КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 438385 томов
Объем библиотеки - 607 Гб.
Всего авторов - 207031
Пользователей - 97802

Последние комментарии

Впечатления

Serg55 про Захарова: Оборотная сторона жизни (Юмористическая фантастика)

а где продолжение?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
martin-games про Теоли: Сандэр. Царь пустыни. Том II (Фэнтези: прочее)

Ну и зачем это публиковать? Кусочек книги, которую автор только начал писать.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Serg55 про Богородников: Властелин бумажек и промокашек (СИ) (Альтернативная история)

почитал бы продолжение

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
martin-games про Губарев: Повелитель Хаоса (Героическая фантастика)

Зачем огрызки незаконченных книг публиковать?????

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
Tata1109 про Алюшина: Актриса на главную роль (Детективы)

Не осилила! Сломалась на середине книги.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
DXBCKT про Зорич: Ты победил (Фэнтези: прочее)

Вторая часть уже полюбившейся (мне лично) СИ «Свод равновесия» (по сравнению с первой) выглядит несколько «блекло», однако это (все же) не заставляет разочароваться в целом. Не знаю в чем тут дело, наверное в том — что если часть первая открывает (нам) некий новый и весьма интересный мир в жанре «фентези», то часть вторая представляет собой лишь некое почти детективное (с элементами магии) расследование убийства некого особо-уполномоченного лица (чуть не сказал «особиста»)) на каком-то затерянном острове, расположенном в далекой-далекой провинции.

В связи с этим (в первой половине книги) у читателя наверняка произойдет некое «падение интереса», однако (думаю) что это все же не повод бросать эту СИ, не дочитав до финала. Кстати, (по замыслу книги) ГГ (известный нам по первой части) так же сперва воспринимает свое назначение, как некую почетную ссылку (мол, спасибо на том, что не казнили)... но вскоре события (что называется) «понесутся вскачь».

Глупо заниматься пересказом «происходящего», однако нельзя не отметить что «вся эта ситуация» продолжает неторопливо раскрывать «тему данного мира» (и неких уже известных персонажей), пусть и не со столь «яркой стороны» (как это было в начале), но чем ближе к финалу — тем все же интереснее...

В искомом финале нас ожидают масштабные «разборки» и «ловля на живца» (в которой как ни странно наживка в виде гиганских червяков, играет совсем не последнюю роль)). Резюмируя окончательный вердикт — эту СИ буду вычитывать дальше... хоть и без особого фанатизма))

P.S И конечно эту часть можно читать вполне самостоятельно (без учета хронологии), однако желательно сперва прочесть часть первую, иначе впечатления от прочтения (в итоге) останутся вполне посредственными.

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
Shcola про Андрианов: Я — некромант. Гексалогия (Юмористическое фэнтези)

Когда же 6 часть дождёмся то.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).

Интересно почитать: Дары природы круглый год

Отпуск на 14 дней (fb2)

- Отпуск на 14 дней 2.3 Мб, 731с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) (скачать исправленную) - Любовь В. Штаний

Настройки текста:



Штаний Люба Отпуск на 14 дней

ГЛАВА 1

- Дмитрий, почему ты вчера не пришёл на работу? - Холодно спросила я высокого парня, откладывая в сторону пачку отчётов.

- Ну... Так получилось... Приболел я, в общем. - Отводя взгляд, пробормотал прогульщик.

- Я так понимаю, это от тебя аспирином несёт? - Язвительно бросила, поднимаясь.

В кабинете стоял едкий запах перегара, не учуять который было просто невозможно. И почему я до сих пор не уволила этого работничка?! Знамо дело, почему: девки сожрут. Цокая каблучками, я подошла к местному мачо и протянула бланк заявления и ручку.

- Что это? - С непередаваемым выражением оскорблённого достоинства в вообще-то зелёных, а сейчас красных с похмелья глазах выдал он.

- Не догадываешься? Так прочти. - Сухо бросила я и решительно набрала номер Татьяны Львовны. - Это Лена. Не могли бы Вы зайти ко мне? И захватите, пожалуйста, платёжную ведомость и трудовую Килуянова.

Положив трубку, обошла остолбеневшего парня и достала из сейфа приготовленные заранее подрасчётные.

- Я не буду этого подписывать. - Зло прошипел он, потрясая листком. - Ну, погуляли немного с ребятами и не рассчитали. Подумаешь! Всякое бывает.

- Согласна. - Кивнула спокойно. - Бывает. Только за полгода это уже пятый прогул. Так что не обессудь. Я тебя предупреждала.

- Ну, Елена Сергеевна! - Сменив тактику, заныл жгучий брюнет и любовь всех наших девочек. - Обещаю, такое больше не повторится. Сейчас с работой сами знаете как.

- Знаю. Но об этом ты должен был подумать до того, как "не рассчитывать свои силы". Ты, а не я. С меня тоже спрашивают. Почему я должна вызванивать тебе замену? Прекрасно знал же, что в четверг у нас привоз и Сергей один просто не справится. Или выставлять холодильники и стиралки должны были девочки?

- Я понимаю. - Залебезил парень и, видя, что я никак не реагирую, решил применить главное своё оружие. - Елена Сергеевна... - Он наклонился над столом, понизив голос до хрипловатого шёпота. - Елена Сергеевна, войдите в моё положение. Мне сейчас без работы никак. Продажи у меня идут и...

Брезгливо отстранившись от коряво охмуряющего меня мачо, смачно обдававшего запахом перегара, я рявкнула. - Килуянов! Немедленно сядь и пиши! Я в твоё положение уже входила не далее как месяц назад. Хватит! Либо подписывай "По собственному желанию", либо по статье за прогулы уволю. Ты меня понял?

- Сука... - Бросил он зло и подмахнул заявление.

- Я могу и передумать... - Угрожающе прошипела я. - У нас, если ты не забыл, за прогулы предусмотрены очень серьёзные штрафы. Ещё одно подобное изречение и вылетишь без подрасчётных и с очень неприятной записью в трудовой.

- Извините. - Нехотя буркнул небритый Казанова местного разлива.

От необходимости отвечать меня избавила постучавшая в дверь Татьяна Львовна.

- Можно? - Вежливо спросила женщина, приоткрывая дверь.

- Да, пожалуйста. - Отозвалась я с некоторым облегчением.

Находиться в одном помещении с зажравшимся сотрудником было неприятно. И не только из-за запаха.

- Будьте так любезны, занести в трудовую Килуянова соответствующую запись. Он увольняется.

Приказ я уже подписала. Вот заявление.

Через десять минут, когда уже бывший менеджер Дмитрий Килуянов вылетел из кабинета, с силой хлопнув дверью, я с облегчением выдохнула и распахнула окно. Хоть будет чем дышать.

- Так вот почему ты отпуск в кои-то веки взяла. - Задумчиво проронила Татьяна Львовна. - Умно.

С ней я с первых дней здесь была в хороших отношениях. Проработав бухгалтером без малого тридцать лет, она как-то сразу прониклась ко мне сочувствием. Не думаю, что женщина верила, что я продержусь на своём месте долго и потому жалела и опекала.

В принципе, отчасти я с ней согласна. Это только на бумаге я ответственный менеджер магазина "Бытовая техника для вас". На самом-то деле при довольно скромной зарплате, отвечаю за всё и за всех. За любой промах сотрудников или поставщиков фактически отвечаю я. Даже за брак, проблемы с проводкой или испортившуюся канализацию... Так что должность моя должна бы называться "Девочка для битья".

Только вот девочка я упрямая и достаточно зубастая, чтобы, так или иначе, разгребать эти авгиевы конюшни уже третий год. Тем более что впереди достаточно радужные перспективы. Если продержусь ещё год, получу очень тёплое местечко в головной компании.

А сейчас... Сейчас Татьяна Львовна прекрасно понимала, в чём проблема. В нашем коллективе большая часть женского персонала, будучи не замужней, питала к Дмитрию вполне определённые чувства.

Надо отдать ему должное, парень действительно был красив. Очень красив, чем и пользовался.

Лишь из опасения быть разорванной толпой обозлённых сотрудниц, я уволила его только сейчас.

Работал Дмитрий не слишком усердно, но продажи у него всегда были на уровне. Ещё бы!

Посетительницы магазина готовы были купить что угодно у жгучего брюнета с низким голосом и обаятельной улыбкой завзятого ловеласа.

- И это тоже. - Отозвалась я с улыбкой. - Но ещё и то, что я просто устала. Больше двух лет без отпуска.

- Конечно, Леночка. Всё правильно. А почему только на две недели?

- Так на больше начальство не отпустило. Говорят: "Кто будет делать Вашу работу?". - Фыркнула, одёрнув офисную юбку. - Татьяна Львовна, я отключаю рабочий телефон. Номер моей новой симки знает только генеральный. - Перекладывая самые важные бумаги в сейф, я прикидывала, как быстро начнётся осада моего кабинета. - Вот номер, но, прошу Вас, никому его не давайте. Это только на самый крайний случай и только для Вас.

- Я всё поняла. Думаю тебе лучше уйти прямо сейчас. В конце концов, ты с сегодняшнего дня в отпуске, а там всё уляжется.

Через пару часов у меня в сумочке уже лежала "горящая" путёвка в Лондон, откровенно грея душу.

Так как вылет был назначен на субботу, завтрашний день пройдёт под знаком шопинга, а сегодня...

Набрав на мобильнике СМС, я отправила одно и то же сообщение подругам и Костику.

* * *

Вечер выдался холодным. Ноябрь месяц как-никак.... Но сегодня никакой дождь не мог испортить нам настроения! Выйдя из такси у дверей караоке-бара, мы, ничуть не расстроенные выкрутасами погоды, нырнули внутрь. Клуб находился довольно далеко от центра и располагался в достаточно большом здании ещё сталинских времён.

В ярко освещённом холле было тихо. Мощные колонны по обе стороны от широкой лестницы, ведущей на второй этаж, поддерживали потолок и создавали неповторимый антураж.

Переложив содержимое карманов в сумки, мы сдали верхнюю одежду в гардероб. Одетый в чёрное охранник и он же гардеробщик выдал шестигранные номерки с фирменным логотипом клуба - белая двухголовая мышка на угольном фоне. Проигнорировав лестницу и довольно приличный ресторан на том её конце, мы всей компанией дружно проследовали к неприметной дверце в дальнем конце холла.

Вообще, караоке - моя слабость. Я искренне люблю петь и умею это делать достаточно хорошо, чтобы не только не стесняться, но и заслуженно получать восторженные взгляды от случайных слушателей и завистливые от слушательниц.

Спасибо родителям. Они хоть и не особенно интересовались дочуркой, пропадая по командировкам, но денег на мои увлечения не жалели. Отсюда и музыкальная школа по классу фортепьяно, скрипки, а чуть позже и гитары, эстрадные и бальные танцы. Как я ещё и в обычной школе успевала учиться - загадка даже для меня. Но тогда ...

Не погибни родители в авиакатастрофе, когда мне только-только стукнуло четырнадцать, всё могло сложиться иначе. А так я попала в детдом, и с занятиями было покончено раз и навсегда. Но закончено не значит позабыто!

Конкретно этот кафе-бар я нашла года два назад и с тех пор не упускаю возможности доставить себе удовольствие, если позволяет время. Здесь достаточно высокие, хоть и не заоблачные, цены и потому народа обычно не так много, Да и публика поприличней, чем в других барах. По крайней мере, ни одной пьяной драки на моей памяти не случилось. Ну и дизайн...

В уютном полутёмном зале овальной формы диванчики стояли вдоль стены, а центр занимал собственно бар. Двухэтажный. Благо потолки позволяли. И если на первом этаже, находясь вровень с полом, располагались стеллажи с напитками и барная стойка, то на втором... Второй этаж, а точнее крыша бара, представлял собой что-то вроде небольшой танцплощадки, на которую вела изогнутая лесенка.

По выходным здесь устраивали дискотеки, но мы старались ходить сюда исключительно по будням.

Просто посидеть в спокойной обстановке и попеть в своё удовольствие.

Правда, пела в основном я. Костик иногда не слишком хорошо поорывал Лепса, а девчонки предпочитали слушать. Ну, не всегда, конечно. Иногда мы с ними соображали на троих какую-нибудь песенку вроде "Три белых коня" или "Старый клён". На три голоса получалось прикольно. Но уж свою любимую "Арию" я голосила одна и у того были свои причины: когда войду в раж, кроме меня никого не слышно.

Ещё одним несомненным достоинством этого клуба были микрофоны. Кроме обычных, тяжёлых и больших, здесь выдавали и настоящие эстрадные. Тонкая дуга крепилась за ухом и не мешала танцевать во время пения, да и выглядело это куда приятнее.

В полутьму бара, разбавленную сотней плавающих цветных огоньков, я зашла первой. Окинув помещение быстрым взглядом, убедилась, что народу немного. Значит, можно будет не ждать очереди на микрофон. Живём!!

Заняты были только два столика. Один в дальнем углу оккупировали четыре молоденькие девочки в боевом раскрасе охотниц за мужиками. Эти петь много не будут. Разве только один-два раза выйдут, чтобы показать достоинства фигуры.

Ещё за одним столиком почти у дверей сидели трое. Молодые, на первый взгляд симпатичные мужчины. Искоса окинув их заинтересованным взглядом, я разочарованно выдохнула.

Вообще-то, я с Костиком, да и петь люблю куда больше чем флиртовать, но ведь есть ещё и Томка с Илоной. Первая года два как в разводе, а вторая, хоть и замужем, с удовольствием примерила бы на себя статус подруги. Илонкин благоверный - художник. Работать не работает. Сколько я его помню, пишет одну и ту же картину, а нервы треплет жене и детям так, будто как минимум, Ван Гог какой-то.

Так что я лелею надежду при случае познакомить девчонок с кем-нибудь подходящим. Но судя по количеству бутылок и мрачному виду, рассматривать этих мужчин как потенциальных кавалеров для подруг нельзя. У кого-то из них, если не у всех сразу явно случилось что-то нехорошее. Вон как пристально и упорно сверлят взглядом стол. Нет. . Не стол. Какую-то то ли флэшку на цепочке, то ли кулон, лежащий в центре.

А жаль... Вон тот блондин кажется чуть постарше остальных и явно достоин самого пристального внимания. Да и второй очень даже ничего. И симпатичный, и на лице печать интеллекта. Третьего в полумраке путью рассмотреть не удалось. Заметила только, что брюнет.

Ну и ладно. Что ж теперь? Найдём кавалеров девчонкам в следующий раз. А сегодня оторвёмся по полной, ни на кого не оглядываясь.

Предвкушение любимого развлечения и грядущего шопинга вкупе с поездкой в Англию почти стёрли утренние неприятности из памяти. Улыбаясь своим мыслям о Вестминстерском аббатстве, дождливой Бейкер стрит и Трафальгарской площади в тумане, я, чуть пританцовывая, направилась к любимому столику. Подружки и Костик, посмеиваясь над моим горящим радостным возбуждением видом, шли следом.

Пока мы ждали официанта, девчушки из-за соседнего столика решили всё же попытать счастья со свободными мужчинами и вышли на приподнятую на пару сантиметров площадку перед ближним к выходу экраном. Вообще, экранов было два. Находились они на противоположных стенах и просматривались из любой точки бара.

Красотки выбрали энергичную, но абсолютно бессмысленную песенку. Пели нестройно, но двигались очень эротично. Я бы даже сказала сексуально. Оценив и длинные ноги, подчёркнутые высоченными каблуками, и ладные фигурки, и модные тряпочки, я чуть насмешливо фыркнула.

Хорошо, что тут вместо плиточного пола ковролин, не то точно навернулись бы.

В целом девочки производили приятное впечатление. Удивительно только, что охмуряемые мужики, ради которых и затевалось представление, никак не реагировали. Вообще-то, по логике должны хотя бы полюбоваться. Внешне группа из четырёх молоденьких красоток выглядела очень живописно.

Даже короткие юбки смотрелись вполне уместно. Пожав плечами, я переключилась на меню.

Есть не хотелось абсолютно, хотя готовили здесь неплохо. Заказав подошедшему официанту сырные шарики, фисташки и пиво, я, притопывая в такт мелодии, улыбнулась. Тамара с Илоной мучительно решали, какой салат попробовать сегодня, а Костик задумчиво курил.

В последнее время он вообще смурной какой-то... Может, на работе проблемы? Надо бы поинтересоваться, а то это переходит уже все границы разумного. Женаты уже сколько? Так... С третьего курса института. Значит, шесть лет. Да, немало...

Жаль только, что ничего из нашего с ним брака не вышло. Последние лет пять из-за его командировок и моей работы видимся раза два-три в месяц. В принципе, совсем уже чужие стали.

Искоса наблюдая за телодвижениями поющих девочек, я вздохнула. По хорошему, надо бы давно развестись. Только вот сам Костик упёрся рогом и ни в какую, а скандалить и судиться не хочется. Да и времени пока на это жалко.

С одной стороны, отчасти я мужа понимаю. Квартира-то моя. Ещё от родителей осталась. Да и особых поводов к расставанию вроде нет. По теперешним временам дружеские отношения и отсутствие конфликтов уже не мало. Зачем только он врёт, что любит?

Нет, ведёт он себя соответственно. Из командировок звонит почти каждый вечер. Приезжая, дарит цветы. Ревностью и придирками не достаёт. Налево не ходит. А если и ходит, то достаточно осторожно, чтобы что ни я, ни друзья, ни знакомые об этом ничего не знали. Чего ещё желать? Тем более что устраивать личную жизнь времени у меня, всё равно, нет и в ближайшие пару лет не предвидится.

Только я не верю в такую любовь... Да и чисто физически уже... Не хочу. Всё! Сразу после отпуска поставлю вопрос ребром и, хочет того Костик или нет, разведусь. В конце концов, я даже не против, чтобы он останавливался у меня в квартире, когда будет приезжать из командировок. Главное, чтобы только как друг.

Определившись, я отпила пива и почувствовала себя счастливейшей женщиной на земле. Теперь бы ещё спеть...

- Ну что девчонки, с чего начнём сегодня?

Тамарка рассеянно поболтала соломинкой в коктейле и задумалась.

- Может, "Ладошки"? - Предложила Илона.

- Не вопрос!

Я бодро прогарцевала к ди-джею. Выпросила лучшие микрофоны и через пять минут напрочь позабыла и о грядущем разводе, и о Костике, и о работе. Музыка...

Когда на работе случается аврал, я могу спать по два-три часа в сутки, почти не есть, не отдыхать, но не петь не могу. Дома самая большая комната, которую муж прозвал храмом меломанки, занята инструментами. Полы не мою неделями, готовлю только по большим праздникам, да и вообще, хозяйка из меня не ахти. Приползая с работы, устаю настолько, что мне уже абсолютно всё равно что есть и вымыты ли окна, но пыль с фортепьяно трепетно стираю каждый вечер. Оно - мой своеобразный фетиш ещё с тех времён, когда были живы родители. И оно, и любимая скрипка, и гитара. Последнюю я всем сердцем трепетно и нежно обожала.

Только играть в последнее время практически нет возможности. Днём я дома практически не бываю, а предаваться музыкальному разврату по ночам слишком. Соседи же... Вот потому-то и отрываюсь в караоке. А петь я люблю ничуть не меньше чем играть. Люблю и, что характерно, умею...

Негромко, чтобы не заглушить, подпевая подругам, я ревностно отслеживала намерения остальных посетителей бара. Очень уж хотелось спеть "Штиль", выплеснуть накопившийся за последнее время негатив. Ничто не снимает стресс лучше, чем возможность, не сдерживая себя, раствориться в музыке... Стать ею...

Минорные мелодии сегодня не привлекали. Хотелось... драйва!

К счастью на микрофоны никто не претендовал. Длинноногая девичья компания шушукалась в своём углу, расстроенная неудачей в охмурении. Мужики у выхода упрямо молчали и сверлили взглядами стол. Костик вроде повеселел. Попивая пиво, он довольно и гордо посматривал на нас с подругами.

А что? Смотримся мы ничуть не хуже давешних девиц, хоть и постарше. Томка - сероглазая высокая шатенка, Илона - хрупкая блондинка с выразительными голубыми глазищами в пол-лица и очень приличной грудью. Ну и я. Брюнетка с модной довольно короткой стрижкой и прекрасной фигурой, на которую я, несмотря на катастрофическую занятость, трачу кучу времени в тренажёрных залах и бассейне.

После "Ладошек" мы спели ещё пару песенок из серии "что-то приятное ни о чём" и подруги сдулись.

Отправились пить своё пиво и есть салаты, а я, наконец, дала отмашку ди-джею. Он понятливо включил "Арию" и я закрыла глаза, отдаваясь во власть музыке...

* * *

- Вот чёрт. - Выругался зеленоглазый шатен, мрачно глядя на бесцветный кристалл в центре амулета. - Целый месяц псу под хвост.

- И не говори. - Отозвался брюнет и, поморщившись, сделал большой глоток из высокого стакана. - Семь миров и ничего.

- Не стоит отчаиваться. - Ровным голосом произнёс третий, самый старший мужчина. - В конце концов, через год можно попытать счастья ещё раз.

- Я не могу ждать ещё год! - Зарычал брюнет и с силой ударил по столу кулаком.

Бутылки и стаканы жалобно зазвенели. Пиво выплеснулось на стол.

- Нагив, успокойся. - Положив руку на плечо буяну, печально улыбнулся блондин. - Мы что-нибудь придумаем и найдём способ выиграть год. В конце концов, можно попытаться выйти на Лалирана и договориться с ним. Он и сам не в восторге от предстоящего и может пойти нам навстречу.

- Шутишь? - Хмыкнул Нагив. - Без Венца вариантов нет. Его ведь тоже никто особо спрашивать не будет.

- Возможно. - Кивнул блондин. - Но ведь ещё и она есть. Если любит - дождётся, а если нет. .

- Да и срок поиска истекает только завтра. - Успокаивающе заметил шатен, бросив взгляд на танцующих девушек. Те зазывно улыбались, кокетливо подмигивая. - Может, повезёт.

- Ну конечно! Мы целый месяц безрезультатно прочёсывали магические миры, а найдём её здесь?

Инар, ты сам-то веришь в то, что говоришь? Вален, прекрати. - Стряхнул он с плеча руку друга. - Ты же знаешь, когда я выпью, магия разума на меня не действует. Так что не трать понапрасну силы.

Блондин только молча кивнул и сделал знак официанту принести счёт.

- В таком случае, - спокойно заметил он - нам стоит прогуляться по свежему воздуху. Ты немного успокоишься, да и шанс найти её будет куда выше.

- И ты туда же? - Возмутился брюнет. - Что за бред!

- Не забывай, - нахмурившись, проронил светловолосый - Марта тоже была из шестого мира.

- Это должно меня успокоить? - Процедил сквозь зубы Нагив и вздохнул. - Ладно, сейчас пойдём, только допью.

Друзья замолчали, думая каждый о своём.

Минут через десять, когда счёт был оплачен, стол чист, а пиво плескалось на самом донышке, блондин озадаченно нахмурился и потянулся к кристаллу в центре стола.

- Инар, Нагив, скажите, что это мне кажется! - Произнёс он, дрожащими руками поднося амулет к глазам.

В глубине прозрачного камня тускло мерцала бледная искра.

Когда в этом убедились все трое, лица мужчин озарила робкая надежда. Затаив дыхание, они огляделись. Никого нового в полутёмном зале не появилось. Давешние девицы сидели за своим столиком. Три женщины немногим старше, пританцовывая, пели какой-то бред.

"Пасмурно сегодня с утра, словно в небе плачет кто-то..." - Высоким голосом выводила симпатичная фигуристая блондинка, напряжённо следя за текстом на большом экране. "Если хочешь, на закури и купи чего-то к чаю" - Подхватывала высокая, худощавая и длинноногая шатенка, плавно покачивая бёдрами. Третья же подпевала едва слышно, ритмично двигаясь в такт музыке и уделяя куда больше внимания наблюдению за остальными двумя, чем собственно пению.

- Которая, как думаете? - Шёпотом спросил Вален, всё ещё не веря невероятной удаче.

- Мне больше нравится блондинка... - Протянул мечтательно Инар, рассматривая пышную грудь, обтянутую тонким трикотажным платьем.

- Идиот! - Зашипел Нагив. - Мне плевать, кого ты хочешь затащить в постель. Я о магичке!

- Да понял я, понял. - Поморщился шатен. - Только мне-то откуда знать? Любая может быть. Стоит, наверное, попробовать познакомиться и поднести амулет поближе?

- Рискну испортить вам настроение, - вмешался блондин - но не забывайте, что мы в шестом мире. Мало определить кто.

- Чёрт побери, Вален, может ну его? Так умыкнём? - Поморщился Инар. - Сложно слишком.

- Согласен, сложно. - Отозвался тот, серьёзно глянув на склонного к авантюрам друга. - Но по-другому нельзя. Я печать запрета срывать не намерен.

- Ничего. Мы что-нибудь придумаем. - Пристально разглядывая женщин, прервал спор брюнет. - У нас ещё почти сутки, так что шанс, раз уж мы нашли её, есть. Нужно только как-то аккуратно, чтобы не напугать, познакомиться, а там разберёмся.

Тем временем музыка стихла и две из трёх женщин вернулись к своему столику, оставив подругу в одиночестве. Та сделала знак парню за пультом и замерла, расправив плечи.

Так кто же из них?

Вопрос отпал сам собой, когда сильный красивый голос заполнил зал и искра в кристалле из тусклой, едва заметной капли света, превратилась в яркую звёздочку.

Мужчины переглянулись.

- Закажи ещё пива. - Попросил Нагив Инара, жадно вглядываясь в ту, что приведёт его к цели.

* * *

После "Штиля" и "Улицы роз" эстафету пришлось отдать девочкам, решившим попытать счастья во второй раз. Под их откровенно неприязненными взглядами я подмигнула жертвам юных охотниц и удалилась за свой столик.

Понятно, что главным оружием по охмурению станут эротичные движения. Угу, и мелодийку выбрали из "Виагры". Ну, держитесь, мужики! И, честно говоря, я была всё же на стороне девочек.

Двигались они действительно хорошо, будто заранее отрабатывали синхронность и эротичность движений. Хотя почему "будто"? Вполне может быть. Сейчас подобных курсов полным-полно. Так что удачи, если уж им так хочется заполучить этих мачо! Любые усилия должны вознаграждаться.

Вот ничего не могу с собой поделать, но искренне не понимаю людей, которые, будучи недовольны чем-то, тихо сидят и ждут, когда жизнь сама всё исправит. Как бы ни так! Как правило, всё бывает как раз наоборот. И нечего ныть и жаловаться, если можно просто встать и сделать что-то. Пусть не всегда получается добиться желаемого эффекта, но всё же. И вообще, "дорогу осилит идущий" - мой девиз. Садясь, я широко улыбалась, довольная как слон.

- Ну что, оторвалась? - одобрительно протягивая мне пиво, весело фыркнула Томка.

- Я в процессе. - Отсалютовала я ей высоким стаканом.

Томка для меня даже не подруга - лучший и доверенный друг. Познакомились мы ещё в детдоме, куда я попала. Будучи уже вполне взрослой, но откровенно домашней девочкой, новые порядки звериной стаи я приняла достаточно болезненно и упрямо противостояла своре обозлённых сверстниц, живущих там большую часть своих сознательных жизней, вместо того чтобы сделать вид, что приняла их правила. Сейчас даже не понимаю, как мне удалось не только выстоять, но и собрать вокруг себя всех более-менее здравомыслящих обитателей этого серпентария. Томка была первой, кто встал на мою сторону, за что я ей благодарна и по сей день. Когда драки стали ежедневной процедурой, это позволило не потерять веры в себя и найти силы если не победить, то хотя бы продержаться до выпуска.

Впрочем, я не слишком любила вспоминать те времена, хоть, в конце концов, и добилась того, что никто не диктовал мне своего извращённого восприятия окружающего мира. Какого чёрта я сейчас-то об это вспомнила?! Настроение сразу упало и упоительное ощущение полёта и единения с чем-то неведомым сменилось раздражительностью и злостью.

Томка проницательно глянула в мою сторону и вопросительно приподняла левую бровь. Я, кстати, как ни старалась, так и не обучилась этому фокусу. Качнув головой, я дала понять, что не в настроении объясняться и сосредоточилась на пиве.

Заметив нашу молчаливую перекличку, Илона сообразила, что что-то не так и решила исправить положение. Она вообще миротворец.

- Ой, Ленусик, ты как всегда в ударе. Так спела, что все просто в шоке были. Видела бы, как соседки по столику прожигали тебя взглядами. - Илона хитро подмигнула мне.- Они так перед красавчиками выделывались и ноль внимания, а стоило тебе выйти и запеть... Я бы, на месте Костика, побеспокоилась. У него явно появились конкуренты.

- Ну, конечно! - Рассмеялся муж. - Да о каких конкурентах ты говоришь? Лена у меня суперправильная девочка. Пусть хоть кругами вокруг неё ходят, я ей доверяю больше чем себе.

Почему-то его уверенно-насмешливый тон меня окончательно добил. Пусть в последние годы наш брак - фикция. Да, я могу понять и даже простить отсутствие любви и ревности, но только при наличии уважения. Зачем показывать остальным, что я для него ничего не значу настолько, что он даже и не думает беспокоиться о возможных конкурентах? Зачем?

Такая явная демонстрация пренебрежения меня просто взбесила. Знал бы он, сколько усилий мне приходиться прикладывать, чтобы отмахаться от коллег и начальства мужского пола! И ведь верность тут, честно говоря, ни при чём. Просто принципиально не хочу переводить рабочие отношения в горизонтальную плоскость. А вне работы... Да не бываю я практически вне работы! А если удаётся выкроить свободное время, то предпочитаю уделять его друзьям и любимым занятиям, а не посторонним мужикам, от которых ничего нового ждать не приходилось.

- Ах, вот значит как... - Протянула я, прищурившись. - Доверяешь, значит? Понятно...

Ярость бурлила в крови похлеще, чем раньше. Не желая скандалить на людях и портить вечер, я схватила со стола мобильник, многообещающе оскалилась и решительно поднялась.

- Мне нужно позвонить.

Кипя от злости, я буквально вылетела из бара до того как кто-то из подруг сообразил составить мне компанию. Правда, громкое шипение Тамарки в сторону подставившегося супруга, расслышала.

Обида и ущемлённая гордость, проигнорировав робкие призывы разума успокоиться и не раздувать из мухи слона, вытолкнули меня в ярко освещённый холл. Закрыв за собой дверь, я отошла чуть в сторону и, укрывшись от посторонних взглядов, остановилась.

Всегда знала, что судьба даёт шанс получить желаемое. Хотела разумных причин для развода?

Пожалуйста... Чем не причина? Только вот, обидно. Ну, ничего, я придумаю что-нибудь такое, что обтекать будет он, а не я.

Бесшумно открылась дверь, и из бара вышли двое. Богатырского сложения блондин в шикарном тёмно-сером костюме и офигительно сексапильный шатен в классических джинсах и белом свитере с высоким горлом. Ага, это как раз то, что надо! Боясь испортить всю затею необдуманными действиями, я отступила чуть глубже в тень колонны, прекрасно зная, что так от дверей меня увидеть просто невозможно.

Мужчины огляделись по сторонам и направились в сторону гардероба, что-то спросили у его "хранителя". Лишь бы не ушли... Я затаила дыхание, но, к счастью, моим опасениям не суждено было сбыться. Видимо, просто выпитое потребовало свободы.

Пока ждала, идея оформилась в полноценный план. Для его осуществления мне нужен более-менее представительный мужчина. Да и просто симпатичный подошёл бы вполне. В принципе, любой из этих двоих меня более чем устроит, лишь бы умел хоть чуть-чуть петь.

В другой ситуации достаточно было бы просто пройти мимо их столика, бросив пару взглядов и запеть. Но, судя по тому, что на старательно вихляющих всеми выступающими частями тела девочек эти мужчины не обратили ни малейшего внимания, этот номер не пройдёт. Хотя у меня, пожалуй, чуть больше шансов.

Когда пела, краем глаза заметила на их лицах изумление и, наверное, интерес. Но вот почему они большей частью смотрели в центр стола? Там, кажется, у них что-то светилось. Видимо, мобильник.

Может, просто СМС-ка пришла какая-то особенная? Так что, вполне могло быть, что их реакция никакого отношения ко мне и не имела. Значит, буду действовать иначе...

Я бросила взгляд на ближайшее из двух десятков больших зеркал, украшающих холл. В нём отражалась очень даже симпатичная брюнетка. Зелёные глаза светились предвкушением и азартом.

Белая юбка выше колен открывала красивой формы ноги. Благодаря высоким шпилькам маленький рост не бросался в глаза. Строгость покроя синей блузы компенсировали полупрозрачный материал и расстёгнутые верхние пуговки. Чуть растрёпанные светлые мелированые пряди на чёрном фоне придавали образу некоторую наивную доверчивость.

Порадовавшись тому, что не успела накраситься "по полной" программе и лишь слегка подновила дневной практически незаметный макияж, я одёрнула юбку. Глубоко вздохнув, вынырнула из своего укрытия и шагнула навстречу мужчинам, только что закрывшим за собой дверь с лаконичной литерой "М".

- Извините, пожалуйста... - Заступив им дорогу, я просяще улыбнулась и бросила заговорщический взгляд из-под ресниц. - Вы не могли бы мне помочь?

* * *

Слегка ошарашенные "громким" явлением мужчины переглянулись. Только они начали обсуждать варианты знакомства в обход запрета на приближение и общение, как девушка тряхнула головой и что-то прошипела своему спутнику.

- Куда это она? - Встревожился шатен и поднялся из-за стола, когда миниатюрная брюнетка, уверенно перебирая красивой формы ножками, пролетела мимо и выскочила из бара.

- Не думаю, что просто решила вот так уйти. - Глянув на оставшуюся на своём месте сумку беглянки, хмыкнул брюнет.

- Согласен, - кивнул Вален - но проследить всё же стоит. Мы пойдём с Инаром. Если всё же она решит покинуть своих друзей, я попробую её задержать, а Инар предупредит тебя.

- Лучше наоборот. - Заметил Нагив. - Раз уж первыми заговорить с девушкой не сможете, у Инара больше шансов привлечь её внимание, с его-то опытом "общения" с женским полом без слов...

- Задача? - Хмыкнув, поинтересовался зеленоглазый.

- Сделать всё, чтобы она с тобой заговорила. Если не выйдет, проследишь за ней. Мы тебя найдём.

Вален, маячок сколько протянет без подпитки?

- Здесь часа два-три.

- Хватит. Идите уже, а я подожду её здесь и попробую что-нибудь придумать.

Двое только кивнули и вышли, а оставшийся мужчина задумчиво проследил за ними взглядом. Как же подобраться к этой девице, не нарушая запрета? Как сделать так, чтобы она заговорила с кем-то из них, а ещё лучше попросила о помощи? О какой помощи, демон раздери?! Единственная угроза для неё здесь - они сами. Хотя, если...

Нагив прищурился и оценивающе глянул на спутников той, что была ему нужна. План, довольно сложный в исполнении, но дающий вполне реальные шансы заполучить "да", начал оформляться.

Когда минут через пятнадцать открылась дверь, оставалось только ввести в курс дела друзей и подозвать официанта, но не успел брюнет открыть рот, как Инар сверкнул ошарашенно довольной улыбкой. Слишком радостной, чтобы быть просто данью вежливости. Нагив прищурился, но спрашивать ни о чём не стал, ожидая пока подойдёт Вален, уже что-то в полголоса обсуждающий с молодым парнем за пультом.

- Держи. - Вернувшись к столику, блондин протянул листок с печатным текстом и включил мобильник, позаимствованный у ди-джея. Хорошо, что магия разума давала определённые преимущества.

- Что это? - Нагив озадаченно пробежал глазами текст. - Песня?

- Ага. - Хохотнул Инар. - Малышка подошла к нам сама и, кстати, попросила о помощи.

- Что?! - Брюнет недоверчиво прищурился. - Действительно? Кого именно попросила?

- А вот это - самое интересное. - Довольно отозвался блондин. - Она обратилась ко мне, но помощи попросила у нас всех. Вернее у кого-то, оставив выбор за нами. Думаю, ты прекрасно понимаешь, кому лучше выполнить просьбу?

- Да, конечно. - Ещё не вполне веря такой удаче, кивнул Нагив. - Но чего она хотела?

- Нужно будет сделать вот что....

* * *

Когда минут через десять я вошла в бар и соблазнительно плавной походкой направилась к пульту ди-джея, новые знакомые уже сидели за своим столиком. Помочь мне они согласились сразу же. Как-то даже слишком быстро и легко... Но сейчас даже не глянули в мою сторону, будто и не было разговора и обещания. Либо играют так хорошо, либо решили прикольнуться над нахальной девицей и попросту прокатить...

Но отступать или выяснять детали было поздно. Да и не теряю я ничего при любом раскладе...

Объяснив ди-джею чего хочу, закрепила микрофон и повернулась спиной к залу, Костику, подругам и потенциальным помощникам.

Адреналин зашкаливал, да и заказанная песня предполагала некоторый... хм... флирт на грани фола. Передёрнув плечами, я поймала себя на том, что возбуждённо притопываю в такт ещё даже не зазвучавшей музыке. Почему-то было страшно... А вдруг, никто не подойдёт? Ну и чёрт с ним! И одна вытяну, если понадобится.

На огромном, в пол стены, экране передо мной высветилась первая строчка, пошёл обратный отсчёт, и я закрыла глаза. Текст знаю и так, а музыку чувствую лучше, когда ничто не отвлекает. А спеть сейчас нужно так, чтобы у Костика просто челюсть отпала. Чтоб знал, кого теряет. .

Если будет пара для дуэта, всё выйдет. Я песни не пою, я их живу, становлюсь ими, верю и дышу темой, музыкой, душой каждой. Правда, только если они мне нравятся.

Ожили динамики, сердце замерло в предвкушении.

(Группа "Инь Янь" песня "Детка")

Зачем ты пришёл, холодный ноябрь?
Верни мне хотя бы вчерашнее солнце

Едва пропела первые строчки, левый висок обожгло хрипловатым голосом, и по телу прошла дрожь....

Всего одну ночь с тобой моё сердце...

Тембр был такой, что я едва удержалась на ногах от его завораживающей силы, глубины и сексуальности. Пожалуй, свою роль сыграл и эффект неожиданности. Это был не Инар, да и не Вален тоже.

Сжав ладонями мою талию, незнакомец прижал меня спиной к себе и горячо выдохнул в макушку очередную фразу. Музыка гремела, оглушая, привычно вводя в некое подобие транса, завораживала и звала за собой, а сильное тело так близко провоцировало и откровенно возбуждало. Поддавшись искушению, я отдалась ритму и, качнув бёдрами, провокационно прижалась к партнёру. Внутри что-то вздрогнуло, дыхание перехватило, но я всё же вплела свой голос в мелодию, вторя мужскому.

Чуть повернув голову, запрокинула лицо и открыла глаза... И пошатнулась на каблуках от яркой синевы пристального взгляда незнакомца. Лукавые искорки в глазах и агрессивно-искушающее выражение на его лице буквально выбили почву из-под ног. Спасла меня музыка, не позволив впасть в столбняк.

И я сказала: "О, yes! - Пропела я хрипло и поняла, что действительно согласна. Не знаю на что, но...

Наверное, на всё.

Не пугайся, не пугайся, детка! Заходи в мою большую клетку. - Выдохнул он, почти касаясь губами моего уха, и тыльной стороной ладони провёл по шее вверх к щеке.

Хочешь мне помочь? Только на одну ночь ты притворись моей... - и весело подмигнул, тряхнув длинной густой чёлкой. - Она сказала О, Yes!

Последняя строчка в его устах прозвучала так торжествующе... Вздрогнув от пронзительного удовольствия, отчего-то охватившего меня, я пришла в себя и включилась в игру. Теперь мой ход! С сожалением отстранившись от ходячего афродозиака, скинула туфли и, ритмично двигаясь, не отрывая от взгляда от искрящейся синевы, спиной вперёд пошла к лестнице на крышу бара.

Поди ка сюда. Не надо бояться...
Давай притворяться! Теперь это модно.

Ступни уже холодил металл ступенек, пальцы покалывало от возбуждения, а он всё стоял на месте, улыбаясь так, что всё тело горело в лихорадке... Но в следующую секунду, мужчина мечты медленно и завораживающе неотвратимо двинулся ко мне. В его глазах светилось торжество победителя....

Неторопливо наступая, буквально гипнотизируя аурой силы, он настиг меня уже на крыше. Забыв обо всём кроме торжествующе сверкающих глаз напротив и ритма, бьющегося в крови, я уже не понимала где я, кто я и что происходит. Когда горячие руки с силой сжали мою талию и, повернув спиной к себе, он прижал меня к груди, я едва не замурлыкала от охватившего однозначного желания.

Чёрт, никогда ещё так....

Впервые мой голос так дрожал от страсти и безумного желания согласиться на всё. Здесь, сейчас, с Ним... Музыка всегда вводила в некое подобие транса, но сейчас перестал существовать весь мир. Я чувствовала себя неотъемлемой частью этого мужчины, нависающего надо мной воплощением силы...

Его руки крутили меня, сжимали или едва касались. Я выпала из реальности, отдаваясь чужой власти, безропотно подчиняясь впервые в жизни. Только его голос бился в ушах...

Очнулась, когда музыка стихла, а он, перегнув меня через перила, пристально смотрел в глаза, почти касаясь губами губ... Кожа горела и сердце бешено стучало в ожидании...

- Ты мне нужна. - Выдохнул он хриплым шёпотом. - Согласна пойти со мной?

- Да... - Заворожено отозвалась я, не в силах не-то что отказать, даже сообразить что происходит.

В тот момент, когда наши губы уже почти соприкоснулись, мужчина вдруг отстранился и, подхватив меня на руки, легко перепрыгнул через перила. Сердце упало. Тут метра четыре! Но приземления я даже не почувствовала, а незнакомец преспокойно пересёк зал и усадил меня на моё же место рядом с Томкой. Молча улыбнулся, развернулся и просто ушёл.

Чё-о-о-орт. .

Сердце стучало как сумасшедшее. Щёки горели. Кажется, подруги что-то говорили. Костик молчал, стиснув зубы, и прожигал меня злым взглядом. Я же пребывала в прострации. Что это вообще было?

Сглотнув, я схватила ближайший стакан и жадно глотнула. Едва не подавившись, перевела взгляд на столик у входа и чуть не взвыла в голос. Незнакомец и Инар с Валеном уже выходили. Только в дверях шатен обернулся и, поймав мой ошарашенный взгляд, многообещающе улыбнулся, сверкнув белоснежными зубами.

С трудом удержавшись от безумного порыва вскочить и броситься следом за троицей, я улыбнулась в ответ и отвернулась. Чего мне стоило сохранить на лице более-менее равнодушное выражение, знаю только я. Пожалуй, ещё Тамара в полной мере поняла, насколько меня проняло... Остальные...

Илона старательно щебетала что-то шутливо отвлечённое, пытаясь приглушить грядущий скандал.

Костик смотрел молча и тяжело.

- Ну и? - Бросил он зло, зажигая сигарету. - Что ты этим мне хотела доказать?

Я непонимающе посмотрела на мужа. Чего-то хотела, это точно, только в данный момент мне как-то не до того. Никогда в жизни я даже близко не встречала мужчины, способного за несколько минут ввести меня в такой ступор.

Нет, физически мне хотелось многих за свои годы, хоть и мало кому из них "перепало", но не настолько же! У меня до сих пор ноги дрожали и мышцы живота сводило от желания. Чёрт! И ведь самое поганое не то, что я этого брюнета синеглазого банально хочу, а то, что ещё больше я хочу быть просто рядом, слушать его голос, тупо знать где он... Кто он, в конце-то концов.

Усилием воли я подавила готовый сорваться с губ горестный стон. Стакан чуть слышно ударился о зубы, когда попыталась отпить пива. Вот это попала так попала! Чтоб я... Никогда не верила в любовь с первого взгляда, и так вляпалась! Я ведь даже имени его не знаю! Конечно, можно обманывать себя сколько угодно, убеждая, что произошедшее - всего лишь всплеск гормонов, но что толку-то?

- Лен, может, ты всё-таки ответишь? - Едва сдерживая ярость, Костик смял ополовиненную сигарету в пепельнице.

Подтянув к себе любимую сумку, я молча выложила на стол несколько хрустящих купюр и встала.

- Девчонки, извините, но мне лучше уйти. - Даже наскребла сил, чтобы улыбнуться и посмотреть мужу в глаза. - Да, по приезду из Лондона я подаю на развод. Пока меня не будет, можешь спокойно жить дома, дальше - посмотрим. Только сегодня, пожалуйста, переночуй у кого-нибудь из друзей. Мне нужно побыть одной.

Развернувшись, решительно направилась к ди-джею. Не обращая внимания на приглушённое бормотанье Илонки, убеждающей моего благоверного, что всё наладится, только нужно дать мне успокоиться, я подобрала туфли, сиротливо лежащие около пульта. Сняв микрофон, мельком глянула на проходящих мимо злых до чёртиков красоток-охотниц.

Зря злитесь, девочки. Вы упустили добычу, а я стала жертвой неизвестного охотника. Так кому из нас повезло больше?

- Лен, всё совсем плохо? - Тихо спросила подошедшая со спины Тамарка.

- Даже хуже, чем ты думаешь.

- Может, ко мне?

Идея была не плоха. Костик, конечно, неплохо меня знает, но сейчас он слишком обижен и может просто не придать значения просьбе оставить в покое хотя бы на сегодняшнюю ночь. А Томка живёт одна и доставать точно не будет, чётко понимая, когда мне нужно поболтать, а когда помолчать.

- Нет. - Всё же сейчас я хотела остаться совсем одна. Нужно привести мысли в порядок и разобраться с чего это вдруг я сошла с ума. - Ты извини, но я...

- Ладно. Поняла. Если что звони, я приеду.

Спокойный голос подруги придал уверенности, и я порывисто обняла её.

- Спасибо, Том. До встречи через десять дней.

- До встречи.

Буквально вылетев из бара, я едва не забыла своё пальто. Спохватившись уже в дверях, вернулась к удивлённому лихорадочным блеском глаз охраннику и протянула жетон.

- Побыстрей, пожалуйста. Я очень тороплюсь.

- Вам вызвать машину? - Протягивая мне одежду, спросил он вежливо.

- Нет, благодарю.

Застёгивая пальто на ходу, я вышла. Стоянка такси за углом, так что скорее дойти до неё, чем ждать. Заодно проветрюсь, тем более что вот такой пронизывающий ветер, да ещё и с мокрым снегом, как нельзя лучше способствует просветлению в мозгах... Торопливо обойдя здание клуба, я свернула во двор и услышала окрик мужа.

- Лена! Давай поговорим!

Отступив в тень крыльца какого-то офиса, замерла и зажмурилась. Лишь бы не нашёл! Вот чего-чего, а выяснять сейчас отношения совсем не хотелось. Тем более с ним...

Через некоторое время я облегчённо выдохнула. Кажется, пронесло, только вот планы придётся изменить. Наверняка Костик уже выяснил у охранника, что машины тот мне не вызывал, а значит, помчится ловить на парковку. Он не хуже моего этот район знает. Ничего... До метро далековато, конечно, но не настолько чтобы не дойти за полчаса.

Решительно тряхнув головой, я открыла глаза и шагнула вперёд, чтобы тут же замереть столбом. На расстоянии вытянутой руки стояла причина раздрая в душе. Лица незнакомца в темноте я практически не видела, но окружающую его ауру властной силы чувствовала каждой клеточкой тела.

По обе руки от него - Вален и Инар. Свет далёкого фонаря светил им в спины, падая на не прикрытые шапками волосы.

Ситуация "я и три малознакомых мужика в тёмной подворотне" безусловно должна была пугать, но почему-то страха не было. Только сердце часто-часто билось в горле, а взгляд прикипел к статной фигуре в центре.

- Ты согласна мне помочь? - Обдал меня жаром тот самый голос, вызывая безумное желание коснуться ладонями укрытых тенью щёк, почувствовать его руки на своей коже...

Едва дыша от странного наваждения, кивнула и прошептала:

- Да...

Его улыбки я не увидела, но почувствовала. Когда мужчина вынул из кармана странный кулон на длинной толстой цепочке и повесил мне на шею, Инар и Вален шагнули вперёд, подхватив меня под руки, и в следующую секунду нас ослепила вспышка яркого света.

* * *

Не заорала только потому, что не поверила собственным глазам. Невозможно зажмуриться на задворках караоке-бара, а, отрыв глаза, очутиться на верхушке башни, сложенной из золотисто-жёлтого камня! Почувствовав ободряющее пожатие, я повернула голову.

- Лена, думаю, мы должны кое-что объяснить Вам. - Успокаивающе улыбаясь, произнёс Вален.

- Вы так считаете? - Поддавшись обаянию блондина, отозвалась я насмешливо. - Склонна согласиться с необходимостью некоторых разъяснений, но, может быть, позволительно рассчитывать на получение их в более подходящем месте? Боюсь, здесь могут возникнуть некоторые сложности с адекватным восприятием.

Привычка собираться в форс-мажорных обстоятельствах сделала своё дело и выдала ответ за меня, пока я старательно держала лицо. Отметив, что по мере того, как я говорила, лицо собеседника сменило выражение с сочувственного на удивлённо-заинтересованное, констатировала, что, как минимум, с одним из трёх мужчин, общий язык мы найдём.

- Так что же? - Выжидательно вежливо спросила я, глядя в яркие карие глаза напротив.

- Инар проводит вас в комнату, где вы сможете переодеться и привести себя в порядок, а через полчаса... Вам хватит этого времени?

- Более чем. - Спокойно кивнула я Валену без тени улыбки.

- Замечательно. Тогда через полчаса он зайдёт за вами и проводит в общий зал, где мы сможем поужинать и обсудить сложившуюся ситуацию в деталях.

Молча кивнув, приняла предложенную Инаром руку. Ответив уверенно непроницаемым взглядом на недоверчиво нервный спутника, я сначала бодро процокала каблучками по ступенькам узкой лесенки, а потом и по мраморному полу широкого светлого коридора. Когда проводник указал на отделанную эмалью и кучей нарядных финтифлюшек дверь, я максимально ровно улыбнулась и повернула ручку в виде головы лебедя. Оказавшись внутри просторной светлой комнаты в стиле Людовика четырнадцатого, обессиленно прислонилась спиной к стене и медленно сползла по ней на пол.

Что происходит, чёрт меня дери?! Было бы неплохо поверить, что всё это - сон или галлюцинация, но обманывать себя глупо и бесперспективно, а разум однозначно утверждает, что неподдающиеся логике события - реальность. Значит, придётся разбираться по ходу дела. Главное - держать себя в руках и не позволить никому понять, насколько я растеряна и напугана. И без того положение - хуже не придумаешь. Информации - ноль. Где я не понятно. Зачем и почему здесь нахожусь - тоже тайна за семью печатями. Да ещё и в душе раздрай...

Сосчитав до десяти, я несколько раз глубоко вздохнула и поднялась на ноги. Для начала сняла пальто и повесила его и сумку на спинку стула. В процессе осмотрелась.

Туалетный столик, высокий комод, двухстворчатый шкаф, овальное зеркало в богатой раме и роскошная кровать на витых ножках, увенчанных позолоченными драконами, напоминали экспонаты какого-нибудь музея. Стены оббиты кремовым жатым шёлком. Высокий потолок в крупных палево-розовых цветах, явно расписан вручную. Персикового оттенка шторы обрамляли два больших окна, закруглённых сверху. На полу наборный тёмный паркет, пушистый коврик у кровати и медвежья шкура у розового камина. За золотистой кованой решёткой ровной стопочкой сложены аккуратные поленья, а рядом кучка узких лучинок. Тут же на специальной подставочке подвешена кочерга с деревянной ручкой. На каминной полке несколько фарфоровых дракончиков и длинные спички в резной костяной шкатулке.

Оторвавшись от созерцания, я решительно подошла к шкафу и распахнула позолоченные дверцы, украшенные вставками вишнёвой эмали. Как бы то ни было, я здесь, и на данный момент выгоднее будет сделать вид, что правила игры, навязанные мужчинами, принимаю безоговорочно и покорно.

Сначала необходимо выяснить что к чему, а уж после этого делать выводы и планировать дальнейшие действия. А это значит, что совсем ни к чему показывать зубки раньше времени.

Бегло осмотрев содержимое гардероба, убедилась, что оно состоит исключительно из платьев.

Впрочем, как я и предполагала, исходя из обстановки комнаты. Естественно, все наряды в пол.

Порадовало только отсутствие обручей и прочих пыточно-кринолиновых деталей.

Прекрасно понимая, что из отведённых тридцати минут пятнадцать уже потратила на осмотр помещения и укрощение собственной нервной системы, я, быстренько пробежала глазами по имеющимся в наличии платьям и выбрала тёмно-зелёное, отделанное чёрным шнуром. Прикинув перед зеркалом, убедилась, что длина на удивление идеально подходит моим метру шестидесяти двум. На полочке в том же шкафу нашлись и бархатные туфельки по ноге.

Да уж, чудо из чудес! Обычно, чтобы подобрать приличную обувь тридцать пятого размера, да с высоченным подъёмом, приходилось объехать с десяток магазинов и потратить на это полдня, а тут и платье и туфли... Удивительное дело! Впрочем, на фоне остальных странностей это - мелочи.

Аккуратно разложив одежду на кровати и скинув шпильки, я осмотрела по очереди ящики комода.

Проигнорировав бельё, чулки и прочее, вытащила корсет. Покрутила его в руках и засунула обратно. В

крайнем случае, сделаю вид, что не догадалась о его наличии. Стянув юбку и блузку, надела платье на нормальное человеческое бельё. Вот спрашивается, зачем вообще нужен корсет, если платье и так сидит как влитое благодаря шнуровке по бокам?

Натянув туфельки, посмотрела в зеркало. Очень и очень... Грудь, талия и верхняя часть бёдер обтянуты плотной тканью ровно настолько, чтобы выглядеть элегантно, но не эротично. От середины бедра подол плавно расширялся и мягкими складками лежал вокруг ног. Узкие рукава, отороченные чёрным шнуром как раз под цвет волос, доходили до середины кисти, подчёркивая длину тонких пальцев и белизну кожи.

С одной, стороны сдержано и даже строго, а с другой, достаточно женственно, чтобы мужчины расслабились и не вздумали с самого начала воспринимать меня как серьёзного соперника в затеваемой игре. А это как нельзя кстати, пока я не пойму чего им от меня нужно.

Осторожно подновив невесомый дневной макияж, я задумчиво постучала тюбиком с тушью по губам. Добавить секси или не стоит? Пожалуй, не стоит. Всё-таки одна в компании трёх малознакомых мужчин... Не буду нарываться. Интуитивно чувствую, что откровенное насилие с их стороны мне не грозит, но бережёного Бог бережёт.

Деликатный стук в дверь застал меня у окна. Полностью готовая, я уже минуты три задумчиво рассматривала серое ворчливое море у подножия обрыва, на краю которого стоял замок. Почти на краю. Между стенами и морем раскинулся шикарный парк. Я насчитала три больших фонтана, четыре беседки и пару десятков клумб.

Золотистыми лентами вилось несчётное количество дорожек, по которым прогуливались люди в костюмах позапрошлого века. Хотя... Я не знаток истории и могу ошибаться, но почему-то всё время мелькала мысль, что одежда, обстановка и, вообще, замок, пусть и похожи на виденные в фильмах, к Земным никакого отношения не имеют. Хоть прошлого, хоть позапрошлого века... Дела... Во что же я так опрометчиво ввязалась?

Наверное, стоило пожалеть или испугаться, но, уже слегка отойдя от первого шока, поймала себя на том, что ни страха, ни сожалений не было. Только досада на себя, растерянность и странное чувство... предвкушения?! Ничего, разберусь и с этим. Как там? Точно! Дорогу осилит идущий.

Глубоко вздохнув, я расправила плечи, повернулась к двери, за которой меня ждали, и пошла навстречу судьбе. Так или иначе, очень скоро я всё узнаю. А пока не стоит забивать голову посторонними мыслями.

ГЛАВА 2

Повернув позолоченную ручку, я открыла дверь и ровно улыбнулась Инару. Одобрительный взгляд красавца-шатена несколько сгладил досаду от ещё одного собственного просчёта. Лишившись шпилек и вместе с ними двенадцати сантиметров роста, я на мгновение почувствовала себя рядом с этим мужчиной пигалицей. А ведь Вален ещё выше. Чёрт.

Принимая руку проводника, невозмутимо кивнула в ответ на цветистый комплимент. Это всё - пустые слова, не имеющие ни веса, ни смысла, и я давно научилась нейтрально отвечать, не обращая ни малейшего внимания на содержание текстов, отмечая лишь интонации и подтекст. Здесь кроме вежливого интереса и признания меня достаточно привлекательным для флирта объектом ничего не просвечивалось, так что я только вежливо улыбнулась, а сердце заходилось в груди от страха и возбуждения.

Отстранённо фиксируя взглядом богатую отделку коридоров и лестниц, я плыла рядом с Инаром, судорожно пытаясь вернуть себе не только внешнее, но и внутреннее спокойствие.

В принципе, то, что выгляжу не слишком солидно в этом платье и без каблуков, мне только на руку.

Подсознательно хрупкую симпатичную женщину мужчины не способны воспринимать как равную себе. Значит, так или иначе обязательно расслабятся, потеряют осторожность... При должном внимании и умении, можно сыграть на этом, а каждая их оговорка для меня - бесценная информация и вожделенный контроль над ситуацией.

Логика подсказывала, что троице похитителей от меня что-то нужно, а интуиция вопила, что это самое "что-то" мне очень не понравится. Сексуальный подтекст тут ни при чём, по крайней мере, с их стороны. Тут что-то похлеще...

Ещё бы избавиться от присосавшейся к душе горечи, мешающей трезво воспринимать происходящее. Не от разочарования, нет. . Как ни странно, я не злилась ни на одного из тех, кто притащил меня сюда (куда бы оно ни было). А вот на себя очень даже.

Осознание, что так легко и непринуждённо попала в сети, из которых выбраться будет ох как непросто, и иррациональный мандраж, непростительно жгучее влечение к синеглазому незнакомцу, да и собственная неизвестно откуда взявшаяся дурь, из-за которой я почти благодарна ему за неприятности, навязанные мне угнетали. Просто потому, что это дало возможность быть рядом с НИМ... Всё это просто бесило! Так бесило, что я никак не могла прийти в себя и собраться. С это плохо. Очень.

