нас нет еды и полна пещера голодных ртов?» Половинка Луны со вздохом покачала головой. «Наверное, где-то далеко сейчас светит солнце, - неожиданно подумала она. - Есть же на свете такие места, где тепло, безопасно и полным-полно дичи…»

Она встряхнулась, отгоняя непрошеную тоску. Какой прок думать о чужих краях, когда им необходимо выжить здесь, в горах?

Тем временем солнечное сияние разгоралось все сильнее, слепило глаза. И тут Половинку Луны посетила неожиданная мысль, от которой на сердце у нее сразу сделалось светлее.

«Возможно, Львиный Рык в чем-то прав… Может, не всем из нас суждено остаться в этих горах, может кому-то предстоит отправиться в дальний путь на восход солнца, чтобы найти пристанище там, где оно светит ярче всего. Они обретут новый дом там, где смогут жить в безопасности, есть досыта и без страха растить котят…»

Теплые лучи солнечного света согрели Половинку Луны, помогли обрести уверенность, которой ей так недоставало. Теперь она твердо знала, что ее клан не погибнет. Небольшая часть котов останется в горах, их будет немного - как раз столько, чтобы им хватило еды и жилья в этом неприютном краю, - а остальные пойдут на восход, на поиски нового дома.

«Но я никуда не уйду, - решила Половинка Луны. - Я проведу закат своей жизни здесь, бесконечно далеко от места, где родилась и выросла. А потом, может быть… кто знает, может, я вновь увижу Воробьиное Крылышко».



Глава I


Серое Крыло карабкался по заснеженному склону к каменному гребню, вонзавшемуся в небеса подобно ряду оскаленных зубов. Он переставлял лапы очень осторожно, чтобы ненароком не проломить тонкую корку наста и не провалиться в рыхлый снег под ней. Снежинки медленно кружили в небе, падали на серую кошачью шерсть. Было так холодно, что Серое Крыло уже давно не чувствовал онемевших лап, зато в животе у него оглушительно урчало от голода.

«Я уже давно забыл, что такое тепло и сытость», - с тоской подумал он.

В последнюю солнечную пору Серое Крыло был еще котенком и с удовольствием играл со своим братом Чистое Небо на берегу озера, лежавшего за пещерой. Уж не приснилось ли ему это беззаботное время? Серое Крыло смутно помнил зеленые листочки на кривых ветках низкорослых горных деревьев и солнце, заливающее горные склоны.

Он остановился, повел носом, вынюхивая дичь, окинул тоскливым взором бесконечными грядами уходившие вдаль заснеженные горы. Тяжелые серые тучи над горами не обещали ничего, кроме очередного затяжного снегопада.

Дичью и здесь не пахло, поэтому Серое Крыло побрел дальше.

Тут из-за выступа скалы вышел Чистое Небо, его светло-серая шерсть почти сливалась со снегом. Его пасть была пустой. Увидев брата, Чистое Небо только сокрушенно покачал головой:

- Тут дичью и не пахнет, - громко мяукнул он. - Может, нам…

Донесшийся сверху громкий крик не дал ему договорить. Над Серым Крылом промчалась тень. Вскинув голову, он заметил коршуна, который парил над склоном, выпустив смертоносные изогнутые когти.

Когда коршун приблизился, Чистое Небо высоко подскочил и выбросил вверх передние лапы. Ему удалось зацепиться когтями за оперение хищной птицы, и кот упал на спину, увлекая за собой добычу. Коршун испустил оглушительный крик и забил могучими крыльями, взметывая снег.

Серое Крыло помчался вверх по склону, снег летел у него из-под лап. Подскочив к брату, он всеми четырьмя лапами прыгнул на бьющуюся птицу. Коршун обжег его взглядом ненавидящих желтых глаз, и Серое Крыло едва успел пригнуться, чтобы спасти свою шею от удара острых когтей.

Чистое Небо вытянул шею и вцепился зубами и глотку коршуна. Тот дернулся в последний раз и обмяк, его желтые глаза мгновенно погасли, алая кровь, брызнув из раны, запятнала белый снег.

Серое Крыло судорожно вздохнул и взглянул на брата.

- Славная охота! - воскликнул он, мгновенно согретый ликующей радостью.

Но Чистое Небо лишь устало покачал головой.

- Ты только погляди, какой он тощий! В этих горах давно не осталось ничего, пригодного для еды, и так будет до тех пор, пока не сойдет снег.

Он присел возле своей добычи, приготовившись откусить первый кусок. Серое Крыло устроился рядом, сглатывая голодную слюну.

Но потом он вспомнил о ждущих в пещере голодных котах, о стариках, ссорящихся из-за жалких объедков.

- Мы должны отнести дичь в пещеру, - глухо сказал он. - Нашим котам нужна еда, чтобы хватило сил охотиться.

- А нам, значит, не нужно ни сил, ни еды? - пробурчал Чистое Небо, отрывая огромный кусок свежего мяса.

- Мы справимся, - вздохнул Серое Крыло, пихая брата в бок. - Как-никак, мы с тобой лучшие охотники клана. Когда мы выходим в горы вместе, дичи несдобровать. Мы себя прокормим, надо подумать о других.

Чистое Небо закатил глаза, проглатывая кусок дичи:

- Скажи на милость, почему ты уродился таким бескорыстным? - проворчал он. - Ладно, идем!

Вместе они поволокли убитого коршуна вниз по склону, протащили по валунам, загромождавшим дно узкой расселины, и наконец вышли к озеру, в которое с грохотом низвергался водопад. Ноша была нетяжелой, но тащить мертвую птицу оказалось очень неудобно, она цеплялась крыльями и когтями за каждый камень и застревала в колючих кустах.

- Если б мы ее съели, не надо было бы из сил выбиваться, - процедил Чистое Небо, с трудом волоча коршуна по узкой тропе, ведущей за водопад. - Надеюсь, в клане это оценят.

«Чистое Небо может ворчать сколько угодно, - подумал про себя Серое Крыло. - На самом деле он прекрасно знает, что мы поступили правильно».

Когда братья вошли в пещеру, соплеменники встретили их изумленными воплями. Сразу несколько котов бросились к охотникам, обступили принесенную дичь.

- Какой огромный! - ахнула Черепаший Хвостик, подбегая к Серому Крылу. Ее зеленые глаза просияли от радости. - Поверить не могу, что ты принес нам коршуна!

Серое крыло потупился, слегка смущенный ее восторгом.

- Все равно на всех не хватит, - пробормотал он.

Из толпы выступил плечистый серо-белый кот но имени Треснувший Лед.

- Чья очередь охотиться? - зычно спросил он. - Эти коты должны поесть первыми.

Собравшиеся уныло замяукали, но их негромкий ропот был прерван пронзительным воплем:

- Я ужасно хочу есть! Почему мне нельзя взять кусочек? Если хотите, я могу пойти охотиться!

Серое Крыло узнал голос своего младшего брага, Зубчатого Пика. Их мать, Тихий Дождь, вышла вперед и молча подтолкнула сынишку к спальным местам.

- Ты еще слишком мал, чтобы охотиться, - негромко шепнула она. - Учись думать не только о себе, но и о других, сынок. Если взрослые охотники не подкрепятся, ни у кого вообще не будет еды.

- Все равно это нечестно! - пробурчал Зубчатый Пик, когда мать повела его прочь.

Охотники, в числе которых были Треснувший Лед и Черепаший Хвостик, выстроились перед тушкой убитого коршуна. Каждый откусывал по кусочку и отходил, уступая место следующему.

Когда охотники поели и вереницей потянулись к выходу из пещеры, от птицы почти ничего не осталось. Чистое Небо, стоявший рядом с Серым Крылом, раздраженно зашипел:

- До сих пор жалею, что мы не съели его на месте!

В глубине души Серое Крыло был согласен с братом, однако он прекрасно понимал, что жаловаться им не на что.

«Еды сейчас мало, клан голодает, все ослабли до предела, все живут надеждой на скорое возвращение тепла».

Он обернулся, услышав топот лап за спиной, и увидел Звонкий Ручеек, которая бежала к ним из глубины пещеры.

- Это правда, что ты в одиночку поймал огромного-преогромного коршуна? - ахнула молодая кошка, восторженно глядя на Чистое Небо.

Тот помедлил с ответом, наслаждаясь восхищением хорошенькой кошки. Серое Крыло не выдержал и насмешливо замурлыкал.

- Нет, - смутившись, признал Чистое Небо. - Серое Крыло помог.

Звонкий Ручеек равнодушно кивнула Серому Крылу и тут же перевела сияющие глаза на Чистое Небо. Серое Крыло передернул плечами и отошел, чтобы не мешать им.

- Они неплохо смотрятся вместе, - услышал он скрипучий голос за спиной. Обернувшись, Серое Крыло увидел старую Серебристую Изморозь. - Чует мое сердце, с наступлением тепла у нас в пещере снова запищат новорожденные котята!

Серое Крыло кивнул. Любому, кто хоть мельком взглянул бы на воркующую парочку, стало бы ясно, насколько близки стали Чистое Небо и Звонкий Ручеек.

- А может, небеса благословят нас не одним пометом, - продолжала старуха, многозначительно пихнув задумавшегося охотника плечом. - Черепаший Хвостик тоже красавица, и характер славный, чудо, а не кошка!

Серое Крыло вспыхнул от смущения, его обдало жаром от ушей до хвоста. Он не знал, что ответить на такие намеки, поэтому несказанно обрадовался, когда увидел Камнесказительницу. Она шла не спеша, останавливаясь поболтать с каждым котом, встречавшимся ей на пути. Поступь старой кошки уже не была столь тверда, как в молодости, но ее зеленые глаза по-прежнему светились мудростью и заботой о каждом коте.

- От коршуна еще осталось немного мяса, - негромко сказала она Снежной Зайчихе, которая лежала в спальном углублении и вылизывала свой живот. - Ты должна хоть немного поесть.

Старая кошка ненадолго оторвалась от своего занятия, подняла глаза.

- Оставлю свою долю молодым, - ответила она. - Им нужны силы для охоты.

Камнесказительница склонила голову, коснулась носом уха старейшины.

- Ты заслужила пищу долгой службой своему клану.

- Сдается мне, горы устали кормить нас, - пробурчал со своего места Львиный Рык, сидевший в хвосте от Снежной Зайчихи.

Камнесказительница обернулась и наградила его быстрым многозначительным взглядом.

«Это еще что такое?» - озадаченно подумал Серое Крыло.

Его размышления прервала Тихий Дождь, неслышно подошедшая и севшая рядом.

- Ты ел хоть что-нибудь? - спросила она.

«В последнее время мы говорим только о еде. Вернее, о том, как ее не хватает».

Серое Крыло подавил свое раздражение и терпеливо ответил:

- Я съем что-нибудь перед выходом.

К счастью, мать не стала настаивать.

- Ты молодец, такого коршуна поймал! - сказала она.

- Я был не один, - поправил ее Серое Крыло. - Чистое Небо едва не прыгнул выше облаков, чтобы сцапать его!

- Вы у меня такие молодцы! - с гордостью промурлыкала Тихий Дождь. Она обернулась и посмотрела на своих младших котят, возившихся неподалеку. - Надеюсь, Зубчатый Пик и Порхающая Птичка не уступят вам в ловкости, когда подрастут и начнут охотиться.

Не успела она договорить, как Зубчатый Пик так ловко подсек сестренку под лапы, что она с размахну шлепнулась на каменный пол и ударилась головой о скалу. Вместо того чтобы вскочить и броситься на обидчика, она осталась лежать, тихо скуля от боли.

- Эх ты, никчемная слабачка! - с презрением прошипел Зубчатый Пик.

Когда Тихий Дождь отошла к дочери, чтобы утешить ее, Серое Крыло впервые со страхом заметил, какой щуплой и хилой стала Порхающая Птичка. Ее головка на тоненькой шейке казалась слишком большой для тщедушного тельца, а когда малышка с трудом поднялась с земли, ее лапки подогнулись и задрожали. Зато Зубчатый Пик выглядел сильным и мускулистым, его пушистая серая шерстка не потеряла ни блеска, ни густоты.

Оставив мать заниматься с сестрой, Зубчатый Пик подбежал к старшему брату.

- Расскажи мне про коршуна! - требовательно мяукнул он. - Как ты его поймал? Я и сам бы поймал такого или даже двух, если бы мне разрешили хоть ненадолго выйти из этой дурацкой пещеры!

Серое Крыло с нежностью замурлыкал:

- Ну конечно. Жаль ты не видел, как Чистое Небо подпрыгнул…

Громкий вой не дал ему закончить свой рассказ:

- Тишина! Камнесказительница будет говорить!

Это объявление сделал Тенистый Мох, один из самых сильных и уважаемых котов клана. Он стоял на большом валуне в глубине пещеры, чуть позади Камнесказительницы, которая выглядела еще более ветхой и слабой на фоне широкоплечего кота.

Серое Крыло стал протискиваться сквозь толпу поближе к камню, по пути ловя обрывки разговоров.

- Неужели она собралась сделать Тенистого Мха своим преемником? - возбужденно поинтересовалась Серебристая Изморозь.

- Это было бы мудро, - горячо закивала Снежная Зайчиха. - Скажу откровенно, мы уже давно ждем этого!

Серое Крыло нашел себе местечко возле Чистого Неба и Звонкого Ручейка, сел и впился глазами в камень, на котором стояли Камнесказительница и Тенистый Мох. Вот Камнесказительница сделала маленький шажок вперед и обвела глазами собравшихся, ожидая, когда смолкнут все разговоры.

Наконец в пещере воцарилась мертвая тишина.

- Я благодарна всем вам за то, с каким мужеством вы боролись за выживание в этих суровых горах, - заговорила Камнесказительница. Ее голос был так тих и слаб, что коты едва разбирали слова сквозь шум водопада. - Я горжусь тем, что все это время была вашей Врачевательницей, но вынуждена признать, что существуют беды, исцелить которые не под силу даже мне. Здесь мало пригодной для жилья земли и еще меньше еды, и с этим я ничего не могу поделать…

- Но это не твоя вина! - не выдержала Серебристая Изморозь. - Выше хвост, Камнесказительница! Не торопись отчаиваться!

Камнесказительница с благодарностью кивнула доброй старой кошке.

- Наш дом не в силах дать пищу и приют всем нам, - грустно продолжала она. - Однако для части нашего клана существует другой дом - дом, в котором ярко светит солнце и дичь не переводится даже в суровую пору снегопадов. Я видела это место… во сне.

Слова Камнесказительницы были встречены мертвой тишиной.

Серое Крыло нахмурился, не веря своим ушам.

«Что она сказала? Ей приснился сон? И что из этого? Мне однажды тоже приснилось, что я убил огромного орла и слопал его целиком, от хвоста до клюва, но наутро я проснулся таким же голодным, каким ложился спать!»

Однако он заметил, что Львиный Рык подался вперед и смотрит на Камнесказительницу с изумлением и какой-то непонятной радостью.

- Я всем сердцем уверена в том, что это место ждет тех из вас, кому хватит мужества и отваги отправиться в дальнее путешествие, - продолжала Камнесказительница. - Я благословляю Тенистого Мха возглавить тех, кто захочет переселиться в новые земли.

Старая белая кошка по очереди посмотрела на каждого члена своего клана. Ее глаза были полны тоски и печали, однако больше она не произнесла ни слова. Собравшись с силами, старая кошка сошла с валуна и скрылась в темном туннеле, ведущем в ее пещеру.

По толпе пробежал изумленный ропот. Ошеломленные коты во все глаза смотрели друг на друга, не понимая, что им делать и как относиться к только что услышанному. Наконец Тенистый Мох взмахнул хвостом, призывая всех к тишине.

- Я прожил здесь всю свою жизнь, - начал он, когда ему позволили говорить. - До вчерашнего дня я не сомневался, что и умру здесь. - Его голос взлетел, зазвучал громко и торжественно. - Но если Камнесказительница верит в то, что часть из нас сможет отправиться на поиски нового дома, явленного ей во сне, что ж, я первый пущусь в путь и сделаю все, чтобы в целости и сохранности довести туда тех, кто мне доверится.

Пестрая Шерстка вскочила со своего места, ее золотистые глаза просияли.

- Я с тобой!

- И я! - воскликнула Длинная Тень. Ее поджарая черная фигурка вся трепетала от волнения.

- Вы что, совсем блохоголовые? - прошипел Кривой Сук, тощий бурый кот с колючими глазами. - Вы собираетесь уйти из дома, чтобы скитаться по свету в поисках невесть чего? Мало ли что кому с голодухи приснится!

Серое Крыло молчал, однако в глубине души он был согласен с ним. Горы были его родным домом. Он знал здесь каждый камень, каждый куст, каждый звонкий ручеек.

«Мое сердце разорвется пополам, если я когда-нибудь уйду отсюда… Нет, родной дом не покидают так легко, поверив чужим снам!»

Он повернулся к Чистому Небу и поразился, заметив, что глаза брата горят восторгом.

- Ты что? Только не говори, что ты воспринял это всерьез! - пробормотал Серое Крыло.

- Да почему же нет, Серое Крыло? - воскликнул брат. - Это решило бы все! Всем давно понятно, что нас слишком много в этих горах. Какой смысл выбиваться из сил, сражаясь за каждый кусок, если можно просто уйти и начать новую жизнь? - Его густые усы нетерпеливо подрагивали, шерсть на загривке тряслась от волнения. - Это будет славное приключение! - Чистое Небо обернулся к Тенистому Мху и громко мяукнул: - Я с тобой! - Он перевел глаза на Звонкий Ручеек и спросил: - Ты ведь пойдешь со мной, правда?

Та прильнула к нему, вздохнула.

- Я… даже не знаю. Неужели ты сможешь уйти без меня?

Прежде чем Чистое Небо успел ответить, Зубчатый Пик пробился сквозь толпу к старшим братьям и встал между ними. Порхающая Птичка робко семенила за ним.

- Я тоже хочу пойти! - звонко промяукал Зубчатый Пик, а Порхающая Птичка энергично закивала.

Тихий Дождь подошла к младшим котятам, отогнала их от братьев и подтянула к себе, обняв хвостом.

- Об этом и речи быть не может! - отрезала она. - Вы двое останетесь дома и носа не высунете из пещеры, понятно?

- А мы и тебя с собой возьмем, хочешь? - с готовностью предложил Зубчатый Пик.

Но его мать только головой покачала.

- Здесь наш дом, - твердо сказала она. - Нам и прежде доводилось выживать в тяжелые времена. Когда тепло вернется, еды снова хватит на всех.

Серое Крыло одобрительно закивал.

«Как же быстро мои братья забыли все то, что Тихий Дождь рассказывала нам в детстве? Это место было обещано нам котом, приведшим нас в горы с берегов озера! Здесь наша судьба, как же можно даже задумываться об уходе?»

Зычный голос Тенистого Мха вновь разнесся по пещере, перекрывая поднявшийся ропот:

- Не торопитесь, никто не требует от вас принятия решения прямо сейчас! Подумайте хорошенько и постарайтесь понять, чего вы хотите. Только что минуло полнолуние, так что до следующей полной луны времени достаточно…

Он замолчал, уставившись в сторону входа. Обернувшись, Серое Крыло увидел возвращающихся охотников. Они были от ушей до хвостов запорошены снегом и плелись, низко понурив головы.

- Простите нас, - виновато выдавил Треснувший Лед. - Снегопад сегодня сильнее, чем обычно, мы не повстречали ни одного…

- Мы уходим! - провыл кто-то из котов, обступивших Тенистого Мха.

Охотники застыли, со стыдом и недоумением глядя на своих товарищей. Потом, будто очнувшись, сорвались с места и заторопились присоединиться к остальным, чтобы выслушать рассказ о словах Камнесказительницы и намерениях Тенистого Мха.

Черепаший Хвостик пробралась к Серому Крылу, прилегла рядом с ним и принялась слизывать с мокрой шерсти тающий снег.

- Здорово, скажи? - спросила она, ловко работая языком. - Нас ждет теплый край, где ярко светит солнце и полно дичи! Ты идешь, Серое Крыло?

- Я иду! - ответил Чистое Небо, прежде чем его брат успел ответить. - И Звонкий Ручеек со мной!

Молодая кошка неуверенно взглянула на него, но Чистое Небо, как всегда, ничего не заметил.

- Путешествие, конечно, будет очень тяжелым, но дело того стоит! - горячо заявил он.

- Это будет чудесное приключение! - зеленые глаза Черепаший Хвостик радостно просияли. - Ну же, Серое Крыло, что ты молчишь? Ты с нами?

Но Серое Крыло не был готов произнести то, что ей так хотелось услышать. Он оглядывался по сторонам знакомой с детства пещеры, обводил глазами котов, которых знал всю свою жизнь, и никак не мог понять, как можно бросить все это ради какого- то никому не ведомого места, пригрезившегося их старой Камнесказительнице.


Глава II


Серое Крыло разбудило громкое урчание в животе. За несколько дней, прошедших после невероятного откровения Камнесказительницы, острые когти голода стали как будто еще беспощаднее. Все это время в пещере не утихали споры о том, стоит ли отправляться в путь с насиженных мест и что может ждать их в неведомой дали.

Лежа в своей спальной нише, Серое Крыло вполуха слушал болтовню товарищей.

- Как вы думаете, там можно будет охотиться? - Серое Крыло узнал взволнованный голосок Пестрой Шерстки. - Наверное, там живет множество разных птиц или этих… как их там… белок, да? Помните, старики рассказывали нам о них в детстве?

- Нужно будет вести себя предельно осторожно! - В разговор вступил Облачник, как всегда задумчивый и рассудительный. - Если дичи там будет столько, сколько мы думаем, то мы очень быстро разучимся охотиться и так растолстеем, что и мышь поймать не сможем!

Серое Крыло услышал веселое фырканье Снежной Зайчихи.

- Скажешь тоже! - рассмеялась она. - Впрочем, если впереди нас ждут только такие беды, то я хоть сейчас готова бежать им навстречу!

Серое Крыло приподнял голову и увидел трех собеседников и Длинную Тень, которая как раз грациозно вытянула черные лапки, приготовившись встать.

- А я все думаю о том, каким новым приемам охоты нам придется научиться в тех краях, - промурлыкала она. - Сами понимаете, каждая дичь требует своего подхода.

- Ах, тебе ли об этом волноваться? - поддразнила ее Снежная Зайчиха. - Ты у нас мастерица неслышно подкрадываться, так что и на новом месте сумеешь на цыпочках подобраться к дичи, пока она спит!

Длинная Тень самодовольно пригладила грудку.

- Пожалуй, ты права. Стоит попробовать.

Выбравшись из своего спального углубления, Серое Крыло стряхнул с шерсти приставшие кусочки мха и перьев и выгнул спинку, чтобы как следует потянуться. Он решил отправиться на охоту.

«Нашли, чем заниматься! - подумал он, неодобрительно косясь на товарищей. - Вместо того чтобы чесать языками, болтая о неведомой дичи, лучше бы отправились поохотиться! Болтовней клан сыт не будет».

Лучи солнечного света косо падали в пещеру, зажигая ослепительным сиянием струящуюся стену водопада. Когда скользкая тропа за водопадом осталась позади, Серое Крыло увидел над головой ослепительно-синее небо. У него закололо подушечки лап от красоты величественных горных пиков, цепью выстроившихся на фоне небес. Серое Крыло с наслаждением глотал ледяной чистый воздух, приятно холодивший его густую шерсть.

«Разве я могу бросить все это?»

Пройдя несколько шагов по заметенному снегом каменному выступу, утоптанному бесчисленными кошачьими лапами, Серое Крыло услышал голоса, доносившиеся откуда-то сверху.

- Звонкий Ручеек, ты непременно пойдешь со мной!

Подняв голову, Серое Крыло увидел брата и Звонкий Ручеек, они стояли на самой вершине утеса, в том месте, где вода шумным потоком падала вниз.

- Это будет здорово, вот увидишь, - продолжал Чистое Небо. - Будем путешествовать, вместе открывать новые места…

Но Звонкий Ручеек отвернулась, глядя в сторону.

- Не знаю, Чистое Небо… Здесь мой дом. Да, жизнь тут тяжелая, но мы как-то выживали раньше…

- Неужели тебе не хочется жить, а не выжинать? - с вызовом спросил Чистое Небо, покровительственно обнимая ее хвостом. - Я очень хочу пойти, но без тебя это будет совсем не то.

Глаза Звонкого Ручейка просияли, однако она решительно покачала головой.

- Я подумаю. У меня есть еще несколько дней, чтобы принять решение.

С этими словами кошка весело запрыгала вниз по камням, а Чистое Небо остался стоять, глядя ей вслед.

Серое Крыло весь затрепетал, его сердце невольно забилось чаще при виде бегущей в его сторону соплеменницы.

«Она такая чудесная… самая красивая кошка на свете. Но на меня она даже не смотрит, ведь совсем скоро она станет подругой Чистого Неба. Понимает ли он, как ему повезло?»

- Можно мне поохотиться с тобой? - спросила Звонкий Ручеек, спрыгивая с последней скалы. - Только умоляю, не веди себя, как Чистое Небо, не уговаривай меня расстаться с горами и уйти вместе с Тенистым Мхом!

- Не буду, - пообещал Серое Крыло. - Да я и сам пока не принял решение.

- Ах, вот вы как? - раздался у них над головами зычный голос Чистого Неба. - В таком случае, я желаю вам плохой охоты! Может, хоть это заставит вас понять, что нам здесь больше делать нечего!

Серое Крыло насмешливо помахал брату хвостом и побежал в сторону горного хребта.

Звонкий Ручеек ни на шаг не отставала от Серого Крыла. Чем ближе они поднимались к вершине, тем сильнее и свирепее становился ветер, он трепал кошачью шерсть и сдувал снег со скал, обнажая голые серые камни. Тяжелые тучи, темно-серые с желтым подшерстком, собирались на горизонте, обещая новый снегопад.

Повернувшись спиной к ветру, Серое Крыло окинул взглядом местность и заметил далеко внизу силуэты трех котов - крохотные фигурки, едва различимые на таком расстоянии, преследовали коршуна, парившего над склонами.

Звонкий голосок молодой кошки нарушил безмолвие заснеженных гор:

- Серое Крыло… Скажи, что ты думаешь по поводу сна Камнесказительницы?

Вопрос застал Серое Крыло врасплох, он не сразу нашелся с ответом.

- Не знаю, - честно признался он наконец. - Я не могу понять, как Камнесказительница может обещать нам новый безопасный дом, даже не зная, где тот находится? Если ей в самом деле приснился вещий сон, то почему никто, кроме нее, его не видел?

- Возможно, такие сны посылаются только Камнесказителям, - предположила Звонкий Ручеек. Она помолчала, задумчиво моргая. Серое Крыло с болью в сердце заметил тревогу в ее прекрасных зеленых глазах. - Понимаешь, мне нравится жить здесь, в горах. Несмотря на холод и голод. Я всегда мечтала, как буду растить здесь своих котят, учить их охотиться… Но как же мне быть, если я хочу, чтобы отцом этих котят был Чистое Небо?

Закончив, Звонкий Ручеек порывисто отвернулась и принялась прилизывать шерсть на плече. Было заметно, что эта внезапная откровенность далась ей нелегко. Честно говоря, Серое Крыло был поражен ее признанием. Звонкий Ручеек всегда была скрытной и самоуверенной кошкой. Он почувствовал укол зависти, осознав, насколько сильно эта кошка любит его брата, если готова ради него оставить свои мечты, надежды и даже родной дом.

Серое Крыло еще не успел придумать, что сказать ей в ответ, когда Звонкий Ручеек положила конец его сомнениям. Она решительно отряхнулась, повернулась к нему и сказала:

- Слушай, забудь все, что я тебе сейчас сказала, ладно? И не вздумай проболтаться Чистому Небу! Я не хочу, чтобы он думал, будто я уже приняла решение!

- Обещаю, что ничего ему не скажу, - сказал Серое Крыло.

«Я разрываюсь пополам, - с тоской подумал он. - Мы с Чистым Небом всегда были неразлучны и все делали вместе. Но теперь я должен выбирать между ним и кланом, между братом и местом, которое я с рождения называю своим домом».

От этих невеселых мыслей его отвлекло какое-то движение на фоне гор. Заяц! Сорвавшись с места, Серое Крыло бросился по склону за удирающей дичью.

Густая белая шерсть зайца сливалась со снегом, но он становился отлично виден, когда вспрыгивал на голые скалы, с которых ветер сдул снежные наносы. Звонкий Ручеек тоже бросилась в погоню, но Серое Крыло без труда оставил ее позади. Он летел, не чуя под собой лап, наслаждаясь бегом и ощущением ветра на усах.

Оттолкнувшись задними лапами, он одним могучим прыжком обрушился на дичь. Затравленный вопль зайца быстро смолк, когда челюсти Серого Крыла сомкнулись на его белом горле.

- Вот это охота! - воскликнула запыхавшаяся Звонкий Ручеек. - Какой же ты быстрый!

- Да, неплохой улов, - согласился Серое Крыло, ощупывая добычу лапой. Кажется, у этого зайца даже немного мяса на костях! - Давай съедим по кусочку, а остальное отнесем в пещеру?

Они со Звонким Ручейком уселись перед заячьей тушкой и принялись за еду. Жуя, Серое Крыло любовался расстилавшимися перед ними могучими горными пиками и заснеженными долинами.

- Ты хочешь остаться, да? - спросила Звонкий Ручек, подняв на него свои ясные зеленые глаза.

Серое Крыло глубоко вздохнул.

- Да, - твердо ответил он.

Подкрепившись, они подобрали с земли остатки зайца и побрели в пещеру. Ликующая радость пела в груди Серого Крыла, он с нетерпением предвкушал, как весь клан выбежит им навстречу и поздравит с удачной охотой. Сегодня он накормит голодных!

Когда показался водопад, Серое Крыло заметил карабкавшихся вверх по склону нескольких котов. Впереди взбирался Тенистый Мох, за ним Чистое Небо. Длинная Тень, Пестрая Шерстка и Дождевой Цветок следовали за ними, а Черепаший Хвостик замыкала процессию.

- Привет, - бросил Чистое Небо, поравнявшись с охотниками. - Ого, да вы зайца поймали? Ничего себе!

Серое Крыло довольно кивнул.

- Да, вот несем его в пещеру.

- А мы решили забраться на гребень горы, - поделился Чистое Небо, махнув хвостом в сторону шедших за ним котов. - Хотим посмотреть, какой дорогой отправиться отсюда в полнолуние.

- Хочешь с нами? - спросила Черепаший Хвостик, подбегая к Серому Крылу.

Серое Крыло замялся. Сейчас он, как никогда, был уверен, что хочет остаться, но почему-то не спешил делиться своими мыслями с остальными. По крайней мере, пока.

- Мы устали после охоты, - ответил он. - Как- нибудь в другой раз.

Переступив порог пещеры, Серое Крыло сразу почувствовал царящее внутри беспокойство. Часть котов беспокойно расхаживали по пещере, словно не в силах усидеть на одном месте, другие, сбившись в кучки, о чем-то возбужденно переговаривались приглушенными голосами. Камнесказительницы нигде не было видно.

- Ты думаешь, они и правда, уйдут? - пробормотал Поющий Камень, проходя мимо Серого Крыла со своей подругой Дуплистое Дерево.

- Думаю, уйдут, - со вздохом ответила она. - Одного не пойму - они совсем клещеголовые? Они ведь понятия не имеют, что ждет их впереди, не говоря уже о том, что, может, и места такого нигде нет!

Серое Крыло знал, что так думает большинство клана. О, как бы ему хотелось, чтобы Камнесказательница никогда не увидела этот роковой сон, а уж если увидела, никому не рассказывала бы о нем!

«Неужели она не понимала, что разрывает племя пополам, разлучает друзей и семьи?»

- Ну почему-ууу я не могу пойти? - ныл Зубчатый Пик, семеня к выходу из пещеры, где его поймала Тихий Дождь.

- Потому, - раздраженно прошипела она, размахивая хвостом, - что у тебя еще нос не дорос! Тебе пока даже отсюда нельзя выходить!

- Это нече-еестно! - проскулил котенок. Шерсть на его загривке встала дыбом, он гневно уставился на мать, сверкая голубыми глазами.

- Идем, Зубчатый Пик, - поманила его Снежная Зайчиха, незаметно кивая Тихий Дождь. - Я как раз хотела показать тебе новую игру. Посмотрим, сумеешь ли ты поймать вот такой камень? - Она взмахнула лапой и ловко запустила круглый камешек по полу пещеры.

Зубчатый Пик, мгновенно забыв о своих обидах, с восторженным писком бросился за ним вдогонку.

- Ох, спасибо тебе, Снежная Зайчиха, - устало вздохнула Тихий Дождь. - Я не хочу выпускать его из пещеры, пока снег не растает.

- И правильно делаешь, - кивнула старуха. - Ничего, на меня ты всегда можешь положиться.

Серое Крыло отнес остатки пойманного зайца матери, положил у ее лап.

- Вот, не хочешь поесть? - спросил он.

Тихий Дождь радостно замурлыкала.

- Спасибо тебе, Серое Крыло. Какой ты молодец, давно уже у нас не было такой чудесной дичи! Отнесу-ка я кусочек Порхающей Птичке, пусть поест хоть немножко. - Голос матери задрожал, она быстро отвела глаза. - Ты знаешь, она сегодня даже не захотела вылезать из своей спальной ниши.

Совсем ослабла, бедняжка, но сейчас она у нас подкрепится и быстро повеселеет!

Серое Крыло пошел следом за матерью в дальний угол пещеры, где возле стены тянулся ряд неглубоких спальных ямок, в одной из которых свернулась комочком Порхающая Птичка.

- Ты уйдешь с Тенистым Мхом? - спросила мать по пути. - Я знаю, что Чистое Небо уже собрался в путь…

Было видно, что она очень старается говорить беспечно, но тут кошка не выдержала и тяжело вздохнула.

- Я остаюсь, - ответил Серое Крыло, дотрагиваясь носом до материнского уха. - Здесь мой дом. Я хочу наловить столько дичи, чтобы мой клан смог и дальше жить в горах. Много-много лун тому назад наши предки покинули берега озера и пришли сюда. Я не верю, что они сделали это случайно.

Тихий Дождь положила голову на его макушку.

- Я так горжусь тобой, сынок, - прошептала она.

На несколько мгновений Серое Крыло испытал давно забытое чувство покоя и безопасности, словно вернулся в детство, когда беспечно сосал молоко у теплого материнского живота.

Остановившись над спальной нишей, Тихий Дождь ласково лизнула дочку в плечо и замурлыкала:

- Вставай, Порхающая Птичка. Я принесла тебе поесть.

Острые когти тревоги впились в грудь Серого Крыла, стоило ему взглянуть на сестру. Почему она лежит так тихо? Да дышит ли она?

- Порхающая Птичка! - Тихий Дождь потеребила малышку лапой, но та даже не шелохнулась. - Серое Крыло, скорее, беги за Камнесказительницей! - дрожащим от страха голосом попросила мать, оборачиваясь к сыну.

Серое Крыло со всех лап бросился через пещеру к черному туннелю, ведущему в Пещеру Остроконечных Камней. Он был здесь всего один раз, поэтому невольно замедлил шаг перед входом, сраженный благоговейным трепетом.

Войдя в пещеру, Серое Крыло заметил тонкие лучи солнечного света, которые косо падали из отверстия в своде пещеры, выхватывая из темноты каменные столбы, вздымавшиеся вверх на высоту многих хвостов. В многочисленных лужах, блестевших на полу пещеры, отражался солнечный свет, огромное пустынное каменное чрево наполнял эхом звонкий перестук падающих капель.

Серое Крыло не сразу разглядел Камнесказительницу. Только приглядевшись, он заметил, что она сидит в темноте, обернув хвостом лапы и крепко закрыв глаза.

«Она спит?» - с тревогой подумал он, приближаясь.

Но когда Серое Крыло подошел ближе, Камнесказительница открыла глаза.

- Серое Крыло? Что-то случилось? - спросила она.

- Я пришел из-за Порхающей Птички, - объяснил Серое Крыло, чувствуя, как быстро колотится его сердце. - Она никак не проснется!

Камнесказительница тут же встала. Повернувшись к трещине в стене, она вытащила оттуда несколько сухих листочков. Серое Крыло успел заметить, какой маленькой стала кучка целебных трав, и со страхом понял, что у них не будет других снадобий, пока не сойдет снег.

Вместе с Камнесказительницей он вернулся в большую пещеру и подбежал к спальной ямке, в которой лежала Порхающая Птичка. Тихий Дождь стояла рядом, нервно царапая когтями пол пещеры. Посмотрев на мать, Серое Крыло понял, что та в отчаянии. Страх за дочь и подступающее горе душили ее.

Камнесказительница присела рядом с котенком, прижала лапу к ее груди, чтобы почувствовать сердцебиение и дыхание. Разжевав один из принесенных листочков, она с силой разжала пасть Порхающей Птички и положила зеленую кашицу ей на язык.

- Вот, малышка, проглоти-ка это. Вот увидишь, тебе сразу станет легче.

Но Порхающая Птичка не шелохнулась и не открыла глаз.

Камнесказительница повернулась к онемевшей матери, скорбно покачала головой.

- Она уже далеко от нас. Бедняжка, она слишком долго голодала… Мужайся, Тихий Дождь, нужно готовиться к самому худшему.

Тихий Дождь упала на пол, царапая когтями каменный пол пещеры.

- Это моя вина, - простонала она. - Я должна была отдавать ей всю свою еду! Как я могла есть, когда моя дочь таяла от голода! О чем я только думала, когда завела котят в лютые холода?

Сердце Серого Крыла заныло от горя. Он подошел к матери, сел рядом и прижался к ее вздрагивающему плечу.

- Не вини себя, - беспомощно прошептал он.

- Нет, я должна была…

Камнесказительница решительно подняла лапу, останавливая несчастную мать.

- Ш-ш-ш-ш, Тихий Дождь. Возможно, Порхающая Птичка еще слышит тебя. Не дай ей уйти во тьму с мыслью, что мать сожалеет о ее появлении на свет. Не отягощай ее сердце своим гневом и страхом.

Серое Крыло видел, каким колоссальным усилием воли его мать заставила себя сдержаться. Она бросилась к углублению в полу, легла рядом с дочерью, обвилась вокруг нее и принялась нежно вылизывать ее редкую шерстку.

- Я так горжусь тобой, моя единственная доченька, - зашептала она. - Мы все так тебя любим, так любуемся тобой. Мы никогда тебя не забудем…

Невыносимое горе разрывало сердце Серого Крыла. Вот щуплый бочок сестры едва заметно приподнялся и навсегда опал. Все было кончено.

- До свидания, Порхающая Птичка, - еле слышно прошептал Серое Крыло.

Камнесказительница скорбно опустила голову перед оцепеневшей Тихий Дождь и молча удалилась в свой туннель.

Серое Крыло на негнущихся лапах подошел к матери.

- Помочь тебе вынести тело Порхающей Птички из пещеры и похоронить ее? - спросил он.

Но Тихий Дождь лишь еще крепче прижалась к тельцу дочери.

- Нет, еще не время, - глухо ответила она. - Я не позволю тронуть ее, пока ее шерстка хранит тепло. Сходи, приведи сюда Зубчатого Пика.

Серое Крыло поискал глазами младшего брата и увидел, что тот возится с другими котятами в дальнем конце пещеры. Он подошел ближе и поманил брата хвостом.

- Чего еще? - недовольно пробурчал Зубчатый Пик, отрываясь от поединка с маленькой полосатой кошечкой.

- Тебя зовет мама, - сухо ответил Серое Крыло.

Зубчатый Пик вскочил на лапы и побежал через пещеру к спальным местам. Серое Крыло увидел, как Тихий Дождь негромко сказала ему что-то, а Зубчатый Пик, на мгновение оцепенев, вдруг открыл пасть и пронзительно завыл.

Тихий Дождь обняла его хвостом, прижала к себе. Серому Крылу показалось, будто острый осколок обледеневшего горного пика пронзил насквозь его грудь, так что стало нечем дышать. Он не мог смотреть, как мать прижимает к себе обоих котят - живого и мертвого, - зарываясь носом в их шерсть.

Он не знал, сможет ли Тихий Дождь когда-нибудь оторвать от себя младшего сынишку.

Из скорбного оцепенения его вывели громкие голоса, раздавшиеся у входа в пещеру. Это вернулись Тенистый Мох, Чистое Небо и другие коты.

- Как же здорово мы прогулялись! - воскликнул Чистое Небо, энергично отряхиваясь, так что комки подтаявшего снега разлетелись по всей пещере. - Мы отыскали дорогу, по которой идти удобнее всего.

- Да, мы выбрали тропу, что вьется по краю долины, - чуть более сдержанно сказал Тенистый Мох. - Она ведет к расселине, которая, как мы надеемся, выведет нас отсюда. Правда, там в одном месте мы заметили замерзший ручей, так что в походе придется смотреть в оба.

- Ох, да что нам сделает какой-то ручей? - воскликнула Черепаший Хвостик, весело подпрыгивая на месте. - Главное, мы нашли кратчайший путь через горы!

- Скажем так - нам так показалось, - осторожно поправил ее Тенистый Мох. - Но нужно быть готовыми к тому, что все окажется совсем не так, как выглядит. Надеюсь, нам удастся миновать глубокие сугробы.

Дождавшись, когда коты обступят Тенистого Мха, чтобы забросать его вопросами, Серое Крыло подошел к брату и незаметно дотронулся кончиком хвоста до его плеча. Чистое Небо быстро обернулся, покрутил головой и вздрогнул, увидев Тихий Дождь, неподвижно лежавшую в спальной ямке между двумя котятами. Он замер, вытаращил глаза.

- Что случилось?

- Порхающая Птичка умерла, - ответил Серое Крыло.

Чистое Небо с шумом втянул в себя воздух, затряс головой, потом сорвался с места и бросился к матери.

Серое Крыло медленно побрел за ним.

- Какое горе! - воскликнул Чистое Небо, прижимаясь носом к крохотному ушку сестры. - Порхающая Птичка, прости нас за все. Мы будем тосковать о тебе! - Он выпрямился, посмотрел на убитую горем мать и твердо сказал: - Когда мы отыщем новый дом, такого больше не случится! Идем с нами, Тихий Дождь! Клянусь, что до самой смерти я буду защищать тебя от всех опасностей и охотиться для тебя! Прошу тебя, пойдем с нами!

Но Тихий Дождь лишь грустно покачала головой:

- Я никогда не оставлю свою доченьку…

Встав, она позволила Серому Крылу и Чистому Небу поднять невесомое тельце Порхающей Птички и вынести ее из пещеры. Соплеменники молча расступались, образовав скорбный туннель по всему пути следования печальной процессии.

Выйдя из пещеры, Серое Крыло и Чистое Небо понесли тело своей мертвой сестры по каменному выступу за водопадом.

Тихий Дождь и Зубчатый Пик тихо следовали за ними. На редкой шерстке мертвой кошки брызгами оседала водная пыль. Серое Крыло поморщился, не в силах думать о том, что сестра уже никогда не слизнет с себя эти капли.

Осторожно переступая через обледеневшие камни, коты добрались до плоской вершины над пещерой и положили Порхающую Птичку на снег. Серое Крыло и Чистое Небо разбросали мелкие камни и разрыли когтями мерзлую землю, вырыв неглубокую ямку, в которую Тихий Дождь опустила крохотное тело дочери. Она в последний раз прижалась носом к шерсти своей малышки и с усилием заставила себя отойти, уступая место сыновьям. Серое Крыло и Чистое Небо забросали тело землей, и все четверо надолго застыли перед свежей могилой, низко опустив головы.

Зубчатый Пик первый сбросил с себя оцепенение. Он завертел головой, изумленно разглядывая окружавшие их со всех сторон горные склоны и вершины. Глаза его сделались огромными, как у совенка, шерсть поднялась дыбом. На фоне величественных гор он выглядел совсем крошечным, не больше камешка.

- Вы обошли все эти вершины? - тихо спросил он.

- Не все. - Чистое Небо подошел к младшему братишке, указав хвостом куда-то вверх. - Вон там, между двумя горами, есть проход. Скоро мы навсегда оставим нашу пещеру и отправимся по нему в дальнее странствие…

Глаза Зубчатого Пика стали еще больше.

- Я тоже хочу с вами!

- Не говори глупости, малыш, - Тихий Дождь подошла к сыну, обняла его хвостом. - Для первого раза ты и так уже слишком долго пробыл на воздухе. Идем, пока ты не простудился.

- Но я не хочу в пещеру! - завизжал Зубчатый Пик. - Здесь так интересно!

Чистое Небо дружески пихнул его плечом.

- Никуда эта красота не денется, даю слово. Еще успеешь налюбоваться. А теперь лучше покажи нам, как ты умеешь спускаться по камням.

Недовольно ворча себе под нос, Зубчатый Пик побрел следом за братом и матерью, а Серое Крыло ненадолго задержался, глядя на холодные бесконечные горы. Гнев, как грозовая туча, медленно вскипал в его груди.

«Как такое красивое место может быть таким жестоким?» - зло подумал он. Но разве он мог обмануть свою совесть? Серое Крыло прекрасно понимал, что злится не на горы, а на самого себя.

«Это моя вина. Я должен был охотиться втрое лучше! Я должен был приносить домой больше дичи. Сестра умирала от голода, а я ничем ей не помог!»

Он не сразу почувствовал, что мать вернулась и подошла к нему.

- Это беспощадное место, - вздохнула она, словно подслушав мысли сына.- Горы не знают жалости. И все-таки это мой дом, каким бы он ни был.

- Я не допущу, чтобы это повторилось, - прошипел Серое Крыло. От горя и гнева его голос прозвучал резко, почти зло. - Нужно придумать новые приемы охоты! Мы обязательно…

- Ты должен уйти с ними, - перебила его мать. - Зубчатый Пик еще слишком мал для путешествия, но ты должен отправиться с братом на поиски нового дома. Я не хочу увидеть, как твои дети тоже умрут, не успев окрепнуть…

Серое Крыло непонимающе уставился на Тихий Дождь.

- Но… разве ты не хочешь, чтобы я остался? - с плохо скрытым возмущением воскликнул он.

Тихий Дождь твердо выдержала его взгляд, ее потухшие глаза были полны глубокой печали.

- Для этого я слишком сильно тебя люблю, - просто ответила она. - Уходи - ради меня.



Глава III


В дальних углах пещеры еще лежали густые тени, но серый рассвет уже начал просачиваться сквозь завесу падающей воды. Серое Крыло выбрался из своей спальной ниши и сразу увидел Чистое Небо, вместе с другими котами окружившего Тенистого Мха. Серое Крыло не мог не заметить, что желающих покинуть горы стало еще больше.

Когда Серое Крыло приблизился к отряду Тенистого Мха, все разом повернулись к нему, не скрывая своего удивления.

- Ты передумал? - с надеждой спросил Чистое Небо.

Серое Крыло опустил голову.

- Еще думаю, - уклончиво ответил он.

Черепаший Хвостик подбежала к нему, села рядом.

- Ах, я буду так рада, если ты пойдешь с нами! - промурлыкала она, сверкая глазами.

- Мы скоро уходим, - заявил Тенистый Мох, по очереди обводя взглядом собравшихся. - Все должны как следует отдохнуть и хорошенько отъесться, чтобы набраться сил для долгого пути.

- Как ты это себе представляешь? - возмутилась Пестрая Шерстка. - Мы, значит, будем отлеживать бока в пещере и лопать дичь, которую нам принесут остающиеся? Тебе не кажется, что это некрасиво?

Тенистый Мох раздраженно взмахнул хвостом.

- Это же ненадолго, им осталось покормить нас денек-другой, было бы о чем говорить! - воскликнул он. - А потом мы уйдем навсегда, и у оставшихся сразу будет больше еды. Зато, если нам не хватит сил для путешествия…

Его слова были прерваны громким воем, донесшимся из глубины пещеры. Обернувшись, Серое Крыло увидел Росный Лист, спешившую к ним из темноты. Красивая крапчатая королева остановилась перед Лунной Тенью и зашипела, широко расставив лапы и подняв дыбом шерсть на загривке.

- Что все это значит? - грозно спросила она, уставившись на черного кота. - Как это называется? Ты не забыл, что я ношу твоих котят? Ты обещал, что останешься со мной.

- Ой-ой, кажется, у кого-то будут большие неприятности, - фыркнула Черепаший Хвостик на ухо Серому Крылу.

Лунная Тень испуганно попятился.

- Ну, ты понимаешь… Здесь все равно еды не хватает, правда же? - залепетал он. - Я ведь не о себе, я о вас беспокоюсь… Нашим котятам будет только лучше, если в клане останется меньше голодных ртов!

Но Росный Лист лишь свирепо оскалила зубы:

- А кто будет охотиться для меня, пока я буду кормить малышей?

Ее возмущенные вопли привлекли внимание других котов, которые начали собираться вокруг, чтобы узнать, в чем дело.

- Росный Лист права! - громко мяукнул Кривой Сук, сердито глядя на съежившегося Лунную Тень. - Не дело бросать кошку, которая носит котят. Все, у кого есть обязанности перед другими котами, должны остаться в клане. Нечего перекладывать на других свою ответственность!

- Уж не хочешь ли ты сказать, что мы поступаем безответственно? - возмущенно взвыла Длинная Тень.

- Да как у тебя язык поворачивается! - завизжал Треснувший Лед, подбегая к черной кошке. Его сощуренные глаза метали молнии. - Мы уходим в неизвестность, навстречу опасностям, чтобы найти новый дом для себя и для всех, кто остается в теплой пещере! Если кого и можно назвать безответственным, так это вас, ведь вы даже хвостом не хотите пошевелить для других! Решили отсидеться дома и еще смеете упрекать нас в чем-то?

Колючий Град подскочил к нему, оскалил зубы.

- О да, мы такие эгоисты - решили сидеть в горах и умирать с голоду, пока вы будете бродить по свету!

Страсти накалялись, коты грозно шипели и сверкали глазами, в пещере запахло ссорой. Серое Крыло увидел Звонкий Ручеек, стоявшую в задних рядах толпы, не примыкая ни к одной из групп.

«Неужели она все-таки решила уйти с Чистым Небом? - подумал он про себя. - Вид у нее такой, будто она сама не знает, чего хочет».

Его сердце привычно заныло от тоски по этой прекрасной кошке, от жалости к Порхающей Птичке и всем котам, которые вели себя так, словно приготовились когтями и зубами доказывать друг другу свою правоту.

- Довольно! - прозвучало из глубины пещеры.

Голос был негромкий, но настолько властный, что коты мгновенно прекратили препирательства. Все умолкли и почтительно расступились, уступая дорогу Камнесказительнице.

Старая кошка медленно проковыляла через всю пещеру, вошла в толпу и остановилась посередине.

- Чтобы я больше не слышала таких безобразных склок! - твердо объявила она. - Мне было видение, обещавшее лучшую жизнь для котов, которые захотят отправиться на ее поиски. Но я могла ошибиться. - Камнесказительница сокрушенно покачала головой, не в силах скрыть свою тревогу. - Сны, видения - все это очень зыбко… Возможно, лучше нам забыть об этом и продолжать жить, как жили!

Львиный Рык подошел к ней. Наклонив голову, он что-то негромко сказал на ухо Камнесказительнице, но Серое Крыло стоял так близко, что расслышал каждое слово.

- Не теряй веру в свои видения, - попросил Львиный Рык. Он прибавил еще что-то, потом поднял голову и посмотрел на всех притихших котов. - Моя мать рассказывала мне, что перед тем как она вместе с другими котами покинула озеро, было устроено голосование. Наши предки сообща решили, каким будет их будущее, почему бы нам не последовать их примеру? - предложил он. - Если большинство котов захочет остаться здесь и попробовать пережить холода, то Тенистый Мох никуда не пойдет. Что скажешь, Камнесказительница?

Старая белая кошка задумчиво моргнула, потом в упор посмотрела на Тенистого Мха.

- Ты согласишься с результатом голосования? - спросила она.

Тенистый Мох кивнул.

- А что мне остается? Я не могу отправиться в путь против воли всех, к тому же мне нужен большой отряд, чтобы выдержать тяготы путешествия.

Камнесказительница обвела глазами остальных котов. Серое Крыло видел, что их гнев постепенно стихает, уступая место раздумьям.

- Серое Крыло, Звонкий Ручеек! - окликнула Камнесказительница. - Пожалуйста, наберите нам камешков, по одному для каждого кота в пещере.

- И для меня тоже? - пискнул Зубчатый Пик, возбужденно подпрыгивая за плечом матери.

Тихий Дождь вытянула хвост и потрепала сынишку по уху.

- Нет, котятам камешков не полагается, они еще…

- Нет, на этот раз даже котята получат возможность высказаться, - мягко перебила ее Камнесказительница. - Нам нужно узнать мнение каждого. Не забывайте, что мы все еще один клан - друзья и родня, связанные узами долгих лун, прожитых вместе. Мы должны сообща решить, каким будет наше будущее.

Серое Крыло почтительно кивнул Камнесказительнице и вместе со Звонким Ручейком выбежал из пещеры. Вскоре они отыскали неподалеку россыпь мелкой гальки и стали собирать камешки в кучку.

- Тихий Дождь хочет, чтобы я ушел, - сказал Серое Крыло Звонкому Ручейку.

Она распахнула глаза и удивленно повела ушами.

- Правда? А я думала, она хочет, чтобы вы с братом остались с ней!

Серое Крыло печально покачал головой.

- Мама верит, что в том месте, что привиделось Камнесказительнице, нас ждет лучшая жизнь.

Звонкий Ручеек добавила еще один камешек в кучку, вздохнула.

- Так ты пойдешь? - нерешительно спросила она.

- Не знаю, - честно ответил Серое Крыло. Неожиданно для себя он почувствовал желание поделиться сомнениями, терзавшими его последние дни. - Смерть Порхающей Птички открыла мне глаза… Я вдруг понял, насколько мы беззащитны здесь, насколько непрочно наше будущее. Но бежать от тягот жизни… разве это не малодушие?

- Никто никогда не назовет тебя трусом, Серое Крыло, - твердо ответила Звонкий Ручеек.

Собрав достаточно камней, они за несколько раз перенесли их в пещеру, где Тенистый Мох и Длинная Тень сложили принесенную гальку в кучку у лап Камнесказительницы.

- Ну вот, - тихо сказала Камнесказительница. - Теперь пусть каждый возьмет по камню. Положите свой камень возле водопада, если считаете, что Тенистый Мох и все желающие уйти должны отправиться в путь. Если же вы думаете, что они должны остаться, то положите свой камень на середину пещеры. Тенистый Мох, начинай.

Тенистый Мох торжественно вышел вперед, почтительно склонил голову перед старой белой кошкой.

- Я верю тебе всем сердцем, - громко произнес он. - Если ты видела место, в котором наша жизнь будет лучше, то я клянусь, что разыщу его, чего бы мне это ни стоило!

Взяв в зубы круглый камешек, Тенистый Мох отнес его к водопаду и положил так близко от воды, что гладкая поверхность тут же покрылась блестящими брызгами.

Остальные коты выстроились в цепочку, ожидая своей очереди проголосовать. Зубчатый Пик приплясывал на месте от нетерпения, царапая коготками каменный пол пещеры.

Львиный Рык голосовал следующим, он тоже положил свой камень у водопада.

- Я уже слишком стар для путешествия, - проскрипел он. - Но будь помоложе, пошел бы, не раздумывая!

Снежная Зайчиха и Затуманенная Вода дружно проголосовали за то, чтобы остаться дома. Затем настала очередь Чистого Неба, за которым шли Черепаший Хвостик и Пестрая Шерстка. Как и ожидалось, все трое положили свои камни у водопада. После них к груде гальки вприпрыжку подскочил Зубчатый Пик, выбрал себе камешек, очень бережно отнес его к водопаду и положил рядом с камнем старшего брата.

Тихий Дождь взглянула на своего распушившегося от важности сыночка и покачала головой:

- Милый, я все равно не разрешу тебе уйти. Но у старших котов должна быть возможность попробовать, - сказала она, кладя свой камень около камня младшего сына.

Глаза Зубчатого Пика заблестели, он с вызовом посмотрел на мать и, высоко задрав хвостик, со всех лап бросился к спальным местам.

Затем настала очередь Звонкого Ручейка. Она взяла свой камень и без колебаний положила его около водопада.

Чистое Небо удивленно распушил загривок, потом его взгляд потеплел, в нем засветилась нежность.

- Спасибо, - прошептал он, когда Звонкий Ручек вернулась на свое место. Они прильнули друг к другу, их шерсть смешалась.

- Я сделала это ради наших будущих котят, - еле слышно прошептала Звонкий Ручеек.

Серое Крыло не сразу понял, что настала его очередь. В животе у него сразу поселилась холодная тяжесть, словно туда упал обломок обледеневшей скалы.

«Вот и настало время решиться. Я больше не могу откладывать».

Оглядевшись по сторонам, он словно впервые увидел торчащие ребра товарищей, их тусклую шерсть, погасшие глаза и измученный вид. Напоследок он посмотрел на мать, разглядев в ее глазах невысказанную мольбу. Серое Крыло знал, что Тихий Дождь искренне верит - ее дети могут быть в безопасности только вдали от этих гор.

«Но как же мама? И Зубчатый Пик? И все те, кто не могут или не хотят уходить? Кто позаботится об их безопасности? Кто будет охотиться для них?»

Когда Серое Крыло взял из кучи свой камень, ему показалось, будто он пытается сдвинуть с места гору. Но чем дальше он отходил от водопада, тем увереннее становилась его поступь, тем ровнее билось сердце. Положив свой камень у стены, Серое Крыло, не взглянув на мать, вернулся к котам, сидевшим вокруг Камнесказительницы. Он подошел как раз в тот момент, когда Лунная Тень взял камень и направился к водопаду.

Росный Лист засеменила следом, в ее глазах стояли слезы.

- Твои котята никогда не узнают имени своего отца! - прошипела она.

Лунная Тень даже не взглянул на нее.

Постояв несколько мгновений, Росный Лист резко отвернулась, взяла из кучи камень и молча отнесла его к дальней стене.

Остальные коты тоже проголосовали молча. Когда положили последний камень, Камнесказительница взглянула на обе кучки. На первый взгляд казалось, они совершенно одинаковые.

«Что мы будем делать, если голоса разделились пополам?»

Камнесказительница долго изучала кучки, потом тяжело доковыляла до середины пещеры и объявила:

- В куче тех, кто проголосовал за уход, камней больше.

По толпе пробежал тихий ропот, будто ветерок прошелестел над скалами. Коты вопросительно переглядывались, словно только сейчас поняли всю важность решения, в принятии которого они принимали участие.

- Что ж, удачи всем, кто хочет уйти, - проскрипела Камнесказительница. - Мы всегда будем о вас помнить.

Настроение в пещере осталось мрачным. Решение было принято, но никто не испытывал ни торжества, ни облегчения. Всем было тяжело.

- Ладно, нам нужно идти, - бросил Тенистый Мох. - Надо еще разок обследовать тропу. Не хотелось бы тратить на это время, нужно точно знать, что мы будем делать и куда идти.

С этими словами Тенистый Мох направился к выходу, а коты, решившие уйти, потянулись за ним.

Серое Крыло с тяжелым сердцем глядел, как Чистое Небо и другие соплеменники исчезают за ослепительным сиянием водопада. Неизвестно, сколько бы он так простоял, если бы к нему не подошла Тихий Дождь.

- Я ведь просила тебя уйти, - прошептала она. - Ты должен позаботиться о своем будущем!

Серое Крыло вытянул шею, потерся носом о материнский нос.

- Мое будущее здесь, - сказал он.

Кивнув матери, он тоже вышел из пещеры и побрел в сторону горного гребня, насторожив уши и приоткрыв пасть, чтобы не пропустить ни единого звука и запаха дичи.

Взбираясь по склону, Серое Крыло издалека заметил на вершине Тенистого Мха и его спутников. Насколько он мог видеть, Тенистый Мох что-то объяснял обступившим его котам, указывая куда- то хвостом, а остальные высказывали свои предложения и замечания.

«Строят планы ухода», - с тоской подумал Серое Крыло.

Ему не хотелось с ними встречаться. Развернувшись, Серое Крыло направился в другую сторону и стал спускаться в долину, надеясь отыскать там еще одного зайца. Краем глаза он заметил какое-то движение сбоку и бросился туда, взметнув лапами рыхлый снег.

Это оказался какой-то маленький зверек - полевка или мышь, - носившийся по корке наста. Серое Крыло помчался еще быстрее, но шустрый зверек проворно юркнул в узкую щель между валунами и был таков. Серое Крыло попытался протиснуться следом, но где там!

Он вытащил лапу из щели и даже зарычал от досады. Его хвост безвольно повис, надежда иссякла.

«Почему, ну почему здесь так тяжело жить? Почему столько котов с готовностью вызвались отправиться неведомо куда, лишь бы не оставаться здесь?»

Тихий звук заставил его обернуться, выпустив когти. Серое Крыло изумленно вытаращил глаза. Перед ним стояла Камнесказительница, ее белая шерсть почти полностью сливалась с белым снегом. Серое Крыло даже не помнил, когда старая кошка в последний раз покидала пещеру.

- Ты… с тобой ничего не случилось? - испуганно пролепетал он.

- Все со мной хорошо, не беспокойся, - отмахнулась от него Камнесказительница. Она прошла мимо Серого Крыла, неуклюже вскарабкалась на плоскую верхушку ближайшей скалы. - Просто захотелось немного подышать свежим воздухом, - пропыхтела она. - Давненько я…

Серое Крыло вскочил на скалу и сел рядом с ней.

- Камнесказительница! - выпалил он, сам удивляясь своей смелости. - Ты уверена, что оно существует - это лучшее место на восходе солнца?

Мудрая Камнесказительница посмотрела на него своими нестареющими зелеными глазами.

- Когда мне снился этот сон, я была уверена в его правдивости сильнее, чем в том, что солнце восходит по утрам, - твердо сказала она. - Мне очень грустно видеть, как много котов готовы уйти, но я всем сердцем верю, что их уход поможет нам выжить.

- Но тогда зачем вы когда-то уходили от озера? - не выдержал Серое Крыло. Ему нестерпимо хотелось расспросить Камнесказительницу о грандиозном событии, случившемся много-много лун тому назад.

«Ведь она была там… она все помнит!»

- Выходит, все было напрасно? Стоило ли вообще покидать старый дом, чтобы так же покинуть и этот?

- Стоило, - просто ответила Камнесказительница, и в ее голосе Серое Крыло услышал странную тоску. - Мы уходили за лучшей жизнью, и очень долго эти горы были для нас надежным домом и убежищем. Мне выпала честь возглавить клан на новом месте.

Серое Крыло вдруг почувствовал острую жалость к старой кошке.

«Камнесказительница посвятила всю свою жизнь служению нам. Она добровольно отказалась от возможности стать матерью и жизни рядом с другом и подрастающими детьми. У нее не было и нет никого, кроме клана».

- Но ведь у тебя могла быть совсем другая жизнь, - выпалил Серое Крыло. - Ты никогда не жалела о том, как все сложилось?

Камнесказительница покачала головой, казалось, она поняла, о чем он спрашивает.

- Все коты клана - мои дети, даже старейшины. Что же касается друга… В моей жизни была любовь, и мне этого достаточно. Ах, Серое Крыло, никто из нас не знает своего будущего, - очень тихо прошептала старая кошка. - Нам остается лишь держаться того, что мы считаем правильным.

- Что ж, я считаю правильным остаться здесь, - сказал Серое Крыло.

Камнесказительница ничего не ответила, она лишь кивнула, и этот кивок рассеял сомнения Серого Крыла.



Глава IV


Серое Крыло стоял на вершине скалы в серых сумерках рассвета, пронзительный ветер трепал его шерсть. Все коты, даже котята, собрались вокруг Камнесказительницы, замершей на валуне перед водопадом. Отряд Тенистого Мха был готов к выходу. Серое Крыло молча смотрел, как коты нетерпеливо разминают лапы, взволнованно переглядываясь друг с другом.

Пока все ждали напутственных слов Камнесказительницы, Чистое Небо отделился от отряда Тенистого Мха и подбежал к Серому Крылу, стоявшему вместе с матерью и младшим братом.

- До свидания, - промурлыкал он, потершись лбом о плечо Тихого Дождя. Потом Чистое Небо попрощался с Серым Крылом и низко наклонил голову, чтобы дотронуться носом до ушка Зубчатого Пика. - Надеюсь, у вас все будет хорошо. Впрочем, как знать? - добавил он с напускной веселостью. - Может, однажды я приду навестить вас!

Серое Крыло переглянулся с матерью и понял, что она прекрасно понимает - этого никогда не случится. Они расстаются навсегда.

Однако никто не решился сказать это вслух.

- Да хранят тебя небеса в долгом пути, - прошептала Тихий Дождь.

- Ну почему мне нельзя пойти с тобой? - заныл Зубчатый Пик.