В первую очередь потому, что такой подлянки я от себя просто не ожидала, и в реальность подобных чувств никогда не верила. Применительно к себе точно. Ведь даже замуж вышла исключительно из соображений целесообразности. Ровные дружеские отношения, приправленные сексом, взаимной привязанностью, доверием и, чего греха таить, терпимостью Костика к присущей мне резкости, склонили чашу весов к однозначному "да". А сейчас... Чувствовать себя настолько уязвимой было непривычно и страшно.

То, что меня втянули в крупные неприятности, было понятно без слов. Разъяснения - только детализация. Да - нужная, да - важная для формирования плана по ликвидации ЧП, но только детализация. И, несмотря на то, что переговоры на башне вёл Вален, инстинкты и опыт однозначно говорили, что не он организатор действа, а как раз тот, чьего имени я не знаю. Тот кто, затащив меня сюда, молча наблюдал за моей реакцией, рассматривая, будто какую-то букашку. Тот, от чьего присутствия бросало в жар, а выжидательно-напряжённая поза сводила с ума, несмотря на шок из-за нереальности и невозможности произошедшего.

На крыше я напугала саму себя. Собственная реакция оказалась куда необъяснимее и оттого страшнее любых странных событий. Как ни старалась я тогда взять себя в руки и не смотреть на необъяснимо любимого мужчину, взгляд помимо воли возвращался к статной фигуре в тёмных брюках и белоснежной рубашке. И пронзительно-холодный ветер не мог остудить моих горящих щёк. Это...

слишком не похоже на меня! Я циник, а такое даже для романтичной дурочки - перебор. Что со мной?

Что?!

Неожиданно я поймала своё отражение в огромном зеркале и встала как вкопанная. Инар обеспокоенно нахмурился и замер рядом, прервав поток комплиментов. Это что же получается? Не смотря ни на что, я, умница и красавица, готова простить явную подставу незнамо кому? И почему?!

Потому что влюбилась? Я ведь даже имени его не знаю! И всё же это так. Глупо обманывать себя.

Отрицая очевидное, пусть и невероятное.

Но так дело не пойдёт. . Это, как минимум, унизительно, а как максимум - бесперспективно. Моё синеглазое чудо и без того слишком уверенно в собственной неотразимости. И раз уж так случилось, что я влюбилась, как дура, он мне нужен. Значит, нужно что-то делать, чтобы я была ему нужна больше чем он мне.

А как этого добиться, если в его присутствии точно не смогу сдержать эмоций? Нет, хотелось бы верить, что смогу, но если быть объективной, вряд ли выйдет достаточно долго и убедительно, чтобы обмануть внимательный взгляд. Показывать любимому, что при желании он может получить от меня всё, включая и душу, нельзя ни в коем случае... Так как же тогда? Если подытожить, выходит, что скрывать собственные чувства бесполезно. Значит, буду маскировать. Подобное не бросается в глаза среди подобного. Кажется, выход найден.

Определившись, я немного успокоилась. Нет смысла плыть против течения, заранее зная, что не справишься с задачей, а вот поймать руль и направить движение туда, куда нужно... Можно попробовать. Я осторожно улыбнулась своему отражению.

В зеркале напротив были двое. Зелёная рубашка и чёрный камзол Инара удивительно гармонировали с моим платьем. Рядом со статным шатеном я казалась во сто крат женственнее и беззащитнее, чем обычно. Моя ладошка, лежащая на сгибе его руки, смотрелась почти неуместно нежной и хрупкой. Пожалуй, только короткая стрижка выглядела странновато в этой обстановке.

Поймав внимательный взгляд спутника в зеркале, я поправила волосы и, робко улыбаясь, повернулась к мужчине. Прикусив нижнюю губу, похлопала ресничками и застенчиво посмотрела снизу вверх.

- Здесь всё так красиво... - Протянула я смущённо и чуть тише добавила, опустив голову. - И все...

Очень хочется соответствовать. Особенно рядом с таким обходительным и чутким кавалером. Вы простите меня за неловкость?

Скептически хмыкнув, Инар насмешливо улыбнулся. Не думаю, что мой маленький спектакль обманул его. Ну и пусть считает меня кокеткой, положившей на него глаз. Собственно, это-то мне и нужно. Тем более что понимающая усмешка у него получалась совсем не обидной. Скорее уж соблазнительно-искушающей. Видно, что эти зелёные глаза не одну женщину довели до грехопадения. И почему мне кажется, что никто из поддавшихся очарованию этого мужчины об этом и сейчас не жалеет? Ох, не поэтому ли наши отражения в зеркале больше похожи на пару влюблённых, чем на чужих людей в предверии битвы?

- Лена... - Вкрадчиво протянул Казанова, легко накрывая мои пальчики своей рукой. - Позволите называть вас на ты? Мне бы очень хотелось стать для Вас другом.

Ну, конечно... Другом! Так я и поверила. Но прикосновение было на удивление приятно. Странно.

Обычно я не перевариваю, когда без веских причин вторгаются в личное пространство. Что это? Опыт завзятого ловеласа или мой личный сдвиг по фазе? Вроде "критические" дни миновали вот уже как неделю, и гормонам нет причин так изгаляться над своей хозяйкой...

- Буду рада. Пойдём. - Потупив глазки, я потянула Инара дальше, вынуждая его таким образом прервать процесс тактильного охмурения. - Не будем заставлять остальных ждать нас дольше необходимого.

В следующую секунду мне послышался сдавленный смешок, но, искоса глянув на провожатого, увидела только вежливо-доброжелательную улыбку. Хм... Показалось или нет?

Но фортуна не оставила времени на размышления и сочла, что для меня дойти куда нужно быстро и без приключений - слишком просто. Не прошли мы и пары метров, как за первым же поворотом натолкнулись на сюрприз. Судя по тревожному взгляду спутника, брошенному на меня, не слишком своевременный.

- Доброго дня, даймон! - Широко улыбаясь, сладко пропела фигуристая брюнетка в кремовом платье, обвешанная парой килограммов украшений.

Замысловатая высокая причёска открывала взгляду сверкающие длинные серьги. Тонкие холёные пальчики были унизаны кольцами, а в глубоком декольте красовалось дивной красоты ожерелье.

Плюс ещё и пара десятков цепей с подвесками, спускающимися от широкого пояса.

Да... Рядом с этой рождественской елью, я выглядела скромницей. Хотя, на мой взгляд, это и к лучшему. Такое активное украшательство не делало чести вкусу дамы.

- Счастлив честью видеть тебя, Доналия. - Отозвался мужчина несколько холодновато, но голову в поклоне всё же склонил. - Помнится, вы с отцом покинули наши края. Какому случаю вознести благодарность, за возможность наслаждаться вашим обществом?

- А разве мне нужен случай, что бы посетить родственников? - Мурлыкнула девица и облизнула губы. - Ты же знаешь, у моего дядюшки охотничий домик возле озера в Ганновом лесу. Вот мы и решили поохотиться, а по дороге у кареты, какая досада, слетело колесо и ещё что-то там сломалось.

Девушка развела руками и глубоко вздохнула, отчего далеко не маленькая грудь приподнялась. Мой спутник сего факта не упустил, но мгновенно переключился от созерцания прелестей старой знакомой, на знакомую новую, то есть на меня. Брюнетка это заметила сразу, и в её серо-голубых глазах мелькнула досада.

- Ох, Инар. А с каких пор ты лично занимаешься наймом прислуги? Или Нагиву проспорил?

В мгновение ока разомлевший от выпирающих из декольте прелестей красавец-мужчина преобразился. Его лицо окаменело. Вкрадчивая теплота зелёных глаз испарилась, сменившись леденящим холодом. Как-то сразу стало ясно, что лучше с ним дружить, потому что, враждуя, долго не проживёшь. А если и не уснёшь вечным сном под большим тяжёлым камнем, то не раз об этом горько пожалеешь.

Честно говоря, такая перемена меня не столько удивила, сколько порадовала. Подсознательно я ожидала сюрпризов, а работать с сильными мужчинами всё же на порядок приятней, чем с капризными хлюпиками. Сложнее, конечно, но и приятнее. А вот Доналия заметно побледнела. Явно не видела ещё любовника в состоянии белой ярости. Впрочем, я и сама не беззубая выхухоль...

- Вы правы, Доналия, но лишь отчасти. Даймон (надеюсь, я правильно поняла и это - титул, а не местная альтернатива пупсику или зайчику) собирается нанять меня, но не совсем в качестве прислуги. - Я мило улыбнулась собеседнице. - Видите ли, я профессиональная сваха. - Оскалилась я в улыбке прежде, чем мужчина успел вмешаться. - А вы, как понимаю, та самая знакомая с богатым приданным, которую я должна выдать замуж? Очень... хм... любопытно... И выглядите неплохо для своих лет. Работы предстоит много, но, думаю, с моими-то связями что-нибудь придумаем... Да, и не сутультесь! - Грозно рявкнула напоследок в лицо прямой, как спичка, девице. - Инар, нам нужно обсудить кое-какие детали предстоящего предприятия. И в первую очередь достойный гардероб для твоей подопечной. То, что на ней сейчас, уже давно не в моде. Так она никогда замуж не выйдет.

Холодную ярость на лице шатена давно сменила понимающая усмешка. Ну да, ну да... Женщин хлебом не корми, дай только поиздеваться над потенциальной соперницей. И то, что сам Инар меня не слишком интересует как объект охмурения, большой роли не играет. Она начала первой, а я привыкла давать сдачи. Всегда.

- Извини, Доналия. Мы действительно очень торопимся. - Бархатно сладко произнёс мужчина и, окатив опешившую девицу волной феромонов, так что та только сдавленно охнула и подалась грудью вперёд, в ускоренном темпе потащил меня прочь.

Когда через минуту до нас донёсся возмущенный вопль, наконец, осознавшей что к чему поклонницы, Инар притормозил и с силой нажал на стену. Кусок позолоченной резной панели бесшумно отъехал в сторону, и мужчина, торопливо нырнув внутрь, втянул меня за собой. В ту же секунду проём закрылся, отрезав нас от коридора.

Мы находились в крохотной каморке, освещённой лишь парой золотистых тонких лучиков, падающих внутрь сквозь узкие щели в стене. Почувствовав чужие ладони на своей талии, я насмешливо фыркнула, и, вывернувшись, приникла к отверстию в панели. Шатен понятливо отступил и последовал моему примеру. Почти сразу же мы были вознаграждены зрелищем пронёсшейся мимо разъярённой девицы.

Выждав некоторое время, мой сокамерник пошарил ладонью перед собой и, осторожно высунув голову в открывшийся проём, огляделся. Видимо, опасность миновала, потому что он шагнул наружу и поманил меня за собой. Я послушно покинула убежище и неожиданно попала в тиски крепких лапищ. Сдавленно крякнув, попыталась дёрнуться, но Инар, только сильнее сжал меня и, приподняв, горячо шепнул прямо в ухо.

- Спасибо! Не думаю, что после такого Доналия останется тут дольше необходимого. Сейчас её присутствие особенно не к месту, а намёков она не понимает.

Сжав, как плюшевого мишку, проводник пару секунд потискал меня и аккуратно поставил на ноги.

- Да? Она намёков не понимает, а напрямую сказать не позволяет грудь? - Ехидно отозвалась я, отойдя от изумления и собственно объятий.

Честно говоря, на мгновение испугалась, что даймон собрался меня придушить в отместку за предстоящий скандал с любовницей, если не её потерю. Так что адреналин в крови поднялся до отметки "опасно". Но в данный момент разборки с озабоченными девицами в мои планы не входили и я, показательно оправив платье и причёску перед ближайшим зеркалом, требовательно уставилась на Инара.

- Мы идём или подождём возвращения твоей подружки и, как следствие, второго акта?

Виновато улыбнувшись, горе-Казанова взял меня за руку и быстро пошёл вперёд. Буквально через пару поворотов он снова нажал на неприметную завитушку на стене и, буркнув что-то неразборчивое, втянул на узкую винтовую лестницу.

На этот раз, когда панель вернулась на своё место, мы не оказались в темноте. Над нашими головами повис светящийся жёлтый шарик с кулак размером. Окинув взглядом спину спускающегося по ступенькам Инара и беспроводной светильник над ним, я незаметно проглотила безнадежный стон.

Вот теперь можно было с уверенностью сказать, что грядущие неприятности имеют размеры катастрофы. Ничем иным кроме магии объяснить происходящее сейчас нельзя, а объяснить наличие самой магии не представлялось возможным по одной простой причине - я в неё не верю. Ни в экстрасенсов, ни в гаданья, ни в гороскопы и уж тем более в светящиеся шарики без проводов и батареек.

Но, тем не менее, не признавать очевидное - глупо, а в моём случае ещё и опасно. Сейчас главная задача - досконально изучить правила грядущей игры и уяснить все нюансы, если я не хочу чтобы меня использовали втёмную. А я этого не хочу. Значит, придётся поверить в то, существование чего противоречит всем моим убеждениям и принципам.

Не подавая вида, насколько растеряна и напугана, я молча следовала за Инаром, пристально рассматривая его широкую спину. Что я здесь делаю? Даже отдалённо не могу представить себе, чего от меня хотят. Желание расспросить своего проводника по этому поводу сводило с ума, но здравый смысл говорил о бесполезности таких поползновений. Да и не стоит лишний раз показывать свою слабость. Не попрошу - не откажет. Терпение вообще - благо, а в данном случае - жизненная необходимость. Где бы только его взять в достаточном количестве?

Наконец, спуск закончился и, преодолев узкий коридорчик, мы упёрлись в тупик. Впрочем, дураку понятно, что тут должен быть выход. Иначе, зачем лестница нужна? Так что я вопросительно посмотрела на смущённого отчего-то Инара.

- В чём проблема? Что-то не так?

- Лена, а не могла бы ты... - Нерешительно протянул он в ответ на мой вопрос. - Не упоминать о...

- О Доналии? Конечно. - Я пожала плечами. - Не думаю, что это важно. Так что если не будут спрашивать напрямую, не скажу. Врать не буду, извини. А вот промолчать - легко.

Видимо, ответ зеленоглазого мачо устроил, так как он улыбнулся и сжал мою ладонь. А в следующее мгновенье стена перед нами бесшумно раздвинулась, и мы вышли в небольшой уютный зал. В противовес нарочитой роскоши выделенной для переодевания комнаты, простота, царящая здесь, импонировала мне куда больше.

Стены и потолок из практически необработанного серого камня. Полы из широких длинных досок тёмного цвета. В центре большого стола стояли несколько пыльных бутылок и серебряный поднос с хрустальными бокалами. Вокруг стола шесть тяжёлых стульев с высокими спинками и изогнутыми резными подлокотниками. В простом, без изысков, камине уютно потрескивали дрова.

Из мебели, кроме уже упомянутой, имелись: одно глубокое кресло, стоящее на коричнево-бурой шкуре "лицом" к огню, тёмная длинная тахта вдоль стены и пузатый буфет напротив. Судя по количеству средневекового оружия на стенах, зал явно мужской. Да и прочая обстановка говорила о том же.

Когда мы вошли, моё синеглазое проклятье с Валеном что-то бурно обсуждали. Но стоило нам с Инаром переступить порог, спорщики мигом замолкли и обернулись, хотя ни единого звука мы не издали. Чувствуя, как заполошно забилось в груди сердце, я спокойно улыбнулась обоим, удовлетворённо отметив чисто мужское удовольствие, промелькнувшее по их лицам при виде меня.

Потупив взор, я молча стояла, ожидая дальнейшего развития событий и, заодно, выравнивая дыхание.

- Вы прекрасно выглядите, Лена. - Прогудел низким голосом Вален, делая шаг навстречу.

- Благодарю Вас. Мне приятно это слышать. - Улыбнулась я, скрывая досаду.

Ну, конечно! Инар соблазнителен, Вален сдержан, но благожелателен и галантен, а... А вот мой молчит. Что, считает меня недостойной элементарной вежливости со своей стороны? Я осторожно глянула в его сторону и натолкнулась на внимательный оценивающий взгляд. Понимая, что моё любопытство не осталось незамеченным, я подмигнула мужчине, что похитил не только меня саму, но и моё сердце.

Скептически изогнутая в ответ бровь подтвердила мои подозрения и укрепила веру в адекватности избранной линии поведения. В конце концов, это куда лучше, чем "краснеть, соприкоснувшись рукавами". И шансов получить желанный приз в виде синеглазого красавца даёт куда больше.

Заметив снисходительную усмешку, скользнувшую по моим губам, необъяснимо любимый ожил и стремительно подошёл.

- Позвольте проводить Вас к столу. - Произнёс он негромко. - Разговор предстоит долгий и сложный.

- Могу я узнать Ваше имя? - Кладя ладонь на согнутую в локте руку, поинтересовалась я небрежно. - Хотелось бы знать, с кем имею дело.

- Вы безусловно правы, Лена. - Отозвался он свысока и с высоты. Без каблуков я была чуть выше его плеча. - Можете называть меня Нагив. Полное имя слишком сложно для запоминания. Не думаю, что Вам стоит утруждаться.

Ах, вот как?! Заранее считает меня дурочкой или просто издевается, давая понять это? Ну, посмотрим-посмотрим кто кого. Маленькие девочки иногда бывают очень жестоки. Опыт показывает, что как раз они-то куда изобретательнее и коварнее большинства мужчин. Радуйся пока незнанию, а я подожду. Пока.

- Что ж, моё имя вам уже известно. Утверждать, что знакомство мне приятно, не буду. - Нарочито спокойно произнесла я, не без труда сдерживая дрожь, охватившую тело. - По крайней мере до того момента, когда узнаю для чего вы меня похитили.

- Похитили? - Якобы непонимающе протянул брюнет, отодвигая стул, чтобы я могла сесть. - О чём вы, Лена? Это какое-то недоразумение. Я просил помочь, и вы согласились. Какое похищение?!

Я пристально рассматривала его, севшего напротив. Молчала, выдерживая паузу и собираясь с силами для первой битвы. От её исхода будет зависеть очень и очень многое.

Инар и Вален заняли места рядом со мной. Интересно... Недурственная тактика. С одной стороны, я вижу двух из трёх мужчин исключительно боковым зрением, что неизменно должно напрягать и рассеивать внимание, а с другой, концентрировать его именно на синеглазом проклятье. Впрочем, чего его концентрировать, если и без того я тьму усилий прилагаю только для того, чтобы просто помнить что мы здесь не вдвоём?

- То есть, вы рассматриваете предложение с явно сексуальным подтекстом, сделанное мне, как просьбу о помощи? Однако... - Фыркнула я скептически. - То есть я нахожусь здесь исключительно по своему желанию?!

Мужчина моей мечты холодно кивнул.

- В таком случае, я хотела бы понять, на что именно согласилась. Если бы речь шла о постели, вряд ли так уж необходимо было перетаскивать меня с Земли неизвестно куда.

Честно говоря, его позиция не стала для меня сюрпризом. Чего-то в этом роде я и ожидала. Поэтому лишь старательно делала вид, что озадачена и возмущена, откровенно любуясь брюнетом. Мне нравилось всё. Его чуть длинноватый нос, широкий подбородок, чётко очерченные губы, тёмные линии бровей, немного смуглая гладкая кожа, упрямо сжатые губы, ехидный прищур синих глаз и, особенно, едва заметный румянец, проступивший на щеках, когда я упомянула постель. Значит, не совсем закостенелый циник и, похоже, я его разозлила.

- То есть, на секс с первым встречным вы согласны, а просто помочь нет? - Прошипел он, пренебрежительно хмыкнув.

- А одно другому не мешает. - Отозвалась я спокойно. - Только о помощи вы просили как-то очень уж странно. И, кстати, хамить совсем не обязательно. У меня куда больше оснований возмущаться, не так ли?

- У нас не было другого выхода. - Отозвался покрасневший до корней волос шатен, внимательно изучая поверхность стола. - Время поджимало, а ты могла не согласиться.

- Помолчи! - Буркнуло проклятье.

- Ну, отчего же? - Смерив Нагива насмешливым взглядом, возразила я. - Мне как раз интересно, на ЧТО я могла не согласиться. Инар, просвети меня, будь добр.

Казанова открыл было рот, но лишь поджал губы, когда проклятье многозначительно кашлянул и встал.

- Сам всё объясню. - Произнёс он непререкаемым тоном, отходя к камину.

Я смотрела на мужчину-наважденье, старательно удерживая насмешливо-выжидательную маску на лице, а в голове: "Не пугайся, не пугайся, детка. Заходи в мою большую клетку..." И ведь зашла, хотя, почти наверняка, не стоило. Только, даже знай я, чем это грозит, всё равно, не удержалась бы, сказала сакраментальное "Да". Просто чтобы иметь возможность побыть рядом с ним, не говоря уже пусть о призрачном, но всё же шансе заполучить единственного мужчину, глядя на которого, я забывала собственное имя.

Бог знает, зачем и почему так вышло, но врать себе и становиться в позу невинной жертвы обстоятельств и коварных мужчин я не собиралась. По крайней мере, в серьёз. Как бы то ни было, ответственность за всё, что происходит в моей жизни, лежит исключительно на моих плечах, так что, в общем-то, я не в обиде на новых знакомых, как это ни удивительно. Но вот самим красавчикам об этом знать совсем ни к чему...

- Я внимательно слушаю. - Протянула мягко и выжидательно, вглядываясь в удивительно синие глаза проклятья.

А он молчал. Задумчиво и напряжённо. Ничего. Я тоже помолчу. Иногда так можно понять много больше, чем в самой многословной беседе. Да, в общем-то, кое-что уже ясно, а если молчание затянется ещё на несколько минут и вовсе.... А что? Инар вон уже сдулся. Полез вперёд батьки в пекло с оправданиями. Значит, во-первых, зеленоглазый излишне эмоционален, а, во-вторых, чувствует вину. Отсюда, в-третьих: предстоит что-то как минимум очень неприятное, а как максимум опасное. В целом, я склоняюсь к тому, что меня ждёт весь диапазон от минимума до максимума. Да, кстати, ещё есть и "в-четвёртых"! Время поджимало, значит, наверняка ребятки действовали впопыхах и многого не учли. Замечательно...

Хм... А мне, пожалуй, даже нравится упорное молчание проклятья. С одной стороны, это говорит о наличии какой-никакой, но совести, раз чувствует себя скованно, а с другой, об упрямстве, раз не пытается оправдываться. Конечно, с таким упёртым будет тяжело вдвойне, но начинаю верить, что игра стоит свеч. Больше всего меня пугала перспектива, поддавшись наваждению, в случае победы получить в качестве приза пустышку. По мне, так беспринципная сволочь намного предпочтительнее сволочи бесхарактерной.

- Лена, ты здесь потому, что нам, вернее мне, нужна твоя помощь. - Подал, наконец, голос Нагив, подтвердив одни предположения и опровергнув другие. - В нескольких днях пути отсюда Проклятая Столица. Нам нужно получить одну вещь оттуда, и только ты сможешь её принести.

- Нам? - Непонимающе протянула я. - Мне точно ничего такого не нужно. К тому же, вряд ли я смогу унести то, что не смогли достать три таких вот больших и сильных мужчины. - И глупо хихикнула, исключительно назло проклятью.

- Действительно, ничего не понимаешь. - Глянув на меня как на полную дуру, скривился Нагив и, отвернувшись, посмотрел в огонь. - И Вален, и Инар, и я пойдём с тобой, но Венец окружён Пеленой Смерти и пронести его сквозь неё сможет только магичка из другого мира.

- Почему, позволь узнать? - Сглотнув, спросила я, стараясь не слишком откровенно пялиться на контуры рельефной мускулатуры, просвечивающей сквозь тонкую ткань его белой рубашки. - И при чём тут я? С чего вы взяли, что я смогу это сделать? Я не имею никакого отношения к волшебству. И, кстати, не смейте мне тыкать. Что-то не помню, чтобы позволяла это.

- Извините. - Поморщившись, отозвался Нагив. - Вы имеете к магии самое непосредственное отношение. Кристалл у вас на груди - главное тому доказательство.

- Кристалл? - Я стянула через голову цепочку. - Он же ваш! Если одев его, вы сделали меня волшебницей... Какой бред! Почему именно мне? Почему ни кому бы то ни было ещё?!

- Потому что он указал именно на вас. - Ответил Вален негромко.

- Так... Всё это похоже на глупый розыгрыш. - Судорожно сжав резные подлокотники, я прикусила нижнюю губу и отогнала подступивший страх. Нельзя поддаваться панике. Только не сейчас. - От ваших разъяснений стало только хуже. - Дрожащим голоском протянула я, сожалея, что не могу разреветься для полноты образа. Это было бы сейчас очень кстати. - Объясните толком с самого начала, что здесь происходит.

- Не плачь. - Обняв меня за плечи, шепнул на ухо Инар. - Всё будет хорошо, даю тебе слово. Не бойся. Сейчас я всё тебе...

- Не ты, а я! - Неожиданно громко рявкнул брюнет. - Не забывай о договоре! Она сказала "да" мне, и согласилась помочь именно мне, так что и задачу ставить ей должен именно я.

- Извини, Нагив. Я об этом не подумал, но ты пугаешь девушку. Не понимаю, что с тобой? Почему ты так злишься?

Вздохнув сквозь зубы, синеглазое наваждение сделало странный жест рукой и меня словно сковало по рукам и ногам странное оцепенение.

- Вот так-то лучше. - Несколько самодовольно буркнул он.

- Что ты сделал?! - Возмущённо рыкнул Вален. - Зачем наложил заклинание Каменного сна?

- Чтобы успокоится и поговорить, пока она в отключке. Полчаса, как минимум, она нас не услышит.

- Но зачем?! - Шатен озадаченно потёр лоб и встал. - К чему всё это, если ей, всё равно, нужно объяснить, в чём дело? Я её для этого и привёл сюда. Что-то случилось, Нагив?

- Случилось. - Моё наважденье раздражённо повел плечами и, открыв бутыль, наполнил бокал. - Как раз перед вашим приходом Вален кое-что мне сказал. Он выяснил, что для договора с магичкой из закрытого мира стандартной формы согласия недостаточно.

- Что?!

Я навострила уши. Не знаю, в чём просчитался Нагив, но я прекрасно всё слышала, хоть не могла шевельнуть и пальцем. Похоже, удача на моей стороне. Лишь бы не выдать себя. Я расфокусировала взгляд, сосредоточив его на пламени в камине, и приготовилась слушать.

- Именно так. - Ответил блондин негромко. - При переносе из любого другого мира для заключения магического договора трёх "да" на просьбу об оказании помощи было бы достаточно. Даже одного хватило бы, но Ленин мир закрытый. При заключении сделки с ней этого мало.

- Подожди-подожди... Не хочешь ли ты сказать, что договор не заключён? - Ужаснулся зеленоглазый, переводя взгляд с одного собеседника на другого.

- Именно. - Подтвердил блондин и я возликовала.

- Ничего себе...

- Да, Инар. Ситуация складывается не в нашу пользу. - Рассматривая меня в упор, проронил проклятье, одним глотком осушая бокал. - А без этой девчонки нам никак не добыть Венец.

- Но, если подождать год и попробовать снова, когда...

- Нет. Ничего не выйдет. - Зло отрезал Нагив. - Кристалл активирован. Теперь, если наша затея провалится, для осуществления замысла будет нужен другой, а взять его негде. Ты прекрасно знаешь, сколько сил было положено, чтобы заполучить этот. И то, что мы сумели найти Кристалл Паоло - уже чудо. И это даже не говоря о всех прочих обстоятельствах. Придётся как-то уговорить эту идиотку заключить договор.

- Я бы не был так категоричен. - Задумчиво произнёс Вален из-за моей спины. - С чего ты взял, что эта девушка дура?

Кажется, я хочу расцеловать блондина-великана. Правда, не так, как наважденье, но хочу. А ещё я начинаю его бояться. Столько усилий, чтобы разыграть из себя недалёкую девочку-кокетку, а он меня раскусил.

- С чего я это взял? - Фыркнул синеглазый кошмар-проклятье. - А как назвать женщину, которая мало того, что соглашается на постель с первым встречным, так ещё и так легко об этом говорит?

- Послушай, Нагив, если даже она дура, я всё равно не понимаю, почему ты так злишься. - Пожал плечами местный Казанова. - Ведь, для того чтобы вынести Венец ум не нужен, только Дар. А

заключить договор с ду... в смысле с Леной можно и сейчас. Тут её глупость тебе только на руку. Так в чём дело?

- Ни в чём. - Отмахнулся проклятье, явно не договаривая. - Вален, так что нужно сделать, чтобы договор был действителен?

- Нужно ещё раз получить от неё согласие, но сначала объяснить, что она должна будет сделать и в какие сроки.

- Сроки?

- Да. Для заключения магического договора с обитателями закрытого мира этот пункт обязателен.

Совет решил перестраховаться из-за Марты. Думаю, что если бы Землю могли запечатать для переходов, сделали бы это любой ценой. Но, так как это невозможно, нашли обходной путь. Если не провести определённый ритуал, который закроет для Лены обратный путь навсегда, её вышвырнет обратно на Землю. Если она заключит договор, то останется здесь на оговорённый в нём срок. Плюс ещё три дня, если сама не активирует портал.

- Но ведь ей знать об этом не обязательно, не так ли? - Потирая руки, протянул брюнет. - Задачу я ей уже обозначил, осталось только получить согласие?

- Да.

Ой, почему мне в голосе Валена слышится неуверенность? И почему он так странно, будто опасливо, на меня косится?

- Тогда вернитесь на свои места, а я сниму с неё заклятье. Не мешайте. Думаю, всё получится, как нельзя лучше.

- Нагив, - С сомнением протянул шатен. - Ты так и не объяснил, почему Лена так тебя раздражает.

По-моему, она очень приятная девушка и симпатичная.

- Вот именно. - Буркнул брюнет со вздохом. - Не сейчас, Инар, пожалуйста. Садись уже, а то глупышка решит, что свихнулась, когда очнётся.

- Почему это? - Спросил тот садясь.

- Ты что, думаешь, её не насторожит то, что за одно мгновение вы с Валеном переместились в пространстве? Не глупи, прошу тебя.

Побурчав ещё немного для виду, зеленоглазый мачо положил одну руку на мою ладонь, а другой обнял за плечи. Нагив что-то пробормотал и замысловато повёл кистью перед собой, странно сложив пальцы. Оцепенение отпустило, но я ещё пару секунд сидела не двигаясь, на всякий случай.

- Лена? Лена, с тобой всё в порядке? - Лишь когда Инар встревоженно погладил меня по щеке, я повернулась к нему и кокетливо улыбнулась, на мгновение благодарно прильнув к его пальцам.

- Всё в порядке, но я хочу домой. - Отозвалась я, старательно имитируя растерянность и страх.

- Об этом не может быть и речи. - Отрезал брюнет. - Нам нужна твоя помощь.

- Но я ничего не понимаю! Какой-то Венец, кристалл, магички, смерть... На такое я не соглашалась! - Помня об услышанном, заныла я. Главное - не согласиться ненароком на то, не знаю что.

Наважденье смерил меня неприязненным взглядом и усмехнулся.

- Думаю, начать следует с того, что вариантов у тебя уже нет. - Произнёс он. - Хочешь или нет, но свою задачу выполнишь.

Очень убедительно. Если бы не опростоволосился с заклятием каменного сна, я бы поверила, честное слово. А так только жалобно всхлипнула и прижалась к плечу зеленоглазого. Проклятье в ответ окатил меня холодным злым пренебрежением. Я стиснула кулаки и, показательно сглотнув, вздёрнула подбородок, выпрямилась и уставилась на него, изобразив на лице вежливую улыбку. Ещё не время показывать зубки.

- Если ты сделаешь всё, как надо, вернёшься домой в целости и сохранности. - Процедил мужчина, с откровенным презрением разглядывая мою физиономию, лишённую, не без труда, и намёка на проблески интеллекта.

- А что я должна сделать? - Не сдержавшись, всё же задала я прямой вопрос и, исправляя ошибку (пока никакой конкретики с моей стороны!), томно улыбнулась брюнету и медленно облизнула верхнюю губу. Пошло, конечно, но что поделать? Не хочу показывать, что имею представление о договоре и его условиях. - И, опять же, не помню, чтобы мы переходили на ты.

- Если уж на чистоту... - Протянул проклятье ехидно. - А согласие разделить со мной постель, разве этого не подразумевало?

- Ну... - Я пожала плечами. - Тогда - возможно, но не сейчас. По крайней мере, для Вас. Инар, солнце моё зеленоглазое, - Повернулась я к соседу, всем телом ощущая, как от пристального аквамаринового взгляда отчаянно зазудели кончики пальцев, а в животе всё сжалось в горячий пульсирующий ком. - Не мог бы ТЫ налить мне чего-нибудь выпить. В горле пересохло...

Незаметно поглядывая из-под опущенных ресниц, с удовлетворением отметила, как вытянулось лицо единственного желанного мужчины. Ну-да, ну-да... Можно сколько угодно демонстрировать своё пренебрежение и брезгливое превосходство над безмозглой дурочкой, а принять тот факт, что она предпочитает тебе другого... Вот, где тут логика?

Такой весь из себя загадочный, надменный, красивый, желанный, чтоб его, но, всё равно, предсказуемый... Что ж меня так к нему тянет-то, а? Где же ТУТ логика?! Насколько всё было бы проще, знай я это. Но... Сейчас не время, для самоанализа. Лучше воспользоваться приятным бонусом в виде врождённых способностей. Я не о магии, конечно. Чего нет, того нет. Но сколько себя помню, я на инстинктивном уровне всегда могла понять кто что из себя представляет. Сколько раз меня это выручало в жизни, и не сосчитать. Конечно, немало помогала в этом и психология, которую полюбила в институте.

Вот например, несмотря на то, что Нагив каким-то непостижимым для разума образом завладел большей частью моей души, не говоря о контроле над телом, интуиция подсказывала обратить внимание на Валена. Вяло потявкивая из-за внезапно пробудившегося и раздувшегося до неимоверных размеров либидо, она отчётливо говорила, что опасаться блондина стоит куда больше, чем синеглазого проклятья.

Инар тоже не так прост, каким кажется на первый взгляд, но он не лидер и силён только когда идёт за кем-то. Правда, думается, лишь до тех пор, пока его не зацепит за живое. Тогда, как мне кажется, он и в одиночку горы свернёт. Если запал раньше не иссякнет, конечно.

Нагив... Моё проклятье... Как я могу объективно его оценивать, если схожу с ума от одного присутствия этого самоуверенного грубоватого нахала? Рядом с ним даже то единственное, на что я могла положиться всегда - инстинкт, переключался на другое. На совсем другое... А сколько раз он меня выручал, давал подсказку, как выкрутится из передряги, а теперь... Мой конёк - способность интуитивно догадываться о скрытых мотивах противника, его характере и слабых местах. Жаль, что этот самый конёк рядом с Нагивом медленно, но верно превращается в дымящуюся лужицу желания.

Но это ещё не повод сдаваться. Принимая наполненный рубиновым вином бокал из рук шатена, я как можно обольстительнее улыбнулась ему, задержавшему пальцы на моей ладони.

- Благодарю. Ты очень любезен. - И, сокрушённо вздохнув, я передернула плечами. - В отличие от твоего друга. Что-то мне не хочется с ним ни о чём договариваться... - Проигнорировав зубовный скрежет проклятья, я продолжила шёпотом. - Знаешь, а ведь этот злобный красавчик мне сначала очень понравился. Тогда, в баре. А сейчас ведёт себя так по-свински, что всякое желание помогать ему в чём бы то ни было, отпало напрочь. И в постели тоже. - Потупив глазки, я провокационно глянула из-под опущенных ресниц на застывшего в ужасе Инара. - Ему...

Ну, и что вы будете делать теперь? Договор-то заключать вам, всё равно, нужно. Причём моё согласие получить должен именно Нагив, если я всё правильно поняла, а я поняла правильно. Так что... Посмотрим, что он придумает. Да, уверенность наваждения в том, что я его хочу, мне пока нафиг не сдалась. Пусть это правда, но... Предпочитаю играть в такие игры по своим правилам.

Сделать глоток стоило просто-таки титанических усилий, потому что брюнет, угрожающе плавно и абсолютно бесшумно переместился мне за спину. Если бы не следила за ним краем глаза, горячее дыхание, шевельнувшее короткие пряди на виске, стало бы полной неожиданностью.

- Так значит, я тебе понравился... - Низким вибрирующим голосом протянул Нагив, медленно поглаживая костяшками пальцев шею.

Тело бросило в жар, горло судорожно сжалось так что вино пришлось как нельзя кстати, чтобы помешать стону вырваться на свободу. Абсолютно не ощущая вкуса, я сосредоточилась на том, чтобы медленно проглотить напиток, не подаваясь наваждению, и только благодаря этому выдержала необходимую паузу.

- А ты сомневался? - Немного хрипло от возбуждения через некоторое время выдохнула я, непроизвольно подаваясь назад.

Чёрт возьми, вот этого-то и боялась с самого начала. Что не смогу удержать желание в узде.

Хорошо, что продумала и предусмотрела именно этот момент. Ха!

- Ничуть. - Фыркнул мужчина самодовольно, забирая у меня практически пустой бокал, и потянул за руку, вынуждая подняться из-за стола.

- Ну, и правильно. - Поддакнула я тихо.

Не видя ни малейшего смысла отказывать себе в удовольствии, я погладила кончиками пальцев его губы.

- Ты мне очень понравился. Потому я и согласилась... помочь. Только я подразумевала совсем другую помощь...

Ощущая, как его ладони обжигают кожу на талии даже сквозь ткань платья, я улыбнулась. Чёрт, лишь бы хватило сил. Иначе - всему плану капец.

- И на какую же? - Склоняясь всё ближе к моему запрокинутому лицу, выдохнул Нагив.

Его синие глаза были так близко... Так, это нужно прекращать и срочно! Не в силах прогнать, но вполне в состоянии "подвинуть" наваждение, я выкрутилась из желанных, но преждевременных объятий и присела на краешек стола, вернув себе полупустой бокал.

- А то ты не понял! - Фыркнула я, делая глоток. - Таким тоном и таким образом, мужчины просят о "помощи" исключительно в постели.

Мой небрежный тон проклятью явно не понравился. Конечно, хотелось бы верить, что его задело то, что я добровольно уклонилась от его объятий, но это было бы слишком наивно и глупо. Сыграем, любимый?

- Да? - Язвительно отозвался Нагив. - И часто тебя просят о такой помощи?!

- Достаточно часто. - Улыбаясь в бокал, протянула я спокойно, понимая, что сейчас будет самая ответственная и сложная партия задуманного спектакля. Но и самая приятная, откровенно говоря. - Только я не всегда говорю "Да", но задай мне этот вопрос Инар или Вален... Думаю, не смогла бы отказать. Тем более в тех обстоятельствах.

- Правда? - Недоверчиво произнёс Инар, садясь рядом.

- В каких ещё обстоятельствах?! - Скрипя зубами от злости, прошипело проклятье в мужском обличье, грозно глянув на воодушевившегося моим признанием мачо.

Я только улыбнулась и перевела взгляд на Валена. Блондин, как всегда молча и внимательно (даже слишком внимательно), изучал вино в своём кубке. Отстранённо и вместе с тем задумчиво.

Почувствовав руки зеленоглазого на своих плечах, я подмигнула ему, чуть повернув голову, и уже открыла рот, чтобы ответить, когда Нагив угрожающе зарычал и Инар, видимо, вспомнив, зачем я тут, отодвинулся.

- Видишь ли, - смерив возмущённого брюнета насмешливым взглядом, протянула я - любой из вас троих действительно хорош, а я очень-очень люблю петь.

- При чём тут это?

- Как причём? Вы все трое достаточно хороши, чтобы свести с ума женщину.

- Я не об этом! - Зарычал Нагив, белея от ярости и заставляя моё сердце учащённо биться. И

совсем не от страха...

- Ах, ты о пении... Открою тебе большой секрет. Я склонна вживаться в роль, когда пою. Именно поэтому, учитывая энергетику и контекст композиции, которую мы исполняли, неудивительно, что не смогла устоять. К тому же я была обижена и зла на своего бывшего. Сам понимаешь, адреналин.

Очень уж хотелось напоследок задеть его побольнее, вот ты меня и зацепил. Я бы даже сказала, пробудил вполне конкретные желания.

Синие глаза вспыхнули злорадным удовольствием, но почти сразу же торжество спряталось в холодном прищуре.

- Ты так легко об этом говоришь. - Подозрительно буркнул брюнет.

- А к чему скрывать очевидное? - Пожала я плечами, склоняясь к Инару, чтобы опереться на его грудь, и, запрокинув голову, игриво подмигнула шатену. - Только вот теперь, когда я пришла в себя, уже и не знаю кто из вас троих мне больше по душе. Нужно подумать...

От моей наглости Нагив буквально онемел. Синие глаза метали молнии. Мышцы под тонкой рубашкой напряглись. Господи, дай мне сил!

- Ты такой забавный, когда сердишься. - Рассмеялась я хрипло. - Не буду лукавить, меня это возбуждает. Только вот. . Лучшее - враг хорошего, а твои друзья, раз уж мы на ты, ничуть не хуже.

Инар такой сексуальный, опасно непостоянный. Этакий герой девичьих грёз. Тоже заводит. Но Вален... Это, вообще - взрыв мозга...

Блондин оторвался от созерцания жидкости в бокале и со скептическим интересом уставился на меня. Вот чёрт! А ведь он не верит ни одному моему слову! Ну, не то что бы совсем не одному, но фильтрует, кажется, правильно. Нужно что-то делать. Если не смогу убедить его, дело - труба.

- Вален... - Отставив бокал на стол, я шагнула к мужчине. - Ты не мог бы встать?

Блондин молча поднялся, повернувшись ко мне лицом. На мгновение я почувствовала себя малявкой. Он вдвое крупнее и Инара и Нагива! В плечах уж точно. Чего уж говорить обо мне? Ну и ладно, мне с ним не в перетягивание каната играть.

Медленно обойдя мужчину по кругу, якобы увлечённо рассматривая рельефную мускулатуру под тонкой шерстяной туникой, я настроилась на нужную волну. В данном случае игра стоила свеч, да и неприятным предстоящее назвать нельзя. Решившись, я подтянула к себе стул и, взобравшись на него, оказалась на одном уровне с молчаливым великаном.

С чуть грубовато слепленного, но очень мужественного лица на меня смотрели тёмно-карие внимательные глаза. Хитро улыбнувшись, я... упала вперёд. Расчёт оправдался и в следующее мгновение, оказалась в медвежьих объятьях. Чувствуя себя пушинкой (очень коварной пушинкой!), воспользовалась замешательством блондина и, обхватив ладошками лицо "спасителя", поцеловала.

Впрочем, тот и не подумал сопротивляться, вместо этого умело и на удивление нежно ответив на поцелуй.

- Вален... - оторвавшись через минуту от довольно приятного занятия, поражаясь собственной наглости, выдохнула я хрипло - спокойный, сильный, надёжный, а ещё в нем есть что-то загадочно-интригующее. Рядом с таким мужчиной чувствуешь себя защищённой от всех невзгод. Ему хочется не только поверить, но и доверить всю себя. Целиком и без оглядки. Так что кому я буду помогать, это ещё вопрос...

- Хватит!!! - Взбесившись окончательно, взвыл Нагив.

Недолго думая, он стремительно подошёл к нам и попытался забрать немного струхнувшую, но всё же довольную произведённым эффектом меня из рук Валена. "Попытался" потому что блондин не спешил меня отдавать, насмешливо глядя на синеглазое проклятье. (Ну да, ну да! Вот такая я бяка!

Прямо горжусь собой, как дурак пряником.) В конце концов, великан просто поставил меня на пол, задвинув себе за спину.

- Нагив, мне кажется, тебе лучше успокоится и поговорить с Леной без угроз и криков. - Пробасил новый защитник. - Думаю, она всё прекрасно поймёт и без угроз. Не так ли?

- Возможно. - Согласилась я, благодарно пожимая широкую лапищу. - Мне бы хотелось знать, что конкретно вам от меня нужно. Насчёт постели придётся обождать, пока я окончательно не определюсь Я не ханжа, но всегда выбираю только одного мужчину и пока отношения живы, считаю ниже своего достоинства гулять налево.

- Ты - озабоченная дура! - Не сдержавшись, рявкнул Нагив.

- Не буду спорить. Мне нравится секс, но это - не причина меня оскорблять! Так что придержи язык, пока я не обиделась. Тебе нужна моя помощь или нет? Если да, то, будь любезен, веди себя прилично.

- Ты ещё будешь мне говорить о приличиях! - Холодно прошипело проклятье, наступая.

Ура! Зацепило! Теперь, даже если я не смогу держать желание в узде, он решит, что это просто каприз. Неприятно, конечно, что он считает меня нимфоманкой, но в данном случае других вариантов, скрыть от наважденья собственную слабость, попросту нет. Или я их не вижу, что, в принципе, одно и то же.

- А что не так? - Удивлённо фыркнула я. - Я никому ничего не должна и имею полное право выбирать. Так что не бесись так.

Чувствуя, что корчить из себя кретинку, сил уже не хватает, решительно плеснула себе вина и, отойдя к камину, осмотрела опешивших мужчин. Нагив кипел. Инар смотрел задумчиво и немного обиженно. Вален молча и чуть снисходительно улыбался, а в его карих глазах плясали чертенята.

- Солнце зеленоглазое, не обижайся. Что-то подсказывает мне, что если твой взбеленившийся друг всё-таки сумеет взять себя в руки и нормально разъяснит, в чём должна состоять моя помощь, я соглашусь. - Обратилась я к зеленоглазому мачо. - Не факт, но вполне вероятно. Хотя бы для того, чтобы провести законный отпуск в столь приятной мужской компании. Так что, сам понимаешь, у нас будет возможность пообщаться и познакомиться поближе. Слово даю.

- А если не согласишься? - Тихо спросил шатен, глядя исподлобья.

- Если не соглашусь, обещаю поцеловать тебя на прощанье. Устраивает?

- Пожалуй, мне больше по душе первый вариант, Лена. - Хмыкнул он и засмеялся, видимо осознав, как глупо смотрится его ревность, учитывая тот факт, что я ему, вообще-то, никто.

- Рада, что мы поняли друг друга, но, это будет зависеть от Нагива. - Отозвалась я с улыбкой. - Договор ведь нужен именно ему. Не так ли, Нагив?

- Что ты знаешь про договор? - Прошипело проклятье, застыв.

- Немногое. Только то, что сказав "да" в баре, подписалась не на то, на что рассчитывала. Судя по твоему поведению, тебе нужно ещё одно "да". Но пока я не пойму, в чём дело, ты его не получишь.

Поговорим, как деловые люди? По пунктам, что от меня требуется и что мне за это будет. И, кстати, себя в качестве награды можешь не предлагать. В таком контексте меня это не интересует.

- Да что ты говоришь? Не интересует, значит?!

Стремительно переместившись, Нагив одной рукой перехватил мою ладонь, державшую бокал, а другой сжал затылок и властно впился в губы.

Как этот поцелуй отличался от предыдущего с Валеном! Наверное, я ненормальная, но обжигающая страсть и всепоглощающее желание, понравились мне куда больше осторожной нежности блондина.

Может, дело было в том, что их я разделяла каждой клеточкой своего тела? Наважденье... Я полжизни готова отдать, чтобы моё проклятье чуть больше хотело получить меня по-настоящему и чуть меньше подчинить.

Но не время... Скольких сил мне стоило сдержаться и, отвечая на поцелуй, оставаться в рассудке, Бог знает. Но, когда Нагив, тяжело дыша, торжествующе посмотрел на меня сверху вниз, я лишь пожала плечами.

- Я не скрывала того, что ты привлекаешь меня физически, но, согласись, глупо идти на авантюру с какой-то там Пеленой Смерти, ради секса. Одно другому, в принципе не мешает, но только когда я решу с кем из вас троих. Хотя ты хорош. Признаю. Но не лучше Валена, если откровенно.

Вру. Лучше. Для меня, по крайней мере. И, Боже, насколько желаннее... Лишь бы не потерять голову от близости и запаха проклятья...

Торжество в синих глазах сменилось злостью.

- Руку отпусти. - Произнесла я ровно.

- Что?

- Ничего. Отпусти мою руку и отойди.

Нагив глянул на свою кисть, всё ещё сжимающую мою ладонь с бокалом, и, резко отдёрнул её, отступая на шаг.

- Так-то лучше, зайка. Так что там с кристаллом? Он должен сделать меня волшебницей?

- Нет. - Хрипло отозвался мужчина, сверля меня взглядом. Кажется, теперь на лице проклятья появились признаки мысли. Ну, и хорошо. Ещё один такой поцелуй и я просто не выдержу. - Кристалл лишь показывает на ту, в ком есть Дар нужной полярности.

- Поясни, что за полярность. На Земле магия не в чести и я ничего об этом не знаю. - Отпив вина, села на прежнее место. Инар и Вален последовали моему примеру, устроившись по бокам.

- Ладно. - Кивнул Нагив уже поспокойнее, но всё ещё зло. - В магических мирах Дар есть у большинства. У кого-то больше, у кого-то меньше, но есть. Существует множество техник, способных не только развивать данные от природы способности, но и расширять их за счёт определённых заклятий, зелий или артефактов. Если изначально способности сильны, можно научиться многому, хотя и не всему. Например, Инар умеет обращаться в волка. Благодаря обучению в Академии, он может теперь на время придать этот облик не только себе. Но мне это не доступно, потому что у меня другой Дар.

- Какой? - Не сдержалась я.

- Это пока не важно. - Злорадно хмыкнув, отозвался он. - Суть в том, что если Инар обратится, я не смогу вернуть ему прежний облик. Только он сам или кто-то с тем же Даром. Это понятно?

- Пока да. Но...

- Не перебивай. - Отмахнулся брюнет. - Пелена Смерти - заклятие, наложенное на одну из комнат Храма в Проклятом Городе. В этой комнате находится мощный артефакт, который мне очень нужен.

Кристалл показывает, что твой Дар той же полярности, что и у магички, установившей "Пелену". Не думаю, что у тебя хватит сил уничтожить заклятье, но вот пройти насквозь и вернуться невредимой, вполне.

- А если нет?

- Это невозможно. - Поморщился Нагив. - Кристалл явно указывает на совпадение полярностей.

- А всё-таки? - Упрямо повторила я. Слишком уж словосочетание "Пелена Смерти" напрягало.

- В худшем случае, ты потеряешь свой Дар, его полностью поглотит Пелена, ещё больше усилившись. - Неохотно отозвался мужчина, делая непроницаемое лицо. - Конкретно тебе при этом ничего не грозит.

- Ой ли! - Скептически протянула я. - Это, если Дар исчезнет на пути из закрытой комнаты. А если, что более вероятно, он исчезнет, когда я буду идти В неё? Как я выйду обратно, позволь спросить?

- Никак. - Зло рявкнул брюнет, взбешённый моей дотошностью. - Придётся пару дней посидеть внутри. Потом, так как ты с Земли, тебя просто выбросит обратно. Как видишь, ничего смертельно опасного. Ты поможешь?

- Подожди. Мы ещё не всё выяснили. - Фыркнула я. - Кстати, Марта - это та магичка, что наложила проклятье? - Уточнила я, заметив, как напрягся на последних словах брюнет. - А почему не воспользоваться её помощью?

- Она умерла. Уже много веков назад.

- Ясно. Но почему в таком случае за столько лет артефакт так и не смогли забрать?

- Я же говорю, из-за полярности Дара. Очень редкий он был у Марты, а её мир долгое время был запечатан из-за некоторых... сложностей здесь. В других мирах подобного Дара не нашлось.

- Хм... Послушай, а не с Земли ли она случайно была, эта самая Марта?

- Да! - Рыкнул Нагив и, вдруг, улыбнулся так, что у меня мурашки по всему телу пробежали. - Но это не важно. Послушай, я всё объясню потом. У нас осталось всего пара часов до того момента, когда тебя утянет в родной мир, если мы не заключим договор. Лена, ведь сама сказала, что отпуск ты не прочь провести его в нашей компании. Так за чем дело стало? Соглашайся. Мы доставим тебя в Проклятый Город, прямо к дверям комнаты, укрытой "Пеленой Смерти". Как понимаешь, нам в первую очередь нужно, чтобы это случилось. Вынесешь нам Венец и отправишься домой, если не захочешь остаться здесь навсегда, конечно. На всё про всё уйдет не больше стандартной Анкавимской недели.

Всего-то десять дней. Ну?

Несмотря на то, что "Да" так и вертелось на языке, я промолчала. Как-то подозрительно. Слишком резко сменил Нагив тактику и включил обаяние и мне это не нравилось.

- Вален, он говорит правду? - Спросила я, наконец, сочтя блондина наиболее правдивым из троицы.

- У нас действительно так мало времени на заключение договора?

- К сожалению, да. Возможно, даже меньше того. - Кивнул он. - Ты из закрытого мира и этим всё сказано. Если хочешь, я могу дать тебе слово, что сделаю всё возможное, чтобы защитить от любого риска, кроме необходимого.

- А знаешь, хочу. Кроме того, хотелось бы получить подобное обещание от каждого из вас и внести это в договор первым пунктом. - Я задумчиво побарабанила пальцами по столу и с изумлением узрела, как на тёмной столешнице материализовался бледно-бирюзовый лист плотной шелковистой бумаги.

У верхнего края листа крупными чёрно-серыми буквами красовалось: "Магический договор об оказании помощи". Хихикнув, я потёрла ладошки и с энтузиазмом принялась диктовать. Жаль, что я не профессиональный юрист, но и моего опыта оказалось достаточно, чтобы лица мужчин вытянулись и окаменели.

Не знаю, так и должно быть или это - свойство Дара, в существовании которого я до сих пор сомневалась, но буковки на бумаге появлялись сами собой по мере произнесения или исчезали, когда я говорила "исправить". Кстати, язык был явно не русским, но я понимала каждое слово. Видно, колдовство. Может, кристалл помогает?

Прочитав стандартное начало "По договору возмездного оказания услуг исполнитель Елена Сергеевна Кирзанова обязуется по заданию заказчика оказать услуги (совершить определенные действия или осуществить определенную деятельность), а заказчик обязуется оплатить эти услуги.

Договор возмездного оказания услуг является консенсуальным, двусторонним и возмездным.

Субъектами договора по возмездному оказанию услуг являются исполнитель (Елена Сергеевна Кирзанова) и заказчик (Нагив)....

Бедные мужчины вытаращились на меня как на говорящую лошадь. Уточнив в договоре, что все присутствующие здесь обязуются всеми силами меня защищать и оберегать, включив пункт о необходимом риске и прочих нюансах, я перешла к предмету договора, а листочек удлинился.

Описала задачу, включила "по мере возможности" про себя. Добавила ещё пару пунктов по поводу питания, одежды и необходимых мелочей. Договор вырос и (при стандартной ширине страницы, но несколько витиеватом шрифте) достиг в длину метра, потом, когда стол закончился, начал закручиваться в свиток. Мужчины молчали, поражённо пялясь на всё быстрее возникающие буковки.

Интуиция подсказывала мне, что время на исходе, и я начала торопиться.

- Так, а теперь самое главное. - Выдохнув, произнесла я, переводя взгляд на проклятье.

- И что же? - Не без труда произнёс он, как мне показалось, немного растеряно.

- Как что? А вознаграждение? С вами всё ясно - артефакт. Для чего он нужен, потом объясните, это не существенно. Но я-то что получу? Себя не предлагать! - Отрезала я, заметив характерный блеск в аквамариново-синих глазах. - Лучше деньги. Причём земные. Рубли или доллары - не важно. Луше рубли. Я сама разберусь по возвращению, в какой валюте их хранить. Если решу остаться в вашем мире, ну, мало ли, то в местных деньгах. Как они у вас называются?

- Рогл . - Буркнул Нагив устало.

- Значит, в роглах, но сумма эквивалентная указанной в рублях. Задача сложная, конкурентов у меня нет, поэтому... Ну, тридцать миллионов, думаю, будет в самый раз.

Сумму я назвала наобум, рассчитывая, что в процессе торговли она уменьшиться раза в три-четыре как минимум, но Нагив молча кивнул, и в договоре возникла соответствующая запись. В моменте, касающемся местной валюты, цифра была вдвое короче, вероятно из-за курса. Вообще-то, деньги меня волновали куда меньше Нагива, но для вида и успокоения родной жабы пришлось стать меркантильной.

- Так что ещё... - Протянула я задумчиво.

Честно говоря, цена вопроса и лёгкость с которой Нагив с ней согласился, выбила меня из колеи.

Интуиция уже вопила в голос, что ни в коем случае нельзя соглашаться. Я бы и не согласилась, если бы не наважденье. Да черт с ней, с интуицией. Терять мне особо нечего, а без риска не выиграть.

Добавив в договор ещё пару мелочей, я сглотнула и, глядя прямо в глаза проклятью, невозмутимо произнесла: "Согласна". В правом нижнем углу листа проявилась моя подпись, а чуть выше размашистая подпись Нагива. Буквы налились цветом и договор, свернувшись в толстенький свиток, испарился. Финиш. И что теперь?

ГЛАВА 3

- Итак. Договор подписан. - Произнесла я через некоторое время, когда молчание начало тяготить.

Почему-то мужчины никак не могли прийти в себя. - В чём дело? Вы же этого хотели или я ошибаюсь?

- Да... - Отозвался Инар, глядя в сторону. - Просто... Всё как-то не так планировалось.

- Согласен. - Подал голос Вален, поднимаясь из-за стола. - Знаешь, мы не учли того, что искомая магичка окажется...

- Не полной идиоткой? - Язвительно фыркнула я.

- Нет, Лена. Я хотел сказать, что мы не подумали о том, что в первую очередь она, то есть ты, окажется человеком. Нормальной живой женщиной. Конечно, то, что ты не глупа - сюрприз. Не знаю как для остальных, а для меня это приятная неожиданность, но...

- Он пытается сказать, - вклинилось моё проклятье, потирая высокий лоб - что твоя реакция нас удивила. Дело в том, что мы искали только инструмент, а тут такие сложности.

- Да какие сложности? - Взорвалась я. - Прекратите делать из мухи слона и распускать нюни! Это моя прерогатива. Вы - мужчины, так и ведите себя по-мужски, в конце-то концов. Подумаешь, договор!

Если Вас так напрягла сумма, так сказали бы сразу. Тем более что я буду рисковать своей шкурой, а она у меня одна единственная и, как ни странно, очень мне дорога.