Тихий Дождь наградила младшего сына таким взглядом, что тот прикусил язык, надулся и стал сердито ворошить когтями мелкие камешки на берегу. Тихий Дождь посмотрела поверх его головы на маленькую кучку речной гальки, под которой лежала Порхающая Птичка.

- Ты точно решил остаться? - в который раз спросил Чистое Небо брата. - Без тебя все будет совсем не то!

Серое Крыло потерся щекой о щеку брата, они переплели хвосты.

- Честное слово, мне очень жаль, что на этот раз меня не будет рядом с тобой, - вздохнул он. Боль расставания, как острый орлиный коготь, пронзила его грудь. - Но мое место здесь, с Тихим Дождем и Зубчатым Пиком.

- Спасибо тебе за них, - серьезно ответил Чистое Небо. - Мне будет проще уйти, зная, что ты о них позаботишься.

Он в последний раз кивнул своей семье и отошел к Звонкому Ручейку. Красавица стояла с высоко поднятой головой, но Серое Крыло видел в ее глазах тревогу и тоску.

Наконец Камнесказительница махнула хвостом Тенистому Мху.

- Сегодня ночью взойдет полная луна, - сказала она. - Пришло время расставания. Тенистый Мох, хочешь что-нибудь сказать на прощание?

Крепкий черно-белый кот одним прыжком вскочил на валун, встал рядом с Камнесказительницей и окинул взглядом собравшихся.

- Мы верим, что Сказительница Остроконечных Камней знает, где лежит наше будущее, - начал он. - Мы уходим вслед за встающим солнцем, но горы останутся в наших сердцах навсегда. Как и все вы, друзья. Знайте, что мы никогда вас не забудем!

- Но мы все равно будем скучать по всем вам, - вздохнула Затуманенная Вода.

Тенистый Мох почтительно склонил голову перед старейшиной, затем продолжил:

- Я надеюсь, что без нас вам будет проще охотиться и прокормить себя.

Когда Тенистый Мох закончил свою речь, Камнесказительница дотронулась кончиком хвоста до его плеча и вышла вперед:

- Я благодарю тебя, Тенистый Мох, и всех уходящих за вашу отвагу и бескорыстие. Вы вручили нашему клану самый драгоценный подарок - надежду. Мы никогда вас не забудем.

Она помолчала, переводя дыхание, и устремила взгляд своих мудрых зеленых глаз на котов, обступивших Тенистого Мха: - В своем долгом странствии вы встретите немало незнакомых и очень странных созданий, - продолжала старая кошка. - Вы увидите животных без шерсти, которые зовутся Двуногими, ибо они передвигаются на задних лапах. Вам встретятся похожие на чудищ сверкающие ревущие твари, которые шныряют туда-сюда по твердым черным дорогам, которые мы в свое время называли Гремящими Тропами.

Черепаший Хвостик широко распахнула свои зеленые глаза и громко ахнула.

- Значит, они, правда, существуют? - выпалила она. - А я всегда думала, что это сказки старейшин!

Камнесказительница покачала головой:

- Они не только существуют, но и по-настоящему опасны. Постарайтесь не переходить им дорогу. Насколько я помню, чудища почему-то не могут сойти с Гремящей Тропы, так что переходите эти дороги с величайшей осторожностью, а в остальном полагайтесь на свою хитрость! - в голосе Камнесказительницы зазвучала тревога: - Не забывайте, что в пути вас будут поджидать новые враги. Если в горах вы привыкли остерегаться только хищных птиц, то внизу, в долинах, вам будут угрожать барсуки, лисы и собаки. Да, кстати, я уже говорила, что и коты могут быть опасны?

Тенистый Мох кивнул:

- Да, Камнесказительница, мы говорили об этом. Я все помню.

- Не волнуйся, - подал голос Облачник. - Мы с Пестрой Шерсткой разбираемся в целебных травах и умеем врачевать разные хвори. Если случится беда, мы всегда сможем помочь.

Усы старой кошки задрожали, редкая белая шерсть на ее загривке слегка приподнялась от волнения. У Серого Крыла похолодело в животе, когда он понял, что впервые видит свою, всегда уверенную Камнесказительницу в таком смятении.

- Не доверяйте никому и ничему, кроме своего чутья! - с жаром напутствовала путешественников старая кошка. - Слушайтесь своего сердца!

Тенистый Мох успокаивающим жестом погладил ее хвостом по спине.

- Мы всему научимся в дороге, - заверил он. - Мы поверили тебе, когда ты отправила нас в путь навстречу встающему солнцу, теперь твоя очередь поверить в нас. Верь, что мы сумеем преодолеть весь долгий путь и отыскать себе новое место для жизни.

Камнесказительница тяжело вздохнула. Помолчав еще немного, она слезла с камня и подошла к уходящим. Старая кошка по очереди потерлась носом о плечо каждого кота, потом выпрямилась и торжественно произнесла:

- Ищите такое место, которое понравится всем вам. Длинная Тень, ты лучше всех умеешь подкрадываться к дичи и обманывать врагов. Чистое Небо, твой дар - умение высоко прыгать и ловить птиц на лету. Черепаший Хвостик, твоим товарищам очень пригодятся твои быстрые лапы и зоркие глаза. Дождевой Цветок, ты умеешь по запаху находить любую дичь, даже самую далекую. Ищите место, где все ваши способности могут расцвести в полную силу. - Камнесказительница еще раз посмотрела на стоявших перед ней котов, ее зеленые глаза были полны любви и печали: - Удачи вам. Да будут небеса милосердны к вам в пути.

Тенистый Мох взмахнул хвостом и повел свой отряд вниз, к озеру, в которое обрушивались струи водопада.

- Прощайте! - крикнул им вслед Серое Крыло, не сводя глаз с брата. - Доброго пути!

- С глаз долой - из сердца вон! - прошипела Росный Лист. - Трусы! Бегут за жирным куском, а нас бросают здесь голодать!

- Вот именно, - поддакнул Кривой Сук. - Пусть катятся на здоровье, без них обойдемся!

Серое Крыло стоял рядом с матерью и смотрел вслед уходящим, пока те не скрылись за выступом горы.

Оставшиеся еще немного постояли в молчании, переглядываясь между собой. После ухода стольких котов клан словно осиротел, стал совсем маленьким. Впервые за всю историю старейшин и котят в нем стало больше, чем сильных охотников. Лапы Серого Крыла зачесались от беспокойства, но он подавил приступ отчаяния.

- Не стоять же тут целый день, - пробормотал он вслух. - Поющий Камень, Кривой Сук, Росный Лист, давайте поохотимся, пока не стемнело?

- Что? - взвизгнула Росный Лист, хлестнув себя хвостом. - Ты не забыл, что я жду котят?

«О нет, разве ты дашь кому-нибудь об этом забыть?» - подумал Серое Крыло, но заставил себя прикусить язык. Он понимал, что Росный Лист напугана и расстроена, поэтому было бы нехорошо препираться с ней.

- Мы самые сильные из оставшихся котов, - как можно спокойнее сказал он. - Нам придется заботиться об остальных. Нужно попытаться прокормить клан.

Кривой Сук кивнул, в его янтарных глазах вспыхнула упрямая решимость.

- Ты не Камнесказительница, так что не воображай и не указывай мне, что делать! - проворчала Росный Лист, царапая лапой гальку. Она помолчала несколько мгновений, выдерживая характер, потом вздохнула и буркнула: - Ладно, я с вами!

Когда Камнесказительница повела оставшихся котов в пещеру, Колючий Град и Серебристая Изморозь остались стоять на берегу.

- Мы тоже пойдем охотиться, - объявила Серебристая Изморозь. - Может, мы не так молоды, как вы, но когти у нас еще не затупились!

- Верно, - кивнул Колючий Град. - Мы отвечаем за клан перед ушедшими, так что сдаваться не намерены! Нужно выживать, другого пути нет!

- Спасибо, - растроганно поблагодарил Серое Крыло.

Он оторвался от патруля и побрел по краю утеса, удаляясь от реки. Горы вокруг словно притихли. Время от времени Серое Крыло останавливался и прислушивался, пытаясь уловить малейшие следы котов, ушедших далеко в долину; он до рези в глазах всматривался вдаль, надеясь в последний раз увидеть их.

Но коты словно растворились среди снега и скал.

«Я больше никогда их не увижу».

Над головой Серого Крыла промелькнула тень. Он вскинул голову и заметил молодого коршуна, который парил над белым снегом, выискивая добычу. Когда коршун взмахнул крыльями, чтобы подняться чуть выше, Серое Крыло подскочил высоко в воздух, вспомнив любимый прием Чистого Неба.

Есть!

Его когти впились в крыло птицы, вместе с коршуном он рухнул на землю и они покатились по снегу. Серое Крыло почувствовал, как острые птичьи когти пропороли его шкуру. Испустив дикий вопль, в котором боль смешивалась с яростью, кот вонзил когти в грудь коршуна и молниеносно сомкнул челюсти на его горле.

Коршун обмяк. Тяжело пыхтя, Серое Крыло встал и стряхнул с себя снег. Взяв коршуна за шею, он побрел обратно в пещеру, волоча за собой добычу. Сильные крылья коршуна оставляли на снегу широкий след.

Когда Серое Крыло добрался до тропинки, ведущей за стену водопада, другие коты уже ждали его. Поющий Камень и Серебристая Изморозь поймали каждый по мышке, Кривой Сук и Росный Лист вдвоем притащили белого зайца.

- Это мы вместе поймали! - пробурчал Кривой Сук, не разжимая зубов, сомкнутых на загривке добычи. - Я погнался за ним, а он, хитрец, бросился назад - да угодил прямиком в когти Росного Листа! Выходит, сам себя перехитрил!

Ждавшие в пещере коты радостно обступили вернувшихся охотников. Серое Крыло невольно вздрогнул, увидев, какой тихой и пустой стала огромная пещера, еще недавно казавшаяся такой тесной. Голоса котов странным эхом облетали высокие сумрачные своды. Все расселись вокруг добычи, отрывая кусочки мяса и обмениваясь разговорами.

- Завтра я тоже пойду охотиться, - пообещала Тихий Дождь.

- И я, - кивнула Дуплистое Дерево, ласково погладив хвостом своего друга, Поющего Камня.

- Может, нам стоит охотиться по очереди? - предложил Поющий Камень. - Тогда никому не придется ходить в горы каждый день, но в то же время никто не забудет своих охотничьих навыков!

Камнесказительница одобрительно кивнула.

- Замечательная мысль! Поющий Камень, ты не мог бы распределить очереди?

Глаза серого кота просияли от гордости.

- Конечно, с радостью!

Серое Крыло заметил, как товарищи приободрились и повеселели. Впервые за все это время он поверил, что жертва ушедших на поиски лучшей жизни была не напрасна.

«Мы выстоим. Мы справимся!»

На следующее утро Серое Крыло проснулся от того, что кто-то настойчиво толкал его лапой в бок. Подняв голову, он сонно прищурился от солнечного света, пробивавшегося сквозь струи водопада, и увидел стоявшего над его постелью Поющего Камня.

- Ты как, не против поохотиться? - спросил полосатый кот. - Я тут составил новый план охоты, начнем прямо сегодня. Тихий Дождь и Дуплистое Дерево согласились пойти, я тоже иду, нам нужен четвертый. Хочу проверить, хватит ли нам еды, если каждый день будут охотиться по четыре кота.

- Конечно, уже иду.

Серое Крыло заметил, что вход в пещеру освещен гораздо ярче, чем в предыдущие дни, видимо, за водопадом сияло солнце.

«Может быть, это добрый знак? - подумал он. - Это куда лучше, чем охотиться в метель!»

Он весело побежал к выходу, но тут за спиной у него раздался быстрый топот лап, и Серое Крыло услышал тоненький писк Зубчатого Пика:

- Ой, Серое Крыло! Серое Крыло, постой, подожди меня!

Он остановился так, что Зубчатый Пик едва в него не врезался.

- Я тоже хочу с тобой! - требовательно объявил котенок.

Серое Крыло подавил вздох.

- Я бы с радостью тебя взял, но ты еще слишком мал, - сказал он. - Беги, поиграй с другими котятами.

- Не хочу я с ними играть, у них одни глупости на уме, - проворчал Зубчатый Пик. - Представляешь, они прыгают на камень и воображают, будто ловят орла! Я не такой клещеголовый, как они. И хочу охотиться на настоящих орлов!

- Но настоящий орел запросто может тебя склевать, - улыбнулся Серое Крыло.

- А вот и нет! - возмутился котенок. - Я большой! Я самый старший котенок в клане, поэтому мне должны разрешить ходить на охоту!

Серое Крыло нехотя признал, что младший брат прав. Неправильно держать такого большого котенка взаперти вместе с малышами, ему уже пора учиться взрослым обязанностям.

«Я мог бы учить его охотиться. Тем более что сейчас у нас каждые лапы на счету».

- В чем дело? - спросила Тихий Дождь, подходя к сыновьям. - Зубчатый Пик, ты опять всем мешаешь?

- Он хочет учиться охотиться, - ответил Серое Крыло за брата.

Он увидел в глазах страх матери и сразу понял, что она думает о бесчисленных опасностях, подстерегающих ее младшего сыночка за стенами пещеры.

- Нет, он еще мал…

Зубчатый Пик воинственно распушил шерсть.

- Я старший котенок…

Серое Крыло быстро зажал ему пасть своим хвостом, за что был награжден возмущенным взглядом брата.

- Он уже достаточно большой, - мягко сказал Серое Крыло матери. Видя, что Тихий Дождь все еще сомневается, он добавил: - Пусть лучше он пойдет со мной, чем сбежит из пещеры и попытается охотиться в одиночку.

Этот довод оказался решающим. Тихий Дождь зажмурилась и через силу кивнула.

- Хорошо. - Она повернулась к Зубчатому Пику и строго велела: - Ни на шаг не отходи от Серого Крыла и делай только то, что он говорит, понял?!

Зубчатый Пик с готовностью закивал. Его глаза сияли, хвостик торчал вверх, как ветка.

- Идем скорее! Опоздаем!

Когда котенок выскочил из пещеры и приготовился бегом броситься по тропе за водопадом, Серое Крыло удержал его хвостом.

- Вот тебе первый урок: никогда не спеши. Иди за мной и постарайся не шуметь.

Глаза Зубчатого Пика по-прежнему сияли, однако он послушно пропустил брата вперед и пошел следом, осторожно переставляя лапы. Тихий Дождь тоже вышла из пещеры и отправилась за сыновьями. Поющий Камень и Дуплистое Дерево уже вышли на открытое пространство, Серое Крыло увидел, что они поднимаются на противоположный склон.

Тихий Дождь поравнялась с сыновьями, поколебалась еще немного, но потом кротко вздохнула:

- Что ж, идите. Доброй вам охоты.

С этими словами она повернулась и побрела в сторону скал, темневших на вершине горы.

Серое Крыло видел, что Тихий Дождь гораздо охотнее осталась бы со своим котенком, но она понимала, что тогда тот не сможет охотиться.

- Ну вот, - сказал он младшему брату, - прежде всего запомни самое главное - выйдя из пещеры, ты тоже можешь стать дичью. Здесь водятся такие птицы, которым ничего не стоит унести в когтях взрослого кота. Так что никогда не отвлекайся и постоянно следи за тем, что творится у тебя над головой, понял?

- Понял! - кивнул Зубчатый Пик. Глаза у него сделались круглыми и внимательными, он впитывал каждое слово старшего брата.

Серое Крыло с удовлетворением отметил, что ученик всерьез отнесся к его предупреждению.

- Теперь слушай, как нужно выслеживать дичь, - продолжил он. - Сразу забудь о том, чтобы гоняться во весь дух по горам - только лапы собьешь да всю дичь перепугаешь и загонишь в норы. Положись на слух и зрение, а главное - на нюх. Ну-ка, попробуй прямо сейчас! Давай посмотрим, кого ты сумеешь найти.

Зубчатый Пик замер, насторожив уши и слегка приоткрыв пасть. Он неторопливо огляделся по сторонам, обшарил взглядом заснеженные склоны, не забывая то и дело поглядывать в небо. Заметив это, Серое Крыло удовлетворенно кивнул, довольный тем, что его урок не прошел даром.

- Ну как, почуял что-нибудь? - спросил он.

Зубчатый Пик с удрученным видом опустил голову.

- Нет.

- Не огорчайся, я тоже ничего не обнаружил, - утешил его Серое Крыло. - Дичь обычно остерегается подходить так близко к нашей пещере. Сейчас мы с тобой отойдем подальше и поищем еще, но сначала я должен показать тебе, как правильно подкрадываться. Это очень трудная задача. Нужно подойти как можно ближе к дичи, но так, чтобы она тебя не заметила. Как ты думаешь, что для этого нужно сделать?

Зубчатый Пик нырнул в снег, распластался всем телом.

- Сделать вид, будто я меньше мышки? - предположил он.

- Правильно. Но когда земля покрыта снегом, можно не прижиматься к ней так сильно, а то снег налипнет на шерсть и будет трудно передвигаться. Смотри, делай вот так…

Серое Крыло принял охотничью стойку, едва касаясь снега шерстью на животе. Оглянувшись на младшего брата, он медленно пополз вперед. Зубчатый Пик пристроился рядом, подражая всем его движениям.

- Отлично! - воскликнул Серое Крыло, искренне удивленный сообразительностью брата. - А как насчет запахов? Как ты думаешь, можно ли сделать так, чтобы дичь не учуяла тебя до того, как ты подберешься к ней на расстояние прыжка?

Зубчатый Пик ненадолго задумался, шевеля усами, потом сердито проворчал:

- Не знаю.

- А ты вспомни о ветре, - подсказал Серое Крыло.

- Ветер… - Зубчатый Пик снова погрузился в размышления. - Ой, знаю! - выпалил он. - Ветер разносит запахи, значит, нужно встать так, чтобы он дул не от меня к дичи, а наоборот!

Серое Крыло довольно замурлыкал.

- Ты прирожденный охотник! Ладно, идем, посмотрим, что мы с тобой сможем найти. Только не забывай смотреть в небо.

Он повел брата вверх по склону.

- Это отличное место для охоты на зайцев, - пояснил он по пути. - Но помни, что шерсть у них зимой белая, поэтому их очень трудно разглядеть на снегу. Смотри не на снег, а на скалы и камни, на них зайцам ни за что не спрятаться. Кстати, они очень быстрые, так что подобраться к ним нужно как можно ближе, понимаешь? Если ты бросишься за ними вдогонку издалека, они запросто от тебя удерут…

Он оборвал свои объяснения, заметив, что Зубчатый Пик слушает его вполуха, а сам, не отрываясь, смотрит куда-то вдаль.

- Эй, соберись! - окликнул его Серое Крыло.

- Прости, - пробормотал Зубчатый Пик, но через несколько шагов снова стал крутить головой.

Серое Крыло остановился, раздраженный таким невниманием, но не успел открыть пасть, как заметил промельк белой шерсти у скалы. Белый заяц едва виднелся между двумя большими камнями.

Серое Крыло пихнул брата в бок и указал ушами в сторону камней.

- Ну что, попробуешь его поймать? - шепотом спросил он.

Глаза Зубчатого Пика вспыхнули от восторга. Осторожно присев, он пополз в сторону дичи.

«А про ветер кто будет помнить?» - подумал про себя Серое Крыло, но промолчал.

Зубчатый Пик успел преодолеть половину расстояния, отделявшего его от дичи, когда заяц вдруг резко сел, поднял торчком свои длинные уши и задергал носом. В следующее мгновение он выскочил из своего укрытия в камнях и вихрем помчался вниз по склону, разбрасывая снег длинными лапами.

Испустив отчаянный вопль, Зубчатый Пик бросился за ним. Маленький и легкий, он без труда несся по корке наста, не проваливаясь в рыхлый снег. Серое Крыло побежал за братом.

Поначалу казалось, что Зубчатый Пик вот-вот нагонит свою дичь, но заяц был крупнее и сильнее своего преследователя, поэтому вскоре стал отрываться от него.

«Мы его упустим!» - подумал Серое Крыло, еще энергичнее работая лапами.

И тут заяц испустил истошный вопль. На него камнем с неба упал огромный коршун, выпустив когти. Заяц завизжал от ужаса, развернулся на бегу и кинулся назад - прямо на Зубчатого Пика.

Молодой кот подскочил и на лету врезался в зайца, так что оба рухнули на землю, подняв целый вихрь снега. Перед глазами Серого Крыла заметался клубок бешено молотящих воздух лап и дергающийся хвост Зубчатого Пика.

Но коршун тоже не собирался сдаваться. Он снова ринулся на свою дичь. Серое Крыло понял, что если он не схватит зайца, то вполне удовлетворится Зубчатым Пиком.

С диким визгом он прыгнул на коршуна в тот миг, когда тот опустился ниже. Когти кота царапнули по внутренней части птичьего крыла, запутались в перьях. Испустив еще один хриплый вопль, коршун взмыл в небо и стал подниматься все выше и выше, пока не превратился в крохотную черную точку в синеве.

Убедившись, что хищник больше не представляет опасности, Серое Крыло поискал глазами брата. Зубчатый Пик, пошатываясь, стоял по плечи в снегу, прямо перед ним валялась распростертая тушка белого зайца.

- Я… я это сделал! - воскликнул он. - Я теперь настоящий охотник!

- Ты прекрасный охотник, - похвалил его Серое Крыло. - Ты просто молодец. Только не забывай, - добавил он, - что тебе нужно еще многому научиться.

Заяц был больше Зубчатого Пика, так что тащить его в пещеру братьям пришлось вдвоем. Все коты высыпали им навстречу и удивленно заахали, узнав, что этот огромный трофей добыл для них Зубчатый Пик.

- Теперь для дичи настали тяжелые времена, - пробасил Львиный Рык, дружелюбно шлепая молодого охотника хвостом по спине.

- Это твоя добыча, - сказал Серое Крыло брату. - Ты можешь есть ее первым.

Глаза Зубчатого Пика вспыхнули от радости, он с жадным урчанием впился зубами в зайца. Глядя, как он судорожно заглатывает кусок за куском. Серое Крыло понял, как долго его младший братишка голодал.

«Наверное, сегодня он впервые в жизни досыта наестся!»

Когда Зубчатый Пик насытился, мяса осталось еще много.

- Ох, до чего же я объелся! - довольно простонал котенок.

Остальные коты как раз приступили к трапезе, когда в пещеру вернулась Тихий Дождь с коршуном в пасти.

- Как вы славно поохотились! - сказала она, бросая свою добычу рядом с остатками зайца.

- Это Зубчатый Пик поймал, - похвастался Серое Крыло, а младший брат гордо выпятил грудку и зажмурился.

Глаза матери засветились от гордости и счастья.

- Вот это да! - ахнула она. - Серое Крыло, ты молодец, что уговорил меня отпустить его на охоту. Спасибо, ты замечательный наставник!

Заняв свое место возле добычи, Серое Крыло вновь подумал об ушедших. Что-то они сейчас делают, где скитаются?

«Не знаю, когда я привыкну к тому, что нас осталось так мало, - подумал он. - Но это ничего, главное, чтобы все ушедшие были целы, здоровы и сыты».

- А можно мы еще поохотимся? - спросил Зубчатый Пик, когда Серое Крыло закончил есть. - Это так здорово!

Серое Крыло покосился на выход из пещеры, заметив, что короткий зимний день почти догорел, за стеной водопада сгущались сумерки.

- Нет, только не сейчас, - воскликнула Тихий Дождь, прежде чем он успел ответить. - Уже поздно, тебе пора спать. Завтра поохотишься вволю.

- Я не хочу спать, я ни капельки не устал! - возмутился Зубчатый Пик. - Я могу хоть… - он не договорил и зевнул во всю пасть.

- Все, хватит спорить! - оборвала его Тихий Дождь.

Она решительно погнала младшего сынишку к спальным местам, а Серое Крыло устало пошел следом. Улегшись на свою подстилку, он снова с горечью ощутил, каким пустым стало его гнездышко без теплого бока брата, всегда спавшего рядом.

«Где-то он сейчас… Как там у них дела?»

Он проснулся внезапно, словно от толчка. Серый рассвет уже начал просачиваться сквозь завесу водопада. Тихий Дождь нервно расхаживала взад и вперед, видимо, ее шаги и негромкие стоны разбудили Серое Крыло.

- Что случилось? - спросил он, вскакивая на ноги.

- Зубчатый Пик исчез! - простонала мать. - Наверное, он все-таки сбежал на охоту - один! Ах, что за котенок, просто наказание! Он же знает, что этого нельзя делать!

Серое Крыло успокаивающе погладил мать хвостом по плечу.

- Не волнуйся, он не мог далеко уйти, - сказал он. - Я приведу его назад.

Кот вышел из пещеры, миновал водопад и окинул взглядом заснеженные горы. Кругом было пусто и тихо.

- Зубчатый Пик! - завыл Серое Крыло во всю силу своих легких. - Зубчатый Пик!

Тишина.

«Глупый котенок!» - сердито думал Серое Крыло, карабкаясь по скалам на вершину. Добравшись до плоского плато, он остановился на его краю и снова огляделся. Ветер трепал его шерсть, свистел в ушах. Брата нигде не было видно. Серое Крыло сорвал голос, зовя его, но на его вопли никто не откликнулся.

Дело принимало серьезный оборот. Не на шутку встревоженный, Серое Крыло вернулся в пещеру и сразу увидел Тихий Дождь, в страхе ждавшую его у водопада. Рядом с ней сидели несколько котов.

- К сожалению, я пока его не нашел, - сказал Серое Крыло. - Возле озера его нет, на плато он тоже не поднимался.

Тихий Дождь со стоном вскочила и снова принялась мерить шагами тропу.

- Наверное, его унес коршун! - провыла она. - Или он провалился в сугроб!

Серебристая Изморозь погладила перепуганную мать хвостом.

- Не говори глупости. Зубчатый Пик сильный молодой кот, да и голова у него на плечах есть. Он не должен попасть в беду.

- Вот именно, - согласился Львиный Рык. - Скорее всего, он скоро вернется, да не с пустой пастью! Посмотрим, что ты скажешь, когда твой охотник принесет нам дичь вдвое больше себя!

- Ах, только бы вы были правы! - прошептала Тихий Дождь.

Серое Крыло не разделял уверенности старших котов.

- Пойду, еще разок погляжу, - решил он. - Затуманенная Вода, ты не могла бы пойти со мной?

- Что? - ахнула Снежная Зайчиха, протискиваясь между ними. - Куда это ты ее тащишь? Затуманенная Вода слишком стара, чтобы бродить по горам, да и видит она совсем плохо! - она наклонилась к уху Серого Крыла и прошептала: - От нее никакого толку не будет, помяни мое слово!

- Нет, это не так, - возразил Серое Крыло, вежливо отстраняя Снежную Зайчиху. - Затуманенная Вода, я слышал от Сломанного Пера, что когда-то ты славилась лучшим нюхом в клане. Он рассказывал, будто ты могла почуять дичь на таком расстоянии, какое и не снилось другим охотникам. Если кто-то и может подсказать, в какую сторону ушел Зубчатый Пик, то только ты.

Затуманенная Вода несколько раз моргнула своими выцветшими белесыми глазами.

- Конечно, я пойду.

Серое Крыло развернулся и снова побрел по тропе вдоль водопада, а старая кошка медленно поплелась за ним. Выйдя на открытое место, она остановилась, подняла голову и тщательно принюхалась. Потом приоткрыла пасть и еще раз втянула в себя воздух.

- Туда он пошел, - проскрипела она наконец и тяжело заковыляла по камням в сторону плато. - Ну и задам же я этому негоднику, когда его поймаю! - пропыхтела старуха, споткнувшись об острую скалу. - Он надолго запомнит мои когти! Стара я уже для таких прогулок, будто мне нечем заняться на старости лет, кроме как гоняться за всякими неслухами по снегу…

Серое Крыло засеменил следом за старой кошкой.

- Ты не ошиблась? - осторожно спросил он, пытаясь справиться с горьким разочарованием. Видимо, Снежная Зайчиха была права, предупреждая, что он напрасно рассчитывает на помощь Затуманенной Воды. - Наверное, ты чувствуешь старый запах. Зубчатый Пик забирался сюда два дня назад, вместе со всеми нами, когда мы прощались с уходящими!

Затуманенная Вода остановилась и гневно уставилась на него:

- Ишь, чего выдумал! - возмущенно проскрипела она. - Уж не думаешь ли ты, что я совсем выжила из ума и не могу отличить свежий запах от двухдневного? Эх, что за молодежь пошла! Уж коли сами ничего не знаете, так хоть слушайте тех, кто вам дело говорит!

Серое Крыло прикусил язык и молча пошел за ней. Затуманенная Вода с кряхтением перевалилась через край плато, поднялась на лапы и доковыляла до маленькой кучки камней, под которыми похоронили Порхающую Птичку.

- Этот неслух подходил сюда два дня назад?

Серое Крыло задумался, восстанавливая в памяти события того дня.

- Нет, - ответил он, наконец. - Мы постояли на краю, а потом все вместе спустились вниз.

- Так вот, сегодня он побывал здесь! - рявкнула Затуманенная Вода. - Здесь каждый камень пропитан его запахом, значит, он пробыл тут довольно долго. - Она помолчала, окидывая взором равнину вокруг каменного холмика, затем стала снова спускаться к водопаду. - Постоял он тут, значит, а потом пошел вот сюда…

Старуха обогнула груду больших камней.

Серое Крыло даже пасть открыл от изумления.

- Ты… ты уверена?

Затуманенная Вода обернулась и смерила его негодующим взглядом прищуренных глаз.

- Опять споришь? - грозно зарычала она. - Уж не хочешь ли ты сказать, что я не могу свежий запах учуять?

- Нет, что ты! - поспешно замотал головой Серое Крыло. - Я просто удивился, потому что… этим путем ушел отряд Тенистого Мха!

Не успел он договорить, как солнце выглянуло из-за серых туч, бросив ослепительный золотой луч на горный склон. Серое Крыло пошатнулся. Ему показалось, будто от скалы откололся камень и ударил его по макушке.

Он все понял.

- Зубчатый Пик убежал искать ушедших! - прошептал он. - Он пошел за солнцем!

Затуманенная Вода в последний раз обнюхала валуны, потом отошла к Серому Крылу.

- Безмозглый неслух, - проворчала она. - Ничего, как проголодается, так вернется.

Но Серое Крыло не разделял ее уверенности. Он знал, насколько его младший брат самонадеян и упрям.

«И зачем я только взял его вчера на охоту! Поймав зайца, он вообразил себя настоящим охотником и решил, будто ему горы по плечу!»

Он помог Затуманенной Воде спуститься вниз, потом обогнал ее и первым вбежал в пещеру.

Тихий Дождь сидела перед Камнесказительницей и негромко рассказывала ей о том, что случилось. Заслышав шаги, она стремительно обернулась.

- Вы его нашли?

Серое Крыло покачал головой.

- Нет. Затуманенная Вода нашла его след, - сказал он. - Кажется, он попрощался с Порхающей Птичкой, постоял у ее могилы, а потом отправился следом за путешественниками.

Тихий Дождь в ужасе ахнула, распахнув глаза.

- Нет, нет! - простонала она срывающимся голосом. - Он погиб!

Серое Крыло прижался щекой к материнскому плечу.

- Не волнуйся, Зубчатый Пик сможет за себя постоять…

- Нет, он не сможет за себя постоять! - завизжала Тихий Дождь. - Не надо меня успокаивать ложью! Я мать, меня не обманешь. Он всего-навсего беспомощный котенок!

Резко выпрямившись, Тихий Дождь сделала глубокий вдох, пытаясь справиться с паникой.

- Серое Крыло, - глухо проронила она, - ты не ушел, когда я просила тебя об этом. Но теперь ты должен. Ты должен найти своего брата и позаботиться о том, чтобы он живым и невредимым добрался до нового дома.

Серое Крыло беспомощно перевел взгляд на Камнесказительницу. Старая кошка молчала, но в ее зеленых глазах он увидел одобрение. Окинув взглядом пещеру, Серое Крыло проводил взглядом Кривого Сука и Росного Листа, уходивших на охоту. Пожалуй, клану хватит охотников, чтобы продержаться до наступления тепла, а там и котята подрастут.

Он вспомнил золотую тропу солнечного света, шедшую через долину к новым, неведомым землям. Серое Крыло впервые признался себе, что его давно тянет прочь из пещеры.

Он повернулся и заглянул в молящие глаза матери.

- Хорошо, - сказал Серое Крыло. - Я пойду за Зубчатым Пиком.



Глава V


Серое Крыло направился к выходу, но остановился, увидев, что Росный Лист и Кривой Сук, едва вышедшие за порог, возвращаются обратно. Оба были от ушей до хвоста заметены снегом и энергично отряхивались.

- Там такая метель, что лап не видно, - промяукал Кривой Сук. - Пришлось забыть об охоте.

Росный Лист сердито фыркнула:

- Ветер просто сумасшедший! Меня чуть не сдуло со скал!

Тихий Дождь бросилась к сыну.

- Ты не можешь уйти в такую погоду! - воскликнула она дрожащим от волнения голосом.

Серое Крыло знал, что она сходит с ума от страха за Зубчатого Пика, которого угораздило сбежать из дома в такую непогоду.

- Ничего, попробую.

- Нет! - воскликнула Тихий Дождь. - Не хватало только, чтобы все мои дети насмерть замерзли в горах!

- Она права, - тихо сказала Камнесказительница, дотрагиваясь носом до уха всхлипывающей королевы. - Я уверена, Зубчатый Пик, как и коты Тенистого Мха, отыщет укрытие и будет там сидеть, пока не уймется непогода. Не волнуйся, он не уйдет дальше, чем уже ушел, так что можешь спокойно переждать метель здесь.

Лапы у Серого Крыла так и чесались от нетерпения, но делать было нечего. День тянулся бесконечно долго, метель и не думала униматься, снежинки, как вихрь белых перьев, носились в сером небе. Когда буран угомонился, солнце уже скатилось за горы, окрасив снег прощальным багровым сиянием. Колючий Град и Дуплистое Дерево немедленно отправились на охоту, но Серое Крыло лишь уныло проводил их взглядом. Нечего было и думать о том, чтобы пускаться в путь перед наступлением ночи.

С наступлением сумерек в пещере воцарились печаль и мрачные предчувствия, сгустившись вокруг котов, будто тяжелые грозовые облака. Все думали о Зубчатом Пике, все боялись самого худшего. Серое Крыло отчаянно надеялся, что Камнесказительница права и глупый самонадеянный котенок сумел отыскать укрытие в горах.

Его мать переносила ожидание с тихим достоинством, но ее глаза превратились в полные муки темные провалы. Не выдержав, Серое Крыло подошел к выходу из пещеры, где она сидела, будто окаменев.

- Это все неправильно, - негромко сказал он. - Еще недавно у тебя было три сына, а теперь не останется ни одного. Это несправедливо!

- Разве у меня есть выбор? - тихо вздохнула его мать. - И потом, со мной останется Порхающая Птичка… Она здесь, под камнями.

Серое Крыло так крепко прижался к матери, что их шерсть смешалась. Так они долго сидели вдвоем, глядя, как серые сумерки за пеленой падающей воды сменяются ночной тьмой. Серое Крыло еще никогда не испытывал такой боли. Ему казалось, что его сердце вот-вот разорвется от горечи.

Он не знал, сколько времени провел так, но из оцепенения его вывел звук приближающихся шагов. Вскочив, Серое Крыло увидел вернувшихся охотников. Дуплистое Дерево и Кривой Сук были все в снегу, их шерсть намокла и отяжелела, а глаза потускнели от усталости. В пасти Дуплистого Дерева болталась крохотная костлявая птичка.

- Серое Крыло, это тебе, - сказала охотница, кладя свою добычу к его лапам. - Поешь, тебе нужны силы, чтобы разыскать Зубчатого Пика.

- Нет, я не могу, - замотал головой Серое Крыло и оглянулся на котов, сгрудившихся в глубине пещеры. - Сегодня еще никто не ел.

Колючий Град решительно подтолкнул к нему добычу.

- Без разговоров! - рыкнул он. - Этакой мелочью и одного кота не накормишь, не говоря уж про целый клан. Ешь, хватит препираться!

- Ты должен подкрепиться, - согласилась Камнесказительница, выходя из темноты. - Даже не думай, никто не возражает.

- Спасибо, - растроганно мяукнул Серое Крыло.

Он в два укуса управился с птицей и побрел к своему гнездышку. Серое Крыло прекрасно понимал, что должен как следует выспаться перед долгим путешествием, но в эту ночь сон не шел к нему долго. Закрыв глаза, Серое Крыло слушал рокот водопада и думал, что слышит его в последний раз.

Перед самым рассветом он забылся глубоким сном, но почти сразу же проснулся от звука шагов. Повернув голову, Серое Крыло увидел Камнесказительницу. Она села перед водопадом у выхода из пещеры и стала смотреть на падающие струи. Серое Крыло встал и подошел к ней.

- Я не знаю, правильно ли поступила, послав так много котов неведомо куда, - со вздохом прошептала старая кошка, когда Серое Крыло сел рядом. - Мне казалось, что видение солнечного пути было послано мне не случайно… Но, может быть, я поспешила поверить ему из-за того, что солнечный путь обещал мне избавление от ежедневных мучений видеть, как мой клан голодает в долгую пору холодов?

Она говорила так тихо, будто обращалась не к Серому Крылу, а рассуждала сама с собой. Серое Крыло не знал, что ответить.

- Никто не знает, что ждет нас в будущем, - помолчав, сказал он. - Остается только верить своим предчувствиям.

Камнесказительница с благодарностью кивнула.

- Нам будет не хватать тебя, Серое Крыло.

- Я не хотел уходить! - откровенно сказал он. - Но так вышло, что другого не остается. Я должен, понимаешь? Я обещал матери найти Зубчатого Пика и позаботиться о том, чтобы он вместе с остальными отыскал дорогу в новый дом.

Сквозь стену водопада начал просачиваться свет, и вскоре Серое Крыло услышал, как товарищи завозились в своих спальных ямках. Потихоньку все собрались вокруг Камнесказительницы.

- Смотри под лапы, Серое Крыло, - напутствовал уходящего Львиный Рык. - Тебе ли не знать, сколько опасностей прячется под свежим снегом!

«Знаю, не котенок», - подумал про себя Серое Крыло, но вслух не сказал ни слова. Он понимал, что старики тревожатся о нем и желают ему добра.

- Я бы не хотел отправиться в горы в одиночку, - промурлыкал Поющий Камень, дружелюбно пихая Серое Крыло носом. - Ты настоящий храбрец!

- Мы все будем думать о тебе, - вздохнула Дуплистое Дерево.

Но Серое Крыло не чувствовал себя ни храбрым, ни мудрым. Теперь, когда настало время уходить, у него в животе все сжалось от недоброго предчувствия. Но пути назад не было. Зубчатый Пик мог погибнуть без него.

Он заметил в толпе котов Росный Лист.

- Не хочешь пойти со мной? - спросил Серое Крыло. - Подумай, это твоя последняя возможность увидеть Лунную Тень и быть с ним вместе.

Росный Лист задумалась, глядя на свой округлившийся живот, потом со вздохом покачала головой.

- Нет, Серое Крыло, куда уж мне по горам путешествовать. Мои котята родятся в этих горах и вырастут здесь. - Она сказала это без горечи, но твердо и решительно. - Я верю, что теперь здесь будет легче жить. Если увидишь Лунную Тень, передай ему, что я желаю ему счастья на новом месте.

- Непременно передам, - пообещал Серое Крыло.

Растолкав котов, к нему подошла Затуманенная Вода.

- Ну что, собрался? - проскрипела она, помаргивая своими блеклыми глазами. - Не забудь дорогу, которую я тебе вчера показала. Иди между валунами, а дальше вокруг горы, понял?

- Я все помню, - ответил Серое Крыло, почтительно склоняя голову перед старой кошкой. - Спасибо тебе за все, Затуманенная Вода. Если бы не ты, мы бы ни за что не узнали, куда убежал Зубчатый Пик.

Затуманенная Вода пренебрежительно фыркнула, но Серое Крыло видел, как она вся расцвела от похвалы.

Последней к нему приблизилась Тихий Дождь.

- Я провожу тебя немного, - прошептала она, ласково лизнув сына в щеку.

Распрощавшись со всеми, Серое Крыло вышел из пещеры, а Тихий Дождь неслышно побрела за ним следом.

В горах рассвет был едва заметен, серое небо над склонами было еще затянуто тучами, но разгорающаяся полоса над горизонтам обещала скорый восход солнца. Резкий ветер швырял в глаза котам снег.

Мать и сын молча взобрались по камням на плато и подошли к валунам, за которые ушел Зубчатый Пик.

- Подожди немного, - попросил Серое Крыло. Он быстро взбежал наверх к груде камней, под которыми навсегда осталась лежать маленькая Порхающая Птичка.

- Я не знаю, видишь ли ты меня, слышишь ли, - тихо прошептал Серое Крыло, опуская голову. - Но знай, что я никогда тебя не забуду.

Постояв еще немного, он развернулся и спустился к матери.

Бок о бок они обогнули валуны и направились вдоль выступа скалы к месту, где в последний раз видели Тенистого Мха и его отряд.

Серое Крыло боялся, что свежий снег засыпал путь, но оказалось, что в узких расселинах, куда не задувал ветер, еще остались едва заметные следы ушедших котов и свежий запах Зубчатого Пика.

- Он шел здесь! - воскликнула Тихий Дождь, бодрея на глазах.

Слабый запах Зубчатого Пика сопровождал их на всем пути. По телу Серого Крыла пробежала дрожь, когда он обернулся, чтобы в последний раз взглянуть на водопад. Эти места были знакомы ему по охоте, но прежде, чем солнце поднимется на макушку неба, он окажется там, где каждый хвост пути будет незнаком.

Тропа начала спускаться в долину, послышался тихий шум реки. На ее берегу Серое Крыло и Тихий Дождь остановились, глядя на стремительно несущийся поток, круто падавший со склона горы. Тонкая, как паутинка, корка льда протянулась от берега к берегу, а под ней бурлила черная вода.

- Этот лед выдержит только одного кота, - проронила Тихий Дождь. - Здесь я с тобой попрощаюсь.

Она произнесла это спокойно, но ее глаза были полны печали. Серое Крыло прекрасно знал, как тяжело матери попрощаться со своим последним котенком. Он прижался к ее боку, переплел свой хвост с ее хвостом и приоткрыл пасть, чтобы вобрать в себя материнский запах.

- Я отыщу Зубчатого Пика, - поклялся он. - И не позволю ни ему, ни остальным забыть родной дом.

Тихий Дождь тяжело вздохнула, зажмурилась и с усилием подтолкнула сына вперед.

- Иди скорее, - прошептала она. - Торопись, пока солнце не встало и не растопило лед!

Серое Крыло в последний раз попрощался с матерью, развернулся и ступил на лед. С первого шага он всей шкурой почувствовал, насколько тонка опора под его лапами. Если лед треснет, стремительная вода подхватит его, унесет и разобьет о скалы.

Серое Крыло шел очень осторожно, лапка за лапкой, не смея оглянуться назад. Он старался не думать об опасности и смотрел только вперед, на камни, высившиеся на противоположном берегу.

Как это всегда бывает, все произошло неожиданно. Лед под лапами Серого Крыла вдруг зловеще затрещал и просел.

- Беги! - ударил ему в спину вопль матери.

Серое Крыло прыгнул вперед и помчался на другой берег. Он слышал, как лед с хрустом ломается у него за спиной. Брызги воды обдавали его, подгоняя вперед. Не успел Серое Крыло удариться передними лапами о камни противоположного берега, как сзади послышался оглушительный треск, и его задние лапы провалились в ледяную воду. Судорожно суча ими, Серое Крыло подтянулся и выбрался на берег. Обернувшись, он посмотрел назад, пытаясь разглядеть мать. Но поднявшийся туман навсегда скрыл их друг от друга.

- Мама, я живой! - что есть мочи крикнул Серое Крыло, пытаясь перекричать рев воды.

Он еще какое-то время бегал вдоль берега, всматриваясь в пелену тумана, но река бурлила так сильно, пелена водяных брызг была так плотна, а мокрые камни так предательски скользили под лапами, что Серое Крыло сдался.

- До свидания! - крикнул он, надеясь, что мать его услышит. Мысль о том, что Тихий Дождь может решить, будто он тоже погиб, разрывала ему сердце. - Я никогда не забуду тебя, слышишь? Ни тебя, ни горы!

Повернувшись спиной к реке, Серое Крыло стал соображать, куда же идти дальше. Тусклый диск солнца едва проступал из-за облаков, кругом царил полумрак.

«Остается только надеяться, что Зубчатый Пик шел здесь», - подумал Серое Крыло.

Когда солнце поднялось на верхушку неба, он понял, что устал. Лапы у него горели, в голове шумело.

- Я еще никогда не заходил так далеко, - сказал он вслух, ища глазами какое-нибудь укромное местечко для отдыха.

«Может, в этом и была наша ошибка? - вдруг подумал Серое Крыло. - Мы привыкли охотиться около пещеры, вся окрестная дичь давно знает об этом… Может, рискни мы забраться подальше, нам бы повезло больше? Хотя я бы не сказал, что здесь полно дичи».

Ветерок усилился, превратился в ледяной режущий ветер, кидавший в небо целые вихри белого снега. Серое Крыло с радостью юркнул в трещину под расколотой скалой - и его тут же обступили знакомые запахи.

«Здесь прятались путешественники!»

Однако как ни принюхивался Серое Крыло, он так и не нашел в убежище запаха брата.

Серое Крыло вновь подумал о замерзшей реке.

«Зубчатый Пик никогда не ходил по льду. Может, он испугался и решил пойти в обход?»

Поразмыслив, Серое Крыло решил, что брат отправился через долину, пытаясь найти более безопасное место для перехода.

Желание как можно скорее найти Зубчатого Пика с новой силой охватило его, погнало прочь из убежища. Снегопад еще не начался, только несколько редких снежинок кружили в воздухе. Пронизывающий ветер трепал шерсть Серого Крыла, прижимал ее к бокам. Поморгав, он посмотрел на лежавшую внизу долину, потом перевел взгляд туда, куда ушли путешественники. Он почти нагнал их, осталось совсем немного…

«Но я не могу пойти за ними, пока не найду брата!»

Серое Крыло вздохнул и со всех лап бросился вниз по склону, перескакивая с камня на камень. Как известно, спешка - плохой попутчик. Через несколько шагов он поскользнулся и покатился вниз, сильно ободрав о камень подушечку лапы. Серое Крыло зашипел и не на шутку испугался, что повредил лапу, но уже через несколько шагов холодный снег успокоил боль.

К счастью, к тому времени, когда он спустился в долину, ветер почти стих. Теперь перед Серым Крылом лежал широкий простор, испещренный ручьями и россыпями камней. Из снега торчало несколько кривых деревьев и невысоких кустов. Когти голода уже давно немилосердно скреблись в животе Серого Крыла, поэтому он стал еще внимательнее, выискивая не только след брата, но и запахи дичи. Но на заснеженной равнине не было видно никакой жизни. Все, что удалось найти Серому Крылу, была валявшаяся под кустом тушка дохлого зайца.

«Тьфу, пакость! - выругался про себя Серое Крыло, брезгливо сморщив нос. - Это добыча стервятников, а не котов! Коты падалью не питаются!»

Так-то оно так, но разве мудрые слова когда-нибудь могли заглушить свирепый рев голода в пустом животе? Повздыхав еще немного, Серое Крыло с отвращением впился в замерзшего зайца.

Он откусил несколько кусков, потом заставил себя оторваться от несвежего мяса и сел в снег. Голод слегка утих, но теперь в животе поселился неприятный холод и тяжесть. Серое Крыло снова окинул взглядом долину. В стороне, откуда он пришел, река круто сбегала вниз по склону, и он снова подумал, не остался ли Зубчатый Пик там. Возможно, младшему брату понадобилось больше времени, чтобы спуститься по скалам вниз?

Серое Крыло побрел через долину вверх, но из-за ветра и множества камней продвигался гораздо медленнее, чем хотел. Наконец, усталый, хромающий и окончательно упавший духом, он остановился и в который раз оглядел белый простор впереди. Отыскав взглядом самый большой камень, Серое Крыло с трудом доковылял и взобрался на него.

Отсюда долина просматривалась целиком, но между темным хвостом реки и белой шкурой земли по-прежнему не было видно щуплой кошачьей фигурки. Неужели он снова ошибся? Или Зубчатый Пик просто настолько мал, что затерялся среди камней?

Повернувшись в сторону, где должны были проходить путешественники, Серое Крыло не заметил ничего, кроме крохотной черной точки в серых небесах. С утеса слетел орел и закружил над равниной. Серое Крыло взглядом опытного охотника проследил за полетом хищника, пытаясь определить, где прячется его дичь.

«Если орел промахнется, я попытаю счастья после него», - подумал он.

Орел камнем упал с небес, и снова взмыл в воздух, оглашая долину яростным клекотом. Когти хищника оказались пустыми. Серое Крыло усмехнулся, но тут же насторожился. Ему почудилось, будто сквозь злой крик орла он услышал едва различимый вой.

Сердце Серого Крыла пустилось вскачь.

«Зубчатый Пик! Ты здесь?»

Соскочив с камня, он помчался к орлу, который снова расправил крылья, приготовившись к очередному броску. Боль в лапе была невыносимой, рана открылась, но Серое Крыло лишь зло стиснул зубы, продолжая бежать. Приблизившись, он понял, что перед ним не орел, а орленок, с мягкими перьями вокруг лап и на голове.

«Прекрасно! Значит, справиться с ним будет проще!»

Ковыляя между камней, кот все яснее различал отчаянные вопли пока невидимой дичи:

- Отстань от меня! Чего привязался? Убирайся! Ой, помоги-ииите!

- Иду! - что было сил завизжал Серое Крыло. - Держись!

Орел опустился на скалу и вытянул коготь, пытаясь выцарапать Зубчатого Пика из узкой трещины, в которую тот забился. Серое Крыло заметил кончики ушей брата и понял, что бедный неопытный котенок оказался в западне.

«Нужно отвлечь орла, чтобы он мог удрать!»

Серое Крыло выскочил перед птицей и грозно оскалил клыки. Орленок неуклюже захлопал крыльями и завертелся в воздухе, устремив на него взгляд своих черных глаз-бусинок. Вдруг он испустил гортанный крик и бросился на добычу.

Серое Крыло хотел увернуться, но разбитая в кровь лапа подвела его, и он споткнулся. Холодея от ужаса, кот почувствовал, как острые когти впились в его загривок. Серое Крыло дернулся изо всех сил и упал между камней, но не успел подняться, как орленок оглушил его ударом сильных крыльев и снова пустил в ход когти.

- Серое Крыло! Я бегу!

Серое Крыло услышал крик брата и увидел, как тот кубарем выкатывается из трещины в скале. Котенок, не раздумывая, бесстрашно бросился на орла.

Хищник бешено забил крыльями, пытаясь поднять в воздух сразу двух котов. Несмотря на молодость, орел оказался очень силен, и Серое Крыло почувствовал, как его лапы отрываются от земли. Боль в шее оглушила его, красный туман заколыхался перед глазами. Он собрал все силы, чтобы не потерять сознание. Вдруг страшная боль стала чуть меньше, и Серое Крыло понял, что орел высвободил лапу, чтобы схватить Зубчатого Пика.

«Вот это ты напрасно! - с неистовым торжеством подумал Серое Крыло. - Это была твоя ошибка, ненасытная утроба!»

Он извернулся и изо всех сил ударил орла задними лапами в живот. С громким криком хищник разжал когти, и Серое Крыло, камнем рухнул вниз, всем телом ударившись о камни.

Когда в голове перестало шуметь, Серое Крыло поднял глаза и увидел, что Зубчатый Пик болтается на орлином крыле, вцепившись когтями в птичьи перья.

«Сумасшедший!»

- Зубчатый Пик! Немедленно отпусти его! - взвыл старший брат.

Зубчатый Пик покосился на землю, потом нехотя разжал когти и кубарем покатился в снег. Орел снова спикировал на котов, оглашая заснеженную равнину бешеным клекотом, но Серое Крыло уже вскочил и отпихнул младшего брата в щель между камнями. Забившись в тесное убежище, они прижались друг к другу и стали ждать, когда смолкнет раздосадованный визг орленка над их головами.

Дрожащий от боли и страха Зубчатый Пик сейчас, как никогда, был похож на крохотного беспомощного малыша. Серое Крыло прижался к брату и стал нежно вылизывать его.

- Все хорошо, - прошептал он. - Ты в безопасности. Я тебя нашел.



Глава VI


Когда сердитые вопли орленка затихли вдали, Серое Крыло рискнул высунуть голову из расщелины. Небо над долиной было чистым, хищник улетел.

- Все, можно вылезать, - скомандовал старший брат.

Зубчатый Пик со страхом уставился на него.

- А вдруг орел просто спрятался и нас поджидает?

- Никого он не поджидает, он улетел.

Серое Крыло выбрался наружу первым, а Зубчатый Пик, еще немного помедлив, нехотя вылез следом. Вид у него был пришибленный, он все еще дрожал от пережитого ужаса и безропотно позволил старшему брату осмотреть и обнюхать себя со всех сторон.

- Все отлично, у тебя всего парочка царапин, - сообщил Серое Крыло, переводя дух. - Ты и опомниться не успеешь, как все заживет. - Он выпрямился, облегчение быстро уступило место гневу. - Где была твоя голова, когда ты сбежал из пещеры? У тебя мозги в голове или перья?

Зубчатый Пик грозно распушился. Он уже оправился от пережитого страха и теперь решительно выпятил грудку, намереваясь дать отпор брату.

- Я хотел пойти со всеми! Тихий Дождь не имела права меня удерживать! Что хочу, то и делаю, как она смеет мне указывать?

- Она твоя мать, - процедил Серое Крыло, впившись когтями в землю. - Это дает ей право решать, что для тебя лучше.

Зубчатый Пик сощурился и отскочил на шаг назад.

- Ты ведь не собираешься отвести меня обратно? - прошипел он. - Даже не думай, никуда я не пойду! Я буду драться, так и знай!

Серое Крыло с трудом подавил смех, при виде того, как братишка распушил хвост и выпустил коготки. Ни дать ни взять, недавний орленок!

- Уймись, - отмахнулся он. - Я не собираюсь тащить тебя домой. Мы пойдем догонять наших.

Зубчатый Пик изумленно вытаращил глаза.

- Но ты же хотел остаться! - напомнил он.

- Хотел. Но из-за тебя мне пришлось уйти.

Зубчатый Пик воинственно поднял загривок:

- Зря старался! Я и без тебя отлично справился бы!

- Угу, я видел, - вздохнул Серое Крыло. - Только что тебя чуть орел не унес!

Зубчатый Пик лишь пренебрежительно махнул хвостом.

- Подумаешь! Зато я сам спустился в долину и ни разу не упал!

Серое Крыло понял, что спорить с братом бессмысленно.

- Нам нужно еще много пройти, спускаясь с гор, - устало сказал он. - Впереди может встретиться еще много опасностей.

- Ничего, не трусь! - покровительственно мяукнул Зубчатый Пик. - Справимся, мы же теперь вдвоем. Ты видел, какую трепку я задал этому орлу? Если бы не я, он бы тебя порвал!

С этими словами самонадеянный котенок весело запрыгал по камням, а Серое Крыло медленно поплелся за ним. Сбитая в кровь лапа и боль в истерзанной когтями шее с каждым шагом давали о себе знать все сильнее. Солнце уже скрылось за горами, в долине сгущались сумерки.

- Нужно найти безопасное место для ночлега! - собрав силы, крикнул он ушедшему вперед Зубчатому Пику.

Котенок остановился и обернулся.

- А я хочу идти дальше! - упрямо объявил он. - Мы и так сильно отстали, нужно догонять наших!

- Путешествовать в темноте опасно, - твердо сказал Серое Крыло. - Хоть мы и на дне долины, здесь все равно полно мест, откуда можно свалиться. Завтра пойдем вон по тому выступу, - решил он, указав ушами вверх.

Было видно, что Зубчатый Пик собирался спорить до изнеможения, поэтому Серое Крыло даже удивился, когда младший брат вдруг сдался и молча кивнул.

Серое Крыло нашел укромное местечко в корнях низкорослого кривого деревца и стал разбрасывать когтями землю, чтобы углубить нору. Когда Зубчатый Пик подошел к нему, Серое Крыло услышал, как громко урчит у брата в животе.

- Ты голодный? - спросил он. - Не хочешь поохотиться?

Зубчатый Пик устало покачал головой.

- Пустяки, до утра дотерплю, - храбро заявил он.

Серое Крыло уже не надеялся, что брат извинится за свой побег, разбивший сердце их матери, но когда они улеглись в самодельной палатке, тот вдруг порывисто прижался к нему.

- Я так рад, что ты со мной, - сонно промурлыкал он.

«Наверное, неплохо для начала», - устало подумал Серое Крыло.

Когда он проснулся, над долиной стояло хмурое холодное утро. Сквозь ветки виднелось серое небо, затянутое тяжелыми тучами, не сулившими ничего, кроме нового снегопада. Зубчатый Пик спал, свернувшись клубочком и укрыв хвостом нос. Было ясно, что путешествие - слишком тяжелое испытание для котенка. Прислушиваясь к глубокому сопению брата, Серое Крыло нехотя признал, что Зубчатый Пик отлично продержался целый день и даже проявил редкую отвагу, когда после пережитого ужаса все-таки выскочил из безопасного укрытия и бросился на орла, чтобы помочь брату.

«Раз он так сильно хочет найти новый дом, я сделаю все, чтобы он туда добрался!»

Зубчатый Пик заворочался и поднял голову, сонно моргая глазами.

- Где мама? - зевая, спросил он. - Пошла на охоту?

- Ты не в пещере, - сухо напомнил ему Серое Крыло. - Сиди здесь и приводи себя в порядок, а я пойду погляжу, есть ли тут какая-нибудь дичь.

Выбравшись из-под корней дерева, он отправился в долину. Этим утром удача улыбнулась Серому Крылу, и он почти сразу заметил мышку, копошившуюся под кустом боярышника.

«Наконец-то!» - подумал он, бросаясь на добычу.

Когда Серое Крыло вернулся в укрытие, Зубчатый Пик сидел на корнях и тщательно вылизывал шерстку. При виде мышки, болтавшейся в пасти брата, его глаза радостно вспыхнули.

- Вот это да! Ты даже здесь сумел что-то поймать!

- Да, и это для тебя, - буркнул Серое Крыло. Не обращая внимания на протестующее рычание своего пустого живота, он бросил свою добычу к лапам брата. - Тебе нужно подкрепиться.

К счастью, Зубчатого Пика не пришлось уговаривать.

- Спасибо! - проурчал он, жадно набрасываясь на еду. Когда котенок проглотил последний кусочек, его голубые глаза радостно засияли. - Вот здорово! Мне просто не терпится снова пуститься в путь, я уже чувствую, что впереди нас ждут чудесные приключения! Представляешь, как наши удивятся, когда мы их догоним?

Серое Крыло пробурчал что-то нечленораздельное, окидывая взглядом равнину. Как же лучше подняться вверх? Тучи как будто опустились еще ниже, в воздухе пахло скорым снегопадом.

«Нужно забраться как можно выше, и побыстрее, - понял Серое Крыло. - Скоро снова повалит снег, и тогда мы просто увязнем в сугробах».

Но сколько он ни искал, легкого пути в горы не было видно. В конце концов, Серое Крыло решил, что лучше всего будет идти напрямик.

- Идем, - сказал он, махнув брату хвостом.

Зубчатый Пик беспрекословно посеменил за ним. Вскоре выяснилось, что подъем оказался не таким легким, как рассчитывал Серое Крыло. Путь котам то и дело преграждали камни, а однажды им даже пришлось преодолеть ручей, быстро бежавший между скал. Берега ручья покрылись льдом, но в его середине стремительно бурлила вода. Серое Крыло легко перепрыгнул на другой берег и обернулся к брату.

- Постарайся прыгнуть как можно дальше, - сказал он. - Не волнуйся, я здесь. Я тебя подхвачу.

На мордочке Зубчатого Пика отразилась неумолимая решимость. Стиснув зубы, он отошел на несколько шагов назад, потом бросился с места, добежал до ручья и с отчаянным визгом прыгнул, растопырив лапы в стороны. Через мгновение он шлепнулся на корку льда, врезавшуюся в дальний берег. Послышался громкий треск, но Серое Крыло успел ухватить брата за шиворот и втащить на безопасную землю.

- Спасибо! - пропыхтел Зубчатый Пик, выпрямляясь. - Ух ты! А здорово я прыгнул, скажи?

- Просто потрясающе, - заверил его Серое Крыло.

Они прошли еще немного, а потом земля начала резко подниматься. Вскоре путь братьям преградила отвесная каменная стена, тянувшаяся в обе стороны, насколько хватало взгляда. Зубчатый Пик запрокинул голову и удрученно уставился вверх.

- Что же теперь делать?

Серое Крыло тщательно осмотрел скалу, убедившись, что она совсем не такая неприступная, как показалось вначале. То тут то там виднелись выступы и выемки, достаточно широкие для того, чтобы поставить лапу, и трещины, из которых торчали пучки травы.

- Попробуем взобраться наверх, - решил он.

Зубчатый Пик вытаращил глаза.

- И кто из нас клещеголовый? - мяукнул он. - Я туда ни за что не полезу!

Серое Крыло с напускным равнодушием пожал плечами.

- Что ж, как скажешь. Значит, возвращаемся домой.

Зубчатый Пик еще немного поколебался, потом решительно прыгнул на скалу и стал карабкаться вверх. Серое Крыло следил за ним снизу, приготовившись прийти на помощь, если брат сорвется. Песок и обрывки травы дождем сыпались ему на голову, но Зубчатый Пик все-таки забрался наверх.

Теперь настала очередь Серого Крыла. Он медленно пополз по скале, цепляясь когтями за трещины и с силой отталкиваясь от нее задними лапами. Боль в раненой лапе немедленно проснулась и принялась немилосердно терзать бедного кота. Он оступился. С бешено колотящимся сердцем Серое Крыло ухватился когтями за ближайший выступ, удержался и заставил себя лезть дальше, пока не добрался до вершины уступа.

Отсюда был хорошо видна ведущая прочь из долины петляющая тропа.

- Идем, - вздохнул Серое Крыло и бодро зашагал вперед.

Он думал, что Зубчатый Пик идет за ним следом, как вдруг услышал сзади тоненький жалобный голосок:

- Эй, Серое Крыло!

Обернувшись, он увидел, что младший брат сильно отстал и изо всех сил пытается догнать его.

- Хватит дурака валять! - рявкнул Серое Крыло. - Мы не можем убить целый день из-за твоей лени!

- Я не ленюсь! - возмутился Зубчатый Пик. - Просто у меня лапы короче твоих!

Серое Крыло был вынужден признать, что брат прав. Дело было не столько в коротких лапках Зубчатого Пика, сколько в слабости его нетренированных мышц, никогда не знавших настоящей нагрузки.

«Бедняга, он же всю свою жизнь просидел в пещере!»

- Ладно, я пойду медленнее, - со вздохом согласился Серое Крыло.

Чтобы не расстраиваться, он запретил себе думать о том, как стремительно увеличивается разрыв между ними и отрядом Тенистого Мха. Приноровившись к шагу брата, Серое Крыло боролся с нарастающим нетерпением. Когда они подошли к преградившему им путь большому валуну, Серое Крыло не выдержал. Он схватил брата за загривок и одним махом перетащил через преграду.

Когда он поставил Зубчатого Пика на землю, тот весь напрягся и воинственно распушил усы.

- Я мог бы и сам перелезть!

«Угу, конечно. А если бы ты сидел в пещере, как тебе было велено, нам вообще не пришлось бы никуда лезть», - раздраженно подумал Серое Крыло.

Еще шипя от возмущения, Зубчатый Пик задрал хвост и припустил вперед. Серое Крыло пошел следом, и вскоре заметил закружившиеся в небе первые снежинки. Он ускорил шаг.

- Нужно искать укрытие, - сказал Серое Крыло. - Давай попробуем спрятаться вон затем валуном.

Всего в нескольких хвостах от путников торчал высокий камень. Когда коты добрались до него, начался снегопад, а ветер задул с такой силой, что Серое Крыло испугался, как бы его братишку не сбило с лап.

Он кивнул Зубчатому Пику на узкую щель между валуном и склоном горы, подтолкнул его внутрь и забрался следом. Они успели как раз вовремя. Выглянув из своего укрытия, Серое Крыло не различил ничего, кроме снежной белой круговерти.

- Никогда мы не найдем наших, - жалобно проскулил Зубчатый Пик, выглядывая из-за плеча брата. - Наверное, мы тут замерзнем насмерть!

- Не замерзнем, - твердо сказал Серое Крыло. От его раздражения не осталось и следа. - Не волнуйся, они тоже не пошли дальше в такую погоду. Сидят сейчас где-нибудь в укрытии и ждут, когда метель кончится.

Он всем сердцем надеялся, что так оно и есть.

Зубчатый Пик успокоился, свернулся клубочком и закрыл глаза. Вскоре он сладко засопел, провалившись в сон. Серое Крыло посидел еще немного, а потом тоже уснул. Ему снилось, будто он гонится за ушедшими котами по бесконечным горным пикам, то нападая на их след, то снова теряя его…

Серое Крыло подскочил от неожиданности, когда его растолкал брат.

- Смотри! - радостно воскликнул Зубчатый Пик. - Снегопад прекратился!

Серое Крыло зажмурился от ослепительного света. Небо прояснилось, солнце сияло над бесконечной белизной. Но через мгновение радость Серого Крыла сменилась тревогой - он понял, что снегопад преобразил местность. Под снегом скрылась не только извилистая тропка, по которой они шли, но и горный выступ, к которому они стремились.

Пока он стоял и соображал, куда же теперь идти, Зубчатый Пик выбрался из трещины и с радостным писком бросился в снег. Тонкая корка наста треснула под ним, и котенок провалился в сугроб.

Шипя от досады, Серое Крыло осторожно подошел, вытянул шею и ухватил озорника за шкирку.

- В следующий раз, - сказал он, ставя брата рядом, - думай, прежде чем что-то делать!

Зубчатый Пик энергично отряхнулся, с ног до головы запорошив старшего брата снегом. Тот вздрогнул.

- Слушай, ты впервые вышел из пещеры, тебя никто не учил, как следует себя вести на открытом месте. Прежде чем ринуться куда-то, проверь, что там такое. Если ты присмотришься получше, то различишь под снегом очертания камней - по ним можно смело шагать, не боясь провалиться. Если же камней не видно, то проверь снег лапой, понял? Запусти ее поглубже и убедись, что можно идти.

- Понятно! - кивнул Зубчатый Пик.

Дальнейшее восхождение было медленным и изнурительным. Серое Крыло полагал, что помнит, где находится выступ скалы, и шел туда, проверяя лапой каждый шаг и огибая камни, то и дело преграждавшие им путь.

Наконец скалы поредели и перед котами развернулась припорошенная снегом плоская равнина. Серое Крыло сделал несколько осторожных шагов и убедился, что под снегом твердая земля.

«Наконец-то! - с облегчением подумал он. - Хоть где-то можно пробежаться».

Он выскочил на равнину, предвкушая возможность дать работу напряженным мышцам и подставить шерсть свистящему ветру.

- Давай, не отставай! - промяукал он брату.

В тот же миг снежная поверхность ушла из-под его лап, и Серое Крыло с отчаянным визгом нырнул в ледяную воду. Подавив панику, он бешено засучил лапами и попытался выбраться на берег, но его когти тщетно цеплялись за рыхлый мокрый снег, который раз за разом осыпался под его тяжестью.

Оказалось, что он свалился в ручей, который медленно понес его вниз по склону. Серое Крыло отчаянно старался держаться на поверхности, но его силы быстро таяли. Он поискал глазами Зубчатого Пика и вскоре увидел, что тот несется вдоль берега, в ужасе вытаращив глаза.

- Что мне сделать? - провыл он.

Серое Крыло огляделся. Он изо всех сил пытался оставаться спокойным, но его немеющие лапы уже начали слабеть. Острые когти холода вонзились в тело. Чуть ниже по склону он заметил торчавшую из снега ветку и догадался, что ее принесло сюда течением во время разлива ручья.

- Видишь ту ветку? - прохрипел Серое Крыло, напрягая легкие. - Подтолкни один ее конец ко мне!

Зубчатый Пик бросился вперед и принялся тащить ветку из-под снега. Серое Крыло терпеливо ждал, пока младший брат принесет ему спасительную опору. Он замерзал. Мокрая шерсть тянула его вниз, окоченевшие лапы совсем онемели.

«Если ничего не получится, я погиб».

- Отлично, - прохрипел Серое Крыло, когда Зубчатый Пик все-таки вырвал палку из снега. - Теперь толкай ее так, чтобы она легла поперек ручья, понял? Только не упусти!

Зубчатый Пик стал медленно подталкивать ветку вперед, пока не перекинул ее через ручей. Затем он уселся на ее конец и всем телом прижал к земле, чтобы ветку не унесло течением.

Сердце Серого Крыла екнуло от ужаса, когда быстрый поток донес его до ветки и едва не протащил мимо. Собрав последние силы, он всплеснул окоченевшими лапами, вытянул шею и ухватился за ветку зубами.

Зубчатый Пик тут же попятился прочь от ручья, волоча за собой ветку. Серое Крыло дрожал от страха, но не мог не восхищаться отвагой и силой младшего брата. Котенок упрямо тянул ветку, вытаскивая Серое Крыло из воды. Серое Крыло лихорадочно сучил задними лапами и остановился только тогда, когда почувствовал под животом твердую землю.

Замерзший, измученный, он беспомощно растянулся на мокром снегу. Он не мог пошевелиться, едва мог дышать. Но вот сквозь пелену усталости он почувствовал, что Зубчатый Пик яростно вылизывает его, совсем так, как это делала Тихий Дождь, когда он замерзал в детстве. Младший братишка прижался к нему всем телом, обвился вокруг. Судорожно вздохнув, Серое Крыло расслабился и растворился в блаженном тепле, разливавшемся по его подсыхающей шерсти под языком Зубчатого Пика.

Он не знал, сколько пролежал так, прежде чем почувствовал в себе силы сесть.

- Ох, я думал, что ты умрешь! - прошептал Зубчатый Пик, в страхе глядя на брата.

- Нет, это вряд ли, - хрипло отозвался Серое Крыло. - Благодаря тебе.

Жаркий стыд обжег его при мысли о том, что младшему брату пришлось его спасать.

«Тоже мне, хорош заступник! Клещеголовый! Как я мог выскочить на открытое место и припустить бегом, когда только что поучал Зубчатого Пика и ругал его за неосмотрительность?»

Чтобы поскорее унести лапы от коварного ручья, заметенного свежим снегом, Серое Крыло решительно зашагал вверх. На этот раз он тщательно проверял лапой снег перед собой, прежде чем поставить на него лапу.

- Ой, смотри! - раздался у него за спиной испуганный вопль Зубчатого Пика.

Обернувшись, Серое Крыло увидел еще одного, лениво парящего в небе орла. Спрятаться на голом склоне было негде, кругом не было ни одного камня, только предательский белый снег, на котором отчетливо темнели кошачьи фигурки.

Серое Крыло снова посмотрел в небо. Похоже, орел пока не заметил их, но очень скоро его зоркие глаза разглядят добычу.

- Придумал! - сипло выдохнул он. - Мы выкопаем норки в снегу и спрячемся там!

Орел взмыл над горами и заскользил над равниной, высматривая дичь. Времени оставалось совсем мало, поэтому Серое Крыло энергично замахал лапами, расшвыривая снег. Потом, без лишних слов он пихнул Зубчатого Пика в неглубокую ямку.

- Я задохнусь! - завизжал Зубчатый Пик, когда старший брат стал забрасывать его снегом.

- Не задохнешься! Сиди тихо.

Серое Крыло уже не успевал выкопать нору для себя, поэтому просто нырнул в ближайший сугроб и зарылся в него. Холод снова когтями вцепился в его шкуру, пришлось сжать зубы, чтобы они не стучали. Снег забился в уши, но Серое Крыло видел тень орла, скользящую по равнине.

«Улетай! - горячо взмолился он, затаив дыхание. - Улетай, здесь нет никакой дичи!»

Тень скользнула дальше, уменьшилась - и исчезла. Серое Крыло ждал так долго, что едва не потерял терпение, но орел не возвращался. Тогда он осторожно выбрался из своего укрытия. Он так замерз, что ему казалось, его будто кости превратились в сосульки, но взглянув в небо, Серое Крыло громко вздохнул от облегчения. Орла нигде не было видно.

Убедившись, что опасность миновала, Серое Крыло бросился к тому месту, где спрятал брата, и принялся лихорадочно раскидывать снег. Окоченевший Зубчатый Пик выбрался наружу, отряхнулся.

- Орел улетел?

- Да, но может вернуться. Идем, нужно как следует пробежаться, чтобы согреться. По дороге попробуем найти местечко, где можно будет спрятаться, если орел прилетит.

Коты побрели дальше по склону, с трудом переставляя окоченевшие лапы. Сначала Серое Крыло думал только о том, где бы им спрятаться, поэтому даже не заметил, как они миновали то место, где по его расчетам должен был находиться выступ, и забрались выше в горы. Он понял, что ошибся, только когда увидел совсем близко зубчатый гребень горы.

- Прости, - виновато сказал он, поворачиваясь к младшему брату. - Мы зашли слишком далеко.

Зубчатый Пик посмотрел на горные пики, его глаза засверкали.

- Ух ты! Я еще никогда не забирался так высоко!

Серое Крыло еле слышно замурлыкал. Он понимал восторг брата.

- Ладно, давай заберемся, - вздохнул он.

Ветер снова трепал их шерсть, острые камни кололи лапы. Наконец братья вскарабкались на последнюю скалу и очутились на крохотной площадке, где едва хватало места для двух котов.

- Вот это да! - ахнул Зубчатый Пик, окидывая взглядом простиравшиеся вокруг них вершины. - Я и подумать не мог, что гор так много! И не знал, что мир такой огромный! - он встал на цыпочки, вытянул шею и вдруг спросил: - А наш водопад отсюда видно?

- Нет, - ответил Серое Крыло. - Мы слишком далеко ушли. Наверное, он во-оон за тем склоном.

Повернувшись в сторону восхода солнца, Серое Крыло почувствовал, как по его телу пробежала дрожь волнения.

«Где-то там, далеко, наш новый дом - теплый, сытный, безопасный… Точно такой, как напророчила Камнесказительница. И мы непременно его найдем!»

Внезапно Зубчатый Пик так истошно завизжал, что Серое Крыло подскочил от неожиданности и едва не свалился с вершины.

- Ты что? - рявкнул он. - Орел вернулся?

- Нет! Я вижу наших!

Серое Крыло прищурился и посмотрел в сторону, куда указывал брат. В самом деле, далеко впереди виднелась вереница крохотных темных фигурок.

- Бежим! - завизжал Зубчатый Пик, приплясывая на крохотной площадке над пропастью. - Скорее, догоним их!

- Уймись, пока не свалился, - устало покачал головой Серое Крыло. - Ты что, не видишь, как они далеко? Нужно как следует продумать наш путь. Здесь слишком ветрено, уж не говоря о том, что местность чересчур открытая, значит, нам придется сначала спуститься немного вниз, а уж оттуда будем догонять наших.

Сев рядышком, братья уставились на лежавшую перед ними местность. К счастью, вскоре оба убедились, что как раз там, куда им предстояло идти, было гораздо больше камней и деревьев.

- Давай пойдем вон к тому поваленному дереву? - предложил Зубчатый Пик, указывая хвостом на ворох торчавших из-под снега сухих веток.

- Давай, - легко согласился Серое Крыло, приятно удивленный находчивостью брата. В самом деле, путь казался вполне безопасным, и от хищных птиц было где спрятаться! - Только я пойду первым.

- Ладно, если пообещаешь больше не падать в ручьи, - фыркнул Зубчатый Пик, сверкая глазами.

На этот раз они шли гораздо быстрее, легко перепрыгивая через камни и аккуратно пробираясь через те места, где под слоем снега могли скрываться опасные осыпи.

Вскоре Зубчатый Пик остановился как вкопанный.

- Дичью пахнет! - объявил он.

Серое Крыло удивленно покосился на брата, уверенный, что тому показалось. Он ничего не видел, однако через мгновение сам почуял очень слабый запах.

- Да ты прирожденный охотник! - воскликнул он. - Теперь давай, выслеживай!

Он с восхищением отметил, как младший братишка ловко принял безупречную охотничью стойку и бесшумно пошел вслед за запахом, вскоре оказавшись у груды камней. Оттуда выскочила крошечная горная землеройка, и тут Зубчатый Пик прыгнул - прибил ее когтями к земле.

- Я ее поймал! - изумленно взвизгнул он, словно не мог поверить в свою удачу. Быстро наклонившись, он откусил кусочек и пододвинул остатки брату.

- Это твоя добыча, - попробовал отказаться Серое Крыло. - Ты поймал, тебе и есть.

Но Зубчатый Пик упрямо мотал головой.

- Вчера ты меня накормил, сегодня мы поделим мою добычу. Так будет справедливо.

Серое Крыло с удовольствием проглотил остатки землеройки и тщательно облизал перепачканные усы.

- Спасибо, - проурчал он. - Будто заново родился!

Дальше им пришлось скользить вниз, так что песок и мелкие камешки дождем сыпались из-под их лап. Серое Крыло с облегчением перевел дух, когда они наткнулись на узкий выступ, как раз в том направлении, куда они шли.

Кот сделал глубокий вдох и сразу же окунулся в знакомые запахи. Зубчатый Пик почувствовал то же самое.

- Они шли этим путем! - воскликнул он с таким восторгом, будто уже нагнал ушедших.

- Не торопись радоваться, - осадил его Серое Крыло, хотя и у него лапы чесались от радости. - Впереди еще долгий путь.

Солнце медленно садилось за спиной братьев, отбрасывая длинные тени на снежную равнину.

- Пора искать укрытие на ночь, - вздохнул Серое Крыло.

- Нет! - твердо возразил Зубчатый Пик. - Давай пойдем дальше. В темноте трудно видеть, но я смогу найти след по запаху! Вот, гляди!

Он зажмурился и пополз вперед, уткнувшись носом в снег. Серое Крыло чуть отстранился, готовясь подхватить брата, если тот подойдет слишком близко к краю выступа, но Зубчатый Пик уверенно двигался вперед.

- Видал? - мяукнул он через какое-то время.

Серое Крыло только покачал головой. Ему тоже не терпелось поскорее догнать остальных, поэтому он не нашел в себе силы спорить.

- Хорошо, идем, - кивнул он. - Только знай, что если будет опасно, мы все равно остановимся на ночлег.

Зубчатый Пик нетерпеливо кивнул и побежал вперед.

Ночь выдалась облачная, поэтому даже почти полная луна была не в силах рассеять мрак. Порой было так темно, что Серое Крыло не видел своих усов. Зубчатый Пик медленно и осторожно шагал по выступу скалы, казалось, он прекрасно обходился без света.

Серое Крыло шагал следом, пока вдруг с размаху не врезался брату в спину.

- Что случилось? - мгновенно насторожился он.

- Я… пока не знаю, - прошептал Зубчатый Пик.

В тусклом свете луны, выглянувшей из-за туч, он разглядел, что Зубчатый Пик с беспокойством крутится на месте. Было похоже, что он потерял запах.

- Отсюда след уходит! - сказал он, наконец.

Серое Крыло ответил не сразу. Он подумал, что, возможно, им стоит остановиться и подождать до утра, но как отнесется к этому Зубчатый Пик? Опять начнет спорить?

- Ладно, давай немножко пройдем дальше, - решил он. - Только будь осторожен!

Зубчатый Пик прошел несколько шагов вверх, потом повернулся и побрел обратно.

- В чем дело? - спросил Серое Крыло и раздраженно зашипел, ударившись больной лапой о камень. - Может, просто пойдем дальше по выступу? Это гораздо проще, чем петлять в темноте.

- Не знаю, - неуверенно ответил Зубчатый Пик. Камни с шорохом посыпались из-под его лап, он поскользнулся, но тут же снова вернулся на выступ. - Но наши коты шли именно так!

Серое Крыло тоже чувствовал запахи, пусть и не так отчетливо, как брат. Приблизившись к Зубчатому Пику, он покрутил головой и озадаченно посмотрел назад. Зачем коты петляли на этом выступе?

В этот миг лунный луч прорезал пелену облаков, озарив зловещую пропасть, зиявшую в хвосте от того места, где обрывался запах.

- Ты только взгляни! - ахнул Серое Крыло при мысли о том, какой беды они чудом избежали. У него подогнулись лапы. - Если бы не твой поразительный нюх, мы бы сейчас лежали на дне пропасти!

Глаза Зубчатого Пика вспыхнули от гордости, он вскинул голову и уверенно зашагал по следу.

Но вскоре Серое Крыло заметил, что брат начал спотыкаться. У него тоже от усталости ныли лапы, ободранная подушечка вновь начала кровоточить.

- Хватит, - решительно объявил Серое Крыло. - Мы и так много прошли, нужно отдохнуть. Если нам ничто не помешает, завтра мы непременно догоним наших.

Зубчатый Пик открыл пасть, чтобы заспорить, но вдруг широко зевнул и кивнул.

- Я ужасно устал, - признался он.

Они свернули с выступа и свернулись под нависшей скалой. Зубчатый Пик заснул почти мгновенно, только его усы продолжали подрагивать, словно даже во сне он шел по следу.

Этой ночью Серому Крылу приснилось, будто он вернулся в пещеру и ее знакомые надежные стены вновь сомкнулись над ним. Вокруг слышались негромкие голоса.

«Пора идти дальше», - говорил Тенистый Мох.

«Сначала нужно поохотиться, - возражал Чистое Небо. - У меня живот прилип к хребту от голода!»

«Делайте что хотите, только сначала разбудите Лунную Тень», - донесся до него голос Черепашьего Хвостика.

Все новые и новые голоса присоединялись к спору, поднялся такой шум, что невозможно было разобрать отдельные слова. Даже сквозь сон Серое Крыло удивился тому, что в пещере разговаривают только те коты, что ушли на поиски нового дома.

Он открыл глаза и увидел солнце, выглядывавшее из-за гор, и белые перья облаков в голубом небе. Серое Крыло широко зевнул, разминая затекшие лапы. Ах, как сладко было спать, и как не хочется продолжать это бесконечное путешествие через снег!

Внезапно Серое Крыло понял, что продолжает слышать голоса, снившиеся ему ночью. Он ясно различал нестройное мяуканье котов, потом раздался зычный голос Чистого Неба:

- Смотри, Тенистый Мох! Наконец-то солнце! Теперь идти будет легче.

- Зубчатый Пик, Зубчатый Пик! - Серое Крыло вскочил на лапы. Забыв об усталости, он затормошил брата. - Зубчатый Пик, мы их нашли! Они здесь!

Несколько мгновений Зубчатый Пик молча таращил на него свои сонные голубые глаза, потом вскочил и вытянул шею.

- Чего же мы ждем?

Они бросились бежать по каменному карнизу и свернули за выступ скалы, взметнув лапами вихрь снега.

- Я чувствую их запах! - пропыхтел на бегу Зубчатый Пик.

В тот же миг Серое Крыло увидел путешественников. Они расположились чуть ниже по склону, вокруг прогнившего изнутри ствола поваленного дерева. Первые лучи солнца уже добрались до них, будя самых усталых. Коты выбирались из-под ствола, выгибали спины и с наслаждением потягивались.

Неожиданно Звонкий Ручеек вскинула голову и громко воскликнула:

- Смотрите! Это же Серое Крыло и Зубчатый Пик!

Остальные, словно по команде, уставились вверх - и дружно бросились к товарищам.

- Серое Крыло! - оглушительно замурлыкала Черепаший Хвостик, первой подбегая к ним. - Ты мне не снишься? Ой, это, и правда, ты!

- Глазам своим не верю! - урчал Чистое Небо, сияя глазами. Остальные коты обступили путников, обнюхивали их. - А я уж думал, что больше тебя не увижу!

- Ты просто герой, сумел пройти весь этот путь в одиночку! - ахала Длинная Тень.

- Да, но что вы тут делаете? - спросил Тенистый Мох.

Когда стихли первые радостные возгласы, Серое Крыло заметил, что некоторые с опаской переглядываются между собой.

- Там… у наших все в порядке? - спросила Звонкий Ручеек.

- Как Тихий Дождь? - выпалил Чистое Небо. - Она здорова?

- Все живы, все здоровы, все хорошо, - торопливо успокоил всех Серое Крыло.

Зубчатый Пик выскочил вперед и горделиво распушил грудку.

- Это все я! - важно мяукнул он. - Я пошел вас искать! Я же голосовал за то, чтобы уйти, помните? Значит, я имел право отправиться вместе с вами, вот и я ушел. А Серое Крыло пошел за мной.

- Ого! - фыркнул Чистое Небо, дружески пихая младшего братишку плечом. - Выходит, ты просто взял и ушел? Интересно, почему я не удивлен? Между прочим, ты поступил, как последний безмозглый котенок, и тебе очень повезло, что Серое Крыло тебя нашел.

- Я знаю, - неожиданно смутился Зубчатый Пик. Он потупился и с благодарностью покосился на старшего брата. Но уже через мгновение самонадеянный котенок встряхнулся, весело замурлыкал и выпалил: - Между прочим, я тоже его спас!

- Это правда, - сказал Серое Крыло и посмотрел на Чистое Небо. - Как у вас дела?

- О, просто замечательно, - ответил брат. - Метель, конечно, задержала нас, но мы не сомневаемся, что идем в нужном направлении.

- Мы забирались на самую вершину, - поделился Серое Крыло, указывая хвостом вверх. - Оттуда хорошо видна земля, что лежит за горами. Идти туда еще долго, но как только мы преодолеем следующий гребень, вы сами ее увидите.

- Вот здорово! - обрадовался Чистое Небо, сверкая глазами.

- Значит, нужно как можно быстрее отправляться в путь, - объявил Тенистый Мох, взмахом хвоста собирая вокруг себя котов.

- Сначала поедим, потом пойдем, - проворчал Лунная Тень.

Не успел он договорить, как Серое Крыло увидел Бегущую Воду и Крика Галки, которые карабкались вверх по склону, неся в зубах зайца.

- Отличная охота! - громко похвалил их Тенистый Мох.

Охотники приблизились к остальным, да так и остановились будто вкопанные, увидев Серое Крыло и Зубчатого Пика.

Когда все расселись вокруг дичи, чтобы подкрепиться, Черепаший Хвостик устроилась рядом с Серым Крылом и прильнула к нему.

- Я так счастлива, что ты передумал, - прошептала она.

Серое Крыло посмотрел на товарищей и почувствовал переполнявшее их радостное волнение.

- Я тоже, - промурлыкал он.



Глава VII


Когда все поели и начали вылизываться, Тенистый Мох подошел к Серому Крылу и Зубчатому Пику.

- Как там Камнесказительница? - спросил он. Потом моргнул и с нескрываемым беспокойством добавил: - Мне кажется, будто мы ушли из дома много-много лун назад.

- Она здорова, - успокоил его Серое Крыло. - Только страшно тревожится за всех, кто ушел, и винит себя в том, что отправила вас в неизвестность.

- Мы сами решили уйти, - возразил Тенистый Мох. - Каждый из нас принял это решение самостоятельно, Камнесказительница лишь предоставила нам эту возможность.

«Угу, попробуй убедить в этом Камнесказительницу!» - усмехнулся про себя Серое Крыло.

Коты собрались в путь. Насколько успел заметить Серое Крыло, Тенистый Мох оставался их предводителем, хотя Чистое Небо не упускал ни единой возможности высказать свое мнение.

- Почему бы не пойти вон к тому дереву? - предложил он, указывая хвостом вперед. - Там мы сможем перейти ручей и заодно обойдем эту бесконечную скалу.

- Хорошо, - покладисто согласился Тенистый Мох.

Они пустились в путь. Тенистый Мох шагал впереди, за ним шли Чистое Небо и Звонкий Ручеек, а Зубчатый Пик, выбиваясь из сил, семенил за Чистым Небом. С первого взгляда было видно, что он невероятно гордится приключениями, которые пережил на пути к товарищам. Зубчатый Пик был самым юным участником похода, из молодых котов в отряде были еще Полет Ястреба, Падающее Перо и ее брат Крик Галки. Из-за малого роста и коротких лапок им всем было нелегко перебираться через большие камни, поэтому Треснувший Лед и Дождевой Цветок, дочь Тенистого Мха, шли рядом с молодняком, помогая им в случае необходимости.

Следом шагали Бегущая Вода и Облачник, как всегда спокойные, но настороженные. Замыкали процессию Пестрая Шерстка и Лунная Тень.

- Видала, как я вчера спугнул того орла? - похвалялся Лунная Тень. - Если бы не я, он бы утащил Крика Галки!

Пестрая Шерстка устало закатила глаза.

- Угу, только ты забыл, что был там не один, - прошипела она.

«Видно, Лунная Тень не слишком изменился после ухода из пещеры, - подумал про себя Серое Крыло. - До чего же несносный кот!»

Длинная Тень, сестра Лунной Тени, молча шагала рядом, никак не отозвавшись на похвальбы брата. Серое Крыло давно заметил, что брат и сестра были полной противоположностью друг другу. Если у Лунной Тени рот закрывался, только когда он ел или спал, то Длинная Тень говорила очень редко, но уж если вступала в разговор, то к ее словам стоило прислушаться.

«Как в одном помете могли родиться такие разные коты - одна умная, а у другого птичий пух вместо мозгов?»

Следуя за Тенистым Мхом, коты непроизвольно разбились на пары. Серое Крыло скосил глаза и увидел, что его догоняет Черепаший Хвостик.

- Можно я пойду с тобой? - робко спросила кошка.

- Конечно, зачем ты спрашиваешь? - отозвался он.

- Знаешь, мне нравится идти позади всех, - призналась Черепаший Хвостик, поравнявшись с ним. - У меня на сердце спокойно, когда я вижу, что никто не отстал и все в безопасности.

Серое Крыло понимающе замурлыкал. На сердце у него повеселело, когда они стали подниматься по склону долины, подставив спины припекающему солнцу.

- Сейчас гораздо теплее, чем луну назад, - заметила Черепаший Хвостик. - Похоже, холода все- таки уходят.

Вскоре коты подошли к небольшому озерцу, где, прежде чем обрушиться со склона, разливался ручей. Лед на поверхности озера уже начал таять под лучами солнца. Коты расселись на берегу, чтобы как следует напиться и остудить натруженные лапы.

Серое Крыло сел рядом с Пестрой Шерсткой, склонился над студеной водой и начал пить. Вкус воды напомнил ему о камнях и свежем горном ветре.

- Я так рад, что мы вас нашли, - сказал он. - Я очень боялся за Зубчатого Пика.

- Да, он слишком мал для такого путешествия, - согласилась крапчатая кошка, - но держится он молодцом. И потом…

Пестрая Шерстка вдруг замолчала, потом стремительно окунула лапу в воду и выбросила на камни толстую серебристую рыбу. Дичь отчаянно забилась, но Пестрая Шерстка мгновенно успокоила ее ударом когтей.

- Где ты такому научилась? - опешил Серое Крыло. Другие коты тоже бросились к ним и удивленно заахали.

Пестрая Шерстка небрежно повела плечом.

- Дома в теплую пору я иногда ловила рыбу в нашем озере под водопадом, - объяснила она и, склонив голову, откусила кусочек добычи, прежде чем пододвинуть свой улов остальным. - Вот, попробуйте.

Коты по очереди откусили понемножку. Серое Крыло решил, что рыба ему не понравилась, он предпочитал простой земной вкус крольчатины или мыши. Зато Падающее Перо проглотила свой кусок с явным удовольствием.

- Научишь меня ловить рыбу? - спросила она Пеструю Шерстку.

Золотые глаза крапчатой кошки радостно просияли.

- Конечно! Надеюсь, в нашем новом доме будет место, где мы сможем всласть порыбачить.

- Вот уж не думаю, - пробурчал Крик Галки, с отвращением облизывая губы. - Не обижайся, Пестрая Шерстка, но мне подавай кроликов да орлов!

- Эй, это же еда! - весело мяукнул Лунная Тень, с жадностью разглядывая остатки рыбы. Он явно рассчитывал получить еще один кусочек.

- А мне очень понравилось, - промурлыкала Звонкий Ручеек, а Дождевой Цветок кивнула.

- Я уже вижу, что в нашем новом доме ты будешь питаться одной рыбой, - шутливо промурлыкала Звонкий Ручеек, глядя, с каким аппетитом Чистое Небо уплетает свою долю.

- М-ммм, - с сомнением протянул Чистое Небо, ласково погладив подругу хвостом. - Наверное, мне не устоять, если наши котята тоже ее полюбят.

Они радостно переглянулись, и Звонкий Ручеек смущенно опустила глаза.

Серое Крыло пихнул брата в бок.

- Звонкий Ручеек ждет котят? - шепотом спросил он.

Чистое Небо горячо закивал.

- Ей так кажется. Я знаю, время не самое подходящее, у нас впереди еще долгий путь, но… Я просто не могу дождаться, когда стану отцом!

- Звонкий Ручеек будет прекрасной матерью, - заверил его Серое Крыло, подавив укол ревности.

Наевшись, коты не смогли устоять перед искушением немного полежать на камнях перед озером, подставив шерсть лучам солнца.

- Эй, Черепаший Хвостик! - Бегущая Вода кивнула на черепаху, нежившуюся под солнцем на другом берегу. - Смотри, твои сородичи! Может, ты уже нашла свой настоящий дом?

Черепаший Хвостик фыркнула и добродушно замахнулась на шутницу лапой.

- Вот как, да? Тогда твой дом везде, где мокро! Или там, где льет дождь!

Чистое Небо следил за кружившими в небе мелкими птицами.

- Хочешь, поймаю? - спросил он у Тенистого Мха.

Степенный кот поднял глаза, посмотрел в ту сторону, куда им предстояло идти, и покачал головой.

- Нет. Мы слишком мало прошли.

- Куда мы спешим? - немедленно вмешался Лунная Тень. - Этот новый дом никуда не денется, какая разница, когда мы до него доберемся?

- Вот именно! - поддакнул Крик Галки. - Мы и так только и делаем, что идем.

Остальные одобрительно загудели.

- Эх вы, ленивые лежебоки! - воскликнула Черепаший Хвостик. - Мы путешествуем всего четыре рассвета и даже из гор еще не вышли, а вы уже жалуетесь! - шерсть на ее загривке воинственно распушилась. - Никто не говорил, что будет легко, и вы это знали, когда решили оставить пещеру!

Прежде чем кто-нибудь успел возразить, Длинная Тень тихо встала и указала хвостом на темнеющие впереди сосны.

- Давайте доберемся туда до заката? - предложила она.

- Отличная мысль, - сразу согласилась Пестрая Шерстка.

Серое Крыло с облегчением перевел дух. Угроза раздора растаяла, как изморозь под солнцем. Коты вскочили и с готовностью пустились в путь.

Серое Крыло догнал Звонкого Ручейка.

- Чистое Небо сказал мне, что ты ждешь котят, - сказал он. - Поздравляю!

Кошка смущенно уставилась на свои лапки.

- Не хочу, чтобы кто-нибудь об этом знал, - прошептала она. - Не хочу, чтобы все думали, будто из-за меня придется идти медленнее!

- Никто так и не подумает, - твердо сказал Серое Крыло. - Твои котята - радость для всех нас. Они станут прекрасным началом нашей новой жизни на новом месте.

Солнце только начало спускаться с макушки неба, когда Тенистый Мох вдруг резко остановился. Остальные коты сгрудились за ним, переглядываясь. Серое Крыло вытянул шею и увидел, что каменный выступ, по которому они шли, закончился. Теперь перед путешественниками простиралась широкая каменная осыпь, круто обрывавшаяся в лежавшую далеко внизу долину.

- Не нравится мне это, - прошептала Полет Ястреба.

- Мне тоже, - пискнул Крик Галки. - Нам обязательно тут спускаться?

- Обязательно, - твердо объявил Тенистый Мох, пресекая дальнейшие споры. - Пойдем медленно, по двое. Младшие будут идти в паре с опытными котами.

- Чистое Небо, можно мне с тобой? - воскликнул Зубчатый Пик, бросаясь к старшему брату. Чтобы показать свою храбрость, он подошел к самому краю осыпи и остановился над зияющей внизу бездной.

Серое Крыло искренне восхищался отвагой младшего брата. Он нисколько не обижался на то, что Зубчатый Пик теперь хвостом ходит за Чистым Небом, не обращая внимания на него.

Размышляя, где от него будет больше пользы, Серое Крыло поймал на себе испуганный взгляд Крика Галки и решительно направился к нему.

- Можешь пойти со мной, если хочешь.

Крик Галки с благодарностью посмотрел на него.

- Вот спасибо! - усы у него нервно подрагивали, однако молодой кот справился с собой и добавил с напускной бравадой: - Понимаешь, я очень боюсь свалиться в долину. Все-таки далековато лететь.

- Тогда просто не смотри вниз, - посоветовал Серое Крыло. - Держись рядом со мной и перед тем, как шагнуть, убедись, что под лапой есть надежная опора.

Крик Галки очень серьезно выслушал его советы.

- А хвост можно использовать для равновесия? - спросил он.

- Отличная мысль! Не смотри вниз, старайся глядеть только вперед и - самое главное - ни в коем случае не паникуй, - напутствовал его Серое Крыло.

Крик Галки с серьезным видом кивнул.

- Хорошо. Теперь я готов, идем.

Тенистый Мох уже начал спускаться по осыпи, медленно и осторожно продвигаясь к лежавшему внизу горному склону, где колючие кусты и россыпи валунов могли послужить им опорой. Чистое Небо и Зубчатый Пик спускались следом.

За ними шли Звонкий Ручеек и Падающее Перо, причем Звонкий Ручеек заняла место не рядом со склоном, а возле обрыва. Чистое Небо обернулся, на миг в его глазах мелькнула неуверенность, было видно, что ему хочется броситься вверх и помочь своей подруге.

- Ничего, я справлюсь! - звонко мяукнула Звонкий Ручеек. - Смотри сам не упади!

Серое Крыло переглянулся с Криком Галки и тоже начал спускаться по осыпи. Он старался не смотреть вниз, но прекрасно знал, что совсем рядом, всего в нескольких хвостах от него, зияет обрыв. Он поскользнулся на разъезжающихся под лапами камнях и едва не упал, послав вниз целую лавину мелких камешков. На долю мгновения Серое Крыло подумал, что сейчас покатится за ними, но сумел устоять.

- Ты как? - прошептал Крик Галки. Глаза у него сделались огромными, уши плотно прижались к макушке.

- Ничего, все в порядке, - натянуто ответил Серое Крыло. - Идем.

Поглядев вперед, он увидел, что Тенистый Мох уже добрался до безопасного места, а Чистое Небо подталкивает Зубчатого Пика на большой, занесенный снегом камень. Еще через мгновение оба брата уже стояли на валуне.

- Ну, давайте! - пронзительно завизжал Зубчатый Пик, поворачиваясь к остальным. - Это совсем нетрудно!

Вскоре Падающее Перо и Звонкий Ручеек были рядом. Серое Крыло слегка расслабился, видя, что идти осталось совсем недолго. Он настолько осмелел, что обернулся и посмотрел на котов, спускающихся за ними.

«Кажется, все обойдется».

И тут тишину прорезал пронзительный крик.

- Орлы! Орлы!

Зубчатый Пик прыгал на камне, бешено размахивая хвостом. Серое Крыло взглянул вверх и увидел двух огромных птиц, спускавшихся прямо на рассыпавшихся по осыпи котов.

Те в ужасе завизжали и бросились бегом, камни брызнули и посыпались у них из-под лап, еще недавно ровный строй рассыпался. Ужас сжал сердце Серого Крыла, он будто наяву увидел, как коты с истошными воплями падают в бездну или взмывают в небо в орлиных когтях.

Крик Галки оцепенел в хвосте от безопасного места. Преодолев подступающую панику, Серое Крыло схватил его за загривок и потащил прочь с осыпи на камень. Убедившись, что молодой кот в безопасности, он бросился обратно к товарищам.

Поскальзываясь на бегу, Серое Крыло взлетел наверх и увидел, что Пестрая Шерстка от страха потеряла опору и теперь летит вниз по осыпи, воя от ужаса.

- Бегу! - промяукал Серое Крыло, бросаясь к ней.

Уворачиваясь от камней, он ринулся между Пестрой Шерсткой и остальными. Забежав чуть выше Пестрой Шерстки, Серое Крыло остановился на таком участке, где камни не норовили выпрыгнуть из-под лап, напружинился и снова побежал вниз, наметив взглядом место, где можно было бы попытаться остановить падающую кошку.

Пестрая Шерстка продолжала лететь вниз, Серое Крыло поймал ее взгляд, полный слепого ужаса. Ее хвост беспомощно болтался, когти тщетно скребли по зыбким камням.

Добежав до выбранного места, Серое Крыло изо всех сил вонзил когти в камни, встал и приготовился всем телом встретить летящую на него кошку. Когда Пестрая Шерстка с разбега врезалась в него, Серому Крылу показалось, будто земля ушла у него из-под лап, но он все-таки устоял.

Обезумевшая Пестрая Шерстка попыталась вырваться и броситься наверх, откуда она только что скатилась, но Серое Крыло удержал ее.

- Не двигайся! - прохрипел он.

В животе у него екнуло от страха при виде снижающихся орлов. Хищные птицы, как камни, упали с небес, их когти были вытянуты, кончики крыльев чиркали по головам котов. Большинство из них были уже в безопасности, только Полет Ястреба и Дождевой Цветок сильно отстали, а Серое Крыло никак не мог справиться с Пестрой Шерсткой.

«Кажется, сегодня мы точно пойдем на корм птицам!»

Кошка продолжала отчаянно вырываться, и неизвестно, чем бы все это кончилось, если бы Лунная Тень вдруг не бросился к ним вниз по склону.

- Давай, сюда… - пропыхтел он, подставляя Пестрой Шерстке плечо.

Она заковыляла вперед, шаг за шагом приближаясь к концу осыпи. Серое Крыло пошел следом, стараясь не поскользнуться.

Когда они благополучно добрались до твердой земли, Лунная Тень помог Пестрой Шерстке вскарабкаться на камень и сел рядом. Серое Крыло в изнеможении свалился под каменный выступ, где прятались остальные. Вскоре к ним присоединились Полет Ястреба и Дождевой Цветок, чудом спасшиеся от орлиных когтей.

- Все целы? - спросил Тенистый Мох, окидывая взглядом котов, дрожавших под скалой.

- Целы, - ответил за всех Чистое Небо.

- Только перепугались до смерти, - честно призналась Черепаший Хвостик.

Пестрая Шерстка промолчала. Она вся съежилась, опустив голову, ее шерсть до сих пор стояла дыбом.

- Мне так стыдно, - пролепетала она, не поднимая глаз. - Я поддалась панике. Простите меня, Серое Крыло, и ты, Лунная Тень. Я вела себя, как бешеная лисица… Я едва не погубила нас!

- Все в порядке, - успокоил ее Серое Крыло.

- Забудь, - великодушно сказал Лунная Тень, выкатывая грудку. - В следующий раз ты справишься лучше.

Черепаший Хвостик склонилась к уху Серого Крыла и прошептала:

- Между прочим, я просто потрясена тем, как Лунная Тень спас Пеструю Шерстку! Но я скорее откушу себе язык, чем скажу об этом вслух.

Серое Крыло кивнул, благодарный доброй кошке за ее неунывающий нрав.

- Он очень смелый, но это не мешает ему оставаться несносным выскочкой, - так же тихо шепнул он в ответ.

Бегущая Вода, стоявшая на страже на краю выступа, обернулась и мяукнула:

- Орлы сидят на вершине. Они знают, что мы здесь и готовы ждать, сколько понадобится.

Серое Крыло вспомнил, каким беспомощным почувствовал себя, когда орел впился когтями в его шкуру и попытался оторвать от земли.

- Похоже, нам ничего не остается, как попытаться пересидеть здесь, под скалой, - сказал он.

- И сколько мы тут будем торчать? - взвилась Полет Ястреба. - Не знаю, как вам, но мне уже пора подкрепиться!

Коты возмущенно заворчали, стало ясно, что многие с ней согласны.

- Нет, прежде всего мы должны думать о безопасности, - решил Тенистый Мох, кивая Серому Крылу. - Ничего страшного, просто нужно переждать.

Коты еще немного поворчали, но вскоре смирились и начали устраиваться на отдых. Одни вылизывали стертые в кровь подушечки лап, другие сразу улеглись и уснули. Поначалу коты были даже рады возможности передохнуть, но время шло, а ожидание все не кончалось. Постепенно в отряде начало нарастать беспокойство.

Облачник высунул голову наружу и тут же снова шмыгнул в укрытие.

- Там еще два орла! - промяукал он, испуганно сверкая глазами. - Сидят прямо вон на той скале.

Словно в подтверждение его слов, в воздухе раздался пронзительный орлиный клекот. Серое Крыло поежился. Казалось, орлы нарочно дразнили спрятавшихся котов.

«Они прекрасно знают, где мы сидим».

Стало темнеть, но орлы не думали улетать. Даже хуже, они решили перейти в наступление. Один из орлов спустился вниз и просунул шею под скалу. С бешено колотящимся сердцем Серое Крыло бросился вперед, загородил собой Черепашьего Хвостика и оттащил ее подальше от клацающего желтого клюва. Коты вжались в стены, превратившись в одну трясущуюся кучу меха. Несколько мгновений орел молча смотрел на них своими беспощадными желтыми глазами, потом нехотя поднялся в воздух и исчез.

Никто из котов даже не подумал вздохнуть от облегчения. Все знали, что орлы никуда не улетели и не улетят.

Чистое Небо окинул взглядом съежившихся от страха друзей.

- Мы не мыши! - громко воскликнул он. - Мы не позволим обращаться с нами, как с дичью! Давайте покажем этим птицам, что они имеют дело с настоящими котами-охотниками.

- И как же мы это сделаем? - взвизгнула Дождевой Цветок.

Чистое Небо пробежал взглядом по съежившимся под скалой котам:

- Возьмем, да поймаем одного из них, вот как!

Из горла Серого Крыла вырвался изумленный вздох. Оглядевшись по сторонам, он увидел, что остальные тоже испуганно переглядываются.

- Это невозможно, - резко объявил Тенистый Мох. Его тон давал понять, что он не намерен даже обсуждать это безумное предложение. - Там четыре орла, нам с ними не справиться.

Но Чистое Небо не собирался уступать.

- Их четверо, а нас гораздо больше! - возразил он.

Отвага брата наполнила сердце Серого Крыла восторгом, следом за которым он ощутил будоражащий прилив надежды, похожий на первую капель на зимней сосульке.

- Давайте хотя бы выслушаем, что задумал Чистое Небо, - предложил Серое Крыло.

Тенистый Мох заколебался, но в конце концов нехотя кивнул.

- Я уверен, что четырем котам по силам победить орла, - начал Чистое Небо. - Я, Длинная Тень, Бегущая Вода и Крик Галки, - Чистое Небо по очереди взглянул на каждого названого и продолжил: - Мы прыгаем выше всех в клане, вместе мы сможем стащить орла на землю!

Серое Крыло рванулся вперед.

- Я тоже хочу помочь!

- И поможешь, - кивнул ему Чистое Небо. - Ты самый быстрый из нас, поэтому тебе мы поручим отогнать остальных птиц. Возьми с собой еще троих.

Тенистый Мох растолкал толпу, подошел к Чистому Небу и властно приказал:

- Расскажи мне подробно, что ты задумал и как мы должны это сделать.

Чистое Небо положил перед собой кучку камешков и начал объяснять, передвигая камни по ходу рассказа.

- Вот это - четыре орла. Серое Крыло со своими котами выманят их и заставят пуститься в погоню, а в это время я и мой отряд нападем на четвертого!

Коты обступили Чистое Небо, жадно впитывая каждое его слово. Серое Крыло мысленно представил себе план брата и решил, что все может получиться.

- По-моему, стоит попробовать!

- А по-моему, стоит дождаться темноты и сбежать потихоньку, - предложила Черепаший Хвостик.

Чистое Небо обернулся к ней в гневе:

- И позволить этим хищникам преследовать нас завтра, послезавтра и послепослезавтра? Нет, Черепаший Хвостик, твое предложение годится только для трусов! Нужно напасть на них сейчас, чтобы раз и навсегда отучить связываться с нами!

- Чистое Небо прав, - обронила Длинная Тень.

Серое Крыло видел, что никто, кроме нее, не испытывает особой уверенности, однако другого выхода, казалось, не было. В конце концов коты нехотя согласились.

- Вот и замечательно! - одобрил Чистое Небо. - Давайте поторопимся, пока не стемнело.

Черепаший Хвостик, Облачник и Звонкий Ручеек пойдут с Серым Крылом, - распорядился Тенистый Мох. - Постарайтесь заманить трех орлов как можно дальше от скал. А четвертого вам предстоит удержать на месте, чтобы Чистое Небо и его коты смогли с ним расправиться.

Чистое Небо тревожно зашевелил усами, услышав имя подруги.

- Мне кажется, Звонкий Ручеек не слишком быстролапая, - попытался возразить он.

Тенистый Мох взглянул на него удивленно.

- Разве? Да она бегает почти так же резво, как Серое Крыло!

Серое Крыло прекрасно понимал тревогу брата, но что он мог поделать? Звонкий Ручеек просила его никому не говорить о том, что она ждет котят, а значит, кошка не могла рассчитывать на особое к себе отношение. К тому же сама она, казалось, ничуть не возражала против участия в битве с орлами.

- Ничего со мной не случится, - промурлыкала Звонкий Ручеек, многозначительно поглядев на Чистое Небо. - Серое Крыло обо мне позаботится, - добавила она, шутливо пощекотав его кончиком хвоста за ухом.

- А как же остальные? - спросил Зубчатый Пик, раздраженно размахивая хвостом. - Между прочим, мне уже доводилось драться с орлами! У меня есть опыт!

- Остальные останутся здесь, чтобы в любой момент прийти на помощь одному из отрядов, - ответил Тенистый Мох и добавил, подмигнув Зубчатому Пику: - Готовься прыгнуть на орла, если придется!

Зубчатый Пик с готовностью закивал и присел на краю скалы, изготовившись к прыжку.

Серое Крыло повел ушами, подзывая к себе Черепашьего Хвостика, Звонкого Ручейка и Облачника. Они выбрались из-под выступа скалы. Сгустившиеся сумерки на время скрыли котов от зорких орлиных глаз, позволив незаметно пробраться между камней и затаиться на небольшом отдалении от утеса.

- Вперед! - мяукнул Серое Крыло.

Они выскочили из-за камней и оглушительно завизжали, привлекая внимание орлов. Хищники сидели на уступах скал прямо над ними. Дрожь пробежала по телу Серого Крыла, когда он увидел, что все четыре птичьи головы повернулись в их сторону.

Два орла поднялись в небо, захлопали своими огромными крыльями, набирая высоту - и камнем ринулись на котов.

- Облачник! Черепаший Хвостик! - провыл Серое Крыло. - Бегите к следующему камню! Уведите орлов за собой!

Два кота немедленно сорвались с места и помчались по заснеженному склону, а орлы хищно заскользили следом. Серое Крыло и Звонкий Ручеек вжались в снег, когда огромные птицы пролетели над ними.

- Сейчас я приведу остальных! - прошептала Звонкий Ручеек.

Серое Крыло не успел пасти раскрыть, как кошка выскользнула из-под камня и забегала кругами по снегу, делая вид, будто сильно хромает на одну лапу. Два оставшихся орла тут же покинули скалы и ринулись к ней, но хитрая Звонкий Ручеек, взмахнув хвостом, шмыгнула под скалу, где ее ждал Серое Крыло.

- Не делай так больше! - сердито прошипел он. - Это очень опасно!

- Но ведь сработало, правда?

Два орла опустились ниже - один занял пост на вершине, второй расположился прямо на земле и вытянул шею, пытаясь заглянуть под скалу.

Краем глаза Серое Крыло заметил, что Чистое Небо и его коты уже тихонько выбираются из-под каменного карниза, готовясь окружить орла, сидевшего на вершине.

«Значит, мы должны подальше отогнать того, что на земле», - сообразил Серое Крыло. Он многозначительно взглянул на Звонкого Ручейка, указал ей хвостом на куст, росший неподалеку от их убежища. Кошка быстро закивала:

- Я готова!

Они выскочили наружу и оказались прямо перед сидевшим на земле орлом. Хищник испустил пронзительный визг и ринулся на котов. Бросив быстрый взгляд через плечо, Серое Крыло увидел, что его брат, обогнав остальных, подскочил к скале и подпрыгнул в воздухе, целясь когтями в шею сидевшего на скале орла. Хищная птица попыталась взлететь, но Чистое Небо вцепился в ее оперение и повис, не давая птице подняться в воздух. Тут подоспели остальные коты, и все вместе они стащили орла на землю.

Завороженный тем, что происходило на скалах, Серое Крыло совсем забыл смотреть под лапы. Расплата не заставила себя ждать - через несколько шагов он оглушительно взвыл, с разбега ударившись о что-то твердое.

- Заячий помет! - прошипел Серое Крыло, разглядев скрюченный торчавший из-под снега корень.

Боль была такая, что в глазах потемнело. Серое Крыло почувствовал, что орел, преследовавший его, спустился чуть ниже и приготовился к броску, поэтому заставил себя бежать быстрее, превозмогая боль. Внезапно в сумерках он разглядел светлую фигурку Звонкого Ручейка и понял, что она вернулась, чтобы ему помочь. С разбега ударив Серое Крыло плечом, кошка пихнула его под куст, в узкий лаз между колючими ветками.

В глазах у Серого Крыла помутилось от боли и страха. Он не помнил, как забрался в самую глубину куста и подобрался, освобождая место для своей спасительницы. Прошло несколько мгновений, прежде чем кот понял, что сидит под кустом один. Где же Звонкий Ручеек? Обернувшись, он увидел, что она почему-то скользит из-под веток наружу, беспомощно скребя когтями по земле.

Что?

Боль туманила голову, мешала соображать. Когда Серое Крыло понял, что происходит, было уже поздно. Драгоценные мгновения были потеряны. На его глазах орел схватил Звонкого Ручейка, безжалостно вонзил когти в ее спину и поднялся в воздух.

Над скалами пронесся отчаянный вопль:

- Серое Крыло! Помоги!



Глава VIII


Превозмогая боль в лапе, Серое Крыло выбрался из-под куста и изо всех сил подпрыгнул в воздухе. Его выпущенные когти беспомощно скользнули по хвосту Звонкого Ручейка, а орел с победным воплем взмыл в небо.

- Держись! - завизжал Серое Крыло, бросаясь следом за орлом. - Не сдавайся! Вырвись как- нибудь!

На бегу он заметил, что два орла, еще недавно преследовавших Черепашьего Хвостика и Облачника, развернулись в воздухе и с клекотом летят навстречу товарищу. Тем временем Чистое Небо и остальные коты приканчивали четвертого орла, яростно терзая его зубами за глотку.

Три орла стремительно поднимались в небо. Отчаянные вопли Звонкого Ручейка стихали вдали. Ужас гнал Серое Крыло вперед, он забыл о боли, о страхе и обо всем на свете, кроме несчастной кошки, бившейся в орлиных когтях. Он перескакивал через камни, падал, снова вставал и бежал изо всех сил, в кровь обдирая лапы.

- Серое Крыло! Серое Крыло, сто-ооой! - словно сквозь туман донесся до него срывающийся кошачий голосок. Серое Крыло не сразу понял, что это кричит Черепаший Хвостик.

Оказалось, что она и Облачник уже давно гнались за ним по снегу. Стоило Серому Крылу остановиться, как они подскочили к нему и окружили с двух сторон.

- Хватит, Серое Крыло, - задыхаясь, прохрипел Облачник. - Ты ей уже ничем не поможешь.

Дикий вопль отчаяния вырвался из груди Серого Крыла. Громко воя, он остановился и заметил, что стоит на самом краю утеса. Еще пара шагов - и он бы камнем рухнул в долину.

Но сейчас Серому Крылу было все равно.

- Звонкий Ручеек! - прошептал он. Его бока тяжело вздымались, сердце разрывалось от горя и чувства вины. - Это все из-за меня! Это я ее погубил!

Облачник прижался к нему, Черепаший Хвостик громко всхлипнула:

- Ты сделал все, что мог!

Серое Крыло вытянул шею и заглянул за край утеса, представляя, как он со свистом летит вниз и разбивается об острые камни. Словно в тумане, он пошатнулся и шагнул к пропасти, но Облачник успел впиться когтями в его шерсть и оттащить назад.

- Идем! - рявкнул он. - Пора возвращаться к остальным.

Не успели они отойти от обрыва, как увидели Чистое Небо и Длинную Тень, мчавшихся им навстречу.

- Все получилось! - радостно провозгласил Чистое Небо. - Мы справились! Мы убили орла!

Даже Длинная Тень, всегда спокойная и сдержанная выглядела непривычно возбужденной, ее зеленые глаза сияли, как звезды. Крик Галки бежал следом за старшими. У него было порвано ухо, но остальные коты выглядели невредимыми.

- Хороший урок мы преподали этим наглым орлам! - удовлетворенно промурлыкал молодой котик. - Больше они нас не потревожат.

Чистое Небо вдруг замер, непонимающе глядя на застывших перед ним котов.

- А где Звонкий Ручек? - спросил он.

Серое Крыло хотел ответить, но не сумел выдавить ни слова. Горе сокрушило его.

- Мне так жаль, - очень тихо мяукнула Черепаший Хвостик. - Ее унес орел.

Чистое Небо уставился на нее и застыл, будто прирос к земле. Он был так неподвижен, что казался сделанным изо льда.

- Неправда, - еле слышно выдавил он, когда к нему вернулся голос. - Звонкий Ручеек такая быстролапая, никакому орлу ее не поймать! Серое Крыло! - вдруг воскликнул он, поворачиваясь к брату. - Она же рассчитывала на тебя! Почему ты ее не спас?

- Я… я повредил лапу, - сбивчиво прошептал Серое Крыло. - Звонкий Ручеек помогала мне спастись от орлов, она толкнула меня под куст…

В глазах Чистого Неба отразился ужас:

- Ты… ты спрятался, а ее оставил снаружи?

Серое Крыло беспомощно затряс головой.

- Я… Нет, все было не так… - начал было он, но тут же осекся и замолчал, раздавленный тяжестью своей вины. Что он мог сказать брату? Как он мог убедить кого бы то ни было в том, что не виновен в смерти Звонкий Ручеек, если сам считал себя убийцей?

- Не надо, - тихо сказал Облачник, осторожно дотрагиваясь лапой до бока Серого Крыла. - Не вини себя. Так уж случилось, нет в этом ничьей вины.

- Верно, - глухо обронил Чистое Небо, выпрямляясь. Он огляделся по сторонам. - Куда полетел этот орел?

Все молча уставились на него, но тут из-за каменного выступа, под которым прятались остальные коты, вышел Тенистый Мох. Длинная Тень со всех лап бросилась к нему и, понизив голос, быстро рассказала о случившемся. Выслушав ее, Тенистый Мох коротко кивнул, подошел к охотникам и положил хвост на спину Чистого Неба.

- Уже поздно, - печально сказал он. - Нам их не догнать.

- Но мы должны! - вскинулся Чистое Небо. - Она еще жива, мы должны ее спасти! - его голос дрожал, в нем звенели любовь, боль и страх. - Ведь она носит моих котят!

Вздох ужаса вырвался у обступивших его соплеменников. Если до сих пор Серое Крыло считал себя самым пропащим котом из когда-либо рождавшихся под звездами, то теперь он горько пожалел, что Облачник не позволил ему броситься в пропасть. Он погубил не только Звонкого Ручейка, но и ее нерожденных котят. Они погибли вместе…

Тенистый Мох скорбно покачал головой:

- Какая ужасная потеря… - прошептал он.

Он крепче обнял Чистое Небо хвостом и повел его к каменному карнизу, под которым молча ждали остальные. Чуткая Черепаший Хвостик побежала вперед, чтобы рассказать всем о случившемся и избавить Чистое Небо от мучительных расспросов и восклицаний. Облачник пошел рядом с Серым Крылом.

Когда они вошли под скальный карниз, их встретила мертвая тишина. Даже Лунная Тень был настолько потрясен, что не произнес ни слова.

Все сгрудились вокруг Чистого Неба, каждому хотелось хоть немного утешить его и облегчить тяжесть удара, но Серое Крыло понимал, что никакие слова и соболезнования не в силах унять такую боль. Чистое Небо был лишен даже последнего утешения осиротевших - веры в то, что смерть подруги была быстрой и безболезненной.

Серое Крыло забился в угол и лег, уронив голову на лапы. Вскоре рядом с ним оказалась Черепаший Хвостик. Она прижалась к боку Серого Крыла, словно пытаясь задушить.

- Ты не виноват! - горячо прошептала она.

«Я виноват, - с тоской подумал Серое Крыло. - Это я погубил ее!»

Этой ночью никто не спал. Как только серый холодный рассвет начал заниматься над заснеженными горами, все, не сговариваясь, вышли из-под скалы. Серое Крыло выбрался одним из последних и увидел, что Тенистый Мох волочит по снегу убитого накануне орла.

- Нам нужно поесть, - сказал он, бросая добычу перед котами. - Всем еще понадобятся силы.

Чистое Небо вышел на снег последним. Его погасшие глаза потемнели от горя, плечи ссутулились. Увидев тело орла, он вздрогнул и отвернулся, но Тенистый Мох решительно подтолкнул его к еде и заставил проглотить несколько кусков.

- Чистое Небо, - сказал он, когда охотник закончил есть. - Может, тебе стоит вернуться в пещеру? - всегда спокойный и уверенный вожак маленького отряда впервые выглядел растерянным, он говорил словно через силу, с трудом подбирая слова.

Чистое Небо помолчал, обдумывая его слова, потом покачал головой:

- Я обещал Звонкому Ручейку, что впереди нас ждет новый дом, в котором мы заживем лучше, чем прежде. Я сдержу свое обещание и найду это место - в память о ней, в память о наших нерожденных котятах.

И вновь беспощадные когти вины впились в сердце Серого Крыла, грозя разорвать его на куски. Он почувствовал себя еще большим ничтожеством рядом со своим мужественным и преданным братом.

- Звонкий Ручеек погибла, спасая товарища и всех нас от орлов, - тихо сказал Тенистый Мох. - Ты почтишь ее память, если навсегда сохранишь это в своем сердце.

Чистое Небо опустил голову, но ничего не ответил.

- Что ж, - продолжал Тенистый Мох, с видимым усилием заставляя себя говорить с былой уверенностью: - Значит, сегодня мы продолжим путь к сосновой роще. Постараемся добраться туда до полудня.

Печаль, как густой туман, висела над вереницей притихших котов. Серое Крыло заметил, что все сторонятся Чистого Неба, словно боятся ранить его своим присутствием. Пересилив себя, Серое Крыло прибавил шаг, чтобы догнать брата.

«Пусть он выцарапает мне глаза, я это заслужил! Пусть гонит меня, пусть проклинает, но я не могу в такой день оставить его одного».

Но тут Лунная Тень вдруг бросился вперед и подбежал к Чистому Небу.

- Идем, - сказал он. - Сегодня я пойду с тобой.

Чистое Небо ничего не ответил, но пошел рядом с Лунной Тенью. Когда они удалились, к Серому Крылу приблизился Облачник. Он не пытался утешить его, не развлекал беседой, он просто молча шагал рядом, и Серое Крыло был благодарен ему за эту безмолвную поддержку.

Как и рассчитывал Тенистый Мох, они добрались до сосняка перед самым полуднем. Длинная Тень вскарабкалась по стволу самой высокой сосны, забравшись на самую вершину, и встала на прогибающуюся под ее тяжестью ветку.

- Я вижу тропу, которая ведет из гор! - радостно промяукала она.

- Ура! Мы почти пришли! - воскликнула Черепаший Хвостик.

- Как выглядит эта тропа? Она безопасная? - спросила Быстрая Вода.

Но радостные восклицания быстро стихли, и снова наступила гнетущая тишина. Серое Крыло знал, что сейчас все вспомнили Звонкий Ручеек, которая уже никогда не увидит ни этого прохода через горы, ни нового дома…

- Куда нам теперь идти? - спросил Тенистый Мох, запрокинув голову так, чтобы разглядеть в ветвях Длинную Тень.

- Вниз по склону, - ответила та, махнув хвостом в сторону. Развернувшись, она глубоко впилась когтями в ствол дерева и начала осторожно спускаться вниз. - За выступом этой горы лежит узкая долина, которая ведет к самому концу горного края - победно закончила Длинная Тень, спрыгивая на землю с высоты двух кошачьих хвостов.

Коты снова пустились в путь. Теперь солнце светило им прямо в глаза, ветер упрямо трепал шерсть. Серое Крыло весь сжался, когда отряду пришлось пересекать открытый каменный склон - два орла, как два грозных стража, вновь закружили в небе над кошачьими головами. Однако хищники так и не посмели спуститься ниже.

- Вчера мы преподали им хороший урок! - пробурчал Крик Галки.

Серое Крыло промолчал. Он хотел бы верить, что это так, но тихий голос сомнения горько поинтересовался, не потому ли орлы потеряли к ним интерес, что хорошо поели накануне?

Он хотел бы пересилить себя, подойти к Чистому Небу, признать свою вину и сказать, как страшно он раскаивается в том, что позволил Звонкий Ручеек умереть. Но Серое Крыло знал, что все равно не сможет найти слов. Поэтому он тихо брел в двух хвостах за спиной брата, а его сердце обливалось кровью.

Вскоре земля под кошачьими лапами сделалась менее каменистой, снега тоже стало заметно меньше, сквозь него проступили участки жесткой сухой травы. Даже горы изменились - резкие скалистые уступы приобрели более гладкие и округлые очертания.

Продолжая огибать гору, коты начали медленный спуск в узкую долину. Внизу показались высокие деревья. Серое Крыло, привыкший к согнутым от ветра низкорослым горным соснам, росшим вокруг водопада, с изумлением смотрел на их раскидистые ветви.

Когда коты спустились еще ниже, он заметил, как что-то стремительно промелькнуло по стволу. Какой-то маленький рыжеватый зверек ловко карабкался наверх.

«Белка! - догадался Серое Крыло. - Точно такая, как в сказках наших стариков!»

Он бросился к дереву, но Быстрая Вода оказалась проворнее. Словно серебристо-белый вихрь она взлетела по стволу, поймала удиравшую белку и прикончила ее быстрым укусом в шею.

- Вот здорово! - радостно воскликнула кошка, бросив дичь на землю и спрыгивая следом. - Мы еще даже из гор не вышли, а дичь уже так и лезет нам в лапы!

Коты обступили белку, каждый откусил по кусочку, только Чистое Небо опять тихо отвернулся.

- Что-то не хочется, - тихо сказал он.

Серое Крыло заставил себя проглотить свою долю, но она показалась ему пыльной землей. Он смотрел вслед Чистому Небу, проклиная себя за то, что не может найти слов, которые облегчили бы страдания брата.

По дну долины бежала быстрая мелководная речушка. На ее дальнем берегу виднелась протоптанная в траве тропка, ведущая к широкой плоской равнине.

- Мы добрались! - ахнула Дождевой Цветок. - Мы все-таки вышли из гор!

- Почти, - поправил дочь Тенистый Мох, ласково потершись носом о ее плечо. - Сначала нужно перейти реку.

Коты рассыпались по берегу, ища безопасную переправу. Река хоть и казалась мелкой у берега, на середине грозила опасной глубиной, а ее течение было настолько стремительным, что могло запросто сбить кота с лап и унести его в горы.

- Сюда! - раздался чуть выше по течению голос Полет Ястреба. Коты со всех лап бросились к ней. - Вот, смотрите! - Кошка махнула хвостом. - Можно попробовать перейти вот по этим камням.

Приглядевшись, Серое Крыло увидел верхушки торчавших из пенящейся воды серых камней. На первый взгляд, это была вполне надежная переправа, если не думать о том, что некоторые из них отстояли далеко друг от друга, а по меньшей мере два были полностью скрыты водой.

- Что-то мне не слишком нравится эта затея, - пробормотал осторожный Крик Галки. Судя по вытянувшимся кошачьим мордам, многие были с ним согласны.

- Боюсь, мы вряд ли найдем что-нибудь лучше, - вздохнул Тенистый Мох. - Ты умница, Полет Ястреба! Не волнуйтесь, я пойду первым.

Серое Крыло с тревогой смотрел, как их коренастый вожак ловко перескакивает с камня на камень, своим примером показывая остальным, что им нечего бояться. За ним последовал Чистое Небо, но он прыгал так беспечно, что Серое Крыло едва дождался, когда брат окажется на другом берегу. Он с горечью подумал, что Чистое Небо, кажется, утратил всякий интерес к жизни.

Серое Крыло пропустил вперед почти всех котов, но когда Зубчатый Пик храбро прыгнул на первый камень, последовал за ним, стараясь держаться на таком расстоянии, чтобы прийти на помощь младшему брату в случае опасности. Но Зубчатый Пик, повизгивая от восторга, зайцем перескакивал с камня на камень и вскоре, почти не замочив лап, прыгнул на берег, победно задрав вверх хвостик.

Серое Крыло оглянулся, чтобы посмотреть, как дела у оставшихся котов. Быстрая Вода шла очень медленно, долго собираясь перед каждым прыжком и брезгливо морщась от малейших брызг, попадавших на ее шерстку.

- Ненавижу мочить лапки! - пожаловалась она, шевеля усами.