- Да не в деньгах дело! - Вызверился Нагив, вскакивая так стремительно, что тяжёлый стул с грохотом упал на пол. Проводив "павший" предмет мебели взглядом, проклятье глубоко вздохнул и покачал головой. - Дело вовсе не в деньгах. Ты даже не понимаешь, насколько права. Мы совсем не подумали о том, что подвергать смертельному риску свои жизни - это одно, а жизнь постороннего человека, тем более женщины - совсем другое.

Да уж... Кажется, я погорячилась, сочтя этих троих воплощением мужественности. Хотя... Наверное, всё же не ошиблась. Махать кулаками после драки, глупо, но свойственно не только "сильной"

половине рода человеческого, но гипертрофированная ответственность - не самое худшее в людях.

Тем более по отношению ко мне любимой.

- Так. Во-первых, я теперь не посторонняя. Мы заключили договор и до тех пор, пока его срок не истечёт, придётся работать в одной связке. Во-вторых, в чём собственно риск? Если вас так тяготит ответственность за мою голову, спешу поставить вас в известность, что могу расторгнуть договор в одностороннем порядке. Хотите?

- Что?!

- Нет! - Нагив умудрился в долю секунды перепрыгнуть стол, даже не коснувшись его, и, схватив меня за плечи, приподнял над полом до уровня своего лица. - Как это "расторгнуть"?! Ты с ума сошла.

- Успокойся! - Воскликнул Инар, пытаясь выдрать меня из стальной хватки проклятья, а блондин только негромко рассмеялся, хлопнув себя широкой лапищей по колену, и пробубнил себе под нос что-то вроде: "Ай, да девочка! Молодца...".

- Что ты сказала? - Прошипел сквозь зубы Нагив, шикнув на шатена, чтоб тот отстал. - С чего ты решила, что можешь расторгнуть договор?

- Не только могу, но и расторгну, если ты немедленно не поставишь меня на пол и не извинишься за своё поведение. - Холодно отозвалась я, с трудом сдерживая дрожь возбуждения, абсолютно не к месту охватившую тело.

- Думаю, тебе лучше будет сделать так, как говорит Лена. - Добродушно посмеиваясь, пробасил великан. - Характер у неё далеко не девичий, не смотри что маленькая и хрупкая, как цветочек.

- Вот и я о том же. - Глядя в злые до жути глаза наважденья, подтвердила я. - Не стоит меня обижать, могу ведь и сдачи дать.

- Нагив, не надо. - Протянул Инар, осторожно забирая меня из рук ненавидяще прищурившегося мужчины. - Не нужно начинать со ссоры. Вспомни... - Он, аккуратно поставив меня на пол, покачал головой. - Вспомни про Марту....

- Как тут не вспомнить... - Яростно прошипел тот в ответ. - Теперь я и без кристалла вижу, что они одной крови!

И хлопнув дверью, моё наважденье пулей вылетел из комнаты. Ничего себе характер! Вот уж вляпалась, так вляпалась.... Угораздило же меня влюбиться в такого... такого... Ох, да что я себя обманываю! Мне он таким ещё больше нравится... Проклятье моё синеглазое... Так, но сейчас не об этом.

Тряхнув головой, будто это может поспособствовать просветлению, я на мгновение прикрыла глаза и беззвучно втянула воздух сквозь стиснутые зубы. Как же бесит собственная дурость!

- А что не так с Мартой? - Спросила уже в следующую секунду. - Почему всякий раз, когда вы о ней упоминаете, меняетесь в лице?

- Лена, это не слишком подходящая тема для разговора. - Отрезал блондин, вместо замявшегося мачо. - Сейчас мне бы хотелось понять, что ты имела в виду, когда сказала про договор.

- Да ничего особенного. - Пожала я плечами. Кто же виноват, что вы так невнимательно слушали, когда я его диктовала? Всегда читайте мелкий шрифт, прежде чем подписывать чтобы-то ни было.

Там чёрным по белому (вернее по бирюзовому) ясно написано, что договор вступает в силу с восьми часов завтрашнего утра, а до тех пор, плюс ещё сутки, я могу его расторгнуть без согласия нанимателя. Причём наниматель и вы двое обязуетесь в этом случае доставить меня на Землю, в то же место, где взяли и в том же виде, то есть живой и здоровой. Не думаешь же ты, что я бы согласилась вот так, ничего толком не узнав, запихивать свою голову в пасть льву?

- Да... Ну, ты даёшь! - Ошарашенно крякнул зеленоглазый, не глядя падая на стул. - Не знаю как Нагиву, а мне нравишься всё больше и больше. Это же надо! Так нас провести.

- Провести? - Хмыкнула я. - Ничего подобного. В каком моменте я вас обманула? Всё честно. И пока ещё я не говорила о том, что не собираюсь вам помогать. Пока...

- Не хочешь же ты сказать, что... - Вален прищурился и задумчиво потёр подбородок. - Зачем тебе это? Магический договор нарушить нельзя и мы ничего не сможем поделать теперь, если пожелаешь порвать с нами.

- Ну... Я пока ещё ничего не решила, но в целом склонна согласиться вам помочь.

- Но почему, Лена? - Непонимание в голосе шатена, мне понравилось. - Не то чтобы я не рад, но...

Почему?

Я пожала плечами и улыбнулась.

- Потому! Мне так хочется - это раз. Деньги, да ещё такие, тоже лишними не будут - это два. И, как я уже говорила, перспектива провести отпуск в вашей приятной кампании - это три. Так сказать, экстремальный отдых за ваш счёт.

- Шутишь?

- Возможно... - Уклончиво ответила я. - Но, повторюсь, я ещё ничего не решила. У меня пока есть время, чтобы определиться, но хотелось бы получить максимум информации.

- Ты её получишь. - Прошипел вошедший Нагив. - Я распорядился насчёт обеда. Сейчас его принесут сюда, и мы всё обсудим. А пока, объясни, как ты без инициации смогла материализовать договор?

- Инициации? Не имею представления, о чём ты говоришь. - Отозвалась не менее холодно. - И

знаешь, обед - это замечательно, но прежде чем чтобы-то ни было обсуждать... Я жду.

- Чего? - Процедил проклятье, поднимая упавший стул.

- Как чего? Твоих извинений, конечно.

- А тебе не кажется, Лена, что ты нарываешься?

- С какой стати? Тебе никто не позволял хватать меня руками и требовать отчёта за твои же ошибки и невнимательность! Инар, будь добр, проводи меня в туалетную комнату, пожалуйста. Мне нужно помыть руки перед обедом, а твоему другу остыть и подумать над своим поведением.

- Конечно, Лена. - Предупреждающе зыркнув в сторону остолбеневшего от ярости Нагива, пропел зеленоглазый нежно. - Тебя, дорогая, я готов отвести на край света. Если хочешь, не только отвести, но и отнести.

- Это лишнее. - Рассмеялась я. - Тем более что твоему невоспитанному другу действительно дорого обойдётся, если ты меня уронишь. Ему почему-то нужна именно я, а девиц, которых ты готов нести на руках на край света, и без меня достаточно. И, как мне кажется, край света по странному совпадению всегда оказывается там, где находится ближайшая постель.

- Ты меня убиваешь! - Прижав ладонь к сердцу и дурашливо закатив глаза, простонал мужчина.

- Правда? Вот уж никогда не подумала бы, что такого мачо как ты можно так легко "убить" словами.

Веди меня, солнце, на край света. Только не забудь, что я имела в виду ванную, а не кровать.

Под гулкий хохот блондина мы, перебрасываясь ничего незначащими фразами, продефилировали мимо проклятья к двери. Всё бы ничего, но... Как тот на нас посмотрел! Инару-то что, а меня в жар бросило. Никогда бы не подумала, что белая ярость может быть настолько сексуальной.

- Нагив... - Мгновенно посерьёзнел Вален, как только дверь за напропалую флиртующей парочкой закрылась. - Мне не хотелось бы этого говорить, но Лена в своём праве. Ничего плохого она не сделала, а ты... Почему так раздражён? Всё идёт даже лучше, чем мы могли рассчитывать. Магичку мы нашли. Судя по тому, что она смогла материализовать договор, Дар у неё достаточно сильный, чтобы достать Венец. Плюс, она не капризная дурочка, что в некоторой степени облегчает задачу.

- Ничего себе, облегчает. . - Потирая виски, брюнет присел на край стола. - Намучаемся мы с ней, помяни моё слово.

- Это неизбежно в любом случае и было ясно, как день, с того самого момента, как ты всё это затеял. Но это никак не объясняет твоего странного поведения. Что за мальчишество?! Не припомню, чтобы ты так часто выходил из себя. Что не так?

- Не знаю. Она... Не спрашивай. Честное слово, я и сам не понимаю, но она меня просто бесит. .

- Зато я понимаю. Лена просто тебе понравилась. Как, впрочем, и мне. Необычная женщина.

- Ты не прав. Единственное, чем она может меня заинтересовать, так это парой ночей, не более. Но тебе прекрасно известно, что у меня есть Ллия. Так что одна-две ночи - это всё, что я могу себе позволить. И то ради инициации. В остальном, она действительно меня раздражает. Идиотка.

- Ты необъективен. И всё равно, будь с ней осторожен. И инициировать её в постели я тебе категорически не советую. Интуиция мне подсказывает, что Ленин Дар способен преподнести ещё не один сюрприз. Если не хочешь повторения старой истории, действовать придётся очень осторожно.

- Придётся. Так что там она говорила по поводу расторжения договора? - Открывая дверь прислуге с подносами, спросил брюнет.

- Вызови его и сам почитай. Слова - это только слова. Как бы не напороться ещё на парочку сюрпризов. Что за мир, где красивая женщина настолько легко и непринуждённо обращается с договорами?! Кошмар, честное слово. - Вален задумчиво улыбнулся. - Но, знаешь, кажется, этот кошмар мне нравится.

- Ты мне друг, конечно, но, по-моему, сошёл с ума. Как этот ужас может нравиться? - Сдержанно заметил мужчина, провожая взглядом прислугу. Дверь мягко закрылась. - Кажется, мы притащили в Анкавим кошмар.

- Знаешь что, в одном ты прав: темперамента этой женщине не занимать. Так что не стоит просвещать Луну по поводу особенностей её Дара. Лучше будет сказать, что мы об этом просто ничего не знаем. Я предупрежу Инара, чтоб он не проговорился.

- Согласен. Но инициацию, всё равно, необходимо провести. Без этого Лене не пройти сквозь Пелену. Как думаешь, как бы сделать это так, чтоб она не сбежала на Землю? Чёрт бы побрал её с этим договором.

- О да, тут она переплюнула даже Жерома. - Засмеялся блондин, припомнив старого друга и его розыгрыши. Не всегда безобидные, кстати. - Никогда не думал, что встречу кого-то ловчее этого проныры. А ведь Лена учла не только возможность просто разорвать договор.

- Что ещё? - Сжав кулаки, прорычал Нагив раздражённо.

- В том случае, если она не захочет нам помогать, вернуть её в шестой мир будем должны МЫ.

Причём в целости и сохранности, и в то самое место, откуда забрали.

- О нет. . - Простонал брюнет. - Всё пропало. Единственное, что могло её вынудить выполнить задачу - это страх не найти способа вернуться домой, а теперь... Проклятье!

- Успокойся. - Улыбнулся Вален. - Можешь мне поверить, она останется. Если ты сам всё не испортишь, конечно.

- С чего ты взял?

- Не важно. Просто постарайся быть с ней помягче и...

- А вот и мы! - Прервал беседу радостный голос входящего под руку с неинициированной магичкой Инара. - Обед уже на столе? Это просто замечательно. Я голоден, как волк.

- О, послушай, волчонок, а когда ты превращаешься в серого мохнатого зверя, питаешься сырым мясом или как? - Смеясь, покосилась я на своё синеглазое проклятье.

Нагив смотрел как-то странно и, самое удивительное, улыбался. Несколько натянуто, но так притягательно, что в животе моментально что-то сжалось. Идти рядом с таким мачо, как шатен, и сходить с ума от одного взгляда самовлюблённого хама? Всё-таки я сошла с ума. По сравнению с этим, перемещение в параллельный мир, где магия - нечто само собой разумеющееся - мелочь.

Господи, помоги мне!

- Лена, позволь принести тебе мои извинения. - Учтиво поклонившись, произнесло наважденье глубоким голосом и подошло ко мне. - Я был не сдержан. Прости меня.

Ловко оттеснив Инара, брюнет взял меня за руку и медленно поднёс кисть к губам. Когда поцеловал костяшки пальцев, я едва не застонала. Будто током ударило! Кошмар...

- Я прощён? - Вкрадчиво протянул Нагив, сжимая ладонь. - Прощён?

- Я подумаю. - Улыбнулась холодно, неотрывно глядя в синие глаза проклятья.

Как бы ни хотелось поверить в его искренность, это - только слова, пусть и приправленные моим сумасшествием. Вероятно, блондин промыл мозги буяну, пока меня не было. Так что об искреннем раскаянии не может идти и речи. Слишком разительна перемена в поведении, да и времени прошло мало. Что же они задумали? Лишь бы сохранить остатки здравого смысла и не сглупить, позволив себе принять желаемое за действительное! Спокойно, Лена. В этой игре нельзя торопиться ни в коем случае.

- Может быть, всё же поедим и за едой обсудим детали грядущего предприятия? - Выдавила я, отнимая дрожащую ладонь у наважденья. - Я голодна и устала. Это здесь обеденное время, а на Земле, когда вы меня встретили, был уже поздний вечер и день у меня был непростой. Так что хотелось бы не только поесть, но и отдохнуть. Кое-какие вопросы обговорим сейчас, а утром, на свежую голову, решим всё окончательно.

При упоминании о том, что я устала, во взгляде напротив мелькнуло что-то вроде предвкушения.

Рано радуешься, любимый. Даже после двух суток без сна я вполне могу держать себя в руках, если нужно. А сейчас, не просто нужно, а жизненно необходимо сосредоточиться. Так что не слишком надейся на мою рассеянность...

- Лена, ты не представляешь себе как мне стыдно! - Отодвигая стул и помогая сесть, сокрушённо покачал головой брюнет. - Как мы могли забыть о том, что у вас была уже ночь! Мне нет прощенья.

- Да-да. - Поддакнул Инар. - Сразу после обеда, я провожу тебя в комнату, и ты сможешь отдохнуть.

Если хочешь, я готов охранять твой сон в непосредственной близости.

- А ты что скажешь? - Повернулась я к Валену.

- Приятного аппетита. - Отозвался тот, мягко улыбнувшись.

- Десять баллов! - Произнесла я, рассматривая приличный кусок мяса под белым соусом на своей тарелке.

- Что? - Недоумение в голосе шатена было столь явным, что даже Нагив поморщился.

- Десять баллов Валену, говорю. Тебе, зеленоглазый - восемь, твоему другу - три.

Теперь уже проклятье чуть не подавилось от изумления.

- Каких ещё баллов и почему мне только три? - Проглотив кусок, спросил он нервно. Нет, лицо и тон его остались спокойными и, если бы не медленно сгибающаяся его пальцами вилка, может быть, я поверила бы в то, что ответ брюнета мало волнует.

- Если я решу остаться чтобы помочь, думаю, стоит воспользоваться возможностью и выбрать кого-то из вас. Насовсем или временно, не знаю, но пока буду присматриваться. - Насмешливо бросила, улыбнувшись Валену. - Могу я попросить вина?

Пока шатен наполнял мой бокал, я продолжила игру.

- Инар слишком торопится. Поэтому восемь баллов из десяти, а Вален нравится всё больше и больше. Пока он наиболее адекватен и обходителен.

- Но... почему мне только три? - Спросил Нагив, не слишком ловко пряча обиду и злость, за насмешливым тоном.

- Ты считаешь меня идиоткой, только и всего. - Отсалютовав наваждению бокалом, ответила я.

- Я уже извинился и сказал, что был не прав. - Возразил брюнет.

- Вот именно исходя из тона твоих извинений я и делаю вывод, что ты считаешь меня дурой. Слова, сказанные в запале, можно простить, раз уж ты попросил прощения. Тем более я понимаю, что обстоятельства и тема беседы этому способствовали. Но то, что считаешь, что я поверю в твою искренность и в то, что тебе стыдно, только потому, что облобызал мою руку... Извини, но это - бред!

Так что на данный момент у тебя три балла из десяти, зайка. И только за сексуальность.

- Хм... - Проклятье скрипнуло зубами и ехидно прищурилось. - Не пытайся обмануть себя. Я же чувствую, что ты меня хочешь.

Вот хам! Убила бы, честное слово. Особенно потому, что он абсолютно прав. Но ничего, я ему ещё покажу, где раки зимуют!

- Послушай, Нагив. - Я улыбнулась и медленно отпила вина из кубка, пристально глядя в умопомрачительно синие глаза напротив. - Не будь ребёнком. Давай откровенно? Я достаточно взрослая девочка, чтобы осознавать, что физическое влечение - недостаточно веская причина для хороших отношений. Так что: только три балла из десяти, понимаешь? И хватит об этом. Лучше расскажи, что за артефакт мы должны достать.

- А вот это не твоё дело! - Процедил наважденье холодно.

- Почему это? Я должна знать из-за чего рискую. Не забывай, что могу и передумать участвовать в этом предприятии. Так что карты на стол и поговорим как адекватные люди. Я помогу, но только в том случае если буду знать в чём.

- Нагив, думаю, будет лучше, если я расскажу. - Вмешался Вален. - Ты никогда не увлекался историей, а начинать следует именно с неё.

- Хорошо. - Кивнул брюнет задумчиво. Начнёшь ты, а я продолжу.

Великан подлил мне вина и пересел на стул по другую сторону стола так, чтобы смотреть в лицо.

Это мне понравилось. Значит, откровенно врать не собирается.

- Итак, Лена, я не буду углубляться в ненужные детали и расскажу всё коротко. Если что-то покажется непонятным, спрашивай.

- Хорошо, солнце. - Вполне искренне улыбнулась я, радуясь, что могу на некоторое время отвлечься от созерцания своего проклятья.

- Ты уже поняла, что находишься не на Земле. Доступных нам миров на данный момент одиннадцать. Два из них необитаемы и для жизни практически непригодны. Один занимают демоны.

Есть ещё один закрытый мир, как раз твой. Попасть туда можно, но использование магии в полной мере не доступно из-за того, что магнитное поле планеты в значительной степени подавляет Дар.

Так было не всегда, но несколько тысяч лет назад из-за глобальной катастрофы ось планеты сместилась так, что произошло то, что произошло. Теперь большая часть населения твоего мира лишена способности использовать магию. Всё это я говорю, только для того, чтобы ты понимала, насколько твой Дар редок. Мы мало знаем о том, что он из себя представляет.

- Подожди, но Пелена Смерти...

- Да, ты всё правильно поняла. Пелена смерти создана магичкой с Земли, очень сильной магичкой.

Это произошло около пятисот лет назад и с тех пор Венец, главный артефакт правящего рода даймонов, не доступен, а Анкавим, столицей которого являлся проклятый ныне город, во власти захватчиков. За пять веков не нашлось никого, достаточно сильного, чтобы разрушить заклятье.

- Но речь ведь идёт только о том, чтобы проникнуть внутрь и достать Венец. Или вы хотите, чтобы я сняла, вернее, разрушила Пелену?

- Да. То есть нет. . Да - нам нужен Венец. Нет - мы не ждём от тебя, что сможешь снять или разрушить творение безумной Марты. Для этого у тебя просто не хватит сил и умения.

- На данном этапе у меня к тебе три вопроса. Во-первых, кто такие даймоны и, во-вторых, почему ты назвал Марту безумной?

- Даймоны - это мы. И я, и Инар и Нагив. Когда-то так называли благородное сословие Анкавима.

Предупреждая твой вопрос, скажу, что никто из нас не является наследником последнего короля.

Никого из его кровных родственников не осталось в живых. Не думаю, что сейчас имеет смысл углубляться в дебри генеалогии, но суть в том, что любой даймон может претендовать на трон Анкавима, если завладеет Венцом.

- Постой, а как же "захватчики"? Кто они и откуда взялись? К тому же, не думаешь же ты, что я поверю в то, что те, кто правят целых пятьсот лет, добровольно отдадут власть над целой страной кому бы то ни было с артефактом он будет или без? Даже если у вас есть войска, развязывать войну...

Ну уж нет. На это я не соглашусь ни за какие деньги.

- Лена, тут всё намного проще и в то же время намного сложнее. Никакой войны не будет.

- Ну, конечно! Так я тебе и поверила. Ты меня за дуру держишь что ли? - Возмутилась я.

- Он прав. - Вклинился Нагив. - Пятьсот лет назад Анкавим процветал и был желанной добычей для любой из стран. Драгоценные руды, плодородные земли, богатые дичью бескрайние леса, магические источники и многое другое были предметом зависти всех соседей. - Проклятье смотрело куда-то невидящим взглядом. - Именно поэтому Чёрные Мечи Саринарии и пошли на него войной. У

тогдашнего короля Анкавима был Дар. Он мог задать вопрос и получить ответ о грядущем. Благодаря этому, Горан четвёртый узнал, что его королевство будет захвачено. Лена, он не мог этого допустить.

Могу предположить, что в "ответе" была подсказка или намёк на то, как спасти свою страну. Но только "предположить". Достоверно практически ничего не известно. Большая часть населения была уничтожена в той войне, сам король погиб, а столица...

От неё мало что осталось. Теперь Сирей называют Проклятым Городом. Известно только то, что в поисках оружия, способного остановить Чёрных Мечей, король обыскал все миры и встретил Марту. - Нагив тряхнул головой и в упор посмотрел на меня. - Лена, ты должна нам помочь. Без Венца, Анкавим не долго радовал захватчиков. Очень скоро, руды ушли вглубь, источники иссякли, земля перестала родить. Это не говоря о том, что там стало просто невозможно жить из-за обилия нежити и огромного количества различных тварей, уничтожающих всё живое, наводнивших всю страну. Сейчас даже Саринарии, частью которой официально является Анкавим, выгодно, чтобы там появился настоящий король.

- Значит, - вклинилась я в паузу, с удивлением констатируя, что моё проклятье действительно переживает. Я не психолог, но в этих глазах каждое слово о той, поросшей пылью войне, отражалось горечью и болью. - На эту роль претендуешь ты? Я права?

- Да. - Кивнуло наважденье.

- Один вопрос. Венец, из-за которого весь сыр-бор - только символ власти или же несёт ещё и функциональную нагрузку? Я не совсем поняла какое отношение он имеет к истощению земель, появлению нежити и прочим странностям.

- Венец - очень древний артефакт. Настолько древний, что никто не знает, кем и когда он был изготовлен. - Пояснил споро очистивший свою тарелку Инар, пока остальные нагоняли упущенное за время разговора со мной. - Ясно только, что тот, кто его создал, был гением и бесконечно сильным магом. На самом деле, существовал целый доспех. На сегодняшний день известно месторасположение щита, меча, венца, ножен и кинжала. Каждый из этих артефактов бесценен и уникален по-своему.

Щит находится в Рэжле, это на западе от Анкавима. Меч в Саринарии, это на юге. Ножны в Уроте, на севере, а Кинжал в Лотии, на востоке.

Шатен говорил негромко, чуть склонившись ко мне. Приятный, какой-то улыбающийся, голос успокаивал, завораживал умелой расстановкой интонаций. При других обстоятельствах... Да нет, даже сейчас я не могла не отметить, что Инар тот ещё ловелас. Умение соблазнять так мягко и ненавязчиво - талант редкий и ценный. Жаль только, меня он сейчас мало касается.

Даже видя, как практически на глазах ловко и умело сплетает свои силки зеленоглазый мачо, я не переставала следить за проклятьем из-под опущенных ресниц. Ничего не могу с собой поделать, но от одной мысли о его прикосновения, бросает в дрожь. Пусть даже это прикосновение со зла...

Надавать бы самой себе подзатыльников, да ведь не поможет.

- Щит не позволяет пересечь границы страны никому и ничему враждебному. - Продолжал тем временем повествование Инар. - Меч делает армию практически непобедимой. Войны Саринарии не погибают даже от смертельных ранений, а превращаются в лагонов, не живых, но и не мёртвых бойцов, способных идти к цели без сна и отдыха. Они не чувствуют боли, не знают страха.

Единственное их слабое место - ум. Лагоны не способны самостоятельно мыслить и принимать решения по обстановке. Ножны дают населению Урота способность, независимо от Дара, становится невидимыми. Кинжал придаёт Лотанцам стремительности и выносливости, но самое интересное - это всё же Венец. Он даёт знания, позволяет управлять недрами, землёй, водой. До сих пор не понятно, как Горан мог проиграть Чёрным Мечам, имея Венец. Говорят, что...

- Хватит, Инар. - На самом интересном месте оборвал рассказчика блондин. - Всё остальное - слухи и не более того. К тому же сейчас не самое подходящее время вспоминать старые сказки. Для начала Лене и этой информации должно хватить. Если согласится помочь, узнает больше, а пока говорим только о том, что имеет непосредственное отношение к предмету договора. В конце концов, женского любопытства ещё никто не отменял. - Усмехнулся он, бросив на меня хитрый взгляд. - Должно же хоть что-то быть и на нашей стороне, не так ли?

Я только одобрительно хмыкнула, соглашаясь с доводами и логикой великана. Вот ведь.... Сделал гадость, прервав шатена, но при этом повернул всё так, что обиды ни на грош! Да уж. Талант на таланте...

- Суть в том, - подытожил Нагив, серьёзно - что нам нужен Венец. Очень нужен, понимаешь? И

никто кроме тебя, Лена, не сможет пройти сквозь Пелену Смерти невредимым.

Моё наважденье произнесло всё это таким тоном, что я с трудом удержалась от порыва немедленно согласиться на всё. На всё, лишь бы стереть из его голоса горечь...

- Тебе так хочется стать королём? Я бы на твоём месте не очень торопилась. - Произнесла я тихо, откровенно любуясь статной фигурой. - Власть - тяжёлая и грязная штука, подразумевающая многие горести и печали. Так что не торопись. Да и мне нужно подумать. Спасибо за обед. Всё было очень вкусно, но сейчас я хотела бы отдохнуть. Договорим позже. Как я смогу найти вас, когда проснусь?

- Не беспокойся об этом. - Произнёс шатен поднимаясь. - Я оставлю тебе маячок. Как только будешь готова поговорить, сожмёшь его, и кто-нибудь из нас зайдёт за тобой. - Он отодвинул мой стул и помог встать из-за стола. - Я бы предложил тебе более простой способ, но не хочу снова получить восемь баллов из десяти. Смею надеяться, что, когда мы познакомимся поближе, смогу заработать пятнадцать из десятки.

- Инар, я сам провожу нашу гостью. - Протянул Нагив вкрадчиво, подходя. - Мне хотелось бы ещё кое-что сказать ей.

- Не стоит. - Отрицательно покачала я головой. - Волчонок и сам прекрасно с этим справится.

Так и подмывало согласиться, но здравый смысл подсказывал, что наважденье что-то задумало, а мои гормоны-предатели явно на его стороне. Нельзя позволять себе расслабляться и, уж тем более оставаться с ним наедине, до тех пор, пока не буду уверенна, что смогу сказать "нет" или пока не пойму, что могу с чистой совестью сказать "да". Так что, вежливо кивнув покидаемым мужчинам, я попрощалась и направилась к двери, поддерживаемая Инаром под локоток. Бог мой, какой Версаль!

Но не могу сказать, что это мне не нравиться...

Под руку с шатеном, на этот раз без приключений, мы довольно скоро добрались до комнаты, где остались мои сумка и пальто.

- Вот, возьми. - Произнёс мужчина негромко, вкладывая в ладонь полупрозрачный голубой шарик. - Когда будешь готова, сожми его покрепче. Спокойной ночи, Лена. Ты уверенна, что не нуждаешься в компании на эту ночь?

- О нет, волчонок. В компании я нуждаюсь. - Возразила я, глядя на него снизу вверх. - Только я ещё не знаю, в чьей именно. Значит, пока меня вполне устроит вот этот шарик.

- Как скажешь, дорогая, но ты разбиваешь мне сердце своим выбором. - Показательно страдальчески вздохнул Инар, легко целуя моё плечо.

- Не шути так. - Рассмеялась я. - У мачо нет сердца, а то, что есть, можно ударить коленом, но проблематично разбить. Приятных снов, волчонок.

- Приятных. С нетерпением буду ждать следующей встречи, моя жестокая леди.

Провожаемая пристально искушающим взглядом, в комнату я вошла улыбаясь. Насколько всё было бы проще, влюбись я в Инара или Валена! Нет, конечно, для того, чтобы заинтересовать любого из них всерьёз и надолго, сил тоже ушло бы немало, но, всё равно, гораздо меньше, чем в случае с синеглазым проклятьем. Ладно, чего уж там...

Приперев дверь спинкой стула (так, для пущего спокойствия), я сняла платье и открыла шкаф. К

моему удивлению содержимое его претерпело значительные изменения. Теперь глазу предстали ровные ряды полок справа и короткая штанга с вешалками слева. И там и там вместо платьев - сорочки, пижамы и халаты различных фасонов и расцветок, а внизу полтора десятка мягких туфель без запятников. Ничего себе! Значит, то, что платье и обувь так необъяснимо пришлись мне точно в пору - совсем не случайность. А что? Магия? Колдовство? Всё-таки я ничего не понимаю. Вряд ли и у предмета мебели свой Дар, только факт есть факт и против этого не попрёшь, а отрицать очевидное глупо.

Выбрав льдистого цвета сорочку попроще, я повесила платье на освободившиеся плечики и закрыла дверцы. Не собираюсь сейчас ломать голову из-за несущественных деталей. И без того есть о чём поразмыслить. Для начала я зарылась в свою сумку. Документы, мобильник, кошелёк, ключи...

Пришлось констатировать, что из всего, что у меня есть на данный момент, пригодиться могут только косметичка, расчёска и ополовиненная пачка "Орбита". Хотя ежедневник и ручка тоже в тему. Эх, жаль, что с зубной щёткой пролёт. Что мне стоило сунуть её, только днём купленную для поездки, в сумочку, а? Ну, да ничего не попишешь, на нет и суда нет. . Что-нибудь придумаю.

Быстренько разделив страничку ежедневника на три колонки, я вписала имена и проставила две строчки баллов. Если во второй были уже озвученные за обедом, то в первой, нарисовала всё наоборот, немного сравняв счёт. Десятку Нагиву, восьмёрку Инару и семёрку Валену. Конечно, список и баллы - бред полный, но на всякий случай стоит предоставить материальное доказательство своих слов. Мало ли, вдруг проверят?

Так, теперь нужно набросать себе короткий план-напоминалочку вопросов на завтра. Первое - расстояние и путь до проклятой столицы. Нежить, монстры и прочие пакости можно пережить только если до цели идти несколько дней. В ином случае слишком велика вероятность серьёзных потерь и увечий. Наваждение наваждением, а жить мне ещё очень хочется. Мало того, хочется жить хорошо и с полным комплектом конечностей и внутренних органов.

Второе, я так и не услышала ничего конкретного про безумие Марты. Насчёт противостояния нам законного правительства Анкавима всё более-менее ясно. Что там осталось? Ах да, как-нибудь аккуратненько разузнать про кристалл и его свойства. Судя по интонациям и взглядам, этот кристалл - действительно редкая вещица. Интуиция подсказывает, что ситуация с неправильно сработавшим заклятьем, наложенным Нагивом, вполне может быть связана с ним. Значит, нужно быть очень осторожной и ненароком не выдать себя. Козырь в рукаве лишним не будет, даже младший.

Что-то я забыла... Но что? Ладно, утро вечера мудрёнее. Лягу спать, а утром попробую разобраться на свежую голову. Нарисовав жирный вопросительный знак, я забралась на кровать и сунула ежедневник под подушку. И всё-таки, я почти наверняка соглашусь остаться. Иначе никогда не смогу простить себе, что сдалась без боя и потеряла своё синеглазое проклятье, чтоб ему икалось. Да!

Пусть икает до тех пор, пока мы не поменяемся ролями, и он не станет считать меня своим наваждением...

* * *

Ровно плясало пламя в камине, отражаясь в глянцевых боках алых яблок, поблёскивающих на блюде в центре стола, растворяясь в рубиновом вине, налитом в бокалы.

- Так почему ты думаешь, что Лена согласится? - Задумчиво протянул Нагив, грея напиток в ладонях. - В данных обстоятельствах это было бы с её стороны неописуемой глупостью.

- Ты невнимателен, как всегда. Присмотрись как следует и слушай не то, что она говорит, а то, что недоговаривает. - Покачал головой блондин. - Неужели не понимаешь?

- Опять ты со своими шарадами, Вален. Скажи прямо, сейчас не до головоломок.

- Нет. - Улыбнулся в ответ тот. - Если уж ты решил стать королём Анкавима, учись не только слушать и смотреть, но и слышать и видеть. Поверь, это разные вещи.

- Вот только не надо меня учить! Только этого не хватало! - Раздражённо поморщился брюнет. - Знаешь же, что этот титул мне нужен как воздух. Только так я смогу получить Ллию. - Не замечая сожаления во взгляде друга, он сделал глоток и мечтательно улыбнулся, чтобы тут же скривиться. - Эта коротышка меня просто выводит из себя! Как ты вообще можешь называть её женщиной?!

- А что не так с Леной? - Усмехнулся Вален, искоса поглядывая на залпом выпившего остававшееся в бокале вино собеседника.

- Да всё практически! - Рявкнул тот зло. - Согласен, фигурка у неё очень даже ничего, но всё остальное просто ужасно! У этой... магички невыносимый характер. Она развязана и глупа, как пробка. Ещё и эта жуткая причёска...

- Ну, во-первых, не лезь со своими правилами в чужой монастырь. Лена из закрытого мира, так что как ей себя вести, решать не тебе. В конце концов, это нам нужна её помощь, а не наоборот. Во-вторых, рад слышать, что она тебя не интересует. В-третьих... Не находишь, что утверждая что она глупа, ты себя выдаёшь?

- В каком это смысле? Входи, Инар. - Отозвался брюнет на условный стук. - Я не запирал дверь.

- И очень зря. - Заметил шатен, заходя. - На твоём месте я бы ещё и охранку подвесил, на всякий случай. Я, например, прекрасно слышал ваш разговор "чутким ухом" и, кстати, солидарен с Валеном.

- В чём же? - Сплетая заклинание защиты, спросил Нагив.

- В том, что ты просто злишься из-за того, что она так низко тебя оценила. Впрочем, меня это как раз радует. Мне же проще. Вален, я намерен потягаться с тобой за ночь в объятьях этой дикой кошечки.

Блондин промолчал, ухмыльнувшись в бокал.

- Не говори ерунды! Ты же видел, как она на меня смотрит! - Прошипел брюнет сквозь зубы. - Впрочем, - Процедил он в ответ на насмешливо изогнутую бровь друга. - Можешь думать и делать что тебе угодно. Меня это абсолютно не волнует.

- Ну, да... Я так и понял. - Отозвался Инар невинно.

- Да что ты...

- Хватит. - Коротко бросил блондин. - Сейчас есть вопросы поважнее ущемлённого эго. Для начала, нужно решить, как быть с инициацией.

- Лена ещё не дала окончательного ответа. - Заметил Нагив.

- Но она его даст. В любом случае, иметь готовый план не помещает. Согласны?

- Да. - Кивнули оба в ответ и задумались.

- Стандартные методики не подходят. - Протянул через некоторое время Инар. - У нас слишком мало времени, да и применяются они в возрасте пяти-семи лет. Явно не наш случай.

- Значит, будем действовать жёстко. - Кивнул Нагив. - Что выберем, страх, страсть или ненависть?

- Ответ очевиден. - Хмыкнул Вален. - Страсть - её второе я. Не сработает. Ненависть у Лены, учитывая характер и склад ума можно вызвать. Только тому, кто этого добьётся, придётся сильно пожалеть, независимо от силы Дара. Она и без магии сможет устроить "весёлую жизнь" любому.

- Ты прав. Остаётся только страх. - Брюнет раздражённо поморщился. - Только времени, всё равно, мало. Договор вступает в силу с завтрашнего утра, но у стервы ещё целые сутки будет возможность разорвать его, без объяснения причин. Ну, почему я попросил неделю, а не месяц или год?

- Да ладно тебе. - Отмахнулся Инар. - Сам знаешь почему. До свадьбы осталось двенадцать дней.

Да и надолго оставлять здесь магичку из шестого мира - непростительный риск. Нас и так за то, что притащили её сюда, по головке не погладят.

- Не успеют. - Покачал головой Нагив. - К тому времени, когда станет известно о том, что случилось, Венец и Анкавим будут наши.

- Не наши, а твои. - Возразил Вален. - Мы поможем тебе на первых порах, но с троном будешь разбираться сам. Одно дело - помочь другу, и совсем другое - вляпаться во власть.

- Ты это уже говорил, но неужели тебя не волнует судьба Анкавима? - Садясь, протянул брюнет устало.

- Волнует, иначе ни меня, ни Инара здесь бы не было. Но класть на этот алтарь всю жизнь? Нет уж, уволь от такой чести.

- Вален, я же тебе...

- Не стоит повторяться. Мы это обсуждали неоднократно и вряд ли сейчас кто-то из нас способен сказать что-то новое. Давайте, лучше набросаем примерный план действий, каким образом сэкономить время и как провести инициацию. Лена на истеричку не похожа, так что можно попробовать прямо завтра. Думаю, я смогу успокоить её в любом случае.

Зевнув, зеленоглазый шатен пожал плечами.

- Думаю, напугать Лену до полусмерти особой трудности не составит. Магичка или нет, она - женщина. Как вариант предлагаю....

Через два часа мужчины разошлись по своим комнатам. Нагив покинул "переговорную" последним.

Когда за друзьями закрылась дверь, он вызвал договор. Развернув бирюзовый свиток, пробежал глазами тускло мерцающие строчки. Выругавшись сквозь зубы, щелчком пальцев отправил документ восвояси.

Это же надо так сглупить, позволить обскакать себя какой-то озабоченной девице... Издевательски нахальное выражение на смазливом личике встало перед глазами так неожиданно ярко, что руки сами собой потянулись к воображаемому тонкому горлу. В следующее мгновение, опомнившись, мужчина тряхнул головой, отгоняя видение и удивляясь собственной реакции на него. Что за идиотизм? Коротко рассмеявшись над откровенно абсурдным объяснением происходящего, пришедшим в голову, Нагив потёр виски.

Даймон ещё некоторое время смотрел на догорающие угли невидящим взглядом, пытаясь разобраться в себе, своих мотивах и странностях сегодняшнего дня. Потом он встал, наполнил свой бокал и, улыбнувшись, шепнул: "За тебя, Ллия, любовь моя!". Залпом выпив вино, упрямо тряхнул головой и решительным шагом направился в библиотеку.

* * *

Снилось мне проклятье.... Моё синеглазое необъяснимо любимое проклятье. Даже во сне я поражалась самой себе. Как? Как возможно вот так внезапно и до жути неотвратимо полюбить? Глупо, смешно и невероятно, но ничего не поделаешь. Откуда-то я точно знала, что это - именно любовь. Не просто страсть или тщеславие, не только желание заполучить синеглазого даймона в личное пользование, а странно всепоглощающее притяжение и уверенность, что вот только с ним я буду по-настоящему счастлива, что только рядом со мной будет счастлив он...

Наряду со всем этим бредом, рядом недоумением и неверием в такую дикость, как любовь с первого взгляда, в душе плескалось раздражение и злость на саму себя за истово презираемые мною "розовые сопли" и неподконтрольные разуму эмоции, охватывающие в те мгновения, когда смотрела на Нагива. Даже едва неуловимый запах его тела вводил в полубезумное состояние. Знал бы кто, как это меня бесит! Просто выводит из себя, стоит логике хоть ненадолго перехватить контроль над мозгом...

Во сне, как и наяву, мужчина большей частью зло щурился и что-то язвительно цедил сквозь зубы.

Нагив кричал, ругался, а я молча смотрела на него и не могла оторвать взгляда, зная абсолютно точно, что, как только ему надоест впустую тратить время, сильные руки стиснут меня и всё вокруг потеряет смысл. Всё, кроме его прикосновений... В конце концов, так и случилось. Тело, будто разряд электрического тока, пронзило желание, и я подскочила на кровати, тяжело дыша. Со стоном обхватив дрожащими руками голову, упала обратно на подушки. Так нельзя. Это сумасшествие не оставляет меня и во сне. Чёрт знает, что такое!

Через несколько минут пришлось констатировать, что снова заснуть в таком состоянии не удастся.

За окнами было темно и звёздно. С одной стороны, будить в такое время кого бы то ни было - хамство, но с другой... Похитители они или кто? Да и лишний раз позлить Нагива не помешает, а то ещё успокоится за ночь, и всё придётся начинать заново. Ну уж нет! От любви до ненависти один шаг, а при изменении направления движения на прямо противоположное, расстояние между двумя точками, как известно, остаётся неизменным.

Вспомнив про вчерашнее, я против воли разулыбалась. А целуется моё наваждение так, что от одной мысли об этом коленки подгибаются. Сейчас, когда никто меня не видит, можно особенно не сдерживаться и... Что это?!

В оконном стекле отражались... Вполне заметно светящиеся глаза. Замерев, я ждала развития событий. Секунды три, наверное, пока не поняла, что в комнате я всё же одна и никого за спиной у меня нет. Значит. . Это моё отражение? Моё...

Сглотнув, я оглянулась. Никого. Что за... Что-то тёмное двинулась по светлой ткани сорочки на груди, и я едва не завизжала, как дура. От такого проявления крайней степени идиотизма удержала только приобретённая за годы, проведённые в детдоме, привычка молчать и не показывать своего страха что бы ни случилось.

Слыша, как бешено колотится в груди сердце, я посмотрела вниз и ничего не поняла. Что это?

Неужели... Нет. Не может быть. Должно существовать какое-то логическое объяснение. Должно же?!

Так, для начала нужно включить свет. Знать бы ещё как. Ни свечей, ни лампы в комнате я не видела, и вряд ли найду их в темноте. Но забиваться в кровать и ждать рассвета, с головой накрывшись одеялом, глупо. Придётся... кстати, а куда я сунула тот шарик, что дал вчера Инар? Кажется, он светился.

Отметив про себя, что вижу сейчас даже лучше, чем могла бы рассчитывать, отыскала свою сумку и достала из бокового кармашка шарик. Держа его на открытой ладони, глубоко вздохнула и повернулась лицом к окну. С минуту я стояла неподвижно, не слишком веря своим глазам. Наконец, медленно подняла свободную ладонь и запустила пальцы в волосы. Это уже не смешно...

Мои собственные родные глаза в голубоватом свете едва заметно мерцали, а стильная стрижка приказала долго жить. Чёрные пряди, чуть поблёскивая, струились по белой ткани сорочки почти до талии. В остальном лицо и всё тело выглядело как обычно. Какой кошмар... Даже выбеленные прядки необъяснимым образом вернули свой естественно-чёрный цвет.

Нашарив сзади стул, я молча села. До сих пор существование магии в этом мире я принимала как данность, но поверить до конца не могла. Врождённый и усиленный жизненным опытом скептицизм не позволял. Но сейчас, когда магия пришла не извне, а как бы изнутри меня самой, места сомнению не осталось.

Интуиция подсказывала, что произошедшие изменения не чьи-то козни, а привет от того Дара, существование которого по моему мнению до этого момента было самым слабым местом в расчётах даймонов. Да уж... Нужно, наверное, испугаться, только я слишком рада за своё наважденье, чтобы по-настоящему бояться. Не дура ли?

Посидев ещё немного, я решительно тряхнула новообретённой гривой и потянулась к сумке за расчёской. Волосы, на удивление послушные и гладкие, струились между пальцами. Вообще-то короткую стрижку ношу уже лет восемь. И главным образом потому, что отрастая, шевелюра жутко путается и имеет дурную привычку наэлектризовываться, хоть наизнанку вывернись. Да и уход за длинными волосами требует больше времени. Плюс, ещё один существенный минус: мужчины.

Вернее их реакция. По какой-то необъяснимой для меня причине, видя девушку с длинными волосами, они делают "стойку" в разы чаще, а мне эти проблемы ни к чему. И без того то и дело приходится всеми возможными и невозможными способами отбрыкиваться от начальства мужского пола, как будто им длинноногих и грудастых секретарш мало. Просто атавизм какой-то! Может, из времён мамонтов и дубин приходит что-то?

Вот бы ещё определиться на руку мне это сейчас или наоборот. С одной стороны вроде хорошо, но с другой, в дороге через дикие земли лишняя - головная боль. Ну, да чего уж? Всё равно, до ближайшего салона непонятно как добираться, а сама я себя нормально не подстригу, даже если найду время и ножницы.

Сочтя, что светящиеся глаза и испорченная причёска не стоят особых метаний, я положила расчёску на стол и подошла к шкафу. На этот раз внутри опять висели платья. Только неизвестно, не потребуется ли выезжать уже сегодня. Сильно сомневаюсь, что в подобное путешествие мы отправимся в карете. Автомобилей здесь наверняка нет, так что остаются лишь два варианта: пешком или на скаковых. Лошади, верблюды, может вообще местная экзотика с крыльями и рогами, но при любом раскладе, я не настолько опытная наездница, чтобы ехать в платье.

Сосредоточившись на том, что мне нужно, я раз десять открыла и закрыла дверцы, прежде чем шкаф выдал полки с брюками и рубашками. Ещё вчера, прежде чем лечь спать, я выбрала и сунула в сумку пару десятков трусиков и коротких кружевных сорочек. Корсеты, хоть и помогли бы в плане подчёркивания соблазнительности форм, пришлось оставить, как чересчур неудобные.

Сейчас я выбрала три пары штанов и несколько рубашек на пуговицах. Из обуви мне приглянулись мягкие туфли без каблука, замшевые высокие сапоги и аккуратные ботинки. Так, теперь попробую добыть у шкафа какую-нибудь куртку и сумку побольше. Моя для дороги маловата будет. На этот раз шкаф уже во второй раз "понял", что мне нужно. Определённо, этот мир начинает мне нравиться. Ещё бы понять, как включить свет и найти туалет для полноты счастья.

Выбрав из пяти разнокалиберных сумок тёмно-серую торбу средних размеров, я выложила её на стол и, понимая, что время поджимает, сгребла в охапку все вешалки и побросала на кровать. Потом разберусь, сначала туалет. Не может такого быть, чтобы в таких шикарных апартаментах его не было.

Обшарив стены, я уже готова была лезть под кровать в поисках ночного горшка, когда рука наткнулась на неприметную с виду финтифлюшку и, отъехав в сторону, узкая панель открыла искомое помещение. Не современная ванная конечно, но предназначение деревянного "трона" не подлежало сомнению, как, впрочем, и кувшина с водой и тазика на полочке рядом.

Положив светящийся синим "маячок" Инара (Кто б знал, как он пригодится!) я поспешила воспользоваться удобствами. Потом сполоснула лицо и руки отчего-то тёплой водой и вернулась к прерванным сборам. Нужно поторопиться, а то, пока я в шкафу роюсь, моё проклятье выспится, а мне этого совсем не хочется.

Натянув тёмные брюки из материала, наощупь напоминающего тонкой выделки кожу, и светлую рубашку, я принялась мерить куртки. Несмотря на то, что непривычно длинные волосы жутко мешались, кое-как справилась с задачей. Правда, только по общим ощущениям. Посмотреть бы ещё, как это всё смотрится, но без света, увы, это невозможно. Выбрав приталенную куртку до середины бедра и высоким воротом, я отложила её в сторону и принялась уже вещать ненужные вещи в шкаф, когда наткнулась на абсолютно офигительную вещицу будто из глупых фильмов про пиратов.

Глянцево-чёрный (в темноте, по крайней мере), отражающий свет "маячка" корсет из мягкой кожи, да ещё и со шнуровкой на боках. Натянуть на себя подобное было так глупо, так банально и даже пошло, что я просто не смогла удержаться, представив себе лицо проклятья. Зловредно хихикая, я отложила провокационную вещичку.

Надёргав шнурков из не пригодившейся мне куртки, я, наконец, убрала оставшиеся вещи в шкаф.

Порывшись на полках, отыскала несколько пар чулок. Шерстяных, правда, но в путешествии оно и лучше. Подумав, захлопнула дверцы, а когда открыла снова, узрела сорочки, халатики и прочие детали "ночного" гардероба. К счастью, шёлковые чулочки нашлись тоже. Пригодятся.

Упаковав отобранные вещи в сумку, надела туфли и корсет (последний прямо поверх рубашки), завязала волосы в высокий конский хвост и, посетовав, что в зеркале ничего не вижу, с силой сжала "маячок" в ладони.

ГЛАВА 4

Не знаю, как далеко находилась комната зеленоглазого, но ждать его мне пришлось минут десять.

Успела и кровать заправить, предварительно вытащив из-под подушки ежедневник и ручку, и торбу спрятать под эту самую кровать.

Ничего криминального в этой сумке нет, конечно, но нельзя, чтобы кто-то из моих похитителей догадался, что я заранее согласна остаться здесь и выполнить условия договора, что бы ни узнала сегодня. Слишком многого я не знаю ещё. Да, прекрасно понимаю, что играю в тёмную, но этого нельзя изменить, потому что в отличие от тех, с кем заключила сделку, мне нужен не какой-то там артефакт, а Нагив. Причём весь, и душой и телом.

Отойдя к окну, я молча рассматривала своё отражение в стекле. Единственное, что можно было видеть, это чуть светящиеся в темноте глаза. Хотелось бы знать, почему я так изменилась. И я не только про волосы и взгляд, а про своё сумасшествие. Ещё вчера ведь была совсем другой.

Уверенной в себе, наглой, расчётливой убеждённой материалисткой, а сегодня?

Сегодня верю в магию и готова рискнуть всем, что у меня есть, ради сама не знаю чего.

Действительно не знаю... Просто потому что и под страхом смертной казни не смогла бы сказать, что такое любовь. Я не могу дать ей определения и никогда не могла, не могу предоставить ни одного доказательства её существования, кроме собственных эфемерных ощущений и глупой несдержанности и страсти в присутствии Нагива. Есть ли она вообще или всё это - только наваждение, бред? Но почему? Почему всё это происходит именно со мной?

Я так задумалась, что даже не расслышала, как вошёл Инар.

- Лена, ты решила наплевать на свою десятибалльную систему и сделать меня самым счастливым даймоном в замке этой ночью? - Горячо выдохнул он, подходя.

- С чего ты взял? - Фыркнула я. - Просто уже выспалась и не хочу тратить впустую время, которого у нас и без того в обрез.

- Но почему в таком случае, ты ждёшь так? - Чуть приобняв за талию, Казанова мягко развернул меня лицом к себе и легко коснулся губами кончика носа.

- Как так? - Насмешливо улыбаясь, отозвалась я, чуть отстранившись и опустив ресницы, чтоб мужчина не заметил лишнего. Пусть светящиеся глаза пока останутся моим секретом. Так, на всякий случай.

- В темноте, одна... - Протянул он вкрадчиво и поцеловал в уголок рта. Очень эротично, кстати...

- Во-первых, я не одна, а с тобой. - Произнесла я шёпотом, подражая его интонациям и запуская пальцы в рыжеватые пряди на затылке. - Во-вторых, кого ты ожидал увидеть здесь в такое время? И, в-третьих... - Рассмеявшись, оттолкнула тяжело дышащего мужчину уже довольно сильно сжимающего мою талию. - В-третьих, я не знаю, как включить свет, волчонок.

Быстро чмокнув мачо в гладкую щёку, отошла к столу и нашарила на нём ежедневник.

- Пойдём, разбудим остальных. - Сухим деловым тоном произнесла я, не глядя за спину. - Нам ещё много чего нужно обсудить и прояснить.

Напряжённо ожидая дальнейшего развития событий, прикидывала, что и как можно будет сделать, если ошиблась в оценке уровня интеллекта шатена. На мой взгляд, он всё же выше, чем уровень тестостерона в крови, но кто знает? К счастью, интуиция и на этот раз меня не подвела и мужчина, глубоко вздохнув, продолжил общение совсем в другом ключе.

- Извини, я совсем забыл, что ты из шестого мира. - Произнёс он доброжелательно. - Свет включается магически, мысленным посылом и вот таким жестом.

Не знаю, что он сделал, но в комнате резко посветлело.

- Покажи ещё раз, я не видела. - Повернувшись к даймону, попросила я.

Несколько секунд Инар с непроницаемым выражением рассматривал меня, а потом, улыбнувшись, соединил большой палец и мизинец на левой руке.

- Только жест здесь - не главное. Он может быть любым, какой ты для себя придумаешь. Важен посыл, понимаешь? Представь, что в комнате снова стало темно и поставь точку любым жестом.

Чуть склонив голову к плечу, я проделала всё это. Ничего не изменилось. Вопросительно глянув на даймона, пожала плечами. Тот подмигнул, и в следующее мгновение всё снова скрылось во мраке. Не успела я и пикнуть, как почувствовала чужие губы, настойчиво целующие мою шею.

- Инар!

- Да?

Ответ прозвучал уже в залитой светом комнате. Мужчина стоял там же где и прежде, в той же позе и с тем же непроницаемым выражением на лице. Только глаза сверкали насмешливо ярко.

- Знаешь что... - Прищурившись, протянула я, открывая блокнот. - Ещё один подобный фокус без моего разрешения, и...

- Что? - Тоном бесхозного кота, по случаю сожравшего крынку сметаны, вопросил соблазнитель, при этом не двинув ни одним мускулом и даже не моргнув. - Ты о чём?

Не в силах злиться на этого нахала, я рассмеялась.

- Что-что... Минус пять баллов и попрошу научить меня выключать свет не тебя, а Валена. Понятно?

- Ты разбиваешь моё сердце! - С притворным ужасом воскликнул он, покачнувшись, и прижал ладони к груди.

- Насчёт трудностей, которые не позволят мне это сделать, я уже говорила. Так что?

- Лен, пока ни я, ни Вален, ни Нагив не сможем помочь тебе в этом вопросе. Я про свет конечно. - Уже серьёзно отозвался Инар, подходя и с любопытством заглядывая в раскрытый ежедневник. - А я думал, что ты шутишь, насчёт списка.

- Вовсе нет. А почему со светом такие сложности?

- Потому что пока твой Дар и способности спят. Их ещё разбудить нужно.

- А как же договор? Почему он появился?

- Потому что он, как понятие и как существующая реальность, был создан Высшим Советом. Как вижу, со шкафом ты разобралась. - Указав на мой наряд, произнёс он. - Тут тоже самое, только на другом уровне. Заклинание уже встроено в структуру вещи и для её использования Дар не нужен, да и "посыл" требует в разы меньше сил. Пойдём, я объясню по дороге.

Я приняла предложенную руку, и мы вышли из комнаты в тёмный коридор. Над нашими головами зажегся крохотный золотистый шарик, осветивший пространство.

- Видишь? - Указал на него Инар. - Я ничего не делал. Просто вышел, а заклинание сработало. Вот чтобы его погасить, заставить горечь ярче или сменить цвет, нужно использовать посыл, подкреплённый даром, а если нет, то он сам потухнет, как только мы уйдём.

- Кажется, я поняла. - Отозвалась я задумчиво. - Тогда у меня два вопроса.

- Каких?

- Какой толк от моего Дара, если он спит? И каким образом делают такие вещи, как этот шкаф или договор? Для этого нужен особый Дар, да?

Очень уж мне шкафчик приглянулся. Если, вдруг, не выгорит с Наважденьем и придётся вернуться на Землю ни с чем, хочу себе такой же!

- Отвечаю по порядку. - Уже на ходу отозвался шатен. - Всё, что спит, можно разбудить. Для этого существуют определённые методики, но не спрашивай о них пока. Это слишком долго объяснять, к тому же в твоём случае знание может только повредить процессу. А насчёт создания... Особый Дар не обязателен, но обязательно обучение в Академии по соответствующему профилю. От уровня силы тоже многое зависит, конечно. Долговечность созданной вещи, например. Но основное - правильно и точно составленное заклинание воплощения. Этого в двух словах не расскажешь.

- А ты всё же попробуй. - Подало голос моё любопытство.

- Вот эти светильники (мы уже прошли три, а первый успел погаснуть) создать может практически любой первокурсник или даже ребёнок, прошедший инициацию, но существуют предметы, повторить которые не способен никто. Тот же Венец, например. Лучшие маги на протяжении тысячелетий пытались разобраться, что к чему, но не смогли воссоздать и сотой доли плетения. Это даже не магия, это - совсем другие силы, Лен. Не спрашивай какие, я и сам не знаю, как, впрочем, и никто из ныне живущих. Существует множество артефактов, созданных настолько давно, что до сих пор не понятно, как и почему они всё ещё функционируют, откуда черпают силы.

- Но почему нельзя, просто... Ну, не знаю... Разобрать их, вернее их заклинания, чтобы потом собрать в обратном порядке и найти сходные элементы? - Наверное, я сказала что-то совсем глупое, потому что Инар посмотрел на меня, как на дуру, и пожал плечами.

- Лен, ты не понимаешь. Эти артефакты не просто вещи, они обладают собственной волей. Не душой конечно, но их невозможно "разобрать". Да, плетение это - некий механизм, вроде тех, что используют в вашем мире, но единожды созданный, он превращается в нечто, как бы тебе объяснить, - даймон потёр подбородок и неуверенно продолжил - в нечто цельное, неделимое, почти живое. Ну, вот смотри... Существует некий артефакт. Например, Шпага Ламааса.

Доподлинно неизвестно, кто и как её создал. По легенде она принадлежала одному из древних правителей, который мог победить в схватке любого. После смерти, часть его души оказалась в любимой шпаге, передав оружию все умения усопшего. Само по себе - это бред. Для создания любого артефакта и придания вещи каких-то свойств требуются не просто усилия, но и сложные заклинания, не говоря уже о том, что душа - вообще понятие абстрактное и как можно её разделить не ясно в принципе. Но, тем не менее, Шпага Ламааса существует. Заклинание её вызова известно всем, но воспользоваться им за века смогли лишь единицы. Почему? Как? Никто не сможет дать тебе ответа.

Просто кто-то произносит стандартную формулу и вуаля! У него в руках клинок, превращающий на время посредственного бойца в практически непобедимого. Но при этом, изучив в Академии заклятие вызова, все и каждый часами повторяют его, но ничего не происходит. Этого феномена не может объяснить никто. Учёные выдвигают теории, пишут научные труды, посвящают тем или иным артефактам, но теории остаются теориями и по сей день.