- Если бы ты ненавидела мочить лапы, то не стояла бы на каждом камне по полдня! - без всякого сочувствия хмыкнул Лунная Тень.

Быстрая Вода обиженно зашипела и торопливо прыгнула на следующий камень, от досады не рассчитав прыжок. Серое Крыло поморщился, увидев, как она неуклюже плюхнулась на камень и заскребла когтями по его мокрому скользкому боку. Несколько мгновений Быстрая Вода отчаянно пыталась вскарабкаться повыше, а потом с душераздирающим визгом рухнула вниз, отчаянно размахивая лапами.

Наученный горьким опытом, Серое Крыло быстро огляделся в поисках какой-нибудь ветки, за которую могла бы ухватиться Быстрая Вода, но откуда взяться веткам на середине ручья? Он и опомниться не успел, как Падающее Перо прямо с берега прыгнула в воду. Серое Крыло затаил дыхание. Падающее Перо плыла без всякой грации, шумно и небрежно, зато очень уверенно и быстро. Она схватила Быструю Воду зубами за загривок как раз в тот миг, когда несчастная кошка стала уходить под воду.

Рывком подняв голову утопающей над водой, Падающее Перо поплыла в сторону берега, толкая Быструю Воду перед собой. Серое Крыло даже пасть разинул от изумления - Быстрая Вода была заметно крупнее своей щуплой молоденькой спасительницы, однако Падающее Перо все-таки каким-то чудом ухитрилась не только дотащить ее до берега, но и втащить на камни! Затем она выбралась сама и как следует отряхнулась.

- Это было невероятно! - воскликнул Зубчатый Пик, восторженно глядя на Падающее Перо своими сверкающими голубыми глазами. - Ты самая храбрая кошка на свете! И самая сильная!

- Пустяки! - смутилась Падающее Перо. - Любой кот на моем месте сделал бы то же самое!

- Как мы видим, это сделала только ты, - вставила Полет Ястреба. - Вообще-то коты боятся воды.

Быстрая Вода лежала на берегу, трясясь всем телом. Ее рвало водой.

- Ой, простите меня, - прохрипела она в промежутке между приступами кашля. - Я чуть не погубила Падающее Перо! Она могла утонуть вместе со мной!

- Ну хватит, успокойся, все уже прошло, - заворковала Черепаший Хвостик, прижимаясь к дрожащей кошке. Не обращая внимания на холодную воду, капавшую с шерсти Быстрой Воды, она стала энергично вылизывать ее, чтобы поскорее обсушить и согреть.

Серое Крыло и Облачник бросились ей на помощь и заработали языками. Тем временем Падающее Перо села чуть подальше и тоже стала приводить себя в порядок.

- Ничего страшного, сейчас все высохнет, - весело сказала она, когда Пестрая Шерстка хотела помочь ей вылизаться. - Идем скорее! Нельзя терять времени, мы и так слишком долго переходили через этот ручей.

И правда, солнце уже начало клониться к земле. Тени сгущались вокруг котов, плетущихся вдоль реки. Холодало, усталость и печаль с каждым шагом тяготили все сильнее.

- Я никак не могу согреться, - проклацала зубами Быстрая Вода. - Коты вообще не должны мокнуть, вот что я думаю!

Зубчатый Пик, шедший рядом с Серым Крылом, насмешливо фыркнул ей вслед.

- И как ее умудрились назвать Быстрой Водой? Я думаю, когда мы доберемся до нового места, ей стоит взять себе новое имя - например, Только Не Вода!

Вскоре Тенистый Мох остановился возле кустов и взмахнул хвостом, приказывая остальным сделать то же самое.

- Переночуем здесь, - объявил он. - Никто не хочет поохотиться?

- Вообще-то уже стемнело, - сказала Полет Ястреба.

- Ничего, настоящий охотник - такой, как я, - может и в темноте учуять дичь, - самодовольно заявил Лунная Тень. Он облизнулся в предвкушении скорого ужина. - Ты не забыла, зачем котам нос?

- Я тоже умею охотиться в темноте! - радостно подпрыгнул Зубчатый Пик. - Я с тобой!

- Это, конечно, похвально, что вы хотите попытать счастья, - скептически заметила Пестрая Шерстка. - Но вы вряд ли что-нибудь поймаете.

Коты начали устраиваться на ночлег в зарослях кустов. Серое Крыло шагнул было к брату, рассчитывая лечь с ним рядом, но Чистое Небо отвернулся и лег под низкой веткой. Серое Крыло вздохнул и отправился искать себе другое место. Он как раз утаптывал лапами кустик высокой травы, когда к нему подошел Тенистый Мох.

- Не вини себя в гибели Звонкого Ручейка, - негромко сказал черно-белый кот. - Каждый из нас знал, какими опасностями грозит это путешествие. Мы все готовы к самому худшему.

Серое Крыло отвернулся.

- Но я виноват в ее смерти! - тихо возразил он. - Звонкий Ручеек вернулась, чтобы помочь мне, а я… Она была бы жива, если бы думала о себе, а не обо мне!

Во взгляде Тенистого Мха он увидел глубокое сочувствие и понимание.

- Да, Звонкий Ручеек была такой… Но ведь на ее месте ты сделал бы то же самое. Останься Звонкий Ручеек жива, она бы ни в чем тебя не винила.

Серое Крыло отвернулся, он больше не мог выносить пристального взгляда Тенистого Мха.

- Если бы она осталась жива, ей бы было не за что меня винить, - глухо выдавил он.

Тенистый Мох не ответил, и вскоре Серое Крыло услышал его удаляющиеся шаги. Он лег в свое травяное гнездышко, свернулся клубком и закрыл глаза. Вскоре Серое Крыло почувствовал, как кто- то лег рядом и прижался к его боку. Нежный запах Черепашьего Хвостика защекотал ему нос.

Серое Крыло уже начал проваливаться в сон, когда вдруг услышал топот бегущих лап, а потом над головой раздался пронзительный голос Зубчатого Пика:

- Эй, вы! Смотрите, что мы принесли!

Серое Крыло выбрался из гнездышка и вместе с Черепашьим Хвостиком побежал к остальным путешественникам, обступившим вернувшихся охотников. На земле перед ними валялась маленькая коричневая птичка и жирная крыса размером с котенка.

- Ну, кто говорил, что мы ничего не поймаем? - торжествующе спросил Зубчатый Пик.

После стольких дней, проведенных почти впроголодь, принесенная добыча показалась котам целым пиршеством. Все с аппетитом набросились на еду, только Чистое Небо опять съел всего пару кусочков.

- Вот когда всем нам стоит вспомнить добрым словом Камнесказительницу, - заявил Тенистый Мох, когда с дичью было покончено. - Спасибо ей за то, что она указала нам выход из гор и позволила добраться до таких мест, где дичь водится даже в холода.

«Спасибо тебе, Камнесказительница, - подумал Серое Крыло, поднимая глаза к звездам. - Как бы мне хотелось рассказать тебе о том, как далеко мы зашли и как многое пережили!»

Он проснулся на рассвете и выбрался из гнездышка. Вокруг все тоже начинали просыпаться и разминать лапы. Солнце только-только показалось над дальним краем земли, озаряя золотыми лучами долину. При свете стало видно, что узкая расщелина, в которой коты провели ночь, выводила в широкую зеленую долину, так и манившую поскорее пуститься через нее в путь до самого горизонта.

- Ах! - воскликнула Пестрая Шерстка. - Вот же он, солнечный путь, точно такой, как говорила Камнесказительница!

Ветер дул из долины, и нес с собой резкие непривычные звуки. Серое Крыло насторожил уши, пытаясь понять, что означает это отдаленное жужжание, но вскоре сдался. Нет, он никогда не слышал ничего подобного.

Черепаший Хвостик вылезла из травы и встала рядом.

- Почему мне кажется, что главные трудности нашего путешествия еще впереди? - негромко спросила она.

Серое Крыло кивнул.

- Я понимаю, о чем ты.

Появился Чистое Небо. Он поднялся от реки, стряхивая капли воды с усов. Серое Крыло заметил, что походка брата стала более уверенной, а еще вчера погасшие глаза теперь горели решимостью. Чистое Небо подошел к Тенистому Мху.

- Мы почти у цели! - сказал он. - Сегодня мы навсегда оставим горы. Ради Звонкого Ручейка я помогу тебе найти новый дом для всех нас!

- Вот и славно, - кивнул Тенистый Мох, погладив молодого кота хвостом по плечу.

Серое Крыло расправил плечи. Если Чистое Небо, перенесший такую страшную утрату, нашел в себе силы продолжать путешествие, то и он сможет. После вчерашнего позднего ужина он чувствовал себя сытым и довольным и видел, что его товарищи разделяют его настроение. Сейчас им всем не терпелось поскорее отправиться в путь на поиски новых земель.

Но сначала нужно было как следует напиться.

Быстрая Вода бодро пробежала мимо Серого Крыла; было заметно, что она нашла время привести себя в порядок и как следует пригладить шерстку.

- Как ты? - участливо спросил Серое Крыло.

- Все хорошо, - ответила Быстрая Вода, смущенно лизнув свою и без того безупречно вылизанную грудку. - Только до сих пор ужасно стыдно за то, как глупо я вчера упала.

- Забудь! - промурлыкал Серое Крыло. - Если бы не ты, как бы мы узнали, что наша Падающее Перо не прочь поплавать? Думаю, в будущем нам это пригодится.

Коты двинулись в путь. Горы расступались перед ними, последние остатки снега исчезали на глазах. Выйдя из расселины, коты замерли в изумлении.

Вдоль плоских участков зеленой травы, испещренных огромными раскидистыми деревьями, бежала река. Ближайшая полоса травы была зачем- то огорожена блестящей сеткой и рядом густых кустов, росших непривычно близко друг к другу. Внутри, между кустами и сеткой, бродили странные животные, похожие на пышные белые облака, только на твердых белых ногах и с черными мордами. Загадочные животные, низко наклонив головы, щипали траву.

Коты осторожно подошли ближе и стали смотреть сквозь кусты. Животное, стоявшее ближе других, повернуло голову к ним и издало жуткий блеющий звук. Серое Крыло подскочил от неожиданности и отпрянул. Он был готов провалиться сквозь землю от стыда за свою трусость, но, оглядевшись, убедился, что другие сделали то же самое.

- Наверное, это овцы, - неуверенно мяукнул Тенистый Мох. - Я помню, старики рассказывали нам сказки о них. Если я угадал, то бояться нечего, овцы не опасны. Они едят одну траву.

- Неопасные, зато огромные, - проворчал Крик Галки.

Зубчатый Пик снова подполз к кустам.

- Интересно, какие они на вкус?

Серое Крыло несильно смазал его хвостом по ушам.

- Забудь. Ты не будешь охотиться на овец!

Они отошли от загадочных пушистых овец и побрели в сторону реки. Серое Крыло сильно нервничал, шагая по открытой местности, но старался не подавать виду, понимая, что товарищи чувствуют то же самое.

- Я немного побаиваюсь, - призналась Черепаший Хвостик, поравнявшись с ним.

- Я тоже, - кивнул Серое Крыло. - Тут совсем негде спрятаться.

«Зато здесь я могу бежать во всю силу, гораздо быстрее, чем в горах, - подумал он, чувствуя щекотку предвкушения. - Вот где я смогу как следует размять лапы!»

Серое Крыло окинул взглядом окрестности и вдруг заметил какое-то движение в траве. Что-то маленькое и шустрое прыгало прямо через зеленые заросли! Кролик! Не раздумывая, Серое Крыло сорвался с места и припустил так, что небо и земля слились воедино, превратившись в туманный вихрь. Кролик помчался от него, но Серое Крыло ни на миг не упускал его из виду.

Коту казалось, что весь мир будто замер. Он чувствовал, как его мышцы с наслаждением сжимаются и разжимаются под шерстью, гоня его вперед. Неожиданно кролик очутился прямо перед ним - Серое Крыло прыгнул и одним быстрым укусом прикончил дичь.

В голове шумело, перед глазами немного плыло. Ошеломленный, Серое Крыло встал и выпрямился. Где-то далеко, на той стороне травяной равнины, стояли его товарищи. Серое Крыло видел, что все смотрят на него, разинув пасти.

Из оцепенения его вывело овечье блеянье. Вздрогнув, Серое Крыло понял, что в горячке погони очутился совсем рядом со странной стаей. Подобрав кролика, он побежал к товарищам, с трудом волоча тяжелую добычу по земле.

- Ну ты и… прыткий, - пробормотал Облачник.

- Быстрее ветра! - воскликнул Зубчатый Пик.

Серое Крыло смущенно потупился. Он и сам не понимал, что на него нашло. Он положил кролика на землю и отошел.

- Ну вот… угощайтесь, - пробормотал кот, сделав приглашающий жест хвостом.

Пестрая Шерстка покачала головой.

- Спасибо, но я еще не проголодалась.

- Я тоже, - кивнула Длинная Тень. - То есть прости, Серое Крыло, это было потрясающе, великолепная охота! Просто мы все так наелись вчера…

- Вчера было вчера, - громко сказал Тенистый Мох. - Наше путешествие еще не окончено, кто знает, что ждет нас впереди? Нужно поесть, раз есть такая возможность! - c этими словами он присел возле еще теплого кролика.

Остальные немного постояли, глядя, как Тенистый Мох ест, а потом стали подходить за своей долей. Серое Крыло поел последним, но даже когда насытился, мяса осталось еще много. Он заставил себя откусить еще кусочек и с трудом проглотил его.

- Уфф, больше не могу, - простонал он, с изумлением глядя на оставшееся мясо. Неужели это происходит наяву? Они бросают… несъеденное мясо?

Треснувший Лед повернулся к нему, и в его глазах Серое Крыло увидел отражение собственного удивления.

- Что же это за место такое? - недоверчиво пробормотал он. - Разве еды бывает слишком много?



Глава IX


Солнце поднималось выше и выше, а коты все шли и шли вдоль берега реки. Всю дорогу их сопровождали всё те же участки зеленой травы, обнесенные сеткой или кустарниками. Пушистые черномордые овцы с любопытством смотрели на путников. Их взгляды нервировали Серое Крыло, и он видел, что его спутники тоже неуверенно ежатся, проходя мимо овец.

Тенистый Мох, как всегда, шел впереди, Чистое Небо и Длинная Тень сопровождали его. Через какое-то время вожак остановился под большим деревом и собрал котов вокруг себя.

- Мы идем по равнине, поэтому больше не можем видеть ту часть пути, что лежит впереди, - начал Тенистый Мох. - Нам остается идти за солнцем, в ту сторону, где оно встает. - Он махнул хвостом на восход. - Отныне оно будет указывать нам путь вон к тем высоким камням.

Серое Крыло посмотрел в сторону, куда указывал их вожак. Земля впереди продолжала плавно понижаться, но вдалеке, почти у самого горизонта, виднелись темные очертания остроконечных гор.

«Как далеко!» - подумал Серое Крыло, но вместо разочарования почему-то испытал нетерпение и радость.

- Да нам туда ни за что не дойти! - шумно сглотнул Зубчатый Пик. Он покосился на Серое Крыло, и тот впервые увидел страх во всегда веселых голубых глазах младшего брата. - Мы же без лап останемся!

- Выше хвосты! - подбодрил своих спутников Тенистый Мох. - Мы никуда не торопимся. Шажок за шажком, от дерева до поля - так и доберемся до тех гор.

Коты вновь побрели вдоль берега реки. Серое Крыло шел и гадал, только ли ему становится спокойнее на душе от звука бегущей воды. Конечно, река журчала гораздо тише, чем водопад, и все-таки это было единственное напоминание о доме в этом новом и незнакомом мире.

Облачник и Пестрая Шерстка звонко расчихались возле склонявшихся над водой зарослей густых трав. Усы Пестрой Шерстки возбужденно шевелились при виде каждого нового растения. Кое-где ряды густых кустов росли возле самой реки, так что котам приходилось продираться сквозь них, оставляя клочья шерсти на колючках. При их приближении с громким щебетом из ветвей вспархивали стайки мелких птиц.

Когда коты впервые заметили птиц, Лунная Тень и Полет Ястреба бросились было к ним, но Тенистый Мох удержал соплеменников.

- Мы только что поели, все сыты, - напомнил он. - Не стоит зря убивать дичь.

Охотники растерянно переглянулись.

- Ну да, - пробормотал Лунная Тень. - Просто это так странно… Мы не привыкли отпускать дичь, это… неправильно как-то.

Серое Крыло вспомнил кролика, которого они не смогли доесть. Кажется, сейчас Лунная Тень впервые в жизни говорил от имени всех котов.

Крик Галки шел рядом с Серым Крылом и во все глаза смотрел по сторонам.

- Трава тут така-аая мягкая! - в сотый раз воскликнул он. - И так много разных зверей и прочей дичи… Сначала овцы, потом кролики, теперь вот еще птицы! - Он звонко рассмеялся, но тут же посерьезнел и озабоченно вздохнул: - Кто знает, какие еще твари могут прятаться в кустах и следить за нами?

Серое Крыло прекрасно понимал чувства молодого кота.

- Не волнуйся, мы бегаем быстрее большинства этих животных, - сказал он. - Так что в случае опасности легко сможем удрать!

Но ощущение опасности постепенно проникло под шкуры котов. Они сгрудились плотнее, почти прижались друг к другу и вздрагивали при каждом звуке, так что Серое Крыло стал спрашивать себя, долго ли они смогут идти в таком напряжении. Похоже, возможность убежать никому не представлялась особым утешением.

Серое Крыло наклонил вперед уши, заметив, что странный рокочущий звук становится громче с каждым шагом. Похоже, он доносился с другой стороны стены густых колючих кустов. Попробовав воздух, Серое Крыло уловил сильный едкий запах.

- Что за вонища? - спросил Зубчатый Пик, брезгливо проводя языком по губам, словно только что отведал падали.

- Не знаю. - Тенистый Мох остановился и взмахом хвоста собрал вокруг себя котов. - Держитесь вместе, пока мы не выясним, что там впереди.

Серое Крыло почувствовал, как поднимается шерсть у него на загривке. Он посмотрел на друзей и понял, что они напуганы ничуть не меньше. Все распушились, и глаза у них сделались круглыми от страха.

- Подождите здесь, - предложил Чистое Небо. - Я пойду вперед и посмотрю, что на другой стороне.

Серое Крыло похолодел. Он смертельно боялся, но не мог позволить брату в одиночку отправиться навстречу неведомой опасности.

- Я с тобой, - громко сказал он, делая шаг вперед.

Чистое Небо искоса взглянул на него и тут же отвернулся.

- Хорошо, идем, - натянуто ответил он.

Серое Крыло горько понурил голову.

«Он винит меня в смерти Звонкий Ручеек… и он прав».

- Спасибо вам, - одобрительно кивнул Тенистый Мох. - Но предупреждаю - без ненужного геройства. Если столкнетесь с опасностью, немедленно возвращайтесь.

Серое Крыло молча пошел за братом. Они продирались сквозь густой кустарник, пролезали под колючими ветками, шипя от боли, когда в шкуру впивались острые шипы, вырывая клочья шерсти.

- Нет, не понимаю, - пробормотал Чистое Небо, останавливаясь, чтобы вытащить шип из лапы. - Почему эти кусты растут так ровно? Так же не бывает!

- Тут все странное, - ответил Серое Крыло.

Он был проворнее и худее брата, поэтому первым выбрался с другой стороны.

Ужас заставил Серое Крыло прирасти к месту. Гигантские ревущие существа носились туда-сюда в хвосте от него, ослепляя блеском своих ярких тел самого причудливого, неестественного окраса. Воздух пропитался такой густой и едкой вонью, что Серое Крыло почувствовал, как тошнота подкатила его к горлу. Он задыхался.

«Я умираю!»

Он был настолько ошеломлен, что не успел предупредить брата, который с раздраженным шипением выкатился из куста на траву.

- Дурацкие колючки! - простонал Чистое Небо. - Я оставил в этих кустах половину своей шер…

Он осекся и замолчал на полуслове, открыв пасть.

Серое Крыло наклонил голову, защищаясь от порывов жаркого зловонного воздуха, и провыл, пытаясь перекричать рев блестящих тварей:

- Наверное, это и есть Гремящая Тропа, о которой говорила Камнесказительница!

Чистое Небо кивнул.

- Да уж, гремит совсем как гром в горах! А это, значит, чудища. Камнесказительница наказывала держаться от них подальше.

На некоторое время воцарилась тишина, чудища перестали сновать по дороге. Серое Крыло осторожно подался вперед и поставил передние лапы на твердую черную тропу. Ну и чудеса! Дорога оказалась ненастоящая - твердая и гладкая, сделанная из какого-то неведомого камня. На другой ее стороне росли густые кусты, за которыми высились деревья, обещавшие укрытие и от чудищ, и от прочих незнакомых тварей. Кажется, Камнесказительница говорила, что чудища не любят покидать свою гладкую тропу?

- Можно попробовать перебраться на ту сторону, - сказал Серое Крыло. - Пока чудищ не видно.

Не успел он договорить, как над дорогой снова зазвучал нарастающий рев.

- Берегись! - взвизгнул Чистое Небо.

Он вцепился когтями в плечо брата и оттащил его назад. В следующий миг огромное чудище на дикой скорости промчалось прямо по тому месту, где только что стоял Серое Крыло.

- Ох, спасибо, - выдохнул Серое Крыло. - Наверное, оно караулило в засаде, поджидало, когда прыгнуть!

Дорога вновь опустела, но тут из кустов раздался громкий голос Тенистого Мха:

- Эй, что там видно? Вы целы?

- Все нормально, подождите еще немного! - отозвался Чистое Небо и быстро добавил, обернувшись к Серому Крылу: - Продолжай следить. Предупреди меня, если заметишь еще какое-нибудь чудище в засаде.

Затаив дыхание, Серое Крыло смотрел, как его брат храбро пересекает черную Гремящую Тропу. Чистое Небо добрался до середины дороги и остановился, с интересом разглядывая толстую белую полосу, проведенную прямо по ее центру.

- Это что, снег? - спросил Серое Крыло. Странно, конечно, что снег лежит только в одном месте, да еще такой ровной полосой, но чего не встретишь в чужих краях!

Чистое Небо наклонился, тщательно обнюхал белую полосу.

- Нет, - ответил он. - Я вообще не понимаю, что это такое.

Тут Серое Крыло услышал слабый рокот, стремительно превращавшийся в рев.

- Чудище! - взвизгнул он.

Чистое Небо огромными прыжками помчался обратно и едва успел прыгнуть в траву, как сверкающее ярко-алое чудище с ревом промчалось по дороге на круглых черных лапах, оставляя после себя хвост отвратительного удушливого запаха.

- Но мы никогда не перейдем дороги, если чудища будут нас караулить! - отчаялся Серое Крыло.

- Я заметил, что они не очень хорошо видят, - задумчиво ответил Чистое Небо. - Только что чудище промчалось прямо у нас перед носом, но даже не взглянуло на нас. Оно позволило мне вернуться обратно с середины дороги и только потом бросилось в погоню! Значит, чудища просто подслеповатые. Я думаю, мы сможем перейти, если будем осторожны.

Но Серое Крыло не мог разделить его уверенности.

- Может, последнее чудище просто было старым и слепым, вот и пропустило тебя? А молодые и быстрые чудища порвут нас быстрее, чем мы доберемся до белой полосы!

Чистое Небо мрачно посмотрел на него.

- Никто и не думал, что путешествие будет легким, - глухо сказал он. - Мы зашли слишком далеко, чтобы сдаться.

- Хорошо, - вздохнул Серое Крыло. - Пойдем, расскажем обо всем нашим.

Продравшись через кусты, они вернулись к остальным и доложили Тенистому Мху обо всем, что видели.

- И что же нам делать? - с тревогой воскликнул Крик Галки. - Эти твари нас слопают и не подавятся!

Длинная Тень возмущенно фыркнула.

- Хороши же мы будем, если не сумеем их перехитрить! Пусть чудища здоровенные и вонючие, но из рассказа Серого Крыла и Чистого Неба я поняла, что они не слишком умные.

- Камнесказительница говорила, что чудища, кажется, не могут сойти со своей Гремящей Тропы, - задумчиво промяукала Дождевой Цветок. - Видимо, она права - мы еще не видели, чтобы чудища бегали по траве около реки. Значит, если мы пересечем дорогу, то окажемся в безопасности.

- Очень правильные слова, - одобрительно кивнул дочери Тенистый Мох. - Решено - мы идем на другую сторону Гремящей Тропы. Переходить будем парами. Чистое Небо и Серое Крыло, вы немного знакомы с повадками чудищ, вас мы попросим следить за ними и руководить переходом.

- Я пойду первая, - вызвалась Пестрая Шерстка. - Терпеть не могу ждать и волноваться, лучше уж сразу отделаться!

- Я с тобой, - мяукнула Дождевой Цветок.

- Что ж, - кивнул Тенистый Мох, - идите, и удачи вам.

Серое Крыло и Чистое Небо проводили двух кошек к кустам, перед которыми начиналась Гремящая Тропа. На дороге все было тихо.

Пестрая Шерстка нетерпеливо полоснула когтями по траве.

- И чего мы ждем?

Серое Крыло поднял хвост, призывая к тишине, и прислушался. С обеих сторон Гремящей тропы доносился глухой рокот.

Чудища приближались!

Четверо котов, не сговариваясь, отскочили в кусты и замерли, пережидая рев, грохот и поток вонючего дыма.

- К-какие же они огромные! - выдохнула Дождевой Цветок.

Когда пришло время возвращаться к дороге, обе кошки нервничали гораздо сильнее, чем раньше.

- Ничего, мы должны справиться, - прошептала Пестрая Шерстка, решительно выходя вперед.

- Я пойду с вами и буду смотреть за чудищами, - успокоил кошек Серое Крыло.

Выстроившись в ряд, трое котов замерли, выжидая. Вот еще одно чудище, грозно рыча, медленно проползло мимо них, сверкая блестящими боками.

- Он ищет нас? - прошептала Дождевой Цветок, в смятении отступая в траву. Коты еще плотнее прижались друг к другу и затаили дыхание.

- Слепое чудище! - громко выдохнула Пестрая Шерстка, когда то удалилось. - Не видит, что у него под носом! Идем, Дождевой Цветок.

Сорвавшись с места, кошки бросились бегом через черную дорогу. Чистое Небо помчался за ними. Через несколько мгновений Серое Крыло оглушительно взвыл, предупреждая об опасности, но путники уже благополучно добрались до травы на другой стороне, и два грозных чудища промчались по пустой дороге.

- Ну вот, это возможно! - с огромным облегчением прошептал Серое Крыло. - Все отлично! - громко промяукал он, поворачиваясь к котам, ждущим на другой стороне. - Посылайте следующих!

К краю Гремящей Тропы вышли Облачник и Быстрая Вода. На дороге было тихо.

- С твоей стороны чисто? - спросил Серое Крыло у Чистого Неба.

- Никого! - взмахнул хвостом брат. - Вперед!

Облачник и Быстрая Вода без происшествий перебрались на другую сторону. На дороге все оставалось тихо, и Серое Крыло даже начал надеяться, что чудища угомонились и отправились спать в свои берлоги.

Но не успели Крик Галки и Падающее Перо ступить на дорогу, как еще одно чудище неожиданно выскочило на Гремящую Тропу и помчалось во весь дух.

«Выходит, это даже хорошо, что чудища такие вонючие, - подумал Серое Крыло, когда на дороге снова стало тихо. - По крайней мере, они не могут нас учуять сквозь такой смрад!»

Он посмотрел в обе стороны, убедился, что дорога пуста, и окликнул Чистое Небо. Брат взмахнул хвостом, давая понять, что можно переходить. Крик Галки и Быстрая Вода без происшествий пересекли Гремящую Тропу, и место на краю дороги заняли Треснувший Лед и Полет Ястреба.

Серое Крыло и Чистое Небо снова проверили тропу и убедились, что чудищ не видно и не слышно. Коты бросились бежать, но не успели они добраться до белой полосы посреди дороги, как Чистое Небо пронзительно завизжал:

- Чудище!

Треснувший Лед и Полет Ястреба бросились обратно к Серому Крылу, но с его стороны тоже показалось чудище - и бежало оно еще быстрее, чем то, что наползало со стороны Чистого Неба.

«Теперь они охотятся на нас по двое!» - с ужасом подумал Серое Крыло.

- Нет! - оглушительно провыл он. - Не сюда! Бегите вперед!

Полет Ястреба застыла на месте, парализованная страхом. Словно обезумев, она в панике царапала когтями по твердой дороге, словно хотела зарыться в нее. Треснувший Лед прыгнул к ней, схватил зубами за загривок. Серое Крыло открыл пасть, чтобы крикнуть, но тут ревущее чудище промчалось мимо, скрыв из виду обоих котов.

Когда дым и пыль рассеялись, у Серого Крыла от облегчения подкосились лапы - Треснувший Лед и Полет Ястреба сидели на противоположной стороне дороги. Оба выглядели до смерти напуганными, взъерошенными и обессиленными - но были целы и невредимы.

- Кажется, чудища знают, что мы здесь.

Серое Крыло вздрогнул, услышав за спиной голос Тенистого Мха. Черно-белый кот стоял за его плечом, не сводя глаз с Гремящей Тропы.

- Все оставшиеся пойдут вместе, - громко объявил он. - Так безопаснее.

Коты выстроились цепочкой вдоль края дороги, до поры до времени прячась в траве. Серое Крыло занял место рядом с Зубчатым Пиком, чтобы приглядывать за младшим братишкой по пути.

- Ни шагу до приказа, понял? - грозно прошипел он на ухо строптивому молодому коту.

Черепаший Хвостик звонко чихнула - высокая травинка защекотала ей нос.

- Тише! - гневно шикнул на нее Лунная Тень. - Хочешь привести сюда всех чудищ?

Но черная каменная дорога оставалась пустой.

- Кажется, все спокойно, - решил Серое Крыло. - Эй, Чистое Небо, как у тебя?

Чистое Небо задрал хвост.

- Все тихо! Бегите!

Коты бросились вперед. Лапы Серого Крыла дробно застучали по твердой и горячей поверхности Гремящей Тропы. Миг, еще миг - и вот уже он нырнул в заросли на противоположной стороне дороги, с восторгом окунувшись в густые запахи своих товарищей.

Серое Крыло был счастлив, как раньше, выполнять задание вместе с братом, но когда он попытался заглянуть в глаза Чистого Неба, то даже отпрянул, наткнувшись на ледяной взгляд, устремленный куда-то сквозь него.

- Все целы? - зычно спросил Тенистый Мох.

- Я немного тревожусь за Полет Ястреба, - негромко ответила Пестрая Шерстка. - Она перенесла такое потрясение!

- Со мной все в порядке, - быстро сказала Полет Ястреба. - Я сама виновата, что повела себя, как блохоголовая трусиха!

- Как же хорошо оказаться под деревьями! - воскликнула Черепаший Хвостик, когда коты снова пустились в путь. - Здесь нас чудища ни за что не увидят!

- И не услышат! - поддакнул Крик Галки. - Здорово, что кусты тут такие густые и колючие!

Но Серое Крыло, напротив, чувствовал себя неуютно в густом подлеске. Ему казалось, будто растения нарочно хватают его за лапы, мешают идти. И еще его тревожили звуки: птичий щебет, скрип веток, шорох дичи в траве. Он тосковал по тишине и чистому воздуху родных гор.

- Долго еще нам идти? - простонал Треснувший Лед. Серое Крыло слегка приободрился - выходит, не одному ему было в лесу не по себе. - У меня в лапах столько заноз, что я похож на куст утесника!

- Как можно охотиться на птиц, если здесь даже неба не видно? - проворчала Быстрая Вода.

- Прекратите ныть! - рявкнул на них Лунная Тень, продираясь сквозь заросли папоротников. - Распищались, как котята! Неужели вы не чувствуете, сколько здесь дичи? Зачем вам носы и усы? Да тут столько еды, что можно просто ходить с разинутой пастью - что-нибудь да прыгнет прямо в нее!

- Я хочу пройти как можно больше до ночлега, - сказал Тенистый Мох. - Давайте повременим с охотой.

Лунная Тень раздраженно зашипел, но смолчал.

- Мне кажется, нам нужно выяснить, как далеко тянется этот лес, - высказал свое мнение Чистое Небо. - Давайте, я заберусь на дерево и посмотрю!

Не дожидаясь ответа вожака, он подбежал к ближайшему дереву, одним прыжком допрыгнул чуть ли не до середины ствола и вцепился когтями в кору.

- Вот дает! - восхищенно ахнула Черепаший Хвостик. - Я всегда знала, что он отличный прыгун, но даже не представляла, насколько он хорош!

Через пару мгновений Чистое Небо спрыгнул на землю.

- Дерево слишком низкое, с вершины ничего не разглядеть! Давайте найдем дерево повыше.

Коты пошли дальше, внимательно разглядывая деревья. Наконец Тенистый Мох остановился перед огромным толстым стволом с толстыми кривыми корнями и раскидистой кроной.

- Попробуй залезть на это, - предложил он Чистому Небу. - Кажется, это дуб. Мать рассказывала мне о деревьях, под которыми когда-то жили наши предки.

Чистое Небо одним могучим прыжком вскочил на дерево, Длинная Тень молча последовала за ним. Серое Крыло заметил, что она смогла подпрыгнуть гораздо ниже, чем Чистое Небо, и намного раньше пустила в ход когти.

- Я тоже хочу с ними! - возбужденно пропищал Зубчатый Пик. - Я умею лазать!

- Стой, где стоишь, - прикрикнул на него Тенистый Мох. - Двух разведчиков нам вполне достаточно.

Зубчатый Пик с досадой взмахнул хвостом, но не осмелился спорить.

Серое Крыло запрокинул голову, чтобы следить за продвижением разведчиков, но вскоре оба кота скрылись в густой листве. Несколько мгновений под деревом царила напряженная тишина, а потом откуда-то с неба донесся громкий торжествующий визг.

- Чистое Небо! - восторженно пропищал Зубчатый Пик. - Он добрался до самой вершины!

На землю дождем посыпались мелкие веточки, потом Чистое Небо и Длинная Тень вынырнули из кроны дерева и спрыгнули на землю.

- Деревья скоро заканчиваются, идти осталось совсем недолго, - пропыхтел Чистое Небо.

- Вот здорово! - подпрыгнула Черепаший Хвостик. - Скорее бы снова увидеть небо!

- А что за деревьями? - спросил Тенистый Мох.

- Ох-хх… - немного смутился Чистое Небо. - Честное слово, я сам не понял. Там все как в тумане…

Серое Крыло заметил, что его брат быстро переглянулся с Длинной Тенью, и отвел глаза. Они явно что-то скрывали, но что? Серое Крыло подавил вздох. Что бы там ни было, ему этого все равно не узнать. Их былой близости с братом пришел конец, так что нечего было и думать подступать к Чистому Небу с расспросами.

Тенистый Мох и Чистое Небо снова зашагали вперед, а остальные устало поплелись за ними, навстречу набирающему яркость свету, знаменующему скорый выход из леса. Но не успели еще коты выйти на открытое пространство, как Тенистый Мох вдруг резко остановился. Серое Крыло и несколько других котов протиснулись вперед, чтобы выяснить, что там такое.

Хорошо утоптанная тропка вела прямо через лес, минуя заросли кустарников. Серое Крыло как следует попробовал воздух и несколько раз обнюхал траву, росшую вдоль тропинки, но не почуял никаких знакомых растений.

Его друзья тоже были озадачены. Здесь было очень много запахов, однако ни один из них не вызывал мыслей о дичи. Охотничий инстинкт Серого Крыла тоже молчал. Зато шерсть на его загривке почему-то сама собой встала дыбом, а подушечки лап тревожно загудели, побуждая сорваться с места и бежать, не разбирая дороги… Но куда бежать? И - главное - от кого?

- Куда нам…

Вопрос Полет Ястреба был заглушен целой серией резких звуков, донесшихся со скрытой за деревьями тропы.

- Это собака! - пронзительно завизжал Треснувший Лед.

- Что такое собака? - захлопал глазами Зубчатый Пик, глядя сторону, откуда доносился шум.

- Такой зверь, от которого котам нужно уносить лапы! - ответил Тенистый Мох, взмахом хвоста собирая вокруг себя соплеменников - В теплую пору мы видели их в долинах, но всегда старались держаться подальше.

Не успел он договорить, как огромное коричневое животное выскочило из-за поворота тропинки и остановилось, грозно оскалив зубы.

- Разбегаемся в стороны! - провыл Тенистый Мох.

Коты бросились врассыпную - кто-то прыгнул в заросли папоротника, кто-то стал карабкаться на деревья. Серое Крыло толкнул Зубчатого Пика в заросли ежевики и сам полез следом, отчаянно терзая когтями колючие плети, чтобы освободить место для них обоих.

«Нет! - подумал он спустя мгновение. - Зачем я сюда полез? Это убежище легко может стать западней! Нужно бежать!»

Он попытался выбраться наружу, но только еще сильнее запутался в колючих плетях. А потом бежать стало поздно. В хвосте от него громко засопела собака. Серое Крыло похолодел, понимая, что она вот-вот их почует.

И тут рядом раздался еще один звук - пронзительный, чистый и резкий, с ноткой гнева. Собака мгновенно перестала рычать и пристыженно заскулила.

Осмелев, Серое Крыло выглянул из ежевики и увидел странного зверя, не похожего ни на одно живое существо, которое он видел в своей жизни. Перед ним было очень высокое и очень худое животное, стоявшее… на задних лапах. Гладкая разноцветная шкура болталась на нем так, будто оно целую луну ничего не ело, но страннее всего была его розовая морда, совершенно лишенная растительности.

Зубчатый Пик высунулся из-за плеча Серого Крыла и сдавленно охнул.

- Ничего себе! Это и есть Двуногий? Ну и урод!

Двуногий, кажется, не замечал котов. Удивительно ловко балансируя на двух длинных лапах, он решительно направился к собаке, наклонился, пристегнул мягкий длинный побег к ее косматой шее и потащил прочь.

Собака снова заскулила. Она была гораздо умнее своего Двуногого и прекрасно чуяла котов, но не смела ослушаться.

Никто из котов не посмел пошевелиться до тех пор, пока Двуногий и его собака не скрылись за деревьями. Только когда собачий скулеж и шорох шагов стихли вдали, они начали с опаской выбираться наружу.

- Ох, я никогда в жизни не видела ничего ужаснее! - простонала Падающее Перо. Она так сильно дрожала, что едва могла стоять на лапах. - Вы видели ее зубищи?

- Да брось, все же обошлось! - утешил ее Крик Галки и ласково лизнул в ухо. - Собака уже ушла.

Серое Крыло видел, что даже Тенистому Мху с трудом удается выглядеть спокойным.

- Рано или поздно мы бы все равно столкнулись с собаками и Двуногими, - сказал он.- Мы все целы, так что выше носы! Идем дальше.

Коты с облегчением вернулись в густой лес, оставив позади обманчиво-безопасную тропинку, насквозь пропитанную мерзким собачьим духом. Однако силы путешественников были на исходе. Они спотыкались на каждом шагу, устав продираться сквозь заросли, а коварные колючки словно нарочно собрались со всего леса, чтобы впиваться в нежные подушечки на кошачьих лапах.

- Я уж подумал, мы никогда не выберемся из этого леса! - выдохнул Серое Крыло, когда они наконец очутились на опушке.

Но уже через мгновение он понял, что их испытания и не думали заканчиваться. Пока коты продирались через лес, начался противный холодный дождь, коты промокли насквозь.

- Это еще хуже, чем снег! - взвыла Быстрая Вода.

Чем дольше Серое Крыло смотрел вперед, тем сильнее колотилось его сердце.

«Так вот что Чистое Небо увидел с вершины дерева!»

Перед котами высился целый лес одинаковых прямоугольных каменных глыб с дырками по бокам. Глыбы были разных размеров, самые высокие достигали верхушек деревьев. Волна незнакомых запахов обдала Серое Крыло. Некоторые запахи были теплыми и манящими, от них во рту собиралась слюна, а в животе начинало громко урчать, зато от других запахов губы сами собой брезгливо разъезжались в стороны. Сильнее всего здесь пахло Двуногими.

- Наверное, это гнезда Двуногих! - решил Тенистый Мох.

- Это их территория! - добавил Треснувший Лед. - Затуманенная Вода рассказывала мне о таких местах, но кто же знал, что это не сказки!

Серое Крыло обдумал их слова и решил, что товарищи правы. Он даже разглядел нескольких Двуногих, согнувшись, бежавших от дождя между гладкими стенами своих гнезд.

- Что будем делать дальше? - спросил Облачник. - Мне совсем не хочется приближаться к этому мерзкому месту.

- Мне тоже, - согласилась Падающее Перо. - Мало ли что там еще? Может, одни собаки и чудища!

Тенистый Мох махнул хвостом в сторону самых дальних каменных гнезд Двуногих, за которыми смутно виднелись острые горные пики, едва различимые сквозь завесу моросящего дождя и тумана.

- Наш путь ведет туда, - твердо сказал он. - Туда, где восходит солнце. Но скоро стемнеет. Давайте отыщем сухое место для ночлега.


Глава X


Горбясь под проливным дождем, коты пересекли лужайку, подойдя к широкой полосе черного камня, ведущей прямо к гнездам Двуногих.

- Это опять Гремящая Тропа, - промяукала Длинная Тень, останавливаясь на краю дороги. - Значит, нас снова ждут чудища.

Однако дорога была пуста. Тенистый Мох зашагал по кромке Гремящей Тропы вперед, остальные коты с опаской побрели за ним, распушив мокрые загривки.

Неожиданно тишину разорвал жуткий рев. Откуда ни возьмись на дорогу выскочило чудище и двинулось прямо на котов - сначала медленно, но с каждым мгновением набирая скорость.

- Оно нас заметило! - взвизгнула Дождевой Цветок. - Сейчас прыгнет!

- Сюда!

Серое Крыло заметил узкую тропку, проложенную между двумя высокими стенами из красного камня, и со всех лап бросился туда.

- За мной! Здесь нас чудище не достанет!

Коты ринулись за ним и едва успели забежать в тесное ущелье между стенами, как разъяренное чудище с раздосадованным воем промчалось мимо, озаряя завесу дождя яростным светом огромных глаз.

- Ага, промахнулось! - радостно провизжала Черепаший Хвостик. - Так тебе и надо, вонючка! Серое Крыло, ты просто молодец!

- Это, конечно, здорово, но мы до сих пор не нашли сухое и безопасное место для ночлега, - хмуро напомнил ей Серое Крыло.

Тем временем в каменных гнездах Двуногих стали загораться яркие, похожие на крохотные солнца, огоньки. Квадраты желтого света упали на тропу, а тени стали еще чернее и гуще.

Серое Крыло возглавил отряд и повел котов по тропе. Все здесь было ему отвратительно, он задыхался среди камня, высокие стены душили его. Вскоре тропа вывела котов на квадратную каменную полянку, со всех сторон окруженную невысокими гнездами. Оглядевшись, Серое Крыло заметил открытый лаз, зиявший в стене одного из гнезд, и с опаской приблизился к нему. Внутри было темно и так сильно воняло чудищами, что Серое Крыло раскашлялся.

- Наверное, это логово чудищ, - прошептал Зубчатый Пик, выглядывая из-за плеча брата.

- Мне кажется, запах старый и почти выветрившийся, - заметил Серое Крыло. - Может, чудища больше здесь не спят?

Дождевой Цветок подошла к нему, вытянула шею и осмотрелась.

- Давайте переночуем здесь! - бодро воскликнула она. - По крайней мере, здесь можно спрятаться от дождя, а чтобы чудища не застигли нас врасплох, будем по очереди дежурить.

Тенистый Мох остановился рядом с дочерью и молча кивнул. Серое Крыло с тревогой заметил, что хвост их всегда энергичного вожака уныло повис, а глаза потускнели от усталости.

«Тенистому Мху приходится тяжелее остальных, - подумал он. - Он наш вожак, он один отвечает за все и за всех».

- У тебя усталый вид, - промурлыкала Дождевой Цветок, прижимаясь к отцу. - Тебе нужно хоть немного поспать. Не волнуйся, я буду дежурить первая.

- И я с тобой, - вызвался Серое Крыло.

- А я, между прочим, хочу есть, - пробурчала Быстрая Вода, с недовольным видом заходя в темное укрытие. - Разве мы не поохотимся перед сном?

- Здесь слишком опасно, - ответил Чистое Небо. - Не говоря уже о том, что после того, как мы вышли из леса, дичью даже не пахло.

- Вот именно! - огрызнулся Лунная Тень. - Надо было охотиться раньше, когда я предлагал!

- Правильно! - поддакнула Полет Ястреба. - И вообще, зачем мы только зашли на территорию Двуногих? Что мы тут забыли?

- Затем, что нам было нужно место для ночлега, - напомнила ей Длинная Тень, раздраженно взмахнув хвостом. - И это должно быть место подальше от собак и прочих тварей, которые следят за нами из-за деревьев.

Серое Крыло промолчал, хотя был согласен с Длинной Тенью. Конечно, на территории Двуногих было безопаснее, чем в незнакомом лесу, однако здесь ему все было отвратительно.

«Паршивое место. Скорее бы наступил рассвет, чтобы навсегда унести отсюда лапы!»

Он сел рядом с Дождевым Цветком у входа и стал ждать. В ушах звенело от рева пробегавших вдали чудищ, от пронзительных голосов Двуногих, от лая собак… Внезапно Серое Крыло услышал пронзительный визг, от которого у него шерсть встала дыбом.

Коты!

Дождевой Цветок прильнула к Серому Крылу и прошептала ему на ухо:

- Вот уж никогда не думала, что мы можем повстречать других котов! Как ты думаешь, кто они? Неужели… домашние киски?

Серое Крыло вспомнил рассказы старейшин о странных котах, которые отчего-то решили жить вместе с Двуногими, есть их еду и спать в их отвратительных гнездах. Раньше Серое Крыло думал, что это просто глупые сказки глупых стариков, но теперь… Здесь, в этих незнакомых краях, все было настолько таинственным и опасным, что самый дикий вымысел грозил обернуться правдой. Может, и сумасшедшие домашние коты тоже существуют?

- Как ты думаешь, какие они? - спросил Серое Крыло. - Интересно, они говорят на кошачьем языке? Они нас поймут?

- Наверное, они нам позавидуют! - уверенно ответила Дождевой Цветок. - Ведь мы повидали столько, сколько им за всю жизнь не увидеть!

Серое Крыло прислушался к голодному урчанию своего пустого живота, с грустью взглянул на свою грязную свалявшуюся шерсть.

«Да уж, было бы чему завидовать!»

Кошачий вой звучал в отдалении, а значит, непосредственной опасности не было. Серое Крыло постепенно начал клевать носом и не заметил, как задремал. Его разбудил оглушительный рев чудища. Подскочив от страха, Серое Крыло увидел, что оно медленно ползет мимо, рыская по стенам своими ослепительными желтыми глазищами.

Дождевой Цветок схватила Серое Крыло за загривок и оттащила подальше от входа.

- Думаешь, оно нас заметило? - спросил Серое Крыло, пытаясь справиться с паникой. - Неужели мы забрались в его логово?

- Отвлеки его! - отрывисто приказала Дождевой Цветок, вскакивая на ноги. - А я разбужу остальных.

«Отвлечь чудище? - в ужасе подумал Серое Крыло. - Но как?»

В животе у него все тряслось от страха, но прежде чем он успел сделать хоть что-нибудь, вход в соседнее логово со скрежетом распахнулся, и огнеглазое чудище медленно заползло в него. Пасть логова с лязгом захлопнулась, а вскоре и чудище перестало рычать - видно, успокоилось и приготовилось вздремнуть.

- Чуть не пропали! - пролепетал Серое Крыло. - Наверное, оно ушло спать.

Дождевой Цветок подняла на него полные ужаса глаза.

- Значит, во всех этих логовах… спят чудища! - прошептала она.

Серое Крыло мрачно кивнул.

- Почему Двуногие строят себе гнезда так близко от территории чудищ? Неужели они их не боятся?

Дождевой Цветок только пожала плечами и снова вернулась к выходу. Серое Крыло, еще дрожавший от пережитого, присоединился к ней. Он думал, что больше никогда не сможет закрыть глаза, но незаметно для себя провалился в сон и очнулся только от тычка в бок.

- Пора поменяться с кем-нибудь, - прошептала Дождевой Цветок. - Нам тоже нужно поспать.

Серое Крыло сонно поплелся в глубину логова и нечаянно наступил на Полет Ястреба, разбудив ее.

- Твоя очередь сторожить, - прошептал он.

- Угу, уже иду, - промурлыкала кошка, вставая и потягиваясь.

Дождевой Цветок разбудила Крика Галки и почти сразу же уснула, свернувшись в клубочек на его месте.

Серое Крыло лег туда, где только что спала Полет Ястреба. Пыльный пол еще хранил тепло ее тела, и это было так приятно, что Серое Крыло мгновенно уснул.

В следующий раз он проснулся оттого, что кто-то наступил ему на хвост. Подняв взгляд, Серое Крыло увидел Лунную Тень, стоявшего на фоне серого рассвета, занимавшегося за выходом из логова.

- Извини, - мяукнул Лунная Тень. - Я иду охотиться.

Серое Крыло кивнул, не зная, воспринимать ли эти слова как приглашение присоединиться. Наверное, он должен был пойти вместе с Лунной Тенью, но он так устал, что не мог даже лапой пошевелить.

- Удачи, - пристыженно промяукал Серое Крыло, глядя вслед уходящему коту, который ненадолго задержался у выхода, чтобы поздороваться с сидящими на страже Черепашьим Хвостиком и Треснувшим Льдом.

Когда Лунная Тень ушел, Серое Крыло вновь провалился в сон. Ему приснилось, будто он стоит на вершине утеса вместе с матерью и смотрит на бесконечные горные вершины, озаренные солнечным светом.

Но и на этот раз ему не удалось поспать как следует, потому что со стороны входа вдруг раздался истошный визг.

Серое Крыло вскочил на лапы и успел увидеть, как Черепаший Хвостик и Треснувший Лед выбегают наружу.

- На Лунную Тень напали! - бросил через плечо Треснувший Лед.

Серое Крыло выскочил из логова вместе с остальными.

Визг Лунной Тени доносился из-за стены на дальней стороне поляны. К его воплям примешивались голоса еще двух котов, было ясно, что там кипит свирепая драка.

Серое Крыло, Длинная Тень и Чистое Небо, обогнав товарищей, промчались через поляну и вскочили на стену. Глянув вниз, Серое Крыло увидел, что Лунная Тень катается по лужайке, отбиваясь когтями и зубами от насевших на него котов, которые с визгом рвали его.

«Так вот они какие - домашние! - ошеломленно подумал Серое Крыло, во все глаза разглядывая упитанных котов, шеи которых были зачем-то обмотаны гибкими побегами, похожими на толстые травинки. - Почему же старейшины не говорили нам, что они такие свирепые?»

Но размышлять об этом было некогда. Серое Крыло спрыгнул вниз - прямо на спину огромному черно-белому коту. Чистое Небо и Длинная Тень вдвоем кинулись на второго противника, которым оказалась поджарая рыжая кошка.

Черно-белый ручной кот с ловкостью перекувырнулся, опрокинув Серое Крыло на землю, и прошелся когтями по его ушам. Разъяренный жгучей болью, Серое Крыло попытался вцепиться врагу в горло, но его зубы увязли в густой шерсти. Он поперхнулся и захрипел, а наглый враг замолотил его передними лапами по плечам.

«Эти домашние гораздо опаснее, чем кажутся!»

Выплюнув набившуюся в пасть шерсть, Серое Крыло рывком вскинул задние лапы и ударил противника в живот, положившись на свои острые когти и тренированные мышцы.

На этот раз домашний отступил. Затем предпринял еще одну попытку наброситься на Серое Крыло, но его удары не достигли цели. Когда Серое Крыло с трудом поднялся на лапы, Лунная Тень выскочил у него из-за спины и с разбегу боднул черно-белого кота головой. Увидев, что теперь ему противостоят сразу два кота, черно-белый здоровяк обратился в бегство. Тяжело дыша, Серое Крыло поискал глазами остальных, увидев, что Чистое Небо и Длинная Тень гонят прочь рыжую кошку.

Оба домашних кота вскочили на хлипкую деревянную стенку, высившуюся в дальнем конце лужайки. Изгородь зашаталась под их тяжестью, но коты с завидной ловкостью сохранили равновесие и злобно зашипели на незваных гостей.

- Бродягам тут не рады! - заявила рыжая кошка. - Если до вечера не унесете лапы, пеняйте на себя!

Коты дружно зарычали, взмахнули хвостами, спрыгнули с забора на другую сторону и исчезли.

- Проваливайте! - провизжал им вслед Лунная Тень.

- У тебя на плечах голова или гнилой мох? - набросилась на брата Длинная Тень. - Чем ты думал, когда ушел один, никого не предупредив?

- Бродяги? - задумчиво повторил Чистое Небо. - Что это значит? Почему эти коты назвали нас бродягами? Или они называют так всех котов, которые не живут с Двуногими?

Серое Крыло тоже ничего не понимал, однако его радовало то, что они поняли все, что сказали им домашние. Значит, они все-таки говорят на одном языке! Мышцы у него ныли после недавней схватки, из расцарапанного уха капала кровь.

«Неужели нам придется всю дорогу до нового дома драться с домашними котами? - мрачно подумал он. Это была гнетущая мысль. - У нас в горах хотя бы не было других котов и драться было не с кем. Там мы были одни».

Коты молча забрались на стену и перелезли обратно на поляну. Остальные с тревогой поджидали их у входа в логово чудища.

- Кто бы мог подумать, что домашние умеют драться? - промяукал Крик Галки. - В сказках, которые нам рассказывали старейшины, они всегда были жирные, глупые и трусливые!

- Может, стоило поговорить с ними? - осторожно спросила Дождевой Цветок. - Мы могли бы объяснить, что не собираемся захватывать их территорию, а просто идем мимо?

Чистое Небо возмущенно закатил глаза.

- Да неужели? Да они бы нам глотки порвали, вот и весь разговор! Видела бы ты их!

Тенистый Мох молча слушал их перебранку, с тревогой переступая с лапы на лапу.

- Нужно как можно быстрее убраться отсюда, - решил он наконец. - Мы не можем себе позволить еще одной драки.

Он первым вышел из логова чудища, а остальные послушно потянулись следом. Самые младшие спотыкались от усталости. Серое Крыло вместе с Черепаший Хвостик шли позади всех, оба напряженные и настороженные.

Тенистый Мох долго вел котов по узким каменным тропкам, петлявшим среди гнезд Двуногих. Они пересекали пустынные Гремящие Тропы, несколько раз перебегали через огороженные лужайки. Серое Крыло видел, что Тенистый Мох твердо решил идти напрямик к высившимся на горизонте горным вершинам.

Когда коты переходили через лужайку за очередным гнездом Двуногих, воздух прорезал визгливый лай. Коты в ужасе приросли к земле. Придя в себя, Серое Крыло торопливо огляделся и заметил собаку. Вернее, это была не собака, а скорее собачонка - жалкое белое существо, бесновавшееся за блестящим камнем, которым был загорожен вход в гнездо.

- Вы только взгляните на нее! - воскликнул Лунная Тень, угрожающе шагнув к собаке. - Эй ты, блохоловка! Поймай нас!

- Совсем ополоумел? - Облачник подскочил к Лунной Тени и сердито отпихнул его назад. - Что мы будем делать, если Двуногий выпустит ее?

Коты двинулись дальше. По пути Серое Крыло зорко оглядывался по сторонам, высматривая домашних котов. К счастью, больше они никого не встретили, хотя вся территория Двуногих была пропитана кошачьими запахами.

Наконец красные каменные гнезда остались позади. Коты с облегчением перевели дух и расправили плечи, разглядывая простиравшиеся во все стороны холмы и леса. Теперь они могли рассмотреть далекую горную гряду, не загороженную крышами и стенами домов.

- Эти горы куда меньше наших, - разочарованно промяукала Быстрая Вода.

- Я скучаю по нашим горам, - прошептала Падающее Перо.

Серое Крыло потер подушечкой лапы твердый черный камень на краю Гремящей Тропы. Он прекрасно понимал тоску юной белой кошки. Серое Крыло все время думал о котах, оставшихся в пещере за водопадом, и часто гадал, как-то они там.

«Хватает ли им еды? Все ли здоровы? Ах, если бы можно было послать им весточку, передать, что мы живы и идем дальше!»

- Эй, что вы встали? - выскочил вперед Зубчатый Пик. - Идем! Мы никогда не доберемся до тех гор, если будем до вечера стоять, открыв пасти!

Серое Крыло едва удержался, чтобы не посмеяться над задором младшего брата.

Коты двинулись дальше. День был пасмурный, путеводное солнце, которое вело путников через горы, скрылось за облаками, но теперь впереди была новая цель - горы.

После шумной, тесной и вонючей территории Двуногих было особенно приятно вновь очутиться под открытым небом, среди мягкой травы и привычных запахов и звуков. Когда путешественники поравнялись с очередной полосой колючих кустов, Лунная Тень вдруг шумно втянул в себя воздух и юркнул прямо в густые ветки. Через мгновение он выбрался наружу, неся в зубах маленькую коричневую птичку.

Бросив дичь на землю, Лунная Тень с аппетитом откусил кусок и пододвинул остатки Тенистому Мху.

Тот с благодарностью кивнул, но отстранил дичь лапой.

- Спасибо, но пусть каждый охотится для себя, - предложил Тенистый Мох. - Если мой нос мне не изменяет, то здесь хватит дичи на всех.

Дрожа от радостного волнения, коты бросились врассыпную.

Серое Крыло забежал в траву и застыл, пытаясь уловить какое-нибудь движение. Краем глаза он заметил, как Чистое Небо высоко подпрыгнул в воздух за птицей, а потом увидел и Зубчатого Пика, который что-то вынюхивал, уткнувшись носом в землю.

Приоткрыв пасть, чтобы не пропустить ни единого запаха, Серое Крыло побрел вперед и вдруг в ужасе отскочил, увидев прямо над собой огромного черно-белого зверя. Сердце в его груди бешено заколотилось, когда он увидел за спиной зверя его сородичей, неторопливо выходивших из просвета между рядами кустов.

«Они еще крупнее, чем овцы! - в страхе подумал Серое Крыло, лихорадочно припоминая рассказы старейшин. - Может быть, это ко…коровы?»

- Му-ууу, - оглушительно прогудело чернобелое животное, стоявшее ближе всех.

И тут Серое Крыло вспомнил, что смешливая Затуманенная Вода любила изображать этот странный звук, пугая котят, с восторгом слушавших ее сказки.

Он нырнул в траву, испугавшись, что огромные коровы увидят его и, чего доброго, кинутся в погоню. Но гигантские черно-белые животные неторопливо пробрели мимо, даже не повернув голов в его сторону.

Когда коровы прошли, Серое Крыло заметил выскочившего из травы кролика и помчался за ним. И вновь кота охватил странный восторг. Серое Крыло наслаждался слаженной работой своих мышц и свистом ветра в ушах, ему казалось, что он может бежать так целую вечность, не обращая внимания на высокую траву, так и норовившую запутаться в его лапах.

Кролик добежал до кустов и юркнул в норку под корнями.

- Заячий помет! - прошипел Серое Крыло, в отчаянии глядя на узкий лаз.

- Эй!

Обернувшись, он увидел Черепаший Хвостик. У ее лап лежала маленькая птичка.

- А я кое-что поймала! - торжествующе воскликнула кошка. - Хочешь кусочек?

Серое Крыло отошел от норы и побрел с ней, размышляя на ходу, нельзя ли как-нибудь приноровиться охотиться под землей. Остальные коты уже вернулись к кустам. Дичи было поймано столько, что даже самые незадачливые охотники, вроде Серого Крыла, могли рассчитывать на сытный обед.

- Я поймал двух ворон! - похвастался Чистое Небо, махнув хвостом в сторону двух кучек косматых черных перьев.

Прежде чем приступить к еде, Серое Крыло обернулся и посмотрел в сторону родных гор, уже превратившихся в синюю полосу на далеком горизонте.

- Спасибо тебе, Камнесказительница! - негромко сказал он. - Спасибо, что послала нас сюда!

Когда все коты насытились, на траве осталось еще много мяса.

- И все-таки это неправильно - бросать еду, - с сожалением пробормотала Дождевой Цветок. - Никогда к этому не привыкну!

Когда коты снова пустились в путь. Серое Крыло обернулся и увидел, что из травы вынырнуло еще одно неведомое животное - тощее, поджарое и очень осторожное. Сначала Серое Крыло напрягся, решив, что это собака, но у незнакомого зверя морда была намного длиннее и острее, чем у собаки, а резкий и очень едкий запах ничем не напоминал собачий. Рыжий зверь подбежал к брошенным котами остаткам дичи и принялся жадно глодать их, воровато рыская глазами по сторонам.

Серое Крыло повернулся к Треснувшему Льду, шедшему рядом.

- Как ты думаешь, кто это?

- Понятия не имею, - ответил Треснувший Лед. - В жизни такого зверя не видел.

- По-моему, он злой, - решил Серое Крыло. Он невольно ускорил шаг, но решил до поры до времени не пугать остальных.

К тому времени, когда день стал перетекать в серые сумерки, коты успели пересечь несколько узких Гремящих Троп и обогнули еще одно скопление каменных гнезд Двуногих, откуда доносился громкий собачий лай. За гнездами Двуногих земля плавно спускалась в заболоченную низину, поросшую камышом и кустами сочной травы.

- Здесь мы не пройдем! - воскликнула Быстрая Вода, с отвращением глядя на болото. - Мы намочим лапки!

Тенистый Мох посмотрел направо, потом налево; Серое Крыло сделал то же самое и понял, что болото тянется в обе стороны бесконечно.

- Придется переходить, - вздохнул Тенистый Мох. Быстрая Вода собралась начать спорить, но Тенистый Мох твердо закончил: - От мокрых лап еще ни один кот не умирал!

Но когда коты спустились к трясине, то поняли, что впереди их ждет нечто пострашнее мокрых лап. Земля под ними тряслась и прогибалась, и чем дальше коты заходили в болото, тем сильнее проваливались в трясину, и вскоре уже брели по брюхо в грязи. Удушливая вонь, как облако, висела в воздухе, тучи мошек жужжали вокруг.

- Какой кошмар! - не выдержала Полет Ястреба. - Я никогда в жизни не отмою свою шерстку!

Быстрая Вода только что-то неразборчиво пробормотала себе под нос, переползая с кочки на кочку, даже неунывающая Падающее Перо повесила голову.

Зубчатый Пик, как самый легкий из котов, поначалу справлялся лучше всех - пока не сорвался с мокрой кочки и не начал тонуть, беспомощно взбивая лапами болотную грязь.

- Помогите! - завизжал он.

Дождевой Цветок вскочила на кочку, наклонилась и схватила утопающего за загривок. Вытащив Зубчатого Пика из трясины, она поставила его на лапы.

- С-спасибо, - прохрипел Зубчатый Пик. Он был в грязи с головы до лап.

Мучительное путешествие длилось бесконечно долго. Когда впереди показался край болота, все коты замерзли, промокли до костей и перепачкались в вонючей грязи. Нечего было и думать о том, чтобы продолжать путешествие, никто не мечтал ни о чем, кроме тепла и отдыха.

К счастью, неподалеку от болота высилась какая- то огромная деревянная пещера.

«Наверное, это какая-то новая разновидность гнезд Двуногих», - догадался Серое Крыло.

Тенистый Мох пошел первым, остальные устало побрели за ним и опасливо замерли у порога. Выглянув из-за плеча вожака, Серое Крыло увидел, что пещера от пола до потолка заставлена огромными свертками сухой травы. На него еще сильнее навалилась безумная усталость, стоило коту представить, какие теплые и уютные гнездышки ждут их в этой траве. На выщербленном каменном полу блестели лужицы воды, и Серое Крыло невольно облизнул пересохшие губы. Только теперь он почувствовал, как хочет пить после того, как с отвращением выпил несколько глотков ржавой болотной воды.

Но самое главное и самое прекрасное открытие ждало их всех впереди. Из темноты пещеры раздался самый восхитительный звук, который только могли услышать усталые и голодные коты после целого дня изматывающего похода, - писк мышей, шуршавших в грудах сухой травы.

- Чего мы ждем? - раздраженно прошипел Лунная Тень, оттирая плечом Тенистого Мха. - Да это местечко просто кишит дичью!

Тенистый Мох кивнул.

- Кажется, здесь безопасно. И Двуногих не видно.

Коты со всех лап ринулись внутрь, всем не терпелось поскорее приняться за охоту.

«Сегодня мы уже раз поели, - вспомнил Серое Крыло, вонзая когти в первую мышь, - но я определенно способен на большее! Такую дичь нельзя оставлять!»

Уютно устроившись в теплой траве, путешественники принялись за еду. Каждый откусывал по кусочку и угощал соседа, как они привыкли это делать в горах. Вскоре Серое Крыло отяжелел от сытной еды. Он уже не помнил, когда в последний раз так славно пировал.

- Я вот подумала… - неуверенно начала Дождевой Цветок, пока другие доедали своих мышей, - здесь есть все, о чем только можно мечтать. Еда, тепло, уютное убежище… Может, это и есть то место, которое мы все ищем? Что, если мы уже нашли наш новый дом?



Глава XI


Воцарилась тишина. Ошеломленные коты застыли с разинутыми ртами. Первым пришел в себя Лунная Тень.

- А что, мне местечко подходит, - сказал он, довольно облизываясь.

- Здесь тепло и сухо, - добавила Быстрая Вода.

- И собаками не пахнет, - вставил Треснувший Лед, поводя усами. - Правда, здесь полно других запахов, которые мне незнакомы, но… По крайней мере, ни орлов, ни собак…

Тенистый Мох задумчиво обвел глазами темную пещеру.

- Возможно, так и есть, - пробормотал он. - К тому же это место не так далеко от гор, а значит, мы сможем ходить в гости к нашим.

Коты возбужденно замяукали, переглядываясь друг с другом. Глаза у всех засияли, надежда согрела сердца.

- Мы можем сделать себе настоящие гнездышки в этой сухой траве, - воскликнула Падающее Перо. - Ах, вы только подумайте, как славно будет здесь вынашивать и растить котят!

Но Серое Крыло не мог разделить их радость. Он сам не понимал, что мешает ему увидеть в этом теплом и сытном месте новый дом, но его терзали сомнения.

«Здесь очень хорошо, и никаких опасностей я не чую, - устало думал он. - Просто я почему-то совсем иначе представлял себе то, как мы найдем наш новый дом. Мне казалось, сердце подскажет, что мы пришли, но здесь мое сердце молчит…»

Серое Крыло огляделся, пытаясь представить, как они будут жить в этой пещере. Но при одной мысли о том, что они могут оказаться запертыми в деревянных стенах, у него зачесались лапы. Нет, эти стены ничем не походили на настоящие, природные, своды их родной пещеры. И было еще что-то… Серое Крыло хотел бы знать, что означает странный запах, пропитавший все пространство этой деревянной пещеры.

Но, с другой стороны…

«Если всем здесь нравится, как я могу возражать? Наверное, я тоже должен постараться быть счастливым?» - виновато думал Серое Крыло.

- Что скажешь? - спросил он у Черепашьего Хвостика. - По-твоему, это то место, которое мы ищем?

Пестрая кошечка с искренним удивлением посмотрела на Серое Крыло.

- Конечно! - воскликнула она. - Я уверена в этом каждой своей шерстинкой! А ты разве нет?

Серое Крыло уныло покачал головой.

- Ах, Серое Крыло, выше нос! - ободрила его Черепаший Хвостик. - Просто здесь, вдали от гор, все кажется незнакомым и странным - так и должно быть! Нам всем нужно привыкнуть к новой жизни, только и всего.

Серое Крыло подавил тяжелый вздох.

- Наверное, ты права, - выдавил он, сворачиваясь клубочком.

«Может, завтра я смогу взглянуть на все другими глазами, - сказал себе Серое Крыло. - Утро вечера мудренее».

Перед тем как закрыть глаза, он заметил Чистое Небо. Тот сидел на холодном полу, глядя куда-то в темноту. Луч лунного света, пробивавшийся из стены, падал на спину Чистого Неба, делая его светло-серую шерсть серебристой. Чистое Небо выглядел таким несчастным и одиноким, что у Серого Крыла сжалось сердце.

«Если бы только Звонкий Ручеек была здесь!»

Коты быстро сделали себе гнездышки в мягкой сухой траве и мгновенно уснули. Они чувствовали себя в такой безопасности, что никто даже не предложил выставить на ночь дозорных.

Серое Крыло проснулся от незнакомого звука. Открыв глаза, он увидел сочившийся через щели деревянной пещеры серый свет. Снаружи раздавался страшный топот - он-то и разбудил Серое Крыло.

Вскочив, Серое Крыло повернулся к выходу из убежища. Там, в рассветных сумерках, виднелась какая-то неясная серая громада, надвигавшаяся… прямо на пещеру, где спали коты! Топающий звук стал громче.

- Проснитесь! - истошно завизжал Серое Крыло, бросаясь то к одному коту, то к другому. В спешке он пихал их и хлестал лапой по ушам, чтобы побыстрее привести в чувство. - Бежим!

Оглянувшись, Серое Крыло увидел, что серая громада подползла еще ближе, теперь он видел, что она… состоит из овец! Серое Крыло даже не мог подумать, что столько овец может собраться в одном месте. Но ужаснее всего было то, что все они двигались прямо в деревянное убежище, где спали коты!

Их топот и блеянье вскоре заглушили все вокруг, а запах - тот самый странный запах, который с самого начала беспокоил Серое Крыло, - затопил его с головой.

- Мы не сможем выйти! - завыла Падающее Перо. - Они нас растопчут!

Первые овцы уже подбежали к пещере и начали толкаться перед входом. Нечего было и думать о том, чтобы попытаться протиснуться наружу, миновав их ужасные лапы с тяжелыми острыми утолщениями на концах.

- Сюда! - прохрипела Дождевой Цветок.

Бросившись за ней по грудам травы, Серое Крыло увидел крохотное отверстие в стене возле самой земли. Коты один за другим протискивались в него, а их недавний приют заполнялся шумными и пахучими овцами.

Дожидаясь своей очереди, Серое Крыло вдруг услышал истошный визг и увидел, как Полет Ястреба упала на землю, опрокинутая овцой. Он прыгнул к ней, но Чистое Небо опередил его, схватил оглушенную кошку за загривок и оттащил поближе к лазу. Чистое Небо протолкнул Полет Ястреба наружу и пролез следом. Серое Крыло выбрался за ними, а Тенистый Мох покинул убежище последним.

- Все здесь? - спросил он, как только очутился снаружи.

Серое Крыло быстро оглядел товарищей и с облегчением убедился, что никто не остался внутри. Все выглядели целыми и невредимыми, только Полет Ястреба стояла, поджав к груди переднюю лапку, вывернутую под странным углом.

- Ты сможешь идти? - спросил Тенистый Мох.

- Попробую, - процедила сквозь зубы Полет Ястреба. Она сделала несколько шагов, но было видно, что ей с трудом удается сдерживать боль.

- Нет, идти ты не можешь, - громко сказал Серое Крыло. Он заметил заросли крапивы и высокой травы, росшие возле деревянной стены убежища, и решил отвести Полет Ястреба туда. Сдерживая стоны, кошка тяжело оперлась о плечо Серого Крыла, прохромала несколько шагов и с громким шипением повалилась в траву, где стена убежища укрыла ее от сырого утреннего ветра.

Серое Крыло взмахом хвоста подозвал к себе Пеструю Шерстку.

- Ты больше всех нас знаешь о травах, - сказал он. - Что нам делать?

Пестрая Шерстка смущенно потупилась.

- Кажется, нужны листья ромашки или… или бузины, - пролепетала та после долгого молчания. - Но я не знаю, растут ли они здесь. Крик Галки и ты, Падающее Перо, вы не поищете?

Когда молодые коты убежали, Облачник тихо подошел к Полету Ястреба и бережно осмотрел ее. Несчастная кошка со свистом втянула в себя воздух, когда он ощупал ее лапу.

- Мне уже доводилось видеть такие повреждения, - сказал Облачник. - Твоя нога просто выпала из сустава.

- Значит, она теперь всегда будет так торчать? - с ужасом спросила Быстрая Вода.

- Нет, ни в коем случае, - отрезал Облачник. - Однажды я видел, как Тихий Дождь вылечила одного из старейшин, который свалился со скалы и точно так же вывернул лапу. Травы здесь не помогут, они только облегчают боль, но никакая трава не может поставить лапу на место.

Полет Ястреба ахнула от боли, когда Облачник уверенно уперся лапами в ее шею и плечо.

- Будет больно, - сразу сказал он. - Но все очень быстро пройдет. - Сделав ушами знак Серому Крылу, он попросил: - Будь добр, подойди сюда и подержи ее. Поставь лапы вот сюда… да-да, так… и вот сюда, а теперь постарайся удержать ее, чтобы она не дергалась, понял? Держи по моей команде!

Серое Крыло послушно поставил лапы туда, куда указал Облачник.

- Я готов.

- Вот и хорошо. Давай!

Облачник с такой силой дернул Полета Ястреба за лапу, что Серое Крыло едва не свалился на землю. Полет Ястреба пронзительно завизжала. Когда Облачник отошел, Серое Крыло с изумлением увидел, что лапа раненой кошки вновь заняла свое обычное место. Полет Ястреба дрожала всем телом, дыхание короткими судорожными всхлипами вырывалось из ее груди.

- Попробуй пошевелить лапой, - попросил Облачник. - Можешь? Больно?

Полет Ястреба зажмурилась и осторожно разогнула лапу.

- Ой, все прошло, - прошептала она. - Только чуть-чуть побаливает. Ах, Облачник, ты спас меня! Спасибо!

- Ты просто молодец, - сказал Тенистый Мох, касаясь плеча Облачника хвостом. - Это чудо!

Облачник смущенно пожал плечами.

- Да нет, я тут ни при чем. Нам всем повезло, что я видел, как Тихий Дождь вправила лапу старейшине!

Не успел он договорить, как из сырых сумерек выскочили Крик Галки и Падающее Перо с охапками трав в зубах.

- Это то, что нужно? - спросила Падающее Перо, бросая свою ношу перед Пестрой Шерсткой.

Та тщательно обнюхала травы и подняла глаза на Облачника.

- Как ты думаешь, это подойдет? - робко спросила она.

Облачник поворошил когтями травы, обнюхал каждый листик.

- Вот эти очень похожи на те, что растут в наших горах, - сказал он, пододвигая кучку к Полету Ястреба. - Разжуй хорошенько и проглоти, это быстро успокоит боль, - велел он.

Когда Полет Ястреба послушно взялась за травы, к ней подошел Тенистый Мох.

- Тебе нужен отдых, - сказал он. - Пожалуй, мы задержимся здесь на денек.

Серое Крыло услышал, как товарищи недовольно загудели.

- Но я замерзла! - пожаловалась Быстрая Вода. - Здесь даже укрыться негде, мы все промокнем до костей и простудимся!

Она была права: пронизывающий ледяной ветер нес с собой секущий дождь. Но коты ничего не могли с этим поделать, поэтому Тенистый Мох лишь наградил Быструю Воду суровым взглядом:

- Если хочешь, можешь вернуться в пещеру к овцам, - холодно бросил он.

Быстрая Вода пристыженно потупилась и заскребла лапами по земле.

- Да нет, я ничего… Вообще-то здесь неплохо.

- Можем поохотиться, - без особого энтузиазма предложил Чистое Небо.

- Мы пока сыты, - сказала Длинная Тень. - Не стоит тратить силы на охоту за дичью, которую мы все равно не сможем съесть.

Лунная Тень кивнул и простонал:

- Да я даже смотреть на мышей не могу!

Коты устроились в высокой траве и зарослях крапивы и задремали.

Когда Серое Крыло проснулся, небо было по-прежнему затянуто тучами, накрапывал мелкий дождик, но ветер уже стих. Солнца не было видно, но Серое Крыло предположил, что день недавно перевалил за полдень.

Он встал, чтобы потянуться и размять лапы, и вдруг заметил брата. Чистое Небо выбрался из травы и пошел куда-то.

- Ты куда? - спросил Серое Крыло, бегом догоняя его. - Все в порядке?

Чистое Небо остановился и смерил его долгим взглядом.

- Мне просто хочется немного пройтись, - сухо ответил он. - Одному, если ты позволишь.

Серое Крыло почувствовал, будто его с размаху ударили в живот. Не трогаясь с места, он смотрел в спину удаляющемуся брату.

«Лучше бы он набросился на меня, мстя за смерть Звонкого Ручейка! - с мукой подумал он. - Пусть бы он проклинал меня, но только бы не смотрел, как на чужого!»

Он не мог вынести этой холодной отчужденности брата.

Опустив хвост, Серое Крыло поплелся обратно.

Черепаший Хвостик уже ждала его.

- Дай ему выстрадать свое горе, - тихо прошептала она, погладив Серое Крыло хвостом по боку. - Просто наберись терпения и подожди, ладно? Честное слово, со временем все снова будет, как раньше.

Ах, как бы ему хотелось надеяться!

Следующие несколько дней заставили Серое Крыло поверить в то, что их столкновение с овцами было лишь предзнаменованием грядущих тягот. Дождь не прекращался ни на мгновение, солнце скрылось за тяжелой шкурой облаков, так что единственным ориентиром для котов служили смутные очертания высоких скал, время от времени выступавших из-за серой завесы ливня.

«Как мы сможем найти наш новый дом, если солнце больше не хочет указывать нам путь?» - все чаще думал Серое Крыло.

Дичь тоже пропала. Мелкие зверьки и птицы попрятались от дождя и не спешили высовывать носы наружу. Полет Ястреба полностью поправилась, но когда коты перелезали через кустарник, разделявший две травянистые лужайки, Длинная Тень глубоко поранила подушечку на лапе, наступив на блестящий металлический побег, притаившийся в траве.

- Ничего страшного, - процедила она, тяжело припадая на раненую лапу.

Пестрая Шерстка и Облачник облазили все окрестности в поисках целебных трав, но ничего и не нашли. Пестрая Шерстка лишь со вздохом качала головой, разглядывая найденные растения.

- Мне эти травы незнакомы, я их никогда раньше не видела! - бормотала она. - Я не могу давать больным неизвестно что!

Еще через несколько дней даже неунывающий Зубчатый Пик притих и погрустнел. Серое Крыло прекрасно понимал, как тяжело приходится младшему брату, самому юному и коротколапому в отряде, идти наравне с остальными.

- До чего же мне надоел этот дождь! - прошипел Зубчатый Пик, волоча мокрые лапы через высокую траву. - И как же есть хочется!

- Выше нос! - подбодрила его Падающее Перо. - Вот доберемся до нового дома, там поешь вдоволь!

- Угу, как же! - пробурчал Зубчатый Пик. - Мы даже не знаем, куда идем!

- Кажется, тебя никто не тащил в это путешествие! - резко бросил Чистое Небо. - Сидел бы сейчас дома, в теплой пещере, а не жаловался на каждом шагу.

Зубчатый Пик втянул голову, оглушенный упреком брата. Вид у него сделался такой жалкий, что Серое Крыло невольно пожалел малыша.

- Не обращай внимания, сейчас все раздражены, - шепнул он на ухо Зубчатому Пику и погладил его хвостом.

Вскоре впереди показался лес. Стоило котам войти в него, как Зубчатый Пик начал тихо ворчать себе под нос. Он шел в самом конце отряда, рядом с Серым Крылом, но то и дело останавливался, настораживал уши и оглядывался по сторонам.

- Какая блоха тебя укусила? - не выдержал Серое Крыло. - Что ты все время дергаешься?

- Мне кажется, за нами следят, - прошептал в ответ Зубчатый Пик.

Серое Крыло едва сдержался, чтобы не отругать его.

- Успокойся, скорее всего, это дичь торопится от нас спрятаться, - сказал он.

Зубчатый Пик взмахнул хвостом, но ничего не сказал. Еще через несколько шагов он вдруг встал как вкопанный.

- Что это? - спросил он, настораживая уши.

- Ветка упала! - огрызнулся Серое Крыло, нетерпеливо дернув хвостом. - Идем скорее!

Но Зубчатый Пик не тронулся с места. Его глаза сузились, морда перекосилась.

- За нами кто-то идет, - еле слышно выдохнул он.

- Да нет же! - Серое Крыло огляделся по сторонам, решив раз и навсегда покончить с этой глупостью. - Но… Ох! - выдохнул он, чувствуя себя последним клещеголовым тупицей. Заросли папоротника расступились, и на тропинку вышел длиннолапый серый с коричневым полосатый кот.

- Видал? - огрызнулся Зубчатый Пик.

Несколько мгновений незнакомец и Серое Крыло молча разглядывали друг друга.

- Вы нездешние, верно? - первым нарушил молчание незнакомец.

- Нет! - выпалил Зубчатый Пик, подходя ближе, чтобы рассмотреть чужака. - Мы пришли издалека! С гор, слыхал про такие?

Похоже, его слова произвели впечатление на незнакомца.

- Ты имеешь в виду Высокие Скалы? - спросил он, махнув хвостом в сторону, куда направлялись коты.

- Нет, - покачал головой Серое Крыло. - Мы…

Он не договорил, потому что из кустов выскочили вернувшиеся путешественники во главе с Чистым Небом.

- Что тут происходит? - спросил Чистое Небо.

- Ого, вас тут целая стая, - мяукнул незнакомец, однако по его виду нельзя было сказать, что он напуган.

- Мы просто путешествуем, - ответил ему Тенистый Мох.

- Ага, - протянул полосатый кот. - А я принял вас за котов, которые живут по ту сторону Высоких Скал.

- Он имеет в виду те горы, к которым мы идем, - пояснил Серое Крыло.

- А что, там уже живут какие-то коты? - спросил Облачник, подходя ближе к незнакомцу.

- Я сам их не видел, но что-то такое слышал, - ответил полосатый. - У нас ходят легенды о свирепости тамошних котов.

- Они… «бродяги»? - спросил Серое Крыло, припомнив странное слово, которым обозвал их домашний кот на территории Двуногих.

Незнакомый кот насмешливо фыркнул.

- Бродягами домашние обзывают всех котов, которые не живут с Двуногими, - пояснил он. - Эти неженки уверены, что спать можно только под крышей, а есть только с рук у хозяев! - полосатый кот с любопытством обвел глазами путешественников: - Что вы тут делаете? Этот котенок только сказал, что вы пришли издалека.

- Мы ищем новый дом, - коротко ответил Тенистый Мох, недоверчиво покосившись на незнакомца.

Полосатый кивнул и прекратил расспросы.

- Что ж, удачи вам, - мяукнул он и снова скрылся в папоротниках.

- Значит, возле этих остроконечных гор уже живут какие-то коты! - воскликнул Крик Галки. - Вот так новость!

- Эти горы называются Высокие Скалы, - поправил его Зубчатый Пик.

Падающее Перо пренебрежительно фыркнула.

- Не такие уж они и высокие! Местные коты просто никогда не видели настоящих гор.

- Я думаю, раз другие коты там живут, значит, это стоящее место, - сказала Дождевой Цветок. - Вы только подумайте, мы встретим там таких же, как мы! Не каких-нибудь домашних кисок, а настоящих диких котов!

- Да, - кивнула Пестрая Шерстка. - Раз там живут коты, значит, там и дичь водится.

- Так-то оно так, - без особой уверенности протянул Чистое Небо. - Но мы оставили горы, чтобы найти новый дом для себя, а не ютиться на каком-то клочке земли с другими! И потом, с чего вы взяли, что эти коты захотят поделиться с нами своей территорией и дичью?

Тенистый Мох кивнул.

- Я тоже об этом подумал. Этот кот сказал, что здешние коты отличаются свирепым нравом. Не думаю, что им придется по душе наше появление!

- Но этот кот совсем не показался мне свирепым, - промяукала Черепаший Хвостик.

- Я бы на его месте тоже не спешил проявлять свирепость! - фыркнул Чистое Небо. - Он же был один, а нас вон сколько!

Черепаший Хвостик только пожала плечами.

Но остальные путешественники, по-видимому, не разделяли опасений Чистого Неба и Тенистого Мха. Все заметно повеселели и с новыми силами пустились в путь через лес. Даже Серое Крыло немного приободрился. Дождь не унимался, но густая лесная листва спасала котов от его ледяных потоков.

Краем глаза Серое Крыло заметил в зарослях какое-то движение и увидел белку, карабкавшуюся на ствол соседнего дерева. Чистое Небо тоже заметил дичь. Оттолкнувшись от земли, он в огромном прыжке взвился в воздух и схватил белку когтями.

- Потрясающе! - восторженно ахнул Зубчатый Пик.

Коты остановились, и Тенистый Мох предложил всем немного отдохнуть и поохотиться. Лунная Тень и Треснувший Лед не заставили себя упрашивать и мгновенно скрылись за деревьями.

- Только далеко не заходите! - мяукнул им вслед Тенистый Мох. - Постарайтесь обойтись без неприятностей.

Серое Крыло приоткрыл пасть, втянул в себя воздух и тут же почуял запах мыши. Он пошел было за ней, но вскоре запутался в целом клубке самых разных запахов и окончательно потерял след.

«Как я буду охотиться в этих краях?»

Пестрая Шерстка сделала несколько осторожных шажков в сторону, остановилась и склонила голову, прислушиваясь к чему-то.

- Ты только посмотри, что я нашла!

Серое Крыло подбежал к ней и увидел тоненькую струйку воды, выбивавшуюся между двух замшелых камней и крохотным водопадом стекавшую в озерцо, откуда маленький ручеек весело убегал в чащу леса.

Пестрая Шерстка присела у воды, облизнулась.

- Ой, рыбка!

Кошка стремительно погрузила переднюю лапу в воду и зачерпнула оттуда маленькую рыбку. Потом проделала то же самое еще раз, на этот раз выудив рыбу покрупнее.

Падающее Перо в восторге следила за этой странной охотой.

- Ты обещала научить меня ловить рыбу! - напомнила она. - Можно попробовать?

- Конечно, - кивнула Пестрая Шерстка. - Садись со мной рядом, вот так. Первым делом убедись, что твоя тень не падает в воду, потому что она спугнет рыбу. Теперь смотри в воду. Как увидишь рыбу, не мешкай, поняла?

- Да, - закивала Падающее Перо. - Можно мне?

Несколько мгновений она пристально вглядывалась в воду, но когда сунула лапу в озеро, то поймала только сверкающие капли.

- Заячий помет! - выругалась незадачливая охотница. - Со стороны все казалось проще.

Дождевой Цветок тоже подошла к ним, завороженная рыбной ловлей.

- Признаю, что ошибалась, решив, будто мы сможем поселиться в овечьей пещере, - задумчиво промурлыкала она, шевеля усами. - Но что вы скажете насчет этого леса? Может, наш новый дом здесь?

Серое Крыло раздраженно зашипел. Он был зол из-за упущенной мыши и всем сердцем надеялся, что Дождевой Цветок ошиблась и на этот раз. Ему было тесно и душно среди деревьев, он чувствовал себя словно в западне. Его сердце тосковало по открытым просторам и огромному небу над головой.

- Нет, - ответил Тенистый Мох. - Мы должны подняться на вершину Высоких Скал, потому что именно там заканчивается солнечный путь, на который указала нам Камнесказительница. Нам придется пройти до конца.

Дождевой Цветок кивнула, соглашаясь с отцом, а Серое Крыло неслышно перевел дух.

Лунная Тень и Треснувший Лед вернулись не с пустыми пастями. Когда все наелись, Серое Крыло растянулся на скале и стал смотреть, как Пестрая Шерстка учит Падающее Перо ловить рыбу. Судя по всему, этим кошкам доставляло удовольствие плескаться в воде! Падающее Перо несколько раз так сильно подавалась вперед, что срывалась и плюхалась в воду, но купание вызывало у нее только приступ веселого мурлыканья.

- Вот дела! - мяукнула она и отряхнулась, подняв в воздух целую тучу сверкающих брызг. - Проще самой стать рыбой, чем поймать хоть одну!

- Осторожнее! - взвизгнула Быстрая Вода, отскакивая в сторону. - Спасибо тебе, конечно, но я пока не готова стать рыбой!

Серое Крыло так засмотрелся, что не сразу заметил, как земля под его лапами начала дрожать. Раздался оглушительный лай.

- Собаки! - взвыл Серое Крыло, вскакивая.

Тенистый Мох сорвался с места.

- Бежим! Сюда!

Из кустов выскочили сразу три собаки, все разных размеров и окрасов. Лапы Серого Крыла приросли к земле от страха. Его обдало зловонным дыханием псов, опалило жаром их разгоряченных бегом тел.

- Беги! - взвизгнула Черепаший Хвостик, пихая его в бок. - Шевелись!

Коты в ужасе бросились в заросли. Выскочив из-под деревьев, они помчались по широкой полосе травы. Собаки не отставали. Обернувшись на бегу, Серое Крыло увидел, что они огромными прыжками несутся за ними, стремительно сокращая расстояние.

«Они нас вот-вот догонят!»

Впереди выросла блестящая ограда, утыканная острыми шипами.

- Не сюда! - провизжал Тенистый Мох. Он резко развернулся, бросился наперерез собакам и помчался в сторону кустов.

Коты помчались за ним. Они бежали все быстрее и быстрее, ветер свистел в ушах Серого Крыла, шерсть прилипла к его телу, трава хлестала по животу. Заметив, что Падающее Перо стала отставать, он вернулся назад, забежал ей за спину, подтолкнул и поволок к спасительным кустам. Обернувшись еще раз, Серое Крыло увидел, что Чистое Небо тащит за загривок Зубчатого Пика.

Кусты были уже совсем близко - темные, колючие и очень густые. Сквозь них ничего не было видно, но разве у котов была возможность осторожничать? Таща за собой выбившуюся из сил Падающее Перо, Серое Крыло начал продираться сквозь колючие ветки, оставляя на шипах клочья своей светлой шерсти. Пришлось зажмуриться, чтобы уберечь глаза.

Наконец Серое Крыло вывалился с другой стороны кустов, и тут же прирос к земле от ужаса. Его оглушил рев чудищ, обдало брызгами, летящими из-под их круглых черных лап. Сморгнув с глаз грязь, Серое Крыло огляделся по сторонам. Его товарищи, один за другим, появлялись из кустов.

- Стойте! - завизжал Серое Крыло.

Но было уже поздно. Тенистый Мох выскочил из-под веток, одним махом перелетел через полоску травы и выскочил на Гремящую Тропу - прямо перед ревущим чудищем.

Раздался глухой удар, тело Тенистого Мха подбросило в воздух.

Чудище с ревом промчалось мимо, оставив за собой оглушительную и мертвую тишину.



Глава XII


Серое Крыло парализовал ужас, но он пересилил себя и бросился к кустам, чтобы остановить котов, несущихся прямо на Гремящую Тропу - навстречу рычащей смерти.

- Тенистый Мох ранен! - провыл он, кидаясь под лапы выскочившей из кустов Длинной Тени.

Убедившись, что кошка оцепенела от страха, Серое Крыло ринулся на Крика Галки, который с визгом выкатывался из-под колючих веток.

Длинная Тень, опомнившись, бросилась ему на помощь. Быстро посмотрев по сторонам, она храбро выбежала на Гремящую Тропу, подскочила к неподвижному телу Тенистого Мха и поволокла его в траву. Тем временем Серое Крыло встречал каждого вылезавшего из кустов кота, предупреждал его об опасности и кивал в сторону тела вожака.

Чудища продолжали с рычанием носиться по тропе, ослепляя котов неистовым полыханием своих огромных глаз. Вскоре у Серого Крыла разболелась голова от света и несмолкающего грохота.

Последним из кустов выбрался Чистое Небо, толкая перед собой Зубчатого Пика. При виде тела вожака Чистое Небо остолбенел, а Зубчатый Пик тоненько завыл.

Облачник сидел над Тенистым Мхом, бережно ощупывая его лапой. Через несколько мгновений он поднял голову, посмотрел на притихших котов.

- Он умер.

- Нет! - взвыла Дождевой Цветок, бросаясь на землю рядом с отцом и зарываясь носом в его шерсть.

Из груди путешественников вырвался вопль ужаса. Все были ошеломлены, никто не мог поверить в случившееся. Серое Крыло вышел вперед и дотронулся щекой до макушки Тенистого Мха. Его тело еще не остыло, от взъерошенной шерсти пахло пылью. Если бы не тоненькая струйка крови, вытекавшая из носа и пасти, можно было бы подумать, что тот спит.

Острый шип безмерного горя пронзил сердце Серого Крыла.

«Тенистый Мох завел нас так далеко… Как же он может оставить нас теперь?»

Чистое Небо тихо приблизился к Дождевому Цветку, бережно помог ей встать.

- Идем, - сказал он. - Здесь нельзя больше оставаться, слишком опасно.

Дождевой Цветок посмотрела на него, ее голубые глаза потемнели от горя и гнева.

- Я не оставлю его валяться здесь, как падаль! - завизжала она. - Я не брошу своего отца на поживу чудищам!

- Но ты уже ничего не можешь… - начал было Чистое Небо, но Треснувший Лед остановил его.

- Дождевой Цветок права, - глухо проронил он. - Мы не бросим нашего Тенистого Мха здесь. Мы перенесем его через Гремящую Тропу.

Серое Крыло покосился на кусты, из которых они только что появились. Оттуда до сих пор пахло собаками, значит, пути назад не было. А впереди бегали чудища.

Треснувший Лед, Пестрая Шерстка и Лунная Тень, не сговариваясь, подошли к телу Тенистого Мха. Серое Крыло бросился им на помощь, а Чистое Небо вышел вперед, чтобы следить за дорогой. Дождавшись, когда в бесконечном потоке чудищ образуется небольшой разрыв, он подал знак хвостом. Коты сгрудились вокруг тела Тенистого Мха и побежали по твердой черной дороге. Серое Крыло увидел, как хвост Тенистого Мха безжизненно волочится по земле, и едва не застонал от боли.

«Мой бедный товарищ…»

Вместе с остальными Серое Крыло донес тело погибшего кота до зарослей высокой травы под кустами.

- Здесь нет камней, - голос Дождевой Цветок дрожал и срывался. - Мы не можем похоронить его, как делаем это в горах!

Пестрая Шерстка нежно потерлась носом о ее ухо.

- Мы возьмем ветки и мягкую траву, - тихо сказала она. - Этого хватит, чтобы как следует укрыть его.

Дождевой Цветок ненадолго задумалась, потом медленно кивнула. Вместе с Пестрой Шерсткой она осталась у тела Тенистого Мха, а остальные коты побрели на поиски.

Серое Крыло заметил, что Чистое Небо ушел один, устремив неподвижный взгляд куда-то в пустоту.

«Он думает о Звонком Ручейке, - с горечью подумал Серое Крыло. - Ей не досталось ни камней, ни веток… Никто не проводил ее в последний путь, не разгладил ее шерсть».

Серое Крыло отдал бы все на свете за возможность попросить прощения у брата, но стоило ему открыть пасть, как слова куском непрожеванной дичи застревали у него в горле.

Он подобрал с земли несколько веток, нарвал крупных листьев с куста и вернулся к телу Тенистого Мха, чтобы засыпать его, но Дождевой Цветок его остановила.

- Подожди, - всхлипнула она. - Можно мне еще немного побыть с ним?

Вернувшиеся коты почтительно сложили принесенные ветки и листья рядом с телом и сели чуть поодаль.

- Прощай, - прошептала Дождевой Цветок. - Ты был лучшим на свете отцом, я никогда тебя не забуду! Я буду помнить и любить тебя до конца своих дней.

- О лучшем вожаке мы не могли и мечтать, - тихо сказала Длинная Тень, садясь рядом с телом. - Ты вывел нас из гор, Тенистый Мох.

Затем и остальные коты начали по очереди вспоминать о погибшем.

- Ты научил меня выслеживать дичь.

- Ты никогда не вешал хвост и шел вперед даже тогда, когда любой на твоем месте сдался бы.

- Ты с самого начала поверил в это путешествие и передал эту веру всем нам.

Серое Крыло вытянул шею и коснулся носом головы Тенистого Мха.

- Спасибо тебе за храбрость, - сказал он. - Спасибо за мужество. Знай, что мы непременно закончим это путешествие - в память о тебе.

- И в память о Звонком Ручейке, - сказал Чистое Небо, и его голубые глаза потемнели от горечи.

Черепаший Хвостик грустно кивнула.

- Мы все оплакиваем ее, - прошептала она. - Она была сильной и веселой, но такой доброй!

- Она стала бы замечательной матерью, - кивнула Пестрая Шерстка.

Зубчатый Пик не проронил ни слова, только крепче прижался к боку Чистого Неба.

Наступила ночь, но коты остались сидеть вокруг тела Тенистого Мха. Только когда бледные рассветные сумерки погасили на небе звезды, Дождевой Цветок положила первую ветку на тело отца. Следом за ней поднялись и остальные. Коты в молчании забросали тело погибшего кота листьями и ветками, а когда небо совсем прояснилось, вновь пустились в путь, следом за Дождевым Цветком, занявшей место Тенистого Мха.

Горе сплотило котов, но при этом каждый был погружен в свои воспоминания. Даже Зубчатый Пик притих и перестал жаловаться. Длинная Тень прихрамывала на раненую лапу, но не подавала виду, как ей больно.

Солнечный след вел котов через бесконечные лужайки, затем впереди выросло новое поселение Двуногих. Визгливый собачий лай напугал котов, но сегодня их горе оказалось сильнее страха, поэтому все остались спокойны. Коты быстро бросились к деревянному забору, перелезли через него и спрыгнули на голую землю.

Оглядевшись, Серое Крыло понял, что территория Двуногих осталась позади. Впереди темнели величественные склоны Высоких Скал, и лапы у Серого Крыла зачесались от нетерпения. Цель их путешествия была совсем близко!

Коты побрели по жесткой траве и вскоре добрались до сосновой рощи.

- Наверное, здесь можно поохотиться, - без особого интереса заметил Лунная Тень.

Пестрая Шерстка помотала головой:

- Я не хочу есть.

Остальные закивали, соглашаясь с ней, и устало растянулись под деревьями.

- Как ты думаешь, стоит нам идти дальше без Тенистого Мха? - негромко спросила Черепаший Хвостик у Серого Крыла. - Может, лучше повернуть назад?

Серое Крыло даже вскочил. Он не ожидал от себя такого возмущения.

- Нет! - воскликнул он. - Мы слишком далеко зашли, чтобы сдаться! Это будет предательством по отношению к Тенистому Мху и Звонкому Ручейку.

Полет Ястреба, сидевшая неподалеку, повернула голову и резко фыркнула:

- Кажется, ты вообще не хотел никуда идти?

Серое Крыло едва сдержал подступающее раздражение.

- Да, я не хотел покидать горы. Но так случилось, что мне пришлось, и я проделал весь этот путь наравне с вами. Так что дом, который мы ищем, станет и моим новым домом.

Заходящее солнце окрасило землю тревожным багрянцем, длинные тени сосен прочертили траву. Коты теснее прижались друг к другу, свернулись клубками на мягкой хвое под корнями деревьев и вскоре уснули.

Этой ночью Серому Крылу приснилось, будто он спит в своей уютной ямке под сводом пещеры и вдруг сквозь шум водопада слышит горестный вопль:

«Тенистый Мох! Тенистый Мох!»

Серое Крыло проснулся. В двух хвостах от него Дождевой Цветок металась во сне, зовя отца.

Жалость к осиротевшей кошке захлестнула Серое Крыло. Он тихонько подошел к ней, сел рядом и стал гладить ее хвостом по спине. Вскоре крики Дождевой Цветок превратились в тихие всхлипы, а затем и вовсе смолкли. Серое Крыло остался сидеть рядом. Он не мог спать. На сердце у него было так тяжело, будто в груди поселилась грозовая туча.

Сквозь ветки сосны сияла вновь округлившаяся луна.

«Выходит, мы идем почти целую луну? Закончится ли когда-нибудь наше путешествие?»

Ночью поднялся ветер, ветки тревожно заскрипели над головами спящих котов. Шум и холод быстро разбудил их.

- Луна яркая, звезд много, а значит и дорогу видно, - подавив зевок, сказала Длинная Тень. - Может, пойдем?

Коты согласились. Миновав рощу, они вышли на пустошь, заросшую жесткой колючей травой, колышущейся под порывами ветра. Земля плавно поднималась к отрогам Высоких Скал, смутно черневших на фоне ночного неба.

Серое Крыло остановился и вдохнул полную грудь колючего ночного воздуха. Надежда и непонятная радость вдруг наполнили его сердце.

«Почему мне так хорошо здесь? Почти как дома…»

Обернувшись, он посмотрел на бескрайние дали, едва тронутые первыми лучами рассвета. На горизонте темнела какая-то неровная полоса.

«Это же горы! Наши горы… Неужели мы зашли так далеко?»

- Поверить не могу! - воскликнул Крик Галки, словно подслушав его мысли. - Никогда не думал, что мир такой огромный!

Постепенно подъем становился круче. Из зарослей жесткой травы стали выступать огромные валуны, но привычные к горам коты ловко перепрыгивали с камня на камень.

- Вот теперь стало по-настоящему тяжело, - пропыхтел Облачник. - Напрасно я так отъелся, ох, напрасно!

Вскоре трава и вовсе исчезла, идти пришлось по голой земле. Ликующее торжество переполнило Серое Крыло, когда он преодолел последние несколько хвостов и встал на вершину остроконечной скалы.

- Мы дошли! - провизжала Черепаший Хвостик рядом с ним.

Как и думали путешественники, здешние вершины оказались намного ниже, чем у них дома, и все-таки это были горы! Сердце Серого Крыла пело от счастья, остальные коты тоже повеселели, и даже Дождевой Цветок расправила поникшие плечи.

Пока они стояли, глядя на простиравшиеся под ними земли, из-за горизонта выкатилось солнце. В считаные мгновения оно затопило золотым сиянием холмы и долины, протянуло свои золотые лучи к кошачьим лапам.

«Мы дошли до конца солнечного пути!»

Серое Крыло посмотрел вниз, в озеро сияющего солнечного света, и увидел бескрайнее море травы, кое-где испещренное участками темных лесов, обещавших приют и убежище. Под лучами восхода сверкала извилистая река.

- Выходит, здесь и живут другие «бродяги»? - вслух поинтересовался он. - На первый взгляд, здесь место вполне подходящее!

- Мне кажется, это и есть наш новый дом, - прошептала Пестрая Шерстка.

- Да! - горячо закивала Падающее Перо. - Главное, здесь есть река! Ты будешь ловить рыбу, а я падать в воду!

- И здесь много деревьев, - добавил Чистое Небо. - А значит, много дичи.

Серое Крыло втайне надеялся, что они не собираются поселиться под деревьями.

«Мне душно в лесу, я бы хотел жить под открытым небом, где можно бегать без устали и дышать полной грудью».

Но радость была с привкусом печали. Скорбь, как серое облако, окутывала путешественников.

«Как бы я хотел, чтобы Тенистый Мох и Звонкий Ручеек сейчас стояли с нами!» - думал Серое Крыло.

- Идемте же, давайте осмотримся! - воскликнула Длинная Тень и первая запрыгала вниз по камням, еще слегка припадая на больную лапу.

- Как только спустимся, я поищу для тебя целебные травы, - пообещала Пестрая Шерстка, устремляясь за ней.

Длинная Тень возглавила спуск.

- Зубчатый Пик! - ахнула она, когда неугомонный котенок попытался обогнать ее и вырваться вперед. - Живо подбери хвост и марш назад! Кто знает, какие опасности ждут нас впереди.

Зубчатый Пик послушно остановился, подождал остальных и побежал рядом с Серым Крылом, обиженно шевеля усами.

Путь котам преградили два огромных валуна, закрывавших вид на лежавшие внизу земли. Когда они перебрались через них, Крик Галки вдруг остановился и изумленно замурлыкал:

- Вы только взгляните!

Повернув голову, Серое Крыло увидел в склоне горы огромную дыру, похожую на разинутую пасть с двумя рядами острых зубов.

Крик Галки быстро подбежал к дыре, заглянул внутрь и пару раз громко мяукнул, прислушиваясь к эху.

- Ничего себе! - пробормотал он, качая головой. - Там очень глубоко!

Длинная Тень тоже приблизилась к проходу и быстро осмотрела его.

- Мы не кролики! - фыркнула она. - Мы не живем под землей, что нам до этих нор? Идем!

Пестрая Шерстка подождала, пока Длинная Тень вернется, и пошла рядом.

- Тебе нельзя много ходить, - сокрушенно прошептала она, качая головой. - Твоя рана может загноиться!

Длинная Тень кивнула.

- Хорошо, давайте сделаем привал, - сказала она. - Только доберемся во-он до той пустоши, что на краю леса.

Вскоре каменистая земля предгорья сменилась сначала жесткой, а потом и мягкой травой. То тут, то там паслись овцы. Коты уже настолько привыкли к ним, что не обращали внимания на стада, однако старались держаться подальше, остерегаясь собак, любивших крутиться возле овец.

- Еще одна территория Двуногих, - сказал Облачник, кивая на выросшие впереди стены из красного камня.

- Чую запах собак, - фыркнул Лунная Тень, брезгливо морща нос.

- Давайте не будем приближаться, - предложила Длинная Тень и повела отряд в обход.

Серое Крыло посмотрел на расстилавшуюся перед ним пустошь. Лапы у него вдруг отяжелели, натертые подушечки вспыхнули огнем при мысли об отдыхе.

«Мне надоело скитаться. Даже если впереди нас ждет новый дом, почему нельзя передохнуть здесь несколько деньков, чтобы как следует отъесться и набраться сил?»

Пустошь была совсем близко, когда кошачьих ушей достиг знакомый гул.

- О, нет! - простонала Быстрая Вода. - Снова Гремящая Тропа!

Коты осторожно вышли из-за редкого ряда кустов и остановились у края черной тропы. Серое Крыло в ужасе попятился. Такой Гремящей Тропы им еще не доводилось встречать! Чудища с ревом носились по ней в обе стороны, при этом они не только рычали, но издавали какие-то странные ухающие звуки, похожие на совиный крик, только гораздо громче.

«Что же нам делать? Как мы переберемся через эту страшную тропу?»

Покосившись на друзей, Серое Крыло увидел, что многие из них дрожат. Воспоминание о страшной гибели Тенистого Мха было еще слишком свежо.

- Я… я не хочу переходить! - всхлипнула Падающее Перо, съежившись на краю дороги.

- Может, останемся на этой стороне? - предложила Полет Ястреба. - Вернемся в Высокие Скалы? Там тоже много места, подыщем себе уголок.

- Место там есть, да вот дичью даже не пахнет, - напомнил Чистое Небо. - Чтобы охотиться, нам нужны деревья, кусты и высокая трава, а не голые камни. Иначе зачем мы вообще уходили с гор?

- Тогда идите без меня, - упрямо заявила Падающее Перо, уткнувшись носом в лапы.

Треснувший Лед подошел к ней, погладил хвостом по спине.

- Мы прошли этот путь вместе, - ласково промяукал он, - и закончим его тоже вместе. Мы никого не бросим, Падающее Перо. Не бойся, я за тобой присмотрю. Можешь на меня положиться.

Все еще дрожа, Падающее Перо робко поднялась с земли.

Серое Крыло заметил, что Черепаший Хвостик тоже боязливо озирается по сторонам. Он подошел к ней, обнял хвостом.

- Все будет хорошо, вот увидишь.

Черепаший Хвостик прижала уши.

- Просто… Тенистый Мох только что погиб, поэтому…

- Я знаю, - остановил ее Серое Крыло. - Но солнечный путь не зря привел нас сюда. Это всего лишь очередное препятствие, и мы его преодолеем!

Дрожа от страха, коты еще ближе подошли к тропе. Полоса черного камня казалась бесконечной, противоположная сторона терялась вдали. Серое Крыло покосился на брата, восхищаясь его отвагой и выдержкой. Чистое Небо решительно ступил на Гремящую Тропу, посмотрел в обе стороны и ловко отскочил назад перед самой мордой огнеглазого чудища.

- Нет, так дело не пойдет, - решил Треснувший Лед. - Давайте разделимся на группы. Чистое Небо, ты поведешь первый отряд, а потом будешь приглядывать за дорогой с той стороны. Быстрая Вода, Длинная Тень, Облачник и Крик Галки, идите с ним. - Когда названные коты собрались вместе, Треснувший Лед кивнул и продолжил: - Дождевой Цветок, Пестрая Шерстка, Черепаший Хвостик и Падающее Перо, вы пойдете со мной. А ты, Серое Крыло, поведешь остальных - Зубчатого Пика, Полета Ястреба и Лунную Тень.

Серое Крыло кивнул и приготовился к смертельной схватке.

Как только Треснувший Лед взял на себя командование, коты заметно приободрились. Чистое Небо подвел свой отряд к краю тропы и стал ждать, когда пробежит очередное чудище. Когда рев стих вдали, он поднял хвост.

- Вперед!

Коты прыгнули вперед и помчались через дорогу, так что только пятки засверкали. Чистое Небо бежал рядом с Длинной Тенью, чтобы помочь ей, если раненая кошка станет отставать. В считаные мгновения все очутились на противоположной стороне и в изнеможении повалились в траву.

- Что ж, совсем неплохо, - промурлыкал Треснувший Лед и взмахнул хвостом, подавая знак своему отряду.

- Вперед, живо!

Коты прыгнули на тропу, и тут Чистое Небо истошно завизжал:

- Не-еет! Назад!

С диким визгом коты бросились обратно. Треснувший Лед схватил за загривок обезумевшую от страха Падающее Перо и оттащил подальше от опасности, а ярко-алое чудище с гневным ревом промчалось мимо них.

- Пожиратель помета! - провизжала ему вслед Черепаший Хвостик. Она так разозлилась, что позабыла про страх.

Треснувший Лед снова подвел свой отряд к краю тропы и с еще большей осторожностью осмотрелся. Ему повезло - на этот раз дорога надолго опустела, и коты без приключений добрались до спасительной травы.

Серое Крыло взмахнул хвостом, собирая свой отряд. Стараясь унять дрожь в лапах, он выстроил котов вдоль дороги и посмотрел по сторонам. Потом прижался ухом к черной тропе, чтобы уловить малейшую дрожь, но кругом царила тишина.

- Ладно… Идем!

Серое Крыло выскочил на дорогу, коты за ним. Но не успели они добраться до середины Гремящей Тропы, как слева раздался нарастающий рев приближающегося чудища. Еще мгновение - и оно набросится прямо на беззащитных котов!

- Быстрее! - завизжал Серое Крыло.

Он был уже почти у цели, когда Чистое Небо выскочил из травы, пронесся мимо Серого Крыла и помчался на середину дороги. В ужасе обернувшись, Серое Крыло увидел Зубчатого Пика. Парализованный ужасом, малыш застыл посреди дороги… прямо перед летящим на него чудищем.

Чистое Небо грубо схватил брата за загривок, в два огромных прыжка дотащил до края тропы и швырнул в траву, а огромное чудище с диким воем промчалось мимо.

- Глупый ты, глупый котенок! - зарычал Чистое Небо, гневно глядя на сжавшегося в комок Зубчатого Пика. - Ты что, не знаешь, что нельзя останавливаться посреди дороги?

Зубчатый Пик, трясясь всем телом, повалился в траву и закрыл лапами голову. Казалось, он был готов провалиться сквозь землю от стыда и страха перед гневом брата.

- П-прости… - залепетал он.

- Это я виноват, - заступился за него Серое Крыло. - Я должен был заметить, что он отстал.

Чистое Небо хотел что-то ответить, но Быстрая Вода встала между братьями.

- Успокойся, Чистое Небо! - сердито рявкнула она. - Нам всем было очень страшно, и это не удивительно! Счастье, что все обошлось. - Она склонилась над Зубчатым Пиком и несколько раз ласково лизнула его во взъерошенную макушку: - Вставай, дружок. Давай-ка немного пройдемся.

Зубчатый Пик с трудом поднялся на лапы и с благодарностью посмотрел на Быструю Воду.

Все коты дрожали от пережитого ужаса, они были грязные, всклокоченные и усталые. В полном молчании путешественники поплелись вверх по поросшему травой склону. Головы у них были опущены, хвосты волочились по земле. От недавней радости не осталось и следа, мужество путников было на исходе.



Глава XIII


Склон вел на открытые пустоши, поросшие жесткой упругой травой и зарослями желтого утесника. Серое Крыло сразу расслабился, почувствовав себя как дома под открытым небом и ветром, пропитанным восхитительными запахами кроликов.

«Вот здесь я бы хотел прожить всю свою жизнь!»

Ближе к ночи коты набрели на неглубокий овраг, каменистое дно которого густо поросло утесником. Здесь, среди обломков скал и колючек, можно было без страха расположиться на ночлег. На самом дне оврага нашлась даже лужица с бурой торфянистой водой.

- Переночуем здесь, - сказала Длинная Тень. - Отдохнем, оглядимся как следует и решим, то ли это место, которое обещала нам Камнесказительница.

Несколько дней измученные путники отсыпались в овраге, выбираясь наружу только для того, чтобы поохотиться на кроликов. Чистое Небо первый отправился на разведку, взяв с собой Пеструю Шерстку, Падающее Перо и Лунную Тень.

- Мы дошли до реки, - доложил он, вернувшись. - Там есть большой водопад, падающий в ущелье.

- Только пещеры за ним нет, - с сожалением вздохнула Падающее Перо.

На следующий день исследовать окрестности вызвался Серое Крыло, с ним решили пойти Облачник, Дождевой Цветок, Зубчатый Пик и, конечно, Черепаший Хвостик. День выдался прекрасный, солнце ярко сияло на голубом небе, в котором только самый зоркий глаз мог разглядеть несколько легких облачков. Ветер дул из леса, принеся с собой запахи свежей молодой зелени.

- Ах, как же здесь здорово! - сладко вздохнула Черепаший Хвостик, остановившись, чтобы как следует выгнуть спинку.

- Ни дождя, ни Гремящих Троп и дичи вдоволь, - закивала Дождевой Цветок. - Чего еще желать?

- Сначала нужно побольше узнать об этом месте, - предупредил Серое Крыло. - Здесь могут быть опасности, о которых мы пока не подозреваем.

Углубившись в пустошь, они оказались на крутом склоне, спускавшемся куда-то вниз. Серое Крыло подошел к самому краю и заметил кустик свежих зеленых листьев, шелестевших на ветру. Он не сразу сообразил, что это вершины деревьев, растущих далеко внизу.

- А давайте посмотрим! - нетерпеливо пискнул Зубчатый Пик, бросаясь вниз.

Серое Крыло едва успел поймать его хвостом.

- Стой! - резко мяукнул он. - Мы, конечно, пойдем и посмотрим, но ты, - Серое Крыло выразительно посмотрел на брата, - будешь держаться вместе со всеми, а не нестись, сломя голову, как обезумевший заяц!

Зубчатый Пик закивал, но Серое Крыло видел, как он нетерпеливо выпускает когти, семеня следом за остальными.

Трава пустошей сменилась густыми кустами и зарослями папоротников. Пробившись вперед, чтобы занять свое место во главе отряда, Серое Крыло прошел несколько шагов и вдруг остановился, невольно ахнув от изумления.

Прямо перед ним земля круто сбегала в огромный круглый овраг. Склоны оврага густо заросли кустами и папоротниками, а прямо посередине стояли четыре исполинских дуба, простирая ветви в небеса.

- Ого! - выдохнул Облачник, выглядывая из-за плеча Серого Крыла.

Зубчатый Пик подпрыгнул и пронзительно заверещал от восторга;

- Давайте жить здесь! Хочу сюда!

Серое Крыло раздраженно покосился на него, но промолчал. Спускаясь вниз по склону, насторожив уши на случай возможной опасности, он вновь почувствовал давящее ощущение несвободы. Под деревьями он чувствовал себя запертым. Ветки склонялись над его головой, закрывая небо.

Между четырех дубов высилась огромная скала высотой в несколько кошачьих хвостов. Зубчатый Пик напружинил лапы и попробовал вскочить на нее, но беспомощно скатился обратно, царапнув когтями по камню.

- Чистое Небо обязательно запрыгнул бы! - буркнул котенок, сердито взмахнув хвостом.

- Конечно, только зачем ему сюда прыгать? - хмыкнул Серое Крыло. Покосившись на насупившегося брата, он поспешно добавил: - Давайте ненадолго задержимся здесь и поохотимся. В этих зарослях должно быть полно дичи!

Зубчатый Пик тут же сорвался с места.

- Не убегай из оврага! - крикнул ему вслед Серое Крыло.

Коты разбежались в разные стороны. Как и рассчитывал Серое Крыло, дичи здесь было вдоволь, и вскоре путешественники снова собрались у подножия огромной скалы. Жуя мышь, Серое Крыло услышал какой-то шорох в кустах и почти сразу же почувствовал незнакомый кошачий запах.

- Бродяга! - прошептала Черепаший Хвостик.

Не сводя глаз с кустов, Серое Крыло увидел промельк рыжей шерсти и понял, что незнакомый кот бежит вверх по склону. Затем снова что-то мелькнуло, из папоротников на мгновение высунулась черно-белая кошачья морда.

- Да их тут много! - Зубчатый Пик вскочил на ноги и выпустил когти. - Нужно спустить с них шкуры!

Облачник едва успел преградить ему путь.

- Совсем блохоголовый? - прошипел он. - С какой стати нам на них нападать? Они не сделали нам ничего плохого.

- Но ведь они… - запротестовал Зубчатый Пик и замолчал, не зная, что сказать.

- Облачник прав, - сказал Серое Крыло, вспомнив когти того рыжего здоровяка, с которым он сражался на территории Двуногих. - Мы пока не готовы к схватке, сначала нужно побольше разузнать об этом месте.

- И вообще, эти коты могут быть совсем не злые, а дружелюбные, - мяукнула Дождевой Цветок.

Зубчатый Пик недоверчиво хмыкнул, но промолчал. Серое Крыло настороженно посмотрел в сторону папоротников, откуда недавно выглянул черно-белый кот. Он не знал, стоит ли ждать неприятностей, но решил на всякий случай держать ухо востро.

Еще через два дня Серое Крыло отправился в одиночку охотиться на пустоши. Теплая солнечная погода простояла недолго, пустошь снова захватил пронизывающий ветер с дождем.

Серое Крыло окинул взглядом иссеченную ливнем пустошь, ловя малейшее движение в траве. Его лапы загудели от привычного волнения при виде несущегося по склону кролика. Серое Крыло бросился вперед. Кролик с испуганным писком метнулся в сторону, поэтому кот тоже развернулся и ринулся в погоню. Он бежал, с силой отталкиваясь от земли и далеко выбрасывая лапы.

Он почти догнал кролика и уже приготовился прыгнуть, как вдруг кто-то с размаху врезался в него сбоку. Лапы Серого Крыла подкосились, он рухнул на землю и покатился по мокрой траве.

Оглушенный падением, Серое Крыло встал и заметил тощую коричневую кошку, сердито глядевшую на него пылающими желтыми глазами. Рядом с ней барахтался на земле поджарый серый кот. Вот он вскочил на лапы и отряхнулся, сбрасывая с шерсти приставшие травинки. Судя по быстро удаляющемуся запаху, кролик благополучно удрал.

Серое Крыло зло взмахнул хвостом.

- Из-за вас я упустил своего кролика!

- Своего? - с вызовом переспросил серый кот, подскакивая к кошке. - Ветерок, ты слыхала? Этот пожиратель падали думает, будто это его кролик!

- Утесник, да он же просто сумасшедший! - фыркнула кошка, подняв загривок. - Между прочим, мы тебя уже видели, - прошипела она, возмущенно глядя на Серое Крыло. - Откуда ты взялся? Шляешься здесь, чужую дичь воруешь!

- Вот именно, - поддакнул Утесник. - Что ты тут делаешь? Надеюсь, ты не собираешься остаться здесь надолго, потому что…

-  Мы останемся здесь столько, сколько захотим, - перебил его Серое Крыло. - Дичь принадлежит тому, кто ее поймает, не говоря уже о том, что здесь ее столько, что на всех хватит!

Ветерок выпустила когти.

- Это не твое дело, сколько тут дичи! Она вся наша!

Серое Крыло приготовился к схватке, но не успели коты броситься на него, как сзади раздался ледяной голос:

- Нужна помощь, Серое Крыло?

Обернувшись, он увидел Длинную Тень, выходившую из-за поросшего лишайниками валуна. Ее лапа уже исцелилась, и сейчас Длинная Тень выглядела устрашающе - ее загривок стоял дыбом, зеленые глаза сузились. Из-за плеча у Длинной Тени выглядывала Полет Ястреба, скаля белоснежные зубы.

- Они сбили меня с лап, когда я гнался за кроликом, - объяснил Серое Крыло.

- Они? То есть это мы, значит, сбили тебя с лап? - возмущенно фыркнула Ветерок. - Да ты бежал прямо на нас! Тоже мне, охотник! Да ты слепой, как крот при свете дня!

- Не будем спорить, - медленно произнесла Длинная Тень, выпуская когти. - На вашем месте я бы унесла отсюда лапы, да побыстрее. Или предпочитаете, чтобы вас прогнали силой?

Утесник попятился, через несколько мгновений Ветерок последовала за ним.

- Вам это так не сойдет, - прошипела она, удаляясь. - Вам здесь не рады!

Длинная Тень смотрела вслед удаляющимся чужакам, пока те не скрылись за кустами утесника, потом повернула в сторону оврага. По дороге котов снова застал дождь, они промокли до костей, под их лапами зачавкала вода.

Серое Крыло чувствовал себя отвратительно. Он, конечно, был рад, что Длинная Тень и Полет Ястреба пришли ему на помощь, прежде чем спор с чужаками перешел в драку, и тем не менее… Он был недоволен.

«Мне не стоило так быстро затевать ссору. Нужно было сначала поговорить с Ветерок и Утесником… Они обосновались здесь раньше нас, поэтому их гнев можно понять! Неужели мы собираемся когтями и зубами вырывать себе право на новый дом?»

Когда они вернулись в овраг, Полет Ястреба рассказала всем о стычке.

- Длинная Тень живо заставила их поджать хвосты! - победно закончила она. - О, видели бы вы ее! Она была просто великолепна!

Однако далеко не все коты обрадовались такому повороту событий.

- И нам теперь придется каждый раз с кем-то драться во время охоты? - спросила Черепаший Хвостик. - Я не хочу сражаться за право поймать дичь!

- Я тоже, - закивала кроткая Дождевой Цветок. - Может, это не то место, где нам предназначено жить? Мы искали дом, а не поле битвы!

Облачник кивнул.

- Вы правы, но подумайте, что могло бы произойти, не появись Длинная Тень и Полет Ястреба вовремя? Серое Крыло мог быть тяжело ранен!

Крик Галки и Пестрая Шерстка переглянулись.

- Если так пойдет дальше, то лучше нам вернуться в горы, - проворчал Крик Галки. - Житье там, конечно, голодное, зато за дичь не приходилось ни с кем драться.

Следующие несколько дней дождь лил без перерыва. Исследование новых территорий утратило всякую прелесть - кому понравится ходить на разведку, как на войну, в любой момент ожидая нападения! Коты отсиживались под кустом утесника, пока голод не выгонял их из укрытия на охоту.

Через четыре восхода после стычки с местными котами Серое Крыло проснулся от какого-то шороха. Подняв голову, он увидел, что Лунная Тень сбегает вниз по склону, таща за собой что-то тяжелое.

- Смотри, что я поймал! - гордо воскликнул охотник, бросая двух белок под скалу, где спала Длинная Тень.

- Где ты их взял? - поразилась его сестра, вскакивая.

- В лесу, - похвастался Лунная Тень, с блеском в глазах глядя, как изумленные путешественники собираются вокруг его добычи. - Это было просто!

- Это было глупо! - обрушилась на него сестра. - Как ты мог пойти туда в одиночку? Ты же знаешь, что теперь мы охотимся только отрядами!

- Кажется, я что-то пропустил? - огрызнулся Лунная Тень. - У нас кто-то умер, и ты стала главной?

- Тенистый Мох умер, если ты забыл! - гневно воскликнула Длинная Тень. - Мне пришлось занять его место, хотя я никогда этого не хотела!

«Стало быть, Тенистый Мох назначил Длинную Тень своей преемницей? - удивился про себя Серое Крыло. - Я никогда не слышал об этом, хотя помню, что они часто беседовали вдвоем. К тому же кто-кто, а Длинная Тень никогда не будет лгать».

Он видел, что многие восприняли слова Длинной Тени с недоумением и настороженностью, но никто не посмел высказать свои возражения. Серое Крыло вновь почувствовал грусть, сгустившуюся в воздухе над притихшими котами.

«Нам всем не хватает Тенистого Мха, - подумал он. - Как все сложилось бы, останься он жив…»

Новые края оказались далеко не такими чудесными, как им представлялись в мечтах или даже сразу после перехода последней Гремящей Тропы. Бесконечные ливни окончательно отбили у путешественников охоту продолжать свои странствия.

«Хватит, наскитались… Пора обустраиваться на новом месте».



Глава XIV


Когда все расселись вокруг добычи, Серому Крылу бросилось в глаза, что Чистое Небо выглядит грустным и раздраженным. Он почти не притронулся к еде, ни с кем не разговаривал, только обменялся парой слов с Лунной Тенью и снова погрузился в тяжелое молчание.

- Ты все-таки должен поговорить с братом о смерти Звонкого Ручейка, шепнула Черепаший Хвостик на ухо Серому Крылу. - Вы не можете вечно избегать друг друга!

- Я подумаю об этом, - пробормотал Серое Крыло, хотя у него муравьи бегали под шкурой при мысли о предстоящем разговоре и гневе Чистого Неба.

Днем дождь вдруг прекратился, ветер унес облака и небо прояснилось. Чистое Небо все так же молча поднялся и побрел вверх по склону. Серое Крыло встрепенулся. Его колебания длились недолго.

«Возможно, лучшей возможности мне не представится!» - твердо сказал он себе и бросился за братом.

Чистое Небо бежал через пустошь в сторону, куда Серое Крыло еще никогда не ходил.

«Куда он идет?» - невольно забеспокоился он.

Вскоре Серое Крыло понял, что брат бежит в сторону реки. Серое Крыло еще никогда не видел ее вблизи, поэтому его лапы зачесались от любопытства.

Чистое Небо остановился возле реки, у водопада, который с грохотом падал вниз, поднимая тучи брызг. За водопадом река с ревом впадала в узкое каменное ущелье. Затяжные ливни подняли уровень воды, течение бурлило, кипело и пенилось. Шум и запах воды мгновенно перенесли Серое Крыло в родные горы, в пещеру за стеной водопада.

Любуясь рекой, он ненадолго потерял из виду Чистое Небо, вскоре заметив, что тот спускается по узкой тропке, ведущей прямо к воде. Серое Крыло пошел следом, аккуратно переставляя лапы и всем телом вжимаясь в скалу, чтобы ненароком не свалиться.

Чистое Небо шел не спеша, поэтому Серое Крыло быстро нагнал его.

- Ты приходишь сюда потому, что это место напоминает тебе наш водопад? - спросил он.

Чистое Небо вздрогнул и резко обернулся. От неосторожного движения его лапа сорвалась с камня, и Чистое Небо с воплем покатился вниз, к реке.

Забыв об осторожности, Серое Крыло бросился вперед и схватил брата зубами за загривок, прежде чем тот свалился в ущелье. Несколько мгновений Чистое Небо висел над бурной водой, беспомощно размахивая лапами. Его полные ужаса голубые глаза были обращены на брата.

Серое Крыло словно окаменел, стиснув зубы. На него нахлынули страшные воспоминания. Он будто вновь перенесся в горы, где снова пытался удержать Звонкий Ручеек, которую тащил орел.

- Нет, я не погублю и тебя тоже! - прошипел он сквозь стиснутые зубы.

Во взгляде Чистого Неба отразилось удивление:

- Что?

Собрав все силы, Серое Крыло потащил брата на камни и не отпускал до тех пор, пока не убедился, что тот снова твердо стоит на лапах. Чистое Небо встряхнулся и с бешенством посмотрел на Серое Крыло.

- Блохоголовый дурень! - прорычал он, поднимая загривок. - Совсем из ума выжил? Зачем ты подкрался ко мне?

Серое Крыло, еще дрожавший от пережитого ужаса, беспомощно помотал головой.

- Прости, - пробормотал он.

Чистое Небо еще несколько мгновений сердито смотрел на него, потом опустил шерсть.

- Что ты только что сказал? - спросил он. - Почему ты сказал, что не погубишь и меня тоже?

Серое Крыло глубоко вздохнул. Слова, которые он так долго носил в себе, потоком хлынули наружу.

- Я не могу жить с тем, что случилось со Звонким Ручейком! Я знаю, что виноват в ее гибели! Поверь, каждый день я мечтаю о том, чтобы орел унес меня, а не ее. Прости меня за эти беспомощные слова, но знай, что я страдаю гораздо сильнее, чем могу выразить.

Чистое Небо широко распахнул глаза и с удивлением посмотрел на брата.

- Но ты не виноват в ее смерти! - выдавил он. - Это моя вина, моя - и больше ничья. Это я уговорил ее уйти. Это я придумал охотиться на орлов. И я смолчал, когда Тенистый Мох поручил ей их заманивать! Я должен был запретить ей, я должен был сказать, что она ждет котят! Это я ее убил… Я не сумел защитить ее.

Серое Крыло не верил своим ушам. Несколько мгновений он молча смотрел на брата, потом всхлипнул и бросился к нему, уткнувшись головой в его плечо.