- А для вызова и активации таких артефактов нужен Дар? - Спросила я осторожно, прикидывая как бы мне добраться до книг, где описан Венец. Верить похитителям на слово, относительно целей и опасностей грядущего путешествия как-то не хотелось.

- Не знаю. - Отозвался Инар спокойно. - Здесь этот вопрос не актуален, тут Дар есть у всех. Разница только в полярности и мощи.

- Тогда, я хотела бы тебя спросить и попросить. Вкрадчиво произнесла я и остановилась у ближайшего зеркала, чтобы поправить волосы.

- О чём же? - Предупредительно отойдя на шаг и всматриваясь в моё отражение, протянул мачо.

- Куда конкретно мы идём?

- В нижнюю столовую. - Отозвался он спокойно. - В ту, где обедали вчера. А что ты хотела попросить?

- Понятно, я так и подумала. - Перевязывая хвост, воспользовавшись наличием не только зеркала но и света, я констатировала, что выгляжу вполне прилично, даже учитывая, что накраситься не смогла. Кожа кажется даже ровнее, чем после использования тона. Возможно, это - ещё один приятный бонус, как и отросшие за ночь волосы. Кстати, а почему Инар не только ничего не сказал по этому поводу, но и почти не удивился? - А попросить я тебя хотела о том, чтобы завтрак и совещание мы провели в библиотеке. Здесь ведь наверняка такая есть? А пока ты собираешь остальных, я бы с удовольствием прочла бы что-нибудь про Шпагу Ламааса.

- Боюсь тебя разочаровать, - хмыкнул мужчина, принимая мою руку - но, скорее всего, ты не сможешь прочесть ни строчки.

- Почему это?

- Да потому, что ты просто не знаешь языка. - Отозвался он, пожав плечами.

- Но с тобой же я разговариваю?

- Это - свойство кристалла, надетого на тебя Нагивом. Надевал его даймон, и поэтому ты можешь говорить на языке, понятном любому даймону. В данном случае на прогли. Этот язык в ходу в Саринарии и в Уроте. С письменностью всё иначе. Большая часть трудов на всеобщем или сомате (это - рунное письмо профессиональных магов).

- А договор как же?

- Лен, договор-то магический. Он вообще-то не должен был проявляться в том виде, в котором ты его вызвала. Как-то... - Усмехнулся Инар. - Он обычно нематериален, но не становится от этого менее значимым. На моей памяти ты - первая, кто умудрился превратить его в свиток, где нужно ставить подписи и читать мелкий шрифт.

- Учись, волчонок. - Хихикнула я, вспомнив лица мужчин, когда они про этот самый мелкий шрифт впервые услышали. - И, всё равно, веди меня в библиотеку. Хоть картинки посмотрю, карты там всякие. Может, и пойму чего.

- Ну, если ты настаиваешь. - Неохотно кивнул Инар, и мы пошли. Минут через десять проводник остановился у двухстворчатых высоких дверей.

- Вот и библиотека. - Произнёс он, всовывая мне в ладонь светящийся шарик. - Подбросишь его вверх и всё. А я пока позову остальных.

- Спасибо. - Улыбнулась я в спину мужчине, открывая дверь. - Ты очень любезен. Девять баллов плюсом.

- А почему не десять? - Резко обернувшись, спросил шатен уже успевший уйти на пару метров.

- Потому что ничего не сказал про новую причёску. - Рассмеялась я и, подмигнув, скрылась в библиотеке.

Аккуратно прикрыв за собой дверь, я подкинула светящийся шарик. Зависнув в метре над головой, он честно залил всё вокруг приглушённым золотистым светом. Помещение было небольшим и квадратным. У противоположной стены стояли три узких шкафа, у другой два, по обе стороны от входной двери. Все они были закрыты непрозрачными тёмно-зелёными, бархатистыми даже на вид, дверцами.

В центре комнаты располагался большой стол, накрытый сукном того же цвета. Рядом с ним несколько стульев. У правой стены стояли два глубоких кресла и между ними круглый столик на одной ноге, а вдоль левой - широкий диван, на котором, закинув руку за голову, спало моё проклятье.

Сглотнув, я подавила желание подойти поближе и двинулась в противоположную сторону. Пусть поспит пока, а я попробую всё-таки почитать. Раз уж это - библиотека, шкафы наверняка книжные и, учитывая их количество, зачарованные, как и одёжный в моей комнате.

Сосредоточившись на мысли об Анкавиме, я осторожно открыла дверцу. Коричневато-золотистые корешки казались абсолютно одинаковыми, и я вытянула книгу наугад. Инар оказался прав. Ни слова из того, что было написано в ней, разобрать я не смогла. Так как картинок в книге не было, поставила её на место и потянулась к следующей.

На седьмой или десятой мне повезло. Вероятно, это издание было предназначено для детей. Текста здесь было до смешного мало, зато на каждой странице красовалась картинка. В моём случае, это - то, что надо. Жаль только, вряд ли я многое смогу извлечь из иллюстраций, не в силах прочитать подписи, но других вариантов у меня, всё равно, нет.

Прикрыв шкаф, я уселась в кресло и, стараясь не смотреть в сторону мужчины, укравшего мой покой, раскрыла книгу. Изображения неизвестных людей заинтересовали не очень. Здания и города я рассматривала чуть более внимательно. Обрадовалась, наткнувшись на портрет какого-то, судя по одёжке, прынца, верхом на вороном коне.

Значит, перемещаться здесь можно не только пешком. Лошадь - не авто, конечно, но худо-бедно в седле удержусь, да и как с конкретно этим животным управляться знаю. Почти два года каждые выходные посещала конный клуб. Это и для фигуры полезно, и для осанки, и лошадей искренне люблю.

Где-то в середине книги нашлась и карта. Только вот, непонятно конкретной страны или материка в целом? Прикусив нижнюю губу, я задумчиво обводила пальцем контуры разноцветных пятен, когда с дивана напротив раздался тихий голос Нагива, исполненный искреннего удивления.

- Лена? Что ты здесь делаешь в таком виде?

Титаническим усилием заставила себя ответить, не поднимая головы, и не глядя на Наважденье и спокойно ответила.

- Пытаюсь разобраться с этой книгой, пока Инар не привёл Валена, как видишь. И что тебя не устраивает в моём облике, пупсик?

- Не называй меня так! - Рыкнул он, всё ещё хрипло со сна, и за полсекунды преодолел разделяющее нас расстояние.

Только благодаря выбранной заранее стратегии видимого игнорирования, мне удалось скрыть всё то, что почти наверняка отражалось в моих глазах. Никак не реагируя на близость Проклятья, я задумчиво постучала по губе. "Никак не реагируя" Ха! Да у меня волосы встали бы дыбом, будь покороче!

- Почему ты не в платье?! - Выдернув у меня книгу и бросив её на столик, Нагив схватил меня за руку и потянул, вынуждая встать.

- Ты тоже не в платье, пупсик. - Пожала я плечами, представляя себе, что вместо крови у меня в венах фреон.

Грозное рычание даймона едва не сбило весь "холодильный" настрой. В горле пересохло.

- Я уже сказал, чтоб ты так меня не называла! - Основательно встряхнув меня за плечи, пророкотал наважденье глубоким голосом.

- А я тебе говорила, чтоб ты не смел трогать меня без разрешения! - Ледяным тоном произнесла я, глядя прямо в аквамариновые глаза брюнета. - Отпусти меня немедленно.

- Лучше отпусти. - Тихо, но непререкаемо уверенно произнёс Вален, входя. - Здравствуй, Лена.

Нагив, посопев для вида, разжал руки, и я повернулась к блондинистому великану. Инар, недовольно нахмурясь, маячил у того за спиной.

- Здравствуй. И спасибо тебе большое. - Улыбнулась я. - Ваш друг, как мне кажется, не совсем адекватен. Вы уверенны, что такой король нужен Анкавиму? Может, лучше будет подождать кого-то поразумнее?

- Поверь, Лена, обычно он куда спокойнее и уравновешеннее. - Отозвался Вален.

- Да? Значит, это я так на него действую? Забавно... - Нарочито язвительно рассмеявшись, я повернулась и, чмокнув играющего желваками насупившегося Нагива в широкий подбородок (куда достала!), насмешливо протянула. - Уж не влюбился ли ты в меня, пупсик? Не советую. На данный момент, ты - последний из трёх. - Игнорируя яростную гримасу, исказившую красивое лицо, я направилась к блондину и от всей души его обняла. - Ещё раз спасибо за поддержку. Рада видеть тебя.

- А меня ты так не обнимала! - Не слишком правдоподобно обиделся Инар.

- Зато ты обнимал меня! - Отрезала я смеясь. - Кстати, неплохо было бы позавтракать.

- Ещё ночь. - Буркнуло Проклятье.

- Ну и что? Не вредничай. - Отмахнулась я. - К твоему сведению у нас в России, когда проснулся - тогда и утро.

- Интересная традиция. - Заметил Вален, улыбаясь. - Инар, раз уж ты обнимал нашу красавицу, позаботься и о еде.

- Ни за что! - Садясь за стол, возразил шатен. - Пусть лучше "пупсик" сходит. За одно и остынет, а то того и гляди ковёр прожжёт искрами, которые из него сыплются!

Нагив побелел от злости, но промолчал. Медленно и угрожающе подошёл к Инару, и так глянул исподлобья, что в комнате заметно похолодало. Он ещё и так может?! Ничего себе, темперамент!

- Не злила бы ты его так. - Покачал головой Вален, когда входная дверь с грохотом захлопнулась за пулей вылетевшим из библиотеки брюнетом. - Нам ещё многое предстоит пройти, а Нагив - хороший парень и из него может получиться неплохой король.

- Ладно. - Усмехнулась я, вздохнув с облегчением, когда проклятье оставил нас на время, возвращая способность трезво мыслить. - Только пусть и он меня не злит. Чего привязался с платьем? Ведь ни ты, ни волчок претензий не предъявляете.

- Он просто не сообразил со сна, что ты из шестого мира, где это допустимо. - Примирительно пояснил блондин, отодвигая для меня стул. - Да и не подумал, что твой наряд значит. Кстати, тебе очень идёт. И наряд и новая причёска.

- Ну вот. - Сокрушённо покачал головой Инар. - Опять ему десять баллов, против моих девяти... Лен, а если я выскажу вслух, всё, что подумал, увидев тебя всю из себя такую сексуально сногсшибательную, занесёшь в свой список ещё пару очков, а?

- Сопливых вовремя целуют. - Рассмеялась я. - Но, в виде исключения, так и быть. Плюс два балла, но за другое. За то, что Нагива пупсиком назвал... Только больше не надо, а то ещё покусает.

- Как скажешь, дорогая. Только не забывай, что и у меня есть зубы. И подлиннее чем у него. - Отозвался шатен вполне серьёзно. - А что Вален имел в виду, когда сказал, что твой наряд что-то значит? Опять какая-то традиция с Земли, о которой я не знаю?

Я только подмигнула блондину, тоже промолчавшему в ответ.

- Лен, ты меня убиваешь. - Заметив наши переглядывания, возмутился зеленоглазый. - У вас какой-то заговор? Уже? Когда только успели сговориться!

- Никакого заговора. - Открестилась я от вполне обоснованных подозрений мачо, благодаря Бога, что великан на моей стороне. Его обмануть не удалось бы. - А мой наряд ничего особенного не значит.

Просто я подумала, что раз уж нам предстоит путешествие, полное опасностей, имеет смысл попросить кого-то из вас научить меня обращаться с оружием. Как понимаешь, подобная тренировка была бы значительно осложнена длинным подолом, не говоря уже о мини юбке или костюме, в котором у нас изображают воительниц.

- Чур, обучать тебя буду я! - Немедленно отреагировал Инар. - А что не так с костюмами воительниц и что такое мини-юбка?

- Как тебе объяснить... - Протянула я якобы задумчиво. - Ты рисовать умеешь?

- Да.

Вален с интересом проводил взглядом шатена, который стремительно поднялся и извлёк из ближайшего шкафа пачку бумаги и нечто, напоминающее карандаш, только потоньше и без видимой границы между грифелем и основой.

- Что рисовать? - Спросил Инар, придвигая свой стул поближе к моему.

- Две женские фигуры. - Ответила я. - Можно схематически.

Карандаш волчонок держал явно не в первый раз. Буквально за несколько секунд на бумаге появился абрис женщины в полный рост.

- Сойдёт. - Забрав первый листок, я покачала головой. - Неплохо рисуешь. Я так не умею. Давай ещё одну, только на этот раз грудь побольше, талию потоньше, а бёдра пошире.

Глянув на меня с идиотски ошарашенным видом, Инар ехидно усмехнулся. Зелёные глаза хитро блеснули.

- Вот так? - И принялся рисовать. На этот раз совсем не схематически.

Не знаю, поразить он меня хотел или смутить, но обнажённое секси уже давно не производит впечатления ни на кого из соотечественников. Хотя получилось очень красиво и даже натуралистично.

Если конечно, не принимать во внимание тот факт, что в реальности женщина с такими формами переломилась бы пополам до того, как успела бы сделать хоть шаг.

- Да, именно так. - Утвердительно кивнула я, отбирая рисунок и карандаш у обиженно засопевшего мачо. Наверное, ожидал от меня иной реакции. Жаль, покраснеть не смогу, даже если очень сильно постараюсь. Воспитание не то.

На первом рисунке я изобразила мини юбку, а на втором, сопя от усердия, три лоскутка и несколько узких ремешков, как на рекламных картинках.

- Вот как-то так. - Пробормотала, рассматривая плоды неловких попыток смоделировать идиотские представления некоторых об одежде для воительниц.

Заинтересовавшись ошарашенным выражением на лице друга, подтянулся Вален, и теперь молча изучал рисунки, нависая надо мной живой горой.

- Лен... - Протянул Инар сдавленным голосом, узрев результат моих потуг. - Лен, а если ты подтвердишь согласие и поедешь с нами...

- И не надейся. - Фыркнула я. - Вы же магичку искали, а не воительницу. Так что не тот случай.

- Ты уверенна? - Он сглотнул и, состроив умоляющую рожицу, молитвенно сложил ладони перед лицом. - Давай внесём в договор поправку, а? Напишем, что ты - и магичка и воительница в одном лице. Ну, пожалуйста...

- Ты очарователен, волчонок. - Вполне искренне рассмеялась я. - Только даже ради твоих прекрасных зелёных глаз я не собираюсь ехать куда бы-то ни было в таком виде. Хотя если подумать...

- Что?! - Расслышав сомнения в моём голосе, мачо мгновенно сменил дислокацию. Развернул стул, на котором я сидела, вместе со мной и опустился на пол. Глядя снизу вверх с умилительно просящим выражением, шатен был так обаятелен, что я едва удержала серьёзную мину. Да уж, теперь я понимаю, почему та девица была так навязчива... Инар действительно очарователен. Думаю, этот фрукт не мытьём, так катаньем, но всегда добивается своего. Мачо, чтоб его!

- А знаешь, волчонок, - протянула я томно - пожалуй, я могла бы согласиться, если...

- Да?! - Светясь от восторга, как лампочка Ильича, взвыл Казанова. Полнейший наивняк... - Всё что угодно твоей душе, дорогая!

- Я могла бы согласиться, если для начала ты сам проведёшь пару дней пути в таком вот экстремальном костюмчике. Ну как?

- Как ты можешь быть такой жестокой?! - Под громовой хохот Валена простонал Инар. - Я ведь поверил тебе.

- Закатай губу, доверчивый мой. Неужели ты решил, что я действительно буду кормить комаров в этом нелепом прикиде только ради того, чтобы ты полюбовался на тысяча первую полуголую девицу в твоей жизни? - Улыбнулась я, взлохматив мягкие волосы мужчины. - Разве я похожа на такую идиотку?

- Нет, конечно. - Вздохнул он грустно. - Но, всё равно, жестока.

- Как скажешь. Жестока так жестока. - Пожала я плечами и открыла ежедневник. - Может, вернёмся к делу? Как далеко до цели? Имею в виду, сколько времени займёт дорога отсюда до Венца?

- Сложно сказать точно. Самая короткая теоритически занимает восемь дней, но идти по ней для большинства - верное самоубийство. - Садясь на своё место, пробормотал шатен несколько обиженно. - Слишком опасно. Стандартный путь около трёх недель.

- Так почему вы сразу не сказали? - Удивилась я. - Заключили бы договор на более длительный срок и всего-то. Не хочешь ли ты сказать, что вы - самоубийцы и считаете меня такой же.

- Да нет, конечно. Мы ведь не большинство. - Улыбнулся Вален, успокаивающе кладя мне на плечо ладонь. - Если выйдем сегодня, через несколько дней будем на границе. Там нас будут ждать в последней на обитаемых территориях крепости. Можно будет передохнуть и подготовиться перед последним рывком. На расстоянии дневного перехода оттуда находится портальный камень. Мы положили много сил, чтобы найти его. Он тоже был запечатан Мартой. Конечно, там заклинание попроще, и ты сможешь снять его и активировать портал в столицу. Ну, почти в столицу. Заодно и убедишься в том, что кристалл не зря указал на тебя, прежде чем рисковать своей прелестной шкуркой, проходя сквозь Пелену Смерти.

- Так сколько? - Упрямо переспросила я. - Конкретнее, пожалуйста.

- Семь-восемь дней в общей сложности, если всё будет, как задумано. - Ответил блондин тихо. - Но, по хорошему, выходить нужно уже сегодня.

- Ты прав. В жизни практически не бывает, чтобы получалось так, как запланировано. - Протянула я задумчиво. - Кстати, а который час?

- Полтретьего ночи. - Буркнул Инар мрачно и вдруг улыбнулся. - Представляю, как бесится Нагив! Он терпеть не может готовить, а сейчас, когда все слуги спят, стряпает завтрак. В этот-то час! К тому же, у него давняя вражда с местным шорхи.

- А кто это? - Не скрывая интереса, я посмотрела на шатена.

- Это такой мелкий дух. - Пояснил Вален отстранённо. - Что-то вроде смотрителя за кладовыми и кухней.

- Ага. - Поддакнул Инар, ухмыляясь. - Практически в каждом доме есть свой такой. Они следят за каминами, печами и всем, что так или иначе связано с огнём. Потому чаще всего как раз на кухне находятся. С тех пор, как Нагив ненароком залил водой все припасы и печи, местный шорхи его терпеть не может. В последний раз, когда наш друг решил прогуляться на кухню в неурочное время, мы имели счастье ещё целый месяц лицезреть Наги без бровей и ресниц. Не говоря о закопчённом лице и прожжённой одежде в тот момент, когда наш любитель печенья вернулся с кухни ни с чем.

- Ты забыл упомянуть, болтун, что мне тогда было четырнадцать. - Раздался от дверей любимый голос. - С тех пор многое изменилось.

Моё наважденье спокойно поставило на стол поднос с молочником и двумя высокими узкими чайниками. За брюнетом от дверей семенила плоская прямоугольная корзинка с крышкой и парой мохнатых рыжих лап. Нагив подхватил корзину и моему взору предстал крохотный человечек в тёмном фартуке, небольшими чёрными рожками, и крохотными блестящими глазками на покрытой короткой шерстью мордочке.

- Спасибо, Токанис. - Кивнуло моё проклятье мелкому.

Не стоит благодарности, даймон. - Странным, будто шипящим и одновременно потрескивающим голосом пробормотал тот и, вдруг, довольно оскалился. - А девушка-то из наших. Для неё я всегда буду рад предоставить и свою кухню, и всё то, что на ней есть.

- Исчезни. - Досадливо поморщился брюнет. - И впредь думай, что говоришь.

- Но... - Шорхи в длинной, до колена рубахе озадаченно посмотрел сначала на меня, а потом на Нагива. - Я всегда думаю и говорю, только то, что зна...

- Исчезни.

Дух, больше похожий на домового, чем на духа, пожал плечами и пошёл прочь. Уже в дверях он обернулся и совсем по-человечески подмигнул мне, словно старый друг.

Обдумать бы сказанное, но все мысли моментально испарились из головы, когда Нагив опустился на колено около моих ног и, глядя снизу вверх, протянул дивной красоты палевую лилию. Совершенно мальчишеская улыбка и лукавые искорки в аквамариново-синем взгляде из-под длинной чёлки просто лишили меня дара речи. Всё, на что меня хватило, это соорудить нечто вроде скептической ухмылки.

- Лена, я был неправ. - Произнесло проклятье негромко. - Я был неправ и понял это. Прости. Ты нужна нам. И Анкавиму, и мне. Давай заключим перемирие?

- Перемирие? - Выдавила я и насмешливо улыбнулась. - Ничего не получится. Мы с тобой не воевали. Только ты. Но за цветок спасибо. Очень красиво. А насчёт прощенья я подумаю, если расскажешь, почему Марту называют безумной.

- Нет ничего проще. - Отозвался брюнет поднимаясь. Правда, на мгновение мне показалось, что он напрягся при упоминании Марты. - Её называли безумной, потому что она была сумасшедшей.

Сильная магичка, но совершенно безумная. Марта помогла Чёрным Мечам, когда те напали на Анкавим, но просчиталась. Когда те поняли, насколько она опасна в своём безумии, то убили. Вот и вся история. - Пожал он плечами. - Я не хотел об этом говорить, потому что Марта, как и ты, была с Земли. Нам показалось, что не совсем уместно говорить об этом. Ты могла принять это за намёк и обидеться.

- Странно... Значит, ты не боялся обидеть меня, когда называл дурой, а тут проявил. Хм...

Тактичность? - Протянула я задумчиво.

- Извини. Я вёл себя как идиот. - Неожиданно, Нагив улыбнулся и подмигнул мне. - Мир?

Сердце упало. Хорошо. Потому что именно в тот момент, когда сердце упало, на мгновение включился мозг, чтобы грозно рявкнуть на меня. Я почти поверила в искренность брюнета, хотя тут всё шито белыми нитками. Не знаю в чём дело, но явно не в раскаянии наваждения. Нужно срочно что-то делать, пока я не бросилась ему на шею.

- Мир. - Радостно оскалившись, я повернулась к Инару и цапнула его за руку. - Волчонок, ты обещал меня кое-чему научить. Пойдём?

- А могу я узнать, о чём речь? - Беззаботно спросил Нагив, как мне показалось, не совсем искренне.

- Лена просила научить её обращаться с оружием. - Пояснил Вален мягко. - Думаю, это не плохая мысль. В пути всякое может случиться. Наш друг обещал помочь.

- Да. - Вклинился шатен, целуя мои пальцы и неотрывно глядя в глаза. - Мне очень приятно помочь нашей гостье.

- Не сомневаюсь. - Ехидно хмыкнул брюнет, на пол секунды выходя из образа душки.

- Что? - Я с нарочитым недоумением глянула на проклятье. - Ты чем-то не доволен?

- Что ты! - Моментально перестроился мужчина, ослепительно улыбаясь. Вот чёрт! Почему я не фригидная мужененавистница? Может, тогда было бы легче? Хотя вряд ли, безумию подвержены все без исключения. - Я имел в виду, что не сомневаюсь в желании Инара помочь тебе. Я и сам был бы рад, честное слово!

- Понятно. - Расцвела я. - В таком случае, где мы сможем потренироваться?

- Лена, ты не будешь против подождать здесь, пока мы с Нагивом сходим в оружейную? - Вклинился блондин и я заскрипела зубами от бессилия. Маска восторженной дурочки показалась тяжелее свинцового шлема. Понятно же, что блондин хочет утащить моё наваждение не просто так, а я ничего не могу сделать!

- Ой, а я никогда в жизни не видела настоящей оружейной! Можно я с вами пойду?

- Не стоит. - Покачал головой брюнет. - Вход запечатан заклятием и пройти сможем только я, Вален, Инар, да ещё пара человек из охраны. Не беспокойся, мы принесём всё необходимое, а ты пока можешь позавтракать. Приятного аппетита.

Улыбка проклятья была слаще мёда. Меня чуть не перекосило от злости. Но, всё равно, пришлось сделать вид, что повелась на этот бред.

- Раз так, мы пока выпьем кофе. - Смирилась с неизбежным и подмигнула зеленоглазому. - Волчонок, ты не против?

- Ты же знаешь, что нет. Как я могу быть против того, чтобы остаться наедине с такой прелестной женщиной? - Отозвался зеленоглазый ловелас.

- Мы быстро. - Буркнул Нагив, и грациозно поклонившись, стремительно вышел из библиотеки.

* * *

- Вален, что случилось? - Отойдя на пару десятков метров, спросил Нагив.

- Ты понимаешь, что эта тренировка - замечательный шанс провести инициацию?

- А не рано? Лена всё ещё может расторгнуть договор. Я вчера изучил его вдоль и поперёк. Всё так, как она и сказала. По крайней мере до завтрашнего рассвета у нас связаны руки. Пытался найти что-нибудь в библиотеке, чтобы отменить или как-то обойти этот пункт, но ничего существенного не нашёл.

- Что, совсем ничего? - Насмешливо протянул блондин, пристально рассматривая друга. - А я кое-что вспомнил вчера.

- Что?!

- В протоколе Совета указано, что никакие ограничения и запреты не действуют, и договор считается заключённым безвозвратно, если все его стороны желают этого искренне, действуют без принуждения и по обоюдному согласию.

- Я-то подумал, что ты вспомнил что-то существенное. - Отмахнулся брюнет устало. - Это не наш случай, ты же понимаешь. Лена не хочет нам помогать. Её волнуют деньги, которые она получит, если согласится помочь.

- Я бы не был так в этом уверен. Думаю, пути назад у неё уже нет. Просто она об этом не знает. Но, в случае если я ошибаюсь, (а я не ошибаюсь, Нагив!) ты сможешь уговорить её остаться. Если не будешь вести себя как идиот, конечно. Я помогу. Инар тоже.

- Почему ты так в этом уверен?

Вален покачал головой.

- Не спрашивай и не будь дураком. Всё и так слишком очевидно, чтобы я унижал тебя пояснениями.

Предлагаю сделать вот что...

* * *

Почти полчаса я сходила с ума от беспокойства и необходимости держать себя в руках. Напропалую кокетничая с Инаром, я всё думала, что замыслила парочка моих похитителей. Ясно, что что-то не слишком приятное и абсолютно невыгодное для меня. Но что? И, главное, как выиграть в игре, правила которой мне заведомо не известны и не выгодны?

Выйди проклятье с шатеном, я бы не так переживала. Волчонок не глуп, но до Валена ему очень далеко. Всем существом я чувствую, что блондин - серьёзный конкурент и противник. Боюсь, как бы не слишком серьёзный. Одна надежда - он, кажется, не сволочь и совсем уж подличать не должен.

Жаль, что надежда - ещё не уверенность.

- А вот и мы. - Произнёс объект моих терзаний, входя. - Думаю, тебе понравится то, что мы принесли. Покажи, Нагив.

Брюнет осторожно положил на стол свёрток, который держал в руках и развернул серую ткань. Я

сглотнула. На ней лежали четыре длинных кинжала, шпага и какие-то палки. Последние мне понравились больше всего. Вовсе не потому, что отличались красотой или искусной резьбой.

Напротив. Это были обыкновенные прямые палки тёмного дерева диаметром от трёх до пяти сантиметров. Но сверкание стали меня напугало.

Нет, мне нравится холодное оружие. Есть в нём что-то хищное и откровенно завораживающее, даже соблазнительное, наверное. Только вот, представив себе, что придётся размахивать острым ножом в опасной близости от живого человека, я, честно говоря, струхнула. Мне доводилось драться, когда жила в детдоме. В ход шли и ногти, и ноги, и зубы, не говоря о кулаках. Даже камни, доски и другой подручный материал. Последние больше для устрашения. Когда у тебя в руке кирпич, мало кто захочет подходить ближе чем на метр. А нож... Я абсолютно не умею с ним обращаться! А если нечаянно пораню Инара?

- Нравится? - Явно любуясь оружием, спросил Нагив, улыбаясь, будто мальчишка, которому на Новый Год подарили ту самую игрушку, о которой он мечтал.

- Если честно, не очень. Не пойми меня не правильно! - Быстро поправилась я, заметив обиду в синих глазах. - Это очень красиво, но я боюсь что-то сделать не так. Это же боевое оружие.

- Боишься? Не беспокойся. Инар - хороший фехтовальщик. Один из лучших. Ты просто не сможешь причинить ему вреда, но если хочешь, тебя могу научить я.

И почему мне показалось, что проклятье в тайне радо моему страху? Наверное, это - паранойя.

- Нет! Лену буду учить я! - Возразил шатен и напрягся, будто приготовившись спорить, но Нагив только пожал плечами.

- Конечно, если Лена не против. - Отозвался он, небрежно пожав плечами.

- Не против. - Буркнула я, с опаской косясь на остро отточенную сталь.

ГЛАВА 5

Через десять минут мы уже спускались по узкой лестнице, освещённой плывущим над головами шариком, созданным Валеном. Нагив шёл впереди, указывая дорогу. Блондин с волчонком замыкали маленькую процессию. Свёрток с так напрягшим меня оружием нёс Инар и, думаю, даже любовницу он не прижимал бы к груди так бережно. Мужчины, чёрт бы их побрал!

Не знаю почему, но стоило нам ступить на эту лестницу, как обстановка замка кардинально изменилась. Вернее не обстановка, а дизайн. Чем ниже, тем больше паутины опутывало темные склизкие стены и свисало с низкого потолка. Свет, излучаемый шариком, мерцал, и по камням метались странные, будто живые тени. Воздух стал затхлым и сырым. Пару раз на ступеньках тускло отсвечивали белёсые кости.

Что за ерунда? Не может быть, чтобы тренировочный зал настолько редко посещался. Что задумали мои заказчики? Здесь без вариантов какой-то подвох. Только какой? А спрашивать бесполезно. Если до сих пор сами ничего не сказали, значит, не ответят на прямой вопрос или наврут с три короба. Тем более что, скорее всего, мужчины намеренно молчат, ожидая, когда я сама спрошу у них в чём дело. А раз так, лучше промолчу. Пусть первый ход делают они, и тогда уж я решу, чем и как ответить.

Минуты через две к моему тщательно скрываемому недоумению присоединилось напряжённо-изумлённое ожидание мужчин. Усмехнувшись про себя, я принялась мурлыкать себе под нос что-то бодренькое, слегка пританцовывая на ходу. Спутники растерялись окончательно. Как и думала, от меня ждали совсем другой реакции. Нет уж, ребятки. Пугаться, так чего-то действительно страшного.

Паутина и плесень - такая ерунда по сравнению со сдачей годового отчёта!

А уж когда я обратила внимание на то, что ни одна паутинка не зацепилась ни за одежду, ни за волосы, и вовсе развеселилась. Это же специально для меня устроили аттракцион "Комната страха"!

Только слегка недоработали с реалистичностью. Даже если поверить в то, что меня ведут в жуткое место, где обитает смерть, вряд ли она разбрасывала кости жертв по лестнице! Да ещё так аккуратненько по краям ступенек, чтоб ненароком не споткнуться. Интересно, а косточки вообще-то материальны или просто голограмма местного пошиба?

Незаметно пнула ногой очередную кость, когда, бодро притопывая в такт напеваемой песенке, проходила мимо едва ли не вприпрыжку. Нога прошла насквозь, не ощутив абсолютно ничего.

Захотелось рассмеяться в голос, но пришлось сделать вид, что ничего не заметила. Метра через два всё же не выдержала. Схватив ошарашенно обернувшегося Нагива за руку, я крутанулась вокруг своей оси, поднырнув под локоть любимого.

- Потанцуй со мной, мой король! Здесь всё так мило и очаровательно! - Хохоча, выдала я фразу, заставившую проклятье дёрнуться и замереть. - Какой ты вредный! Волчонок, может, ты составишь мне компанию? А то будущий правитель Анкавима, похоже, не умеет танцевать.

Шатен, сглотнув, всё же подхватил протянутую к нему ладонь.

- Лен, здесь это не совсем удобно. Сейчас дойдём до тренировочного зала и потанцуем. - Заглядывая в мои лучащиеся смехом глаза, произнёс Инар осторожно.

- Да ну вас! - Фыркнула я и, продолжая напевать, уже в полный голос, побежала вниз.

Ла-ла-ла. Ла-ла-ла-ла.

Ла-ла-ла. Ла-ла-ла-ла.

Раз. Два. Три. Хоп!

Алло - алло, звоню тебе!

Голос разносился над ступеньками, и мне было весело как никогда. Вот чудики! Решили, что напугавшись, я брошусь кому-то из них на шею, что ли? И прямо там, на шее соглашусь рисковать жизнью, чтоб меня от пауков спасли?! Или от плесени...

И всё-таки мне это нравилось! Не само по себе, конечно, а тот факт, что от меня ждут истинно женской реакции. Видимо, в этом мире женщины остаются женщинами, и от них не требуют быть сильными, смелыми, умными и одновременно нежными и хрупкими. Не-то что на Земле. У нас выражение "Она по-настоящему мужественная женщина и способна справиться с любой проблемой"

не вызовет смеха. У нас это - комплимент. Только одно дело быть сильной, и совсем другое быть обязанной быть таковой.

Суммируя наважденье, супер-шкафчик и устойчивые и, что наиболее значимо, правильные гендерные роли в этом мире, мне всё больше здесь нравится! А сколького можно добиться, если учесть нестандартный для местных леди багаж знаний, умение держать удар и эффект неожиданности?!

- А я набираю номер твой, но где ты не знаю, что с тобой...

Осознав, что как минимум одно решение только что приняла и теперь, если всё выгорит с Нагивом, вопрос "оставаться здесь или возвращаться на Землю" стоять уже не будет, я не могла удержать энтузиазма. Не закончись лестница, так и фонтанировала бы радостью, наверное. Но, упёршись в небольшую дверь, пришлось остановиться и оглянуться.

Лица мужчин, спускающихся за мной, мне понравились. Вернее дикая смесь удивления, восхищения и ужаса проступавшая сквозь не слишком убедительные маски спокойствия.

- Ну что, мальчики? - Подлила я масла в огонь. - Отожжём?

Вот тут мужиков вообще переклинило. Уф... Кажется, я их напугала. Интересно только чем?

Неужели предложение потанцевать вызвало настолько странную реакцию? Они даже побледнели, честное слово. Да... Елена Батьковна, умеете вы производить неизгладимое впечатление на противоположный пол.

- Да, ладно вам. Не хотите, не надо. - Засмеялась я и толкнула дверь. Та неохотно открылась, судорожно заскрипев. - Какая дивная музыка, вы не находите? - Улыбнулась через плечо.

Кажется, мы поменялись ролями. Аттракцион задумывался, чтоб напугать меня, а произвёл впечатление исключительно на своих создателей. Ну и чудненько. Не мне одной вслепую действовать...

- Лена, ты уверенна, что с тобой всё в порядке? - Осторожно произнёс Инар и, сунув свёрток с оружием блондину, нарочито медленно, чуть ли не на цыпочках, подошёл. С опаской заглянул мне в глаза, бережно приподняв лицо за подбородок. - Мне кажется, ты странно себя ведёшь.

- Когда кажется, креститься надо. - Отрезала я и шагнула назад. - С ума вы посходили, что ли? Да ну вас, зануды. Всё настроение испортили.

- Извини, - мягко улыбнулся Вален протискиваясь в слишком маленькую для него дверь - нас просто насторожила столь резкая перемена в поведении, да и обстановка не располагала к такой откровенной радости.

Моё наважденье пронзительно глянуло исподлобья и пояснило.

- Марта была из шестого мира и...

- И вы подумали, что раз я тоже оттуда, вполне могу оказаться чокнутой? - Зарычала я и... тут же устало вздохнула.

Отчасти, их можно понять. Обстановочка действительно та ещё. Не объяснять же им, что для нормального человека моего возраста, выросшего на ужастиках, всё это - бред сивой кобылы.

Задумавшись, я пробежала взглядом по залу. Антураж под стать лестнице, только покруче.

Тёмные стены, покрытые паутиной и серой слизью. Пол вот ровный, из чёрного с красноватым отливом дерева. Осветительный шарик сменил спектр излучения и теперь в его отчего-то дрожащем свечении преобладали оттенки красного. Просто смешно! Они меня совсем за дуру держат? Даже черепушку в кровавых подтёках в углу не забыли сотворить. Нет, это даже обидно. Какая может быть кровь на белом черепе, а? Идиотизм.

- Слушайте, - я глубоко вздохнула и всё же сдержала рвущееся наружу ущемлённое эго - конечно, я могу свихнуться. Никто не застрахован от такого. Но пока я не сумасшедшая. Если сомневаетесь, можем прямо сейчас расстаться. Перенесёте меня домой и дело с концом. А если нет, прекратите подозревать Бог знает в чём и успокойтесь.

- Пойми, мы не имеем права рисковать. - Виновато протянул Инар. - Марта...

- Довольно. - Отрезал Нагив. - Я вижу, что ты не безумна. Прости нас.

- Ладно. На первый раз прощаю, но в следующий так просто не отделаетесь.

- Как скажешь. - Кивнуло синеглазое наважденье. - Так что там насчёт тренировки? Не передумала?

- С чего бы? - Фыркнула я. - Только начнём с палок. Ну вас, с кинжалами и мечами.

- Это рапиры! - Возразил шатен, с сожалением погладив длинное лезвие, и вручил мне всё же деревяшку. - Но ты права. Начинать нужно с госки.

- И что с этим госки делать?- Озадаченно покрутив в руках полуметровую жердь, поинтересовалась я.

- Постарайся ударить меня. - Улыбнулся мужчина, становясь похожим на самого себя. - Попробуй, дорогая.

- А если получится? - Скептически склонив голову к плечу, провокационно хмыкнула я.

- Это вряд ли. - Рассмеялся шатен.

- И всё-таки?

- Если ты сможешь достать Инара, я тебя зацелую. - Буркнуло проклятье.

- Ну, уж нет. - Рассмеялась я. - В этом случае получится не для меня, а для тебя награда.

Поцелуешь ты Инара. Причём по-настоящему! А вот если не смогу дотянуться, так и быть, я тебя поцелую. И его тоже, конечно.

Игнорируя странное выражение, мелькнувшее в глазах Нагива, я глубоко вздохнула и, примериваясь, взмахнула палкой. Через десять минут вошла в раж и уже в полную силу гонялась за шатеном. Тот умудрялся перемещаться так, что я этого даже не видела. Вроде стоял, никуда не двигался, но я просто не могла попасть по неподвижной на первый взгляд двухметровой мишени. При этом периодически ловила себя на том, что я-то бегаю! По всему залу...

Не то что бы мне очень уж хотелось выиграть спор. Награда за проигрыш была куда привлекательней. Но просто стало обидно. Всю жизнь считала себя девушкой спортивной. Сначала бальные и эстрадные танцы, рок-н-рол и шейк. Это ещё до детдома. Потом в разное время лыжи, верховая езда и коньки. И в любое время, два раза в неделю минимум, спортзал, включая бассейн. А

теперь не могу дотянуться палкой до какого-то там мачо? Рррр...

- Инар, это уже издевательство!- Злясь уже по-настоящему, взвыла я. - Да дай же себя треснуть, в конце-то концов!

- Ни за что. - Усмехнулся шатен. - Дорогая, ты сама виновата. Я слишком не хочу целоваться, тем более по-настоящему, с Нагивом. Это не говоря, что твой поцелуй я получить всё же хочу.

И всё это таким небрежно скучающим тоном, что я чуть не швырнула свою палку в нагло ухмыляющуюся физиономию.

- Ну, вы развлекайтесь, а нам нужно отойти на пару минут. - Смеясь, вклинился блондин и утащил за собой моё синеглазое проклятье.

А Инар как-то странно покосился на выходящих мужчин и едва не пропустил удар, уклонившись в самую последнюю секунду. Да что ж за несправедливость! На спине у него глаза, что ли?!

Зашипев, как чайник, я вдруг сообразила, что не дело делаю. На фига мне доказывать, что я сильнее тренированного мужика? Кажется, подозрения в том, что я неадекватна, упали на благодатную почву. Я ведь и вправду веду себя глупо. Нужно ситуацию исправлять и срочно. Но как?

Как сделать это так, чтобы проигрыш не выглядел поражением? Хотя...

Стало смешно. Всё-таки закрытый мир - это диагноз. Зачем? Кому и что я пытаюсь доказать? Здесь нет нужды доказывать мужчинам, что я достаточно сильна, чтобы одержать победу в любой драке. Да уж, только сейчас понимаю насколько привыкла драться.

Заметив, что дверь слегка качнулась, я опустила голову и, улыбнувшись, нарочито внимательно посмотрела на палку в своих руках.

- Знаешь, волчонок, а я даже рада, что проиграла. - Протянула негромко. - Жаль только, что теперь понимаю главное: вряд ли ты сможешь обучить меня обращению с оружием. Не моё это.

- Значит, ты признаёшь поражение? - Голос Инара прозвучал как-то странно, но я кивнула и, отшвырнув ненужную уже деревяшку, посмотрела на противника, отметив краем глаза чуть шире приоткрывшуюся дверь. - Я выиграл твой поцелуй.

Последнее сказал уже не совсем тот зеленоглазый мачо, к которому я почти привыкла. Даймон преображался на глазах, будто хамелеон, подстраиваясь к готическому дизайну зала. Кожа бледнела и с каждой секундой всё больше отливала синевой. Изумрудные очи мужчины приобрели кроваво-красный цвет и обзавелись вертикальным зрачком. Волосы встали дыбом, нос заострился, а из-под истончившихся губ выступили острые длинные клыки. Ногти стремительно превращались в когти.

Для полноты образа не хватало только мужика в шляпе и ожерелье из чеснока. Да уж, Ван Хельсинг с осиновым колом наперевес и дробовиком, начинённым серебряными освящёнными пулями, был бы к месту.

Вот интересно, кто из троих старается? И для чего? Чтобы напугать меня или чтоб этаким героем спасти? Вот шкурой чувствую, что наваждение с блондином далеко не ушли. Наверняка где-то рядом и, скорее всего, подсматривают и подслушивают из коридора, затейники.

- Так как насчёт моего поцелуя? - Снова прошипел превратившийся в не слишком симпатичную копию Дракулы даймон.

Прикусив нижнюю губу, чтоб не расхохотаться от загробного тона поцелуйщика, я медленно обошла его по кругу, рассматривая слегка опешившего мужчину с самым серьёзным видом. Между делом удалось разглядеть за чуть приоткрытой дверью тусклое мерцание осветительного шарика жёлтого цвета. Видно забыли, интриганы чёртовы, что в зале-то свет красный. Ой, лопухня...

Поздравив себя с тем, что те, кто хотел бы помешать, помогли достойно выйти из заведомо проигрышной ситуацией с Инаром, я встала лицом к лицу с шатеном на расстоянии пары метров и, всем существом ощущая взгляд невидимого проклятья, кривовато улыбнулась. Томно вздохнув, сделала шаг вперёд, плавно качнув бёдрами.

- Какой ты милый! Просто прелесть, как хорош!

И игнорируя изумление, проступившее на бледном вампирском лице, бросилась на шею даймону и, подпрыгнув, обвила талию ногами.

- Всегда мечтала поцеловать вампира!

Краем глаза заметив, как в зал влетает Нагив, приникла к губам Инара. А ведь длинные, сантиметров по пять клычки тактильно не ощущались нисколько! Если бы ещё шатен отошёл от ступора... Не получив отклика на свой якобы "порыв", я обиженно надулась, нахмурилась и ехидно хмыкнула, спрыгивая с несчастного шатена. Несчастного потому что до него дошло, что происходит лишь через пару секунд после того, как я слиняла.

Мужчина шагнул вслед за мной, но я только оскорблённо фыркнула и, гордо вздёрнув подбородок, удалилась в дальний угол зала.

- Вот уж не думала, что ты такая ледышка. - Буркнула я через плечо. - А ещё мачо! Где там Нагив? Я

ему тоже поцелуй задолжала, а долгов не люблю.

- Лена, я...

- Да всё понятно. - Отмахнулась я от смущённого Инара. - Работы много, устал сильно, стрессы, экология и прочее. Ау, злюка синеглазая, ты где?

- Это ты не про меня случайно? - Раздражённо прошипел Нагив.

- А про кого же? - Хмыкнула я, пожимая плечами. - Я не смогла достать шатена, так что ты выиграл наш спор.

- Жаль, что я не вампир. - Проронил мой даймон язвительно. - Видимо, кровососы тебя вдохновляют куда больше.

Ух, ты... Неужто ревнует? Я пытливо глянула из-под ресниц на проклятье. Да нет, скорее злится, что затея с Инаром потерпела крах. Хотя мне и это на руку.

- Да, жаль. - Протянула я с сожалением и добавила мечтательно. - Это так романтично! Вампиры...

- Лена, тебе и вправду понравился такой облик? - Удивлённо переспросил шатен, уже вернувший себе человеческий вид, и взял меня за руку.

- А ты не заметил? - Фыркнув, я выдернула ладонь. - Только внешность не всегда соответствует содержанию и твой поцелуй, волчонок, меня разочаровал.

- Но я не... - Инар вдохнул сквозь зубы и продолжил вкрадчиво. - Позволь мне реабилитироваться в твоих глазах. Просто я не ожидал такой реакции и не успел сориентироваться.

- Не сейчас. - Отмахнулась я. - Настрой уже совсем не тот. А насчёт того, чего конкретно ты ожидал, мы сможем поговорить чуть позже, когда всё это готическое представление останется в прошлом.

Хотя всё равно жаль. Это было действительно романтично и красиво. Мне очень понравилось. Но хотелось, чтобы ты подыграл, а так просто обидно.

- И что же романтичного в вампирах, позволь спросить? - Жестом останавливая подавшегося вперёд шатена, процедил Нагив уже совсем зло. - Или ты самоубийца?

- Тебе этого не понять. - Пробормотала я, якобы смущённо и вздохнула, поймав озабоченный взгляд входящего Валена. - Для этого нужно родиться и вырасти на Земле.

- А разве в запретном мире обитают вампиры? - Поинтересовался блондин с искренним любопытством.

- Обитают, но не такие забавные, как тот, что вы изобразили. Налоговики, фасовцы, мужики-прилипалы, нытики... Вот этих имеет смысл сторониться. На Земле классификация кровососов куда обширнее и многообразнее, чем здесь. И вот тех, что обитают у нас, действительно стоит бояться. - Я

пожала плечами и кивнула на черепушку в углу. - Может быть, поговорим серьёзно? Меня этот цирк перестал забавлять.

- Как скажешь. - Покладисто кивнул Вален, и зал в мгновение ока преобразился.

В своём истинном виде помещение оказалось раза в три больше иллюзорного. Теперь стены представляли собой светло бежевые деревянные панели. Гладкий пол из чуть более тёмных широких досок радовал глаз отсутствием пыли и мусора. В одном из углов аккуратной стопочкой были сложены тонкие, кажется, кожаные маты. Имелись и канаты, и лестница, и брусья и всё то, что можно ожидать увидеть в обычном спортивном зале. Разве что длинная стойка с различным орудием и мишени на дальней стене выбивались из стандарта.

- Так лучше? - Улыбаясь, спросил Вален - Это уж вам решать. Мне, в общем-то, внешняя сторона вопроса без разницы. Но тратить силы на поддержание глупой иллюзии смешно и непрактично.

- Почему это? - Подозрительно прищурившись, спросил Нагив, в то время как блондин гулко хохотал.

- У нас впереди непростой путь. И, хоть я и не понимаю ничего в этом деле, не сомневаюсь, что и в магии за всё нужно платить. Грубо говоря, для того чтобы получить огонь и тепло, необходимо потратить N-ное количество дров, угля или любого другого топлива. Но тратить, всё равно, придётся.

Ничто не берётся из-ниоткуда и не исчезает в никуда. Из этого правила есть только одно известное мне исключение и подозреваю, что в реальности оно исключением не является. Просто я не понимаю сути процесса.

- Ты о чём? Ведь не о магии же. - Спросил Инар, глядя на меня с новым, несвойственным ему выражением, которое я не смогла идентифицировать.

- Нет, но о чём, не скажу. - Хмуро буркнула я и, вздохнув, улыбнулась. - Только за понимание что, как и почему, касательно этого исключения, многие отдали бы душу. Впрочем, оставим эту тему, пожалуйста. Я ответила на твой вопрос, Нагив?

- Не совсем. - После некоторой паузы отозвался синеглазый даймон. - Я спрашивал, почему иллюзия глупая, только и всего.

- Ах, вон оно что. А я-то разговорилась. - Покачав головой, фыркнула и от души чертыхнулась. Вот это - реальный косяк. Нужно взять себе на заметку: поменьше болтать. Иначе могу здорово вляпаться. - Глупая, потому что нереалистичная. К примеру, с какого перепуга черепушка, что вон там валялась, была испачкана кровью? Период разложения плоти сильно отличается от полного выбеливания кости, да и так, по мелочи.

Проклятье промолчал, и только поморщился, когда Вален толкнул его в бок, и тяжело вздохнул.

Если честно, мне даже жалко мужиков стало. Говорят, от злости камни в почках образуются и, если так, на моей совести будет не меньше пол кило. Может, и рановато, но времени у меня мало, да и изображать из себя дурочку поднадоело слегка. К тому же, Нагив конечно та ещё заноза, но моя ведь, любимая. Так что я ухмыльнулась, демонстративно поправила волосы, одежду и, повернувшись к блондину, подбоченилась.

- С владением оружием, вернее моей полной неспособностью к этому, всё понятно. С вашими представлениями об уровне интеллекта у конкретно взятой женской особи, (я себя имею в виду, конечно) тоже всё яснее ясного. Но у меня назрел один очень существенный вопрос.

- И какой же? - Насторожился Вален. Впрочем, не он один. От мрачного тона и серьёзной мины на моём лице напряглись все трое.

- Когда мы выезжаем? - Абсолютно спокойно спросила я без тени улыбки. - Хотелось бы ещё получить некоторые пояснения по поводу маршрута, но учитывая, что по договору мои жизнь и здоровье вам придётся беречь пуще своих, могу и потерпеть. Так когда?

Ох, нужно было видеть лица даймонов. Наверное, превратись я на месте в белого пушистого котёнка, мужчины бы удивились меньше. Даже блондин сдавленно крякнул.

- Надеюсь, ты понимаешь, что о карете, не говоря уже о вашем земном транспорте, речи быть не может? - Через некоторое время разродился Нагив, подозрительно сладко улыбнувшись.

Я смерила его мрачным взглядом, скрывая за ним неоправданное ничем восхищение. Как наваждение умудряется выставлять меня дурой на ровном месте и при этом не переставать нравиться до дрожи в коленях? Нет, честное слово, внешность тут ни при чём. Встречала я мужчин и посимпатичнее. Мало, но встречала. Почему именно этот брюнет так зацепил, что даже страшно?

Эхе-хенюшки. Видимо, в чём-то моё проклятье право и я всё же дура, каких мало.

- У меня к тебе две просьбы. - Произнесла я невозмутимо, глядя в ехидную синеву напротив. - Пусть на моем коне седло будет мужским.

- А вторая? - Переглянувшись с остальными протянул, Нагив выжидательно, но в глубине его глаз мелькнуло что-то напоминающее восхищение.

- Не считай меня дурой, пожалуйста. - Исподлобья бросила я. - У меня достаточно реальных недостатков. Совсем ни к чему выдумывать виртуальные. Таким образом ты рискуешь меня переоценить.

И тут впервые с момента моего приезда, Нагив искренне рассмеялся.

- Боюсь, как раз последнее мне не грозит! До сих пор получалось с точностью до наоборот, но я попробую исправить это досадное упущение. - Улыбка у моего даймона оказалась чуть кривоватой.

Левый уголок рта, словно уступая первенство правому, остался чуть ниже, но это смотрелось так сексуально... А лукавый блеск в глазах и хитрое выражение на лице на мгновение ввели меня в ступор. - Как много времени тебе нужно на сборы и что конкретно ты хотела бы взять с собой? Учти, часть пути придётся проделать пешком и поэтому при всём желании угодить тебе, мы не сможем взять много вещей. - Неправильно истолковав моё молчание и осоловевший вид, наважденье поспешил меня успокоить. - Лена, это ненадолго. Через несколько дней мы будем в замке Голах, и там тебе предоставят столько нарядов, сколько будет нужно.

Кивнув, я наконец-то пришла в себя настолько, чтобы заговорить. Маршрут до собственной спальни я помнила неплохо, поэтому не нашла ничего лучшего, чем небрежно отмахнуться и скептически фыркнуть, проглотив рвущиеся наружу слова, сказать которые было равносильно особо извращённому самоубийству.

- На мой счёт не беспокойтесь. - Произнесла настолько равнодушно, что едва сама себе не зааплодировала. - Мне нужно заглянуть в свою комнату на пару минут, и можем ехать.

- Пару минут?! - Подчеркнув непонимающее молчание остальных, вякнул Инар из-за спины. - Это шутка? Что можно сделать за такое время?

- Дорогой мой, - отозвалась я, обернувшись - это не шутка, а старая русская традиция. Мне нужно...

- Осознав насколько внимательно и чутко слушают меня даймоны, я едва не рассмеялась. Да уж, вот это публика! - Нужно...- Не позволяя серьёзному выражению покинуть меня, отчеканила, смерив взглядом каждого из мужчин по очереди. - прочитать мантру из двадцати одного слова, плюнуть на кровать и ударится лбом об дверь три раза.

- Чудные у вас на Земле традиции. - Протянул Нагив, подозрительно щурясь. - А на кровать зачем плевать? Как-то это не слишком... хм... вежливо. По отношению к хозяевам дома.

- Ты прав. - Кивнула я, с трудом удерживая равнодушное выражение на лице, кивнула я. - Но это просто необходимо, чтоб вернуться. Так сказать, оставить что-то на память о себе. Примета такая.

- Странно и нелогично. - Покачал головой зеленоглазый. - Но если тебе так будет легче я не против.

- А, это ведь твой замок... - Припомнив встречу с претенденткой на руку и сердце и свою роль свахи, кивнула я. - Не переживай. Так как возвращение сюда не подразумевается, плюнуть можно понарошку. - Пожала плечами и подмигнула беззвучно смеющемуся в кулак Валену, единственному, кто опознал в этой ахинее шутку. - Вам не кажется, что можно уже начать сборы?

- Всё давно готово. - Рассматривая меня непривычно цепким взглядом, отозвался Нагив. - Нужно только раздать распоряжения слугам, и через четверть часа можно будет выезжать.

- Ну, так идите, отдавайте свои распоряжения. - Сглотнув от напряжённого удерживания эмоций в узде, произнесла я. - Свою комнату я найду без вашей помощи. Только пусть кто-нибудь за мной зайдёт, когда всё будет готово.

Молча кивнув, брюнет развернулся на сто восемьдесят градусов и, озадаченно посмотрев на слегка раскрасневшегося блондина, кивнул ему. Когда даймоны, включая Инара, скрылись за дверью, я глубоко вздохнула, сосчитала до трёх и бросилась следом.

- Нагив! - Крикнула в спину уже поднимающемуся по лестнице мужчине. - Ты ничего не забыл?

- О чём ты? - Обернулся он, напрягшись.

Убедившись, что его положение на ступени достаточно устойчиво, я, состряпав мрачную мину, медленно подошла к синеглазому наваждению и, обогнув его, встала на ступеньку выше. Всё равно, глаза в глаза не получится, но так хоть немного ближе...

Приподнявшись на цыпочках, обвила мускулистую шею руками и поцеловала желанного так, как мечтала сделать с момента знакомства в баре. Наверное, стоило удивиться, что ответ получила мгновенно. И какой ответ! Всем существом растворяясь в долгожданной близости любимого, я не могла ни думать, ни анализировать, ни удивляться, чувствуя себя пламенем. Невесомым, плавным, ласкающим и в следующее мгновение ревущим, неистовым, жгучим...

- Я тебе проиграла в споре. - Оторвавшись наконец от любимого, пробормотала я, с удовлетворением отметив, что его руки прижимают меня к широкой груди так крепко, что ноги уже висят в воздухе.

- Что? - Хрипло выдохнул Нагив, целуя в шею.

- Я проиграла тебе поцелуй. - Титаническим усилием сдерживаясь, чтоб не поучаствовать в процессе активнее, откликнулась я. - А долгов не выношу, мой король.

Прошло ещё несколько секунд, прежде мой рай дал трещину. Нагив замер и, аккуратно поставив на ступеньку, смерил меня настолько злым взглядом, что не жди я этого, точно пошатнулась бы.

- Через четверть часа за тобой зайдёт Вален. - Процедил он ледяным тоном и стремительно взлетел по лестнице вверх.

Разрываясь между радостью от того, что пока мои прогнозы сбываются, и тоской от того, что всё так сложно в случае с проклятьем, я улыбнулась остолбеневшим даймонам и нарочито спокойно пошла за сумкой.

* * *

Через десять минут я захлопнула за собой дверь комнаты и обессиленно закрыла глаза, прижавшись спиной к стене. Губы ещё горели, а внутри всё дрожало от произошедшего. Нет, я этого просто не вынесу! Как сделать всё-то, что задумано, если от злости в аквамариновых глазах чуть ли не наизнанку выворачивает?

Прикусив губу, я несколько раз вздохнула, приводя мысли в порядок. Я не только смогу, но и сделаю.

Сделаю так, что он не захочет расстаться, что будет любить. И не ночь или месяц, а всю оставшуюся жизнь. Лена я или нет?! Вот именно что Лена... Вряд ли найдётся вторая такая идиотка.

Тряхнув головой, я решительно выудила сумку из-под кровати, запихнула в неё ежедневник, черкнув пару циферок на страничке с таблицей и пошла в туалет. Занимался рассвет, и в комнате было уже почти светло, так что на этот раз проблем с поисками не возникло.

Приведя себя в порядок и даже чуть тронув помадой губы, я заплела волосы в косу, закрепив кончик шнурком, и аккуратно заправила постель. Понимаю, что здесь слуги, но предпочитаю убирать за собой самостоятельно. Даже в отелях на отдыхе так делаю. Костик в своё время немало по этому поводу возмущался.

Вспомнив про бывшего мужа, я замерла на мгновение и улыбнулась, разгладив складочку на покрывале. Надо же, как вовремя появилось проклятье! Случись то, что случилось, парой дней раньше, я бы ещё долго мучилась сомнениями по поводу собственной порядочности, а так даже виноватой себя не чувствую. Мелочь, а приятно. Задумчиво хмыкнув, перевела взгляд в сторону и вздрогнула. На подоконнике сидел, не менее задумчиво рассматривая меня, давешний домовой.

Шорхи, кажется...

- У меня гости, а я и не заметила. - Улыбнулась я человечку. - Нас не представили. Меня зовут Еленой. Можно просто Лена. А как к Вам обращаться?