- Может, в этом нет ничьей вины, - прошептал он, с трудом выдавливая слова. - Это было просто ужасное стечение обстоятельств. Мы не можем до конца своих дней винить себя. Звонкий Ручеек не хотела бы этого. Она слишком сильно тебя любила, чтобы позволить тебе быть несчастным!

Серое Крыло не был уверен, что нашел нужные слова. Он так долго и так беспощадно терзался чувством вины, что вряд ли в скором времени мог избавиться от этого бремени. Но узнав, что Чистое Небо тоже винит себя в смерти Звонкого Ручейка, он почувствовал проблеск надежды.

«Мы еще долго будем оплакивать Звонкого Ручейка и никогда ее не забудем, но наша жизнь будет идти своим чередом, - подумал он. - Мы должны найти силы жить дальше».

Тяжело вздохнув, Серое Крыло отряхнулся и отошел от брата.

- Может, прогуляемся немного? - предложил он. - Посмотрим, что там ниже по течению?

Чистое Небо кивнул:

- Идет.

На этот раз Серое Крыло пошел первым по узкой тропке вдоль бурного потока. Смерть Звонкого Ручейка еще терзала обоих братьев, но впервые за долгие дни Серое Крыло был почти счастлив. С отчуждением было покончено, они с Чистым Небом снова были вместе!

Коты молча шли вниз по течению. Сначала тропа под их лапами была твердой и чистой, но постепенно с обеих сторон их стали окружать заросли, через которые пришлось продираться. Серое Крыло негромко шипел себе под нос всякий раз, когда ветки и колючие плети ежевики цеплялись за его шерсть.

Но вот заросли расступились, и перед ними оказалась каменистая осыпь, высившаяся посередине реки, разделяя ее на два бурных потока. Серое Крыло разглядел дорожку камней, ведущих от берега на остров.

- Давай заберемся туда! - воскликнул Чистое Небо. Не дожидаясь согласия брата, он вскочил на камень и ловко запрыгал через реку. - Давай, это просто! - промяукал он, обернувшись.

Серое Крыло не понимал, зачем нужно тащиться на этот голый каменный остров, но в голосе брата ему почудился вызов. Собравшись с силами, он тоже запрыгал по камням, хоть и не так ловко, как Чистое Небо. Неровная поверхность была скользкой от воды, и Серое Крыло пару раз с ужасом представил себе, как оступается и падает в бурную реку.

- А ты не слишком торопился, - поддразнил его Чистое Небо, когда Серое Крыло наконец добрался до острова. Он дружески боднул брата головой и предложил: - Заберемся на самый верх?

Одним могучим прыжком Чистое Небо вскочил на высокий камень, а Серое Крыло поплелся за ним. Наконец они выбрались на вершину осыпи, образованную несколькими плоскими камнями, расположенными на разных уровнях. Между камнями залегли глубокие щели и трещины.

Серое Крыло с опаской огляделся по сторонам.

- Здесь все пропахло котами!

- И неудивительно, - ответил Чистое Небо. - Ты только представь, как здорово валяться на этих камнях в жару! А в этих трещинах наверняка полно дичи!

- Совершенно верно, - холодно прошипел кто- то у них за спиной.

Серое Крыло и Чистое Небо подскочили от неожиданности и обернулись. В нескольких хвостах от них на вершине плоской скалы стояла незнакомая кошка. Она была угольно-черной от носа до кончика хвоста, за исключением белого носочка на одной лапе и белого пятнышка на плече. Зеленые глаза незнакомки смотрели зло и настороженно.

- Привет, - поздоровался Серое Крыло, стараясь казаться дружелюбным.

Но его вежливость не произвела на черную кошку никакого впечатления.

- Проваливайте с моих скал, - прорычала она, выпуская когти.

Шерсть Чистого Неба встала дыбом.

- А кто сказал, что это твои скалы?

Кошка угрожающе шагнула вперед.

- Я слышала о чужаках, поселившихся в овраге. Вам здесь никто не рад!

Она резко отвернулась и сделала нечто такое, при виде чего Серое Крыло так и застыл с разинутой пастью. Черная кошка прыгнула со скалы прямо в реку! Через мгновение ее гладкая черная голова вынырнула из воды, и незнакомка уверенно поплыла в сторону берега.

- Плавающая кошка! - ахнул Чистое Небо.

Серое Крыло весело замурчал, радуясь тому, что стычка с незнакомкой закончилась ничем.

- Вот бы Падающее Перо это видела!

Коты снова спустились по камням и перебрались на берег. Прямо перед ними выскочила белка и вскочила на дерево. Чистое Небо одним прыжком настиг ее и сбросил на землю.

Братья уселись под кустом крапивы, чтобы перекусить.

- Знаешь, - сказал вдруг Чистое Небо, покосившись на брата, - я хотел бы поселиться где- нибудь здесь.

Серое Крыло проглотил кусок бельчатины.

- А мне больше по душе открытое небо, - признался он.

Чистое Небо дернул ухом.

- Конечно, ты же бегаешь быстрее ветра! Ты будто рожден для охоты на кроликов.

Закончив с едой, братья снова пошли через лес. Вскоре Серое Крыло услышал за спиной какой-то тихий шелест и насторожился.

- Кажется, за нами следят, - прошептал он.

Чистое Небо беспечно взмахнул хвостом.

- Ну и что? Пусть следят, пока у них глаза не лопнут! Раз они не показываются, значит, боятся, и мне это по душе. Я не хочу драться за каждый кусок дичи.

Но Серое Крыло не разделял уверенности брата.

- Если мы хотим поселиться здесь, нам придется подружиться со здешними котами, - сказал он. - Или хотя бы наладить с ними отношения.

Он поежился. Что за странное место! Порой Серому Крылу начинало казаться, что он не сможет прижиться в этих местах.

«Я совершенно не представляю, как тут жить…»

Чистое Небо уверенно шагал в сторону оврага. Он спустился со склона и вышел на поляну, где росли четыре исполинских дуба.

- Потрясающее место! - воскликнул Чистое Небо, поворачиваясь вокруг, чтобы охватить взглядом всю поляну. Высоко подпрыгнув, он вскочил на ближайший дуб и полез вверх по стволу, пока не добрался до развилки.

- Спускайся! - попросил Серое Крыло, не испытывавший ни малейшего желания повторять прыжок брата. - Ты же кот, а не белка!

- Разве коты не могут жить на деревьях? - прокричал в ответ Чистое Небо, весело помахивая хвостом.

Серое Крыло закатил глаза. Он хотел ответить, но вдруг снова почувствовал чей-то взгляд. Оглядевшись, он заметил упитанную крапчатую кошку, подглядывавшую за ними из-за куста папоротника.

- Между прочим, мы здесь не одни, - сообщил Серое Крыло брату.

Чистое Небо посмотрел в сторону, куда он указывал, и начал быстро спускаться, одним прыжком преодолев последние несколько хвостов до земли.

Но не успел он коснуться лапами травы, как пестрая кошка развернулась и бегом бросилась вверх по склону. Серое Крыло огорченно проводил ее взглядом. Опять не удалось поговорить!

- Судя по всему, она не голодает, - заметил он.

- Это верно, - прыснул Чистое Небо. - Значит, это не дикая кошка. Как ты думаешь, здесь водятся домашние коты?

Серое Крыло не знал, что ответить. Он знал, что его товарищи видели за деревьями каменные берлоги Двуногих и даже несколько раз чуяли собачий запах на узких тропках, но на пустошах пришельцы еще ни разу не сталкивались с домашними котами.

«Наверное, леса и пустоши принадлежат диким котам! - решил Серое Крыло. - Это справедливо. И все-таки я не могу понять, как могут коты по своей воле жить с Двуногими?»

Возвращаясь в овраг, братья еще издалека услышали запальчивый голос Лунной Тени.

- А я тебе еще раз повторяю, что меня уже тошнит от дождей и крольчатины! Почему мы не можем переселиться отсюда в лес?

- Потому, что это не так просто, как ты думаешь, - холодно отвечала Длинная Тень.

Когда Серое Крыло и Чистое Небо спустились по склону, Черепаший Хвостик опрометью бросилась им навстречу.

- Они опять ругаются! - пожаловалась она, закатывая глаза.

- Мне надоело, что ты все время командуешь! - шипел Лунная Тень.

- Но я же терплю, что ты все время споришь? - парировала его сестра.

- Вы оба только и делаете, что ругаетесь, - вмешалась Полет Ястреба, вставая между братом и сестрой. - Мы устали от ваших бесконечных перепалок. Послушайте, дождь давно кончился, может, попробуем поохотиться на птиц, как в старые добрые времена?

Запрокинув голову, Полет Ястреба указала хвостом на ястреба, кружившего над жесткой травой пустоши.

- Идем! - воскликнула она. - Ведь мы умеем ловить такую дичь!

Крик Галки тут же вскочил на лапы, к нему присоединились Пестрая Шерстка и Дождевой Цветок. Лапы Серого Крыла гудели от усталости, но он тоже побежал за ними.

Чистое Небо подошел к Длинной Тени.

- Ты не против? - спросил он.

Кошка пожала плечами.

- Охотьтесь на кого хотите, только держитесь подальше от деревьев, где обосновались другие коты!

Лунная Тень приготовился снова затеять перебранку, но передумал и ушел в свое гнездышко.

- Ты с нами? - спросил Серое Крыло у Черепашьего Хвостика.

- Нет, - ответила она. - Я сегодня уже ела, так что могу обойтись без охоты.

Коты во главе с Полетом Ястреба выбрались из оврага и побежали вниз по склону, стараясь держаться как можно ближе к земле, чтобы не спугнуть дичь раньше времени.

- Какой-то он мелкий, - прошептала на бегу Пестрая Шерстка. - По сравнению с орлами, которые водятся у нас дома, этот напоминает воробья!

- Теперь наш дом здесь, - твердо сказала Полет Ястреба.

Ее слова были встречены унылой тишиной.

«Неужели это правда? - подумал Серое Крыло. - Неужели это наш дом?»

Но когда он сорвался с места и его лапы дробно застучали по жесткой траве, когда ветер засвистел в его в ушах, обдувая шерсть, а солнце согрело спину, Серое Крыло сразу почувствовал себя увереннее.

«Здесь можно замечательно устроиться!»

Коты окружили ястреба, мигом вспомнив охотничьи приемы, которые так долго выручали их в горах. Полет Ястреба кивнула Крику Галки. Молодой кот прыгал выше других, и сейчас ему предоставлялась отличная возможность проявить себя в деле.

Ястреб ненадолго отвлекся, высматривая в траве дичь, и лишь в последний миг заметил обступивших его котов. С пронзительным клекотом он забил крыльями, пытаясь набрать высоту, но было поздно.

Крик Галки подпрыгнул в воздухе и с победным визгом стащил ястреба на землю. Остальные коты бросились ему на помощь, чтобы удержать бьющуюся птицу. Крик Галки прикончил свою добычу быстрым укусом в шею.

«Это было даже слишком просто», - подумал про себя Серое Крыло.

- Славная охота! - восхищенно воскликнула Дождевой Цветок. - Можешь оставить эту дичь себе.

Крик Галки, смущенный и счастливый, кивнул.

Пестрая Шерстка вдруг встрепенулась и нырнула в траву. Когда она выпрямилась, в пасти у нее болталась мышь, за которой так неудачно для себя охотился ястреб.

- Погнались за одной дичью, а поймали сразу две! - прошамкала кошка, не разжимая зубов.

- Да уж, в горах такого никогда не бывало, - промурлыкала Дождевой Цветок.

Все выглядели счастливыми, но Серое Крыло чувствовал, что их радость была слегка напускной.

«Мы все делаем вид, будто все прекрасно».



Глава ХV


Серое Крыло шел через лес за Чистым Небом. Сегодня с ними на охоту отправились Крик Галки, Падающее Перо и Черепаший Хвостик. Как только пустошь осталась позади и коты углубились в чащу, Серому Крылу снова стало не по себе. Теперь он понимал, что никогда не сможет привыкнуть к лесу. Он не мог охотиться, когда ежевика норовила на каждом шагу схватить его за лапы, а воздух был так густо наполнен запахами, что просто невозможно было вычленить и взять какой-то один след.

Не успела Падающее Перо поймать мышь, как из-за деревьев донесся пронзительный визг. Затем послышался топот лап, треск ломаемых веток и сердитые голоса сразу нескольких котов.

Чистое Небо застыл, наклонив уши.

- Это же Лунная Тень! - воскликнул он.

Прыгнув в ту сторону, откуда доносился шум, он помчался в заросли. Остальные бросились за ним. Продираясь через папоротники, Серое Крыло услышал за спиной ворчливый голосок Черепаший Хвостик:

- Нет, ну почему именно этот кот вечно попадает в разные передряги?

Серое Крыло вспомнил территорию Двуногих и стычку с домашними котами.

«В самом деле, от Лунной Тени слишком много неприятностей! Почему он постоянно убегает один? Сколько раз ему говорили, а все без толку… Но сейчас это не важно, мы все равно должны ему помочь!»

Братья первыми выскочили на поляну. На противоположной от кустов стороне. Лунная Тень катался по траве, сцепившись с тремя другими котами. Дерущиеся превратились в огромный шерстяной ком с мелькающими в воздухе лапами и хвостами. Ком катался туда-сюда перед зарослями ежевики, в хвосте от валявшейся на траве убитой белки.

С оглушительным визгом Крик Галки выскочил на поляну и понесся к дерущимся. Вцепившись в плечо одного из котов, он поволок его прочь от Лунной Тени. Серое Крыло прыгнул на спину другому коту и начал лупить того по ушам до тех пор, пока он не выпустил Лунную Тень.

Однако Серое Крыло оказался не готов к тому, что противник, отпустив свою жертву, бросится на него. Он и опомниться не успел, как острые когти полоснули его по боку. Серое Крыло попытался вскинуть задние лапы и отпихнуть от себя врага, но тот ловко обхватил его передними лапами за шею и повис всем телом. Серое Крыло едва успел отдернуть голову, спасая горло от острых зубов чужака.

Вокруг бушевала схватка, над поляной раздавались визг и вопли. Серое Крыло почувствовал во рту вкус крови.

«Этот кот хочет меня убить!» - понял он, с ужасом заметив, что перестает чувствовать боль. Все вокруг стало тонуть в колышущемся розоватом тумане.

Внезапно что-то тяжелое обрушилось на Серое Крыло и его противника сверху. Серое Крыло уже приготовился умереть, но вдруг услышал знакомый голос, истошно орущий:

- Оставь его!

Черепаший Хвостик!

Противник куда-то исчез, и Серое Крыло смог подняться. Он увидел, что трое чужаков уже не дерутся, а стоят возле ежевики, с ненавистью глядя на горных котов. Теперь их можно было рассмотреть как следует. В центре стояла та самая черная кошка с белым носочком на лапе, которую Серое Крыло и Чистое Небо несколькими днями раньше повстречали на скалах. Ее товарищами были щуплая желтенькая кошка и черный с белым кот. В сердце Серого Крыла вскипела свирепая радость, когда он увидел, что шкуры всех троих щедро украшены свежими отметинами когтей.

Лунная Тень, тяжело пыхтя, лежал на траве под ежевикой. Он был весь исцарапан, на плече недоставало огромного клока шерсти. Черепаший Хвостик помогла ему подняться. Длинная царапина пересекала ее щеку, шерсть стояла дыбом.

- Они первые на меня напали! - с негодованием воскликнул Лунная Тень.

Но Черепаший Хвостик была не склонна его жалеть.

- А на что ты рассчитывал, когда отправился гулять в одиночку, блохоголовый? - прошипела она.

- Кажется, вас уже предупреждали, - отчеканила черная кошка, в упор глядя на Чистое Небо и Серое Крыло. - Вам здесь не рады. Почему бы вам не убраться туда, откуда вы пришли?

- Вот-вот, а для начала прекратите охотиться на нашу дичь! - проворчал черно-белый кот.

- Вашу дичь? - в бешенстве взвыл Лунная Тень. - Но ведь это я поймал эту белку! Это моя дичь!

Желтая кошечка выпустила когти и напружинила мышцы, словно хотела прыгнуть на Лунную Тень. Серое Крыло весь подобрался, приготовившись к новой схватке.

- Вы и драться-то не умеете! - с презрением процедил черно-белый кот. - Только лапами сучите, как полудохлые кролики. Сегодня вы победили только потому, что вас было больше. Мой вам совет - подожмите хвосты и уносите лапы!

- Вот-вот, - закивала желтая кошка. - Не советую вам ходить в наш лес ни в одиночку, ни по двое. Мы будем ждать случая спустить с вас шкуры!

Черная кошка взмахнула хвостом, и троица скрылась в папоротниках. В последний момент желтая кошка повернулась, с вызовом схватила валявшуюся на земле белку и понесла ее в заросли.

- Эй! - возмущенно взвизгнул Лунная Тень, бросаясь следом.

Чистое Небо бросился на него и опрокинул на землю.

- Ты что, даже теперь ничего не понял? - прорычал он. - Только второй драки нам не хватало!

Шипя от бешенства, Лунная Тень поплелся следом за Чистым Небом, который направился обратно на пустоши. Серое Крыло с трудом переставлял лапы, глубокие ссадины на его боках горели огнем при каждом движении. Крик Галки тоже хромал, припадая на лапу с вырванным в драке когтем. Падающее Перо потеряла несколько клочьев шерсти, по плечу Чистого Неба струилась кровь.

«И это называется победа? - подавленно думал Серое Крыло. - Что же будет, если мы потерпим поражение?»

- Сколько раз я тебе говорила! - набросилась на брата Длинная Тень. Ее голос дрожал от гнева, хвост со свистом рассекал воздух. - Но ведь ты никогда не слушаешь!

Охотники вернулись в овраг без добычи, и Чистое Небо доложил о схватке на поляне.

- Потому что ты глупости говоришь, вот я и не слушаю! - огрызнулся Лунная Тень. - Что ты предлагаешь? Сидеть безвылазно в этом овраге? Ловить кроликов в трех хвостах от подстилок? И ты считаешь, что мы ради этого ушли из дома и целую луну скитались по дорогам, как последние бродяги? Да тут же места меньше, чем было у нас в горах! Почему ты заставляешь нас прятаться и трястись от страха, как будто мы не коты, а жалкие кролики?

Серое Крыло нехотя признал, что Лунная Тень прав. Овраг не мог служить им постоянным домом, а богатый дичью лес не мог не манить котов.

Видимо Длинная Тень и сама это понимала. Ее гнев улегся, взгляд сделался задумчивым.

- Хорошо, возможно, нам следует чаще охотиться в лесу, - согласилась она. - Нельзя допустить, чтобы эти негодяи считали, будто они нас запугали! - она повернулась к брату и грозно посмотрела на него своими сверкающими зелеными глазами. - Но ты больше никогда не пойдешь туда один, понял?

Лунная Тень пожал плечами.

- Да пожалуйста! Я бы и сегодня туда не пошел, если бы у тебя хватило ума организовать нормальную охоту в лесу.

К счастью, появление Облачника с охапкой трав предотвратило новую перепалку между братом и сестрой.

- Мне удалось разыскать кервель, - сказал Облачник, кладя свои травы перед лапами Лунной Тени. - Дайте-ка я обработаю ваши царапины.

Он втер целебный сок в расцарапанную щеку Черепашьего Хвостика, потом посмотрел на Серое Крыло, и тот послушно лег, подставив Облачнику свой располосованный бок.

- Знаете что, - промурлыкал Облачник, прижимая лапой лист кервеля к глубокой ране Серого Крыла. - Мне очень не нравится то, что приходится постоянно драться и ссориться с этими котами. Может быть, стоит поискать способ договориться и зажить в мире?

- Не знаю, - вздохнул Серое Крыло. - Я раньше тоже так думал, но теперь… Может быть, мы просто слишком разные?

На следующий день Лунная Тень поднял всех спозаранку. Едва солнце показалось над краем пустошей, как неугомонный кот громко объявил, что собирается пойти на охоту.

Длинная Тень с раздражением посмотрела на брата, кончик ее хвоста дергался, не предвещая ничего хорошего. Но прежде чем она успела сказать хоть слово, Чистое Небо подошел к Лунной Тени.

- Я пойду с тобой, - вызвался он.

Зубчатый Пик, Быстрая Вода и Треснувший Лед немедленно присоединились к ним, и после недолгого колебания Длинной Тени пришлось дать свое разрешение на поход в лес.

- Хорошо. Удачи вам.

- А ты? - спросил Чистое Небо у брата.

- В другой раз, - ответил Серое Крыло.

Его царапины все еще горели огнем, да и какой от него прок в лесу, если он не умеет выслеживать дичь под деревьями? По крайней мере, Серое Крыло искренне надеялся, что его удерживает на пустоши благоразумие, а не страх перед новой стычкой.

Когда охотники удалились, Черепаший Хвостик подбежала к Серому Крылу.

- Может, сходим прогуляться? - предложила она. - Просто побродим, без охоты и без драки?

Серое Крыло с радостью согласился.

Выбравшись из оврага, они увидели охотничий патруль, бегущий через пустошь в сторону леса.

- Ты хочешь пойти за ними? - с удивлением спросил Серое Крыло, видя, что Черепаший Хвостик поворачивает в ту же сторону.

- Нет, мне просто захотелось снова взглянуть на те огромные дубы, - ответила она. - Мне так понравилось то место!

На огромной поляне царила тишина, только листья негромко шелестели в кронах исполинских дубов. Полосы солнечного света пробивались сквозь ветви, косо падая на лесную землю. Черепаший Хвостик подбежала к огромной скале, высившейся на середине поляны, и забралась на нее.

- Иди сюда! - позвала она, махнув хвостом Серому Крылу. - Здесь так здорово!

Серое Крыло полез наверх. Подъем на скалу занял у него гораздо больше времени, чем у Черепашьего Хвостика, которая была ловчее, он цеплялся когтями за трещины в камне и с усилием подтягивался, пока не добрался до вершины. В самом деле, здесь было прекрасно. Обласканный солнцем камень приятно согревал лапы, и Серое Крыло с наслаждением растянулся во весь рост, подставив спинку солнечным лучам.

Черепаший Хвостик уселась рядом, аккуратно обвив хвостом лапки.

- Я бы могла всю жизнь тут просидеть! - сладко вздохнула она.

Серое Крыло задремал, разморенный теплом. Его разбудил раздавшийся снизу голос.

- Эй вы, наверху!

Серое Крыло и Черепаший Хвостик дружно вскочили и свесили головы вниз. Серое Крыло с удивлением увидел на траве ту самую упитанную крапчатую кошечку, которая недавно следила за ним и Чистое Небо из зарослей травы. Теперь она весело смотрела на котов своими смеющимися желтыми глазами.

- Привет, меня зовут Болтушка, - без тени смущения представилась толстушка. - Я домашняя кошка. Можно мне забраться к вам?

- Конечно, - воскликнула Черепаший Хвостик, приветливо взмахивая хвостом.

Серое Крыло подумал, что такая упитанная особа вряд ли сможет залезть на высокую скалу, однако через несколько мгновений Болтушка уже взгромоздилась на вершину и с шумом перевела дух.

- Привет! - поздоровалась с ней Черепаший Хвостик. - Меня зовут Черепаший Хвостик, а это Серое Крыло.

- Ой, какие же вы тощие! - воскликнула Болтушка, с нескрываемым любопытством разглядывая незнакомых котов. - Вы что же, совсем не умеете охотиться и поэтому живете впроголодь?

- Мы пришли издалека, - объяснила Черепаший Хвостик, и Серое Крыло с улыбкой заметил, что она распушилась, пытаясь выглядеть крупнее: - Во время путешествия не всегда удавалось поохотиться.

Болтушка несколько раз моргнула, обдумывая ее ответ.

- Издалека? Откуда же? Неужели с другого края пустоши?

- О нет, наш дом гораздо дальше, - ответил Серое Крыло.

- Ты видела такие зубчатые горы на горизонте? Их еще называют Высокими Скалами, - спросила Черепаший Хвостик.

Глаза толстой кошечки распахнулись от изумления:

- Вы пришли… с самих Высоких Скал?

Черепаший Хвостик помотала головой:

- Нет, с другой стороны от них. Мы шли очень-очень долго, много-много рассветов, почти целую луну!

- Но зачем? - выдохнула Болтушка. Было видно, что она совершенно сбита с толку.

- Там, где мы жили раньше, нам не хватало еды, - объяснил Серое Крыло. - А в холодную пору все подходы к нашему жилью заметало глубоким снегом, так что мы даже охотиться не могли.

- А иногда наших котов уносили птицы, - страшным голосом прорычала Черепаший Хвостик, лукаво поглядывая на притихшую Болтушку. - Огромные-преогромные, здесь таких даже не бывает!

- Ох, страх-то какой! - воскликнула толстушка. - Бедные вы бедные, наверное, все время голодали, мерзли и жили в вечном страхе! Неудивительно, что вам захотелось унести лапы из этого отвратительного места и переселиться сюда! - Болтушка огляделась по сторонам и радостно взмахнула хвостом. - Здесь так чудесно!

- Но ведь ты тут не живешь? - спросила Черепаший Хвостик. - Ты живешь с Двуногими, и это… просто жуть какая-то.

- Жуть? - изумленно ахнула Болтушка. - Что же тут жуткого, глупышка! Это прекрасно! Домик у моих домашних такой чистенький, такой уютненький, еда там никогда не переводится, и бояться некого.

- Чем же ты занимаешься целый день? - не отставала Черепаший Хвостик.

- В основном сплю, - призналась Болтушка. - Или играю с котятами моих домашних. А если устаю, то прихожу сюда.

- Разве дикие коты тебя не обижают? - спросил Серое Крыло.

- Нет. Они же знают, что я не претендую на их дичь.

Некоторое время коты молчали, нежась на солнце. Серому Крылу очень нравилось лежать на теплом камне, но его пустой желудок все настойчивее требовал еды.

Черепаший Хвостик пихнула его лапой.

- Твой живот рычит громче Гремящей Тропы, - фыркнула она. - Может, поохотимся?

- Какое счастье, что мне не нужно думать о еде, не говоря уже о том, чтобы ловить ее! - промурлыкала Болтушка и, дружески кивнув обоим котам, слезла со скалы. - До встречи!

- Какая же тоскливая у нее жизнь, - негромко сказала Черепаший Хвостик, спрыгивая на землю.

Серое Крыло помедлил, не спеша покидать скалу. Теплый шершавый камень под лапами напоминал ему о родных горах, об оставленном доме…

Они вместе побрели в сторону пустоши.

- Знаешь, я никак не могу научиться охотиться под деревьями, - призналась Черепаший Хвостик. - Здесь столько шума, и я все время боюсь врезаться в какой-нибудь ствол!

- Вот именно, - поддакнул Серое Крыло. - В лесу просто невозможно сосредоточиться на охоте!

Черепаший Хвостик помолчала, потом негромко сказала:

- Интересно, мы еще встретимся с Болтушкой?

- Вряд ли, - ответил Серое Крыло. - Она не захочет дружить с такими свирепыми котами, которые пришли из-за края света! Кто знает, вдруг мы ее съедим?

Черепаший Хвостик фыркнула и тут же насторожилась.

- Кролик!

Коты уже вышли из леса и взбирались на холм, за которым начиналась пустошь. Кролик скакал неподалеку от вершины, беззаботно пощипывая траву.

Друзья одновременно рванулись вперед, но свежие царапины на боку заставили Серое Крыло отстать. Кролик подпрыгнул и скрылся за гребнем холма, а Черепаший Хвостик бросилась за ним.

Когда Серое Крыло доковылял до вершины холма, Черепаший Хвостик стояла над телом убитого кролика.

- Вот это охота! - радостно воскликнул он, бросаясь к ней.

Насытившись, они подобрали остатки кролика и побрели в сторону оврага. По дороге их нагнали Чистое Небо и другие охотники. Чистое Небо нес в зубах белку. Лунная Тень гордо тащил дрозда, а у остальных из пастей свешивались мышиные хвостики.

- Ты бы видел, как Чистое Небо гнался за этой белкой! - прошамкал Зубчатый Пик, не выпуская из пасти свою добычу. - Он залез за ней на самую вершину дерева!

Глаза Чистого Неба сияли от гордости. Серое Крыло с облегчением подумал, что брат с каждым днем становится похож на себя прежнего.

«Наверное, боль утраты потихоньку стихает, уступая место светлой печали», - подумал он.

Длинная Тень благосклонно кивнула, когда охотники сложили свои трофеи на дно оврага.

- Поздравляю! Вы отлично поработали, - сказала она, а когда все коты собрались вокруг добычи, гром ко добавила: - Спасибо тебе, Камнесказительница, за то, что отправила нас в это сытное место!

Коты приступили к еде. Солнце медленно опускалось за Высокие Скалы, заливая небо прощальным алым светом. Серое Крыло расслабился, довольный тем, что день прошел без драк, все были сыты и, похоже, вполне счастливы. Глядя на пустоши, с каждым днем становившиеся все более привычными, Серое Крыло впервые позволил себе поверить, что это и есть тот самый новый дом, который обещала им мудрая Сказительница Остроконечных Камней.

Серое Крыло остановился на краю пустоши и поглядел вниз, на зеленые вершины четырех дубов. Они стали гораздо пышнее с тех пор, когда он видел их в последний раз. Сияло солнце, густой воздух был напоен запахами зелени, из земли дружно лезли свежие побеги.

«До сих пор не могу привыкнуть к тому, сколько здесь зелени! В горах мы никогда такого не видели».

Оттолкнувшись задними лапами, Серое Крыло помчался вперед, наслаждаясь слаженной работой своих мышц и свистом ветра в ушах. Он бежал и бежал, пока не очутился на краю ущелья.

После того памятного дня, когда Чистое Небо едва не сорвался в пропасть, Серое Крыло не приближался к реке, но часто думал о ней. Грохот бегущего потока и блеск мокрых скал напоминали ему родные горы.

Не успел он углубиться в заросли, как тут же услышал визг испуганного кролика и голоса охотников. Серое Крыло остановился, а в следующее мгновение увидел кролика, мчавшегося по гребню холма, удирая от двух котов, которых он уже встречал раньше - кажется, их звали Утесник и Ветерок. Серое Крыло охватил охотничий азарт, его так и подмывало присоединиться к погоне, но он не хотел снова вступать в конфликт с местными котами.

Кролик промчался мимо Серого Крыла, Ветерок и Утесник мелькнули следом. Внезапно кролик прыгнул в сторону и скрылся в едва заметной норе. Серое Крыло громко ахнул, когда Ветерок на всем бегу нырнула в дыру следом.

Утесник резко остановился.

- Это нечестно! - обиженно пропыхтел он. - Думаешь, если ты такая тощая, то можешь забираться под землю, когда заблагорассудится?

Серое Крыло подошел к серому коту, который резко обернулся и уставился на него настороженными желтыми глазами.

- Не беспокойся, - миролюбиво сказал Серое Крыло. - Я не ищу ссоры. Что значит - забираться под землю?

- Ты же сам видел, что она сделала, - ответил Утесник, показывая ушами на лаз в земле. - Она тощая, вот и влезает в любую нору!

Тут из-под земли выбралась Ветерок с кроликом в зубах.

Серое Крыло в восторге уставился на нее.

- А можно мне спуститься туда? - спросил он.

Ветерок с удивлением покосилась на него.

- Можно, если хочешь, - ответила она, бросая кролика под лапы Утеснику. - Это же не моя нора, а кроличья.

Серое Крыло осторожно приблизился к входу в нору и облизнулся, почуяв сильный запах кролика. Однако отверстие было настолько узким, что он засомневался, стоит ли туда забираться.

Ветерок громко вздохнула.

- Так и быть, я тебе покажу. Ты худой, значит, сможешь пролезть туда, куда и я.

Оттолкнув Серое Крыло, она протиснулась в нору. Серому Крылу ничего не оставалось, как сделать то же самое, ведь не мог же он показать себя трусом перед чужаками! Он пролез внутрь и с ужасом понял, насколько нора узкая. Земляные стены стиснули его с боков, вокруг стояла тьма. Здесь было душно, тесно, темно и пахло землей. С каждым шагом продвигаться вперед было все труднее, и Серое Крыло почувствовал подступающую панику.

Он стиснул зубы и продолжал двигаться вперед, пока не почувствовал, что шедшая впереди Ветерок с усилием разворачивается и пихает его куда-то вбок.

- Сюда! - прошипела она, сворачивая в сторону.

Серое Крыло сделал шаг, другой - и вдруг почувствовал, как свежий воздух коснулся его усов. Встрепенувшись, он пошел быстрее и вскоре выбрался наружу из другой норы, скрытой под корнями утесника. Шатаясь от усталости, он выпрямился и стал жадно глотать свежий воздух.

- Мышеголовый, - пробурчала Ветерок, однако в ее голосе уже не было недавней враждебности. - Никогда так не делай, понял? Под землей нельзя паниковать, а то собьешься с пути и пропадешь.

Серое Крыло постепенно успокаивался. Он снова был на воздухе, под открытым небом, теплый ветерок ласково перебирал его усы.

- Наверное, я зря напросился, - виновато мяукнул он.

Однако сделанное открытие глубоко взволновало его. Оказывается, под пустошью лежит целая сеть подземных ходов и туннелей! Вдруг перед ним промелькнуло полустертое воспоминание, и Серое Крыло вновь перенесся в пещеру за водопадом, где старейшины рассказывали котятам сказки о туннелях, которых было так много возле их родного дома на берегу озера.

«Кажется, они устраивали какие-то испытания для молодых котов, - мучительно припоминал Серое Крыло. - Да-да, коты должны были найти выход из туннелей! - Он поежился. - Какое счастье, что это осталось в прошлом! Если бы меня отправили в туннели, то друзья вряд ли дождались бы меня обратно».

Серое Крыло вежливо кивнул Ветерок и Утеснику.

- Спасибо, что показали мне подземелье, - сказал он. - Может, еще увидимся.

Коты попрощались с ним очень настороженно, но Серое Крыло был доволен уже тем, что они впервые не расстались врагами.



Глава XVI


Он решил не ходить к реке, а вернуться в овраг. По дороге Серое Крыло встретил Облачника и Пеструю Шерстку.

- Мы идем за травами, - сказала Пестрая Шерстка. - Хочешь с нами?

- Идем, - попросил Облачник. - Длинная Тень говорит, что ей не нравится, когда коты уходят из оврага не только в одиночку, но даже по двое. Она считает, что это небезопасно.

- Ах, она просто поднимает шум по пустякам! - раздраженно фыркнула Пестрая Шерстка.

- Может, и так, - не стал спорить Облачник. - Но лишняя пасть всегда пригодится, чтобы отнести травы в лагерь.

Серое Крыло с радостью согласился и вместе с соплеменниками побрел в сторону реки.

- Я сегодня опять столкнулся с теми котами, с Ветерок и Утесником, - поделился он. - Вы представляете, Ветерок умеет охотиться на кроликов под землей!

Пестрая Шерстка изумленно захлопала глазами.

- Вот бы мне это увидеть!

Облачник привел их к тому месту, где река падала в ущелье. Солнце ослепительно сверкало на поверхности воды. После того как дожди прекратились, река немного успокоилась. Серое Крыло стоял в сторонке, наслаждаясь теплом и запахами воды, пока Облачник и Пестрая Шерстка обшаривали густую растительность на берегу.

- Вы только взгляните! - воскликнул Облачник. - Здесь целые заросли окопника!

- И тысячелистника! - подхватила Пестрая Шерстка. Из зарослей торчал только кончик ее радостно колышущегося хвоста. Вскоре она выбралась на берег и бросила к лапам Серого Крыла целую охапку горько пахнущих трав. - Что за чудесное место! Теплые деньки только-только начались, а все нужные травы уже растут у нас прямо под лапами!

- И не говори, - поддержал ее Облачник, вылезая из травы. - В горах, помнится, приходилось с утра до вечера рыскать по дну долины в поисках жалких стебельков!

Очень быстро коты собрали на берегу целую кучку целебных трав и корней. Серое Крыло стоял на страже, чутко прислушиваясь ко всем доносящимся из леса звукам, но все оставалось спокойно.

Набрав столько, сколько можно было унести, коты решили пуститься в обратный путь. Пестрая Шерстка ненадолго задержалась у воды, глядя на противоположный берег.

- Кажется, оттуда пахнет пижмой, - сказала она. - Крик Галки вчера вывихнул лапу, когда отрабатывал прыжки, ему пижма очень бы пригодилась.

- Чуть ниже по течению есть каменный брод, - подсказал Серое Крыло.

Пестрая Шерстка еще немного постояла, глядя на воду.

- Кажется, здесь не очень глубоко, - пробормотала она и, прежде чем Серое Крыло и Облачник успели сказать хоть слово, решительно вошла в воду. - Если Падающее Перо умеет плавать, то почему я не могу?

Серое Крыло и Облачник испуганно переглянулись, но было поздно. Пестрая Шерстка с громким плеском вошла в воду и тут же взвизгнула от испуга, когда холод обжег ее нежный живот. Внезапно она нырнула, и вода сомкнулась над ее головой.

- Заячий помет! - взвыл Облачник, бросаясь к реке. - Надо ее спасать!

Но прежде чем он успел прыгнуть в воду, голова Пестрой Шерстки вынырнула на поверхность. Кошка судорожно колотила лапами, поднимая тучи брызг, но при этом каким-то чудом двигалась к противоположному берегу.

- Эй, да я плыву! - пронеслось над рекой. В голосе Пестрой Шерстки изумление смешивалось с восторгом. - Я плаваю!

- Это противоестественно! - проворчал Облачник. - Коты не плавают! Ты похожа на шерстяную рыбу, вот что я тебе скажу!

Пестрая Шерстка вышла из воды, отряхнулась и бросилась в кусты. Вскоре она вернулась с охапкой трав в зубах. Забежав в воду, отважная кошка поплыла обратно, неуклюже задрав голову, чтобы не намочить травы.

- Видали? - торжествующе выпалила она, выскакивая на берег. - Это было совсем просто… только жутко холодно!

- По-моему, ты просто клещеголовая, - прошипел Облачник, качая головой. - Бежим скорее в овраг, пока ты не расчихалась. Вот простудишься и поделом тебе!

- Может, задержимся ненадолго, рыбку половим? - предложила Пестрая Шерстка.

Облачник страдальчески закатил глаза.

- Даже не думай! Ты немедленно отправишься в овраг и вылижешь себя досуха, пока не заболела!

Пестрая Шерстка с досадой фыркнула, но не стала спорить, и коты побрели к пустоши. Серое Крыло, шедший последним, вдруг услышал негромкие голоса, доносившиеся из-за зарослей папоротников. Его шерсть сама собой зашевелилась.

«Неужели Ветерок и Утесник вернулись, чтобы следить за нами?»

Он бесшумно прополз через папоротник, но когда высунул голову наружу, то увидел Черепаший Хвостик и Болтушку, с аппетитом уплетавших жирную полевку

Болтушка первая заметила Серое Крыло.

- Привет! - воскликнула она, искренне обрадовавшись встрече.

Черепаший Хвостик стремительно вскочила на лапы.

- Ой… привет, - пролепетала она. - Болтушка увидела, как я поймала полевку, и захотела узнать, какова она на вкус.

Серое Крыло не понимал, отчего она так смутилась. Конечно, они все с подозрением относились к чужим котам, но добродушная Болтушка вряд ли могла представлять какую-то опасность.

- По-моему, ей понравилось, - промурлыкал он, кладя на землю свои травы. Болтушка с довольным урчанием вновь принялась за полевку. - Послушай, Болтушка, почему бы тебе навсегда не переселиться в лес?

Толстенькая кошка с ужасом посмотрела на него, едва не подавившись куском.

- Что ты! На кого же я оставлю моих домашних? Они такие добрые, они так заботятся обо мне, а уж какое у нас милое гнездышко, вы не представляете! Вы непременно должны его увидеть!

- Нет, спасибо, - покачал головой Серое Крыло. - Нам с Двуногими не по пути.

- А ты что скажешь, Черепаший Хвостик? - спросила толстушка.

Черепаший Хвостик с любопытством повела усами.

- Я бы с удовольствием взглянула… но как- нибудь в другой раз.

Проглотив последний кусочек, Болтушка облизалась и сказала:

- Большое спасибо, Черепаший Хвостик. Давай как-нибудь снова встретимся?

- Конечно! - с готовностью согласилась Черепаший Хвостик. - Я буду заглядывать на поляну, где растут дубы, договорились?

Болтушка взмахнула хвостом и, бросив быстрый взгляд на котов, скрылась в папоротниках.

- Знаешь, - задумчиво сказал Серое Крыло, когда она ушла, - мне кажется, не стоит тебе заводить дружбу с домашними.

Шерсть на загривке Черепаший Хвостик мгновенно встала дыбом.

- Это почему же?

Серое Крыло не знал, как ответить на этот вопрос.

- Мне так кажется, только и всего, - вздохнул он.

«Вроде, я ясно выразился. Нам с Двуногими не по пути!»

Серое Крыло лежал в своем мягком гнездышке под кустом утесника. Над пустошью стоял месяц, в его свете был хорошо виден склон, за которым начинался лес, и огромное небо, усыпанное гроздьями звезд. Серое Крыло был сыт, ему было тепло и уютно.

«Какое чудесное место, - умиротворенно думал он. - Мы славно здесь заживем!»

Внезапно между ним и звездами выросла темная тень. Серое Крыло прищурил глаза и разглядел узкую морду, четко выступающую на фоне неба. Едкий запах ударил ему в нос, и он мгновенно узнал тощее рыжее животное, которое однажды встречалось им сразу после выхода с территории Двуногих.

Серое Крыло несколько раз натыкался на похожий запах в лесу, но прежде ни разу не встречал животное, оставлявшее его.

Темная тень пошевелилась и стала крадучись спускаться в овраг. За ней последовала еще одна, затем третья! Жуткое чувство опасности охватило Серое Крыло. Он вскочил и истошно завизжал:

- Нападение!

Его слова утонули в пронзительном кошачьем визге. В считаные мгновения овраг наполнился воем, рычанием и суматохой. Серое Крыло будто прирос к земле. Он увидел, как один из тощих узкомордых зверей оскалил зубы и, схватив Треснувший Лед за плечо, поднял его в воздух и встряхнул, словно пойманную дичь.

«Мы - дичь! - в ужасе понял Серое Крыло. - Они убьют нас всех!»



Глава XVII


Первым порывом Серого Крыла было броситься в бой. Однако он прекрасно понимал, чем это закончится - его очень быстро и бесславно порвут в клочья.

«Но я не могу бросить остальных! Я должен им помочь!»

Неожиданно сбоку от него выросла Черепаший Хвостик.

- Это лисы! - охнула она.

- Что?

- Лисы - так называются эти твари. Болтушка предупреждала меня о них. Что будем делать?

Тут мимо них промчался Чистое Небо с оскаленной пастью и выпущенными когтями. Серое Крыло бросился ему наперерез.

- Уйди с дороги! - прорычал Чистое Небо.

- Подожди! - взмолился Серое Крыло. - Нам нужен план.

Визг и рычание вокруг них становились все громче, поэтому соображать нужно было как можно быстрее. Внезапно Серое Крыло вспомнил, как они в горах охотились на орлов - один кот подпрыгивал и стаскивал птицу на землю, а остальные набрасывались на нее и убивали.

- Будем действовать втроем, - выпалил он, по очереди посмотрев на брата и Черепаший Хвостик. Серое Крыло всей душой надеялся, что они согласятся с его планом. - Вместе мы нападем на одну лису и прикончим ее, если повезет. Потом займемся следующей.

Черепаший Хвостик энергично закивала:

- Это может сработать!

- А как же остальные? - спросил Чистое Небо. - Они могут погибнуть, пока мы будем возиться с какой-то одной лисой!

- Поодиночке мы все равно ничего не сможем поделать, - воскликнула Черепаший Хвостик. - Ты видел, что это за твари?

- Придется действовать как можно быстрее, - сказал Серое Крыло. - Как только мы выберем лису, ты, Чистое Небо, нападешь на нее с одной стороны, а ты, Черепаший Хвостик, с другой. Сбейте ее с толку, поняли?

- А ты? - спросил Чистое Небо.

- Я тоже не подведу, можешь не сомневаться, - мрачно ответил Серое Крыло.

Он повел свой маленький отряд к краю оврага, стараясь разглядеть хоть что-то в гуще царящего на поляне хаоса. Наконец ему удалось увидеть лису, стоявшую в стороне от схватки. Рыжая хищница склонилась над Полетом Ястреба, которая тряслась мелкой дрожью.

- Вот она! - взвыл Серое Крыло.

Чистое Небо прыгнул и впился когтями в лисий бок. Когда хищница с рычанием обернулась к нему, Черепаший Хвостик бросилась на нее с другой стороны. Лиса завертела головой, щелкая длинной пастью, но не смогла достать нападавших, потому что они ловко отскакивали в стороны.

Получается!

Серое Крыло высоко подпрыгнул и приземлился лисе на спину. Впившись когтями задних лап в ее плечо, он вытянулся всем телом, склонился над лисьей мордой и прошелся передними когтями по ее глазам. Лиса пронзительно завизжала и вскочила на задние лапы, пытаясь стряхнуть с себя кота, но Серое Крыло впился в нее, как клещ.

Осаждаемая с обеих сторон Чистым Небом и Черепашьим Хвостиком, лиса не выдержала и трусливо бросилась наутек. Как только она выскочила из оврага на пустошь. Серое Крыло соскочил на землю и вернулся к товарищам.

- Теперь следующая! - торжествующе взвыл Чистое Небо. - Только чур, теперь я прыгаю ей на спину!

Развернувшись, он бросился обратно в гущу схватки. Длинная Тень и Крик Галки дрались с лисой, но Крик Галки уже спотыкался от изнеможения, а морда Длинной Тени была залита кровью из расцарапанного лба.

Черепаший Хвостик и Серое Крыло ринулись в бой, напав на лису с обеих сторон. С истошным визгом Чистое Небо вскочил хищнице на спину и стал драть ее когтями по ушам.

Лиса не выдержала такого натиска и бросилась бежать. Третья лиса обернулась, бросив терзать Облачника, который лишь слабо отбивался от нее задними лапами, и поняла, что осталась одна. С испуганным тявканьем она повернулась и помчалась вверх по склону за своими подругами.

Чистое Небо бросился за ней и остановился на краю оврага.

- Уносите лапы, падальщицы! - провизжал он вслед удирающим лисам. - В следующий раз мы с вас шкуры спустим!

Серое Крыло огляделся. Крик Галки лежал на земле, тяжело дыша, однако он выглядел скорее усталым, чем тяжелораненым. Лунная Тень хромал, Дождевой Цветок лишилась нескольких клочьев шерсти, у Зубчатого Пика был жестоко исцарапан бок. Шкуры остальных тоже были украшены следами лисьей ярости, однако все держались на лапах. Даже Полет Ястреба, которую Серое Крыло считал погибшей, встала и, шатаясь, подошла к остальным.

Облачник, не откладывая, приступил к осмотру раненых, Пестрая Шерстка присоединилась к нему.

Черепаший Хвостик и Чистое Небо подбежали к Серому Крылу.

- Мы победили! - радостно воскликнула Черепаший Хвостик. - Серое Крыло, ты просто умница!

Чистое Небо тоже одобрительно кивнул брату.

- Это была отличная мысль - действовать сообща, - признал он. - Я думаю, нам стоит как следует отработать эту тактику, чтобы в следующий раз не подкачать!

Серое Крыло мрачно посмотрел на него.

- Да, конечно, - выдавил он. - Думаю, следующие разы не заставят себя ждать.

Только когда холодный рассвет занялся над пустошью, коты разглядели, какой ущерб нанесен их оврагу. Все гнездышки были разбросаны и растоптаны, земля взрыта когтями, кусты утесника смяты и поломаны. Раненым котам пришлось устроиться, где придется.

«Нам повезло, и мы остались живы, - мрачно подумал Серое Крыло. - Но что будет с нами дальше?»

Он зализывал рану на плече, глядя на разгоравшийся рассвет. В какой-то момент он заметил, как Чистое Небо что-то негромко сказал Лунной Тени, после чего оба кота встали и направились к Длинной Тени. Сгорая от любопытства, Серое Крыло вскочил и посеменил за ними.

- Мы хотим кое-что сказать, - начал Чистое Небо.

Длинная Тень подняла голову. Они с Дождевым Цветком помогали друг другу вытаскивать колючки, засевшие в подушечках лап.

- Я тебя слушаю, - кивнула Длинная Тень.

На этот раз слово взял Лунная Тень.

- Мы решили уйти отсюда и переселиться в лес. Там легче охотиться, не говоря уже о том, что найти укрытие под деревьями гораздо проще, чем под открытым небом.

- Здесь мы беззащитны, - добавил Чистое Небо, махнув хвостом на разгромленный овраг. - Здесь невозможно укрыться ни от лис, ни от других тварей, которым вздумается на нас напасть.

Длинная Тень, прищурившись, перевела взгляд с Чистого Неба на Лунную Тень и обратно.

- Но мы всегда жили на возвышенностях, - напомнила она.

- Мой отец не хотел бы, чтобы мы разделились, - тихо добавила Дождевой Цветок.

- Твоего отца больше нет, - резко бросил Чистое Небо, и Дождевой Цветок съежилась, как будто он ее ударил.

К этому времени остальные коты тоже поняли, что происходит нечто важное, и стали собираться вокруг, жадно ловя каждое слово. Глаза у всех были встревоженные, уши стояли торчком. Сердце Серого Крыла мучительно заныло при мысли о расставании с пустошью, к которой он уже успел привязаться.

- Не могу поверить, что кому-то по нраву жить под деревьями! - воскликнул Крик Галки. - Не забывайте, там уже живут коты, и они ясно дали понять, что не рады соседству!

- Мы с ними договоримся, - ответил Лунная Тень. - Мы тоже не хотим драться за каждый кусок дичи, но в лесу еды хватит на всех.

- Это не так просто! - воскликнула Полет Ястреба. - Наверное, я бы согласилась жить в лесу, но мне не хочется, чтобы мы разделялись!

Длинная Тень погрузилась в раздумья.

- Хорошо, - сказала она, наконец. - Давайте сделаем то же, что мы сделали в пещере, - проголосуем камешками. Как решит большинство, так и поступим.

Коты одобрительно загудели. Крик Галки и Падающее Перо вскочили и бросились на поиски камней, остальные помогали им их перенести и сложить возле Длинной Тени.

- Ну вот, - объявила она, когда у ее лап выросла высокая куча. - Те, кто хочет остаться на пустоши, пусть положит свой камень в траву, вот сюда, - кошка махнула хвостом. - А кто хочет уйти, кладите свои камни под этот куст утесника.

Длинная Тень проголосовала первой, положив свой камень на траву. Дождевой Цветок сделала то же самое.

В овраге воцарилась напряженная тишина. Серое Крыло положил свой камушек в траву, и по мере того, как шло голосование, он с облегчением увидел, что большинство котов предпочло остаться на пустоши. Переселиться в лес захотели только Лунная Тень, Чистое Небо, Быстрая Вода и Падающее Перо.

Зубчатый Пик голосовал последним. Бросив виноватый взгляд на Серое Крыло, он отнес свой камушек под куст утесника.

Длинная Тень посмотрела на обе кучки камней. Пересчитывать их не было необходимости, все и так было ясно.

- Значит, решено, - сказала она. - Мы остаемся здесь!

- Эй, погодите! - вскочил Чистое Небо. - Когда мы голосовали в пещере, то все, кто хотел остаться, остались, а кто хотел уйти - ушли. Почему же сейчас должно быть иначе? Почему мы должны против воли оставаться с вами?

Коты дружно ахнули. Серому Крылу показалось, будто ему на голову свалился огромный обломок скалы.

«Неужели мы все-таки разойдемся в разные стороны? И это после всего, что мы вынесли вместе!»

Длинная Тень тяжело вздохнула.

- Хорошо, - снова сказала она. - Уходите. - В ее голосе не было ни гнева, ни вызова, только глубокая печаль. - Я благословляю вас. Помните, что мы будем вас ждать и в любое время с радостью примем обратно.

Коты, проголосовавшие за уход, молча встали и сбились в кучку. Страх обжигающей волной прокатился по шкуре Серого Крыла.

«Неужели этому суждено случиться?»



Глава XVIII


Коты молча смотрели друг на друга, их взгляды были полны смятения и грусти.

- Мы же будем рядом, - весело воскликнула Быстрая Вода, но Серое Крыло видел, что она бодрится из последних сил. - Мы все время будем встречаться!

Крик Галки дружески пихнул в бок Падающее Перо.

- Я верю, что ты вернешься, когда соскучишься по вкусной крольчатине и ласке ветра!

- Посмотрим, как вы запоете, когда начнутся дожди! - со смехом воскликнула Быстрая Вода. - Живо запроситесь к нам под деревья!

Когда коты, решившие уйти в лес, стали подниматься вверх по склону, Чистое Небо задержался и подошел к Серому Крылу.

- Удачи, - промурлыкал он. - И до скорой встречи.

Серое Крыло кивнул, обрадованный тем, что даже предстоящая разлука не в силах отдалить их друг от друга.

- Ты точно не хочешь пойти с нами? - спросил Чистое Небо.

Серое Крыло покачал головой.

- Нет, мое сердце принадлежит открытым просторам, - сказал он. - Но я провожу вас.

Они вместе взбежали по склону и догнали остальных. Длинная Тень и Дождевой Цветок тоже отправились провожать уходящих и даже дошли с ними до края леса.

- До свидания, - сказала Длинная Тень. - Желаю вам найти здесь щедрую дичь и надежное укрытие. Но помните, что у нас в овраге всегда найдется место для всех.

- Спасибо, - ответил Чистое Небо. - Вы тоже всегда будете желанными гостями в нашем лесу.

Серое Крыло знал, что они расстаются не навсегда и смогут часто видеться, но сердце у него обливалось кровью при мысли о разлуке. Он с трудом заставил себя повернуться хвостом к лесу и поплелся обратно. Он шел медленно, с усилием переставляя отяжелевшие лапы, с каждым шагом его раны болели все сильнее. Через несколько шагов он не выдержал и обернулся, но Чистое Небо и остальные уже скрылись за деревьями.

Овраг показался Серому Крылу притихшим и опустевшим. Пестрая Шерстка занималась ранеными, а Черепаший Хвостик собирала траву, чтобы починить растоптанные гнездышки.

Облачник подошел к Серому Крылу, положил хвост ему на плечо.

- Может, поохотимся? - предложил он. - На сытый желудок жизнь всегда кажется светлее.

Серое Крыло приободрился.

- Конечно!

Они вместе вышли на пустошь. Сильный ветер разгонял тучи, то тут то там в серой шкуре облаков появились ярко-голубые просветы. Вскоре Серое Крыло почуял сильный запах кролика и заметил самого зверька, беспечно щипавшего травку у подножия скалистого берега. Серое Крыло кивнул Облачнику.

Тот тоже кивнул и начал обходить кролика с другой стороны. Вспомнив, как они охотились на зайцев в горах, Серое Крыло нырнул в траву и затаился, выжидая. Через несколько мгновений кролик поднял свои чуткие уши, заметил Облачника и помчался наутек - прямо к Серому Крылу. Выскочив из засады, Серое Крыло сбил его с ног одним ударом лапы. У дичи вырвался вопль ужаса и тут же смолк, оборванный укусом в шею.

- Отлично сработали, - промурлыкал запыхавшийся Облачник, подбегая к Серому Крылу. - Гляди-ка, какой жирный попался, хватит, чтобы набить сразу несколько пустых животов! Знаешь, - сказал он, когда охотники поволокли кролика в сторону оврага, - уход части наших ничего не изменил. Жизнь идет, как шла до этого. Просто наш дом стал больше, только и всего. Теперь мы освоили не только пустошь, но и лес.

Серое Крыло пробормотал что-то в знак согласия, но на сердце у него скреблись когти сомнения.

«Хочется верить, что Облачник прав. Но почему меня не покидает ощущение, что нас ждут новые перемены, и мы ничего не можем с этим поделать?»

Серое Крыло остановился у края леса и приоткрыл пасть, пробуя воздух. В глубине души он надеялся встретить Чистое Небо или кого-то из ушедших с ним. Прошло несколько рассветов с того дня, когда часть путешественников покинула пустошь, но Серому Крылу до сих пор казалось, будто они унесли с собой половину его сердца.

Разочарованный, он уже приготовился уйти, когда вдруг заметил движение за деревьями. Из папоротников выбралась кошка. Она быстро огляделась по сторонам, взмахнула хвостом и стала карабкаться вверх по склону. Серое Крыло разинул пасть от удивления. Это была… Черепаший Хвостик!

«Что она тут делает? Ходила навестить Чистое Небо? - подумал он. - Но почему у нее такой вид, будто она не хочет, чтобы ее заметили?»

Серое Крыло отошел в тень скалы и дождался, когда Черепаший Хвостик с ним поравняется.

- Привет, - мяукнул он, выходя из своего укрытия.

Черепаший Хвостик подскочила от неожиданности.

- Ой! Серое Крыло, так и облысеть от страха недолго!

- Где ты была? - резко спросил Серое Крыло. Он потянул носом и почуял странный запах, не похожий ни на один из ему известных. Нет, не зря он заподозрил, что тут дело нечисто! - Только не ври, будто ты навещала Чистое Небо, я все равно не поверю!

Черепаший Хвостик отшатнулась и распушила загривок. Ее глаза сузились, а в голосе прозвучал вызов.

- Нет, я не ходила навещать твоего брата, - отрезала она. - Я ходила в гости к Болтушке, теперь доволен?

- Ч-что? - Серое Крыло подозревал неладное, но о таком даже помыслить не мог! - Ты что, совсем блохоголовая?

- Не понимаю, чего ты так взъелся, - фыркнула Черепаший Хвостик. - Там было здорово! Я пробралась прямо в гнездо Двуногих, представляешь? - её гнев улегся, теперь кошку распирало от гордости за свою вылазку. - Конечно, поначалу я жутко боялась, но Болтушка - она ужасно милая, правда? Меня успокоила и все-все мне показала! Оказывается, у Двуногих есть такие мягкие камни, покрытые разноцветными шкурами, и на них можно валяться! Это та-аак здорово! Гораздо уютнее, чем лежать на травке!

Серое Крыло просто не мог найти слов, чтобы выразить свое возмущение.

- Держись подальше от Двуногих, - буркнул он. - Это опасно!

Но Черепаший Хвостик только беспечно помахала хвостом.

- Ой, да брось ты суетиться! Болтушка обо мне позаботится, она не даст меня в обиду. Кстати, ты тоже можешь как-нибудь сходить туда со мной.

Серое Крыло почувствовал, что вся его привычная жизнь рассыпается в прах. Его братья и друзья ушли в лес, а теперь Черепаший Хвостик готова позабыть о том, что родилась дикой кошкой!

- Ты просто смешна! - гневно воскликнул он.

- Да неужели? - огрызнулась Черепаший Хвостик, опять поднимая дыбом шерсть на загривке. Ее глаза метали молнии.

- Да какое мне дело! - прошипел Серое Крыло. Он вдруг почувствовал страшную усталость. - Делай, что хочешь, мне плевать!

Оставив Черепашьего Хвостика возле куста, он сорвался с места и бросился в лес. Вскоре густой зеленый мир сомкнулся вокруг, оглушил шорохами, шелестом и густыми запахами растительности. Отыскав знакомую тропку, Серое Крыло побрел по ней, стараясь держаться подальше от запахов чужих котов.

Внезапно с деревьев, росших по бокам от Серого Крыла, спрыгнули два кота и окружили его. Серое Крыло приготовился к битве, но через мгновение узнал Чистое Небо и Зубчатого Пика.

- Ага, попался! - торжествующе завизжал Зубчатый Пик.

Серое Крыло радостно замурлыкал и потерся носом о носы братьев.

- Вы меня до смерти напугали, - признался он.

- Мы охотимся в деревьях, - похвастал Зубчатый Пик. - Ты даже не представляешь, как это здорово!

- Может, хочешь попробовать? - предложил Чистое Небо.

Серое Крыло посмотрел на ближайшее дерево. Оно показалось ему величиной с гору.

- Ладно, - через силу согласился он, не желая обнаруживать свой страх перед братьями. К тому же он страшно соскучился, и если для того, чтобы побыть с ними, нужно было взобраться на небо, Серое Крыло был готов попробовать.

Он вскарабкался по стволу следом за Чистым Небом и Зубчатым Пиком и встал на нижнюю ветку, нервно впившись когтями в кору. Выпрямившись, он огляделся по сторонам, искренне пытаясь найти хоть что-нибудь приятное в потоках новых запахов и шелесте листвы над головой.

Чистое Небо преследовал белку, ловко перепрыгивая с ветки на ветку. Зубчатый Пик не отставал, а Серое Крыло тяжело лез за ними, проклиная свою неуклюжесть.

Внезапно белка, пробежав по качающейся ветке, перескочила на другое дерево. Серое Крыло остановился, решив, что охота закончена, но Чистое Небо и не думал останавливаться. Он прыгнул за белкой, перелетел по воздуху на другое дерево и вцепился когтями в беличий хвост. Серое Крыло разинул пасть от изумления, но на этом его потрясения не закончились - Зубчатый Пик на его глазах тоже перескочил на другое дерево!

«Значит, мне тоже придется это сделать?» - подумал Серое Крыло, чувствуя неприятный холодок в животе.

Стараясь удержать равновесие, он дошел до конца ветки, потом напружинил задние лапы и оттолкнулся, вытянув вперед передние. В следующее мгновение его когти ударились о кору, и Серое Крыло беспомощно повис на ветке, дрыгая задними лапами в воздухе. Борясь с тошнотой, он каким-то чудом ухитрился удержаться и потихоньку, коготок за коготком, прополз вдоль ветки до ствола. Здесь он подтянулся и сел, дрожа с головы до хвоста. Ему не хотелось даже думать о том, как он будет спускаться.

К тому времени, когда Чистое Небо и Зубчатый Пик вернулись, сердце Серого Крыла немного успокоилось и больше не грозило выскочить из груди.

- Вот это была погоня! - воскликнул Зубчатый Пик, сверкая глазами. - Ты как, Серое Крыло?

- Я… Кажется, я застрял, - сгорая от стыда, признался Серое Крыло.

- Да ничего страшного, я помогу тебе спуститься! - уверенно заявил Зубчатый Пик. - Значит так, развернись хвостом вниз. Ставь лапы сюда… теперь вот сюда…

Казалось, спуск будет длиться целую вечность. Серое Крыло шумно выдохнул, когда почувствовал, что все его четыре лапы твердо стоят на земле.

- Ты лазаешь, как белка! - с нескрываемым восхищением сказал он брату.

Зубчатый Пик смущенно потупился и пригладил языком грудку.

- Чистое Небо меня научил!

Чистое Небо одним прыжком преодолел несколько последних хвостов ствола и подскочил к братьям.

- Я давно понял, как полезно тренировать охотничьи навыки на деревьях, - пояснил он, скромно глядя в сторону.

- Удачи вам в этом деле, - горячо воскликнул Серое Крыло. - Но я предпочитаю по старинке гоняться за кроликами!

Братья повели его лесными тропками в чащу, и вскоре Серое Крыло увидел неглубокий овражек с лужицей дождевой воды посередине и густыми зарослями папоротников по краям.

- Добро пожаловать в наш новый дом, - воскликнул Чистое Небо.

Быстрая Вода и Полет Ястреба высунули головы из папоротников.

- Привет, Серое Крыло! - воскликнула Падающее Перо, выходя из зарослей. - Как я рада тебя видеть!

- Здорово, что заглянул к нам, - улыбнулась Быстрая Вода. - Мы отлично устроились, сделали себе гнездышки из веток и выстлали их мхом, представляешь? И даже прогнали отсюда шумных котов, которые не давали нам покоя. Пусть даже не мечтают, что я позволю им валяться в моем гнездышке!

- А мне эти коты понравились, - задумчиво промурлыкала Падающее Перо. - Если им, в самом деле, интересно, как мы живем, то можно будет пригласить их к себе, пусть поживут. - Она немного смутилась и поспешно добавила: - Мы даже можем с ними подружиться!

«Хм-мм, с каких это пор Падающее Перо сделалась такой дружелюбной? - недоверчиво подумал Серое Крыло. - Почему она так хочет, чтобы чужаки переселились к ним?»

- Я рад, что у вас все хорошо, - сказал он вслух.

- Да, - кивнул Чистое Небо, с явным удовольствием оглядываясь по сторонам. - Знаешь, только здесь я, наконец, понял, что мы не зря покинули горы. Здесь мой настоящий дом. А ты? Ты счастлив на пустоши? - спросил он.

- Да, - ответил Серое Крыло. - Счастлив.

Он пустился в обратный путь, довольный тем, что повидал братьев и их новый дом. Серое Крыло настолько глубоко погрузился в свои мысли, что забыл о своей обычной осторожности. Когда какой-то незнакомый кот выскочил из кустов и преградил ему путь, он так растерялся, что едва не врезался в расщепленный пень.

Перед ним стояла серебристая полосатая кошка с прищуренными ярко-зелеными глазами.

- Я уже видела тебя раньше, - прошипела незнакомка. - Ты один из этих пришельцев, от которых одни неприятности! Мы поселились здесь раньше вас, а вы воруете нашу дичь!

Серое Крыло не чувствовал в себе ни малейшего желания начинать ссору.

- Меня зовут Серое Крыло, - вежливо сказал он. - А тебя?

Но серебристая кошка пропустила его вопрос мимо ушей.

- Кстати, - насмешливо проворчала она, - тебе повезло, что ты не грохнулся на этот пень! В нем огромное осиное гнездо.

Присмотревшись, Серое Крыло заметил сбоку пня округлый серый нарост, по которому ползали незнакомые черно-желтые насекомые. Из пня доносилось приглушенное жужжание.

- Кто это? - спросил Серое Крыло.

Кошка вытаращила на него глаза.

- Осы! Ты что, вообще ничего не знаешь? Если их потревожить, они тебя ужалят, да так, что побежишь быстрее своего визга! Если не веришь, сунь лапу в их гнездо и убедись.

Серое Крыло попятился от жужжащего пня.

- Спасибо, - искренне поблагодарил он. - Это очень полезное знание!

- Надеюсь, ты не думаешь, что я собираюсь тебя учить или как-то вам помогать? - фыркнула кошка. - Я просто не хочу, чтобы ты распугал тут всю дичь своими воплями. - Она резко повернулась и прошипела: - Убирайся отсюда!

С этими словами незнакомка нырнула в заросли.

Серое Крыло вышел из леса и побежал через пустошь, но почему-то никак не мог выбросить из головы сердитую серебристую кошку.

Преодолев последний склон перед оврагом, Серое Крыло почувствовал, что из-за недавней ссоры с Черепашьим Хвостиком на сердце у него скребут мыши.

«Зачем я так на нее набросился? Может, если я покажу ей, как здесь здорово, она больше не захочет убегать к Двуногим?»

Спустившись в овраг, Серое Крыло сразу заметил Черепашьего Хвостика. Она сидела под кустом и деловито мыла ушки.

- Привет! - бросился к ней Серое Крыло. - Хочешь поохотиться?

Черепаший Хвостик, просияв, вскочила.

- Конечно!

- Я тут недавно охотился с Облачником, - рассказал Серое Крыло, когда они шли вглубь пустоши. - Мы с ним поймали кролика так же, как мы в горах ловили зайцев, помнишь? Один кот прячется в засаде, а второй гонит на него дичь! Давай попробуем так?

На горизонте снова собирались тяжелые тучи, но небо над пустошью оставалось ясным, солнце ослепительно сияло. Над тимьяном кружили крохотные бурые мотыльки.

- Ладно, давай искать кролика, - согласилась Черепаший Хвостик.

Вскоре они заметили шустрого зверька, безмятежно скакавшего в траве, то и дело останавливаясь, чтобы подкрепиться.

- Жди здесь, - шепотом приказал Серое Крыло. - Сейчас я выгоню его к тебе.

Черепаший Хвостик кивнула и присела в траву. Серое Крыло описал широкий круг, стараясь, чтобы кролик оказался между ним и Черепашьим Хвостиком, которая так ловко спряталась, что из травы виднелись только кончики ее ушей.

Серое Крыло с оглушительным визгом помчался на кролика. С испуганным писком зверек бросился наутек, прямо в ту сторону, где сидела охотница. Но незадачливая Черепаший Хвостик выскочила из своего укрытия на мгновение раньше, чем было нужно. Кролик прыгнул в сторону и бросился прочь. Черепаший Хвостик со всех лап погналась за ним, Серое Крыло припустил за ней, но кролик юркнул в ближайшую норку и оставил охотников с носом.

- Заячий помет! - выругался Серое Крыло, задыхаясь от быстрого бега. - Неужели нельзя быть немного внимательнее!

Глаза Черепаший Хвостик распахнулись от удивления и обиды.

- Ты что, никогда не упускал дичь? - спросила она.

- Упускал, но не так глупо!

- Что ж, я очень за тебя рада! - огрызнулась Черепаший Хвостик. - В таком случае, я ухожу! Найду себе какого-нибудь кота, который не будет ждать, что я полечу, как птица, или буду бегать, как кролик!

«Это она о Болтушке?» - подумал Серое Крыло, сердито глядя вслед удаляющейся Черепаший Хвостик.

Облака затянули небо, к ночи пошел ливень. Черепаший Хвостик так и не вернулась. Серое Крыло лежал в своем гнездышке под кустом утесника, но никак не мог уснуть.

«Почему она не пришла? - думал он. - Неужели я ее обидел?»

Наконец он забылся тревожным сном и проснулся перед самым рассветом.

Встав, Серое Крыло пересек овраг и остановился перед гнездышком Черепаший Хвостик. Оно было пустым и холодным, ее запах почти выветрился.

Тревога охватила Серое Крыло, пронзив его острее лисьих клыков.

«Почему она не вернулась домой?»



Глава XIX


Серое Крыло оглушил рев чудища. Кот задыхался от мерзкого смрада, его глаза слезились, но он упрямо крался вдоль твердых черных троп территории Двуногих. Хлестал ливень, Серое Крыло промок до костей, его шерсть прилипла к бокам. Ему казалось, будто он весь пропитался грязью этого отвратительного места.

«Но я должен найти Черепашьего Хвостика!»

Трудность заключалась в том, что Серое Крыло понятия не имел, в каком из гнезд прячется от него оскорбленная кошка. На вид все гнезда были одинаковыми и пахли они тоже похоже. Ему удалось уловить запах Черепашьего Хвостика при подходе к территории Двуногих, но Серое Крыло быстро потерял его среди собачьей вони, смрада чудищ и прочей неразберихи.

Он шел вдоль Гремящей Тропы, когда чудище с рычанием выскочило из-за угла, ослепив Серое Крыло сиянием своих круглых глаз. Волна грязной воды обрушилась на кота, вымочив его с ног до головы.

«Заячий помет!»

Серое Крыло отряхнулся, хотя в этом не было особого смысла. Перед ним тянулась бесконечная Гремящая Тропа, с обеих сторон вдоль нее тянулись каменные гнезда. Серое Крыло не представлял, откуда начинать поиски Черепашьего Хвостика и, главное, что делать, когда он ее найдет. Как уговорить ее вернуться?

«Кажется, я совсем запутался!»

- Опять ты? - раздался насмешливый голос у него за спиной. - Что ты здесь делаешь?

Серое Крыло обернулся. Перед ним стояла серебристая кошка, которую он недавно встретил в лесу. Серое Крыло бросило в жар от стыда. Вот уж кого ему меньше всего хотелось повстречать сейчас, когда он по уши перемазался в грязи и провонял смрадом чудищ!

- Привет, м-ммм… кажется, ты так и не сказала мне, как тебя зовут, - промяукал он, понимая, что выглядит последним блохоголовым олухом.

Серебристая кошка закатила глаза.

- Как будто тебя это хоть как-то касается!

- Но я же сказал тебе, как меня зовут! - возмущенно воскликнул Серое Крыло.

- Угу, вроде того… Серое-Как-Там-Тебя, - серебристая кошка притворно вздохнула. - Ладно, меня зовут Гроза. Теперь доволен? Кстати, ты до сих пор не сказал мне, что тут делаешь. Заблудился?

- Ну… можно, наверное, и так сказать, - признался Серое Крыло.

Гроза громко фыркнула.

- Честно скажу, ты хуже малого котенка! Удивляюсь, как ты свой хвост без помощи находишь! Ладно, куда тебе нужно?

- Я думаю, что где-то здесь моя подруга, - пустился в объяснения Серое Крыло. - Она сдружилась с домашней кошкой по имени Болтушка и, может быть, ушла к ней. Болтушка, она такая пестренькая… очень упитанная, с белой грудкой и белыми лапками.

- Ага, я ее знаю! - воскликнула Гроза. - Если хочешь, я покажу тебе, где живут ее хозяева.

- Ох, спасибо тебе огромное! - выпалил Серое Крыло, не веря своему счастью. Неужели ему больше не придется скитаться по этому жуткому месту? И все-таки он бы предпочел принять помощь от кого угодно, только не от Грозы.

«Она будет думать, что я беспомощный и мышеголовый!»

Гроза поманила его хвостом. Через несколько шагов она свернула за угол и юркнула на узкую тропку между двумя каменными стенами.

- Я не ожидал встретить тебя здесь, - сказал Серое Крыло, изо всех сил стараясь казаться дружелюбным. - Ты не похожа на домашнюю.

Гроза резко остановилась и уставилась на него.

- Я! Не! Домашняя! - прорычала она, выделяя каждое слово.

Серое Крыло прикусил язык.

«Что я за невезучий кот! Как ни открою пасть, говорю не то и невпопад».

Наконец Гроза остановилась перед оградой какого-то каменного гнезда.

- Тебе сюда, - буркнула она, махнув хвостом. Внезапно кошка выбросила вперед мягкую серебристую лапку с втянутыми коготками и не больно шлепнула Серое Крыло по носу. - Справишься или за тобой присмотреть?

- Спасибо, дальше я сам, - ответил он.

Серебристая кошка повернулась, чтобы уйти, но напоследок весело взглянула на него своими смеющимися зелеными глазами.

- Ладно, увидимся в следующий раз, когда ты будешь пропадать без моей помощи!

Серое Крыло смотрел ей вслед, пока она не скрылась из виду, потом пролез под забором. Узкая тропка, с обеих сторон обсаженная травой и незнакомыми пышными растениями с яркими цветами, вела прямо к входу в гнездо. Ступив на тропинку, Серое Крыло сразу учуял запах Черепашьего Хвостика. Второй запах принадлежал Болтушке.

- Черепаший Хвостик! - завизжал он.

Никто не вышел из гнезда. Серое Крыло ждал так долго, что уже начал думать, будто внутри никого нет.

«Может, Черепаший Хвостик уже бежит домой, и я зря сюда приходил?»

Но вот в стене гнезда приоткрылась маленькая дверка, и из нее появились Черепаший Хвостик и Болтушка.

- Серое Крыло! - Черепаший Хвостик радостно бросилась к нему. - Наконец-то ты пришел к нам в гости! Ах, как я рада!

- Я пришел забрать тебя домой, - прошипел Серое Крыло.

Радость Черепаший Хвостик мгновенно угасла, сменившись гневом.

- Меня не нужно спасать! - прошипела она. - Я осталась на ночь, потому что шел дождь! Домашние Болтушки такие добрые, просто чудо! - добавила она, обернувшись на гнездо. - Представляешь, они даже меня накормили!

- Они Двуногие, а никакие не домашние! - возмущенно прошипел Серое Крыло. - Ты не забыла, что ты дикая кошка?

- Нет, - огрызнулась Черепаший Хвостик. - Это ты, кажется, забыл, как себя ведут воспитанные коты!

Только тут Серое Крыло вспомнил, что Болтушка все это время стояла рядом, смущенно глядя в сторону.

- Болтушка, прошу прощения за Серое Крыло, - громко сказала Черепаший Хвостик. - Обычно он не такой репей в хвосте.

Серое Крыло зашипел от злости.

«Она не имеет права извиняться за меня!»

Болтушка отвела глаза.

- Все в порядке.

- Я пойду с тобой, - сказала Черепаший Хвостик, с нескрываемым раздражением глядя на Серое Крыло. - Но только для того, чтобы ты не устраивал тут скандала! Болтушка, увидимся завтра под дубами.

Приветливо кивнув своей новой подруге, Черепаший Хвостик сорвалась с места и шмыгнула под ограду. Серое Крыло неуклюже кивнул Болтушке и поспешил за ней.

- Прости, я не хотел тебя злить, - сказал он, когда они отошли от гнезда Болтушки. - Просто я очень волновался.

Черепаший Хвостик покосилась на него, ее взгляд смягчился.

- Ладно, я тоже хороша. Прости, что так надолго задержалась. Просто мне ужасно не хотелось тащиться назад под таким жутким ливнем! И потом, в гнезде у Болтушки оказалось так здорово! Признаюсь тебе по секрету - еда, которую ей дают, с виду похожа на кроличий помет, зато на вкус очень даже ничего. А еще я спала на одном из мягких камней, про которые я тебе рассказывала.

Черепаший Хвостик замолчала, в ее глазах промелькнуло что-то похоже на разочарование. Серое Крыло почувствовал себя немного виноватым из-за того, что его совершенно не заинтересовала жизнь Болтушки. Наверное, Черепаший Хвостик это неприятно, но что он мог с собой поделать?

«Нам с Двуногими не по пути, и этим все сказано!»

Серое Крыло шел через лес, зорко высматривая дичь. По пути он размышлял, не зайти ли повидать Чистое Небо и Зубчатого Пика. С последнего дождя прошло целых два восхода, но земля до сих пор была влажной и чавкала под лапами.

Внезапно из глубины леса донесся шум, заставивший Серое Крыло насторожить уши. Раздалось свирепое рычание, и злой голос провизжал:

- Блохастая воровка!

Испугавшись, что кто-то из его товарищей подвергся нападению чужаков, он со всех ног бросился в чащу. Выскочив из-под куста бузины, Серое Крыло сразу увидел двух лесных котов - белого кота и маленькую желтую кошечку, которую он уже встречал раньше. Они загнали третью кошку под корни дуба и наступали на нее, скаля зубы. Сердце Серого Крыла испуганно екнуло, когда он узнал их противницу. Это была Гроза!

- Чужакам здесь не рады! - рычал белый кот. - Убирайся, чтобы мы тебя не видели!

- Я не чужая! - возмущенно шипела Гроза. - Я живу здесь всю жизнь!

Но желтая кошка решила не тратить времени на споры. Она бросилась вперед и полоснула Грозу выпущенными когтями.

- Отстаньте от нее! - завизжал Серое Крыло, бросаясь на белого кота из-за куста.

Тот c рычанием обернулся и выпустил когти. Серое Крыло ударил его задними лапами, коты сцепились и покатились по веткам и траве. Краем глаза Серое Крыло заметил, что Гроза и желтая кошка тоже с шипением бросились друг на друга.

Он взвизгнул, когда белый кот с размаху полоснул его когтями по плечу. Серое Крыло рванулся, пытаясь схватить врага зубами за пушистую шею, но белый кот ловко отдернул голову. Тогда Серое Крыло цапнул его за ухо.

Белый кот завизжал, кровь из прокушенного уха брызнула на его белоснежную шерсть. Он вскочил на лапы и пустился наутек, желтая кошка бросилась за ним, прорычав напоследок:

- Не думайте, что вы отделались от нас!

Тяжело дыша, Серое Крыло и Гроза стояли рядом, глядя вслед удирающим котам.

- Мог бы не вмешиваться! - процедила Гроза, взмахнув хвостом. - Я тебя об этом не просила!

- А я подумал, что пришла моя очередь тебя спасать, - фыркнул Серое Крыло. В глубине души он восхищался отвагой серебристой кошки и ее упрямым нежеланием признавать, что и ей бывает требуется помощь.

«Между прочим, могла бы и спасибо сказать!»

- Ладно, раз уж ты здесь, - продолжала Гроза, - то почему бы тебе не показать мне, где вы живете? Я наслышана о вашем лагере.

Сердце Серого Крыла радостно забилось.

- Идем, - промурлыкал он.

Он провел Грозу через лес, взобрался на пустошь и подошел к оврагу, где жили коты.

- Не слишком ли открытое место? - с сомнением спросила Гроза.

- О, здесь здорово! Под кустами утесника тепло и сухо, - заверил ее Серое Крыло. - К тому же нам по душе открытые места. Они напоминают о нашем прошлом доме.

- А где вы жили раньше? - с любопытством спросила кошка.

- Видишь вон те зубчатые пики? - Серое Крыло указал хвостом на Высокие Скалы. - Горы, откуда мы пришли, похоже на эти скалы, только гораздо выше. И это очень далеко, отсюда не видно.

Гроза удивленно распахнула свои зеленые глаза. Серому Крылу было очень приятно, что он, наконец-то, сумел произвести впечатление на эту самоуверенную особу.

- Вот это да! - ахнула Гроза. - Поражаюсь, как вы лапы не стерли, пока добрались сюда!

Серое Крыло хотел сказать еще что-то, но тут из-за утесника вышла Черепаший Хвостик и бросилась к ним.

- Эй, Черепаший Хвостик! - окликнул ее Серое Крыло. - Иди сюда, познакомься с Грозой.

Черепаший Хвостик подошла и вежливо кивнула зеленоглазой кошке.

- Меня зовут Черепаший Хвостик, - представилась она. - Приятно познакомиться.

- Ты куда бежала? - спросил Серое Крыло.

Черепаший Хвостик мгновенно распушилась.

- Успокойся, не к Двуногим! - огрызнулась она.

Гроза слегка наклонила ушки и с удивлением покосилась на Серое Крыло. Тот вздохнул.

- Долго объяснять, - буркнул он.

Оставив Черепаший Хвостик в покое, он пошел провожать Грозу обратно в лес.

- Может, встретимся завтра? - с замиранием сердца спросил Серое Крыло, когда они дошли до опушки. - Ты могла бы показать мне лес.

Зеленые глаза Грозы весело заблестели.

- Насколько я слышала, ты и твои дружки уже облазили тут все вокруг! - увидев, что Серое Крыло разочарованно сник, она рассмеялась: - Шучу. Ладно, если хочешь, я буду ждать тебя в полдень под четырьмя дубами.

Шлепнув Серое Крыло хвостом по щеке, Гроза повернулась и побежала прочь, а он долго стоял и смотрел ей вслед.

Серое Крыло снова поднялся на пустошь и заметил Дождевого Цветка, сидевшую на обломке скалы.

- А я тебя видела, - промурлыкала она, лукаво щуря глаза. - Кто бы мог подумать - наш Серое Крыло влюбился в бродягу!

- Ничего подобного! - пробормотал Серое Крыло, отводя глаза и пристыженно царапая когтями траву. Он даже себе не хотел признаваться в том, что последние дни думает только об одном: «Вот бы Гроза переселилась к нам на пустошь!»



Глава XX


Вернувшись в овраг, Серое Крыло заметил, как Крик Галки и Полет Ястреба о чем-то перешептываются, сблизив головы и весело сверкая глазами. У Серого Крыла будто глаза открылись - он впервые заметил, что Крик Галки стал совсем взрослым котом и почти на полголовы перерос Полет Ястреба. Более того, судя по тому, как тесно прижимались друг другу соплеменники, их дружба переросла в нечто большее.

- То-то будет славно, когда в овраге запищат котята!

Серое Крыло вздрогнул. Он и не заметил, как Пестрая Шерстка подошла и неслышно остановилась у него за плечом.

- Посмотрим, как ты запоешь, когда придется кормить лишние рты, - беззлобно проворчал Треснувший Лед, но его глаза так и лучились от удовольствия.

У Серого Крыла вдруг защемило сердце.

«Где-то сейчас Гроза…»

При мысли о прекрасной зеленоглазой кошке у него все тело наполнилось какой-то ликующей силой. Ему хотелось сорваться с места и бежать во всю прыть, не разбирая дороги, наслаждаясь скоростью и чувством свободы.

Так он и сделал. Он летел по жесткой траве пустошей, так что ветер свистел в ушах и приятно холодил шерсть, и его сердце пело от непонятного счастья.

Но на вершине холма Серое Крыло чуть не сбил с ног заяц, внезапно выскочивший из травы и с испуганным воплем шарахнувшийся в сторону. Кот инстинктивно взмахнул лапой и распорол зверьку глотку, так что заяц, дернувшись несколько раз, затих.

Легкая добыча! Но радость Серого Крыла оказалась недолгой - подняв голову, он увидел Ветерок и Утесника, сбегавших к нему по склону холма.

- Ну вот, - процедил он, отступая от дичи. - Извините, - вежливо сказал Серое Крыло, когда коты подскочили к нему. - Я не знал, что это ваше. Он выскочил прямо на меня, чуть с лап не сбил.

К его удивлению, Ветерок дружелюбно кивнула ему и улыбнулась.

- Мы все видели, - сказала она. - Здорово ты его уложил! Слушай, заяц такой здоровенный, что его на всех хватит. Присоединишься?

- Давай! - поддакнул Утесник. - Нам одним столько не съесть.

Серое Крыло радостно кивнул.

- Спасибо! Может, вы как-нибудь покажете мне, как охотиться на зайцев? У нас в горах они тоже водились, и я с радостью расскажу вам, какими приемами мы пользовались.

Утесник и Ветерок переглянулись, и Серое Крыло на миг испугался, что чем-то оскорбил их. Но Ветерок только встряхнула головой и промурлыкала:

- А что, неплохая мысль!

- Это все замечательно, но, может быть, мы все-таки поедим? - нетерпеливо спросил Утесник, проводя языком по губам.

- Ладно уж, обжора, - хмыкнула Ветерок, присаживаясь возле зайца. Она кивнула Серому Крылу и сказала: - А за едой ты можешь нам рассказать, кто вы такие и зачем пришли. Я слышала, будто раньше вы жили где-то очень далеко.

Серое Крыло посмотрел на обоих по очереди, обрадованный их дружелюбием.

- Мы пришли с дальних гор, - сказал он и неожиданно выпалил: - А почему бы вам не заглянуть к нам в овраг? Я познакомлю вас с моими друзьями!

Утесник и Ветерок снова переглянулись.

- А что, мы не против, - промурлыкал Утесник. - У нас и угощение есть, - он кивнул на зайца.

Серое Крыло озадаченно моргнул. Честно говоря, он не предполагал, что коты решат нанести им визит немедленно, но отступать было поздно. Он зашагал через пустошь, а Ветерок и Утесник поспешили за ним, волоча в зубах зайца.

С каждым шагом Серое Крыло все сильнее охватывали сомнения. Имел ли он право приглашать чужаков в лагерь, не посоветовавшись с товарищами? До сих пор к ним в овраг заглядывала только Гроза, да и та пришла не с пустошей, а из леса!

Как только Серое Крыло и его спутники спустились в овраг, коты выскочили из-под кустов утесника и настороженно уставились на незваных гостей. Длинная Тень вышла на середину оврага и посмотрела на Серое Крыло, ожидая объяснений.

- В чем дело?

- Э-ээ… Это вот Утесник, а это Ветерок, - пролепетал Серое Крыло. - Они живут на пустоши.

Длинная Тень сузила глаза.

- Это те коты, которые несколько раз доставляли нам неприятности? - переспросила она. - Кажется, они обвиняли тебя в краже дичи?

Серое Крыло увидел, как Крик Галки выпускает когти.

- В тот раз мы были неправы, - неожиданно сказал Утесник. - Сами поймите, ваше появление стало для нас неожиданностью.

- Но мы не хотим с вами ссориться и принесли вам зайца, чтобы помириться, - добавила Ветерок, указав ушами на тушку у ее лап.

Длинная Тень заколебалась, потом вежливо кивнула.

- Добро пожаловать, - произнесла она, однако в ее голосе не было ни тени дружелюбия.

Но остальные не были столь щепетильны. Они с радостными возгласами обступили зайца, принесенного Ветерок и Утесником, и вскоре в овраге начался пир. За едой коты расспрашивали гостей о житье на пустошах, а Ветерок и Утесник засыпали их вопросами о горах и путешествии. Вскоре от первоначальной настороженности не осталось и следа, коты болтали так, будто знали друг друга всю жизнь. Даже Длинная Тень заметно расслабилась и съела пару кусочков зайчатины.

Когда гости ушли, Дождевой Цветок подбежала к Серому Крылу.

- Ты молодец, что пригласил их, - сказала она. - Может, не все здешние коты злые, правда? Ветерок и Утесник очень славные!

Серое Крыло кивнул, пропустив мимо ушей недовольное фырканье Длинной Тени. В отличие от большинства его друзей, она не торопилась расставаться с предубеждением против чужаков.

Вскоре на склоне оврага показалась фигурка Черепашьего Хвостика. Серое Крыло повел носом, проверяя, не пахнет ли от нее территорией Двуногих.

- Где ты была? - резко спросил он, не сразу заметив, что в пасти Черепашьего Хвостика зажата охапка каких-то листьев. Из-за спины молодой кошки выглядывал Облачник, тоже нагруженный травами.

- Спасибо, - пропыхтел он, кивая Черепаший Хвостик. - Там, у реки, такие заросли, что я один ни за что бы не справился.

Чувство вины острым когтем царапнуло по сердцу Серого Крыла.

«Почему я все время к ней цепляюсь?»

Он виновато потрусил следом за Облачником и Черепашьим Хвостиком и помог им разложить травы.

- Прости меня, - улучив момент, шепнул он на ухо кошке. - Это не мое дело, где ты ходишь и что делаешь.

Черепаший Хвостик подняла на него глаза и весело подмигнула:

- Ладно уж, - промурлыкала она. - Забудем.

На следующее утро Серое Крыло проснулся сам не свой. Он не мог усидеть на месте, как будто у него под шкурой завелись муравьи. Ему нужно было поменять себе подстилку, но это простое и быстрое дело неожиданно показалось ему скучным и бессмысленным. Серое Крыло подумал навестить Чистое Небо, но его лапы отчего-то не хотели идти в лес. Время словно остановилось, никогда еще солнце не ползло по небу так невыносимо медленно.

- Эй! - весело фыркнула Черепаший Хвостик, пихая Серое Крыло в плечо. - Давай поохотимся?

Серое Крыло тупо уставился на нее, не сразу поняв, о чем она спрашивает.

- Э-э… нет, не сегодня, - выдавил он. - У меня… я должен кое с кем встретиться.

Черепаший Хвостик с любопытством взглянула на него.

- С кем?

- Ну… с Грозой. Ты ее видела вчера.

Черепаший Хвостик вдруг резко опустила голову, словно Серое Крыло замахнулся на нее лапой. Он непонимающе моргнул. Почему она смотрит на него с такой болью?

- Хорошо, как знаешь, - прошептала кошка и побрела прочь.

В другой день Серое Крыло бросился бы за ней, чтобы узнать, чем ее обидел, но сейчас он мгновенно забыл о существовании Черепаший Хвостик.

«Гроза! Меня ждет Гроза!» - стучало у него в висках. Не в силах больше ждать, он сорвался с места и бросился бегом через пустошь. Солнце еще только подбиралось к макушке неба, когда Серое Крыло уже стоял на вершине холма, под которым лежала поляна с четырьмя дубами.

Прохладные папоротники приятно щекотали ему бока, когда он ринулся вниз по склону. Серому Крылу хотелось мяукать от счастья. Он прыгнул на дрожавший на траве солнечный зайчик и смущенно пошевелил усами.

«Я веду себя, как котенок! - подумал Серое Крыло. - Может, забраться на один из дубов? Гроза придет, а я ка-ак спрыгну вниз, прямо на нее! То-то она испугается!»

Он понимал, что ведет себя глупо, но ничего не мог с собой поделать. Вихрем промчавшись через поляну, Серое Крыло забрался на ствол одного из дубов и полез вверх, пытаясь вспомнить, как это делали Чистое Небо и Зубчатый Пик. У них все получалось так легко! Серое Крыло поднялся на несколько кошачьих хвостов, глубоко вонзая когти в кору, но, перейдя на первую ветку, запутался головой в листве и понял, что не видит, куда двигаться дальше. И тут с предательским шорохом от ствола отвалился кусок коры, и Серое Крыло повис на одной лапе.

- Развлекаешься?

Он похолодел, услышав раздавшийся снизу знакомый насмешливый голос. Кое-как ухватившись лапами за ствол, Серое Крыло скосил глаза вниз. Гроза стояла у корней дуба, глядя на него смеющимися глазами.

«Заячий помет!»

Серое Крыло как можно быстрее спустился по стволу и спрыгнул вниз, одним махом преодолев несколько кошачьих хвостов до земли.

- П-привет! - с напускной беспечностью поздоровался он. - Да вот, хотел проверить, много ли сверху видно.

- Угу, так я тебе и поверила, - фыркнула Гроза, пощекотав его кончиком хвоста за ухом. - Ладно, мы идем или нет?

Не дожидаясь ответа, она повела Серое Крыло в лес. Вскоре они вышли к ручью, звонко журчавшему по камешкам, сверкая под лучами солнца. Гроза уверенно зашагала вдоль ручья до того места, где через поток была перекинута упавшая ветка. Ловко перебежав на другой берег, она повернулась и подождала замешкавшегося Серое Крыло.

- Это тот самый ручей, который впадает в реку возле больших камней?- спросил Серое Крыло, спрыгивая рядом с ней.

- Точно, - кивнула Гроза. - Значит, ты уже побывал там?

Серое Крыло кивнул.

- Да, мы ходили туда с братом. А ты там живешь? - осторожно спросил он.

- Хм, где я только не живу! - уклончиво ответила Гроза, взмахивая хвостом. - Здесь в лесу много отличных мест для житья. Только вон туда не заходи, - тут же добавила она и показала ушами на видневшиеся за деревьями серые камни. - Там живут кусачие змеи, они так тебя цапнут, что ты заболеешь или даже умрешь.

Серое Крыло невольно вздрогнул.

- Спасибо, что предупредила! У нас в горах такого не было.

Они побрели вдоль еще одного ручейка, сбегавшего в заросшее утесником ущелье, и вышли в песчаный овраг, где Гроза ненадолго остановилась, чтобы напиться.

- Здесь отличное место для охоты, - сказала она Серому Крылу. - Всегда полно мышей и полевок.

- И белок, - добавил Серое Крыло, вспомнив, как они охотились здесь с Чистым Небом и Зубчатым Пиком. - Их очень много на больших буках, это немного дальше отсюда.

Гроза подняла голову, на ее усах сверкали капли воды.

- Я смотрю, ты тут уже освоился, - с удивлением мяукнула она.

- Здесь живут мои братья, - объяснил Серое Крыло. - Хочешь, познакомлю тебя с ними?

Гроза кивнула, и Серое Крыло повел ее по тропке к новому жилищу Чистого Неба. Прошло четыре дня с тех пор, как он охотился с ними на белок, и Серое Крыло успел соскучиться.

Вскоре он наткнулся на запах Чистого Неба, потом нашел след Зубчатого Пика и какого-то незнакомого кота. Обогнув заросли ежевики, Серое Крыло вдруг остановился как вкопанный. Прямо перед ним стоял здоровенный коричневый кот с желтыми глазищами.

- Ты кто? - ошарашенно спросил Серое Крыло.

- Это я тебя должен спрашивать! - огрызнулся бурый великан. - Уноси отсюда лапы, здесь территория Чистого Неба!

Серое Крыло открыл пасть. Перед ним был какой-то лесной бродяга. Но почему он ссылается на Чистое Небо?

- Чистое Небо мой брат, - ответил он. - Мы пришли навестить его. В чем дело?

- В том, что тебе здесь нечего делать, - прошипел незнакомый кот, скаля желтые зубы. - Чистое Небо не любит, когда разные чужаки шляются по его территории рядом с лагерем!

«Рядом… с чем? - поразился Серое Крыло. - Так у бродяг называется место, где они живут?»

- Я не чужак! - рявкнул он, теряя терпение. - Я брат Чистого Неба, ты слышал?

Могучий кот сузил глаза.

- Ладно, я отведу тебя к нему, но если ты мне соврал… пеняй на себя, понял? И смотри, чтоб без глупостей!

С этими словами нахальный кот важно повел обоих гостей по узкой тропинке, петлявшей через папоротники. Серое Крыло и Гроза переглянулись.

- Что это значит? - шепотом спросила кошка.

- Понятия не имею, - честно признался Серое Крыло.

Кот привел их к оврагу, где поселились путешественники, решившие покинуть пустошь. Чистое Небо вальяжно развалился под кустом ежевики, приглаживая языком шерстку, а возле лужицы расселись Падающее Перо, Быстрая Вода и та самая задиристая желтая кошка, которую Серое Крыло уже несколько раз встречал в лесу. Он был поражен тем, что эта агрессивная и острая на язык особа так мирно сидит среди его друзей.

Коричневый кот прошел через поляну и остановился перед Чистым Небом.

- Вот, я встретил эту парочку в лесу, - доложил он, брезгливо указывая хвостом на Серое Крыло и Грозу. - Они направлялись прямиком в наш лагерь! Этот вот кот утверждает, будто он твой брат!

Чистое Небо вскочил.

- Так и есть! Привет, Серое Крыло.

Провожатый разочарованно вздохнул.

- А это Лис, - представил его Серому Крылу Чистое Небо. - Он решил присоединиться к нам.

- А это сестра Лиса, ее зовут Лепесток, - мяукнула Падающее Перо со своего места. - Она тоже переселилась к нам. - Падающее Перо радостно переглянулась с желтой кошкой. - Здорово, правда?

Наверное, Серое Крыло был бы меньше потрясен, если бы с ясного неба в соседнее дерево вдруг ударила молния.

- Правда? - резко спросил он, в упор глядя на брата. - Теперь с вами живут бродяги?

Но Чистое Небо только добродушно рассмеялся.

- Мы же тоже бродяги, не забыл? - спросил он. - Ладно, ты зачем пришел?

- Я хотел познакомить тебя с Грозой, - ответил Серое Крыло, поманив серебристую кошку хвостом. - Она тоже здесь живет.

- Приятно познако… - весело начал Чистое Небо, но вдруг осекся и замер, во все глаза глядя на Грозу.

Та почему-то тоже притихла. Всегда такая бойкая и насмешливая, она стояла, будто оцепенев, и молчала. Серое Крыло даже заволновался, уж не напугал ли ее Лис.

- И… где ты живешь? - выдавил Чистое Небо, вновь обретая дар речи.

- Да так, нигде, вообще-то… - пробормотала Гроза, быстро-быстро моргая глазами. - В общем…

- Гроза иногда ходит на территорию Двуногих, но она не домашняя, - объяснил Серое Крыло, торопясь прийти на помощь смешавшейся кошке.

Но ни Гроза, ни Чистое Небо, казалось, его не слышали. Голубые глаза Чистого Неба встретились с зелеными глазами Грозы, и время для обоих будто замерло.

Серое Крыло не понимал, что происходит, но ему отчего-то стало не по себе.

- Здесь… очень мило, - пролепетала Гроза, махнув хвостом на овраг. - Удобно.

- Да… нам здесь очень нравится.

«Какая блоха их укусила? - поразился Серое Крыло. - Они что, совсем ополоумели?»

Чистое Небо и Гроза все смотрели и смотрели друг на друга. Шерсть на загривках распушилась, кончики хвостов едва заметно покачивались из стороны в сторону. Все это было настолько странно, что Серое Крыло подумал, уж не собираются ли они прыгнуть друг на друга.

- Кстати, почему бы нам… - запинаясь, начал Чистое Небо.

- Мне пора! - вдруг встрепенулась Гроза.

Чистое Небо сразу сник.

- Пора? Но… почему?

Гроза смущенно покачала головой, словно не зная, что ответить.

- Мне… мне нужно поохотиться, - выдавила она, наконец.

- Ну, хорошо, - с разочарованием в голосе пробормотал Чистое Небо. - Приходи еще… поскорее, - добавил он.

- Приду.

Гроза развернулась и направилась к выходу. Серое Крыло посмотрел на Чистое Небо, потом бросился за ней.

«Что же это было?» - думал он, догоняя Грозу.

- Ты как? - участливо спросил ее Серое Крыло. - Все в порядке?

- Что? - Гроза обернулась и посмотрела затуманенными зелеными глазами куда-то сквозь него. - Ах, ну да. Все хорошо.

Она вдруг со всех ног помчалась через лес в сторону реки, а потом к берегу в сторону четырех дубов. Серое Крыло поспешил за ней, но вдруг отчетливо понял, что их недолгой шутливой дружбе пришел конец.

- Встретимся завтра утром? - спросил он, когда оба остановились на опушке.

- Я… не знаю, - вздохнула Гроза. - Знаешь, я… да, как-нибудь увидимся.

Не дожидаясь ответа, она развернулась и умчалась в чащу леса, а Серое Крыло остался стоять, глядя ей вслед.



Глава XXI


Как весь мир может измениться за один день? Почему?

Четыре огромных дуба остались на месте, но их листья безжизненно поникли. В лесу стояла зловещая тишина, ветер стих. Тяжелые тучи скрыли солнце, за стволами сгустились тоскливые сумерки. Но хуже всего было то, что Гроза не пришла.

Сердце Серого Крыла радостно встрепенулось, едва он услышал шорох в кустах и увидел, как закачались перистые стебли папоротников. Кто-то к нему шел! Вот из зарослей появилась кошка… и Серое Крыло не смог сдержать разочарованного вздоха. Это была всего лишь Черепаший Хвостик!

- Привет! - радостно воскликнула она, бросаясь к Серому Крылу. - А я тут охочусь! Хочешь со мной?

- Нет, - помотал головой он. - Я жду Грозу.

- Опять?

- Да, опять! - с вызовом мяукнул Серое Крыло, раздосадованный едва заметным осуждением, прозвучавшем в голосе Черепаший Хвостик. Все надежды и сомнения снова всколыхнулись в его сердце, ему вдруг мучительно захотелось поделиться с кем-то своим смятением. - Понимаешь, я… Она мне очень нравится, - выпалил Серое Крыло. - Я хочу, чтобы она переселилась к нам в овраг!

Глаза Черепаший Хвостик распахнулись, и Серое Крыло с удивлением увидел в них грусть.

- Вот как… понимаю, - глухо проронила Черепаший Хвостик. - Ладно, я побежала.

Она стремительно развернулась и помчалась в сторону территории Двуногих.

«Она же сказала, что пришла охотиться!» - в недоумении подумал Серое Крыло, но тут же забыл и о словах Черепаший Хвостик, и о ней самой. Он не мог думать ни о чем, кроме Грозы. Где она? Почему не приходит? В какой-то момент ему показалось, будто он нашел ее запах, но след был старый, вчерашний.

- Серое Крыло?

Но это опять был не тот голос, который он так жадно хотел услышать! Серое Крыло увидел Длинную Тень, стоявшую на середине склона и манившую его хвостом.

- Давай прогуляемся, - попросила она, когда Серое Крыло подошел. - Мне нужно с тобой поговорить.

Длинная Тень повела его через лес к краю пустоши.

- Расскажи мне о котах, что живут в лесу с Чистым Небом и Лунной Тенью.

Серое Крыло пожал плечами, ища за деревьями серебристую фигурку Грозы.

- Я рассказал тебе все, что знаю, - ответил он. - Мне показалось, что их приняли очень хорошо, и они чувствуют там себя, как дома.

Длинная Тень задумчиво кивнула.

- Как ты думаешь, может, нам тоже пригласить к себе Утесника и Ветерок?

Серое Крыло опешил. Судя по тому, как холодно Длинная Тень приняла незваных гостей, которых он недавно привел в овраг, он решил, что их предводительница никогда не потерпит присутствия чужаков.

- Мы к такому не привыкли, - осторожно ответил Серое Крыло. - В горах мы жили одни, поэтому у нас никогда не было необходимости ни дружить, ни воевать с соседями. Наверное, будет нелегко принять чужаков.

- Это так, - согласилась Длинная Тень. - Но ведь Чистое Небо и его коты смогли это сделать? Нас мало, разумно ли отказываться от лишних умелых лап? Чем больше у нас будет сильных и опытных котов, тем легче нам будет прокормить себя и защитить от нападений собак и лис. - Она вздохнула и тихо добавила: - Был бы с нами Тенистый Мох! Он бы знал, как поступить.

- Нет, Длинная Тень, вряд ли, - покачал головой Серое Крыло. - Тенистый Мох был мудр, но даже ему пришлось бы принимать решения в совершенно незнакомой ситуации. Мы начали новую жизнь, старые ответы здесь не годятся… - Он ненадолго задумался, потом сказал: - Наверное, нужно делать то, что говорила Камнесказительница - верить своему чутью и слушаться сердца.

- В таком случае, - голос Длинной Тени вдруг обрел силу и зазвучал резче, - мое чутье подсказывает, что не стоит торопиться принимать к себе чужаков. По крайней мере, пока.

- Согласен, - кивнул Серое Крыло, но про себя подумал: «А как же Гроза?»

Следующие несколько дней Серое Крыло заставлял себя не бегать по лесу в поисках Грозы. Он охотился, помогал заново обустраивать овраг и придумывал себе все новые и новые дела, чтобы как-то занять бесконечно тянущееся время.

Он даже вызвался сбегать к реке за мхом и на обратном пути услышал знакомый голос.

- Эй, Серое Крыло!

Это был Утесник, из-за его плеча выглядывала Ветерок. Оба кота бросились навстречу Серому Крылу и дружески потерлись носами о его нос.

- Как я рад вас видеть! - искренне воскликнул Серое Крыло. - Как охота?

- Отлично, спасибо, - кивнула Ветерок. - Хотя тот заяц был самой крупной дичью за последние месяцы! Кстати, нам очень понравилось у вас в лагере, - прибавила она, взмахнув хвостом. - Можно мы как-нибудь заглянем еще раз? Мы могли бы показать вам лучшие места для охоты.

- Может, чуть попозже? - сгорая от стыда, выдавил Серое Крыло. - Понимаете, мы сейчас ужасно заняты, и вообще…

Утесник кивнул.

- Как скажешь.

Серое Крыло был рад, что они не обиделись. Ветерок и Утесник ему очень нравились, и он с радостью пригласил бы их в овраг, если бы не последний разговор с Длинной Тенью. Впрочем, Серое Крыло понимал ее настороженное отношение к чужим и не хотел без особого повода причинять ей беспокойство.

«Но как же Гроза? - снова подумал он. - Ведь к ней это не относится? Она же не чужая, она… Гроза!»

Тревога вновь охватила его.

«Почему я перестал ее искать? Вдруг с ней что-то случилось?»

Торопливо распрощавшись с Ветерок и Утесником, Серое Крыло бросил собранный мох и помчался через пустошь в сторону леса. Лапы сами собой несли его вперед, сердце колотилось все сильнее и чаще. Ради того, чтобы отыскать Грозу, Серое Крыло был готов отправиться в самое сердце территории Двуногих, но не успел он добраться до четырех дубов, как увидел вынырнувшую из зарослей серебристую фигурку.

- Гроза! - завопил Серое Крыло.

Кошка вздрогнула от неожиданности и обернулась. На миг Серому Крылу показалось, что она не хочет его видеть. Но когда он робко приблизился и заглянул в ее зеленые глаза, то увидел в них тепло и радость.

- Привет! - мяукнула Гроза. - Как поживаешь?

- Отлично, - ответил Серое Крыло. Он хотел спросить ее, где она была и почему не приходила, но побоялся обидеть своими расспросами.

«Главное, она здесь, вот и все».

Они вместе побрели к реке и сели на берегу, глядя в воду. У камней плескались крохотные рыбки, сверкая в солнечных лучах.

- Одна моя подруга умеет ловить рыбу, - сказал Серое Крыло.

- Правда? - ахнула Гроза, распахивая глаза. - Ну и ну!

Снова повисло молчание. Серое Крыло чувствовал себя неловко, ему так много хотелось сказать Грозе, но он вдруг растерял все слова.

- Я хотел бы снова пригласить тебя в наш овраг, - пролепетал он, наконец, - но наша Длинная Тень очень настороженно относится к чужакам. Но ведь мы можем встречаться где-нибудь еще, правда?

- Конечно, - рассеянно ответила Гроза, однако не предложила никакого другого места.

Серое Крыло наклонился, чтобы прижаться щекой к ее щеке, но она отстранилась и встала.

- Ладно, до встречи, - торопливо бросила Гроза и убежала.

Сгорая от стыда, Серое Крыло стоял и смотрел ей вслед.

«Я опять сделал что-то не то… Но что? Я совсем ее не понимаю!»

Он вернулся к тому месту, где оставил свой мох, подобрал его и поплелся в овраг. Бросив принесенную охапку возле новых гнездышек, над которыми трудились Полет Ястреба и Облачник, Серое Крыло заметил Черепаший Хвостик, бредущую со стороны леса. От нее опять, как раньше, пахло территорией Двуногих.

- Снова бегала к Болтушке? - набросился он на нее. Серое Крыло был так расстроен из-за странного разговора с Грозой, что не мог и не хотел сдерживаться. - Значит, она для тебя важнее, чем мы?

Уши Черепаший Хвостик вздрогнули, она хлестнула себя хвостом.

- Кто бы говорил! - прошипела она. - У тебя для меня больше нет времени! Что ж, я сама виновата, что не родилась с серебристой шерстью и зелеными глазами!

- Не городи чепухи! - побурчал Серое Крыло, отводя виноватый взгляд. Он знал, что Черепаший Хвостик права. Сейчас он больше всего на свете хотел быть с Грозой, остальное, включая старых друзей, перестало его интересовать. - Пригладь шерстку, - миролюбиво промяукал он. - Гроза - просто чудесная кошка, я жду не дождусь, когда она переселится в наш овраг!

Черепаший Хвостик смерила его пустым, ничего не выражающим взглядом.

- Это будет замечательно, - глухо сказала она. - Я бесконечно счастлива за вас обоих.

Она повернулась и побрела прочь, высоко подняв хвост.

Серое Крыло проводил ее непонимающим взглядом. Кажется, она обиделась? Но на что? Что он такого сказал?

Треснувший Лед, трудившийся неподалеку, громко вздохнул.

- Серое Крыло, вот ты, вроде умный кот, но порой ведешь себя, как полоумный кролик, - процедил он.

- Понятия не имею, о чем ты! - огрызнулся Серое Крыло.

Треснувший Лед только глаза закатил.

Серое Крыло смущенно покачал головой и бросился помогать Облачнику и Полету Ястреба. Они работали до самой ночи, и впервые за долгое время Серое Крыло отлично выспался в мягком новом гнездышке. Он проснулся полный сил. Выбравшись из гнездышка, Серое Крыло сладко потянулся, предвкушая новую встречу с Грозой, но тут к нему подбежала Черепаший Хвостик.

- Серое Крыло, ты не прогуляешься со мной? - спросила она каким-то чужим напряженным голосом. - Мне нужно с тобой поговорить.

- Конечно, - кивнул Серое Крыло. У него было такое чудесное настроение, что он решил проявить великодушие и не напоминать кошке о ее странном вчерашнем поведении. - Ты хочешь поохотиться?

- Нет, - покачала головой Черепаший Хвостик. - Просто хочу поговорить, но не здесь.

Она повела его через пустошь к реке, где водопад с грохотом обрушивался в ущелье. Присев у края пропасти, Черепаший Хвостик долго молчала, глядя на потоки воды.

Серое Крыло начал терять терпение.

- Ну? - резко спросил он.

- Мы прошли очень долгий путь, чтобы добраться сюда, - тихо начала Черепаший Хвостик, не сводя глаз с водопада. - В дороге каждый из нас не раз спрашивал себя, что ждет его на новом месте… Наше путешествие закончилось, Серое Крыло, но… но дальше наши пути разошлись. У каждого из нас своя судьба.

- Конечно, - ответил Серое Крыло, не понимая, к чему она клонит. - Чистое Небо и часть наших ушли…

- Я говорю не о Чистом Небе, - перебила его Черепаший Хвостик. Она сглотнула, потом глубоко вздохнула: - Я ухожу жить к Болтушке.

Серое Крыло вскочил. Его охватили страх и отчаяние.

- Нет! - воскликнул он. - Ты не смеешь! Ты не можешь стать домашней! Ты же дикая!

Черепаший Хвостик устало махнула хвостом.

- Значит, я буду дикой домашней кошкой. Я не вижу для себя другого выхода, Серое Крыло. Мне нет места в этой новой жизни. Не волнуйся, у меня все будет замечательно. - Она встала, коснулась носом кончика его уха. - А ты… Ты сделай все, чтобы добиться того, чего хочешь, Серое Крыло. Обещаешь?

Серое Крыло открыл пасть, потом закрыл ее. Он совершенно ничего не понимал.

- Обещаю, - пролепетал он.

Он не понимал и не принимал выбор Черепашьего Хвостика, однако проводил ее до границы территории Двуногих. Когда впереди показались огромные гнезда из красных камней, Черепаший Хвостик остановилась и повернулась к нему.

- Ты расскажешь остальным, куда я ушла? - спросила она. - Понимаешь… мне хочется избежать сцен. Это так стыдно.

- Конечно, - заверил ее Серое Крыло.

- Я буду приходить к вам в гости! - Серое Крыло каждой шерстинкой чувствовал, каких усилий ей стоит это напускное веселье. - Не скучай!

Черепаший Хвостик погладила его хвостом по боку, потом резко повернулась и бросилась бежать в сторону гнезд Двуногих. Серое Крыло молча смотрел ей вслед, пока она не скрылась за кустами. Он чувствовал себя опустошенным, словно вдруг потерял что-то очень важное. Возможно, самое важное.

«Жизнь постоянно меняется, - думал Серое Крыло, бредя прочь от Гремящей Тропы. - Всем нам приходится искать и выбирать свою судьбу. Моя судьба - быть рядом с Грозой, а Черепаший Хвостик… Видно, ей суждено жить с Двуногими. - Серое Крыло почувствовал новый прилив решимости. - Сегодня же попрошу Грозу переселиться к нам в овраг! Длинная Тень не будет возражать, если я открыто назову ее своей подругой».

Он долго шел вдоль реки, но дойдя до скалистого острова, повернул и побрел по берегу ручья, отделившегося от основного русла. В груди Серого Крыла трепетало радостное волнение. Он представлял, как будет жить с Грозой, как вместе они будут охотиться, исследовать окрестности, отдыхать в его уютном гнездышке, тесно прижавшись друг к другу. А потом… когда придет время, у них появятся котята…

Он так размечтался, что вздрогнул от неожиданности, увидев за кустами промельк серебристой шерсти. Ветки раздвинулись, и на тропинку вышла Гроза. Солнце ослепительно сияло на ее пушистой серебряной шерсти.

- Серое Крыло! - окликнула она, бросаясь к нему. - Я тебя искала.

Радость, как солнечное тепло, разлилась по его телу. Она его искала! Он ей нужен!

- Я тоже тебя искал, - промурлыкал Серое Крыло. - Ах, Гроза, я хочу сказать тебе очень важное!

В прекрасных зеленых глазах Грозы мелькнула тревога.

- Мне тоже нужно сказать тебе очень важное, Серое Крыло, - решительно сказала она. Помолчав немного, Гроза вскинула голову и на одном дыхании выпалила: - Я буду жить с Чистым Небом.

Земля ушла из-под лап Серого Крыла. Он никогда не думал, что слова могут ранить больнее клыков.

- Но… почему?

Усы Грозы задрожали.

- Мы часто виделись с ним после той встречи… - сбивчиво сказал она. - Я узнала его получше и… Мы с ним…

И Серое Крыло наконец все понял.

- Ну да, конечно, - пролепетал он. - Что ж, это грандиозно.

Гроза подошла ближе, на миг Серое Крыло растворился в ее нежном запахе.

- Мне очень жаль, Серое Крыло, - виновато прошептала она. - Поверь, я бы хотела, чтобы все было иначе, но… - Она поспешно отступила назад и торопливо добавила: - Но мы все равно будем часто видеться! Лес не такой большой, чтобы в нем потеряться.

Она развернулась и пошла прочь, грациозно покачивая серебристым хвостом. Серое Крыло изо всех сил впился когтями в землю и стиснул зубы, чтобы не завыть. Гроза уходила навсегда - от него, из его жизни. Она тоже сделала свой выбор - и выбрала не его. Никогда в жизни Серое Крыло не чувствовал себя таким одиноким и отчаявшимся.

«Наверное, это судьба, - думал он, лихорадочно пытаясь найти хоть какой-то смысл в обрушившемся на него ударе. - Видимо, мне представилась возможность отдать долг Чистому Небу. Звонкий Ручеек погибла по моей вине, значит, теперь я должен лишиться Грозы, чтобы Чистое Небо был счастлив».



Глава XXII


Серое Крыло вприпрыжку бежал через пустошь к лесу. Пронизывающий ветер ледяными когтями прочесывал его шерсть, мерзлая трава колола лапы. Вновь наступала пора холодов.

Высившаяся впереди стена зеленого леса с каждым днем все сильнее пестрела оттенками желтого, алого и оранжевого. Когда Серое Крыло подбежал к деревьям, ветер швырнул ему в глаза охапку палой листвы. Он заметил Дождевого Цветка, метавшуюся на фоне веток. Расшалившаяся молодая кошка прыгала за падающими листьями, пытаясь поймать их прежде, чем те коснутся земли.

Серое Крыло остановился и какое-то время наблюдал за ней.

- Развлекаешься? - спросил он.

Дождевой Цветок обернулась и смущенно заморгала, царапая лапкой землю.

- Да так… э-эээ… в общем, это неплохая тренировка, - пролепетала она.

Серое Крыло весело замурлыкал.

- Это точно! Лес меняется на глазах. Меняет цвет, редеет, облетает… У нас в горах ничего подобного не было.

- Да у нас и деревьев почти не было, - согласилась Дождевой Цветок. - Тем более таких!

Она прыгнула на кучу сухих листьев, сметенных ветром к корням высокого дерева. Взметнув лапами целую тучу листвы, Дождевой Цветок оглушительно завизжала от восторга.

- Мне так нравится, как они шуршат!

У Серого Крыла зачесались лапы. Ему тоже хотелось попрыгать на сухих листьях, но кто будет охотиться, если все решат развлекаться?

Из-за деревьев вышел Крик Галки. Вид у него был странный - усы стояли торчком, глаза метали молнии.

- В чем дело? - спросил Серое Крыло, подбегая к молодому коту.

- Я хотел повидать Падающее Перо, - процедил Крик Галки. - Но какой-то незнакомый кот, которого я впервые в жизни вижу, прогнал меня прочь! Сказал, что Чистое Небо больше не пускает посторонних на свою территорию!

- Что за чушь! - воскликнула Дождевой Цветок. - Но ты сказал ему, что Падающее Перо твоя сестра?

- Конечно, сказал! - фыркнул Полет Галки. - Да что толку? Этот мерзавец только выпустил когти… а он почти в два раза меня больше!

- Я уверен, это какое-то недоразумение, - сказал Серое Крыло, вспомнив, как когда-то Лис тоже пытался не пустить его к брату. - Чистое Небо никому не запрещал навещать друзей.

Крик Галки раздраженно зашипел:

- Значит, ему следует объяснить это своим головорезам!

Серое Крыло ненадолго задумался.

- Знаешь что? - сказал он. - Я сам схожу туда и выясню, в чем дело. К тому же я уже давно не видел Чистое Небо и Зубчатого Пика.

«И я не видел Грозу почти две луны», - подсказало его гулко забившееся сердце.

Серое Крыло углубился в лес. Он дошел до ручья и побрел вдоль него в сторону оврага, где обосновался брат. На пути Серому Крылу повстречалось множество кошачьих запахов, часть из которых была ему совершенно незнакома.

«Неужели Чистое Небо пригласил к себе еще больше бродяг?»

Серое Крыло не успел дойти до поляны, как из зарослей вышли два кота и преградили ему путь. Один из них был Лис, второго Серое Крыло тоже видел раньше - кажется, это был один из бродяг, что когда-то напали на Грозу. В нескольких хвостах от них на поваленном дереве сидела Желтый Лепесток.

- Что ты тут делаешь? - грубо спросил белый кот.

Серое Крыло едва сдержался, чтобы не огрызнуться.

- Я пришел повидать Чистое Небо, - сдержанно ответил он.

- Он брат Чистого Неба, - вставил Лис. - Но это не дает ему права шастать по нашему лесу, правда?

- Вот именно, - ощерился белый кот. - Врешь ты все! - прошипел он, злобно глядя на Серое Крыло. - Ты пришел воровать нашу дичь, я это сразу смекнул.

- Какую такую «вашу» дичь? - распушился Серое Крыло. Он больше не мог сдерживать закипающий гнев. Что себе позволяют эти коты? - Или дичь стала твоей только потому, что она бегает рядом с местом, где ты спишь? Дичь принадлежит всем!

- Да что ты говоришь? - прорычал Лис, выпуская когти. - А вот Чистое Небо считает по- другому. Так что убирайся подобру-поздорову, пока мы с тебя шкуру не спустили!

Серое Крыло заколебался, не зная, что делать. Уходить было глупо и стыдно, но драку с тремя котами одновременно тоже вряд ли можно было назвать разумным поступком.

- Ну? - прошипел белый кот, делая угрожающий шаг в сторону Серого Крыла.

- В чем дело? - знакомый звонкий голос, раздавшийся за спиной Серого Крыла, показался ему глотком воды в жаркий день. Он обернулся и увидел Грозу. - Привет, - дружелюбно кивнула она. - Рада тебя видеть.

Серое Крыло кивнул, не зная, что ответить.

Но прежде чем он успел подобрать нужные слова, белый кот повернулся к кошке.

- Этот бродяга воровал нашу дичь! - доложил он.

- Неужели? - холодно переспросила Гроза. - Но в зубах у него ничего нет, не правда ли? И дичью от него тоже не пахнет. Может, вы просто обознались? Или родились с падалью вместо мозгов?

- Мы выполняем свою работу! - обиженно пробурчал Лис.

- Ты-то прекрасно знаешь, что это Серое Крыло, брат Чистого Неба, - фыркнула Гроза, закатывая глаза. - И ты, и Лепесток уже встречались с ним, - добавила она, поглядев на желтую кошку, которая старательно делала вид, что она тут совершенно ни при чем. - Он может навещать брата, когда захочет. Идем, Серое Крыло.

Гроза пренебрежительно махнула хвостом в сторону опешивших котов и направилась мимо них в сторону жилища Чистого Неба. Серое Крыло последовал за ней.

- Почему эти коты так агрессивно настроены? - спросил он, преодолев смущение, вновь охватившее его в присутствии Грозы.

Она обернулась:

- Видишь ли, Чистое Небо хочет создать сильную стаю и считает, что для этого нужно не разрешать другим котам охотиться на нашу дичь.

- Понятно, - пробормотал Серое Крыло, хотя на самом деле ничего не понял. Разве в лесу мало дичи? Ее же хватит на всех! - Ну… и как тебе живется в лесу? - спросил он.

- Я привыкла, - ответила Гроза, вновь покосившись на него. - Мне нравится, что мы живем вместе, что все заботятся друг о друге и делятся добычей. Я буду рада воспитать здесь наших котят.

Серое Крыло зажмурился от боли. Неужели он сможет выдавить из себя то, что положено говорить в таких случаях, не поперхнувшись каждым словом? И все-таки он смог.

- П-поздравляю… Я очень счастлив за… вас.

Как только Гроза и Серое Крыло вышли из окружавших поляну папоротников, Чистое Небо со всех лап бросился им навстречу. Даже не взглянув на Серое Крыло, он обнял хвостом Грозу и прижался лбом к ее плечу.

- Зачем ты ушла из лагеря? - резко спросил он. - Ты должна отдыхать! Подумай о наших котятах!

«Видимо, после гибели Звонкий Ручеек он смертельно боится», - с сочувствием подумал Серое Крыло.

Но сама Гроза лишь беспечно махнула хвостом.

- Я не развалюсь, если немного прогуляюсь, - промурлыкала она. - Мне, видишь ли, тоже нужно размять лапки.

- Это слишком рискованно, - настаивал Чистое Небо, по-прежнему не глядя на Серое Крыло. - Иди в свое гнездышко, приляг!

Глаза Грозы сердито сверкнули, однако она сдержалась и молча ушла под куст бузины.

Серое Крыло отвел глаза, ему было неловко, что он стал невольным свидетелем этой размолвки. Но он мгновенно забыл о своем смущении, когда Зубчатый Пик с радостным визгом прыгнул ему на спину.

- Ура! Серое Крыло, как же я соскучился! Мне столько нужно тебе рассказать!

- Я тоже рад тебя видеть, - промурлыкал Серое Крыло, любуясь своим младшим братом. Зубчатый Пик сильно вырос и стал совсем взрослым. Его голубые глаза сияли, шерстка лоснилась от сытости. - Ты…

- У меня мало времени, - неожиданно вмешался в их разговор Чистое Небо. - Что тебе нужно, Серое Крыло? Зубчатый Пик, кажется, ты должен охотиться? Вот и иди, да побыстрее.

Серое Крыло изумленно моргнул, услышав, как Чистое Небо командует братом, но Зубчатый Пик, похоже, не видел в этом ничего странного. Он приветливо кивнул Серому Крылу и убежал.

- Можно мне напиться? - спросил Серое Крыло, указав хвостом на лужицу посреди лагеря. Ему хотелось поговорить с братом с глазу на глаз, а там как раз никого не было.

Чистое Небо раздраженно повел ушами, но нехотя кивнул.

- Да, пожалуйста.

Серое Крыло подошел к воде, через силу сделал несколько глотков. Собравшись с мыслями, он повернулся к брату.

- Крик Галки рассказал мне, что ему не позволили повидать Падающее Перо, - осторожно начал он, стряхнув с усов капли. - Я хотел узнать, в чем дело.

Чистое Небо равнодушно пожал плечами.

- Было бы о чем говорить! Я допускаю, что Лис и Мороз могут слегка переусердствовать, охраняя границы, - признал он, - но это простительно. Только так мы можем обеспечить свою безопасность.

- Что? - переспросил Серое Крыло. - Границы?

- Я хочу защитить наш новый дом, - с едва заметным вызовом заявил Чистое Небо.

- Да уж, я вижу, - осторожно ответил Серое Крыло. - Но разве ты не понимаешь, что твои границы не столько защищают вас от врагов, сколько разделяют нас… котов, которые когда-то вместе пришли с гор?

- Это не так! - горячо воскликнул Чистое Небо. - Я никогда не закрывал свой лагерь от вас! Приходите, когда хотите!

- Тогда, может быть, ты скажешь Лису и Морозу… - начал Серое Крыло.

Его слова были прерваны пронзительным криком. Обернувшись, Серое Крыло увидел выбегающих на поляну Падающее Перо и Лунную Тень.

- Что случилось? - бросился к ним Чистое Небо.

- Зубчатый Пик! - задыхаясь, выдавила Падающее Перо. - Мы гнались за белкой, и он… упал с дерева.

- Он не может подняться, - добавил Лунная Тень.

- Проводите меня к нему, - бросил Чистое Небо.

Холодея от страха, Серое Крыло побежал в лес следом за братом и его котами.

«Нет, нет, этого не может быть! - стучало у него в висках. - Только не Зубчатый Пик! Он не может умереть…» Он застонал сквозь стиснутые зубы, вспомнив неиссякаемую энергию и отвагу младшего брата.

Коты остановились под высоким буком в нескольких лисьих хвостах от лагеря. Зубчатый Пик лежал на примятых папоротниках. Серое Крыло даже зажмурился от облегчения, услышав его стон.

«Жив! Он жив!»

Теперь он видел, что задняя лапа Зубчатого Пика изогнулась под неестественным углом. Кровь тонкой струйкой текла из рваной раны, пропитывая шерсть.

- Что нам делать? - прошептала Падающее Перо.

- Я сбегаю за Облачником и Пестрой Шерсткой, - вызвался Серое Крыло. - Они разбираются в травах, они ему помогут! - не дожидаясь разрешения, он бросился через лес, на бегу крикнув: - Чистое Небо! Прикажи Лису и Морозу пропустить нас!

Ни разу не остановившись, Серое Крыло мчался через лес и пустошь до самого оврага. Ветер отдувал назад его шерсть, колючая трава хлестала по животу.

Скатившись в овраг, Серое Крыло первым делом узнал, что Облачник ушел на охоту, но Пестрая Шерстка была на месте. Она лежала на солнышке и о чем-то негромко беседовала с Треснувшим Льдом. Услышав о несчастье с Зубчатым Пиком, кошка мгновенно вскочила на лапы.

- Конечно, уже бегу! - промяукала она, бросаясь следом за Серым Крылом.

Чистое Небо и его коты побоялись трогать Зубчатого Пика, поэтому он по-прежнему лежал на папоротниках. Падающее Перо сидела рядом, вылизывала его шерстку и что-то ласково шептала на ухо. Завидев Пеструю Шерстку, она поспешно вскочила и уступила ей место.

- Ты сможешь что-нибудь сделать? - прошептала она.

- Конечно, - успокоила ее Пестрая Шерстка. - Зубчатый Пик, мне нужно осмотреть твою лапу, чтобы понять, как лучше тебе помочь.

- Хорошо, - прохрипел молодой кот, превозмогая боль. - Спасибо, что пришла, Пестрая Шерстка.

Худенькая пестрая кошка склонилась над ногой Зубчатого Пика, тщательно обнюхала ее от плечевого сустава до когтей.

- У вас есть календула? - спросила она у Чистого Неба.

- Нет, но раздобудем, - ответил тот и сделал знак ушами Лунной Тени: - Ты знаешь, где она растет?

Лунная Тень кивнул и убежал.

- Серое Крыло, найди мне, пожалуйста, две длинные прямые ветки, - попросила Пестрая Шерстка. - И стебельки вьюнка для перевязки.

Серое Крыло бросился в лес, отыскал вьюнок, опутавший поваленное дерево и груду каких-то веток, скорее всего, оставшихся от старого грачиного гнезда. Выбрав из кучи две ветки, он прихватил охапку вьюнка и побежал обратно.