- Это нужно ещё посмотреть кто у кого в гостях. - Сварливо буркнул тот. - Токанисом меня кличут. Я

смотрю, ты покамест не разобралась с Даром, так что принёс кое-что в дорогу.

- Да? - Удивлённая его не слишком приветливым тоном, я собралась и внутренне приготовилась к неприятностям. - С чего бы это?

- Своим помогать надо. - Пожал плечами шорхи и, ловко спрыгнув с подоконника, шустро подошёл вплотную и вложил мне в ладонь глянцево поблескивающую пирамидку, по граням которой пробегали редкие алые искры. - Я мало что могу вне дома, но если захочешь согреться, позови огонь. - И резко толкнул мою руку вверх.

Едва не выронив подарок от неожиданности, я ахнула, но когда уже хотела высказать домовому всё, что думаю о его поведении, и глянула вниз, Токаниса уже не было.

Вот чёрт! А мне так многое хотелось спросить у него. Но на нет и суда нет. Сунув пирамидку в карман куртки, я ещё раз перепроверила всё ли на месте из того, что собиралась взять. Добавила пару мелочей из шкафа и, с сожалением погладив дверцу, закрыла её. Этот предмет мебели приглянулся, даже очень. Жаль, что не получится взять на Землю такой же.

Пусть и запозданием, но до меня дошло, что как вещь магическая, там он попросту не будет работать. К тому же, если верить Инару, даже здесь, в магическом мире такие шкафы - большая редкость, поскольку стоят дорого и срок их службы напрямую зависит от силы Дара создателя. То, что мне повезло получить доступ к этому чуду, объясняется только тем, что шатен, стараясь сгладить негативные эмоции от похищения, разместил в покоях, предназначенных для гостей императорской крови.

Когда в дверь осторожно постучали, я уже переобулась, сменив туфли на сапоги. Так что, надев приготовленную заранее куртку, забросила сумку на плечо и, напоследок глянув в зеркало, подмигнула своему отражению и повернула ручку.

- Я готова. - Сухо кивнула даймону, удивлённая тем, что за мной явился Нагив собственной персоной. Понять бы ещё, приятно мне это или совсем наоборот. .

- Следуй за мной. - Окинув оценивающим взглядом, в котором на мгновенье скользнуло уважение, любимый соблазнительно улыбнулся и забрал сумку. - Рад, что ты так обязательна и пунктуальна.

Лаконичность формулировки и решительность, с которой проклятье, развернувшись, зашагал по коридору, выдали его с головой. Нагив злился и сильно, раз не смог справиться с собой и продолжить игру в обходительного кабальеро. И это было мне на руку, подтверждая, что пока всё идёт по плану. Я

не первый год замужем и прекрасно вижу, что этот мужчина умеет обходиться с женщинами не хуже мачо Инара.

Я не о себе. В моём случае ситуация сложилась иначе. Знать бы ещё почему. Сейчас-то понятно, мои усилия не пропадают даром, но неприязнь проявилась раньше, чем я начала игру. Знай я, в чём причина, выиграть было бы много проще. Жаль, что спрашивать бесполезно. Всё равно, не скажет.

Минут через пять мы достигли высоких дверей и даймон, вспомнив всё же о правилах приличия, повернув ручку, с лёгким поклоном пропустил меня вперёд и мы вышли на крыльцо замка.

Солнце едва поднялось над горизонтом, и было довольно прохладно. Похвалив себя за предусмотрительность, я плотнее запахнула куртку и тщательно зашнуровала её. Довольно широкий песчаный двор почти наверняка был не парадным, судя по отсутствию подъезда. Но чистота и порядок царили идеальные. Ни шума, ни грязи, ни мусора.

Прямо по курсу нас уже ждали. Не дожидаясь приглашения, я быстро сбежала вниз по ступенькам широкой лестницы, с искренним восхищением лаская взглядом шесть статных коней.

Высокие, сильные, явно здоровые и холёные, они вызывали желание погладить чуткие бархатистые ноздри, провести ладонью по гладким шкурам. Как на подбор гнедые, с тёмными, коротко подстриженными гривами и шелковистыми хвостами шесть жеребцов выглядели, тем не менее, совсем разными. Не внешне, нет. Скорее по характерам, которые легко угадывались по манере держать голову, взгляду, даже по лёгкой дрожи недовольства или незамутнённому восторгу от предвкушения скачки.

Ни один из этих красавцев не напоминал тех лошадей, на которых доводилось ездить в клубе. Те тоже были здоровыми и ухоженными (я бы просто не стала платить людям, содержащим скакунов иначе), но ни в одной не чувствовалось той внутренней свободы и силы, что проступала в каждом движении, в каждом жесте этих.

Судя по тому, что седла лишь четыре, остальные два жеребца запасные. Так которого выбрать? Вон тот, самый высокий, почти наверняка предназначен для Валена, значит, отпадает. Под неприязненным взглядом молчаливого спутника, я незаметно для него печально улыбнулась. Даже в такой мелочи, как выбор лошади, не могу позволить себе ошибиться. Слишком тонко лезвие, на котором я вынуждена балансировать в этой игре, слишком бесценна победа и болезненно поражение.

Призвав на помощь интуицию, я с нарочито равнодушным видом обвела оставшихся скакунов взглядом и через несколько мгновений шагнула вперёд, указав мужчине в неброской тёмной одежде на нетерпеливо перебирающего длинными ногами коня. Надеюсь, не ошиблась.

- Оседлайте мне этого, пожалуйста. - Холодно бросила я мужчине, смягчив высокомерный тон незаметной Нагиву тёплой улыбкой и подмигнула.

- Лена, думаю, будет лучше, если ты выберешь кого-то другого. Ром довольно своенравен. Тебе с ним просто не справиться.

Раздавшийся из-за спины голос любимого подтвердил верность мой догадки. Наверняка, это - конь моего проклятья, о чём говорит не только реакция синеглазого даймона, но и едва заметные досадливые нотки в его тоне.

- Не беспокойся, мой король. - Отозвалась я надменно, оборачиваясь и язвительно улыбаясь ему. - Я справлюсь. А если нет, расплачусь за самонадеянность сама. Ром, значит? Мне нравиться это имя и этот конь. Так что...

- Ты мне нужна в дееспособном состоянии. - Прошипел Нагив. - Или вся наша затея полетит к демонам.

- В таком случае, не советую злить меня и разговаривать в подобном ключе. - Отрезала, резко развернувшись лицом к мечущему молнии мужчине. - Упасть и свернуть шею можно с любой лошади.

Тем более что я с Земли, а тебе хорошо известно, что там в ходу другой транспорт. Ты и твои друзья слишком предусмотрительны, чтобы не учесть этого и не подстраховаться. Так что я не сомневаюсь, наложили какое-то заклятье из разряда бытовых, чтобы упав, я ничего жизненно важного себе не повредила. Пока я вам нужна, с этой стороны могу не слишком опасаться. Ещё раз повторюсь, не стоит считать меня глупее, чем я есть. Тебе это не идёт.

- Вы уже здесь! - Улыбаясь, воскликнул Вален, подходя откуда-то сбоку. - Инар подойдёт через минуту. Он был вынужден задержаться, что бы отдать некоторые распоряжения по поводу гостей.

- Надеюсь, это ненадолго. - Буркнул брюнет мрачно, сверля меня пристальным взглядом.

Улыбнувшись блондину, я быстро чмокнула его в щёку и направилась к коню, которого уже седлали.

Особых отличий в сбруе я не заметила, разве что отсутствие металлических деталей. Впрочем, их заменял какой-то бурый материал, внешне напоминающий плотную резину, но несколько более шелковистый на ощупь.

Подойдя вплотную к жеребцу, я погладила широкий лоб и заглянула ему в глаза. В них, как и в глазах его хозяина, горела страсть, сила, неукротимость и немалая толика вредности.

- Ну что, Ром, будем дружить? - Улыбнулась я.

В ответ он недовольно фыркнул мне в лицо и, покосившись на Нагива, попытался укусить.

Рассмеявшись, я увернулась и, ухватив животное за сбрую, поцеловала в нос.

- Будем. - Спокойно констатировала уверенным не терпящим возражений тоном.

Конь попытался отступить, но я держала крепко и всё так же пристально смотрела в тёмные глаза.

Заметив краем глаза, появление Инара на крыльце, я, не выпуская повода из рук, проверила подпругу.

Чуть приподняла стремена и взлетела в седло, возблагодарив Сергея, своего тренера, за то, что тот настаивал на том, что даже те, кто приходят в клуб для собственного удовольствия, умели правильно садиться и спешиваться, не рассчитывая на постороннюю помощь.

- Ну, что? Едем? - Сдерживая явно недовольного Рома, деловым тоном протянула я. - Нагив, будь так любезен, верни мою сумку.

Получив свой скарб от кипящего от злости проклятья, я мило улыбнулась ему и закрепила торбу так, как сделал это Вален со своей. Подмигнув, великан принял независимый вид и удивительно легко для своей комплекции взгромоздился верхом. Через минуту, слуги распахнули ворота и мы выехали на грунтовую дорогу.

Нагив пришпорил скакуна и тут же сорвался в галоп. Я только фыркнула, наблюдая плоды собственной подрывной деятельности, и придержала Рома, который обиженно передёргивал лоснящейся шкурой, давая понять, что предпочёл бы другого седока. Ничего, справлюсь и с этим.

Лошади не терпят ни слабости, ни жестокости, но если придерживаться золотой середины, которая зовётся уверенностью, можно найти общий язык с любой.

- Лена, а где ты научилась верховой езде? - С любопытством спросил Инар, едущий слева. - Я

думал, в закрытом мире их нет.

- Есть. - Улыбнулась я, прислушиваясь к животинке подо мной и приноравливаясь к его шагу. - Просто ездят на них исключительно ради удовольствия или спортивного интереса. В деревнях ещё держат для работы, но не слишком часто. С автомобилем проще, да и дешевле по нынешним ценам на корм. Впрочем, я не слишком разбираюсь в этом вопросе.

- Есть что-нибудь, чего ты не умеешь? - Рассмеялся Вален гулко.

- А ты в этом сомневаешься? Слишком многое, дорогой. Слишком многое... - Отозвалась я печально. - Но я умею учиться, и пока этого мне хватало. Кстати, хотелось бы всё-таки узнать ближайшие планы и маршрут. Где мы сейчас находимся, в Саринарии?

- Да, но на самой границе с Лотией. - Усмехнулся шатен.

- Изначально планировали идти в Сирей, - пояснил Вален - именно отсюда. Этот замок достался Инару в наследство от прадеда и расположен достаточно близко к Анкавиму. Потом удача улыбнулась, и мы нашли портальный камень.

- Что сократило предстоящий путь в разы. - Поддакнул зеленоглазый весело. - Так что сейчас в Голах, а оттуда всего пара дней и мы на месте.

- Ребят, а почему вы не перенесли меня сразу туда? В Голах я имею в виду? Ни с Земли, ни отсюда, раз уж у вас в ходу телепортация.

- Всё не так просто как хотелось бы. - Хмыкнул волчонок. - Голах не только находится на территории Саринарии, но и...

- Принадлежит одному из членов императорской семьи. - Перебил Инара блондин, делая непонятный жест. - Стационарного портала там нет, так как и установка, и поддержание в рабочем состоянии - дело не только дорогое, но и крайне энергозатратное. А Голах - замок совсем небольшой, к тому же, из-за близости к границам чересчур опасного сейчас Анкавима, редко посещаемый.

- Что касается твоего перемещения сюда, мы использовали точечный портал с привязкой к месту прокола. - Гневно сверкнув глазами на нахмурившегося Валена, бодро проговорил Инар. - Через такой переместиться можно только в иной мир, да и вернуться придётся в строго ограниченный срок. К тому же это - довольно редкий Дар.

- И чей же? - Полюбопытствовала я, с каждой минутой чувствуя, как конь подо мной всё спокойнее реагирует на нового седока. Ещё немного и можно будет попробовать галоп.

- А какая разница? - Уклонился от ответа шатен, обаятельно улыбнувшись. - Кстати, как ты умудрилась так быстро собраться?

- Ага, значит Дар у Нагива. - Задумчиво пробормотала я и, отметив досаду в глубине зелёных глаз, хитро улыбнулась. - Не боись, не выдам. Я - дурочка, а дурочкам соображать не полагается. А до замка сколько ехать?

- По общему тракту неделю. - Спокойно ответил Вален, исподтишка показав волчонку кулак. - Но мы срежем путь и доберёмся дней за пять-шесть, если всё будет хорошо. Может, ускоримся, пока наш будущий король не загнал коня? Ты как, Лен, справишься?

- Сейчас узнаем!

И ударив Рома пятками в бока, я пустила его в галоп. Ветер ударил в лицо, унося дурные мысли.

Пусть ненадолго, но всё же позабылись проблемы. Азарт скачки, адреналин от того, что именно сейчас решается быть или не быть нашей дружбе со своевольным конём, да и банальное удовольствие от иллюзорного ощущения свободы, нахлынувшего восторга и отсутствия вокруг заборов, серых стен и груд мусора сделало своё дело.

Промчавшись мимо летящего навстречу Нагива, вероятно, решившего всё же вернуться за своими неторопливыми товарищами по команде, я счастливо рассмеялась, прильнув к мускулистой шее жеребца. Похоже, Рому скачка тоже пришлась по душе. По крайней мере, он перестал нервничать и просто отдался бегу, легко отталкиваясь красивыми ногами от плотно утрамбованной дороги.

Мимо проносились, будто сами собой, деревья и кусты. Пахло прелой осенней листвой и утром.

Заметив нагоняющее нас с Ромом проклятье, я осторожно потянула повод на себя, с удовлетворением отметив, что конь послушно замедлил бег, перейдя сначала на рысь, потом на шаг, а затем и вовсе остановился, осуждающе покосившись на меня тёмным глазом.

- Ничего-ничего, счастье моё. Сейчас дождёмся мальчиков и снова поедем. - Похлопала я его по шее. - А ты - умничка. Вон какой шустрый, всех обогнал. Или это даймоны от удивления поотстали?

- Ты ума сошла! - Рявкнуло синеглазое проклятье, осадив своего гнедого в полуметре и так резко, что тот поднял тучу пыли, которая, радостно взметнувшись из-под копыт, заставила закашляться не только меня, но и Рома. - Я думал, он понёс!

- Это твои проблемы. - Спешиваясь, проквакала я хрипло. - Кто тебе права выдал?! Пойдём, солнце, подальше от этого психа, хоть воздухом подышим, а то он совсем озверел. - И потянула коня в сторону, пытаясь проморгаться. За что и поплатилась. Так как из-за пыли ничего не видела, споткнулась о какой-то камень и упала, больно ударившись коленом.

Скорее по давней привычке чем по необходимости сдержав стон, я быстро поднялась и, не подавая вида, что от боли искры из глаз вот-вот посыплются, решительно сошла с тракта на придорожную траву, не выпуская повода Рома из судорожно сжатой ладони.

- Вода есть? - Спросила мрачно.

- Лен, я... - В голосе даймона прорезались виноватые нотки.

- Вода.

Честно говоря, плевать я хотела на его сожаления. Если есть совесть, пусть гложет. Тем более есть за что.

- Не ушиблась? - Встревоженно вопросило наважденье, впрыгивая на землю.

- Размечтался... - Прошипела зло, принимая увесистую фляжку. - Повод подержи.

Толку мне от его раскаяния. Игра игрой, но членовредительство, пусть и не намеренное - это уже слишком. Про намеренное даже думать не желаю. Пусть только попробует! Не посмотрю ни на что, такое устрою, что до пенсии от одного воспоминания вздрагивать будет. Ну и что, что любимый?

Любимых тоже воспитывать нужно, чтоб на шею не сели. К тому же себя я тоже люблю и даже очень.

Плеснув воды в ладонь, умылась. Потом попила и, оглянувшись, увидела недоумевающие лица отставших было мужчин. Догнали значит. . Ну-ну. Не прошло и года.

- Что случилось? - Осторожно спросил Инар, встревоженно косясь на проклятье. - Конь сбросил или вы опять с Нагивом поругались?

- Конь - душка, а Нагив... - Отрезала я, засовывая флягу с остатками воды в свою сумку и, выхватив повод из длинных пальцев, взлетела в седло. - Да пошёл он!

И не глядя на причину явно разодранной в кровь под штанами коленки, я пришпорила Рома. Вот ведь... Даже не обида, а скорее привычное желание дать сдачи кипело внутри. Напугал ведь, гад, а мне теперь из-за его мнительности мучится? Ну уж нет. .

ГЛАВА 6

Несколько часов ехали молча. Вдоль тракта тянулись бесконечные поля и какие-то не слишком серьёзные рощицы. Пару раз, в стороне от дороги виднелись крыши невысоких домиков. Если бы не непривычный золотисто-бежевый цвет черепицы, пейзаж мало чем отличался бы от среднерусского.

Разве что отсутствие автомобилей и мусора на обочинах не вязались с земной действительностью, да деревья не походили на виденные мной прежде. Впрочем, последнее не считается. Клён от берёзы я ещё отличу, а вот какую-нибудь ольху от тополя вряд ли.

Вероятно, именно поэтому окрестности быстро наскучили. Опасности, риск... Ну и где они? Только рысь. Галоп. Шаг. Рысь. Галоп. Шаг. И так до тех пор, пока я не поняла, что, несмотря на определённый опыт езды, ещё немного и просто свалюсь от усталости. Ноги затекли, как и филейная часть. Несмотря на плотную ткань штанов, внутренняя часть бёдер начало заметно саднить. Про колено я уже давно позабыла и теперь думала только о том, как не ударить в грязь лицом, когда придёт время спешиваться. Причём в буквальном смысле.

Не ударила. Когда, судя по расположению солнца, время уже перевалило за полдень, впереди показался придорожный трактир, Вален, коротко кивнув, свернул во двор, обнесённый высоким забором. Молча последовав его примеру, я остановила Рома у деревянного крыльца. Собираясь с силами, несколько раз глубоко вздохнула и, уцепившись за луку седла, довольно изящно сползла на землю. Ноги моментально пронзили сотни крохотных иголочек, но я только мрачно улыбнулась подбежавшему пареньку и, благодарно погладив скакуна по шее, отдала повод.

Прикусив губу, отвязала свою сумку и, забросив её на плечо, решительно поднялась по ступенькам.

Их было всего четыре, но мне лестница показалась бесконечной. Хорошо хоть перила были, иначе пришлось бы ещё хуже. Войдя в открытые двери, уверенно продефилировала к пустому столу у дальней стены прямо по курсу и, только приземлившись на длинную лавку, осмотрелась вокруг.

В принципе, чего-то подобного я и ожидала. Классическая харчевня из исторических фильмов.

Бревенчатые стены. Узкая лестница на второй этаж слева от входной двери. Низкие потолки и мощные деревянные балки под потолком. Слегка приоткрытая дверь вероятно в подсобные помещения или кухню.

В целом интерьер соответствовал логике своего времени. Разве что пьяных рож и ободранных колоритных проходимцев, которых так любили режиссёры характерных кинолент, не было видно. И

слава Богу. Не знаю чем так привлекают киношников беззубые уроды с лицами дегенератов, но меня отсутствие таковых откровенно порадовало.

Видимо, по случаю неурочного для заведения подобного типа времени посетителей кроме меня почти не было. Только в противоположном углу в гордом одиночестве гипнотизировал глиняную кружку мрачный тип в слегка припорошенном пылью, но вполне приличном и явно не дешёвом тёмном дорожном костюме.

Из-за левого плеча незнакомца, сидевшего ко мне в пол-оборота, виднелась рукоять меча и краешек искусной выделки кожаных ножен. Оценив и идеальную осанку мужчины, и длинные пальцы, отрешённо выбивающие на столешнице какой-то ритм, и невероятно сложного плетения толстую косу тёмного с прозеленью цвета, и острые уши, не характерные для представителей рода человеческого и общую привлекательность нежданного подарка судьбы, я предвкушающе оскалилась. Ты-то мне и нужен!

Скинув куртку на лежащую рядом торбу, я расправила плечи. Вздохнула, отгоняя назойливо болезненные ощущения в нижних конечностях, и поднялась на ноги. Максимально непринуждённо продефилировав к орудию грядущей мести, я опустилась на лавку с противоположной стороны стола неизвестного и, пристроив подбородок на сцепленные руки, едва заметно улыбаясь, устремила на него заинтересованный взгляд.

Мужчина, ответил напряжённым молчанием. Моё присутствие его явно не слишком обрадовало, но и не вывело из себя. Воспитанный, значит. . Хорошо. Буду действовать по плану "Б". Доводить до белого каления постороннего человека только ради того, чтобы позлить Нагива? Как минимум, некрасиво по отношению к незнакомцу. Он-то мне ничего плохого не сделал. По крайней мере, пока.

Выждав ещё минуту и убедившись в достоверности сделанных выводов, я хитро прищурилась и доброжелательно улыбнулась. По-хорошему, нужно бы ещё минут десять-пятнадцать выждать, но даймоны могут явиться в любой момент. Сколько нужно времени, чтоб расседлать и устроить коней?

Не думаю что так уж много. Пора уже начинать обработку объекта, а то не успею.

Те, кто утверждают, что всем мужчинам нужно только одно, сильно ошибаются. Да, так называемый сильный пол серьёзно отличается от (опять же условно) слабого и образом мышления, и восприятием окружающей действительности, но в целом мужчины такие же люди, как мы. И, как и нам, им свойственны те же желания, комплексы, слабости, перепады настроения, только формулируют и ощущают их они иначе.

Длинные ноги и красивая грудь это, конечно, замечательно, но лишь на уровне инстинктов, которые слишком ненадёжный союзник. Озабочены исключительно сексом только юнцы, да и те в большей степени, чтоб доказать самим себе, какие они уже взрослые. Если на первый взгляд нормальный мужчина кидается на каждую встречную-поперечную самку, можно со стопроцентной гарантией утверждать, что у него серьёзные проблемы и куча комплексов, которые он пытается таким идиотским способом заглушить.

Нет, физиология играет свою роль. Кто ж спорит? Да и инстинкты берут своё, но лишь немногим больше чем у большинства женщин. А вот стереотипы, типа "мужчина должен быть самцом"

вбиваются в их бедные головы с малолетства, но если знать что к чему на самом деле можно добиться очень и очень многого...

Так что, подсаживаясь к чужаку, я вовсе не рассчитывала на свою женскую привлекательность.

Разве что самую чуточку. Главное в этом деле что? Правильно! Привлечь внимание, то есть выделиться из общей массы образов встреченных ранее женщин, и убедить объект, в данном случае эльфа, в его уникальности и привлекательности как индивидуума. Тут важно не переборщить, чтоб взлетая на пьедестал, мужчина не начал смотреть на тебя сверху вниз, а предусмотрительно захватил столь приятную и всё понимающую особь с собой. Впрочем, забывать о роли стереотипов тоже не стоит. Так, на всякий случай.

Если бы этот метод помогал ещё и женщине поверить в то, что она втирает, любовь была бы вечной. Жаль, конечно, но в долгосрочном периоде да ещё и при тесном контакте данный метод даёт сбой. Хотя встречаются исключения. Помните "Я его слепла из того, что было, а потом что было, то и полюбила"? Печально, но бывает так и в реальной жизни. Хорошо, что в данном случае меня это не касается.

- Нахалка. - Представилась я, не двигая ни единым мускулом и всё так же по лисьи разглядывая своего визави.

- Что?

- Нахалка, говорю. - Повторила и улыбнулась чуть шире. - В данном случае моё настоящее имя (Лена, кстати) следует произносить именно так. Знаю, что поступаю неосмотрительно, но просто сидеть и смотреть как такой образец мужественности, как Вы, скучает, не могу. Простите меня? Не сдержалась, поддалась соблазну подойти.

Эльф сверкнул глазищами и сделал знак выглянувшей из дверцы, ведущей по моим прикидкам в подсобные помещения, дородной блондинке лет тридцати пяти на вид. Та кивнула и скрылась, чтобы почти сразу же вернуться с ещё одной кружкой, тарелкой нарезанного кубиками сыра и несколькими ломтями чёрного хлеба. Неплохое начало...

Кстати, глаза у этого героя фэнтези оказались очень странные. Настолько тёмно-зелёные, что почти чёрные, они были абсолютно лишены зрачка, как у мультяшек в японском аниме, но зато, будто в качестве компенсации, блестели ярко-ярко. Вроде очень красиво, но до жути странно. А вообще, на мой вкус, эльф был реально страшненьким.

Несоразмерно лицу большие очи подчёркивали слишком высокие скулы. При достаточно широких плечах, в целом, товарищ был худощав и узкокостен. Щёки практически отсутствовали, до того плотно кожа прилегала к черепу. Вот нос - да. Всем носам нос. Прямой, аккуратный, идеальной длинны и формы. Подбородок узкий, но отчего-то абсолютно мужской. Но самое удивительное - рот.

Рельефные, ненормально чётко очерченные губы на фоне чуть смугловатой кожи могли бы стать мечтой любой гламурной красавицы, если бы не непонятно откуда взявшаяся жёсткость линий и явное отсутствие даже намёка на женственность в них.

При всей непривлекательности большинства деталей, в совокупности они давали довольно странный эффект. К смуглой коже хотелось прикоснуться, принюхаться, может быть даже лизнуть. И

всё только для того, чтоб убедиться в реальности этого создания. Желание рассмотреть эти странные нечеловеческие в буквальном смысле слова глаза, найти в них зрачок, навязчиво маячило в непосредственной близости. Наверное, поэтому эльфа окружал почти материальный ореол магнетизма.

Хорошо, что жизнь побила меня достаточно, чтобы не поддаваться таким глупым порывам.

Любопытство давно уступило первенство рассудку. Слишком много причин у меня было, чтоб научиться выстраивать стены и не открываться первому встречному. Вот только Нагив...

- Что привело тебя сюда, посланница? - Странно вибрирующим голосом протянул эльф задумчиво, цепко и пронзительно впиваясь взглядом.

На мгновение я опешила, но справилась с изумлением достаточно быстро, чтоб не показать его.

Похоже, эльфик-то того. Сумасшедший.... Вот повезло, так повезло! Но, по справедливости, тут я сама виновата. Нечего было так необдуманно лезть с разговорами к первому встречному, к тому же не человеку.

- Посланница? - Спешно составляя план отступления, расплылась я в улыбке. Придётся теперь подыгрывать, если не хочу получить колотую рану. - Если это в том смысле, что ты жаждешь меня послать, так не вопрос. Не буду мешать.

Старательно улыбаясь, я поднялась и, доброжелательно кивнув неадекватному товарищу, направилась к своему столу, раздумывая, что бы такое устроить наважденью в отместку за травмированное колено и хамство.

Только уйти я попросту не успела, почувствовав на запястье чужие пальцы. Хватка у эльфа оказалась стальной и сразу выдернуть конечность не удалось. Хотя, если честно, не очень-то я и усердствовала, помня о мече и психозе оппонента.

- Посланница, не покидай меня.

Меня аккуратно развернули и, приподняв, поставили на лавку. Оказавшись таким образом нос к носу с эльфом, я незаметно сглотнула, но только непонимающе пожала плечами.

- К чему это? - Кивнула я на импровизированный постамент. - Я нисколько не обиженна Вашим нежеланием общаться с незнакомой путницей. Вы в своём праве и ничего дурного не сказали.

- Мне нужна твоя помощь. - Неестественно пристально рассматривая меня, проронил он тихо, странным жестом прикладывая руку к груди, ладонью наружу, локтём вниз.

- И чем же могу помочь? - Уточнила я, осторожно прикидывая пристукнет эльф меня, если попробую спуститься, или просто вернёт на место. - Вероятно, Вы с кем-то меня перепутали. Я не местная и вряд ли смогу быть полезна. К тому же вот-вот придут мои спутники.

На непрозрачный намёк псих не прореагировал и даже как будто обрадовался. Мимика нечеловеческого лица не очень-то поддавалась трактовке, но глаза...

- Значит, я не ошибся. - Оскалился он в жутковатой улыбке, показав слегка заострённые белые зубы. - Ты точно посланница.

В порыве энтузиазма остроухий псих так сжал мои хрупкие плечики, что я едва не взвыла от боли.

Мама родная, так он меня и без меча на тот свет отправит! Забыв о своём намерении не прекословить ненормальному до прихода даймонов (куда они запропастились, в конце-то концов?!), я оттолкнула эльфа и, потирая очередное повреждённое место, спрыгнула с лавки.

- Только попробуй меня ещё раз тронуть, все зубы выбью! Не посмотрю, что нестандартные. - Смерив многообещающим взглядом долговязого садиста, отчеканила я мрачно.

Тот только растерянно посмотрел сверху вниз.

- Я не хотел причинить боль. - Выдавил он. - Прости, мне...

- Проклятый?! - Раздалось от двери грозное шипение Инара.

- Отойди от неё! - Тоном, не терпящим возражений, процедил Нагив, входя.

Обернувшись и рассмотрев, я обмерла. От изумления и восторга... Никогда не была сентиментальной. Слишком дорого это может обойтись в мире, где человек человеку волк. Но сейчас...

Моё проклятье держало в руках настоящее чудо. Не люблю цветы и никогда не любила. Слишком банально и вызывает стойкое ощущение подкупа. Причём не слишком обременительного для "дарителя". Даже напрягаться и думать не нужно. Но вот то, что принёс Нагив, выглядело поистине волшебно.

Тонкие чёрные стебли с узкими длинными листьями венчали шапки полупрозрачных нежно-зелёных цветов. Завитые спиралью вытянутые лепестки окружали снежно белую сердцевину. Всё вместе это больше походило на сон, чем на материальные растения. Даже руки зачесались от желания проверить не иллюзия ли это хрупкое нечто.

Так вот почему даймоны так задержались! Цветочки искали... Только таким макаром моё синеглазое наважденье, помнится, уже извинялся и совсем недавно. Придётся в очередной раз наступить себе же на горло в воспитательных целях.

В последний раз бросив взгляд на вожделенное чудо, я посмотрела на эльфа и вспомнила, что именно пропустила мимо ушей, любуясь цветами.

- Почему они называют тебя прОклятым и рычат, как голодные тигры?

В ответ на мой вопрос, остроухий скривился и, повернувшись спиной, поднял шикарную косу, обнажая шею. От основания волос вниз уходила замысловатая татушка алого цвета, изображающая то ли какое-то растение, то ли орнамент а, может, и вовсе незнакомое витиеватое письмо.

- И что? - Не удержалась я от повторного вопроса. - Это что-то значит?

- Мой род и я прокляты, посланница. - Отозвался эльф хмуро. - И я не вправе просить помощи у тебя.

- Как и ни у кого! - Вставил свои пять копеек Инар, обнимая меня за плечи - Лена, что он от тебя хотел?

- Ничего. - Отрезала я, начиная откровенно злиться. Больно уж собственническим жестом шатен привлёк меня к себе. Да и отчаяние, на долю секунды промелькнувшее в нечеловеческих глазах напротив очень не понравилось. - Это я хотела познакомиться. Так как такое желание не противоречит ни одному пункту договора, раз уж мы здесь, я его выслушаю. Присядем?

- Ты с ума сошла! - Взвыл Нагив, как-то слишком быстро оказываясь совсем рядом. - Сказано же, он проклят. Ты не должна с ним не то что знакомиться, даже разговаривать! Немедленно отойди от него.

Всунув мне в руки цветочки, даймон наклонился и, выбивая почву из-под ног резкой сменой темы и настроения, нежно поцеловал в губы.

- Нам и самим нужно поговорить. Я должен извиниться перед тобой за то, что было утром. - И

развернув меня, подтолкнул в спину по направлению к дальнему столу, где лежали на лавке вещи.

Опешив, я послушно пошла, куда сказано, дрожа всем телом от возбуждения. Сильная рука проклятья лежала на плечах, а большой палец тёплой чуть шершавой ладони мучительно медленно и чувственно поглаживал кожу в основании шеи. Близость Нагива буквально сводила с ума...

Придорожная харчевня - это ведь прототип отеля? Ну да, а...

Чёрт! О чём я думаю?! И, главное, что делаю?! Слава Богу, разум меня покинул ненадолго, а вернувшись, устроил такой разнос, что я едва не застонала от осознания. Ну держись, любимый!

Манипулировать?! Мной?! Да ещё таким способом?!

Последние шаги до стола я проделала уже в сознании. Аккуратно положив цветы на столешницу, обернулась, и, встретившись взглядом с проклятьем, улыбнулась настолько сладко, что самой стало противно. Улыбнулась, положила ладони на плечи даймону и влепила коленкой туда, где у возлюбленного сегодня обосновался мозг.

- Не. Смей. Мной. Командовать. - Прошипела сквозь зубы, с болью в сердце наблюдая, как он, согнувшись пополам, в полголоса упражняется в сквернословии. - Да, кстати, целовать меня после того что было утром (а извинений твоих, кстати, я ещё не слышала) - очень неосторожно и, как видишь, чревато.

Подхватив куртку и торбу, по дуге обошла шипящего Нагива и осуждающе стиснувшего зубы Инара, на скулах которого играли желваки. Подойдя к столу эльфа, демонстративно сложила вещи, приветственно махнув рукой появившемуся в дверях Валену, и села.

- Ну и что ты хотел мне сказать? - Подцепив кусочек сыра с тарелки, спросила у ошарашенного произошедшим эльфа. - Да, было бы неплохо, если б ты представился. Как мне тебя называть?

- Майлан. - Выдавил остроухий, опускаясь на лавку напротив. - Спасибо, что согласилась поговорить. По закону, я действительно не имею права просить об этом.

- Проехали. Я здесь проездом, поэтому вникать в пережитки местного права недосуг. - Отмахнулась я, наливая себе в кружку пива из кувшина. - В чём проблема и при чём тут я?

Краем глаза наблюдая за троицей у соседнего столика, молча потягивала пенистый напиток. Очень даже недурственно кстати. Несколько густовато, на мой вкус, но ведь натур-продукт. Наверное, так и должно быть. Пока Вален что-то втирал упорно скрипящему зубами и сверлившему взглядом злосчастные цветы брюнету, Инар задумчиво разглядывал потолок, не забывая, впрочем, изредка посматривать в нашу сторону. А эльф тем временем тешил меня историей своей семьи.

Оказалось, что некогда (чудик озвучил пятизначную цифру, которую я с чистой совестью списала на его психоз) дедушка Майлана женился на дочери тогдашнего Повелителя эльфов. Ну как женился...

Выкрал наследницу престола и увёз в какой-то храм, где их якобы связал некий алтарь жизни.

Дедуля был рядовым эльфом без положения в остроухом обществе, а на будущую бабулю нового знакомого у Повелителя, вполне естественно были совсем другие планы. В общем, разозлился главный эльф знатно, но к тому времени, когда молодожёнов нашли, девица была уже в положении.

Если верить Майлану, у эльфов это - редкость, но, видимо Алтарь вложил свою лепту. Хотя мне как-то больше верится в плодотворность усилий дедули.

Но суть не в этом. Если коротко, Повелитель расстарался и умудрился проклясть доченьку, её мужа и будущих потомков. В целом понять его было можно. Растил, поил, рассчитывал на выгодный династический брак, а тут на тебе! Из-за глупого каприза (а как иначе глава государства может трактовать юношескую любовь?) все планы к чёрту и непонятно кто в зятьях. Судя по всему, брак заключённый Алтарём и по сей день считается у эльфов нерасторжимым, да к тому же супруги, связанные им умирают в один день. Вот потому-то и не пользуется такой способ бракосочетания популярностью.

Поэтому, видимо, о варианте "придушить новоявленного муженька по-быстрому и выдать дочу замуж за кого нужно", не могло быть и речи. Какая-никакая, но всё ж таки родная кровь. Но "пожалел"

папа дочку довольно своеобразно. Мало того, что проклял, изгнал из страны вместе с мужем и запретил под страхом смерти возвращаться, так ещё и лишил Дара. Как конкретно он это сделал, Майлан объяснить не смог. Но факт оставался фактом.

В мире, где магией в той или иной степени владел каждый, и он и все члены его семьи начиная с деда и бабки, не обладали ни малейшими способностями в этой сфере. Да и статус прОклятых добавлял свою лепту в весёлую жизнь Рода.

Самого Повелителя отравили спустя пару веков(!) после наложения проклятья. Кроме дочери имелся ещё и сын Логаниэль, но то ли в отместку за излишне жёсткое наказание дочери, то ли просто так, детей у того не случилось. Ни при жизни папочки, ни после того, как сменилась власть.

А триста лет назад и сам Логаниэль приказал долго жить, не оставив наследников. Естественно, поднялась буча. Представители наиболее влиятельных родов сначала перегрызлись между собой, деля престол и основательно проредив свои ряды, но когда дошло до дела, оказалось что цапались они зря.

Символом власти у эльфов были древние артефактные браслеты. Не простые, конечно. Помимо Дара, и так присущего носителю сего украшения, они давали ещё и способность вызова древесных драконов, каким-то образом влияли на размножение дриад, дендроидов и ещё кучи разнообразной лесной нечисти о которой я слыхом не слыхивала. Никого из претендентов артефакт не признал и в один прекрасный день (не для эльфов точно) попросту потерял материальность и исчез на глазах у изумлённой охраны.

И всё бы ничего, но соседи эльфийского государства, не слишком церемонясь, решили, что настал подходящий момент поделить территорию. Без поддержки магически одарённых лесных существ остроухие сдерживали натиск с большим трудом. Медленно, но неуклонно численность лесного народа сокращалась и пришёл момент, когда до эльфов дошло, что такими темпами их очень скоро попросту перебьют.

Потянувшись за очередным кусочком солоноватого местного сыра, поняла, что мои даймоны всё же пришли к общему решению. Мужчины, слаженно нахмурившись, двинулись к нам. Эльф тут же замолк, настороженно замерев. От моего взгляда не скрылось рефлекторное движение его правой кисти, которая, за долю секунды до того как Майлан взял себя в руки, дёрнулась по направлению к рукояти меча. Вот только кровопролития мне тут не хватало! Кажется, мой собеседник был, слава Богу, того же мнения.

За время рассказа остроухого, я осознала, что если он и псих, то не больше чем все здесь присутствующие. Да, не без тараканов, в голове, но не сумасшедший. И его текущая реакция на приближение троицы явно не слишком дружелюбно расположенных мужчин, была вполне логичной и объяснимой.

- Господа? - Нарочито спокойно протянула я, поднимаясь. - Думаю, здесь не место и не время впадать в детство. Если вас не устраивает факт моего расположения к Майлану, попрошу удалиться, заказать себе что-нибудь поесть и дать нам закончить беседу, после чего мы сможем продолжить путь, как и было оговорено. И, кстати, точка невозврата ещё не пройдена. Если вас не устраиваю конкретно я и моё поведение, можем легко исправить эту ситуацию и расстаться прямо сейчас.

- И не надейся. - Прошипело моё наважденье, садясь. - У вас час. Времени, тем более чтобы тратить его на прОклятого, у нас нет. После мы уезжаем. Лена, ты всё поняла?

- Вполне. - Кивнула я сдержанно, отметив про себя, что Нагив стал единственным, кто предпочёл сесть рядом с Майланом. С кем угодно, лишь бы не со мной?

- Послушай, - Осторожно накрыв мои пальцы широкой ладонью, обратился Вален. - Разговаривать с ним нельзя. Это опасно.

- И чем же? - Скептически фыркнула я. - В конце концов, проклял его род даже не ваш правитель, а эльфийский. Вам-то какое до этого дело? Что за странная межнациональная солидарность?

- Да при чём тут это! - Поморщился Инар. - Проклятье проклятью рознь. Общаясь конкретно с этим носителем не самого слабого заклятья на крови, ты можешь лишиться Дара.

В ответ на мой вопросительный взгляд, эльф только сокрушённо кивнул, сжав губы в тонкую линию.

На данный момент бледности его кожи позавидовал бы и сам Дракула.

- А тот факт, что Дар мой неактивен и я о нём знать не знаю, что-то меняет?

- Возможно. - Подумав, откликнулся блондин. - Но это вероятность этого слишком мала, а рисковать в данной ситуации нельзя.

- Можно. - Возразила я. - Можно и нужно.

- Но почему? - Непонимающе простонал Нагив и, прищурившись, продолжил настолько ядовито, что не будь опыта работы в женском коллективе, точно захлебнулась бы от обиды. - Или этот тоже вполне устроит тебя в качестве потенциального партнёра по постели?! Что ж ты за женщина такая? О каком уважении, ты можешь говорить, если ведёшь себя так!

Жестом остановив дёрнувшегося было эльфа, я холодно улыбнулась проклятью. Вот теперь я точно поговорю с Майланом. Если сначала на это сподвигло чувство противоречия и банальное желание доказать, что я сама за себя в ответе, потом вступила в свои права интуиция, то теперь... Вот теперь назло этому самовлюблённому гаду, которого имела глупость полюбить, я остроухого даже поцеловать готова. Даже двести раз любимому не позволю так с собой обращаться. ТЕМ БОЛЕЕ

любимому...

- Сейчас ты встанешь из-за стола и пересядешь как можно дальше. - Не глядя на синеглазого даймона тихо, но внятно отчеканила я. - Там можешь шипеть, исходить злобой и оскорблять меня, сколько твоей душе угодно, но только так, чтобы я этого не слышала. Иначе... Мне нужно продолжать или сам поймёшь?

Даймон, как никогда ненавистный, хоть от того и не менее желанный, смерил меня настолько яростно презрительным взглядом, что не будь я так зла, наверняка проняло бы.

- Почему? - Выдохнул он сквозь зубы. - Лен, я действительно не понимаю, почему ты так поступаешь. Неужели этот проклятый за несколько секунд стал для тебя важнее договора и нашей общей цели? Неужто ты настолько падка на... Сначала вампир, теперь вот эльф из рода отверженных... Так понравился?

На издевательский тон я почти не отреагировала, ободряюще улыбнувшись Майлану. Почти, потому что обида всё же заклокотала внутри, не мешая, впрочем, логике нашёптывать, что такая реакция предпочтительней равнодушия. Но я всё равно злилась и сильно.

Сама суть претензий - глупость, фарс, но то, что Нагив вот уже в который раз оказывается самым не сдержанным и тупо прёт напролом.... Вот это обидно и очень. Интуиция подсказывала, что он не глуп, но факты... Может, я попросту пытаюсь убедить себя в том, чего и в помине нет? Любовь любовью, но если однажды пойму, что не могу его уважать? Что тогда? Ничто не заставит меня оставаться рядом с тем, кого не уважаю. И даже любовь.

Задумавшись, я не заметила, как наважденье встал и одним движением отодвинул огромный дубовый стол вместе с напитками и снедью. Когда грохот всё же привлёк моё внимание, я подняла глаза. Нагив стоял передо мной на расстоянии вытянутой руки, а остальные мужчины напряжённо застыли вокруг. Причём Вален сжимал, удерживая, руку Майлана с уже обнажённым мечом, а Инар прижимал остриё рапиры к горлу эльфа.

- Ничего себе... - Ошарашенно выдохнула я, прикипев взглядом к широкому клинку, на котором алыми всполохами то проявлялась, то исчезала вязь непонятных символов. - Вы совсем с ума сошли? Отпу...

Договорить не успела, едва не прикусив язык, когда Нагив, подхватив подмышками, вздёрнул меня с места и легко поднял до уровня лица. Сначала я попросту онемела от возмущения, потом... Потом залюбовалась силой ярости, бившейся в аквамариновых глазах напротив. И всё-таки, не могу сожалеть о том, что моё наваждение именно он. К добру или к худу, но только рядом с Нагивом забываю, что я сильная, что могу всё или почти всё, только рядом с ним это перестаёт иметь значение. Пусть даже временно, но я становлюсь просто собой...

- Ты хочешь чтобы я ушёл и оставил тебя с этим... - Почти прохрипело моё наважденье. - Я уйду. Но договор, есть договор. Если ты потеряешь Дар из-за своего упрямства и глупости, то нарушишь его.

Тогда я не обязан буду придерживаться известного тебе пункта о сохранении твоей драгоценной шкурки. - Голос даймона сочился ядом, хотя был уже спокоен и холоден. Только в синих, лихорадочно блестящих глазах наравне с яростью и злостью плескалась... Горечь? - Лена, если такое произойдёт, я тебя убью. Задушу собственными руками. Это тебе ясно?

- Как день. - Отчеканила я и сама себе удивилась. Надо же! Я ещё могу говорить, да ещё так нарочито небрежно?! - Отпусти меня и отойди.

- Как скажешь, дорогая. - Процедил даймон презрительно и поставил меня на пол. - Но, выбирая между, - Нагив небрежно кивнул в сторону эльфа - ...и долгом, помни...

И, заломив руки за спину, он сжал мои кисти одной ладонью, а другой крепко взял за подбородок, не давая дёрнуться, и впился жёстким, почти болезненным поцелуем в губы. Сердце и без того сумасшедшее, забилось так, что чуть не выпрыгнуло из груди под ноги Нагиву. Титаническим усилием взяв в себя руки, я попыталась вырваться. Не вышло. Дёрнулась, попыталась ударить коленом в пах, но и это не получилось. К такому повороту мой мучитель был готов и просто сделал шаг в сторону, прижав к стене всем телом. А потом, сил сопротивляться не осталось. Ни сил, ни желания.... И я ответила, принимая вызов, растворяясь в нём и растворяя его в себе. Страсть к страсти, воля к воле, любовь к... к чему?

Когда странная пытка закончилась, и моё наваждение отпрянуло, я не сказала ни слова. Просто полу-стояла, полу-висела, прижатая им к стене, и, тяжело дыша, смотрела в яркую синеву его глаз.

Почему-то там, в их яростной глубине мне почудилось болезненное непонимание, ненависть и боль.

Почему?

Но тут Нагив отпустил меня, позволив сползти по стене, как безжизненной кукле и, глядя сверху вниз, пренебрежительно хмыкнул, а потом просто развернулся и пошёл прочь, к тому столу, где одиноко лежали волшебные цветы, так и не ставшие подарком в полном смысле слова. Вот ведь гад!

Хоть и любимый....

Пару секунд поскрипев зубами в спину удаляющемуся мужчине, приняла невозмутимый вид, поднялась на ноги и, одёрнув одежду, повернулась к оставшимся.

- Брейк. - Произнесла тихо. - Полюбовались на истерику нашего любимца с моим участием? Вот и замечательно. Вален, поставь мебель на место. Инар, отпусти Майлана. Он будет вести себя хорошо.

Так ведь?

Эльф осторожно кивнул.

- Ну? В чём проблема?

Даймоны молча опустили руки. Инар неохотно убрал рапиру в ножны и, одарив меня предостерегающим взглядом, направился к Нагиву.

- Лена, ты не права. - Мягко произнёс Вален, покачав головой.

- Я? Это Я не права?! - Угрожающе прошипела, прежде чем тот успел продолжить. - Впрочем, думай как знаешь. Если тебе так спокойнее - пожалуйста. Только поставь стол на место и дай поговорить с Майланом.

Такое зло взяло, честное слово! И он туда же! Вот от кого не ожидала, так от блондина. Не знаю, что тут у них за чехарда с проклятьями, но если интуиция подсказывает, что с этой стороны мне ничего не угрожает, буду слушать её. В конце концов, почему-то от брюнета меня никто из даймонов защитить и не подумал. Что? Рожей не вышла? Ну и пожалуйста. Мы и сами с усами.

- Как видишь, - обратилась я к остроухому, когда Вален, тяжело вздохнув, вернул стол на место и ушёл - времени у нас не много. Так что давай закончим с экскурсом в историю твоей семьи и эльфийского народа, и перейдём к главному. Почему ты меня называешь посланницей и что конкретно тебе нужно?

- Всё, что я рассказал, нужно чтобы объяснить сложившуюся ситуацию. Мой народ... Браслеты...

- Да какое тебе до них дело? Ты - изгнанник, члены твоего Рода на протяжении веков - персоны нон грата. Живи себе спокойно и радуйся. Или проклятье не даёт?

- Проклятье... И оно тоже. Но мы уже практически смирились с тем, что его нельзя снять. Это мог сделать Повелитель. Но он не захотел или не смог, а теперь, когда браслеты пропали...

Эльф замолчал, задумчиво сверля взглядом стол.

- Посланница, ты можешь не только снять проклятье, но и спасти мой народ. Да, он отверг нас, но это было давно, а теперь он гибнет.

- Слушай, Майлан, всё-таки ты с кем-то меня перепутал. Я вообще из другого мира, даже Дара своего не знаю. Как вообще я могу тебе помочь? Сказать: "Ты прощён, сын мой. Иди и всё будет хорошо"? Не думаю, что это сработает. Так что говори, что нужно, и я пойду.

Эльф как-то странно посмотрел на меня и положил на стол два широких выпуклых кольца, сцепленный между собой, будто звенья в цепи. Ажурные, больше напоминающие кружево из паутины, они выглядели такими хрупкими, что и в руки то брать страшно.

- Что это? - протянула я скептически. - Не хочешь же ты сказать...

- Это - Джолинаэрэ. - Отозвался эльф благоговейно. - Они появились в нашем доме из ниоткуда.

- Те самые браслеты, о которых ты рассказывал? - Уточнила я осторожно.

Майлан кивнул и посмотрел на меня с такой надеждой в анимешных глазах, что захотелось перекреститься и спрятаться под стол. Вот ужас-то. Мало мне Венца, ещё и браслеты какие-то!

- И при чём тут я? - Совершенно искренне возмутилась я. - Боюсь показаться дурочкой, но в чём проблема? Если это те самые браслеты, которых не хватает твоему народу для полного счастья - верни. Хочешь, потребуй в обмен на них изменение статуса своей семьи.

- Джолинаэрэ никого не признали хозяином. Возвращать их бессмысленно и бесполезно. - Возразил эльф.

- Но, если появились в твоём доме, может, признали кого-то из твоей семьи? В конце концов, вы одной крови с прежним повелителем.

Майлан кивнул, но как-то слишком невесело.

- Возможно, это так, но ни у кого из нас нет Дара. Пока не снято проклятье, мы не можем ни принять, ни отдать браслеты. А мой народ гибнет!

- Сочувствую. Но, повторюсь, при чём тут я?

- Сними проклятье. - Сглотнув, произнёс наконец эльф, впившись в меня взглядом.

- Всего то? - Насмешливо фыркнула, внутренне поёжившись от почти фанатичной убеждённости сверкающей в нечеловеческих очах прОклятого. - Позволь спросить, как? Сам же говорил, что снять его мог только Повелитель. Я что, так на него похожа?

- Не ёрничай. - Буркнул эльф устало. - Когда джолинаэре выбрали мой род, мы обратились к видящему судьбы. И раньше пробовали, но он отказывался говорить. А с браслетами... Он пожертвовал своим Даром, ради спасения народа.

- Что, реально перестал "видеть"? - Изумилась я.

Когда Майлан сухо кивнул, едва не треснула себя по лбу. Вот же дура! Ну не верила я ни в проклятье, ни в страшилки, которыми пугали меня даймоны. Видимо, зря не верила.... Но теперь уже поздно что-то менять. Хоть выслушаю до конца, чтоб риск не пропал даром.

- Ладно. Что Вам сказал ваш экстрасенс?

- Он указал место, где я должен ждать посланницу судьбы и отдать ей браслеты.

- А дальше?

- Всё. - Пожал плечами эльф.

- Что всё?

- Больше видящий ничего не сказал, кроме того, что благодаря этому, проклятье спадёт.

- Сам-то понимаешь, что это - ерунда? - Раздражение уже не удавалось сдерживать. - Похоже, надули тебя по полной программе. К тому же, с чего ты решил, что посланница именно я?

- Я тебя видел. - Спокойно отозвался Майлан. - Голашаэль показал.

- Прямо таки видел? Именно меня?

- Да.

Некоторое время просто молча смотрела на прОклятого, гадая, кто из нас больший псих. Он или я?

Так ни до чего и не додумавшись, вздохнула и взяла браслеты. Металл на ощупь оказался холодным как лёд и бархатистым. Покрутив артефакт, безуспешно попробовала расцепить "звенья".

- Ну и? Что теперь?

- Не знаю. - Несколько разочарованно протянул эльф. - Наверное, ты должна их забрать с собой.

- Как скажешь. - Буркнула я, раздражённо. - Только учти, вся эта история - глупость, и к судьбе я никакого отношения не имею. Если ты настаиваешь, я возьму Джолинаэре, но не слишком обольщайся. Вряд ли проклятье спадёт само по себе, раз уж продержалось столько времени. А мне здесь сроку - неделя. Потом домой.

- На всё воля Богов. - Благодарно кивнул Майлан. - Сам факт, что браслеты не исчезли, не оттолкнули тебя, уже многое говорит. Спасибо за то что выслушала, посланница и... И я верю, что ты сможешь помочь.

- Через неделю отдам браслеты кому-нибудь из своих спутников. Мне чужого не надо. Всего доброго, а мне пора.

Засунув "подарочек судьбы" поглубже в сумку, я скептически глянула на эльфа, с какого-то перепугу согнувшегося в три погибели в поклоне. Хмыкнув, потрепала его по черноволосой макушке и отправилась к своим. Сейчас меня будут линчевать... Что ж, как говорится, расслабься и получай удовольствие, Леночка. Сама виновата.

Вопреки опасениям, убивать меня не стали. Обошлись осуждающим (Инар), задумчивым (Вален) и злобным (кто бы это мог быть?) взглядами. Подаренные дивные цветы, куда-то исчезли.

Интересоваться, как и куда, я не рискнула. Не хватало ещё! В целом, обед прошёл в напряжённом молчании, что, впрочем, мне было только на руку.

Обнаружив, что в качестве наказания мужчины выбрали самое смешное и выгодное конкретно для меня - беззвучное порицание моей недальновидности, я полностью отдалась поглощению немудрёной, но зато сытной и натуральной еды, заказанной шатеном, попутно прикидывая, как на мой Дар повлияла беседа с Майланом и повлияла ли вообще. Наличие в сумке якобы артефактных Джолинаэрэ не напрягало абсолютно.

Если бы даймоны не узнали в эльфе проклятого буквально с порога (надо бы при случае спросить как), вообще не поверила бы ни единому слову Майлана. А так с одной стороны вроде верю, а с другой нет. Чего уж. Никаких конкретных действий он от меня не требовал. Браслеты небольшие и лёгкие, не чемодан, в конце концов. Так почему не подыграть? Если эльф всё же псих - пусть порадуется, ну а если нет. . Тем более, не вижу причин отказывать. Потаскаю украшения с собой, авось что-то и получится.

Через полчаса всё так же молча собрались. Вален расплатился с поедающей глазами моих спутников хозяйкой и, оседлав коней, мы тронулись в путь. К вечеру я припомнила все известные мне ругательства, стёрла бёдра до крови и нарисовала себе пару десятков способов, как буду убивать любимого, затеявшего эту поездку. От мысли, что это - только первый день, становилось откровенно дурно и жалко себя. Только тот факт, что согласилась на авантюру сама, хоть и могла отказаться, заставлял всё это проделывать в гробовом молчании, ни единым жестом не выдавая усталости и злости.

Ближе к вечеру холмы и поля сменились лиственным лесом. Дорога, по которой мы ехали, осталась на удивление широкой, прямой и ровной. На Земле бы такие грунтовые дороги! К сожалению, именно это только усугубляло мои страдания. Не думаю, что по колдобинам и разнокалиберным ямам даймоны рискнули бы ехать галопом или рысью. Не меня, так лошадей бы пожалели. А так мы всё ехали и ехали, лишь иногда переходя на шаг, давая отдышаться скакунам. Кто бы мне отдышаться дал...

От необходимости держать спину прямой, а выражение на лице невозмутимо спокойным, уже не только ломило всё тело, но и голова разболелась до чёрных точек перед глазами. Всё же я девушка городская и к таким физическим нагрузкам непривычная. Может и изобилие чистого воздуха, пропитанного запахами листвы, травы и лета повлияло. Мои лёгкие давно и надёжно адаптировались к смогу и выхлопам тысяч и тысяч автомобилей.

Когда уже совсем стемнело мы, наконец, выехали к постоялому двору, о чём однозначно говорила вывеска у ворот. Даже не умея читать, изображение краснощёкой девицы с кружкой, сложно было трактовать иначе. Пытка верховой ездой на сегодня, похоже, закончилась.

Едва живая от усталости, я почти ничего не видела вокруг, но с Рома слезла сама и даже устояла на ногах, хотя до последнего не верила, что это мне удастся. Наплевав на ужин, холодно попросила Валена проводить меня до комнаты, где смогу умыться и поспать.

Даймон безропотно кивнул. О чём-то переговорил с хозяином и отвёл на второй этаж, где мне выделили крохотную комнатушку два на полтора. Впрочем, этого было более чем достаточно. По крайней мере, на данный момент. Сил хватило только на то, чтобы раздеться, умыться, кое-как почистить зубы, стереть пыль и пот влажным полотенцем и рухнуть на узкую, заправленную серым бельём кровать. Через пару минут я уже спала, как убитая, невзирая на голод и боль везде, где только можно.

* * *

Луны медленно и торжественно поднялись над обманчиво мирным лесом, заливая крыши, стены и двор постоялого двора мягким серебристым светом. Крики ночных птиц далеко разносились в прохладном чистом воздухе, лишь слегка оттенённые тихим шелестом листвы. Затихли, задремав, цепные псы. Уснули постояльцы и хозяева дома. Ночь, улыбаясь, пристроилась на резном карнизе, рассматривая раскрашенный в серебристые тона пейзаж.

Дождавшись этого момента, темноволосый даймон устало повёл плечами, разминая мышцы, и потёр глаза. День выдался на редкость утомительным. Да и накануне выспаться не довелось.

Сначала жуткий договор, после безуспешные попытки обойти немыслимые условия, прописанные в нём найденной в закрытом мире магичкой. И потом снова и снова неадекватная девица доводила до кипения. Не будь она даром судьбы, удушил бы стерву голыми руками...

Представив себе этот процесс, мужчина зло прищурился, но почти сразу же разразился цепью приглушённых проклятий, когда мысли о тёплой коже на беззащитном горле зеленоглазой дуры под пальцами заставили сердце сбиться с ритма. Зашипев от досады, брюнет тряхнул головой и прикрыл глаза, приводя мысли в порядок.

Спустя минуту он взял со столика кувшин с водой и резким движением опрокинул перед собой.

Жидкость вопреки законам физики и не подумала растекаться по полу или разлетаться окрест веером брызг, вместо этого послушно замерла тонким прозрачным столбом. Поставив теперь уже пустой кувшин на стол, даймон повёл ладонью перед собой и поверхность воды дёрнулась, покорно растягиваясь, будто мыльный пузырь, а через пару секунд приняла форму женского тела.

Объёмная полупрозрачная фигура шевельнулась и на красиво очерченных губах мелькнула мягкая улыбка, чтобы тут же смениться озабоченным выражением на призрачном лице.

- Нагив, дорогой, ты выглядишь усталым. - Прошелестел голос, похожий на журчание весеннего ручья. - Стоило ли так напрягать Дар перед путешествием? Силы тебе ещё понадобятся.

- Я обещал, что свяжусь с тобой сегодня вечером. - Пожал плечами мужчина. - Ты бы переживала, не сдержи я слово.

- Ты как всегда, прав. - Отозвалась статная молодая женщина, легко касаясь прозрачными пальцами щеки даймона. - Но, я всё равно, беспокоюсь... Только теперь ещё и чувствую себя виноватой, из-за того, что тебе пришлось за один день творить и портал, и меня. Милый, ты точно можешь говорить или лучше поспишь? Я потерплю, хоть и буду мучиться любопытством.

- Не стоит переживать, сил у меня более чем достаточно. Просто сегодня был непростой день.

- Я догадалась. - От фигуры из воды повеяло теплом и нежностью. - Но в любом случае, не буду тебя сильно задерживать. Для чего тебе понадобились алонитосы? Никас весь день носится по замку и жалуется всем и каждому, что ты заставил его срезать цветы, которые он холил и лелеял почти три года. Ты же знаешь нашего садовника.

Тихий смех, отразившись от оконного стекла, заполнил комнатушку. Но ответная улыбка мужчины коснулась лишь губ, не затронув глаза. Да, алонитосы - большая редкость. Только вот, не помогли цветы мира с Леной. Эта дурында ведёт себя так, что приходиться чуть ли не поминутно давить в себе желание попросту придушить её. Придушить и...

- Что случилось, родной мой? - Заметив стиснутые зубы и играющие на скулах желваки, всплеснула руками женщина - Неужели.... Свадьба?

- Нет. - Отрезал Нагив, садясь на шаткий стул. - С ней как раз всё в порядке. Просто магичка, которую мы нашли, невыносима.

- Настолько, что ты... - Удивлённо ахнула и пошла мелкой рябью призрачная фигура. - Для неё?

Даймон кивнул и пожал плечами.

- По моей вине она поранилась. Довольно сильно. Да и причин извиняться за сутки накопилось более чем достаточно.

- А тебе не кажется, счастье моё, что эта... Как её зовут?

- Лена. - Сухо отозвался Нагив.

- Так вот. Тебе не кажется, что эта Лена просто давит на тебя? - Задумчиво протянула аква-леди. - Капризничает, чтобы ты чувствовал себя виноватым и потакал ей. Это так обычно для молодой девушки в мужской компании, что я почти разочарована, милый. Мог бы и сам догадаться.

- Она ни словом не обмолвилась, что я причинил ей боль. Ругалась, но о ссадине не сказала. Да и...

- Ссадине?! - Изумление в хрустальном голосе почти мгновенно превратилось в лёд. - Покажи.

- Я не думаю, что это необходимо. - Отрезал даймон.

- Покажи. - Повторила женщина настойчиво. - Ты знаешь, мой Дар в предверии далеко не самого лёгкого пути не будет лишним. К тому же вам ещё инициацию девчонки проводить.

- А почему ты решила, что мы этого ещё не сделали? - Попытался возразить мужчина, но собеседница лишь раздражённо отмахнулась.

- Слишком хорошо знаю тебя, милый. Если бы вы это сделали, я бы поняла. Показывай. Я как никто прекрасно знаю, что ты справишься с любой проблемой, но не стоит усложнять себе жизнь из-за упрямства. К тому же за тобой должок за аланитосы. Думаешь, будет легко выслушивать причитания Никоса каждый день в течение ближайшего месяца?

- Хорошо. - Вздохнув, неохотно кивнул даймон, поднимаясь.

Прозрачные пальцы невесомо погладили скулы и прижались ко лбу. Через несколько секунд женщина отстранилась и задумчиво замерла, вглядываясь в мужчину.

- В одном ты прав. - Проронила она спустя некоторое время. - Тебе есть за что извиняться.

- Я знаю.

- Мне не ясно другое. Ты действительно очень странно себя ведёшь. Почему? Впрочем, сейчас тебе всё же лучше отдохнуть. Я свяжусь с тобой завтра сама.

- Не стоит. Завтра мы будем слишком заняты. - Возразил Нагив. - Я сам тебя найду, как только это будет возможно. Хорошо?

- Как скажешь. - Неуверенно отозвалась женщина. - Но ты обещаешь, что будешь осторожен? Эта девочка... Она опасна, милый.

- Я знаю. - Произнёс брюнет не без горечи. - Не беспокойся.

- Не могу. - Улыбнулась в ответ та. - Я ведь люблю тебя.

- И я тебя тоже люблю. Спокойной ночи.

- Приятных снов...

Повинуясь едва заметному движению пальцев даймона, вода в мгновение ока вскипела и испарилась. Да... Хотелось бы верить, что они будут, сны...

***

Тьма, припорошенная серебром лун, укрыла усталого даймона, скользнув на тонкое, видевшее куда лучшие времена одеяло, затекла под узкую скрипучую кровать, заползла в складки сложенной на стуле одежды. Тишина опустилась на придорожный трактир.... Но и она довольно долго не могла помочь заснуть терзаемому дурными предчувствиями и сомнениями мужчине. Всего через пару часов восходящее солнце сменило тьму сумраком, а в дверь осторожно постучали.

- Нагив, просыпайся. Уже почти рассвело, а нам непременно нужно кое-что обсудить.

- Вален, ты как всегда, вовремя. - Усмехнулся даймон, открывая. - Я как раз собирался идти к тебе сам. Она спит?

- Да. Инар уже у её комнаты. - Кивнул блондин входя и запирая за собой дверь. - Если Лена проснётся раньше времени, отведёт её вниз.

- Хорошо.

- Не сказал бы... Времени у нас всё меньше, а инициация... - Мрачное выражение на лице и тревога в прищуренных глазах сменились интересом. Вален кивнул на пустой кувшин в центре стола. - Говорил?

- Да. - Коротко кивнув, высокий брюнет застегнул последнюю пуговицу на рубашки, перекинул куртку через плечо и оглядел комнату на предмет забытых вещей. - Сказала, что Лены стоит опасаться.

Впрочем, мы и так это знаем. Что касается инициации - проведём сегодня.

- Ты так уверен, что получится? - С сомнением протянул Вален. - Я, конечно, послал сообщение Ралонгу и его ребятам, так что они будут нас ждать, но после того, как Лена отреагировала на вампира.... Как это ни печально, сильно сомневаюсь, что нападение банды троллей её достаточно сильно испугает.

- Я тоже об этом подумал. Именно поэтому, десять минут назад послал вестника и отменил предыдущее указания. - Улыбнулся даймон удивлённому другу. - Как думаешь, девчонка сильно устала?

- Более чем. - Вздохнул блондин, не разделив энтузиазма собеседника. - Должен сказать, что держится она достойно не только для жительницы запретного мира... Тем не менее, физически она так вымотана, что едва стоит на ногах.

- Вот и замечательно. - Предвкушающе потёр руки мужчина. - Сегодня доведём начатое до конца.

Благо, время, когда Лена могла прекратить действие договора и вернуться на Землю, истекло. Теперь ей просто некуда деваться. К вечеру она будет настолько вымотана, что путешествие через Серую Пустошь неизбежно приведёт к инициации.

- Серая Пустошь? Ты с ума сошёл? - Блондин покрутал пальцем у виска. - Нагив, такими темпами к вечеру мы и сами настолько устанем, что нас попросту перебьют.

-То-то и оно! - Фыркнул даймон. - У девчонки не возникнет даже тени сомнения в реальности угрозы, потому что она будет более чем реальной! А мы... Не слишком беспокойся. Передохнём у источника вечером. Лене это не поможет, а нам хватит, чтобы заполнить резерв и накопители до отказа.

- Нагив, это...

- Это на данный момент самая лучшая возможность провести инициацию! - Оборвал возражения брюнет. - Пока Дар спит, Лена бесполезна для нас и нашей цели. Так что в Голах мы должны привести полноценную магичку. Пойдём уже завтракать. Силы нам понадобятся.

- Возможно, ты прав, но мне это всё очень не нравится. - Вздохнул Вален.

- Мне тоже, но слишком время поджимает. - Кивнул Нагив, открывая дверь. - Об изменениях в планах Инару сам расскажешь или лучше мне?

- Я сам. - Подумав буркнул блондин. - По дороге.

- Как хочешь, друг мой. Как хочешь...

Проснулась я от настойчивого стука. Чёрт! Как же всё болит-то! Ощущение, будто накануне под каток попала и тот меня пару раз переехал.

- Лена, просыпайся! Нам пора выезжать!

- Да-да. Я поняла. - Стараясь не выказывать истинного самочувствия, бодро гаркнула я колотящему в дверь Инару. - Скоро выйду.

- Спускайся вниз. Мы заказали завтрак. - До обидного радостно отозвался мужчина.

Вот только за эту радость в счастливом голосе убила бы! Тем не менее, я быстро поднялась, игнорируя протестующие против произвола конечности. Заправила постель, умылась, оделась и не без опасений повернулась к крохотному зеркальцу над умывальником.

На первый взгляд, ничего нового у меня, слава Богу, не выросло и не перекрасилось. Разве только личико несколько бледновато да под глазами синяки появились после вчерашнего. Но тут ничего не поделать. Хотя... Косметика же со мной!

Уже через десять минут из комнаты вышла нормального вида миловидная женщина, а не "труп невесты". Волосы я заплела в тугую косу, куртку и торбу несла в руках. Завтракать в верхней одежде не улыбалось абсолютно.

Спустившись по узкой лестнице, я оказалась в общем зале, практически не отличавшемся от того, где встретила эльфа. Те же длинные столы и тяжёлые лавки. Те же бревенчатые стены и балки под низким потолком. Разве только вместо дородной блондинки хозяйничал здесь кряжистый мужчина.

Трёхлитровый кувшин в его широких лапищах казался изящной игрушкой.

- Лена, ты быстро. - Просто таки излучая радушие расплылся в улыбке шатен, поднимаясь. - Скорее иди сюда. Ты же вчера даже не поужинала.

- Доброго тебе утра, волчонок. - Отозвалась я, отогнав желание запустить в него чем-то тяжёлым.

Никто не виноват, в том, что я согласилась на эту авантюру. Кроме меня, естественно. - Всем здравствуйте и приятного аппетита.

Покорно отдав заботам шатена поклажу, села на предложенное место и с удивлением поняла, что действительно хочу есть. Обычно по утрам мне хватает стакана сока и пары тостов. Но, видимо, почти десять часов верховой езды - достаточно веская причина, чтобы организм счёл необходимым пересмотреть свои привычки. Так что молоко, сыр и даже тушёное с фасолью мясо пришлось кстати.

Не привыкнуть бы.

- Ты прекрасно выглядишь. - Мягко заметил Вален. - Выспалась?

- О да. - Внутренне скрипнув зубами, я тем не менее выдала фирменный оскал. - Прекрасно выспалась, спасибо. Пока не забыла, скажи пожалуйста, почему волосы отросли? Вчера как-то не до этого было, не спросила, а любопытно.

- Ах, это... - Наливая молока в кружку, улыбнулся блондин. - Оказавшись здесь, ты сама того не замечая, начала впитывать магию, которой в твоём мире практически нет. Дар собирает силы и, хоть спит, проявляет себя в мелочах.

- Вален, солнце, а у меня ничего больше не вырастет? - Стараясь казаться не слишком озабоченной, весело задала я вопрос, сильно волнующий меня. - Не хотелось бы однажды обнаружить рога, хвост или лишнюю конечность.

- Что ты. Ничего такого, что не предусмотрено самой природой Дар не сотворит. - Фыркнул мужчина.

- Ты ешь. Нам нужно бы уже выехать.

- Ты меня успокоил. - Улыбаясь, я старательно отгоняла мысль о том, что светящиеся глаза никак нельзя назвать непротиворечащими природе человека. Даже если очень захотеть.

- Замечательно. - Резанул по ушам вкрадчивый голос Нагива, которого я старательно игнорировала, во избежание конфликта. События вчерашнего дня слишком ярко ещё стояли перед глазами. - Леночка, а тебе не кажется невежливым, что ты со всеми поздоровалась, а со мной нет?

- Кажется. - Отозвалась внешне спокойно. - Кажется, что у тебя проблемы со слухом, мой король. Я

поздоровалась со всеми. Или тебе нужно персональное приветствие?

Смерив холодным взглядом проклятье и отметив странное, будто предвкушающее выражение на любимом лице, я принялась за еду. Так или иначе, но скоро в путь и совсем не факт, что по дороге встретится трактир или харчевня. В любом случае, ругаться за завтраком - последнее дело. Успеем ещё. День-то длинный.

К моему облегчению, Нагив отстал и занялся тем же, что и я - едой. Как жаль, что всё кончается!

Завтрак закончился даже быстрее, чем я надеялась. Спустя полчаса, мы уже стояли во дворе. От одной мысли о том, что сейчас должна сесть в седло, заболели мышцы. Заметив на губах Валена виноватую улыбку, благодарно кивнула и, ухватившись за луку, закинула себя на Рома. Маги, чёрт бы их побрал! Не могли более комфортного средства передвижения придумать...

Первый час ехали молча. Потом моё синеглазое наваждение удивило. Нагив начал сыпать шутками, какими-то байками и историями, рассказывать про учёбу в академии. Причём остальные мужчины приняли эту перемену спокойно, будто такое поведение для него абсолютно нормально. К счастью, рассказчиком любимый оказался замечательным и заразил хорошим настроением даже меня, чего от себя я не ожидала никак.

Лес, через который мы ехали, мало чем отличался от того, что я видела на земле. Разве только деревья казались более старыми. В те моменты , когда лошади переходили на шаг и мы начинали болтать, можно было расслышать пересвист невидимых в листве птиц или увидеть мелких, но довольно ярких бабочек. Широкая дорога ложилась под копыта коням...

Всё бы ничего, но с каждым километром, всё труднее было скрывать чего мне стоит держаться в седле. В конце концов, даймоны же умеют колдовать, так? Может и лечить умеют? Как ни печально, если я и дальше буду держать лицо, рискую лишиться ног. Совсем было решилась обратиться с вопросом к Валену, когда Нагив объявил привал.

Рассматривая небольшую полянку, я ещё только собиралась с силами, чтобы спуститься, а не рухнуть с Рома, когда моё синеглазое проклятье без вопросов обхватил талию ладонями и аккуратно поставил на землю.

- Прогуляйся. Разомни ноги. Нам ещё долго ехать. - Улыбаясь так, что ноги задрожали и едва не подогнулись (уже не от усталости), произнёс даймон. - И далеко не отходи, пожалуйста. Заблудишься.

От изумления я едва не подавилась и даже спасибо не сказала, попросту кивнув. Нагив только не мурлыкал! Когда он запустил пальцы в волосы на затылке, осторожно массируя кожу, я даже почти не удивилась, прикрыв глаза от удовольствия. Чёрт, как это у него получается? Нега тёплой волной окатила с ног до головы, усталость уступила место волнительному предвкушению чего-то... Какая я всё-таки дурааа....

Почувствовав на губах дыхание проклятья, я замерла. Нагив тоже. Когда спустя секунду, другую ничего не произошло я распахнула глаза и... Отшатнулась.

Лицо проклятья было так близко, что я видела каждую угольно-чёрную ресничку. Ощущала тепло его кожи, жар идущий от пальцев отдавался дрожью во всём теле. Но в синих глазах любимого сверкала злость. Жгучая, болезненно-острая. Сглотнув, я взяла себя в руки, решив разобраться с ужасом, плеснувшим в душу позже, и насмешливо фыркнув, быстро поцеловала даймона в уголок губ.

- Пойду, разомну ножки! - Выдохнула любимому в ухо, прижавшись щекой к щеке, и развернувшись, напевая направилась в лес.

Вот когда кусты скрыли меня от мужчин, я обессиленно прислонилась к стволу какого-то дерева и прикусила палец, чтоб не завыть. Что происходит, в конце концов? На этот раз я точно ничего не делала, чтоб вызвать такое. Ну почему меня переклинило именно на этого психа?! Почему?

По мере того, как я успокаивалась, прилагая к этому весь накопленный опыт, возвращалась боль.

Нашла время переживать из-за мужика! Тут бы с ногами разобраться. И со спиной. И с... Чёрт, как же паршиво-то! Видимо, придётся идти на поклон к Валену. Хотя неизвестно ещё, сможет ли он помочь.

Если правильно поняла, Дар определяет направление применения магии, а на целителя блондин не похож. Но, может, знает хоть какие-нибудь нейтральные заклинания лечения? Хотелось бы верить. Но прежде стоит всё же использовать зелёную стоянку по назначению, тем более что необходимость уже назрела.

Через десять минут я уже была готова "выйти в люди, но оправляя одёжку, сунула руку в карман и вытащила забытый подарочек шорхи. Пирамидка будто сама легла в ладонь и теперь ласково подмигивала алыми искрами. Что там даритель говорил? Захочешь согреться, позови огонь? Кажется так. Только сейчас костёр мне ни к чему, вот полноценный отдых, ванна и массаж не помешали бы. И

таблетка обезболивающего, а лучше две. Зажав в кулаке безделушку, я глубоко вздохнула и вышла на поляну.

Не глядя на Нагива, села на расстеленную Инаром попону, благодарно улыбнувшись, когда тот подал флягу с водой и бутерброд из чёрного хлеба с куском копчёного мяса.

- Спасибо, волчонок. А куда Вален подевался?

- Пошёл к ручью поить лошадей. - Отозвался шатен. - Лен, ты как себя чувствуешь?

- Замечательно. - Ответила и вдруг поняла, что стало реально легче.

Боль почти унялась, и силы стремительно возвращались в измученное тело. Ощущение, будто их кто-то буквально вливает в меня. Что за... Замерла, прислушиваясь к себе. Пошевелила пальцами ног.

Ничего себе... Может, Инар? Присмотрелась к шатену, но тот увлечённо жевал, сочувственно поглядывая в мою сторону. Нагив сидел тут же, отстранённый, задумчивый, злой. Не понятно о чём размышляет, но точно не обо мне и моих ногах.

Так и не определившись с причинами счастливого излечения, я пожала плечами и, подмигнув Инару, принялась за еду. Не думаю, что мужчины позволят отдыхать долго. Скорее всего, тронемся, как только вернётся Вален.

Мои предположения оправдались лишь отчасти. Когда минут через пятнадцать вернулся блондин с нашими скакунами, проклятье на удивление серьёзно кивнуло ему и попросило сесть. Честно говоря, я напряглась. В текущем контексте это выглядело почти пугающе.

- Лена, - Начал Нагив, вцепившись в меня взглядом, будто голодная собака в кусок мяса. - ты должна понимать, что твой Дар представляет собой серьёзную опасность для этого мира. Это можно сказать практически о любом, но твой, учитывая полярность идентичную Дару Марты и тот факт, что ты сама из закрытого мира, особенно. Это большая ответственность и серьёзный риск. Поэтому мы хотим, что бы ты дала магическую клятву, что не будешь никогда использовать свои способности против этого мира, кроме как для защиты своей жизни.

- Нет. - Ответила спокойно. - Ещё вопросы или просьбы есть?

- Почему? - Тихо произнёс Вален, успокаивающим жестом кладя широкую ладонь на плечо мрачному Нагиву.

- Потому что считаю это нелогичным. - Пояснила, пожав плечами. - У нас договор, но ничего сверх него я вам не должна. Тем более ответственность за риск лежит и на вас, господа. Причём на вас в первую очередь. Это вы вытащили меня сюда. Сами! Об этом я не просила. Вы же настояли на заключении договора. Вы собираетесь пробуждать и использовать мой Дар. Так что не нужно перекладывать с больной головы на здоровую. Я достаточно ясно объяснила свою позицию.

- Вполне. - Прошипел Нагив, поднимаясь. - Раз так, нечего терять время. Отдыхать будешь, когда выполнишь условия договора.

- Ты очень любезен, мой король. - Бросила я язвительно и, кивком поблагодарив Инара за протянутую ладонь, встала. - Знаешь, ещё чуть-чуть, и первым, что я сделаю, когда Дар пробудится, будут ветвистые рога, хвост и копыта для тебя.

- Не думаю, что это у тебя получится. - Издевательски фыркнуло моё проклятье, взлетая в седло.

- А ты уверен?

Под пристальным и откровенно неприязненным взглядом, я погладила Рома по морде, проверила подпругу и, благословив неведомого благодетеля, так вовремя подправившего здоровья, устроилась на спине скакуна. На мгновение показалось, что по лицу Нагива промелькнула тень разочарования.

Интересно, это из-за клятвы, которую я отказалась давать, или из-за того что счастливая улыбка не сходит с моих губ? Честно говоря, сейчас, когда боль и усталость испарились, я и вправду чувствую себя счастливой, как никогда. Надолго ли?

Вопреки моим опасениям, спустя полчаса напряжённость рассеялась, и проклятью вернулось хорошее настроение. Когда ближе к вечеру мы съехали с основной дороги на узкую и основательно заросшую, Нагив пояснил, что по тракт делает большой крюк и именно поэтому ехать по нему в разы дольше, чем напрямую. Так как время поджимает, конкретно нам придётся срезать, жертвуя безопасностью ради скорости.

В принципе, ничего нового даймон не сказал. Это я знала ещё вчера, но почему-то от дурного предчувствия заныло под ложечкой именно сейчас. Что-то мои спутники не договаривают. . Но на попытки выяснить что именно, все трое реагировали примерно одинаково: отшучивались, обещая посвящать в подробности по мере надобности. Потом дорога сузилась до тропы. Пришлось продираться гуськом, внимательно следя, чтобы ветви деревьев не били по лицу. Последнее не слишком располагало к разговорам и мне пришлось отступиться от расспросов, отложив их до лучших времён.

Где-то через час мы выехали к небольшому домику прямо в лесу. Покрытое мхом строение выглядело древним как мир, но при этом надёжным.

- Привал. - Весело констатировал Инар, спешиваясь, и двинул кулаком по двери.

- А почему не едем дальше, раз уж такие проблемы со временем? - Из одной только вредности, возмутилась я. - До ночи ещё далеко.

- Здесь можно передохнуть, а ехать придётся как раз ночью. - Прищурился Нагив, как-то странно глядя на то, как я со вкусом потягиваюсь, ступив на землю. - Лошадей, кстати, придётся оставить.

Дальше они не пройдут.

- Как скажешь, дорогой. - Прекрасно понимая, что возражать бесполезно, улыбнулась я. Честно говоря, отдохнуть не помешает. Хотя езда и не причиняла прежних мучений, устала я всё же довольно сильно.

- Доброго вечера, господа. - Донёсся из-за спины жизнерадостный незнакомый голос.

Я обернулась и моментально натянула на лицо, пожалуй, самую нелюбимую из всего арсенала маску, которой пользовалась только в тех случаях, когда не просто не понимала, что происходит, но и была сбита с толку. Изобразив вежливое внимание и незамутнённый сомнениями энтузиазм, я вовсе глаза уставилась на....

Из домика вышел... вышла... вышло... Сложно определиться, но уж точно не человек. Даже человекообразным это существо можно было назвать с большой натяжкой.

Ростом едва ли выше меня, оно имело широкие, но как будто задранные кверху плечи, между которыми примостилась голова на чересчур длинной шее. Из-под неопределённо-бурого цвета рубахи, подпоясанной верёвкой, выглядывали поросшие зеленоватой шерстью кривые ноги в лаптях, какие я видела только на картинках. Непропорционально длинные, покрытые короткой шерстью руки заканчивались тремя скрюченными пальцами без намёка на ногти.

Светло-серая кожа лица местами была покрыта налётом то ли мха, то ли лишайника. Глаза, большие и круглые, как у совы, казались то жёлтыми, то зелёными, то отливали откровенно алым цветом. Узкий, загнутый крючком нос с широкими ноздрями почти касался кончиком острого подбородка. Всклокоченная шевелюра того же цвета, что и шерсть на ногах больше напоминала колтун, чем собственно волосы. По бокам головы из неё торчали круглые бархатистые ушки.

Существо приветливо улыбнулось нам, отчего тонкие серые губы растянулись почти до ушей и из чуть приоткрытого рта показались редкие острые и пугающе длинные зубы.

Несмотря на свои далеко не богатырские габариты и бросающуюся в глаза несуразность облика, этот некто держался (или всё же держалось?) рядом с даймонами очень уверенно. При этом ни один из моих спутников и не подумал скривиться или любым другим способом показать неудовольствие.

Напротив...

- Благодарю за пожелание, Алох. - Произнёс Нагив серьёзно и склонил голову в поклоне. - Позволишь передохнуть и набраться сил перед дорогой?

- Отчего же не позволить. - То ли пожало, то ли взмахнуло плечами существо, которое про себя я нарекла лешим. - Только куда это вы собрались на ночь глядя?

- Нам нужно как можно быстрее попасть в Голах. - Отозвался шатен после некоторой паузы. - Это очень важно.

- Через пустошь идти собрались. - Неодобрительно покачал головой Алох скорее утвердительно, чем вопросительно. - Зря. Последние месяцы там неладно. Даже больше чем всегда.

Вален с Нагивом встревоженно переглянулись, а Инар озадаченно хмыкнул.

- Как такое возможно? На Серой Пустоши?

- Не столько на самой Пустоши, сколько за ней. - Несколько растерянно отозвался леший. - Со стороны Анкавима, что-то злое подбирается всё ближе. Как бы чего не вышло.

- Ты знаешь что именно? - Так серьёзно, что я прониклась весомостью грядущих неприятностей до кончиков ногтей, спросил Нагив.

- Нет, не знаю. Только чувствую. - Ответил Алом и тяжело вздохнул. - Но что-то очень плохое. Может, повернёте, пока не поздно? Силы у вас немало, да и спутница ваша молчаливая тоже не проста, но всё равно, не уверен, что справитесь.

- Мы уже не можем повернуть. - С сожалением протянул блондин задумчиво. - Видно, так угодно судьбе.

- Ох ты ж... Тогда нечего делать. - Поджал губы леший. - Против неё не пойдёшь, только хуже сделаешь. Проходите к источнику, отдыхайте. Вещи здесь оставите или вперёд отправите?

- Отправим. - Коротко кивнул Нагив. - Поможешь?

- Конечно. - Усмехнулось существо, запустив длинные пальцы в колтун, и поскрёб макушку. - Как не помочь, коли вы мне столько раз подсобляли. Да и магичка ваша больно чудная. Ни к чему ей тут с огнём баловаться.

- Меня, кстати, Леной зовут. - Не выдержала я, наконец, и представилась сама, шагнув лешему навстречу и протянув руку. - Вы меня извините, но я уважительно отношусь к лесу и ни с чем баловаться без необходимости не собираюсь.

- Алох, - Буркнуло существо, как мне показалось, одобрительно и, ухватив за руку, решительно потащило в дом.

ГЛАВА 7

Преодолев тёмные сени, заставленные какими-то бочонками и завешанные связками трав и веток, мы вошли в просторную комнату, которую так и подмывало назвать горницей. Домотканые половики и занавесочки с вышитым растительным узором на маленьких окошечках очень этому способствовали.

Но центральное место в дизайне занимала всё же печь. Я не знаток, но то, что она сильно отличается от классической русской, поняла без подсказок.

Абсолютно круглая, она напоминала половинку гигантского арбуза, поставленную срезом на пол, или иглу какого-нибудь чукчи. Из верхней точки полусферы к низкому потолку поднималась труба.

Сама печь была медного цвета и покрыта замысловатым узором всех оттенков зелёного, желтого и коричневого. Красноватые металлические заслонки плотно прикрывали несколько разного размера отверстий. На каждой имелось выпуклое изображение растений и животных.

От желания пощупать и рассмотреть поближе даже ладони зачесались, но леший, не вникая в мои порывы, чуть ли не волоком оттащил меня к огромному пню в углу избы. Усадив на явно растительного происхождения плетёный коврик, он выставил на своеобразный стол плошку мёда, пол-литровую кружку молока и плошку какой-то каши, присыпанной сверху рубиновыми ягодами.

- Поешь и ложись. - Буркнул Алох, указав на лавку в углу, застеленную одеялом, похожим на кусочки мха, сшитые вместе. - Соснуть перед дорогой тебе не помешает. Тем более что источник пока не для тебя.

- Спасибо большое. - Стараясь не выдавать невнятной тревоги, поблагодарила я хозяина. - А

почему источник не для меня?

- А то сама не знаешь. - Отмахнулся леший и прежде чем я успела подтвердить, что как раз таки не знаю, вылетел из дома, буркнув на ходу, что некогда сейчас разговоры разговаривать, дел по горло. - С огнём не балуй! - Рявкнул грозно, просунув голову в уже было закрывшуюся дверь, и исчез.

С сожалением покосившись на печь, которую так хотелось рассмотреть поближе, я вздохнула. Раз хозяин попросил, не стоит делать наперекор. Это уже было бы не любопытством, а откровенной глупостью и хамством.

Быстренько расправившись с кашей (Ягоды оказались банальной брусникой) и молоком, чисто для здоровья съела пару ложек мёда. Почему-то сей полезный и здесь-то точно натуральный продукт, я не слишком люблю. Хотя по осени обязательно покупаю банку и в обязательном порядке съедаю каждый день по чуть-чуть для поддержания иммунитета.

Опасаясь хозяйничать и искать воду, чтобы вымыть за собой посуду, я потянулась и поняла, что совет лешего в плане поспать, как нельзя кстати. Странное моховое покрывало оказалось на удивление мягким и уютным. В избе было тепло, так что, укрывшись курткой, я свернулась клубочком на указанном месте и моментально провалилась в сон.

* * *

Под чистым голубым небом, чуть подкрашенным по краям розовым и алым, так приятно просто помолчать. Чувствовать как потоки магии, идущие из земли, струятся вдоль тела, насыщая его живительной силой, смывая усталость, придавая уверенности.

Даймоны лежали навзничь в густой траве, едва заметно отливающей серебром. Только по этому чуть мерцающему отливу растительности и можно было найти место, где магические потоки планеты подходили максимально близко к поверхности.

- Всё-таки, стоило и Лену позвать. - Лениво потягиваясь, пробормотал шатен.

- А смысл? - Возразил Нагив, рассматривая одинокое облачко на головой. - До инициации избыток силы может только повредить.

- Согласен. - Неохотно кивнул блондин. - Лена не из пугливых, как мы уже заметили. И вообще, чем лучше её узнаю, тем отчётливей понимаю, что страх - не самый лучший способ инициации в её случае.

- А что ты предлагаешь? - Огрызнулся брюнет, садясь. - Любой другой способ представляет собой слишком большой риск. Мало нам Марты было?

- Тут ты прав, конечно. - Отозвался Вален спустя несколько секунд. - Но меня не покидает ощущение, что мы что-то не учли. Что-то, буквально лежащее на поверхности...

- Ну-ну. Когда твоё ощущение обретёт конкретные черты, сообщи. - Фыркнул Нагив скептически. - Поверь, я буду только рад.

- И всё же, мне кажется, с Серой Пустошью мы переборщили. - Проигнорировав недобрый прищур друга, ворчливо заметил Инар, поворачиваясь на бок. - Мы можем настроить Лену против себя.

- Плевать. - Отрезал темноволосый даймон раздражённо. - Договор-то заключён. Так что никуда она не денется, а времени на то, чтобы перебирать методики мягкой инициации, у нас нет и не будет.

- И всё же, я думаю....

- Прекрати, Инар! Ты просто положил на неё глаз. - Отмахнулся Нагив, разом помрачнев. - И что только в ней нашёл? Самая обычная девица, если не считать происхождения и специфики Дара. Ещё и наглая до омерзения.

- Не скажи. - Возразил Вален, усмехнувшись. - Будь она обычной, мы бы её ещё в замке инициировали. Да и ты так не бесился.

- Я не бешусь! - Рявкнул брюнет. - Просто меня раздражаютт её упрямство и необязательность.

История с проклятым эльфом тому подтверждение. Мне плевать на неё, но рискуя собой, Лена рискует Даром. А это уже нарушение договора.

- Что за глупости?! - Изумлённо воззрился на него шатен. - Не мне тебе говорить, что магический договор она смогла бы нарушить при всём желании. Хотя якшаясь с остроухим, Лена действительно поступила очень опрометчиво.

- Не думаю. - Произнёс Вален тихо. - Как это ни странно, сейчас я понимаю, что если бы этот её поступок был опасен для Дара, магия договора попросту не подпустила бы Лену к эльфу.

- Ну конечно! Может её за беседу с проклятым ещё и поблагодарить?! - Зашипел Нагив. - Вот это без меня! Не собираюсь потакать капризам невоспитанной дамочки. Сдаётся мне, эта магичка мне ещё долгие годы будет в кошмарах являться после того, как достанет Венец.

- Знаешь, дружище... - Прикрыв глаза, буркнул блондин. - То, что ты не забудешь её так просто, как хотел бы, это точно.

- Заткнулись бы вы, а... Алох идёт. Не советую демонстрировать ему наши разногласия и сомнения.

- Заметил Инар. - Если он пустил Лену в свой дом, может и не отдать, если сочтёт нужным. И вот ему-то как раз будет на договор и наши планы глубоко начхать. Так что лучше взять себя в руки и заняться вестниками и лошадьми.

- Ты прав. - Согласно кивнул Нагив, поднимаясь. - Я отправлю письмо конюху, а...

* * *

Не знаю, как долго я спала, но когда Алох осторожно тронул за плечо и я села, в комнате было уже довольно темно. Круглые глаза лешего светились жёлтым. Не столкнись я совсем недавно с другими светящимися глазками, которые впоследствии оказались отражением моих собственных, могла бы и испугаться, а так только нервно улыбнулась.

- Пора, девочка. Твои уже собрались. Ждут.

- Хорошо. - Кивнула я, натягивая куртку. - Может, хоть Вы объясните, что за пустоши такие. Даймоны только отмахиваются.

- Значит так нужно. - Возразил Алох. - Сами расскажут по пути.

- Да уж... - Фыркнула я и добавила, выходя следом за хозяином. - Вот только пусть попробуют не рассказать.

Выйдя на крыльцо, я вопреки воинственному настрою, на мгновение замерла, залюбовавшись.

Между прочим, три особи противоположного пола не просто привлекательной наружности, но в добавок ещё и излучающие мужественность и уверенность, не такое уж частое зрелище.

Всё-таки зря я пренебрегала мужской компанией в последние годы. Организм, похоже, взбесился и мстит. Гормоны просто зашкаливают. Ужас-то какой.... Если и дальше так пойдёт, я же думать разучусь! Нет, нужно срочно что-то делать. Вот разберусь с этим договором и так или иначе, но пересмотрю приоритеты и ритм жизни.

Посмеиваясь над собственным смятением, я тряхнула головой и решительно подошла к своей троице.

- Прежде чем мы отправимся, хотелось бы в деталях разобраться как, куда и зачем идём. - Произнесла безмятежно.

- А если нет? - Приподняв бровь, усмехнулся Нагив. - Остаться здесь ты не можешь. По договору должна делать всё от тебя зависящее, чтобы выполнить задачу и вовремя.

- Конечно, я не могу остаться. - Расплылась в улыбке. - Пойду с вами, как и договорились. Но ведь в договоре ничего не сказано о том КАК пойду. Поверьте, если нужно я могу быть очень утомительной.

Вам так нужны вопли, капризы, стенания и поминутные жалобы на темноту, холод, жару, плохую дорогу, не уважительное отношение, усталость? И это ещё далеко не полный список неприятностей, которые легко могу устроить, если вы продолжите играть в тёмную. Так что?

Цепкий взгляд наважденья впился клещом, но как бы то ни было, Нагив кивнул.

- Хорошо. - С явной неохотой согласился он. - Только рассказывать буду по пути. Время не терпит.

Быстро попрощавшись с Алохом, мы вошли в лес. Ни одна из лун ещё не взошла, но почему-то было достаточно светло, чтобы не спотыкаться на каждом шагу. Поймав странный, удивлённый и откровенно озабоченный взгляд Нагива, ведущего меня за руку и отводящего в сторону нижние ветви деревьев, я улыбнулась.

- Ну? - Протянула требовательно. - Теперь ты можешь ответить на мои вопросы.

- Не на все. - Пожал плечами даймон, с завистью посматривая на идущих впереди Валена с Инаром. - Спрашивай.

Вопросов было много, но я решила начать с чего попроще.

- Где наши вещи? - Спросила и вспомнила о браслетах Майлана в своей торбе. Чёрт! Как я могла о них забыть!

- Все вещи будут нас ждать с той стороны пустоши. - Легко ответило наважденье. - Что ещё?

- А как они там окажутся раньше нас, позволь поинтересоваться? - Прищурилась я подозрительно. - Если есть более короткий путь, почему нам по нему не пройти?

- Потому что неодушевлённые предметы могут перенести по воздуху и магические вестники. - Небрежно отмахнулся Нагив. - Ты - неодушевлённый предмет? Нет. Поэтому для нас этот путь закрыт.

- Допустим, я приняла твои объяснения. Но почему идти можно ночью и пешком?!

- Пешком, потому что ни одно нормальное животное туда просто не пойдёт. - Медленно, будто тщательно подбирая слова ответил любимый. - Если заставить силой - не выживет. Ночью - потому что только под светом лун сможем пройти и выжить мы.

- Здорово. - Хмыкнула я, понимая что дурные предчувствия относительно этого похода имеют все шансы оправдаться в полной мере. - Что же такого особенного в этой Пустоши?

- Урглы, дорогая. Урглы. - Рассмеялся даймон. Довольно зловещё, надо отметить. То ли он меня пугает, то ли я уже сама того не замечая прониклась. - В любое другое время они невидимы и легко порвут в клочья любого, будь то маг или животное. Заклинания на них практически не действуют, а в невидимой форме не действуют совсем. Теперь ты понимаешь почему?

- Не совсем. Скажи, что бу...

- Пришли. - Оборвал меня Нагив.

Мы остановились у самой кромки леса. Впереди сколько хватало глаз, расстилался ровный, как стол, поросший вереском луг. Над горизонтом уже появился краешек луны. Словно вопреки рассказу моего проклятья, ничего кроме низкорослого вереска впереди видно не было. Ничего и никого.

- Лена, - Обратился ко мне Вален мягко и как-будто виновато. - Пустошь большая. Вероятно, нам придётся бежать. И быстро, если мы хотим успеть до захода лун.

- А получится? - С Сомнением протянула я, прикидывая хватит ли сил пройти, не то что пробежать такое расстояние.

Тем более ещё и урглы какие-то. Если они настолько кровожадны, вряд ли просто пропустят нас.

Значит, придётся пробиваться с боем. Честно говоря, желание кому-нибудь врезать уже назрело.

Плохо только, что из оружия, только длинный нож, прихватизированный в замке и закреплённый на поясе на всякий случай. Хотя, будь у меня даже меч, это мало что изменило бы. Нужно ведь и уметь с ним обращаться, а мои способности на этом поприще ничтожны, как показала тренировка с Инаром.

Тихий, какой-то предвкушающий смех проклятья резко выдернул из раздумий. Что... Даймоны переглянулись.

- Лен... - Отводя взгляд, пробормотал Инар. - Так нужно.

И, буркнув что-то невнятное, коротко ткнул открытой ладонью в лицо. Резко закружилась голова, тело скрутила судорога, тошнота подступила к горлу и почти сразу же схлынула, оставив меня в полной прострации. Что случилось? Инар?!

Угрожающе зарычав, посмотрела на даймонов снизу вверх и замерла. Что-то не так... Слишком уж снизу вверх... Да и Нагив как-то подозрительно весел! Уже почти догадываясь, что произошло, посмотрела на себя и села прямо на землю. Ну ничего себе! А ведь говорил мне Вален, что волчонок такое может. Только я это как-то пропустила мимо ушей, сочтя информацию несущественной для себя. Выходит зря.

Инар превратил меня в волчицу. Радовало, что даже беглый осмотр доступных взгляду частей тела, показал, что на бедолаг из зоопарка не похожу ничуть. Немного покрутившись на месте, удовлетворённо отметила, что чувствую себя прекрасно, шмотки мои нигде не валяются (значит есть надежда, что при обратном превращении не окажусь в чём мать родила). Да ещё один момент. Стоя, я упиралась взглядом в район живота мужчин. Выходит росточка я теперь немалого.

Довольно фыркнув, я требовательно уставилась на даймонов. И что дальше? Так и будем ждать у моря погоды? Те переглянулись ещё более удивлённо. Нагив так вообще с лица спал. А чего они ждали? Что я буду биться в истерике и бросаться на них в стремлении порвать на части? Глупо.

В таком виде действительно проще будет бежать, да и зубы и когти в качестве оружия устраивают меня куда больше чем меч или нож. С ними так или иначе, я справлюсь. Опыт предыдущих лет показал, что проблему нужно решать наиболее простым способом. Вопросы собственного удобства и ли привычки в расчёт не берутся. Есть исключения из этого правила, но все они касаются исключительно морали и к данному случаю не применимы.

Коротко кивнув на пустошь, я нетерпеливо переступила лапами, а через пару секунд обратились и даймоны.

Глядя на трёх огромных волков рядом собой, я радостно оскалилась. Чёрт возьми, а мне это нравится! И самое приятное, что даже запахи стали цветными, объёмными. Не знаю какой реакции ожидал от меня любимый, но единственное, что сейчас чувствую - азарт! Серая пустошь? Легко.

Урглы? Подать их сюда! В такой компании согласна на всё.

От избытка адреналина в крови я радостно рассмеялась и поднялась на ноги. Смех прозвучал как звонкий прерывистый лай. Мазнув хвостом по носу Инара, которого невозможно было не узнать благодаря яркой зелени глаз, чуть рыжеватому оттенку шкуры и характерному запаху, я потерлась носом о морду Валена. Он был заметно крупнее и светлее нас всех. Сделав пару шагов, насмешливо уставилась на раздражённого почти чёрного волка с ярко синими глазищами, и игриво куснув его за ухо, с места рванула в сторону восходящей луны.

Запахи ночи дурманили, врываясь в меня как самая лучшая музыка. Вереск пружинил под лапами.

Я знала, чувствовала, слышала каждого из спутников, хоть ни разу не обернулась назад. Всё же пустошь нужно было назвать не серой, а серебряной! Залитая лунным светом, она казалась волшебной, буквально сама летела под лапы, наполняла сердце волнующим ощущением свободы... И

кстати, вовсе не такой ровной, как виделось от леса был этот луг. Может, изменившаяся траектория обзора сыграла свою роль, а может и тут сделала своё дело магия. Местность оказалась холмистой.

Ветер скользил по вереску, как лодка по волнам, добавляя прелести музыке гонки.

Сложно сказать сколько времени прошло в упоении бега, но в дин прекрасный момент из-за невысокого холма нам наперерез метнулось с десяток бурых теней. Урглы? Их запах лучше глаз рассказал о том, что намерения у них, кем бы они ни были, далеко не дружелюбные. Эти существа пахли ненавистью и смертью.

Только мне было уже всё равно! Страха, единственного врага, который мог представлять сейчас опасность, не было, будто он побоялся появляться в волчьей шкуре. Инстинкт говорил, что с остальным, пока мы вместе, справимся на раз.

По обе стороны от меня выросли две фигуры огромных зверей, в которых легко узнала Инара и Нагива, а самый крупный вол бросился вперёд. Ну уж нет! Я глухо зарычала. Это и мой бой тоже! Ещё детдом научил, что за своих и вместе со своими нужно драться всегда заодно, не допуская тени сомнений. Только тогда победа останется за тобой. Эту науку невозможно забыть, так что я кинулась следом за Валеном.

Противником оказалась дюжина странных серых в бурых пятнах тварей. Чуть мельче нас, они были жилистыми и быстрыми. Мёртвенно-белые бельма глаз невидяще блестели, отражая лунный свет. На длинных клыках пенилась голубоватая слюна. Урглы чем-то напоминали гиен, но лишь чем-то.

Слишком далеки были эти твари от любых живых существ... Эти точно не были живыми! Что-то странное, такое, что в голове попросту не укладывалось, заставляло шерсть на затылке вставать дыбом, а кровь бурлить жаждой битвы.

Вален врезался в свору первым. От мощного удара его лапы самая крупная тварь отлетела на несколько метров с переломленным хребтом. Следующий упал с перекушенным горлом. Третий достался мне. Четвёртого, я ещё успела заметить до того как бой поглотил всё внимание, убил Нагив, мой любимый угольно-чёрный волк с яростно сверкающими синими глазами.

Всё смешалось в круговерти битвы, визге, хрипах и азарте. Не понимаю, как и откуда у меня взялось столько сил и ярости, но всем существом осознавая, что урглы живы лишь условно. Я неожиданно для самой себя поняла, что как только зайдут луны трупы истают, но уже будущей ночью встанут на пути следующих путников.

С первой дюжиной мы справились легко и быстро, но уже через пару сотен метров дорогу преградила вдвое большая стая. Потом третья... Вчетвером справляться было несложно, тем более мужчины, убедившись, что я не собираюсь пережидать драку с поджатым хвостом где-то в сторонке, попросту атаковали самых крупных и свирепых тварей, оставляя мне тех, что помельче. Но я не в обиде. Мне и этих хватало за глаза.

Не знаю на каком десятке разодранных урглов, но всё же я поняла, что мы можем попросту не успеть пересечь пустошь до рассвета. Когда осознала, чем это нам грозит, отшвырнула очередную тварь и, запрокинув голову к голубоватому диску луны, взвыла. Поймав согласный взгляд Валена, глухо зарычала и сорвалась с места.

Три тени летели рядом. Земля сама ложилась под порядком уставшие лапы. Азарт гонки наперегонки с н6очью и смертью бурлил в крови. Страха всё так же не было. Всё это вместе взятое безумно напоминало что-то первобытно-яростное, обычно спрятанное где-то на задворках души. С

каждым шагом всё громче и уверенней звучала в ушах мелодия. Вскоре всплыли слова песни, что так удивительно соответствовала теперешнему состоянию.

Напевая про себя "Блюз бродячих собак", я чувствовала себя как никогда живой и сильной, способной на всё.

Мой первый педагог отдавал мне все, что мог, Он был героем уличных драк Он твердил, что только тот побеждает, в ком живет Блюз бродячих собак.

Удача за нас, мы уберем их на "раз", И это без сомнения так, Нам дышится в такт, и ускоряет наш шаг Блюз бродячих собак.

На бегу поймав странный взгляд Инара, поняла, что вот уже несколько сот метров не ощущаю себя человеком, пусть и в волчьей шкуре, но точно знаю, что урглы не посмеют напасть пока... Пока нас окружает едва заметное голубоватое свечение, идущее от кристалла на моей шее?! Резко затормозив, я склонила голову и уставилась на кристалл. Когда это он проявился? Точно помню, не было его, когда меня превратили! Стоило задуматься, кристалл почти сразу превратился в тёмную стекляшку с тусклой искрой внутри. Ничего не понимаю!

Зато урглы, не заморачиваясь особо причинами и следствиями, воспользовались ситуацией и бросились на нас из темноты. Десяти минут вполне хватило, чтобы разобраться и с ними, благо даймоны остановились вместе со мной. Отложив разбор полётов на потом, Вален ухватил меня за шкирку и подтолкнул вперёд. Раздражённо мотнув головой, я всё же признала его правоту и, коротко рыкнув, побежала, напрягая все силы.

Но... почему кристалл... Ай, потом у Валена и спрошу, а сейчас нужно поторапливаться. Не знаю почему, но последние урглы показались какими-то размытыми. Значит, наше время на исходе, значит - бежим! Успеем!

И снова "Блюз бродячих собак" пульсировал в сердце, И снова три волка стремительно летели рядом со мной. И вновь голубоватый свет кристалла окутал нас. Он становился всё ярче и ярче с каждым шагом, с каждым ударом сердца, с каждой нотой, с каждым словом... И так наплевать стало на причины и следствия, будто я и вправду только волчица, бегущая наперегонки с тремя огромными волками.

Я не считал своих врагов, я не боялся их клыков, Я не умел ходить с поджатым хвостом Из всего, что в жизни есть, ценилась верность и честь, Ну а все остальное - потом.

И в каждом новом бою, в борьбе за шкуру свою Со мною были друзья, это факт Мы свято верили в то, что не забудет никто Блюз бродячих собак.

Могла бы, пела в голос, но сейчас я была серебристым зверем, а не Леной, и песня билась внутри, не находя выхода. Вибрируя, она пробуждала во мне что-то дикое, тайное, но бывшее неотъемлимой частью и этой ночи и меня самой. Что-то незнакомое, но при этом родное, словно запах дома, словно... Не знаю....

Пустошь летела под лапами с просто таки невообразимой скоростью! Урглы просто не успевали нас заметить, не-то что броситься. Кусты и камни по бокам слились в сплошную тёмную полосу. Одна луна зашла, но вторая была ещё довольно высок в небе когда Пустошь попросту закончилась и мы влетели в редкий сосновый лес.

Мои лохматые спутники покрутились вокруг и через пару минут выудили из-под куста на границе, сумки, пахнущие людьми и железом. Даже понимая, что в волчьем облике больше нет необходимости, мы, зажав в зубах сумки и переглянувшись, побежали дальше так, лавируя между стволами, впитывая пьянящие запахи ночи и победы. Только когда предрассветный сумрак сменил темноту, мы притормозили, не без сожаления глянув на Инара. Тот согласно кивнул и через мгновение мы стояли уже на двух ногах.

Впервые за ночь, мне захотелось завыть от обиды. Снова становиться запутавшейся в своих чувствах женщиной?! Волчья шкура, калейдоскоп упоительно ярких запахов и звуков, азарт и то странное нечто, бурлившее сегодня в крови, однозначно понравилось мне куда больше сомнений.

Невероятное состояние, честное слово.

Вздохнув, я повела плечами. Хорошо хоть одежда на месте и даже не помялась. Хороши бы мы были сейчас, фиг знает где, на рассвете и все голые.

- Ну и куда теперь? - Закидывая сумку на плечо спросила, прикидывая, стоит или нет предъявлять претензии даймонам по поводу того, что не предупредили о грядущих изменениях внешности заранее.

По-хорошему, вроде бы нужно провести ликбез во избежание повторения, но с другой стороны, какой смысл? Всё равно ведь в следующий раз сделают так же, бараны упёртые. Не знаю, что конкретно они так старательно скрывают, но вряд ли резко поумнеют, даже если выскажу своё "Фи".

Да и не в обиде я, если честно. Когда бы ещё выпало побывать в волчьей шкуре?

Странное чувство, пробудившееся во время бега, то самое, первобытно-жгучее, что так яростно бурлило в крови, отказалось уходить и попросту затаилось где-то на задворках памяти. Наверное, поэтому из неприятных впечатлений осталось только досада на то, что всё позади. Адреналин и жажда деятельности подначивали сделать что-то эдакое... Чтоб даймоны мои вздрогнули... Знать бы ещё что...

К сожалению, фантазия спасовала. Так что я просто подошла к Инару и от души обняла зеленоглазого шатена, подарившего мне эту ночь. Тот факт, что когда я решительно шагнула в его сторону, мужчины заметно напряглись, согрел душу. Значит, хотя бы понимают, что поступили как минимум не красиво, а это уже кое-что.

- Знаешь, волчонок... - Улыбнулась я, отступая. - Следовало бы надрать тебе уши, за то, что не предупредил, но не могу. Просто скажу спасибо.

- За что?! - Так оскорбленно-недоумевающе возопил даймон, будто я ему пощёчину влепила, ей Богу.

- Это была восхитительная ночь. - Абсолютно искренне пояснила я. - Ничего подобного в моей жизни никогда не было и, если бы не ты, не было бы вообще. Обещай, что если будет время и возможность, обязательно повторим. Я имею в виду превращение, а не урглов, конечно.

Инар просиял. Вокруг почти посветлело. Не знаю, чем я ему так угодила, но шатен так стиснул меня, что я только пискнула. Хм... Вот уж не думала, что у него столько силищи! В следующее мгновение меня кто-то схватил за шкирку и рывком выдернул из объятий лучащегося счастьем мужчины. Да так резко, что когда длань дерзнувшая покуситься на мой воротник ослабила хватку, я попросту села на попу, недоумевающе моргая. Оглянулась.

Сзади стоял Нагив. Вопреки обыкновению любимый не шипел и даже не обвинял меня во всех смертных грехах. Просто прожигал мечущим молнии взглядом Инара. Если он так ревнует, это - перебор. Для начала, я-то почему должна страдать? Земля, между прочим, холодная и жёсткая. Да и волчонок ничего дурного не сделал.

Кажется, моё возмущение и удивление поведением проклятья разделяли и даймоны. Вален во всяком случае неодобрительно поджал губы и, шагнув к ревнивцу что-то шепнул тому на ухо, нахмурившись. Инар озадаченно пожал плечами и только пальцем у виска не покрутил. Вместо этого шагнул вперёд и протянул мне ладонь, чтобы помочь подняться. Нагив опередил его буквально на долю секунды. Поднял, поставил на ноги лицом к себе. При этом так, что сам оказался между нами.

- Ты всё-таки сумасшедшая. - Выдавил он в полголоса, отряхивая меня от грязи, которая якобы была на той части организма, что соприкасалась с землёй.

Первым порывом было влепить ему хорошую оплеуху, чтоб руки не распускал. Но порыв благополучно растворился в смятении, охватившем меня, когда даймон посмотрел мне в глаза.

Горечь, досада, боль, восхищение, раздражение и такая пронзительная нежность, что в горле моментально пересохло, бушевали в его взгляде, что я попросту опешила. Прежде чем я успела прийти в себя, Нагив ласково коснулся кончиками пальцев моей щеки и горько улыбнулся.

- Прости. - Выдохнул он и, резко отдёрнул руку, будто обжёгшись, а синеву передо мной затопила злость. Ни слова больше ни говоря, он развернулся и быстро пошёл вглубь леса, сделав знак следовать за собой.

Только теперь я поняла, что злится он не столько на меня, сколько на себя самого. Знать бы ещё почему... Несмотря ни на что, Нагив отнюдь не дурак, хоть и ведёт себя порой слишком нелогично для нормального человека.

Никогда не страдала манией оправдывать тех, кто мне дорог или нравится. Хотя бы потому, что это - самообман, а такая ложь ещё никогда пользы не приносила. Человека нужно либо принимать таким, какой он есть, со всеми достоинствами и недостатками, либо, если того, что принять не можешь, становиться много больше того, за что ценишь и любишь, расставаться, как бы ни было горько и обидно.

Именно поэтому я прекрасно осознавала с самого начала, что Нагив - далеко не подарок. Он вспыльчив, склонен к скоропалительным и не всегда верным решениям, властен, упрям похлеще любого барана. Это всё так. Но при этом он умен, не лишен чувства юмора, страстен, в борьбе за своё этот мужчина будет драться до последнего вздоха. Он храбр, а трусов я просто не перевариваю с детства. Да, Нагив относится к тому типу людей, что склонны к максимализму и зачастую бросаются из крайности в крайность, но ему не чужды благородство и ответственность за свои поступки.

И это, не говоря о том, что меня попросту необъяснимо тянет к этому синеглазому брюнету со страшной силой, так как никогда ни к кому не тянуло. И только вот этот, самый последний факт я не могу объяснить логически, как ни стараюсь.

Задумчиво покачав головой, я двинулась следом за моим непредсказуемым и таким непростым проклятьем. Даймоны, переглянувшись, пожали плечами и пристроились по бокам от меня. Но при всём желании идти рядом не получилось. Лес - есть лес, и ничего тут не попишешь. К тому же предрассветный сумрак был слишком ненадёжен, чтобы расслабляться. То, что я ни разу не споткнулась о выступающие корни, уже удивительно. Почему-то видела окружающее куда лучше, чем можно было рассчитывать.

Минут через двадцать Нагив снова удивил. Всё это время он целенаправленно и как-то мрачно шел метрах в двадцати впереди, не глядя на нас и ни разу не оглянувшись, а тут, стоило мне на несколько секунд отвлечься, перелезая через поваленный ствол какого-то дерева, просто возник рядом.

Вытащил из-под сучковатой ветки, под которой пробиралась в полуприсяде, отобрал сумку и снова ушёл вперёд, грозно зыркнув на даймонов.

Без торбы идти стало чуть легче, но спустя час или два появилось жгучее желание оказаться на её месте. И вовсе не для того, чтобы быть поближе к любимому, а просто чтобы отдохнуть. Как на зло, за всё это время нам ни разу не попалось ни одного места, хоть сколько-нибудь пригодного для стоянки.

Лес всё больше напоминал кошмарный сон.

Я, хоть и не любитель этого занятия, но всё же пару раз выбиралась с друзьями по грибы. Один раз мы с Томкой заблудились и забрели в болото. Так вот, тамошняя чащоба по сравнению с той, сквозь которую мы продирались сейчас - просто лесопарк. Какие-то ямы, заполненные бурой жижей, гигантские деревья вывернутые с корнем, заросли жутко колючей травы, густой кустарник... Всё это настолько изматывало, что, даже понимая, что мужчинам ничуть не легче, я с каждым шагом всё больше мечтала о том, чтобы придушить каждого из них. Потом воскресить и придушить снова.

Ещё комарьё и мошкара. На счастье, по какой-то непонятной причине они практически не кусали меня, хотя даймонами, судя по звучным шлепкам и приглушённой ругани, не брезговали. И всё равно, назойливый звон лезущей в глаза, рот и нос тучи раздражал до истерики. То же мне, маги! В волка превратить могут, шкаф суперский изготовили, а банального средства от комаров захватить не додумались.

Постепенно усталость переросла в изнеможение. Солнце уже поднялось и вовсю светило высоко в небе. Однако это мало помогало в лесу, где кроны переплелись так тесно, что до земли не доходил ни один лучик. Только там, где упавшие стволы ещё не лишились листвы, можно было видеть небо и ярко-желтый диск прямо над головой. Количество упавших деревьев удивляло. Ураган тут был что ли? В любом случае, мужчины выглядели настороженными, и это напрягало.

Ещё через час я пристально рассматривала каждый более-менее ровный клочок земли на предмет "а не поспать ли, плюнув на всё и на всех". Единственное, что меня останавливало это гордость.