- Спасибо, - кивнула Пестрая Шерстка. - Зубчатый Пик, у тебя сломана лапа, - спокойно продолжала она. - Если мы как следует примотаем ее вот к этим палкам, то через какое-то время кости срастутся. Я никогда раньше этого не делала, но видела, как Камнесказительница так лечила лапу Колючего Града, когда он упал со скалы. Он выздоровел, значит, и ты поправишься.

- Надеюсь, - прошептал Зубчатый Пик.

- Будет немного больно, - предупредила Пестрая Шерстка. - Дайте ему еще одну палочку, пусть возьмет в зубы и как следует прикусит.

Чистое Небо сунул прутик в пасть Зубчатому Пику, а Пестрая Шерстка ловко выпрямила его сломанную лапу, зажала ее с двух сторон палками и обмотала вьюнком. Зубчатый Пик тоненько застонал и с такой силой впился зубами в прутик, что тот треснул пополам.

- Вот и все, - сказала Пестрая Шерстка. - Самое худшее позади. Ты молодец, Зубчатый Пик.

Тут прибежал Лунная Тень с полной пастью календулы. Пестрая Шерстка быстро разжевала целебные листочки и смочила зеленым соком рану Зубчатого Пика.

- Это нужно будет делать каждый день, - сказала она Чистому Небу. - Дайте ему тимьяна от шока и несколько маковых зернышек, чтобы он уснул. У вас есть все это?

- Найдем, - ответил Чистое Небо. - Может, ты останешься здесь и приглядишь за ним? Ты ему нужна.

Пестрая Шерстка быстро переглянулась с Серым Крылом. Было ясно, что предложение Чистого Неба застало ее врасплох.

- Хорошо, - ответила кошка после недолгого раздумья. - Серое Крыло, давай отнесем Зубчатого Пика в его гнездышко. Только осторожнее, постарайся не задеть его сломанную лапу.

По пути в лагерь Зубчатый Пик едва сдерживал стоны, а когда его, наконец, положили в гнездышко из папоротников, потерял сознание.

- Чистое Небо прав, нельзя мне его оставлять, - сокрушенно прошептала Пестрая Шерстка, хотя Серое Крыло прекрасно видел, как ей не хочется оставаться в лесу. - Ты передашь Длинной Тени, что случилось?

- Конечно, - кивнул Серое Крыло.

Распрощавшись с Пестрой Шерсткой и другими котами, он пошел обратно, слегка задержавшись возле куста бузины, чтобы в последний раз увидеть Грозу. Но как он ни всматривался, сквозь ветки ему удалось увидеть лишь едва различимую в полумраке серебристую шерсть.

Гроза даже не окликнула его.



Глава XXIII


Серое Крыло весь извелся от тревоги за младшего брата, но никто из котов Чистого Неба так и не пришел на пустоши, чтобы рассказать о его здоровье. Вот когда Серое Крыло горько пожалел о том, что Черепаший Хвостик ушла к Двуногим! С ней он всегда мог поделиться своими тревогами.

«Я скучаю по ней с тех пор, как она ушла», - с удивлением понял Серое Крыло.

Черепаший Хвостик ни разу не пришла навестить друзей, и хотя Серое Крыло несколько раз натыкался на ее запах возле четырех дубов, он больше не встречал свою подругу.

«Никогда не думал, что Черепаший Хвостик так нужна мне! Без нее я словно лишился одной лапы», - часто думал он.

Пестрая Шерстка оставалась у Чистого Неба до конца луны. Однажды вечером она неожиданно вернулась в овраг и с раздражением отряхнула лапы.

- Уж не думала, что когда-нибудь вырвусь домой! - прошипела она. - Можно было подумать, что Чистое Небо собирается удерживать меня силой в своем… так называемом лагере! Ах, как же я соскучилась по нашей пустоши! Там такая теснота, что лапы вытянуть негде.

- Как Зубчатый Пик? - спросил Серое Крыло.

- Ничего, уже ходит, - ответила Пестрая Шерстка. - Правда, сильно хромает, но это со временем пройдет. - Она плюхнулась на траву рядом с Треснувшим Льдом. - Как же хорошо дома!

- Я так рада, что ты вернулась! - промурлыкала Полет Ястреба, прижимаясь к Пестрой Шерстке. - Ах, мне просто не терпится поделиться с тобой новостью! Мы с Криком Галки… короче, я жду котят. Ты не представляешь, как я волновалась, что ты не успеешь вернуться до их появления на свет. Облачник, конечно, все знает и все умеет, но его никто не назовет чутким.

- Вот это новость! - радостно замурлыкал Серое Крыло, а Треснувший Лед оглушительно завизжал.

- Тоже мне, нашли время - холода на носу, - проворчала Пестрая Шерстка, неодобрительно качая головой. - Но ты не волнуйся, - улыбнулась она, поймав встревоженный взгляд молодой кошки. - Все будет хорошо, уж мы с Облачником об этом позаботимся! Я немедленно начну подбирать нужные травы, чтобы к сроку все было под лапами, - деловито добавила она.

На следующий день после возвращения Пестрой Шерстки Серое Крыло отправился на охоту вместе с Криком Галки, Дождевым Цветком и Треснувшим Льдом.

Солнце только-только показалось над зубчатыми горами. Холодный ветер гулял над пустошью, трава серебрилась от инея. Мелкие лужи и ручейки подернулись коркой льда. Дыхание белыми облачками пара вырывалось из кошачьих пастей, охотники распушили шерсть, чтобы хоть немного согреться.

- Интересно, снег тут бывает? - спросила Дождевой Цветок. - Вы заметили, как сильно похолодало?

- Да уж, - кивнул Крик Галки. - Я думаю, моим котятам понадобится укрытие потеплее. Может, нам стоит на время холодов перебраться в лес?

- Боюсь, Чистое Небо нас туда так просто не пустит, - проворчал Треснувший Лед.

Крик Галки возмущенно вскинул голову:

- С какой стати? Это не его лес!

- Идем быстрее, - заторопился Серое Крыло, которому было неприятно, что товарищи с такой враждебностью говорят о его брате. - Мы же охотиться вышли! Кто поймает первого кролика?

Он был рад, что все перестали спорить и помчались через пустошь, стараясь не терять друг друга из виду. Дождевой Цветок первая заметила дичь и помчалась за кроликом, который припустил от нее в сторону поросшего утесником берега.

Серое Крыло побежал следом, рассчитывая перехватить кролика до того, как он скроется в своей норе. Он все был в нескольких хвостах от кролика, когда Дождевой Цветок взбежала на гребень холма и скрылась с другой стороны. Через мгновение из-за склона донесся ее истошный вопль.

- Дождевой Цветок! - завизжал Серое Крыло.

С бешено колотящимся сердцем он помчался туда, где в последний раз ее видел. Склон холма был пуст. Серое Крыло очутился на краю неглубокого оврага, окруженного сплошной стеной утесника. Склоны оврага заросли утесником, на дне среди густых зарослей колючек виднелись россыпи камней. С одной стороны высился огромный валун, а посередине оврага тянулась полоска взрыхленной голой земли.

- Дождевой Цветок! - снова завопил Серое Крыло. - Где ты?

Крик Галки и Треснувший Лед выскочили у него из-за спины, свесили головы в овраг.

- Что случилось?

- Дождевой Цветок… Она пропала, - пролепетал Серое Крыло, ошеломленный тем, что случилось.

«Разве такое бывает? Разве коты пропадают без следа? Может, в овраге живет пожиратель котов?»

- Что это? - вернул его к реальности громкий возглас Треснувшего Льда. Обернувшись, Серое Крыло увидел, что товарищ показывает хвостом куда-то на дно оврага.

Земля внизу шевелилась, будто ее кто-то толкал изнутри. Через мгновение на поверхности показалась голова Дождевого Цветка. Она лихорадочно разбрасывала землю лапами, но песок сыпался под ее когтями.

- Помогите! - прохрипела кошка.

Крик Галки хотел броситься к ней, но Серое Крыло остановил его хвостом.

- Нужно действовать очень осторожно, - предупредил он. - Как бы нам всем туда не провалиться.

Серое Крыло сам повел друзей вниз, с опаской пробуя лапой землю перед каждым шагом.

- Как ты? - спросил он у Дождевого Цветка, спустившись на дно оврага.

- Отлично, - процедила она. - Наглоталась песку, но цела. Тут повсюду кроличьи норы и во все стороны тянутся ходы.

- Вот как! - с любопытством заметил Треснувший Лед. - А кролики там есть?

Дождевой Цветок покачала головой.

- Кажется, нет. Все запахи старые.

Серое Крыло сделал еще один шажок в ее сторону. Земля слегка просела под его лапами, однако выдержала.

- Оттолкнись лапами по команде «давай», поняла? - сказал он и, осторожно наклонившись, схватил Дождевой Цветок зубами за загривок. - Давай!

Дождевой Цветок рванулась вперед. На какую-то жуткую долю мгновения ему показалось, что они рухнут в нору, но Треснувший Лед вовремя бросился на помощь и схватил Дождевого Цветка за плечо. Крик Галки вцепился в ее переднюю лапу. Еще одно усилие, рывок - и все четверо кувырком покатились назад - на безопасную твердую землю.

- Спасибо! - прохрипела Дождевой Цветок, отплевываясь и отряхиваясь.

- Давайте поскорее уберемся отсюда, - заторопился Крик Галки.

- Нет, постой, - пробормотал Треснувший Лед, разглядывая нору, в которую провалилась Дождевой Цветок. Он подошел ближе, потрогал ее края лапой. - Если разбросать эту землю, то можно будет пробраться в туннели.

- Зачем? - скривился Крик Галки.

Вместо ответа Треснувший Лед полез в нору. Сначала все было тихо, потом из глубины донеслось ликующее мяуканье:

- Вот это да! Дождевой Цветок была права, тут сто-олько туннелей! И земля такая мягкая, что ее можно одним когтем раскопать! Мы без труда расширим эти ходы и сможем в них пролезать.

- Утесник и Ветерок умеют ловить кроликов прямо в их норах, - оживился Серое Крыло. Он начал понимать, куда клонит Треснувший Лед.

В глазах Крика Галки заплясали веселые искорки:

- И мы тоже так сможем!

- И не только, - пропыхтел Треснувший Лед, выбираясь на поверхность. - Эти туннели уходят очень далеко. В случае серьезной битвы мы сможем незаметно пересекать пустошь под землей!

По шерсти Серого Крыла пробежал холодок страха.

- О чем ты говоришь? Какая серьезная битва? Мы подружились со всеми местными котами! Кто может на нас напасть?

Треснувший Лед как-то странно посмотрел на него, и Серое Крыло был вынужден отвести глаза.

- Да, конечно… - пробормотал он. - Наверное, туннели нам пригодятся… В них можно прятаться от лисиц и от Двуногих…

Дождевой Цветок быстро закивала.

- Нужно немедленно рассказать об этом Длинной Тени! Я сейчас же сбегаю за ней!

Дожидаясь ее возвращения, коты стали углублять ход в нору и докопались до разветвления туннелей.

- Треснувший Лед, ты прав, - прошептал Серое Крыло, глядя на разбегающиеся во все стороны черные коридоры. - Кажется, они тянутся до самых гор!

Он с тревогой следил за тем, как Крик Галки полез в один из туннелей и скрылся в темноте, чтобы через какое-то время выбраться обратно, возбужденно царапая когтями землю.

- Можно пролезть очень далеко, - пропыхтел молодой воин. - Но нужно выкопать отверстия для света и воздуха. И еще хорошо бы принести сюда побольше мха и папоротников, чтобы сделать гнездышки. Вот повезло, правда? Теперь Полет Ястреба и наши котята будут в тепле и безопасности!

В норе вдруг сделалось темно. Коты одновременно обернулись и увидели голову Длинной Тени, загородившую вход в туннели. Помедлив мгновение, кошка спрыгнула вниз и полезла к ним.

- Это чудесно! - воскликнула она. - Как раз то, что нужно! Вы не обнаружили здесь запахов лис и собак?

- Нет, - ответил за всех Треснувший Лед. - Здесь пахнет только кроликами, но запах очень старый. Наверное, они сбежали отсюда, когда туннели обрушились.

- Х-мм, значит, нам тоже нужно быть осторожнее! - пробормотала Длинная Тень. - Как бы все это великолепие не рухнуло нам на головы… И все- таки я считаю, что мы должны сюда переселиться. Мы выкопаем гнездышки в земле и чудесно переждем холода, а когда потеплеет, будем спать под кустами утесника.

Крик Галки подпрыгнул от радости.

- Ура!

Следующие несколько дней ушли на то, чтобы переселиться с пустоши в новый лагерь, вырыть уютные палатки и набрать мха и папоротников для сооружения гнездышек и подстилок. Облачник и Пестрая Шерстка перенесли в туннели свои запасы целебных трав и отыскали уютную пещерку для обустройства кладовой.

Крик Галки оказался самым искусным исследователем туннелей. Он разыскал и в одиночку разведал ходы, тянувшиеся через всю пустошь, и короткие потайные проходы, ведущие к кустам утесника и скалам на склоне холма.

Серое Крыло не разделял общего энтузиазма. Он понимал выгоды временного переселения в туннели, но никак не мог заставить себя привыкнуть к пребыванию под землей. Он через силу заставлял себя забираться в тесное и душное подземелье и с трудом оставался там на ночлег.

«Но овраг, в самом деле, открыт всем врагам. Здесь нам тепло, есть крыша над головой, и мы надежно укрыты от лисиц… - Сердце Серого Крыла пропустило один удар, он поморщился и нехотя признал: - И от других котов тоже…»


Глава XXIV


Серое Крыло бежал в новый лагерь, волоча в пасти кролика, когда вдруг заметил выходивших из леса двух котов. Бросив добычу на землю, он стал ждать, когда они с ним поравняются.

Когда те приблизились, он узнал в них Зубчатого Пика и Мороза, белого кота, который не так давно переселился в лагерь Чистого Неба. Зубчатый Пик тяжело опирался на плечо Мороза, было видно, что он едва наступает на больную лапу.

«Прошло больше луны, как Зубчатый Пик упал с дерева, - с тревогой подумал Серое Крыло. - Я думал, он уже забыл про свой перелом! И Пестрая Шерстка тоже так говорила…»

- Привет, - сказал он вслух, кивая лесным котам. - Вы пришли в гости?

Зубчатый Пик затравленно взглянул на него и тут же отвернулся, а Мороз даже головы не повернул в сторону Серого Крыла, демонстративно не замечая его присутствия. Он помог Зубчатому Пику лечь на землю, потом развернулся и, не говоря ни слова, бросился бегом в сторону леса.

«Вот грубиян!» - возмущенно подумал Серое Крыло.

- Что случилось? - спросил он Зубчатого Пика.

Тот долго молчал, провожая Мороза сердитым взглядом. Потом покосился на Серое Крыло и опустил голову, смущенно пригладив языком грудку.

- Ну же, расскажи, - осторожно попросил Серое Крыло. - В чем дело?

Зубчатый Пик помолчал, собираясь с силами.

- Это все из-за моей лапы, - через силу выдавил он наконец. - Она никак не заживает… кажется, я на всю жизнь останусь хромым.

Он снова замолчал. Серое Крыло бросился к младшему брату, горячо лизнул его в ухо.

- Пустяки…

- Нет! - воскликнул Зубчатый Пик. - Это не пустяки. Чистое Небо сказал… - Он сглотнул, словно никак не мог выговорить эти слова: - Он сказал… что раз я… больше не могу охотиться, то от меня… нет никакого прока. Он приказал мне уйти… Это правда, я не могу охотиться, но… Как же я выживу один в лесу, да еще в холода. Серое Крыло, что мне делать? Как ты думаешь, я могу вернуться к вам?

- Да как ты можешь даже спрашивать! - воскликнул Серое Крыло, борясь с закипающим гневом. Он пытался спрятать свою злость от Зубчатого Пика, но она рвалась наружу. - Все будут только рады! Кстати, у нас теперь новый лагерь. Идем, сам все увидишь.

Подобрав с земли кролика, он подставил плечо Зубчатому Пику и повел его через пустошь в овраг.

Длинная Тень была на месте, она как раз обследовала один из новых туннелей, открытых Криком Галки. Обернувшись, она заметила братьев и со всех лап бросилась к ним.

- Что случилось?

Серое Крыло пересказал ей все, что услышал от младшего брата, а Зубчатый Пик во время его рассказа уныло смотрел в землю.

- Какой ужас! - возмущенно фыркнула Длинная Тень. - Вот так Чистое Небо, хорош братец! Зубчатый Пик, выше нос! Здесь все тебе рады, да и лапу твою мы тоже постараемся подлечить. Пестрая Шерстка и Облачник ушли за травами, но как только они вернутся, сразу же осмотрят тебя.

- Спасибо, Длинная Тень, - растроганно прошептал Зубчатый Пик.

- Сядь-ка вот здесь, под этим утесником, - захлопотал Серое Крыло, усаживая брата на траву. Он пододвинул к нему кролика. - Вот, угощайся, а я сейчас приготовлю для тебя гнездышко.

Он подбежал к куче мха и папоротников, сложенной перед входом в главный туннель, перетащил несколько охапок в пустующий боковой лаз и расширил его, чтобы было просторнее. Закончив работу, Серое Крыло вернулся к брату.

Зубчатый Пик уже поел и сонно посмотрел на Серое Крыло.

- Спасибо, что позволили мне остаться, - прошептал он, роняя голову на грудь.

Серое Крыло помог ему устроиться на новом месте, и Зубчатый Пик мгновенно уснул, измученный отчаянием и долгим путешествием через пустошь.

Серое Крыло еще немного посидел над ним, потом выбрался наружу и подбежал к Длинной Тени.

- Я хочу поговорить с Чистым Небом, - прошипел он и, не дожидаясь разрешения, бросился бежать в сторону леса.

Лис, как всегда, охранял подступы к лагерю Чистого Неба, но при виде Серого Крыла рыжий кот мгновенно посторонился. Серое Крыло даже почувствовал укол разочарования - он был так зол, что с удовольствием почесал бы когти о чью-нибудь шкуру.

Выскочив на поляну, он увидел стоявшего возле лужи Чистое Небо.

- Я только что разговаривал с Зубчатым Пиком, - процедил Серое Крыло, приближаясь к брату.

Чистое Небо поднял голову, стряхнул капли воды с усов.

- Я так и знал, что ты придешь поговорить об этом, - спокойно сказал он.

- Ты что, совсем из ума выжил? - рявкнул Серое Крыло. - Зубчатый Пик твой младший брат, он обожает тебя! Ты для него пример во всем, он в пасть тебе смотрит и с радостью умрет за тебя!

Чистое Небо кивнул, однако он не выглядел виноватым.

- Поверь, мне очень жаль, что Зубчатый Пик сломал лапу, - спокойно сказал он. - Но благополучие и выживание многих важнее чувств и проблем одного. Каждый кот должен приносить пользу обществу, иначе мы все погибнем. Я дал Зубчатому Пику время поправиться, но для всех ясно, что он навсегда останется бесполезным калекой.

- Но он же твой брат, твоя семья! - воскликнул Серое Крыло, не веря своим ушам. Неужели все это происходит наяву? Неужели его родной брат произносит все эти ужасные, чужие слова?

- Именно поэтому я обязан быть к нему особенно суров, - кивнул Чистое Небо. - Что скажут другие коты, если увидят, что я делаю поблажки своей родне?

Гнев Серого Крыла испарился. Теперь он испытывал только ужас и отвращение. Нет, перед ним был не Чистое Небо!

«Это не мой благородный и великодушный брат, которого я так любил!»

Поддавшись порыву, он, словно во сне, вдруг выпустил когти и бросился на Чистое Небо. Тот оскалил клыки, схватил Серое Крыло за горло и сдавил когти. Серое Крыло задергал задними лапами, но Чистое Небо оказался слишком силен. Мгновение - и Серое Крыло уже распростерт на земле. Чистое Небо встал одной лапой ему на горло, другую поставил на живот. В его голубых глазах, обращенных на поверженного брата, не было ничего, кроме ненависти.

- Убирайся вон! - прорычал он, убирая лапы. - И чтобы я больше тебя здесь не видел!

Серое Крыло с трудом поднялся и поплелся через поляну. Горечь, гнев и слезы душили его. Он вышел из кустов и побрел через лес, не разбирая дороги. Когда какая-то кошка, выскочив из зарослей, преградила ему дорогу, Серое Крыло едва не бросился на нее, но в последний миг узнал Грозу.

- Что случилось, Серое Крыло?

Он смотрел на нее, пытаясь успокоиться. Ее живот округлился, но прекрасная серебристая шерстка стала еще гуще и блестела, как никогда.

- Это все из-за Зубчатого Пика, - прошептал Серое Крыло. - Я не могу поверить, что Чистое Небо мог так поступить с ним!

Гроза кивнула, ее зеленые глаза погрустнели.

- Я понимаю, что ты чувствуешь, - тихо сказала она. - Но поверь, Чистое Небо никогда не прогнал бы Зубчатого Пика, если бы не знал, что ты о нем позаботишься. Я знаю, его поступок выглядит жестоким, но Чистое Небо не злой!

- Тогда зачем он это сделал? - спросил Серое Крыло.

- Понимаешь, он взвалил на себя ответственность за всех нас, - ответила Гроза. - Он думает только о том, чтобы нам всем было хорошо! Он искренне считает, что так будет лучше для большинства.

- Но лучшие побуждения не оправдывают жестокости, - грустно покачал головой Серое Крыло. - Ты сама это знаешь. Дома, в горах, у нас не было и десятой доли той дичи, что водится здесь, но мы никогда не бросали раненых и слабых. Почему же теперь, когда еды стало больше, нужно так поступать?

Гроза не ответила, но было видно, что она глубоко взволнована его словами. Быстро кивнув Серому Крылу, она отвернулась и побежала прочь.

С тяжелым сердцем Серое Крыло вернулся в овраг. Длинная Тень ждала его.

- Ну, что Чистое Небо смог сказать в свое оправдание? - спросила она.

- Ничего, - сердито процедил Серое Крыло. - Он повторил, что раз Зубчатый Пик не может охотиться, то ему нет места в их обществе. Я просто не могу поверить, что это сказал мой брат!

- И я не могу, - кивнула Длинная Тень, гневно покачивая кончиком хвоста. - Для любого кота семья и друзья всегда должны быть на первом месте! Как можно сделать счастливым свое сообщество, если ты не способен позаботиться о том, кто тебе дорог?

- Чистое Небо думает по-другому, - угрюмо процедил Серое Крыло.

Он спустился в туннель, чтобы проведать Зубчатого Пика. Тот уже проснулся и о чем-то негромко беседовал с Облачником.

- Я уверен, что мы сможем тебе помочь, - говорил черно-белый кот. - Ходить ты станешь лучше, это я тебе обещаю. Даже если ты никогда не сможешь наступать на больную лапу полностью, можно натренировать три другие, чтобы они приняли на себя лишний вес.

- А как это сделать? - с затаенной надеждой спросил Зубчатый Пик.

- Я придумаю для тебя специальные упражнения, - пообещал Облачник. - Даже здесь, на подстилке, ты можешь тренировать лапы, укрепляя мышцы.

Зубчатый Пик несколько раз согнул и вытянул передние лапы и здоровую заднюю, но быстро устал и в изнеможении повалился на подстилку.

- Тяжело… и немного странно, - пропыхтел он.

- Нужно привыкнуть, только и всего, - ободрил его Облачник. - Не забывай, что ты пролежал на подстилке целую луну! Неудивительно, что твои лапы совсем ослабли!

- Облачник прав, - вмешался Серое Крыло, вновь почувствовав подступающий гнев. - Я помогу тебе делать упражнения!

«А Чистое Небо вместо того, чтобы помочь брату окрепнуть, только ругал его и называл бесполезным!»

- Мы с Пестрой Шерсткой подумаем, что еще можно сделать, - заверил их Облачник. - Подожди, скоро ты снова будешь охотиться!

Зубчатый Пик печально опустил глаза.

- Кажется, я свое уже отохотился.

Дни становились все холоднее, с деревьев облетели последние листья, дичи стало совсем мало. Кролики целыми днями отсиживались в своих теплых норах, ненадолго выбираясь за едой только на рассвете и в сумерках, так что котам приходилось заходить все дальше в поисках дичи.

Серое Крыло охотился в лесу. Напав на след белки, он бесшумно крался через заросли, стараясь не наступать на ломкие сухие листья, густой шкурой устлавшие землю. Бесшумно обогнув куст ежевики, он заметил белку, лакомившуюся орехом посреди поляны.

«Я смогу ее поймать, - подумал Серое Крыло. Он прижался животом к земле и стал медленно подкрадываться к зазевавшейся дичи. - Она сидит далеко от ближайшего дерева, бежать ей некуда!»

Шаг за шагом он приближался к белке. Подобравшись на расстояние прыжка, Серое Крыло присел и напружинил лапы, как вдруг за спиной у него раздался дикий вой, и что-то тяжелое плюхнулось на него сверху. Белка вскочила, добежала до ясеня и, вскарабкавшись по стволу, скрылась в дупле.

Серое Крыло вырвался и вскочил на лапы. Перед ним стоял Лис, от гнева он так распушился, что стал казаться вдвое крупнее.

- Вор! - провизжал он. - Похититель дичи!

- Дичь не твоя! - огрызнулся Серое Крыло, взмахивая хвостом. - Добыча принадлежит охотнику.

- Это территория Чистого Неба, - прорычал Лис, делая угрожающий шаг к Серому Крылу. - Значит, вся дичь здесь наша!

Краем глаза Серое Крыло заметил какое-то движение. Повернув голову, он увидел Чистое Небо, вышедшего из папоротников на поляну. За ним шла Гроза. Серое Крыло рванулся к брату.

- Чистое Небо… - начал он.

Но в этот миг Лис прыгнул на него и сбил с лап. Его морда оказалась прямо перед носом Серого Крыла, и тот с ужасом увидел остекленевшие от ненависти желтые глаза противника и оскаленные зубы, нацеленные ему в горло. Нужно было защищаться.

Серое Крыло рванулся, ударив Лиса задними лапами. Но Лис был крупным мускулистым котом, поэтому вырваться из-под него не удалось. Серое Крыло почувствовал, как острые когти впились ему в голову, разодрали шкуру на лбу. Кровь закапала по носу, обожгла глаза, ослепила.

Серое Крыло охватила паника. Это не была обычная потасовка, Лис хотел не прогнать его, а ранить!

«Почему Чистое Небо позволяет ему это делать? Неужели он хочет, чтобы Лис меня убил?»

Собрав все силы, Серое Крыло взмахнул передними лапами. Кровь заливала ему глаза, поэтому он не видел, куда попадает, а просто лупил изо всех сил, охваченный неистовым желанием вырваться.

Замахнувшись, он нанес еще один удар и вдруг услышал истошный визг Лиса. Что-то горячее хлынуло Серому Крылу на лапы. Тяжесть, прижимавшая его к земле, исчезла, и он смог судорожно вздохнуть полной грудью. Встав на лапы, Серое Крыло мотнул головой, стряхивая кровь с глаз, и вдруг увидел Лиса, растянувшегося на палой листве. Кровь потоком хлестала из его разорванного горла. Шерсть Серого Крыла тоже намокла от его крови, обагрив когти передней лапы, которой он слепо нанес противнику смертельный удар. Тело Лиса еще раз судорожно дернулось - и затихло.

Чистое Крыло бросился к нему, наклонился над телом, потом в бешенстве обернулся к брату:

- Ты его убил!

Серое Крыло окаменел.

- Я… я не хотел… - пролепетал он.

Во взгляде Чистого Неба полыхнула ненависть. Его сузившиеся голубые глаза превратились в две льдинки.

- Все конечно, - процедил он. - Ты убил Лиса только за то, что он выполнял свою работу!

- Но ведь он… - сбивчиво начал Серое Крыло.

- Я сказал - все кончено, - холодно перебил его Чистое Небо. - Ты мне больше не брат! Убирайся!

- Ты не можешь так поступить, - беспомощно прошептал Серое Крыло. - Мы же выросли вместе… мы столько пережили…

Но в холодных глазах Чистого Неба не было ни тени жалости. Не говоря ни слова, он угрожающе выпустил когти. Серое Крыло понял, что если он немедленно не уйдет, ему придется драться уже с братом.

Несколько мгновений он смотрел в ледяные глаза Чистого Неба, пытаясь принять, что видит его в последний раз.

«Я убил Лиса случайно, Чистое Небо это видел, но все равно не хочет меня простить. Что я могу сделать? Мне придется уйти и больше никогда сюда не возвращаться…»

Но не успел он повернуться, как Гроза сделала шаг вперед. Тяжелый живот не позволял ей двигаться быстро, было заметно, что она очень скоро окотится. С жалостью взглянув на тело Лиса, Гроза прошла мимо него и остановилась рядом с Серым Крылом.

- С меня довольно, - тихо сказала она. - Я возвращаюсь на территорию Двуногих. Там найдется место и для меня, и для моих котят.

Глаза Чистого Неба распахнулись от изумления. Было ясно, что он ожидал чего угодно, только не этого.

- Не глупи! Тебе нужен присмотр!

- Вот уж этого мне точно не нужно! - отрезала Гроза. - Мне надоело, что ты обращаешься со мной, как с беспомощным котенком! Я взрослая кошка и до встречи с тобой прекрасно сама о себе заботилась. Я не могу больше смотреть на то, как ты обходишься с котами, все преступление которых состоит в том, что они нарушают так называемые границы, которые ты установил. Ты не имеешь никакого права указывать котам, где им можно, а где нельзя охотиться! Лис был бы жив, если бы не стремился выполнить твои безумные приказы!

На миг Чистое Небо так растерялся, что не мог найти слов.

В наступившей тишине Гроза посмотрела на Серое Крыло.

- Прости меня, - грустно сказала она. - Мне очень жаль. Я должна была понять это гораздо раньше, когда Чистое Небо так жестоко поступил с Зубчатым Пиком.

Она кивнула Серому Крылу, потом и долго печально смотрела на Чистое Небо, прежде чем шагнуть в заросли папоротников.



Глава ХХV


Серое Крыло повернулся к Чистому Небу.

- Что ты стоишь? - взмолился он.- Беги за ней! Верни ее, ведь она носит твоих котят! Ты ей нужен!

Но Чистое Небо не тронулся с места, с тоской провожая глазами серебристую фигурку, медленно удалявшуюся в заросли.

- Нет, не стоит, - тихо сказал он. - Я должен думать о большинстве. Если Гроза не готова принять мои правила, значит, у нас с ней не будет общего будущего.

- Но ты же любишь ее! - прошептал Серое Крыло.

- Да, люблю. Но она сделала свой выбор, а мое будущее - здесь, - Чистое Небо топнул лапой по земле.

Его голос окреп, теперь в нем звучала не боль, а злоба, в его глазах вновь заблестела непреклонная решимость. Серое Крыло понял, что уговаривать брата бесполезно.

- Мне жаль, что так вышло, - со вздохом сказал он. - Поверь, я не желал смерти Лиса. Даже подумать не мог, что так случится… но он напал на меня первым.

- Он исполнял свой долг! - отчеканил Чистое Небо, поворачиваясь к брату спиной. - Да, кстати, как там Зубчатый Пик?

Сердце Серого Крыла встрепенулось.

- Он поправляется! - горячо воскликнул он. - Облачник придумал для него упражнения, чтобы разработать мышцы. Конечно, тренировки даются Зубчатому Пику нелегко, он частенько жалуется, но старается изо всех сил. - Обнадеженный интересом Чистого Неба к младшему брату, Серое Крыло набрался храбрости и спросил: - Почему бы тебе не заглянуть к нему? Посмотришь сам, как у него дела.

Чистое Небо ненадолго задумался, потом решительно покачал головой.

- Нет, - сказал он. - Что прошло, то прошло. Я должен идти вперед и не оглядываться. У меня есть обязанности, я должен защищать своих котов, а слабым рядом со мной делать нечего. Значит, мне придется распрощаться и с тобой, и с Зубчатым Пиком, и с Грозой. Вам больше нет места в моей жизни.

Серое Крыло отшатнулся, потрясенный ледяной решимостью, светившейся в глазах брата. Он вздохнул. Приходилось признать, что Чистое Небо выбрал свой путь и не собирается с него сворачивать.

- Что ж, если передумаешь, то знаешь, где нас найти, - сказал он. - Мы всегда будем тебе рады.

«По крайней мере, я могу сказать это за себя, - с печалью подумал Серое Крыло. - Но кто знает, что скажут остальные? Захочет ли Длинная Тень принять Чистое Небо после всего, что он натворил? И сможет ли Зубчатый Пик простить его?»

Серое Крыло в последний раз кивнул брату и пошел прочь.

Холода крепко вонзили свои когти в пустошь, заморозили ручьи и озерца, превратили траву и колючки в ледяные иглы. Полет Ястреба сильно раздалась и с трудом передвигала лапы, ее котята должны были появиться со дня на день, поэтому Серое Крыло целое утро помогал Крику Галки выкапывать просторную норку в глубине туннеля, подальше от пронизывающих ветров.

- Замечательно! - пропыхтела Полет Ястреба, опускаясь в гнездышко из мха и мягких папоротников, которое приготовил ей заботливый Крик Галки. - Ах, скорее бы котята появились на свет!

Серое Крыло оставил ее с другом и вышел на пустошь, подставив шерсть холодному ветру. Глядя на Полет Ястреба, он не мог не думать о Грозе.

«Наверное, она уже окотилась, - с тревогой подумал он. - Прошла целая луна с тех пор, как она ушла от Чистого Неба. Как-то она? Здорова ли?»

Серое Крыло встрепенулся. Он вдруг понял, что должен сделать.

Пробежка через пустошь согрела его, заставила сердце биться чаще.

Добравшись до леса, Серое Крыло выбрал дорогу в обход лагеря Чистого Неба.

«У меня есть дело поважнее, чем препираться с ним и его сумасшедшими котами».

Когда впереди показалась территория Двуногих, Серое Крыло невольно замедлил шаг, но заставил себя идти дальше. Осторожно пробираясь вдоль твердых каменных тропок, он зорко смотрел по сторонам, ища гнездо, в котором жили Болтушка и Черепаший Хвостик.

«Они могут знать, где поселилась Гроза! И вообще, я давно не видел Черепаший Хвостик!»

Вначале ему повезло. Серое Крыло узнал высокое гнездо, пропахшее смрадом чудищ и обсаженное со всех сторон голыми стволами деревьев, раскрашенными в странные цвета. Между гнездом и забором лежала лужайка, по которой с воплями носились Двуногие котята.

Но когда Серое Крыло свернул за угол, то услышал яростный лай. Обернувшись, он увидел несущуюся ему навстречу черную собаку.

Серое Крыло охватил ужас. Не помня себя, он бросился наутек, собачонка за ним. Свернув за следующий угол, Серое Крыло увидел перед собой Гремящую Тропу, по которой с рычанием носились чудища. Что делать? Бежать прямо под лапы чудовищ или переждать, чтобы попасть в зубы псу? Серое Крыло снова бросился наутек, свернул на какую-то тропу и припустил со всех лап.

Вскоре он понял, что заблудился. Ограды и гнезда Двуногих проносились мимо, а он все бежал и бежал, не разбирая дороги. Серое Крыло не смел остановиться или оглянуться, он постоянно слышал за спиной истошный собачий лай и чувствовал смрадный запах своей преследовательницы.

Свернув за очередной угол, кот резко остановился. Прямо перед ним высилось огромное гнездо Двуногих. Больше бежать было некуда, Серое Крыло оказался в западне. Значит, оставалось только одно - пасть в неравной схватке.

Но когда кот обреченно повернулся к подбегавшей собаке, над его головой вдруг прозвучал громкий голос:

- Серое Крыло! Сюда!

Он вскинул голову и вытаращил глаза от изумления. Прямо над ним стояла Черепаший Хвостик! Она балансировала на узком металлическом выступе, тянущемся вдоль световой дыры в стене каменного гнезда. Напружинив лапы, Серое Крыло могучим прыжком оторвался от земли и уже в полете услышал, как клацнули в воздухе собачьи челюсти.

Черепаший Хвостик вытянула шею, схватила его зубами за загривок и втащила на выступ.

- Спасибо! - пропыхтел Серое Крыло.

Собака внизу выла и лаяла от досады.

- Уймись, блохастая шкура! - крикнула Черепаший Хвостик и кивнула Серому Крылу. - Идем!

Спрыгнув с карниза на ограду, она провела кота мимо нескольких каменных гнезд, а потом спрыгнула в траву.

- Ну и ну, я так рада тебя видеть! - воскликнула Черепаший Хвостик, глядя на Серое Крыло сияющими от счастья глазами. - Какой ты молодец, что все-таки пришел повидать нас с Болтушкой!

Серое Крыло смущенно пригладил шерсть на плече.

- Ну, вообще-то я искал Грозу, - пробормотал он.

Черепаший Хвостик не шелохнулась, но глаза ее мигом погасли.

- Ну да, - еле слышно пролепетала она.

- Понимаешь, она вернулась на территорию Двуногих, - продолжал Серое Крыло. Он чувствовал, что сказал что-то не то, но какое это имело значение? Сейчас ему нужно было как можно скорее разузнать про Грозу. - Вы ее видели? Где она? Как она?

Черепаший Хвостик отвернулась, вонзив когти в землю, и нехотя ответила:

- Я точно не знаю…

- Да знаем мы, знаем! - раздался сверху звонкий голосок. Подняв голову, Серое Крыло увидел Болтушку, сидевшую на заборе в дальнем конце полянки. - Неужели ты забыла, Черепаший Хвостик? Гроза переселилась в старое логово чудищ!

- Ах… ну да… - промямлила Черепаший Хвостик, не поднимая глаз.

Серое Крыло понял, что она с самого начала прекрасно это знала, но почему-то не хотела говорить.

- Спасибо, Болтушка! - искренне поблагодарил он. - Ты проводишь меня туда?

Болтушка ненадолго задумалась.

- Я могу тебя проводить, только внутрь не пойду, ладно? От этого места у меня мурашки по шкуре.

Серое Крыло покосился на Черепаший Хвостик, гадая, согласится ли она пойти с ними. Но Черепаший Хвостик, не глядя на него, выдавила: «Пока!» и опрометью бросилась через поляну к забору. Вскочив на него, она спрыгнула с другой стороны и скрылась с глаз.

«Что с ней такое? Чем я ее обидел?» - огорченно подумал Серое Крыло.

Грустный и растерянный, он долго шел следом за Болтушкой вдоль стены, потом еще дольше плелся мимо Гремящей Тропы, да так близко к рычащим чудищам, что его несколько раз посещало малодушное желание пуститься наутек. Рычание чудищ оглушало, вонь пропитывала шерсть.

Наконец они остановились перед тропой и стали ждать, когда можно будет перебраться на другую сторону. Вот в потоке чудищ образовался разрыв, и Болтушка взвыла:

- Бежим!

Они были на середине тропы, когда очередное чудище с ревом промчалось мимо, обдав шерсть зловонным ветром.

- Еще бы на лапу ближе, и мы превратились бы в падаль, - прохрипел Серое Крыло.

Болтушка провела его мимо гнезд Двуногих. Вечерело, в огромных световых отверстиях гнезд, загороженных прозрачным камнем, загорался свет.

Толпы Двуногих бродили туда-сюда по дорогам, так что котам то и дело приходилось от них уворачиваться.

- Просто не понимаю, как вы можете здесь жить! - простонал Серое Крыло.

Болтушка покосилась на него.

- А я не понимаю, как можно жить под открытым небом, все время мерзнуть, голодать и мокнуть под дождем! - ответила она. - Полагаю, каждый живет так, как ему нравится!

Серое Крыло не нашелся, что на это ответить.

Наконец, Болтушка еще раз свернула, и коты оказались перед огромной каменной берлогой. В ее боках зияли ряды пустых отверстий, огромный вход чернел, как разинутая пасть.

Болтушка махнула хвостом.

- Ну, иди. Я подожду тебя здесь и провожу обратно.

Серое Крыло испуганно вытаращил глаза.

- Гроза… живет здесь?

- Да, - кивнула кошка. - Видишь ли, тем котам, которые хотят иметь крышу над головой, но при этом не желают жить с Двуногими, особо выбирать не из чего. Ты же не думаешь, что здесь полно теплых пустых гнездышек для бродяг?

Борясь со страхом и паникой, Серое Крыло приблизился к черному входу. Зажмурившись, он заставил себя перешагнуть порог и очутился в темноте. Из пустых световых дыр просачивался тусклый свет. Вместо земли здесь был гладкий камень, в некоторых местах из него торчали каменные деревья, на которых держалась крыша. Волна зловония ударила в нос Серому Крылу, он узнал застарелый запах чудищ.

- Гроза! Гроза! - позвал он.

Никто не ответил. Серое Крыло сделал несколько шагов, оглядываясь по сторонам, но нигде не было видно ничего похожего на укрытие, пригодное для окотившейся кошки и ее котят.

Он прошел еще несколько кошачьих хвостов и заметил, что каменный пол начал понемногу подниматься. Ускорив шаг, Серое Крыло вбежал наверх и осторожно перебрался на следующий уровень. Здесь было все то же самое: тьма, пустота, кучи мусора, каменные деревья и никаких следов Грозы. Шерсти Серого Крыла коснулся промозглый сквозняк, где-то в отдалении капала вода.

Кот взбирался все выше и выше, пока не очутился на самой вершине этого ужасного логова. Грозы по-прежнему нигде не было видно, и никто не отзывался на вопли Серого Крыла.

«Может быть, Болтушка ошиблась? Может, Гроза тут не живет?»

Нерешительно приблизившись к одному из открытых провалов в стене, Серое Крыло бросил взгляд вниз и увидел, как высоко забрался. Здесь было почти как в горах! Внизу простиралась территория Двуногих. Чудища, как блестящие огнеглазые жуки, носились по черным тропам. Дальше, за территорией Двуногих, виднелся лес - в основном серо-коричневый, с вкраплениями зелени в том месте, где росли сосны. За лесом тянулись пустоши, и Серому Крылу мучительно захотелось поскорее оказаться на чистом воздухе, среди высокой травы, где можно бежать во весь дух.

Тихие шаги за спиной заставили его обернуться.

- Гроза! - ахнул он.

Серебристая кошка стояла от него в двух хвостах. Сердце Серого Крыла жарко забилось при виде нее. Гроза уже окотилась и выглядела гораздо хуже, чем в лесу, когда он видел ее в последний раз. Худая, усталая, бока ввалились, пушистая серебристая шерсть свалялась и потускнела. И только прекрасные зеленые глаза сияли, как и раньше.

- Гроза, - повторил Серое Крыло, делая шаг ей навстречу. - Как ты? Как твои котята?

- Их трое, - кивнула Гроза. - И да… все в порядке.

- Где же они? - Серое Крыло огляделся по сторонам. - Можно мне взглянуть на них?

На мгновение серебристая кошка заколебалась, потом покачала головой.

- Нет, лучше не надо.

Горькое разочарование, как облако, опустилось на сердце Серого Крыла.

- Но ведь они и моя семья тоже! Прошу тебя, Гроза! Разве я могу обидеть твоих котят?

Но Гроза снова покачала головой, на этот раз более решительно.

- Это мои котята, - тихо, но твердо сказала она.

Сокрушенный ее холодностью, Серое Крыло опустил голову. Что он мог сделать, чтобы растопить ее сердце? Видимо, Гроза решила вырвать его и Чистое Небо из своей памяти и жизни.

«Но разве это правильно? Почему она не хочет, чтобы кто-то помог ей растить малышей?»

Серое Крыло хотел задать все эти вопросы вслух, но он совсем потерялся под гордым и решительным взглядом Грозы. Слова застряли у него в горле, показались жалкими и ненужными. Покорно склонив голову, Серое Крыло тихо проронил:

- Хорошо, как скажешь, Гроза. До свидания. Если передумаешь, ты знаешь, где меня найти.

С этими словами он повернулся и поплелся обратно - вниз и вниз, по темным каменным склонам брошенного логова чудищ, к черному выходу, перед которым его ждала Болтушка.



Глава XXVI


Серое Крыло брел с территории Двуногих, но с каждым шагом все сильнее чувствовал, что совершает ошибку. Он не должен был уходить!

Этой ночью он спал очень беспокойно. Уютное гнездышко в теплом туннеле вдруг стало жестким и неудобным, будто кто-то насыпал в него камней и колючек. Стоило Серому Крылу закрыть глаза, как он снова и снова видел Грозу - исхудавшую, измученную, отчаявшуюся, но полную отваги.

Когда рассвет начал рассеивать мглу над пустошью, Серое Крыло принял решение.

«Я не брошу Грозу! Она и ее котята - часть моей семьи, а в настоящей семье все помогают друг другу».

Он выскочил из туннелей и бросился бежать через пустошь. Этим утром удача сопутствовала Серому Крылу, не успел он добраться до леса, как поймал кролика, на свою беду высунувшего голову из норы.

«Отнесу его Грозе. Ей нужно сытно есть, чтобы кормить котят».

В лесу Серое Крыло не встретил ни Чистое Небо, ни его котов, но стоило ему приблизиться к территории Двуногих, как он заметил Черепаший Хвостик, мчавшуюся от каменных гнезд. Ее уши были прижаты, шерсть стояла дыбом от страха.

Серое Крыло бросился ей наперерез.

- Что случилось? - выпалил он, холодея от страшного предчувствия.

В широко распахнутых глазах Черепаший Хвостик стоял ужас.

- Беги! Скорее! - выдохнула она. - На убежище Грозы… напали!

Не дожидаясь его ответа, Черепаший Хвостик развернулась и бросилась обратно на территорию Двуногих. Серое Крыло бросил добычу и помчался за ней. По дороге он вспомнил огромное брошенное логово, пахнущее камнем и чудищами. Кто же мог напасть на такую громадину?

«Черепаший Хвостик что-то напутала со страху! Но если Гроза в беде, я должен ей помочь!»

Убежище Грозы еще не показалось, когда коты услышали оглушительный грохот. Он нарастал с каждым шагом, как гром, пока не заполнил собой весь мир. Воздух загустел от пыли, запаха камня и смрада.

Серое Крыло начала бить дрожь.

«Там творится что-то ужасное!»

Серое Крыло и Черепаший Хвостик вместе выскочили из-за угла и остановились как вкопанные. Огромное логово скрылось в тучах пыли. За колышущимися клубами едва угадывались очертания гигантского чудища. Его лапы были размером с горы, бока полыхали ослепительным желтым цветом, а сверкающие серебряные челюсти безжалостно вгрызались в каменные стены логова.

- Гроза! Гроза! - завопил Серое Крыло, но разве мог его голос заглушить рев чудища?

Кот повернулся к Черепашьему Хвостику.

- Я туда!

- Нет, не надо! - глаза Черепашьего Хвостика округлились от ужаса. - Чудище сожрет и тебя тоже!

Не слушая ее, Серое Крыло бросился вперед, но тут раздался оглушительный грохот, и одна из стен логова провалилась внутрь. Серое Крыло и Черепаший Хвостик распластались на земле. Битые камни дождем брызнули на дорогу. Взметнулись новые клубы пыли, от которых коты закашлялись, смаргивая слезы.

Серое Крыло словно окаменел, его лапы приросли к земле.

«Гроза… Она должна была услышать рев чудища задолго до того, как логово обрушилось? Она такая умная, такая храбрая, она ни за что не сидела бы, поджав хвост, покорно дожидаясь гибели! Скорее всего она убежала, а котят перенесла в безопасное место…»

Но как только пыль начала рассеиваться, он увидел перекошенную ужасом морду Грозы, выглядывавшую из отверстия в стене под самой крышей. Ее пасть была широко раскрыта в беззвучном вопле.

- Я бегу, Гроза! - завопил Серое Крыло.

На миг их взгляды встретились. Потом желтое чудище распахнуло челюсти и откусило новый кусок стены. Логово накренилось, начало осыпаться, и серебристая кошка исчезла из виду.

Серое Крыло и Черепаший Хвостик прижались друг к другу, в их сторону полетели камни. Чудище ревело так громко, что у Серого Крыла разболелись уши. Разрушенное логово и чудище скрылись в клубах пыли.

Неизвестно, сколько прошло времени, прежде чем рев резко оборвался. Подняв голову, Серое Крыло увидел, что чудище прекратило свою жуткую трапезу. Шатаясь, он поднялся на лапы и бросился к груде камней. Сквозь застилавшую глаза пыль и грохот осыпающихся камней до него донесся слабый стон.

- Гроза!

Он стал лихорадочно разбрасывать щебень лапами. Серое Крыло понимал, что это бессмысленно, ведь он все равно не мог сдвинуть с места крупные обломки камней, но должен же он был хоть что-то делать! Он вздрогнул, наткнувшись лапой на мягкую шерсть. Обезумев от ужаса и надежды, Серое Крыло принялся расшвыривать мелкие камни, пока не показалось тело Грозы. Ее лапы были вытянуты неестественно прямо, глаза закрыты, а серебристая шерсть густо припорошена пылью. Рядом, полузасыпанные щебнем, виднелись три крохотных неподвижных котенка, которых мать так отчаянно пыталась защитить.

«Гроза…»

Серое Крыло наклонился, чтобы пригладить языком ее шерсть, но тут зеленые глаза Грозы вдруг распахнулись. Она моргнула, с трудом нашла взглядом Серое Крыло, потом приподняла голову, ища своих котят.

- Мои котята… - еле слышно прошептала Гроза. - Я только хотела… закрыть их…

- Ты сделала все, что могла, - глотая слезы, заверил ее Серое Крыло.

- Скажи Чистому Небу… мне жаль… - еле слышный шепот Грозы оборвался. Ее голова откинулась назад, глаза закрылись.

Серое Крыло положил лапу на грудь Грозы, прильнул щекой к ее раскрытой пасти, она больше не дышала. «Прощай, Гроза…» - подумал он, окаменев от горя. Его сердце было разбито, он больше не чувствовал, как оно бьется. Медленно, словно во сне, Серое Крыло набрал мелкого щебня и бережно засыпал Грозу.

Из горестного оцепенения его вывело едва заметное движение в куче пыли. Серое Крыло с усилием повернул голову и распахнул глаза - один из котят, крепенький коренастый малыш, слабо пошевелился.

«Он жив!»

Глухой рокот предупредил о том, что уцелевшие стены вот-вот обрушатся. Лихорадочно разбросав камни, Серое Крыло схватил едва живого малыша за загривок и отскочил в сторону. Он едва успел - стены рухнули, взметнув в воздух новые клубы пыли и мелкого камня.

- Сюда! - Черепаший Хвостик оттащила Серое Крыло за угол, подальше от пыли и обвала. - Где Гроза?

Кот бережно опустил котенка на землю.

- Она… погибла, - выдавил он. - И два котенка с ней… Но вот этот… он живой.

Присев возле крохотного рыжего комочка, Черепаший Хвостик и Серое Крыло принялись вылизывать малыша, пока тот не запищал и не начал дергать лапками.

- Будет жить, - прошептала Черепаший Хвостик. - Идем, я помогу тебе отнести его в лес.

Не слушая протестов Серого Крыла, уверявшего, что он прекрасно справится сам, Черепаший Хвостик бережно приподняла малыша за загривок и пошла прочь от разрушенного логова.

Серое Крыло побрел за ней. Медленно, в полном молчании, они прошли через территорию Двуногих и добрели до опушки леса.

- Давай передохнем, - предложила Черепаший Хвостик, с тяжелым вздохом опуская котенка на землю.

Серое Крыло повалился рядом. Его запыленная шерсть свалялась и стояла дыбом, содранные в кровь лапы, которыми он расшвыривал камни, горели и ныли. Перед его взором неотступно стояла Гроза, в немом отчаянии глядевшая на него сверху за мгновение до того, как обрушилось логово.

«Если бы я не медлил… если бы я пришел раньше, я бы ее спас!»

- Я знаю, ты опять винишь себя, - прошептала Черепаший Хвостик, с сочувствием глядя на него. - Но ты здесь ни при чем, Серое Крыло. Ты ничего не мог сделать. - Она помедлила, потом еще тише проронила: - Ты думаешь о Звонком Ручейке, да? Но на этот раз все иначе - у нас есть выживший. Вот он, перед тобой - сын Чистого Неба. - Она наклонилась и лизнула котенка в пушистое ушко. - Ты должен отнести его к отцу.

Серое Крыло безотчетным движением прижал котенка к себе. Отдать малыша? Потерять последнее, что связывает его с Грозой?

- Я тоже любил Грозу, - прошептал он.

- Я знаю, - очень тихо прошептала Черепаший Хвостик. - Но этот малыш не твой сын.

Серое Крыло вздохнул. Конечно, Черепаший Хвостик была права. Гроза выбрала не его, и у него нет никаких прав на ее детей.

- Я даже не знаю, как она его назвала.

Черепаший Хвостик еще ниже наклонилась к котенку, потерлась щекой о его макушку.

- Как тебя зовут, малыш? - ласково спросила она.

Котенок в недоумении уставился на нее.

- Не знаю.

- Может быть, Гроза не успела дать им имена? - предположил Серое Крыло.

Черепаший Хвостик посмотрела в ту сторону, где осталось рухнувшее логово и каменные гнезда Двуногих.

- Может быть, Гром? - осторожно сказала она. - Его матерью была Гроза, он пережил грохот камней и гибель своего мира, но выжил.

Рыжий котенок тоненько запищал.

- Кажется, он согласен! - воскликнула Черепаший Хвостик.

Серое Крыло глубоко вздохнул и встал.

- Идем, маленький Гром, - сказал он. - Тебе пора познакомиться с отцом.

Черепаший Хвостик распрощалась с ними и побрела обратно на территорию Двуногих, а Серое Крыло взял малыша за загривок и понес в лес, пошатываясь от смертельной усталости.

Он не успел подойти к лагерю, как кусты с шорохом раздвинулись, и на тропу вышли три кота: Мороз, Лепесток и незнакомый черно-белый кот.

- Тебе здесь нечего делать, - прорычал Мороз, поднимая дыбом загривок.

Лепесток с ненавистью уставилась на Серое Крыло:

- Убийца!

- Это был несчастный случай, - устало ответил Серое Крыло, не разжимая зубов. Он помнил, что Лис был братом Лепесток, поэтому не мог осуждать ее. - Чистое Небо это знает.

- Что это за котенок? - спросил черно-белый кот и шагнул к Грому, который немедленно запищал и попытался отстраниться.

- Об этом я скажу Чистому Небу, а не вам!

Три кота переглянулись, потом с ненавистью уставились на Серое Крыло. На мгновение он испугался.

«Я не могу сражаться с тремя сразу! - в отчаянии подумал он. - Как же я устал от этой бессмысленной вражды!»

- Отведите меня к Чистому Небу, - попросил он.

Несколько мгновений коты не шевелились. Потом Лепесток нехотя посторонилась и махнула хвостом, давая понять, что Серое Крыло может следовать за ними.

- Ладно, - процедила она. - Но попробуй только выкинуть хоть что-то по дороге, и тогда пеняй на себя!

Черно-белый кот остался сторожить подступы к лагерю, а Лепесток и Мороз повели Серое Крыло внутрь, окружив его с обеих сторон.

«Можно подумать, я шпион или пленник!» - сердито подумал Серое Крыло.

Как только они вошли в лагерь, Чистое Небо спрыгнул с дерева, на котором сидел, и огромными прыжками помчался брату навстречу.

- Чего тебе надо? - грубо спросил он, уставившись на Серое Крыло.

Тот выразительно посмотрел на своих сопровождающих, и Чистое Небо взмахом хвоста отпустил их. Когда Лепесток и Мороз удалились, Серое Крыло положил Грома к лапам Чистого Неба:

- Это твой сын.

Гром приподнял головку и смущенно уставился на Чистое Небо.

Тот изумленно распахнул глаза, моргнул, потом шагнул к Серому Крылу.

- Где… Гроза? - хрипло выдохнул он.

Серое Крыло опустил голову.

- Гроза погибла.

Чистое Небо, оцепенев, молча смотрел на него. Сглотнув, Серое Крыло рассказал брату о том, как Черепаший Хвостик предупредила его о беде, как они вместе бежали к уничтожаемому логову и увидели смерть Грозы и ее котят.

- Она говорила со мной перед смертью, - закончил он. - И просила передать тебе, что ей жаль…

Чистое Небо стиснул зубы и замотал головой, его голубые глаза потускнели от боли.

- Я не верю… не могу поверить… - выдавил он. - Только не Гроза… только не такая ужасная смерть… - Чистое Небо бросился прочь от Серого Крыла, потом остановился и принялся расхаживать взад-вперед, тряся головой и закрыв глаза. Внезапно он повернулся к Серому Крылу и прохрипел: - Забери его прочь! Здесь ему не место!

- Что? - ошеломленно переспросил Серое Крыло. - Чистое Небо, это твой сын!

- Я не могу его растить, - безучастно ответил Чистое Небо. - Я виноват в смерти его матери. Если бы я удержал Грозу, если бы побежал за ней и вернул обратно, она была бы жива. Гордость удержала меня, из-за своей гордости я погубил все, что любил. Каким отцом я могу быть для этого котенка?

Серое Крыло начал понимать. Если Гром останется в лагере, он будет каждый день напоминать Чистому Небу о его потере.

- Да и как я смогу воспитать его? - продолжал Чистое Небо. - У меня слишком много дел! Я отвечаю за всех, где мне взять время для котенка?

- Твои коты с радостью помогут тебе, - горячо запротестовал Серое Крыло. - Почему ты относишься к ним, как малышам, которые без тебя и шагу ступить не способны? Они помогут тебе пережить горе и вырастить сына! Ты нужен Грому!

Но Чистое Небо уже принял решение.

- Нет. Ему нужен отец, который сможет о нем позаботиться. Настоящий отец, который не приносит несчастье всем, кому выпала злая судьба связать с ним жизнь! - в его голосе слышалась сдерживаемая ярость и ненависть к себе.

Серое Крыло понял, что уговаривать брата бесполезно. Потрясенный до глубины души, он вскинул голову и посмотрел на Чистое Небо.

- Я долго мирился со всем, что происходит, Чистое Небо. Что бы ты ни делал, я терпел и ждал, когда ты опомнишься и станешь прежним. Сегодня я говорю тебе - мы больше не братья. С меня хватит. Я больше не могу относиться к тебе, как к брату, с которым вырос, которого любил, уважал и считал лучшим на свете.

Чистое Небо грустно кивнул.

- Все к этому шло, Серое Крыло. Ты так и не смог смириться с тем, что теперь я возглавляю целое сообщество котов и делаю все для их блага. Между нами давно все кончено.

Он повернулся и побрел прочь, оставив Серое Крыло и Грома посреди поляны. Мороз и Лепесток молча приблизились к ним и замерли по бокам, готовясь выпроводить нежеланных гостей прочь. И тут у Серого Крыла лопнуло терпение.

- Займитесь своим делом, никчемные комки шерсти! - огрызнулся он. - Мы сами доберемся до дома.

Он обнял Грома хвостом, помог ему встать и повел малыша через поляну к выходу.

- Что случилось? - испуганно пропищал котенок. - Это был… мой отец?

- Да.

«К несчастью».

- Точно? - недоверчиво спросил Гром. - А почему я ему не понравился?

Серое Крыло тяжело вздохнул.

«Потому что твой отец решил вырвать из своей жизни всех, кто его любил, любит или сможет полюбить», - хотелось ему ответить, но вряд ли Гром его бы понял.

- Все сложно, - пробормотал он, крепче обнимая котенка. - Но ты тут ни при чем.

Гром быстро устал, поэтому Серому Крылу пришлось нести его через пустошь до оврага. Все коты вскочили со своих мест, когда он протиснулся сквозь окружавшие овраг кусты и спустился вниз.

Длинная Тень бросилась к ним.

- Кто это? - спросила она, указывая хвостом на Грома. - Где ты его взял?

Серое Крыло опустил котенка на землю. Гром в пути задремал и вряд ли сознавал, куда его принесли.

- Его зовут Гром, - ответил Серое Крыло. - Он сын Чистого Неба.

Полет Ястреба, тяжело охая, выбралась из своего гнездышка и подошла к Серому Крылу.

- У тебя что, блохи вместо мозгов? - прошипела она. - Зачем ты принес сюда чужого котенка? Чистое Небо нападет на нас, чтобы вернуть своего сына!

- Не нападет, - процедил Серое Крыло. - Он отказался от Грома и заявил, что не хочет его видеть.

Он коротко рассказал им о смерти Грозы и о последней встрече с Чистым Небом. Во время его рассказа глаза Полета Ястреба потеплели, а потом заблестели от слез. Когда Серое Крыло закончил, она ласково подняла малыша и обвила его своим пушистым хвостом, прижимая к тяжелому животу.

- Маленький мой, - промурлыкала будущая мать, подталкивая котенка к своему гнездышку. - Идем со мной. - Обернувшись к Серому Крылу, Полет Ястреба бросила: - Не волнуйся, у него будет все, что нужно, уж я об этом позабочусь!

Длинная Тень взмахом хвоста собрала вокруг себя котов, потом вскочила на высокий обломок скалы и обвела глазами собравшихся.

- Вы все слышали, что рассказал Серое Крыло. Теперь давайте решать, что делать с котенком. Можем мы оставить его у себя или нет?

- Не думаю, что это разумно, - первым высказался Треснувший Лед. - Котенок чужой, он нам не родня…

- Он мне родня, - перебил его Серое Крыло. - И Зубчатому Пику.

- Вот именно! - воскликнул Зубчатый Пик, сидевший у входа в туннель. - Он наш племянник и имеет право жить с нами!

- Но Чистому Небу он не племянник, а сын! - не сдавался Треснувший Лед. - Что если этот блохоголовый передумает и захочет забрать его к себе?

- Значит, отдадим его отцу, - нетерпеливо ответила Дождевой Цветок. - Если отец этого бедняжки придет в сознание и решит признать собственного сына, как это подобает сделать всякому приличному коту, я буду только рада! Но вопрос в том, что делать сейчас. Что ты предлагаешь, Треснувший Лед? Выгнать беспомощного малыша на мороз, чтобы он умер от холода и голода или стал легкой добычей лисиц?

Треснувший Лед не нашелся, что ответить, и смущенно сел на свое место.

- Все это так, но и выходить его будет непросто, - вставил свое слово Облачник. - Котенку нужно материнское молоко…

- Полет Ястреба вот-вот окотится, - тут же ответила Пестрая Шерстка. - Она только что сказала, что позаботится о малыше. Почему ты…

- Да я что, я ничего, - прижал уши Облачник. - Я просто волнуюсь, а так-то конечно…

- Почему никто из вас не думает о Полете Ястреба? - возмущенно воскликнул Крик Галки. - Ей предстоит растить наших котят, а вы подсовываете ей еще одного, чужого. Это нечестно - взваливать на нее столько хлопот! Получается, вы все хотите сделать доброе дело чужими лапами!

Пестрая Шерстка гневно посмотрела на него.

- Полет Ястреба взрослая кошка и она сама вызвалась позаботиться о котенке! Никто ее не просил!

- У меня тоже есть право… - взвился Крик Галки.

Серое Крыло почувствовал, что у него сейчас голова лопнет от всех этих споров и криков. Он решительно вышел к скале, на которой стояла Длинная Тень.

- Гром - сын Чистого Неба, а значит, он моя родня, моя кровь, - твердо сказал он. - Он будет жить со мной. Если вы его выгоните, я уйду вместе с ним.

- Серое Крыло, что ты такое говоришь! - изумленно ахнула Длинная Тень. - Ты не должен никуда уходить!

- Тогда позвольте Грому остаться!

Длинная Тень обвела взглядом толпившихся под скалой котов:

- Кто-нибудь против?

Все переглянулись, а Дождевой Цветок ответила за всех:

- Да как бы мы друг другу в глаза смотрели, если бы выгнали беспомощного малыша?

Коты одобрительно закивали, только Крик Галки продолжал что-то недовольно бурчать себе под нос, однако так и не решился высказать свои сомнения вслух.

- Значит, решено! - объявила Длинная Тень. - Гром остается с нами!

Она спрыгнула со скалы и смешалась с остальными котами.

Серое Крыло с благодарностью кивнул, а когда повернулся, то увидел Грома перед входом в гнездышко Полета Ястреба. Судя по испуганному взгляду малыша, он слышал, как все спорили о его судьбе.

Серое Крыло подошел к Грому, дотронулся головой до его макушки.

- Все хорошо, - прошептал он. - Ты в безопасности. Теперь я буду твоим отцом.

Продолжение следует.



Оглавление

  • Пролог
  • Глава I
  • Глава II
  • Глава III
  • Глава IV
  • Глава V
  • Глава VI
  • Глава VII
  • Глава VIII
  • Глава IX
  • Глава X
  • Глава XI
  • Глава XII
  • Глава XIII
  • Глава XIV
  • Глава ХV
  • Глава XVI
  • Глава XVII
  • Глава XVIII
  • Глава XIX
  • Глава XX
  • Глава XXI
  • Глава XXII
  • Глава XXIII
  • Глава XXIV
  • Глава ХХV
  • Глава XXVI