Мужчины тоже устали, но идут же... Значит, и я смогу. Вот и шла, сцепив зубы и отгоняя навязчивые мысли о еде, кровати и полноценном отдыхе. Единственное послабление, которое я себе позволяла время от времени - это попросить у даймонов воды.

Когда я была уже готова плюнуть и на гордость, как всегда неожиданно, рядом со мной вырос Нагив.

Скинув сумки с плеча, он молча подхватил меня на руки и просто понёс, широко шагая. У меня же не хватило сил даже оглянуться. Приникнув к груди любимого, я положила голову ему на плечо и закрыла глаза, слушая как бьётся его сердце. Как ни странно, на душе стало легко и как-то уютно.

Ноздри щекотал лёгкий аромат мужского тела. Даже сбитые в кровь ноги почти перестали болеть и только тупо ныли.

Видимо, я заснула. Снилось что-то очень светлое и лёгкое, постоянно ускользающее из рук. Пахло гарью. Плотные клубы серого дыма скрывали всё вокруг, но не пугали и не казались враждебными или опасными. Куда бы я ни поворачивалась, сзади появлялось нечто. Оно мягко и трепетно бережно касалось затылка, обдавало ласковым теплом плечи, прижималось к спине. Но, стоило мне обернуться, тут же исчезало, не позволяя увидеть себя.

А мне так хотелось увидеть! Так хотелось понять что или кто так пронзительно ласково касается кожи... Что или кто так тонко, ненавязчиво уместно отгоняет и страхи, и боль прошлого.... Кто... Кто так остро чувствует меня, что вливается в каждую клеточку тела, наполняя её теплом и негой... Так хотелось понять, увидеть, узнать....

Почувствовав влагу на лице, я изумлённо вздрогнула. Что это? Слёзы? Да нет! Я не плачу. Никогда.

Ну, или почти никогда. За всю сознательную жизнь это было дважды. В первый раз, когда мне сказали, что родители погибли и привезли в детдом. Тогда, сидя на одной из двух десятков кроватей в холодной, пахнувшей хлоркой и сыростью комнате, я плакала впервые.

Второй раз рыдала от злости и бессилия, когда гипсовали Томкину сломанную местной бандой руку.

Тогда я поняла, что скорее умру, чем позволю кому-то бить тех, кто со мной на одной стороне. Тогда я узнала, что такое ненависть. Холодная, молчаливая и упорная. И научилась не просто бить, а бить так, чтобы противник не встал долго. Не задумываясь, не сомневаясь и не допуская тени сочувствия.

После этого ни разу над нами не одерживали верх, а я ни разу не плакала.

Вероятно от удивления, я проснулась. Шел дождь. Мелкий, холодный и пока редкий. Спала я видимо долго, потому что вокруг было уже темно, и только свет небольшого костра разбрасывал по крохотному, едва ли больше трёх метров, пятачку под двумя упавшими друг на друга деревьями рыжие блики. Мужчины срезали нижние ветки, уложив поверх стволов так, что получилось некое подобие шалаша. Так как нижнее дерево узким концом лежало прямо на высоченной каменной глыбе, можно было не опасаться обрушения замысловатой конструкции.

Впрочем, не это заставило меня изумлённо замереть, а то, что моё проклятье бережно прижимало меня к себе. Я полулежала у него на ногах, свернувшись клубком, а Нагив, отрешённо глядя в огонь, ласково водил пальцами по затылку, спине и плечам. И столько тепла было в этой немудрёной ласке, что я просто не могла поверить, что он совсем недавно был так резок и груб. Что это он на протяжении последних дней вёл себя как озверевший хам, что это он...

- Она проснулась. - Мягко произнёс Вален сзади.

Нагив моментально напрягся, и его ладонь замерла на основании шеи. Чуть повернув голову, я встретилась с настороженно виноватым взглядом наважденья.

- Спасибо. - Стараясь вложить в одно слово всю гамму чувств от удивления до благодарности, шепнула тихо. - Я долго спала?

- Несколько часов. - Отозвался синеглазый даймон, всматриваясь в моё лицо так пристально, будто хотел найти на нём ответ на самый главный вопрос в своей жизни.

- Тебе нужно поесть. - Прервал этот процесс Инар, подбрасывая несколько веток в костёр - Если нужно прогуляться, могу проводить и показать небольшой ручей поблизости.

Шатен протянул руку, но замер, натолкнувшись на взгляд проклятья.

- Я сам провожу. Тем более что мне тоже не помешает размять ноги. - Буркнул Нагив хмуро и поднялся. Со мной вместе.

Когда он сделал шаг из-под естественного навеса, оказалось, что дождь вовсе не такой уж и редкий, а я босиком. Кто-то, может и сам Нагив, снял с меня сапоги и даже, если верить ощущениям, смазал ступни чем-то заживляющим. По крайней мере особенной боли я не чувствовала, хотя должна бы.

Даймон, отойдя от шалаша, всё так же молча сел на толстый выступающий из земли корень и, вытащив из-за пазухи две полосы плотной светлой ткани, ловко обмотал ими мои ноги.

- С полчаса выдержит. - Произнёс он тихо, глядя куда-то в темноту. - Не промокнет и не свалится.

Ручей слева. Пить из него не стоит, но умыться, если хочешь, можно. Далеко не уходи. Опасно.

Вопреки логике, выдав инструкции, Нагив и не подумал отпускать меня, удерживая на коленях. Лицо его, такое необъяснимо родное, было невозмутимо, но в линиях губ и бровей интуитивно читалось смятение и жгучее желание то ли объяснить, то ли понять что-то очень важное и нужное.

Прижавшись виском к его плечу, я просто молчала, рассматривая любимого. Что я могу сейчас сказать? Да и зачем? Пока он сам не решит, чего хочет, нет смысла что-то говорить или спрашивать.

Тем более что мне сейчас и без разговоров хорошо. Просто от того, что он так близко. Что обнимает меня и не хочет отпускать, пусть и сам не понимает почему.

К недостаткам проклятья, кстати, можно смело добавить ревность. Если интуиция меня не подводит, его глупое поведение и с Инаром, и с Майланом во многом можно объяснить именно ею. Но по мне, так ревность куда лучше равнодушия, а последнего, к счастью, точно нет и в помине. Как жаль, что этого мне мало. Не проблема заинтересовать или даже влюбить в себя мужчину, но вот чтобы полюбил по настоящему раз и навсегда... Справлюсь ли, смогу ли? Не знаю, но верю, что шанс есть.

Не может быть, чтобы меня так тянуло к чужому человеку.

- Лен... - Выдавил Нагив едва слышно. - Почему ты не уходишь?

- Потому, что ты держишь. - Ответила не громче.

Даймон озадаченно посмотрел на свои руки, потом криво усмехнулся и прижал ещё крепче.

- А тебя это когда-нибудь останавливало? - Фыркнул он и его синие глаза лукаво прищурились, сверкнув откровенной радостью.

- Никогда. - Улыбнулась я и встала.

Как бы то ни было, прогуляться всё же стоит пока не вышли полчаса, отмеренные проклятьем непромокаемым тряпочкам. Любовь любовью, а в туалет сходить нужно, да и умыться не помешало бы. Помыться тоже, но видно не судьба. Подмигнув даймону, я, осторожно ступая, нырнула в тёмную чащу.

Ни ночь, ни дождь ничуть не умалили искрившего внутри глупого, ни чем не обоснованного счастья, как ни пыталась я его приглушить доводами рассудка. Казалось, оно даже вырывается наружу, освещая траву, узловатые корни деревьев и замшелые валуны тут и там выступающие из земли.

Даже странно. Никогда бы ни подумала, что счастье может так основательно менять не только душевное, но и физическое восприятие.

И подходящие кустики, и ручей нашлись быстро. От холодной воды заломило пальцы, но я всё равно тщательно умылась и, как смогла, почистила зубы, в очередной раз посетовав на отсутствие щётки. Пожалуй, пока это - самая неприятная часть моего отпуска. Поёжившись и вздохнув, я отправилась обратно, по какому-то наитию ступая как можно бесшумнее. К величайшему моему удивлению, получилось. Ни одна веточка не хрустнула под ногами, ни один листик не шелохнулся.

Когда вернулась, Нагив стоял рядом с тем местом, где я его оставила. Он так задумался, что даже не заметил меня. Или не захотел заметить? Не знаю. Но я почему-то остановилась в нескольких метрах от даймона, любуясь статной фигурой и невидимой, но явственно ощущаемой аурой мужественности, окружающей его. Пару минут просто смотрела, пытаясь разобраться в себе и своих чувствах. Пустое. Сердце не собиралось вдаваться в объяснения и просто тянулось к Нагиву. Именно к нему и только.

- Лена? - Обернувшись, вопросительно протянул он.

Я шагнула вперёд, понимая, что сейчас сделаю глупость, но сдерживаться не было ни сил, ни желания. Подойдя вплотную к проклятью, протянула руки и, обняв за шею, чуть наклонила его голову к себе. Встала на корень, где мы сидели совсем недавно, и нежно поцеловала тёплые губы синеглазого даймона. Наваждения... Проклятья... Любимого...

Очнулась только тогда, когда начала задыхаться. Нагив умудрялся одновременно и держать меня на весу, прижимая к себе так, будто не хотел позволить даже воздуху встать между нами, и целовать, и гладить под курткой всё что только можно и... Это сумасшествие! Моё сумасшествие... И, кажется, всё-таки и его тоже.

Умом, вернее той его крохотной частичкой, что ещё продолжала функционировать, я понимала, что не место и не время позволять себе такое. Но всё остальное: тело, душа, сердце - убеждали в обратном. Меня в буквальном смысле трясло от почти невыносимого желания.

Мне уже далеко не двадцать и я отнюдь не невинная девочка, но ничего даже отдаленно похожего на то, что сейчас заставляло, дрожа, отзываться каждой клеточкой тела на любое касание Нагива, я не испытывала никогда. То, что прежде считала страстью, ничуть не походило на эту почти болезненную жажду принадлежности друг другу. Я чувствовала, что и он почти захлёбывается этим безумством. Что и он забыл, где мы и кто мы...

Наверное, только поэтому у меня хватило сил остановиться. Слишком безудержно прекрасно было нам вместе, чтобы позволить себе и ему риск потерять этот рай на двоих. Слишком рано. Слишком...

Прокусив до крови губу, я почти заскулила, отталкивая даймона. Прекрасно понимала, что поддаться соблазну сейчас, это тоже самое, что отказаться от и без того не слишком богатых шансов на победу, и, всё равно, чувствовала себя дурой, упускающей своё счастье. Эйфория от близости любимого и разгорячённое тело играли против доводов рассудка. Если бы большую часть сознательной жизни именно разум и соображения целесообразности не стояли во главе всего, что делала, вряд ли их хватило бы чтоб справиться с захлестнувшим безумием страсти.

А так, из последних сил сопротивляясь самой себе, умудрилась как-то просунуть руки между двумя половинками одной души и рывком вывернулась их объятий даймона. О том, чтобы удержать равновесие не могло быть и речи. Вспомнить бы как дышать...

Упав филейной частью на мокрую хвою, я, хрипло дыша, попыталась унять бешено колотящееся в сердце, уговаривая себя оставаться на месте. Последнее было очень актуально, потому что больше всего хотелось плюнуть на всё и зацеловать Нагива до бессознательного состояния. И не только зацеловать....

А он подался вперёд, явно не понимая, что произошло и чёрт его знает смогла бы я устоять под гнётом искрящейся страстью синевы, если бы не грозный оклик Валена, прозвучавший как гром среди ясного неба.

- Что здесь происходит? - Зарычал блондин так, что, показалось, деревья вокруг вздрогнули от мощи его голоса. - Чем она тебе опять не угодила?! Я уже начинаю сомневаться в том, что авантюра с Венцом вообще имеет смысл.

Я успела заметить растерянность в глазах любимого, до того как она сменилась лютой злостью, и моё проклятье, не глядя на Валена, стремительно скрылось в лесу. Ничего себе! А при чём тут Венец?! Опять я ничего не понимаю...

- Лена, ты как? - Встревоженно позвал меня спаситель, опускаясь на корточки. - Ничего не болит?

- Никогда ещё Штирлиц не был так близок к провалу. - Буркнула я мрачно, поднимаясь.

И самое обидное, что в этот раз сама виновата. Какого чёрта позволила себе такую глупость? Знала ведь, что ни к чему хорошему это не приведёт. Но разгорячённая кровь ещё пульсировала в венах, яростно опровергая доводы логики. Хорошо - это слабо сказано. Быть с Нагивом оказалось невообразимо уместно, до одурения жарко и так прекрасно, что и сейчас я едва стояла на ногах.

- Всё нормально. - Произнесла я, убеждая не столько обеспокоенного пуще прежнего даймона, сколько себя саму. - Небольшое недоразумение и не более того.

- Ты уверена? - Явно не поверив ни единому слову, протянул тот, подозрительно прищурившись.

- Вполне. - Кивнула, чувствуя как медленно, но неотвратимо начинают намокать тряпки, доселе служившие неплохим заменителем обычной обуви. - Пойдём к костру. Я замёрзла и есть хочу.

Не дожидаясь ответной реакции, решительно пошла в направлении шалаша. Только бы Нагиву хватило ума побродить по лесу до тех пор, пока я успокоюсь и смогу внятно разговаривать. Сейчас каждое слово приходится буквально выдавливать, ко всему прочему следя, чтобы голос не выдавал смятения и звучал ровно.

На одних рефлексах дошагав до костра, я чинно уселась рядом с Инаром и принялась разматывать раскисшие от воды тряпки, игнорируя перемигивания мужчин. В конце концов, почему я должна что-то объяснять? Во-первых, не хочу. Ни оправдываться сама, ни оправдывать проклятье, а уж врать тем более. Особенно учитывая, что Вален почти наверняка ложь просечёт на раз. Во-вторых, для этого есть Нагив. Заодно и послушаю, и что он скажет, и выводы какие-никакие сделаю.

Правильно истолковав упрямо сжатые губы и мрачное выражение лица, Вален замолк, задумчиво рассматривая меня. Инар только скрипел зубами, переводя взгляд с блондина на меня и обратно.

Видно, понял, что ничего ему не скажу ни я, ни Вален. Но дураком назвать волчонка никак нельзя, так что два и два он сложить точно сможет. А отсутствие Нагива, мои мокрые ноги и переглядывания с Валеном никак на "ничего особенного" не тянут.

Злясь на саму себя за то, что на пустом месте так подставилась, я развязала завязки сумки и чуть ли не с головой нырнула внутрь, разыскивая носки и ботинки. Любовь любовью, а ангина мне точно ни к чему. Мало того, что ночевать предстоит чёрт знает где на тонкой подстилке, так ещё и пальцы на ногах уже заметно замёрзли.

- Господа, - Утеплившись, произнесла я намеренно официальным тоном. - Прекрасно понимаю ваше любопытство, но отвечать не собираюсь. Все вопросы к Нагиву.

- А где он, кстати? - Протягивая флягу и мясо, спросил шатен встревоженно.

- Представления не имею. - Пожала я плечами. - Решил прогуляться, наверное.

- Я, пожалуй, составлю ему компанию. - Оповестил нас блондин и в следующую секунду, под навесом нас осталось двое. Как только он умудряется так быстро и легко двигаться при его-то габаритах вне моего понимания.

- Лен. - Начал Инар осторожно. - А всё таки, что...

- Пожалуйста, не вынуждай меня врать. - Буркнула я в полголоса. - Не задавай вопросов, на которые я не хочу отвечать.

- Но почему? - Вкрадчиво протянул даймон, заглядывая мне в глаза.

- А почему, собственно, нет? - Фыркнула я небрежно. - До сих пор вы мне тоже ничего толком не рассказали. Даже о превращении не предупредили. Хотя как раз в отношении последнего, я не в обиде. Оно того стоило, хотя , честное слово, не понимаю зачем нужно было разводить тайны Мадридского двора.

Некоторое время мужчина изучал меня с умилительно серьёзным видом, будто действительно может узнать таким образом что-то важное. Изумрудные глаза даймона тускло светились в темноте, не слишком щедро разбавленной светом костра.

- Ты... тебе действительно понравилось? - Наконец произнёс Инар, так удивлённо, будто до сих пор у него были основания сомневаться. - Мы думали, ты испугаешься. Оборотней даже местные недолюбливают, обвиняя в том, что звериная сущность может взять верх, а уж в шестом мире...

- Волчонок, не знаю, что тут напридумывали местные, но я абсолютно точно знаю, что опасней человека зверя нет. Да и, честно говоря, ожидала гадости, а тут такой подарок. Ну не объяснять же тебе, на самом-то деле, как чувствуешь себя в волчьей шкуре? Кто-кто, а ты должен понимать преимущества этого состояния лучше чем кто бы то ни было.

Ни слова больше не говоря, даймон протянул руку и ненавязчиво пригрёб меня к себе под бок.

Учитывая то, что было довольно холодно, меня это ничуть не смутило. Удобно расположившись подмышкой у шатена, я благодарно улыбнулась, когда он укрыл меня полами своей куртки, накинув на ноги невесомое тёмно-зелёное покрывало, и порадовалась, что хоть ему смогла угодить. И пусть мне это ничего не стоило, так как сказала чистую правду, всё равно, в свете последних событий приятно.

Лес тихо шептал что-то невнятное, потрескивали ветки в костре, пламя которого почему-то стало казаться родным и чуть ли не живым, будто одушевлённым. Меня посетило странное ощущение, что красноватые языки тянуться ко мне, но это как раз ничуть не пугало. Подумалось, что огонь должен быть шелковистым и мягким на ощупь. Что коснись его, он будет ластиться и льнуть к ладоням, мурлыча как сытый кот.

Какие только нелепости не приходят в голову... Видимо, стресс так сказывается. Хорошо хоть бред довольно приятный. Могло бы и в противоположную сторону повести.

Ещё какое-то время мы с Инаром просто молча сидели, глядя на огонь, а потом меня сморил сон.

На этот раз сновидений не было. Организм, согревшись, просто отключился, отодвинув до утра все сомнения и мысли в сторону.

ГЛАВА 8

Нагив мрачно рассматривал поверхность ручья, начавшую заметно подрагивать, стоило ему подойти поближе. Вода настойчиво звала вот уже четверть часа, но ни малейшего желания общаться не было. Какое! Холодные капли, падающие на лицо, пахли лесом и небом. Даймон стоял, прислонившись спиной к стволу. За долгие годы, мужчина впервые пребывал в таком смятении.

Что это было? Почему? И хорошо ещё, что Вален подошёл вовремя, хотя в тот момент первым желанием было послать его ко всем демонам. Но самое досадное, что он как всегда попал в точку, даже не разобравшись. Нет, заполучить Венец, конечно, необходимо. Анкавим с каждым десятилетием становиться всё большей угрозой для всех граничащих с ним стран.

Последние годы на приграничных территориях появлялось такое, что выжившие очевидцы даже не могут внятно описать. Возможно, потому что их очень немного, выживших...

Так что взбесившиеся магические потоки планеты просто необходимо взять под контроль, но ведь совсем не это было основной причиной похода. Не сам Анкавим. А всё эта магичка! Даймон сжал кулаки и глубоко вздохнул, отгоняя неуместное волнение.

- Долго ты тут мокнуть собираешься? - И не думая скрывать неодобрения протянул Вален, появляясь из темноты.

- Как она? - Бросив на друга встревоженный взгляд из-под чёлки, спросил брюнет.

- Сложно сказать. - Пожал плечами тот, задумчиво глянув на неоднозначно дрожащую воду в ручье.

- Да уж. С Леной, вообще сложно.

- Всё-таки, что у Вас произошло? - Устало вздохнул блондин.

- Если бы я сам это понял... А что она говорит на этот счёт?

- Ничего, как и ты. - Усмехнувшись, отозвался блондин. - Знаешь, если у меня и были варианты трактовки увиденного, то теперь остался только один.

- Да? - Нахмурился Нагив. - Какой?

- Если бы ответил на мой вопрос иначе, я не был бы уверен, но сейчас... - Вален смахнул дождевые капли с лица и, развернувшись, произнёс уходя. - Я ничего объяснять тебе не буду. Ты должен сделать это сам и как можно скорее, иначе рискуешь потерять самое важное, а вместо него обзавестись ненужным. Я бы даже сказал опасно не нужным.

- Дружище, ты как всегда, разложил всё по полочкам! - Буркнул брюнет, опуская пальцы в воду.

Легкое движение рукой вверх и из ручья вырос столб, за долю секунды обернувшийся фигурой женщины. Лицо её даже в этом виде выражало крайнюю степень беспокойства. Смерив даймона внимательным взглядом, аква леди напряглась, прижав ладонь к губам.

- Нагив, милый, что случилось? Почему ты так долго не отзывался?

- Я же говорил, что буду занят. - Успокаивающе улыбнулся брюнет. - Всё почти хорошо. По крайней мере, все живы и абсолютно здоровы.

- Что-то ты не слишком радостным выглядишь. - Подозрительно прищурилась женщина. - Я так понимаю, с инициацией ничего не вышло?

- Ты проницательна, как и всегда. - Усмехнулся мужчина.

- Так и думала, что из затеи с Серой Пустошью ничего не получится. - Сокрушённо покачала головой женщина.

- Откуда ты знаешь про Пустошь? Я тебе не говорил!

- Конечно. Но догадаться было не трудно. Гораздо сложнее ждать, когда ты отзовёшься. - Грустно отозвалась женщина. - Что на этот раз пошло не так?

- Да всё то же. Инар обратил нас, но Лена восприняла и превращение, и урглов, и Пустошь как забавное приключение.

- Она не испугалась?!

- Ни сколько. Более того, даже и не подумала принять нашу защиту, сражаясь хоть и не наравне, но в полную силу. А когда всё закончилась, сообщила Инару, что не прочь ещё как-нибудь обратиться.

Представляешь?

- С трудом. - Задумчиво пробормотала женщина, вглядываясь в лицо даймона. - Ты уверен, что Дар у неё есть? Всё-таки такие сложности с инициацией - редкость.

- Уверен. - Вздохнул Нагив. - Если даже позабыть о кристалле и договоре. Каким-то образом, она окружила нас всех щитом.

- Без инициации?! Милый, это невозможно!

- Только не для Лены. Не думаю, что она сама поняла что сделала, но, тем не менее, факт остаётся фактом. Её Дар не только отталкивал урглов, но ещё и ускорял наш бег.

- Удивительно... Даже не знаю что посоветовать. Вам нужно менять тактику. Страхом эту девушку вы не сломаете. Дорогой, ты не думал о...

- Ещё как думал. - Буркнул даймон зло. - Это-то меня и пугает.

- Значит, я не ошиблась. - Вздохнула женщина. - Может, вален или Инар?

- Нет! - Моментально вскинулся мужчина, и попытался смягчить резкость ответа. - Вряд ли это получится. Я разберусь, ты не переживай. И извини, но мне уже пора идти. Всё будет хорошо. Я

свяжусь с тобой, как только смогу.

- Да... - Протянула аква леди, печально улыбнувшись. - Всё даже хуже, чем я предполагала.

Подумай, милый, чем и ради чего ты рискуешь, прошу тебя. Ты хоть сам-то понимаешь причину своей реакции?

- Понимаю. - Кивнул даймон мрачно. - Как раз поэтому, боюсь, такой способ для меня неприемлем.

Счастливых снов.

- Удачи тебе, дорогой. И будь осторожен. С Леной особенно. Не торопись.

Скептически хмыкнув, даймон развеял фантом и направился к костру, на ходу размышляя, как и что сказать спутникам и удивительно нелогичной магичке. Почему с ней всё так сложно?! А времени остаётся всё меньше и меньше...

Не дойдя до навеса пару метров, Нагив остановился, задохнувшись от досады и в очередной раз захлестнувшей необъяснимой ярости. Почему-то представшая даймону картина вызывала исключительно кровожадные мысли. Та, из-за которой он битый час мок в ночном лесу, уютно посапывала, тесно прижавшись к спящему Инару. Вален сидел тут же и, не обращая ни малейшего внимания на соседей, полировал кинжал. При этом лица у оборотня и магички были настолько довольные, что брюнет скрипнул зубами.

- Я её убью. Нет. Инициирую, заставлю добыть Венец, отвезу домой, а потом убью. Задушу собственными руками.

* * *

Утро началось с осознания. Видимо, вчера я была не в себе. Иначе как могла так легкомысленно поддаться порыву и чуть всё не испортила? Нагив... Да он теперь в мою сторону если и посмотрит, то только с одной целью. Хотя нет. Ещё не всё потеряно. Если смогу доказать наважденью, что вчерашнее безобразие - нестандартная реакция на стресс и к его личности не имеет отношения...

Может сработать.

Только как игнорировать Нагива, если не в состоянии контролировать саму себя?! Жуть какая. Я ли это? Боюсь не справиться с эмоциями, хотя не просто должна, а обязана? Вот уж дудки! Если поведусь и поддамся проклятью сейчас, уважать себя перестану. Значит, нужно произвести рокировку.

Все порывы, сомнения и желания в дальний угол, а в авангард логику, цинизм, расчётливость и холодный рассудок. Чего-чего, а этого добра у меня в достатке. Просто в последние дни незаслуженно отправлено в тылы.

Лёжа с закрытыми глазами, я прислушивалась к окружающему миру, приводя мысли и чувства в порядок, выстаивая их в рядок и восстанавливая разрушенную явлением Нагива стройную иерархию приоритетов. Тут не было места самокопанию, но самоанализ пришёлся ко двору. Прочь сомнения!

Заменим их на подозрительность и недоверие всему чему только можно. Интуицию... Интуицию оставим и выделим ей должность советника. Второго. Первым советником сделаем логику. Что ещё?

Упрямство? Отодвинем. Вместо него поставим упорство и стремление к цели. Любовь... Вот её, насколько возможно, погрузить в стазис, чтоб не мешала. В конце концов, именно ради неё я здесь и мучаюсь. Страсть? Туда же. Пусть отдохнёт до поры до времени.

Наконец, почувствовав себя почти человеком, я открыла глаза и осмотрелась. Темно, но не так чтобы очень. Скорее сумрачно. Под щекой мерно вздымается и опадает грудная клетка Инара. Слева, повернувшись лицом к выходу, дремал Вален. Готова поспорить на что угодно, что во сне блондин не выпускает из рук короткого меча. Видеть я не вижу, но мне кажется, это в его духе. Напротив, прислонившись спиной к камню, служащему своеобразной опорой нашему навесу, сидел Нагив. Глаза его были закрыты, но для спящего очень уж плотно сжаты губы. И вообще, любимый казался то ли напряжённым, то ли злым, что практически полностью исключало здоровый крепкий сон. Осталось только выяснить, почему. Хотя для начала стоит начать приводить план по реабилитации себя любимой в действие.

Немного расфокусировав взгляд, я сонно захлопала ресницами и зевнула. Даймон моментально отреагировал, окатив меня яростной требовательной синевой. Ага... Чем-то сильно недоволен и явно жаждет выяснить отношения. Ну, или высказать претензии, что, впрочем, в нашем случае практически одно и то же.

Мазнув по наважденью невидящим взглядом, я повозилась и, довольно улыбнувшись, повернулась на другой бок, уткнувшись носом в живот волчонку. Шатен не подвёл, лишь на мгновение вынырнув из сна, чтобы оценить обстановку и тут же, поправив тонкое покрывало на моих ногах, опустил ладонь на спину, притягивая ближе. В следующую секунду, он уже спал, удовлетворённо урча. Не волк, а кот какой-то, ей Богу.

А вот Нагив больше похож на самовар. Я практически слышала, как у него пар из ушей идёт от злости. Некоторое время я прислушивалась к неровному дыханию проклятья, пока не задремала.

Впрочем, отдохнула я видимо уже достаточно, потому что как проснулся и сел Вален, услышала прекрасно.

- Скоро рассвет. Пора бы буди... - Очень тихо произнёс блондин и присвистнул. - Ничего себе...

- Вот именно. - Кисло, будто только что съел кило лимонов, отозвался Нагив.

Я не спешила показывать, что уже не сплю, хотя удивление даймонов царапнуло по нервам. Но тревоги в их голосах не было, так что можно немного потерпеть. Авось, что-нибудь узнаю любопытное. Сами-то они точно ничего не скажут, конспираторы. С первых слов Валена, едва заметно изменился ритм дыхания у моей тёплой подушечки. Видно, Инар проснулся, но будить меня он не спешил. Судя по сгустившейся тишине, что-то всё-таки происходит. Сесть или ещё выждать?

- Руки убери. - Спокойно, но как-то очевидно угрожающе рыкнул шатен. - Пусть ещё поспит.

- Пора идти. - Возразил Нагив настолько холодным тоном, что не привыкни я к его злости, наверняка пробрал бы озноб.

Глухое рычание шатена было ему ответом.

- Он прав. - Примирительно произнёс Вален. - Время поджимает, а нам ещё до Голаха два дня идти.

И это если ничего не случится, в чём я совсем не уверен. Зачем ты это сделал вообще? Мало нам проблем.

- Я так решил. - Совсем напряжённо отозвался Инар и прижал меня к себе чуть сильнее.

- А нас спросить не подумал?! - Возмутилось моё проклятье, переходя на шипение. - Меня, например?

- А с какой стати?! - Тоном, каким обычно обещают оппоненту оторвать голову и засунуть её в...

тёмное место, процедил оборотень. - Ты мне друг, но в решении таких вопросов ничьё мнение меня не волнует. Это дела только моего рода и мои. Уверен, семья одобрит.

- Ещё бы! - Буркнуло проклятье. - Учитывая, что из всей семьи у тебя только сестрёнка и осталась, да и та...

- Замолчи, если не хочешь пожалеть. - Рявкнул Инар с такой яростью, что я едва не подпрыгнула из положения лёжа. Вот уж от кого не ожидала такой бури эмоций, да ещё и таких, так это от шатена.

- Прости. - Совершенно искренне покаялся Нагив. - Я зашёл слишком далеко. Но ты сам виноват!

- Извинения на первый раз приняты, обвинения нет. - Холодно произнёс волчонок. - Следи за словами.

Прекрасно осознавая, что лишние проблемы сейчас ни к чему, я вздохнула. Придётся "просыпаться", а то даймоны перегрызутся. В данных обстоятельствах допускать этого нельзя.

Слишком опасна миссия.

Потянувшись, я перевернулась на спину и улыбнулась зеленоглазому мачо.

- Ух ты! Инар, а у тебя глаза светятся и клыки видны. - Абсолютно искренне удивилась я. - Тебе идёт.

- Тебе тоже. - Хмыкнул он, и я резко села, прижав ладони к губам. Неужто теперь клыки выросли?!!

Ощупав зубы и лицо, я убедилась, что никаких изменений, по крайней мере, насколько могла судить наощупь, всё-таки не произошло.

- Ты о чём? - Подозрительно протянула я, с изумлением наблюдая как клыки уменьшаются и превращаются в обычные, разве что ненормально белые зубы.

- Я про твои глаза, а ты что подумала? - Рассмеялся Инар несколько нервно, что, впрочем, было не удивительно, учитывая прессинг неодобрительного внимания Нагива и озабоченно-выжидающего Валена.

- Не шути так. - Огрызнулась я. - В вашем мире всё что угодно может случиться. Я уж подумала, что у меня клыки выросли. Это очень мило, конечно, но дома проблем прибавится. Как я стоматологу такое резкое изменение прикуса объяснять бы стала?

- Как будто это единственная причина. - Буркнуло наважденье ехидно, но блондин почему-то цыкнул на него и брюнет замолк, скрипнув зубами.

- Лен, а ты не думала о том, чтобы не возвращаться вообще? - Вкрадчиво спросил Инар, не обратив ни малейшего внимания на реплику Нагива.

Только об этом и думаю. Только конкретно вот этот вопрос хотелось бы услышать не от тебя, клыкастый мой друг. Я озадаченно уставилась на мужчину.

- Да нет. Как-то не вижу причин тут оставаться. - Пожала плечами, почти не покривив душой. Пока, именно пока, причины нет, но вот если мой план сработает и Нагив... - А что?

- Ты говорила мне, что твоя семья погибла много лет назад...

- Ну да. А это тут при чём?

Наваждение снова пустило пар из ушей и стиснуло кулаки так, что пальцы хрустнули. Даже я услышала. Что говорить об остальных, озадаченно покосившихся в его сторону...

- При том, - Пришёл другу на помощь Вален, когда шатен замолк, мучительно подбирая слова. - что Инар предлагает тебе вступить в его Род. Сразу скажу, мне кажется, что такое решение несколько поспешно, но тем не менее вынужден признать - для тебя это было бы совсем неплохо.

- Думаю, - Рявкнул волчонок, не оценив помощи. - я и сам могу Лене всё объяснить!

- Да уж постарайся! - Фыркнул ядовито Нагив. - Только не здесь и не сейчас. Нам пора идти, так что сделаешь это по дороге. А сейчас я провожу нашу драгоценную магичку к ручью, пока вы соберёте вещи в дорогу.

- Нет! - Хором выразили своё несогласие с распределением ролей все присутствующие.

- Я сам её провожу. - Уже куда спокойнее произнёс блондин, со вздохом неодобрительно покачав головой, глядя как с почти слышным звоном скрестились лезвия аквамаринового и изумрудного взглядов. - Так будет лучше. Инар в своём праве. - Подытожил он и, взяв меня за руку, буквально вытащил из-под навеса, чему я, честно говоря, даже обрадовалась. В такой обстановке, всё равно, никто ничего как следует не объяснит. Лишь бы не передрались, пока мы совершаем утренний променад.

- Может тебе будет лучше остаться с ними? - С сомнением протянула я, оглядываясь через плечо.

- Не думаю. - Покачал головой Вален. - Один на один им будет проще объясниться. Не беспокойся, Лена. Я знаю их обоих уже столько лет, что могу со спокойной совестью утверждать, что так или иначе разберутся. Тем более что оба не совсем правы в данной ситуации.

- Да? И в чём же они не правы?

- Прости, но Инар абсолютно справедливо заметил, что говорить с тобой должен он, так что я вынужден промолчать. - Вздохнул блондин немного виновато.

- Ну конечно! - Возмутилась я, не рассчитывая, впрочем, добиться от даймона ответов. Уже убедилась, что эта раса упряма похлеще ослов и скрытна как... Даже не знаю с кем сравнить! - Вы как всегда молчите, а потом ставите меня перед фактом. Только опять расхлёбывать придётся мне. И

после этого ещё спрашиваете не хочу ли я остаться? Логично...

Вален вполне ожидаемо только развёл руками и мягко улыбнувшись, подтолкнул меня к ручью.

- Тебе, наверное, нужно побыть одной. - Произнёс мужчина успокаивающим тоном. - Я подожду здесь, но не отходи далеко. Если что только крикни и я приду.

- А что здесь может представлять опасность?

- Практически что угодно. - Отозвался даймон серьёзно. - У нас не так много времени. Поторопись, хорошо.

- Посмотрим. - Из одной вредности фыркнула я, но послушно направилась в сторону ручья. Умыться и в туалет сходить всё же нужно, как ни крути.

Минут через десять, когда уже в полной мере прочувствовала разницу между комфортабельностью современной земной сантехники и мокрыми от дождя кустами осеннего леса здесь, склонилась над ручьём, но замерла, так и не зачерпнув воды. Сглотнув, я осторожно подняла руки и коснулась пальцами волос.

В предрассветной темноте поверхность ручья казалась глянцево-чёрной и не хуже зеркала отражала не только светящиеся глаза, но и странно объёмную и, если верить пальцам, безумно сложную причёску. Вчерашнюю косу сменило абсолютно дикое и неповторимое плетение. Гладкие пряди чередовались с чем-то напоминающим дрэды. По ощущениям волосы то заплетались в узлы, то широкой, сантиметров в пять шириной, полосой чёрного шелка чуть выступали, чтобы вновь скрыться под поверхностью творения стилиста-извращенца.

Смутное подозрение переросло в уверенность. Не знаю, как Инар умудрился вот это нечто соорудить на моей голове пока я спала, но зачем он это сделал, узнаю непременно. Наскоро умывшись, я кипя праведным негодованием, рванула к стоянке, едва не забыв про Валена. Уже пробегая мимо него, вспомнила, что не одна и махнула даймону рукой, приглашая следовать за собой.

Оставленные в лагере мужчины, слава Богу, не передрались, хотя держались напряжённо. Но синяков, ссадин и прочих травм видно не было и то хлеб. Над вновь разведённым костерком в небольшом котелке уже вовсю закипала вода. Все вещи, кроме собственно посудины над огнём были уже собраны и упакованы в сумки.

- Инар, что означает гнездо на моей голове?! - Вкрадчиво, но довольно грозно прошипела я, хватая его за плечо и разворачивая лицом к себе.

Он как раз высыпал в кипяток горсть каких-то фруктов, мелко порезанных и высушенных заранее.

Вероятно, в дороге здесь принято пить компот вместо чая и травяных отваров. В принципе, вполне логично. Сухофрукты много места не занимают, весят немного, а кроме вкуса ещё и немалую пользу могут принести. Витамины всё-таки, да и как пища в случае чего сойдут.

- А что ж ты его об этом не спросила, когда он гирль Рода плёл? - Встрял Нагив, не скрывая ехидства в голосе. - Постеснялась?

- Что за гирль? - Не обращая внимания на проклятье, спросила уже спокойнее, пристально глядя в глаза Инару. Не собираюсь поддаваться на провокации наважденья и уж тем более оправдываться перед ним в чём бы то ни было. Облезет. - Так что? - Повторила настойчивее, заметив растерянность волчонка.

- Это - знак моего Рода. - Немного смущённо отозвался тот, потупив глаза.

- Не поняла.... Ты что, за меня всё решил? - Возмутилась я. - Тогда для чего спрашивал, согласна ли в Род войти? Так дело не пойдёт!

Я так разозлилась из-за произвола мачо, что прищурившись, шагнула вперёд, с трудом сдерживая порыв ухватить мужчину за грудки и как следует встряхнуть, скрестила руки на груди. Хорошо, кстати, что сдержалась. Могу себе представить, как глупо это выглядело бы со стороны, учитывая насколько Инар меня выше, не говоря уже о том, что в плечах шире раза в два как минимум.

- Не сердись, Лена. - Вздохнул Вален, не без опаски погладив широкой ладонью по плечу. - Пока гирль означает лишь то, что ты можешь рассчитывать на помощь любого члена Рода Рраль-Даргин. - Пояснил он примирительно.

- Учитывая, что на данный момент единственный представитель этого славного семейства - Инар, ты не много обрела. - Фыркнул Нагив зло.

- Подождите, - Переваривая новую информацию, нахмурилась я. - Как это единственный? Вы же ещё про сестру упоминали? Или это не считается?

- Считается. - Кивнул Вален, одновременно сжав предплечье насупившегося Инара и грозно зыркнув в сторону наважденья.

- Моя сестра бесследно пропала несколько лет назад. - Пояснил волчонок так равнодушно, что сразу стало ясно, насколько эта тема для него важна. - Эссия оставила письмо для меня, где просила не беспокоиться и не искать её, но я, всё равно, искал. Как, впрочем, и Вален с Нагивом. Мы потратили на это почти год, но узнали только, что сестра покинула дом, обернувшись.

- Она тоже может в волка превращаться? - Заинтересовалась я. - Мне казалось, Дар индивидуален или нет?

-Способность оборачиваться присуща всем членам рода Рраль-Даргин. - Пояснил блондин, снимая котелок с компотом с огня. - Но у каждого есть ещё и свой сугубо индивидуальный Дар. У Эсси это - предвидение.

- Так может у неё были причины сбежать, и она вовсе не пропала, а прячется где-то, преследуя свои цели? - Протянула я задумчиво.

- Вполне возможно. - Кивнул Инар. - Только я об этом ничего не знаю, и, как ты понимаешь, не могу не беспокоиться о судьбе сестры, да ещё и младшей. Она ещё совсем маленькая была, когда родители погибли, и я...

- Ясно. - Кивнула, избавив от даймона от необходимости произносить вслух то, что было понятно без слов, и легонько пожала его длинные пальцы. - Сколько ей сейчас?

- Двадцать один. - Грустно улыбнувшись, ответил мужчина. - Если она жива, конечно.

Ну что я могла ответить? Что Эссия жива? Так откуда мне это знать? Тем более Инар и сам это понимает не хуже меня. Чтоб не беспокоился? Но если девушка пропала несколько лет назад, всё что угодно могло произойти. Так что я просто ободряюще улыбнулась даймону.

- Будем надеяться, что твоя сестра найдётся в ближайшем времени. - Произнесла осторожно, принимая у Валена кружку с компотом и сухарик. - Спасибо. Я поняла, что гирль ни к чему меня сам по себе не обязывает?

Мужчины слаженно кивнули.

- Тогда ладно. Мне лестно твоё желание взять меня под личную защиту, хотя необходимости этого не понимаю. - Подумав протянула я. - По договору ты и так...

- Так это по договору! - Моментально возразил просиявший Инар. - Я тебе предлагаю вступить в Род навсегда, а не только на время его действия.

- Да, а в каком качестве, позволь спросить? - Не сдержала я ехидства.

- Буду счастлив... - Даймон запнулся, искоса глянув на остальных, но решительно тряхнул рыжеватой головой и, отобрав уже почти пустую кружку, отдал её Нагиву, который подошёл поближе и теперь стоял с совершенно зверским выражением на скульптурно вылепленном лице. Правда, пару раз мне казалось, что в синих глазах мелькает что-то совсем другое, но я вообще старалась на наваждение не смотреть, так что вполне могла и ошибиться.

Тем временем шатен взял меня за руки, зажав кисти в широких ладонях и, сглотнув, опустился на одно колено. Благодаря разнице в росте теперь мы смотрели друг другу прямо в глаза. Прежде чем я успела оправиться от изумления и хоть как-то отреагировать на странные телодвижения мужчины, Инар склонил голову.

- Я буду счастлив, если ты вступить в мой Род в любом угодном тебе качестве. Но если ты согласишься принять меня в качестве мужа, буду счастлив вдвойне. Думаю, более достойной пары, мне не найти никогда.

Когда до меня дошло, что он сказал (не сразу, кстати), я обомлела. Без сомнения, Инар хорош собой и очень мне нравится. Ума, чувства юмора и чисто мужского обаяния ему тоже не занимать, но...

Предложи он стать его любовницей, всё было бы понятно, но такое?!

- Слушай, ты вообще понимаешь, о чём говоришь? - Осторожно забирая у даймона руки, спросила как можно мягче. - Мы знакомы-то три дня. Какое замуж, ты чего?

- Я понимаю, что слишком рано. - Кивнул даймон, поднимаясь. Мне показалось или Нагив только что выдохнул с явным облегчением? - Поэтому ни на чём не настаиваю. Но ты не торопись с ответом, пожалуйста. Если, конечно, этот ответ не решительное да. Я подожду. В любом случае, ты уже под защитой моего рода. - И он многозначительно глянул в сторону проклятья. Нагив отвернулся, пожав плечами, а Вален только улыбнулся, хоть и немного натянуто.

Скрепя сердце, я пообещала подумать, хотя прекрасно понимала, что ни о каком браке и речи быть не может. И дело даже не в том, что синеглазое наважденье слишком много значило для меня. Просто я не могла не понимать, что для Инара я одна из многих. Не в том смысле, конечно, что он каждой встречной поперечной такие предложения делает, (ни в коем случае!) но то, что шатен меня не любит, это - факт.

Ну, да. Я его заинтересовала. Даже заинтриговала, наверное. Возможно, сыграло свою роль то, что так легко и просто восприняла волчью шкуру. Я ещё помню его глаза, в тот момент, когда говорила об этом. Но это не любовь. Странно, что сам Инар этого не понимает. Не дурак ведь, да и опыта в отношениях с женщинами у зеленоглазого даймона явно предостаточно. Видимо, нестандартная обстановка выбила его из колеи.

Тем не менее, предложение стать членом его семьи мне польстило. К тому же оно давало возможность остаться здесь и после исполнения условий договора. Если бы даймон говорил только о статусе сестры, а так... Согласиться войти в Род при данных обстоятельствах было бы безумием. Или откровенным скотством.

Рано или поздно Инар, конечно, поймёт, что ошибся, что в качестве жены я ему на фиг не сдалась, и тогда... Тогда он пожалеет о сегодняшнем предложении, а я, будучи членом семьи, я каждый раз буду напоминать ему об этом. А если добьюсь своего и заполучу Нагива, тем более. Гордости у зеленоглазого вагон и маленькая тележка. Не хочу становиться ещё одной больной мозолью, которых и без меня у него, похоже, достаточно.

Как бы ещё это всё объяснить самому Инару? Чтоб понял правильно и не решил во что бы то ни стало доказать всем, включая себя, что он не ошибается, что сказал правду, что я ему нужна...

Причём желательно сказать всё так, чтобы наваждение не узнало об отказе. Да, задачка не из простых... Придётся выждать и придумать, как лучше решить её.

Завтрак прошёл в напряжённом молчании. Вален думал о чём-то своём, Нагив подозрительно спокойно посматривал на ревнивую заботу волчонка, который не отходил от меня ни на шаг.

Последнее было мне на руку, хоть и дистанцировало наважденье. Хотя почему "хоть"? Во многом как раз благодаря этому.

В итоге, когда через полчаса мы выступили, сумку мою нёс уже Инар. Я шла рядом с ним, старательно удерживая на лице невозмутимое выражение, хотя больше всего хотелось рассмеяться в голос, так забавно выглядели оба, когда одновременно потянулись за торбой. Проклятье пожало плечами и уступило сомнительную честь мачо, что впрочем, не отменило досады, мелькнувшей в его синих глазах.

К моему счастью, лес скоро поредел, избавив от необходимости продираться через бурелом, а ещё через час и вовсе закончился, сменившись относительно ровным пространством. Постепенно сошёл на нет и низкорослый кустарник. Сколько хватало глаз, впереди простирался каменистый пустырь. Из растительности тут были только мох и желтоватый ковыль. Странно вообще-то, не думала, что злаки растут на такой каменистой почве.

Зато камней разнообразного размера, формы и расцветки вокруг было предостаточно. Но обходить их было всё же проще, чем ползать под поваленными деревьями, рискуя свалиться в очередную яму, заполненную водой. Кажется, и тогда и теперь мы шли всё время вверх. Подъём был очень пологим, так что я сразу его даже и не заметила. А вчера так и вовсе немалую часть пути проделала на руках наважденья. Если бы не довольно холодный ветер, бивший в лицо, было бы совсем хорошо.

Заметив, что Вален незаметно для остальных осторожно поманил меня, я чуть отстала. Удалось это не сразу, так как Инар зорко следил за всеми моими передвижениями и, стоило сбавить шаг, немедленно оказывался рядом с вопросами о самочувствии и предложениями сделать остановку для отдыха.

Честно говоря, такая забота была непривычной в принципе и очень быстро начала тяготить.

Наверное, я просто слишком долго была сама себе хозяйкой, не допуская даже мысли о слабости.

Жизнь научила, что выживают только сильные, и только сильных сторонятся, опасаясь задевать те, кто привык добиваться своего любым путём.

Пришлось намекнуть волчонку на необходимость уединиться на минутку, уже почти раздражённо отказавшись от перспективы стоянки всего коллектива ради этого дела. Так что, избавившись от навязчивой опеки, я выдохнула с облегчением. Неужели он не понимает, что я уже давно не ребёнок и тем более не хрустальная ваза, чтоб так носиться со мной?!

- Лен... - Тронул за плечо блондин. - Мне нужно кое-что тебе объяснить.

- Давно пора. - Кивнула, нервно глядя на широкую спину шатена. - Я тебя слушаю.

- Знаешь, Инар нас удивил. Это на него не похоже. - Немного неуверенно начал даймон, озабоченно хмурясь. - Ни в коем случае не хочу тебя обидеть, но должен сказать, я почти уверен, что его предложение необдуманно.

- А то я не поняла! - Фыркнула ехидно. - Только ты-то чего так переживаешь? Боишься, что соглашусь и опорочу недостойным поведением Род?

- Не говори глупостей. - Отмахнулся блондин. - Если пожелаешь, можешь стать украшением любой семьи. Не говоря о том, что Дар такой силы и полярности, как у тебя, оградит Род от нападок если не всех, то большей части врагов точно.

- Тогда в чём дело? - Якобы непонимающе протянула я и язвительно хмыкнула. - Или ты хочешь предложить свою кандидатуру в качестве опекуна и мужа?

- Если хочешь, легко. - Кивнул блондин вполне серьёзно. От изумления я сбилась с шага и едва не пропахала носом землю. - Лен, я не говорю о браке, по крайней мере пока, но если ты решишь остаться здесь, буду рад взять тебя под опеку без всяких обязательств с твоей стороны и предоставить свой дом. Я живу в столице, и ты сможешь поступить в Академию. Всё равно, тебе придётся учиться управлять Даром так или иначе. Но сейчас я не об этом. Ты довольно похожа на сестру Инара. Не столько внешне, сколько внутренне. В тебе есть та же сила и готовность стоять на своём, не отступая перед опасностью. Возможно, в какой-то степени он пытается...

- Я понимаю. - Выдавила, отойдя от очередного шока, буркнула я. Пусть блондин предложил не руку и сердце, но такое покровительство тоже дорого стоит. - Не беспокойся. Я уже приняла решение и волчонку не грозит приобретение новой родственницы в моём лице. Только пока не говори ни ему, ни Нагиву. Попробую как-нибудь потактичней это преподнести, ладно?

- Спасибо. - Серьёзно кивнул мужчина.

- Да не за что, собственно. - Буркнула, прибавляя шагу. Зеленоглазый даймон уже в третий раз обернулся и вот-вот ломанётся выяснять почему так медленно иду, о чём разговариваю с Валеном.

Уж не устала ли... Видно, хороший из него папочка получится когда-нибудь, заботливый.

- Лен. - Окликнул блондин, когда я уже отошла на пару метров. - Имей в виду, по поводу Академии я серьёзно. По окончании с работой проблем не будет. Если захочешь работать, конечно.

Я только кивнула, давая знать, что поняла и приняла к сведению. Вот ведь гендерные роли во всей своей красе... И ничего не попишешь. Мужчины нашли объект для заботы... Остался Нагив. Он пока как-то проигрывает в этом плане на фоне остальных. Правда, только теоритически. Практически как раз его вчерашнее поведение, начиная от сумки и заканчивая... Не важно чем. Но оно кажется мне куда более уместным и приемлемым в плане заботы. А предложения Валена и Инара, хоть и привлекательны, но слишком серьёзны для столь краткосрочного знакомства. Как-то подозрительно это.

А ветер становился всё пронзительней, и я от души пожалела, что не прихватила гигиенической помады в тот памятный вечер. Можно конечно использовать обычную, но, учитывая отсутствие макияжа, это будет выглядеть пошло. Ну не краситься же, честное слово прямо тут! Радовало только то, что выделенные магическим шкафчиком одежда и обувь грели исправно, да и причёска, которую сотворил Инар, оказалась куда удобнее банальной косы. По крайней мере, собранные в гнездо волосы отлично заменяли шапку и грели уши. Да и не мешались, так как все кончики даймон умудрился как-то спрятать внутри своего творения. Ему бы в парикмахеры, так переплюнул всех земных стилистов.

Мне казалось, шли мы уже довольно долго, когда мужчины наконец объявили привал. Из-за плотных облаков затянувших небо и периодически "радовавших" мелкой моросью, определить по солнцу время было проблематично. Но по ощущениям за полдень перевалило уже давно. Хотя верить ногам, не привыкшим к таким нагрузкам, не слишком умно.

- Как долго нам ещё до Голаха? - Растирая гудящие ноги, поинтересовалась я, когда Инар усадил меня на сложенное втрое покрывало. Последнее было не лишним. Земли как таковой теперь под ногами не было. Один только холодный и мокрый от дождя. Камень. - Вы, кажется, говорили про четыре-пять дней. Если я всё правильно поняла, сегодня уже четвёртый.

- Завтра будем на месте. - Ответил Вален. Если бы не некоторая доля сомнений в его голосе, я бы даже порадовалась и поверила.

- Что-то мне подсказывает, ты в этом не совсем уверен. - Протянула я насмешливо.

- Для женщины ты слишком проницательна. - Фыркнул Нагив, к моему удивлению, одобрительно. - Если предсказания Алоха не оправдаются, завтра утром будем в замке. Но хозяева леса редко ошибаются в таких вопросах. Говорят, они малейшие магические возмущения за несколько дней пути хм... нюхом чуют. А Алох тут уже без малого пятьдесят лет хозяйничает. Сложно не доверять его слову.

- Да уж. Не только сложно, но и глупо. - Кивнула я, против воли расплываясь в улыбке. Синие глаза смотрели пристально, вдумчиво и даже, кажется, нежно.

Впрочем, почти сразу же Нагив нахмурился и отвернулся, но ответная улыбка успела скользнуть по его губам, прежде чем даймон опомнился.

- Самое неприятное, - Вклинился Инар, садясь рядом. - это то, что мы не представляем о чём может идти речь. Сейчас мы почти на границе с Анкавимом, а последние годы показали, что от вышедших из-под контроля земель можно ждать чего угодно. В прошлом году, например...

- Может, не стоит пугать девушку заранее? - Мягко произнёс Вален, делая какой-то знак шатену.

- Брось. - Неожиданно возразило проклятье, протягивая мне флягу с остатками утреннего компота. - По-моему мы уже убедились, что в случае с Леной страх не сработает.

- О чём вы? - Спросила я осторожно, искоса поглядывая на слишком сильно напрягшегося при этом заявлении волчонка.

Блондин укоризненно покачал головой, но ответил первым.

- Чтобы ты могла пройти сквозь Пелену Смерти и достать Венец, Дар необходимо пробудить.

Классические методики тут не подходят. Слишком долго.

- Насколько? - Уточнила, переходя на деловой тон.

- От нескольких месяцев до пары-тройки лет в Академии или под наблюдением квалифицированного мага. - Пояснил Нагив. - Именно поэтому мы хотели провести инициацию по старинке, а сильный страх - лучший способ.

- Понятно. Так вот почему вы так старательно умалчивали всё, что только можно. Для полноты впечатлений?

- Именно. Только это не сработало. - Кивнул шатен.

- Угу. - Проклятье негромко рассмеялось. - Вампира ты напугала сама, обращение в волчицу привело тебя в восторг, а про бой с урглами и говорить нечего. Впервые видел такую реакцию у девушки, да ещё столь привлекательной и неглупой.

- Нагив, думаю, ты понимаешь, что некоторых способов инициации я не допущу. - Неожиданно угрожающе прошипел Инар.

- А что ты предлагаешь? - Прежде чем я успела спросить, о чём речь, хмыкнул брюнет.

- Представления не имею. Но Лена под моей защитой и в таком контексте, плевать я хотел на твою сва...

- Помолчи а? - Поморщился Нагив недовольно. - Я прекрасно тебя понял. В Голахе должен быть магистр. Попробуем обратиться к нему. Возможно, он что-то посоветует.

- Ребят, а вы про меня не забыли? - Возмутилась я. - Может, и меня просветите, о каких таких допустимых методах идёт речь?

- Не думаю, что это целесообразно. Мало ли что... - Покачал головой волчонок. - Тем более что это уже не играет никакой роли.

- Как ни прискорбно, но он прав. - Вклинился Вален. - При любом раскладе знание инициации может только навредить. А если мы не сможем пробудить Дар, в Проклятом Городе делать нечего.

Не могу сказать, что подобное объяснение меня хоть сколько-то устроило, но просканировав взглядом мужчин, пришлось констатировать, что они мне опять ничего не скажут. Игра в слепую уже успела порядочно утомить, но в чём-то даймоны понять можно. Если для инициации так нужно, я не имею права слишком давить на них. К тому же это противоречит договору, где сказано в том числе, что я обязуюсь приложить все усилия к достижению цели. А если Венец иначе не достать... Вот же засада! Пришлось согласно кивнуть под виноватыми взглядами троицы конспираторов.

Тем не менее, как ни старалась я абстрагироваться от досады на мужчин и тревожного предчувствия грядущих "сюрпризов", удавалось это мало. Так и подмывало дёрнуть за вылезшие во время разговора ниточки и, включив логику, размотать этот клубок тайн по максимуму. Если бы не договор, я так бы и сделала, но видимо магическая его составляющая как-то влияла. Как иначе можно объяснить твёрдое убеждение, что лучше пока побыть в неведении? Такой бессмысленный альтруизм - не моё. Предпочитаю всегда докапываться до мельчайших деталей любой сделки, включая психологическую мотивацию партнёров, а тут. .

В общем, пребывая в раздумьях, я почти не обращала внимания на странно смягчившегося Нагива, резко сменившего манеру поведения. Жгучие взгляды, исполненные теперь совсем не злобой, разбивались о мою задумчивость и старательные попытки найти способ обойти табу договора и всё же выведать, что именно мне предстоит в связи с инициацией. Зато Инар, будто в противовес, шипел всё громче. Правда не на меня, а на всё того же Нагива. Даже Вален, вопреки обыкновению, был напряжён и заметно нервничал, но как-то находил слова, чтобы утихомирить волчонка с проклятьем.

Не чувствуя вкуса, будто в прострации я проглотила довольно скудный обед и мы снова двинулись в путь. Что-то никак не давало мне сосредоточиться и вернуться к адекватному восприятию окружающей действительности. Дурное предчувствие, такое сильное, что позволь я себе слабость, переросло бы в настоящую панику, билось в висках, мешало нормально дышать и всё время отвлекало. Ощущение было такое, будто лечу на самолёте, у которого отказали двигатели, а слышу это только я. И не понятно, то ли все сошли с ума, то ли у меня галлюцинации.

Затрудняюсь сказать, как долго мы шли, всё чаще петляя между нагромождений камней. Низкое серое небо угрюмо вздыхало над головами, ничуть не повышая настроения. Мелкая морось буквально окутала нас прозрачной зябкой дымкой, от которой не было спасения. Если бы не тяжёлые мысли, крутившиеся в голове, думаю, я куда больше внимания уделила бы и этому факту, и настойчивым попыткам проклятья вызвать меня на разговор по душам, и не менее настойчивым протестам Инара, раз за разом сводившего усилия наважденья на нет.

В итоге вся эта кутерьма меня порядком достала и я, рявкнув на обоих, пристроилась за спину к Валену, вцепившись в его широкую ладонь, как в спасательный круг. Блондин понятливо хмыкнул, пригрёб меня к себе подмышку, и показательно обняв за плечи, бодро двинулся вперёд. Наверное, только поэтому неожиданно закончившаяся земля почти не удивила. Замерев на краю почти отвесного обрыва, я, прижавшись к тёплому боку, даймона только присвистнула. Честно говоря, было от чего.

Оценить расстояние до дна мешал густой туман, клубившийся метрах в пятидесяти внизу. Дальше, уже на той стороне расщелины тёмной стеной стоял лес, но моста, чтобы перебраться к нему не было. Провал же тянулся вправо и влево сколько хватало глаз и попросту обойти его представлялось затруднительным, учитывая ограниченность имеющегося в распоряжении времени.

- Ничего себе. - Протянул волчонок, растерянно почесав в затылке. - И что делать будем?

Вот тут я удивилась.

- Не хотите ли вы сказать, что этот вот Гранд-Каньон появился тут недавно?

- Сложно сказать. - Отозвался Нагив, внимательнейшим образом разглядывая туман далеко внизу. - Здесь, мягко говоря, не слишком оживлённое движение. Но, скорее всего, не больше чем три года назад. По слухам, как раз тогда выпускников Академии отправляли сюда на практику. Думаю, кто-нибудь обязательно разболтал бы.

- Не факт. - Возразил Вален. - Боевики, которых на Анкавимскую нечисть посылают, дают обязательную подписку о неразглашении. Могли и промолчать, хотя это маловероятно.

- Да не в этом суть. - Отмахнулась я, опускаясь на корточки и осторожно заглядывая за край. - Сейчас вопрос возникновения расщелины не актуален. Куда интереснее другое. Обходить будем или понизу пойдём?

- Если обходить, точно не успеем. - Покачал головой Нагив. - Тут дня четыре пути выйдет, не меньше.

Насколько я могла видеть, стена, по которой предстояло спускаться, была гладкой как стекло, без сколько-нибудь значительных выступов и неровностей.

- Придётся напрямую. - Буркнул Инар, не мене внимательно изучая поверхность разлома. - Верёвку я вызову. На пару часов её хватит, а там посмотрим.

- Дорогой, а ты ничего не забыл?! - Возмутилась я, поднимаясь на ноги и отходя от края. - Верёвка - это прекрасно. Но, во-первых, не понятно, что там внизу. Не вслепую же лезть! К тому же спуститься мы, может, и спустимся, а как подниматься будем?

Хотя противоположный берег был заметно ниже, всё равно, забраться на него без навыков альпиниста в купе со спецоборудованием не представлялось возможным. Летать даймоны точно не умеют, иначе попросту перепорхнули бы провал и всего делов.

- Что-нибудь на месте придумаем. - Отмахнулся шатен. - Хотя бы вестника с верёвкой переправим наверх или... Не переживай так. Мы тебя аккуратно спустим.

- Инар, ты глухой? - Окончательно обозлилась я. - Спуститься я и сама смогу с верёвкой-то. Вопрос в том, куда. А если на дне река? Или ещё что похлеще?

- На этот счёт, можешь не беспокоиться. - Улыбнулось моё проклятье, бросив недоверчивый взгляд.

- Далековато конечно, но, думаю, справлюсь.

И Нагив, стоя так близко к краю обрыва, что мне захотелось оттащить его собственноручно, принялся что-то едва слышно бубнить, замысловато поводя пальцами. Сглотнув, я подошла к нему и встала рядом, чтоб в случае чего хотя бы попытаться удержать от падения. Можно сколько угодно не бояться высоты, но последствий падения не опасаться - не реально. Если только ты не полный кретин. Хотя, даже кретин не выживет, навернувшись отсюда.

Глянув вниз, я замерла. Словно море в библейской легенде, туман расступался, освобождая широкую прямую полосу относительно ровной поверхности дна, поросшего тонкими деревцами.

"Дорога" вела от нашего берега до противоположного, но почти в центре блестела накарканная мною сталисто-серая река. Может, конечно, и лужа, с такого расстояния сложно разобрать, но широкая. От воды шёл пар, значит тёплая. Вот откуда туман!

Моментально захотелось оказаться внизу и наконец-то помыться. Правда, порыв почти сразу же сменился досадой. Такими темпами я через неделю начну весело хлопать в ладоши при виде бабочки и канючить у мужиков воздушные шарики. Что за детский сад, ей Богу! Ещё ведь неизвестно, что в этой речке водится, какой конкретно температуры вода и, как следствие, возможно ли вообще преодолеть эту преграду вброд или вплавь.

К счастью, последнее разрешилось само собой, когда Нагив сдвинул просвет в тумане немного влево. Там обнаружился берег водоёма. Значит, не река, а это уже кое-что. Если даймоны уверенны, что подъём одолеем... Наважденье удовлетворённо прищурилось и нахально подмигнуло мне, отпуская белёсые клубы, которые медленно поползли на прежнее место, вновь скрывая дно расщелины.

- Ну, кто первый? - Хмыкнула я, выжидательно глянув на Инара.

Становиться первопроходцем не тянуло абсолютно, хотя спуститься по отвесной стене особой сложности не составит. Вот вверх залезть будет не просто. Всей моей подготовки для такого испытания может оказаться маловато, а вниз - легкотня. Высоты я отродясь не боялась, а прыжочками, да держась за канат спуститься может любой дурак, было бы желание и более-менее крепкие нервы.

Под моим пристальным взглядом волчонок надрезал край собственной рубахи и с пятой попытки вытянул довольно длинную нить. Внимательно оглядев её, даймон удовлетворённо кивнул и, начертив ножом на земле почти метровый круг, положил в центр. Туда же отправились: пара выдернутых с корнем волос, щепоть соли и пара капель крови. Последнюю Инар добыл, порезав собственный мизинец.

Я уже приготовилась лицезреть шаманские пляски или, на худой конец, услышать настоящее заклинание, но шатен коротко буркнул что-то невнятное, прищёлкнул пальцами и в центре круга на мгновение что-то ярко вспыхнуло. От неожиданности я зажмурилась, а когда открыла глаза, поняла, что волшебство в этом мире не слишком зрелищная штука. Всё в том же круге уже возвышалась приличная горка желтоватого тонкого, похоже, нейлонового шнура.

- Ты уверен, что вот это - верёвка? - С сомнением уточнила я - Конечно! - Немного обиженно отозвался Инар. - Тебе корабельный канат нужен, что ли?

- Можно и канат. Лишь бы выдержал. - Буркнула я, прикидывая, чем бы обернуть руки, чтоб не сжечь кожу на ладонях. Куртку жалко, да и толстовата она, чтобы сквозь кожу удержать такой тонкий шнурок, а носки или рубашка не спасут - протрутся раньше, чем спущусь. Слишком высоко....

- И эта выдержит. - Уверенный тон волчонка немного успокоил. - И заметь, не только не порвётся под тяжестью, но и не перетрётся. Её даже разрезать нельзя.

Оглядевшись, Инар обмотал верёвку вокруг почти двухметрового камня, закрепив один конец поперёк груди и, накинув на плечи пару сумок, подошёл к краю обрыва.

- Если ты так уж беспокоишься, может, поцелуешь?

- На прощанье что ли? Не дождёшься. - Фыркнула, вытаскивая из торбы запасные штаны. Сочтя плотную ткань наиболее подходящей для моих целей, я удовлетворённо кивнула. - Вот когда внизу все четверо окажемся, целые и невредимые, тогда поцелую. Наверное.

- Жестокая женщина! - Трагически взвыл даймон и, оттолкнувшись от края, скрылся из видимости.

Три шага и мне уже видно как волчонок ловко спускается по отвесной стене. Лишь бы верёвки хватило... Когда шатен скрылся в тумане, на несколько секунд сердце снова сжало горячей лапой предчувствие еды, но почти сразу же снизу донёсся довольный голос.

- Я на месте. Следующий!

Вален среагировал моментально, быстро вытягивая верёвку, а Нагив как-то хищно оглядел меня, словно примериваясь откуда начинать жрать.

- Сейчас Вален, а потом и тебя спустим. - Радостно оскалившись, оповестил меня любимый.

Остаться наедине с наважденьем хотелось до судорог в животе. От одной мысли о вероятных, в свете изменившегося поведения проклятья, последствиях, тело обдало жаркой волной предвкушения.

Именно поэтому я решительно отобрала у блондина верёвку, быстро обвязалась ей, как совсем недавно сделал Инар, проверила легко ли она скользит по камню и, максимально соблазнительно улыбнувшись синеглазому даймону, подмигнула, старательно не подавая виду, что сердце внутри заходится и от страха. Всё-таки пяти метровая деревянная стена в спортклубе и чёрт-знает-скольки-метровый провал - далеко не одно и то же. Знать-то я знаю, что справлюсь. Техника одна и та же в обоих случаях, но всё равно страшно.

- Жду вас внизу. - Протянула насмешливо и добавила многообещающе прищурившись. - Ждём... С

волчонком.

И не позволяя себе вспоминать насколько далеко лететь в случае чего, решительно нырнула вниз, успев ещё заметить рванувшего ко мне любимого с яростным пламенем в аквамариновых глазищах.

Это видение так согрело душу, что, как оказалась внизу, почти не поняла. Спуск занял всего пару минут, на протяжении которых сознание раз за разом прокручивало воспоминание о явно сгорающем от ревности даймоне. Моём даймоне... Неужто процесс пошёл и у меня появились реальные шансы заполучить его?! Очень на это надею...

Додумать мысль я попросту не успела, поскольку размечтавшись, не заметила приближение земли и закончила очередной прыжок-толчок неожиданно для самой себя. Попросту влетев спиной во что-то мягкое, охнувшее голосом Инара. Хорошо ещё, что даймон отличался спортивным телосложением и очухался даже раньше, чем я успела закончить витиеватую далеко не литературную тираду, выданную с перепуга.

Мачо споро развязал верёвку и отшвырнул её в туман. В данном случае "мачо" - это очень точно, потому что верёвку он отбросил, а меня, напротив, стиснул, повернув к себе лицом, и без разговоров принялся с воодушевлением целовать.

ГЛАВА 9

От неожиданности я даже не сразу сообразила, что происходит. Нет, что меня целует не наважденье, поняла, конечно. Сложно не понять, если прикосновение Нагива само по себе превращает тело в один большой костёр, тогда как ласки любого другого мужчины только приятны при самом лучшем раскладе.

Когда сориентировалась и попыталась возмутиться произволом, не вышло. Слишком крепкими были объятья даймона, да, сдаётся мне, он ожидал сопротивления. Возможно, поэтому как-то очень ловко обхватил меня всю, что при разнице в габаритах, ему было не так уж и проблематично сделать, а в довершение прижал спиной к скале так, что мои ноги не доставали до земли, буквально вжав в камень.

Попытки вырваться потерпели крах, и я постаралась расслабиться и хотя бы получить удовольствие, тем более что краем глаза заметила, как устремился вверх кончик шнура, мазнув меня по щеке. Значит, с минуты на минуту здесь будет либо Вален либо Нагив и, и изнасилование мне в любом случае не грозит. Да и не верю я в то, что Инар в принципе на такое способен. Видимо, просто решил воспользоваться случаем и реабилитироваться в моих глазах. Очень уж зацепил его неудавшийся поцелуй, когда ещё в замке предстал в виде вампира.

С момента, когда даймон предложил вступление в Род, не раз и не два пытался остаться со мной наедине. Вероятно, чтобы доказать перспективность своей персоны в качестве мужа. Думаю, было бы довольно сложно не допустить прецедента, если бы не проклятье. Нагив неотступно следовал за нами и, так или иначе, пресекал все попытки Инара уединится. Последнее меня откровенно радовало, хоть я и старалась не подавать вида, опасаясь открыться любимому. Ревность - не любовь, а уж если причины ревности не ясны, тем паче.

Пообещав себе разобраться с зеленоглазым нахалом позже, я, обмякнув в сильных руках, констатировала, что уж целоваться волчонок точно умеет. Опытный боец, ничего не скажешь. Сразу видно, что в практике недостатка не испытывает. Если бы не наваждение, сочла бы этот поцелуй одним из лучших в жизни. Если бы не наваждение...

Будто в ответ моим мыслям, аквамариновые глаза сверкнули напротив, когда любимый мгновением позже приземлился точно за спиной Инара. Значит не Вален, а он первым пошёл... Не зная чертыхаться или радоваться такому раскладу, я прикрыла глаза, а в следующее мгновение едва не упала, лишившись поддержки тёплого мускулистого тела волчонка.

Тяжело дыша от недостатка кислорода и нахлынувшего смятения, сползла спиной по скале. Ноги удержали, хотя коленки дрожали и так и норовили подогнуться. Жаль только, что не от страсти, а от плеснувшего в лицо негодования, источником которого, как и всегда впрочем, был Нагив. От одного его взгляда бросило в жар. И как это у него получается? Инар даже в текущих обстоятельствах не смог добиться подобного эффекта даже наполовину.

Не выдержав гнетущей тишины, я посмотрела на мужчин. Только вот, про меня-то они как раз и позабыли. Стоят как два барана и сверлят друг друга взглядами. Вот так всегда! В вопросах борьбы за благосклонность самки самцы частенько так увлекаются процессом, что первопричине конфликта уже ни вспоминают. . Как бы не затоптали, бараны упёртые.

Хотя зрелище двух красавцев мужчин, раздувающих ноздри и сверкающих глазами (не говоря уже про игру напрягшихся мышц и почти материальную ауру силы) достойно высочайшего внимания и аплодисментов, как минимум, радоваться я всё же не спешила. Только этого мне сейчас не хватало!

Хотя... Нет уж, смертоубийство тут абсолютно ни к чему. Предпочитаю задушить Инара самостоятельно! Вален, ну где же ты?

Честно говоря, вмешиваться самостоятельно я просто побоялась. Как бы ещё хуже не сделать. Тем более что оба мужчины чувствуют себя в своём праве, хоть ни одному пока ничего не обещала. А

расставлять точки над "и" на данный момент вообще смерти подобно.

Инара выбрать не могу. Отказать ему при Нагиве и сейчас - то же самое, что плюнуть в лицо, только ещё гаже. Мужское эго, чёрт бы его побрал. Да и проклятье при таком раскладе моментально возомнит о себе невесть что и его интерес ко мне сведётся к минимуму Оно мне надо? Вот именно...

Почти не дыша, я вжалась в скалу, изо всех сил взывая к блондину миротворцу. Кто-кто, а он точно сможет спасти положение. Поймав себя на этой мысли, так удивилась, что почти успокоилась. Что-то не припомню ни одного случая, чтобы так доверяла кому-нибудь... Старая истина "хочешь сделать дело хорошо - делай его сам" пунктиром проходит через всю мою жизнь. Не умею я всецело доверять.

Хотя правильнее сказать "не считаю это целесообразным". Разве что Тамарке верб как самой себе.

Но, как это ни дико, Валену-то ещё больше! По крайней мере, в вопросах разруливания сложившейся ситуации. Обалдеть...

Задумавшись о том, что не плохо было бы познакомить Тамарку с блондином, я даже не расслышала, что именно прошипел Нагив и очнулась только от грозного рычания последнего. Стало совсем жуткои я уже почти решилась влезть в разборку, но к моему счастью сверху послышались характерные звуки. Вален, радость моя, наконец-то!

Даймоны тоже услышали всё, что нужно и, расправив плечи ещё больше (как им это только удалось!), благоразумно разошлись в разные стороны. И ведь ни один даже не глянул в мою! Вот чёрт!! Убью обоих! Прищурившись, я скрестила руки на груди и, смерив взглядом хамов, подхватила сумку, свалившуюся с плеча ещё в самом начале манёвров Инара по обольщению.

Дождавшись приземления миротворца, я молча кивнула ему и неторопливо пошла вперёд. Нечего тут прохлаждаться. Чем быстрее придём в Голах, тем скорее разберёмся с инициацией. К тому же, если немедленно не свалю, точно не сдержусь и закачу грандиозный скандал. Нет уж. Сначала остыну, и только тогда выскажу даймонам всё, что думаю об их поведении и манере игнорировать моё мнение.

Здесь, кстати, было намного теплее, чем наверху. Туман несколько ухудшал видимость, но не слишком. По крайней мере, метров на сто можно было разглядеть пейзаж во всех деталях. Деревца, которые сверху показались тоненькими и хрупкими, вблизи превратились в полноценную рощицу.

Слава Богу, ни сухостоя, ни узловатых выпирающих из-под земли корней тут не было и в помине.

Видимо, даймоны всё же правы и "Гранд Каньон" образовался всего несколько лет назад.

Мягкая травка плотно устилала землю и слегка пружинила под ногами. Листья едва слышно шелестели, но для полноты картины чего-то всё же не хватало. Остановившись, я осмотрелась, пытаясь понять чего именно. Мужчины, которые не рискнули отставать и устраивать разборки, замерли рядом, прислушиваясь, будто моё беспокойство их хоть сколько-нибудь заботило.

От язвительных комментариев удержалась с большим трудом, за что была вознаграждена осознанием. Как ни тихо мы стояли, ни одного звука, помимо шороха крон и зудения комарья не было слышно. Странно... Если тут есть насекомые и деревья, должны быть какие-никакие птицы. В лесу-то их было предостаточно. То и дело кто-то свистел, щёлкал или пищал. Как же мне это не нравится...

Ещё и дурное предчувствие всё настойчивее свербит где-то в животе.

- Птиц нет. - Шепнула я суть слышно и, не удержавшись, поежилась.

- Думаю, на ночь здесь оставаться не стоит. - Прокомментировал Вален эту деталь, которую, судя по взглядам, даймоны заметили и без меня.

- До заката времени совсем немного. - Буркнул Нагив, неуловимо перемещаясь вплотную и беря меня за руку. - Нужно поторопиться.

- Конечно. - Кивнула, забирая ладонь из тёплого плена пальцев любимого.

Старательно выравнивая дыхание и взбесившееся от очередного неожиданного финта наважденья сердца, я двинулась вперёд. Как не велик соблазн касания, просто так спускать на тормозах пренебрежительное поведение нельзя даже проклятью. Хорошо, что хоть голова работает в нужном направлении, ещё бы и сердце убедить в необходимости таких лишений...

С полчаса мы шли молча. На мою несчастную конечность пару раз безуспешно покушался и волчонок, несмотря на явственно слышный в тревожной тишине ущелья скрип зубов Нагива. Впрочем, на яростные взгляды проклятья, от которых даже у меня волосы едва не вставали дыбом, шатен не обращал ни малейшего внимания. Даже ухом не повёл, упорно держась в непосредственной близости.

Я же с каждой минутой всё больше выходила из себя. Почему-то на этот раз такая реакция любимого наравне с волнением вполне определённой окраски, вызывала нервное возбуждение, граничащее с истерикой. И это мне не нравилось настолько, что даже голова разболелась. Пытаясь хоть немного успокоится, я принялась напевать про себя, но почти сразу же бросила это дело.

Слишком фальшиво выходило даже просебя.

А вокруг неумолимо начинали сгущаться сумерки. Наверху наверняка было ещё светло, но тут, на такой глубине, да ещё и в тумане, заметно стемнело. В принципе логично. Расщелина тянулась с севера на юг, значит, даже в безоблачный день солнечные лучи достигали дна исключительно в полуденные часы. Вероятно, именно поэтому и деревья и трава отличались от сочной лесной зелени непривычным глазу пепельным отливом. Хотя вполне может быть, что это мне только кажется из-за тумана. Кстати, а где собственно вода, которая то ли речка, то ли лужа? Помнится, она должна располагаться почти по центру расщелины, чуть ближе к противоположному кра...

От резкого толчка в спину я упала, больно ударившись левым локтем о землю. Почти раздавленная весом навалившегося тела, попыталась было дёрнуться, но не смогла не-то что вывернуться, даже повернуться. Мало того, широкая ладонь волчонка зажала рот, не позволяя хотя бы закричать. Чёрт возьми, что происходит?! Инар сошёл с ума?! Тогда почему ни Нагив, ни Вален до сих пор не вмешался?

Справившись с шоком, замерла. Даже если волчонок и вправду ополоумел, вокруг слишком тихо.

Даже гневного сопения проклятья не слышно. Стоило мне перестать вырываться, как захват даймона немного ослаб и я смогла немного повернуть голову и вдохнуть толику кислорода. Правда почти сразу же затаила дыхание уже по другой причине: в поле зрения попал Нагив.

Он тоже лежал на земле, хотя и без дополнительного груза сверху, и напряжённо всматривался в туман. Разобрать, что же так привлекло его внимание, из текущего положения не было ни малейшей возможности, но при таком странном раскладе нужно быть полной дурой, чтобы снова начать вырываться и уж тем более пытаться вопить.

Прикусив нижнюю губу, я пристально следила за выражением лица любимого, надеясь увидеть на нём отражение приближающейся опасности. Сложно сказать, как долго длилось групповое "возлежание", но когда даймоны бесшумно поднялись, мои собственные руки и ноги так затекли, что отказывались слушаться. Игнорируя болезненные ощущения, я кое-как встала.

Мужчины, не сговариваясь, обнажили оружие и переглянулись. Сделав знак молчать, Вален плавно скользнул вперёд, придерживаясь прежнего направления. Шагнув следом, я упала на колени, когда затёкшие ноги подогнулись. Бесшумно втянув воздух сквозь зубы, я приняла протянутую ладонь проклятья и выпрямилась. Оценив бледность и прикушенную губу, Нагив вернул рапиру в ножны, и подхватив меня на руки, двинулся следом за блондином.

Что примечательно, Инар даже и не подумал возразить ни взглядом, ни жестом. Обо мне и говорить нечего. Неприятно быть обузой, но если нам нужно торопиться, лишние секунды, потерянные из-за приступа слабости могут очень дорого обойтись. Знать бы ещё, в чём дело... Но расспрашивать наважденье не стала. Без слов понятно, что если даймоны ступают так осторожно, что даже дыхания их не слышно, последствия разговоров могут оказаться непредсказуемыми.

В последующие полчаса я в полной мере прочувствовала, почему девицы в тупых американских фильмах начинают восклицать в самые неподходящие моменты, когда логика требует заткнуться и не отсвечивать. Напряжённая тишина и абсолютное непонимание происходящего давили так, что даже мне захотелось взвыть. Не от страха, конечно, а от собственного бессилия.

Когда конечности обрели чувствительность, попыталась осторожно вывернуться из рук проклятья, но он только крепче прижал к себе, отрицательно покачав головой. Сопротивляться не стала. Если Нагив считает, что так удобнее, я не в накладе. Тем более что вот так бесшумно передвигаться вряд ли смогу при всём желании. В наступившей тишине бешенный стук сердца звучал набатом. Мне казалось, его могут слышать даже даймоны.

Прижавшись щекой к плечу любимого, затаила дыхание, вглядываясь в серый сумрак плывущего тумана. Видимость с каждой минутой становилась всё хуже. Теперь уже деревья, росшие в десятке метров от нас, стали нечёткими, словно подёрнутыми серой дымкой. А уже в двадцати метрах и вовсе сплошная муть. Такими темпами, когда доберёмся до противоположной стороны расщелины, совсем стемнеет. Как же мы подниматься будем?

Наконец, впереди блеснула хмурая поверхность водоёма. Мы добрались до воды. Значит, полпути позади и это хорошо, а вот то, что ещё почти столько же предстоит пройти, не очень. Вален остановился, напряжённо прислушиваясь. Нагив замер рядом и легко, почти невесомо провёл подбородком по волосам. Вздрогнув, я подняла глаза и встретилась с болезненно нежным взглядом.

На губах проклятья застыла странная, виноватая улыбка.

Не удержавшись, потёрлась щекой об его плечо, напряжённо следя за реакцией любимого. А он только на мгновение теснее прижал к себе, впившись цепким взглядом. Омывающая душу синева стала почти невыносимо яркой.. На скулах заходили желваки, и совсем рядом гулко и часто забилось уже его сердце, вторя безумию моего, но спустя секунду даймон аккуратно опустил меня на землю лицом к Валену.

- Кажется, он ушёл. - Едва слышно выдохнул блондин, не глядя на нас.

- Да, но не слишком далеко. - Инар подозрительно поглядывая на нас с Наливом, застывшим в опасной близости друг к другу.

- Было бы неплохо, если бы кто-нибудь объяснил мне, наконец, о чём речь. Кто это "он"? - Придать шипению непререкаемую тональность было непросто, но мне это удалось.

- Точного ответа ты не получишь ни от кого из нас. - Отозвался Вален и предостерегающе поднял руку. - Не злись. Дело не в том, что отвечать не хотим, просто об этом существе вообще мало что известно. По описанию, можно предположить, что это талли.

- Да уж, Анкавим в очередной раз преподнёс сюрприз. - Буркнул шатен поморщившись.

- Талли похожи на элементалей, но в отличии от них не обладают разумом. - Наклонившись, пояснил Нагив. Его дыхание щекотнуло ухо и обожгло висок. - Вообще-то, талли считаются аномалией и появляются из-за сбоев магических потоков планет, хотя утверждать что-либо тут сложно, так как исследовать ни одной особи пока не удалось.

- Почему же? - Деланно спокойно уточнила я, пронзительно и остро ощущая спиной жар, исходящий от наваждения. Его запах, тонкий и терпкий почти сводил с ума. Хотя, почему "почти"?! Здравый смысл, похоже, уже предал и оставил свою хозяйку наедине с либидо. Испытывая жгучее желание надавать самой себе оплеух, я повела плечом. Проклятье чуть отодвинулось, и пояснило.

- Талли слишком опасны и редки, чтобы их исследовать. Оружие для них угрозы не представляет, поскольку тела как такового они не имеют. Хотя убить способны без особых проблем. Магию применять при них тоже нельзя. Талли, представляя собой энергетические сгустки, поглощают её, разрушая при этом не только структуру любого заклинания, но и её источник, то есть мага. Это конечно, только предположения, но основанные на расчётах самых авторитетных специалистов.

- Опять пугаете? - Хмыкнула раздражённо. - Если бы описанные вами твари действительно были столь неуязвимы, при всей их редкости и аномальности, они давно извели бы всё население. Так что не начинайте сначала, раз уж пришли к выводу, что инициировать меня, испугав, не получится.

- Боюсь, это серьёзно. - Произнёс Вален так устало, что меня пробрал озноб. - О полной неуязвимости речь, к счастью, не идёт. Всё же у них есть общая с элементалями черта, а именно принадлежность той или иной стихии. Маг, у которого полярность Дара имеет стихийную направленность, может, если не уничтожить, то отпугнуть талли.

- Да, но только в том случае если его стихия совпадёт со стихией тилли. - Мрачно буркнул Инар.

- А у кого-то из вас Дар... - Будь у даймонов возможность справиться, они бы вели себя иначе. Я

запнулась, осознав всю бедственность положения, но как следует проникнуться не успела, услышав тихий голос любимого.

- У меня вода. Только неизвестно к какой стихии относится конкретно тот талли, что мы видели.

- А много их, возможных вариантов? - Рискнула уточнить я, хотя особого смысла в таком знании не было. В этой лотерее либо выиграем, либо проиграем. Третьего не дано, а на кону жизни и, похоже, все четыре.

- Достаточно. - Хмыкнул Нагив. - Ещё земля, воздух, огонь, время и дух, то есть магия в чистом виде. Так что, сама понимаешь, вероятность, что именно этот окажется связанным с водой, не слишком высока.

Мой синеглазый даймон говорил спокойно, но от этого становилось только хуже. Лучше бы он бесновался и язвил, как обычно. Вот такой, спокойный, собранный, целеустремлённый и подозрительно задумчивый, Нагив меня пугал. Нет, его я не боялась, но вот за него...

- Значит так, - Произнёс он ровно. - вариантов у нас немного. Можем попробовать покинуть ущелье сейчас, но взобраться в темноте по отвесному склону без магии практически нереально. Будь мы одни, можно было хотя бы попытаться, но Лена, как бы бесстрашна ни была, всё же девушка.

Вероятность не сорваться и у нас один к десяти, не больше, а у неё и того меньше. Так что этот вариант отпадает.

По мере того, как проклятье расставляло точки над "и", даймоны всё больше мрачнели. Уже примерно представляя себе итоговый расклад, я подняла умоляющий взгляд на любимого. Лишь бы я ошиблась, лишь бы он придумал другой выход! Согласна на что угодно, только бы ошибиться!

Заметив пристальное внимание, Нагив шагнул ко мне и, прижав к себе, продолжил.

Можем переночевать здесь, у озера. Я чувствую, оно довольно большое и в, если талли всё же водяной, даст достаточно сил, чтобы справится. В противном случае, остаётся только надеяться на то, что он нас просто не найдёт. Наши голоса озеро и туман скрывают по моей просьбе, так что шансы хоть и невелики, но есть.

- Так вот мы разговариваем здесь вместо того, чтобы идти дальше... - Не удержалась я от комментария в подмышку проклятья, не делая ни малейшей попытки отодвинуться.

- Именно. - Откликнулся Нагив.

- Я могу обернуться и попробовать увести его подальше, а вы тем времени уберётесь отсюда. - Предложил Инар.

- Не выйдет. - Поморщился Вален. - Хоть в этом теле, хоть в том, скоростью с талли тебе не сравниться. Ему хватит нескольких секунд, чтобы выпить тебя, даже если ты сможешь отойти на более-менее приличное расстояние от нас для оборота. И при самом лучшем раскладе времени, чтобы создать верёвку и вестника, плюс выбраться наверх, не хватит.

- Согласен. - Кивнул любимый. - Остаётся только одно.

Я перестала дышать, с замиранием сердца ожидая приговора.

- В темпе идём к склону. Там я осторожненько, чтоб фон не поколебать, собираю весь близлежащий туман и выкидываю вас наверх. Там вы создаёте верёвку и кидаете мне. Если повезёт и талли будет достаточно далеко, успеете вытянуть и меня.

Чего-то подобного я, в принципе и ожидала. Но слишком пристально смотрел Вален на моё проклятье. Слишком низко склонил голову волчонок. Слишком хорошо понимала я, что это значит.

Нет. ...

Смотрела на любимого и понимала, что не могу. Ничего не могу. Ни согласиться на его предложение и оставить один на один с почти верной смертью, ни придумать другого выхода, ни просто остаться с ним. Всё равно ведь не позволит. Нет, на чьё-либо разрешение мне плевать, на вопли тем более, но, что я реально могу противопоставить трём мужикам? Добром не пойду, скрутят и силком спасут.

Только время потратят, уменьшая и без того призрачные шансы Нагива.

- А мой Дар? - Попыталась я ухватиться за соломинку. - У меня ведь он тоже стихийный?

- Насчёт Дара кто-то проболтался или сама догадалась? - Усмехнулся Нагив.

- Сама. - Кивнула. Вообще-то могла бы и раньше понять. Столько намёков было. И Алох, и странные ощущения у костра, и... Только дошло, лишь когда проклятье перечислило стихии. - Огонь, да?

- Скорее всего, но точно мы не знаем. У Марты, по крайней мере всё было не так просто. Но это ничего не меняет.

- Почему? - Возразила я. Если у тебя вода, а у меня огонь, это уже два из шести. Может, если я останусь, а талли нападёт, этого будет достаточно, чтобы напугаться как следует и инициироваться? И

волчонок говорил о каком-то способе, которого он не допустит. . Может. .

- И не думай. - Покачал головой любимый. - Страх тебя попросту не берёт. Страсть - твоё второе я.

Можно сказать, у тебя к ней иммунитет. Есть ещё ненависть, но даже если нам удастся провести инициацию таким образом, лучше не станет. Если убьёшь любого из нас, нарушишь договор. Сама понимаешь, чем это закончится для тебя. И всё равно, если каким-то чудом инициация произойдёт, во что я не верю, это ничего не изменит. Пойми, мало иметь силу, ей нужно ещё уметь пользоваться.

Убить или отпугнуть талли не так просто, даже с наличием соответствующего Дара.

- Но...

- Лена, не спорь хоть раз. - Поморщился Нагив. - Пойдёмте уже, а то скоро совсем стемнеет.

Прекрасно понимая, что с точки зрения логики любимый прав, я молча кивнула и отстранилась.

Оставшийся путь нужно было преодолеть как можно быстрее и по берегу парящего озера мы почти сразу же побежали, надеясь на то, что вода скроет шум. Хотя какой там шум! У мужчин даже дыхание не сбилось, хотя все сумки несли именно они, резонно заметив, что им это ничего не стоит, а я смогу перемещаться чуть быстрее.

Минут через десять, уже проклинала своего тренера по фитнесу, который с пеной у рта доказывал, что я в прекрасной форме. Бежать-то я бежала, даже дышала ровно и бесшумно, но заданный даймонами темп выдерживала с большим трудом и ещё не факт, что они не замедлялись из-за меня.

Метров через пятьсот ещё и в боку закололо, за что тренер удостоился особо изощрённой признательности в виде обещания удавить, если только вернусь.

Нагив заявил, что озеро чуть дальше почти подступает к противоположному склону. Конечно, по прямой идти нужно было значительно меньшее, чем повторяя загогулины водоёма, но вероятность столкнуться с талли там была всё же выше. К тому же наш стихийник рядом с водой мог много больше. Вот и бежали по берегу, повторяя все его изгибы.

Когда примерно через час даймоны притормозили, повинуясь знаку проклятья, я уже не была способна даже ругаться. Тяжело дыша, я рухнула коленями на песок. Чёрт возьми, такими темпами проблема с наличием неинициированной магички решится сама собой и мужчины таки рискнут одолеть склон без колдовства, бросив тут мой хладный труп.

- Ты молодец. - Как сквозь вату донёсся голос волчонка. - Не думал, что так долго продержишься.

- В волчьей шкуре было легче. - Буркнула в ответ, отрицательно покачав головой, когда в поле зрения попала широкая ладонь. - Сама встану. Одну минуту...

- Дальше будет проще. - Успокоил Вален. - Осталось совсем немного, да и бежать вдали от воды не стоит, талли может услышать.

- Ты точно в порядке? - Опускаясь на корточки, протянуло проклятье, осторожно погладив по щеке. - Я могу тебя понести.

- Мой король, ты подозрительно любезен сегодня. - Усмехнулась, старательно отгоняя желание бросится ему на шею. - Но лучше будет тебе поэкономить силы для собственного спасения.

- Не беспокойся обо мне. Я справлюсь. - Улыбнулся он, глядя так пристально и нежно, как и не мечтала. - И уж тем более, не пытайся казаться сильнее, чем есть. Мы уже поняли, что ты никогда не сдаёшься. И поняли и оценили. Так что позволь всё-таки понести тебя, доставь мне такую радость пожалуйста. - И, провокационно подмигнув, шепнул на ухо. - Ну же, Лена, дай Инара позлить! Он так уморительно смешно бесится.

- Я тебе говорила, что ты - язва? - Рассмеялась, обнимая любимого за шею.

- Кажется, нет, но я в курсе. - Отозвался даймон довольно, легко поднимаясь вместе со мной. Его улыбкой, можно было растопить как минимум половину льдов в Антарктике, а глаза... Даже в памятный день знакомства, они сверкали не так ярко и горячо. - Но ведь тебе это нравится? - Выдохнул в висок со смешком.

- Может быть... - Ответила тихо и пожала плечами, встретившись взглядом с непривычно задумчивым волчонком.

Как ни симпатичен мне Инар, но конкретно сейчас его чувства волновали много меньше своих и Нагива. Не говоря уже о том, что в данных обстоятельствах вообще не до политесов, выжить бы, а там можно разбираться.

- Пойдемте. - Произнёс Вален. - Наверху уже солнце садится. Через час стемнеет совсем.

Нагив согласно кивнул, но прежде чем двинуться следом за растаявшим в тумане блондином, опалив душу жарким взглядом, приблизил своё лицо к моему.

- Споёшь мне потом, если я уничтожу талли? - Тихо, горячо, вкрадчиво, почти касаясь губами губ. И

искристая глубокая синева, в которой утонула, без надежды на спасение.

- КОГДА уничтожишь... - Отозвалась хриплым, не своим голосом. - Всё что пожелаешь...

- Ловлю на слове. - Хищно прищурился любимый, сжимая в объятьях до боли крепко, и бесшумно скользнул вперёд.

Не знаю как там наверху, но тут, на дне, было уже совсем мрачно. Честно говоря, я уже попривыкла, что вижу в темноте куда лучше, чем должна бы. Вероятно, это какой-то бонус от светящихся глаз и хорошо, что такой. Даже представить себе боюсь, что мог преподнести мне этот мир в качестве нагрузки к Дару вместо отросшей за одну ночь гривы и видоизменившихся очей.

Даймоны бесшумно скользили между стволов редких деревьев и, если раньше хотя бы листья шелестели слегка, то в полном безветрии сгустившегося мрака на нас опустилась гнетущая тишина.

Близость проклятья будоражила и тело, и душу, но, не желая мириться с беспомощностью, я старательно игнорировала неуместные ощущения и мысли.

Что-то я упустила. Что-то явно не учла. Что-то, кажущееся на первый взгляд незначительным, но всё же важное. Но что? Спасительное осознание было близко, но в руки не давалось. Как ни старалась я вернуть мыслям привычную стройность, каждая клеточка млела, плавясь в тепле сильного тела, наплевав на доводы рассудка. Сердце колотилось как сумасшедшее, ощущая нечто большее, чем просто тепло или умопомрачительно родной запах.

От наважденья веяло плохо скрываемым торжеством, силой, и, самое дикое, клокочущей бурной радостью. Будто не он сейчас тут в русскую рулетку играть будет, честное слово! Будь я чуть более романтична и чуть менее цинична, решила бы, что сии странности спровоцировала я, но глупо переоценивать свою значимость. Наверняка тут какой-то подвох и расслабляться рано. Хотя о чем это я? Как вообще можно думать о подобной ерунде, когда...

Монолитная громада отвесного склона выросла перед нами неожиданно и так близко, что я вздрогнула и инстинктивно прижалась теснее к Нагиву. Как можно преодолеть эту преграду без соответствующего технического оснащения я не представляла. Спуститься - это просто, да, а вот подняться... Даже при свете дня и с верёвкой для меня задача почти невыполнимая, а уж в темноте, с сумками, без страховки...

Запрокинув голову, посмотрела вверх. Из-за тумана неба не было видно вовсе, а нависающий над нами склон казался каким-то размытым. Только край его будто светился. Видимо, облака всё же рассеялись, а солнце ещё не зашло, и его лучи окрашивали золотом кромку почти черного камня.

Впрочем, если память мне не изменяет, когда я смотрела с противоположного берега расщелины на поверхность отвесной стены, она казалась светло-серой, так что, скорее всего, дело не в цвете породы, а в темноте ущелья.

Честно говоря, светящаяся линия, как бы повисшая в черноте, смотрелась фантастически настолько, что пришлось зажмуриться, отгоняя навязчивое видение летящей вдоль золотой нити фигуры. Вот что значит переутомление...

Тем временем, подойдя почти вплотную к естественной стене, Нагив неохотно опустил меня на землю и легко подтолкнул в спину. Покорно шагнув к настороженно прислушивающимся даймонам, я развернулась на сто восемьдесят градусов и посмотрела на любимое лицо. В горле стоял комок, мешающий нормально дышать. С трудом сдерживаясь, чтобы не броситься к проклятью, сжала кулаки. Ногти впились в кожу ладоней.

Неужели придётся оставить его здесь одного? Смотрела молча, уговаривая себя мыслить логически. Я ничем не смогу помочь ему, оставшись здесь. Только помешаю. Ему и так предстоит совершить почти невозможное, а если придётся отвлекаться... Глупо...

На плечо легла широкая ладонь. Даже не глядя, я знала, что это Вален. Хочет успокоить или просто удержать в случае чего? Скорее всего, и то и другое. Втянув холодный воздух сквозь зубы, я дернула плечом. Вот не нужно только меня контролировать! Если что-то решу, всё равно, сделаю.

Чтобы хоть немного отвлечься от сковавшего сердце страха за любимого, забрала свою сумку у Инара и пристроила её на плече, сжав ремешки изо всех сил. Поменяйся мы с Нагивом местами, ей Богу не было бы так умопомрачительно жутко. Ощущение, будто предаю собственную душу, оставляя её на растерзание безмозглой безжалостной твари. Хотя так ведь оно и есть...

Нагив стоял неподвижно, прикрыв глаза и только длинные пальцы едва заметно шевелились, будто перебирая невидимые нити, тянущиеся к нему отовсюду. Жадно вглядываясь в сосредоточенное лицо, впитывала малейшее движение губ, бровей, век... Прямая спина, ровно вздымающаяся грудная клетка, упрямо вздёрнутый подбородок, угольная чёлка, упавшая на высокий лоб, тени на скулах... Но главное - аура силы, ярости, уверенности и чего-то, не имеющего названия, но безумно важного.

Моё наважденье, я не могу потерять тебя. Просто не могу... Это уже никак не зависит от желаний или разума. За мгновение до того, как я сделала шаг к нему, любимый резко выдохнул и вскинул руку ладонью вверх.

Серый туман в то же мгновение пугающе быстро загустел, устремляясь к даймону, закрутился в тугие жгуты, которые будто живые свернулись кольцами у его ног. Между деревьями вдалеке вспыхнула зеленовато-синяя точка, и я зажала рот руками, чтобы только не закричать, не помешать проклятью.

Несколько коротких слогов, произнесённых речитативом, и жгуты тумана уплотнились ещё больше и метнулись к нам. Распластавшись, они скользнули под ступни, образуя серо-голубую чашу с настолько высокими бортами, что те почти сомкнулись над нашими головами, скрыв фигуру синеглазого даймона из вида. В следующее мгновение нас буквально выкинуло из ущелья на дикой скорости. Воздух просто выдавило из лёгких, в глазах потемнело и сердце ухнуло вниз, чтобы почти тут же изменить направление и оказаться в горле, когда земля больно ударила по подогнувшимся ногам. Чаша разлетелась мелкими искристыми брызгами, осевшими на зелёной траве.

- Инар, верёвку! Быстро! - Раздался резкий окрик Валена, когда я, так и не успев подняться на ноги, на карачках метнулась к краю обрыва и свесилась вниз, мучительно вглядываясь в темноту ущелья.

Как назло, глаза слезились от резкой смены освещения. Наверху было намного светлее, чем на дне.

Хорошо хоть солнце светило в спину.

Но, всё равно, как ни тёрла глаза, как ни щурилась, напрягая их до рези, Нагива разглядеть не могла. А вот стремительно приближающуюся к склону светящуюся сферу разглядела и заскулила от ужаса. Сейчас тумана на дне почти не было. Видимо, любимый стянул большую часть микроскопических капель на себя, что бы спасти нас. Задуманное ему удалось, но что дальше?! До озера слишком далеко, добежать он не успеет, а тварь, которая талли, слишком близко!

- Демоны! - Взвыл Инар за спиной. - Эта тварь высасывает силу даже на таком расстоянии?! Это невозможно!

- Что не так? - Вскочила на ноги, готовая разорвать шатена на куски.

- Не могу колдовать! - Побледнев от ужаса, выдохнул даймон, по лицу которого катились крупные капли пота.

- Вот!

К его ногам упал впечатляющий моток верёвки, по толщине больше напоминающий канат. Увидела только фигуру человека, стоящего против света. В следующее мгновенье незнакомец исчез в лесу, но Вален уже обвязывал один конец верёвки вокруг мощного ствола какого-то дерева-гиганта, а я торопливо разматывала моток. Спустя секунду очнулся от непонятного ступора Инар и бросился помогать.

Ещё три удара сердца и верёвка улетела в пропасть. Упав на живот, я взвыла от разочарования и злости. Она упала на корявый сухой почти мертвый куст, росший прямо из скалы примерно на середине склона. Волчонок попытался вытянуть её назад, но толстые шершавые петли, как назло, только плотнее обвили ветки, да ещё и зацепились за острый выступ, на котором рос куст. Если неудачно дёрнуть, порвётся же к чёрту!

Бросив взгляд на дно, с ужасом убедилась, что талли совсем близко. Плюнув на всё, ухватилась за верёвку и прыгнула, в темноту расщелины обдирая ладони.

- Ле-ена!

Чувствуя, что отпущенное время утекает катастрофически быстро, просто скользила вниз, боясь, что если буду отталкиваться ногами от склона, пропущу чёртов куст или не успею. Через несколько мгновений, показавшихся вечностью, я была уже над ним. Одно движение и, верёвка петлёй захлестнула ноги, а я, разжав руки, повисла вниз головой. Сумка, которую просто не сообразила вовремя снять, ударила по затылку. Раздраженно зашипев, принялась отцеплять канат от сучковатых веток.

Время... Время... Едва не воя от страха и нетерпения, пачкая верёвку кровью с ладоней, наконец освободила её, почти вырвав куст, и кинула вниз.

- Нагив, быстрее!

Теперь бы ещё как-то принять нормальное положение. Мышцы сводило от напряжения, сердце яростно билось, пульсируя в висках. Ещё и сумка зацепилась за волосы. Чёрт!

- Лена, поднимайся! - Донеслись сверху голоса даймонов.

- Не могу! - Отозвалась, чувствуя, что истерзанные руки просто не слушаются.

- Держись, мы тебя сейчас вытащим!

- Не вздумайте! Только вместе с Нагивом! - Взвыла, бросив взгляд вниз.

Слишком поздно! Пульсирующая сфера застыла буквально в паре метров от любимого. Внутри этого клубка неяркого света просматривалась какая-то фигура. На мгновенье даже показалось, что вижу угольно-чёрные огромные глаза и неровный провал раззявленной пасти. Бред! Слишком далеко!

А мой даймон стоял неподвижно и просто смотрел на жуткую тварь. Окаменев от ужаса, я даже дышать перестала, кажется. Ну же, любовь моя, сделай что-нибудь! Господи, помоги ему! Ритмичное мерцание сферы словно... Словно гипнотизировало! Вот чёрт!

Напрягая все силы, я кое-как подтянулась, освободила ноги и, стиснув зубы от боли, ринулась вниз.

- Нагив, очнись! Только попробуй не очнуться, сволочь, убью!

В следующее мгновение я практически рухнула на дно ущелья. Не думая, сдёрнула с плеча сумку, вырвав попутно клок волос, и со всей силы швырнула в спину даймону. Почти попала. Вернее попала, но не в Нагива, а в талли. Пролетев этот проклятый сгусток энергии насквозь, торба упала на землю позади монстра. Нечто внутри сферы оскалилось и издало мерзко-вибрирующий звук. Господи, ну почему я такая косорукая?!

Костеря себя на все лады, метнулась вперёд и вцепилась в ноги наважденья.

- Очнись же! Ну!

Нагив вздрогнул. Неужели помогло?! Сзади раздался какой-то шум, но я во все глаза смотрела на всё шире раскрывающуюся пасть монстра в центре сферы. Уродливые руки без пальцев и кистей поднялись и потянулись к нам, но тут проклятье сдавленно зашипело, и на талли обрушилась тёмно-синяя, как глаза любимого, волна, появившаяся буквально из ниоткуда.

Воздух на мгновение стал обжигающе-ледяным. Монстр захрипел отступая и покрылся тонкой коркой мерцающего льда. Но прежде чем я успела обрадоваться успеху, лёд пошёл трещинами.

Любимый раскинул руки и что-то забормотал. По его телу прошла дрожь напряжения. Я чувствовала каждой клеточкой какое чудовищное напряжение он испытывает.

Выкрикнув последний гортанно-хриплый звук, Нагив резко сжал кулаки, и следующая волна превратила талли в огромную глыбу льда. Даймон пошатнулся и упал на колени, тяжело дыша, но снова начал бубнить заклинание. Идиот! Он же себя угробит! Бежать надо, пока тварь не очухалась, а не добивать! Ещё одна волна, гораздо меньше предыдущих, и новый слой синего льда закрыл тонкие трещинки, уже змеящиеся по "айсбергу". В тоже мгновение, перехватив поперёк живота, меня вздёрнули в воздух.

- Лена, я тебя убью!! - Прорычал Инар, обматывая подмышками верёвкой и завязывая диковинным узлом на спине.

- Отпусти немедленно! - Взвыла, пытаясь достать до узла. - Сначала Нагива! Неужели не видишь, он выдохся?!

- Ну, конечно. - Буркнул шатен, щелкая пальцами. Вспышка, и у его ног лежит кучка знакомого уже светлого шнура. - Только он тебя и волнует!

- Инар, скотина, а раньше почему не мог так сделать?! - Зашипела я, сама не своя от ярости и страха за Нагива.

- Потому что не мог! - Рявкнул оскорблённо даймон и, хлопнув в ладоши, сотворил золотистую птицу, вроде некрупной вороны. Всунул ей в клюв конец наколдованной верёвки. - Наверх. Закрепить.

Быстро. - Отчеканил, глядя ей в глаза и подбросил тварюжку вверх.

Та стрелой полетела к светящейся линии, а Инар кинулся к моему проклятью, потерявшему сознание после третьей волны. Но лёд, сковывавший талли, уже трещал. Мелкие осколки сыпались дождём. Вскинув голову, увидела как птица, долетев до края, вдруг растворилась и верёвка упала бы вниз, но в последнюю секунду Вален, перегнувшись через край, схватил ускользающий кончик и тут же скрылся.

Тем временем Инар, подтащил Нагива к склону и оглушительно заорал.

- Вален, вытягивай Лену! Только быстрее!

Верёвка дёрнулась, натягиваясь. Но прежде она подняла меня, а волчонок обмотал любимого шнуром, по сути лишая и его и себя шансов на спасенье, я подхватила проклятье подмышками, до кучи обвив ногами.

- Инар, выбирайся быстрее! Поможешь Валену!

- Сумасшедшая! - Застонал даймон. - Не удержишь же!

Но блондин уже вытягивал нас обоих, а сквозь трещины в ледяной глыбе кое-где пробивался зеленоватый свет. Волчонок, плюнув на пререкания, быстро полез вверх, а я зажмурилась, чтобы не видеть освобождающегося талли. Плевать! Сейчас от меня уже практически ничего не зависит. Мы либо выживем, либо нет, но вместе. Так или иначе, но я скорее сдохну, чем выпущу из рук своё наважденье.

Вцепившись клёщом в безвольное тело, с ужасом вслушивалась в кажущийся оглушительно громким треск льда. Верёвка двигалась рывками, и пару раз нас неслабо приложило об каменистый склон. В какой-то момент почувствовала, что скорость, с которой нас вытаскивали из пропасти, выросла, но вздохнуть с облегчением не посмела до тех пор, пока плеч не коснулись сильные руки, вытягивая на твёрдую землю.

- Можешь уже отпустить. - Буквально пропел, лучащийся радостью Вален.

- Это ты так думаешь! - Прохрипела, осознав, что мышцы от напряжения заколодило так, что разжать "объятья" не смогу, даже под угрозой немедленной казни. - Почему Нагив в таком состоянии?

С ним всё будет хорошо? - Задала самый на данный момент животрепещущий вопрос.

- Вероятно, он просто перенапрягся. Думаю, скоро должен прийти в себя. - Успокаивающе улыбнулся блондин. - Какое-то время ему будет плохо, но через несколько часов восстановится, если не полностью, то почти. Правда, до тех пор Ниагив не боец, так что нужно в срочном порядке искать подходящее место для ночлега.

-А Талли нас здесь не достанет? - Покосившись на тёмный провал ущелья слева от себя, усомнилась в безопасности места.

Угу. Особенно если учитывать что два из четырёх членов команды в недееспособном состоянии.

Проклятье без сознания, а я в сознании, но зато с проклятьем в закостеневших конечностях, и выпустить его не могу. И не хочу, если честно. Лучше лежать как дура в обнимку с самым дорогим человеком на свете, слыша мерное биение сердца в его груди, чем поминутно проверять жив ли, сходя с ума от беспокойства. Тем более повод для такой наглости более чем весомый.

- Нет. Слишком высоко. - Достаточно уверенно, чтобы я выдохнула с облегчением, ответил Инар, садясь рядом. Смотреть на волчонка из положения "лёжа" было неудобно и физически, и... Так что я просто прикрыла глаза.

- К тому же, судя по тому, что удалось его сковать, талли совсем хилый. - Заметил Вален, поворачивая нашу с проклятьем живую скульптуру на бок, и принялся распутывать верёвку, завязанную узлом на спине. - Видно, появился совсем недавно и, значит, от породившего его источника далеко не уйдёт, пока не наберётся достаточно сил. Да и Нагив его знатно потрепал. Не один месяц восстанавливаться буде.

- Ничего себе хилый! - Возмутилась я, обретя дар речи. - Ты видел, что он Нагивом сделал? Чуть не угробил ведь, зараза!

- Лен, тебе же объясняли. Талли невозможно победить другой стихией кроме его собственной. Даже таково вот слабого отпугнуть-то проблематично, а у Нагива получилось.

- Ага. - Вклинился шатен, растягиваясь рядом в полный рост и закидывая руки за голову. - А этот талли был точно другой стихии. То ли земли, то ли духа, то ли обеих сразу. Я не разобрался толком, но не воды точно. Удивительно, что мы вообще живы.

- Да. Об удивлении... - Вытаскивая из-под меня конец развязанной верёвки, протянул блондин укоризненно. - Лена, ты поступила, мягко говоря, неосмотрительно. Девушке не пристало брать на себя такую ответственность, понимаешь? Ты могла и погибнуть.

- Ну не погибла же. - Фыркнула, пытаясь пошевелить пальцами. - Лучше объясните, что за ерунда с верёвкой произошла?

Подозревать волчонка в намеренном саботаже не хотелось, но как-то очень уж всё одно к одному вышло. Но, слава Богу, в зелёных глазах ничего кроме вполне искреннего сожаления приправленного смущением, не мелькнуло даже на мгновенье. А я смотрела очень внимательно, хоть и полу-прикрыв глаза и не подавая виду, что наблюдаю за его реакцией с замиранием сердца.

- Да демоны его знают. - Пожал шатен плечами. - Эта тварь гадская, видимо, силу тянула, пока Нагив её не закупорил. И то еле-еле успел вестника сотворить.

- Угу. - Буркнула я. - И тот сдох на подлёте.

- О чём ты? - Заинтересовался Вален, сматывающий дарёный канат и пристально разглядывающий каждый метр. - Если бы вестник растворился до того как закрепил верёвку, Инару бы никогда не выбрался.

- Да ты же сам её поймал! - От удивления даже голос пропал, превратившись в сиплое нечто.

- Я?! - Не меньше моего удивился блондин. - Даже и не думал! Смотрел только вниз, ожидая сигнала вытягивать.

- Но... Я же видела...

- Валена? - Напрягся волчонок, впившись в меня взглядом так, что даже озноб пробрал. Никогда бы не подумала, что Инар может смотреть так требовательно и жадно, будто готов душу вынуть, не получив немедленного ответа.

- Не знаю, если честно. - Произнесла осторожно, вглядываясь в окаменевшее лицо даймона. - Человека видела, а лица, уж извините, не разглядела. Только силуэт и руку, подхватившую верёвку.

Мне и в голову не пришло, что это мог быть кто-то чужой...

Ох, а ведь... Мы встревоженно переглянулись.

- Почти наверняка, это тот, кто нам в первый раз подкинул верёвку. - Несколько нервно озвучил общую мысль шатен. - Его кто-нибудь рассмотрел?

- Только силуэт. Кажется, лицо было какое-то... нечеловеческое, но почему так, не могу сказать. Не до того было. - протянул Вален, задумчиво теребя моток каната.

- У меня то же самое. Я тоже лица не видела. Свет ему в спину бил, вот и...

- Это очень подозрительно. В этих местах в принципе никого быть не должно. Присутствие кого бы то ни было - уже странность, а если вспомнить как вовремя и как быстро этот кто-то нашёл верёвку, и вовсе...

Инар говорил медленно, и взгляд у него был такой, будто мыслями мужчина был не здесь, а где-то очень далеко.

- Знаете что, - Подытожил Вален. - Давайте ка уже на ночлег устраиваться. Не нравится мне здесь, да и в такой близости к талли не стоит долго находиться. Чем чёрт не шутит, может он сможет и на расстоянии силу тянуть. Как бы Нагиву хуже не стало, если так.

Последний аргумент подействовал на меня, разомлевшую от близости наваждения и возможности абсолютно безнаказанно слушать и чувствовать любимого, как ведро холодной воды, вылитое на голову спросонок. Похоже, с этим наваждением, я совсем из ума выжила! Это же надо!

Солнце почти зашло. Осень, а мы лежим прямо на земле. Нагив без сознания, можно считать, что ранен. Ели в последний раз чёрт знает когда. Рядом шляется кто-то непонятный. Конечно, если бы он хотел причинить вред, не стал бы помогать. Но, кто знает, может он маньяк? А я при всём при этом думаю только о том, что сердце любимого бьётся так близко, что слышу каждый удар. Убить меня мало!

- Ты прав. Помоги, пожалуйста. - Несколько пристыжённо попросила блондина.

- Сейчас. Потерпи чуть-чуть. - Отозвался мужчина, осторожно массируя окаменевшие от перенапряжения мышцы.

В итоге, на то чтобы принять сидячее положение и отойти от обрыва подальше, ушло минут десять.

Можно было, в принципе, справится и быстрее, только Вален заявил, что в данных обстоятельствах насиловать измученные конечности не стоит, если я собираюсь ими в ближайшее время более-менее активно пользоваться. Не доверять опыту даймона причин не было ни малейших, так что послушалась и теперь сидела, усердно растирая ноги.

А Нагив всё никак не приходил сознание. Блондин, конечно, пытался успокоить меня, пояснив, что это в данной ситуации вполне нормально, но, всё равно, массировать нижние конечности я устроилась поближе к пледу, на который даймоны уложили проклятье, что бы иметь возможность слышать дыхание и чувствовать тепло его тела.

Посовещавшись, мужчины решили разделиться. Вален отправился искать подходящее место для ночлега, а Инар остался охранять нас с Нагивом. Вполне логично. Бродить в темноте по лесу с Нагивом наперевес и сумками...

- Вот чёрт! - Зашипела, осознав, что все мои вещи кроме тех, что на мне, сейчас находятся на дне ущелья.

- Что-то не так? - Моментально подскочил Инар, до того напряжённо всматривающийся в чащу.

- Да вот, вспомнила, что моя сумка...

Не успела даже договорить, как предмет печали лёг на колени.

- Эта? - Расплылся даймон в хитрой улыбке, изогнув бровь.

- Но как? - Изумлённо воззрилась я на него.

- Я же видел, как ты её в талли швырнула, и прихватил, когда Нагива оттаскивал. Подумал, ты будешь рада.

- Да я рада! Конечно рада! - Абсолютно искренне заверила шатена. - Но почему я не заметила, как ты её...

- Не знаю. - Пожал плечами Инар. - Возможно, потому что думала о другом. - В его быстром взгляде, брошенном на моё проклятье, явственно мелькнула досада. - Кстати, совсем забыл. Дай руку.

- Что?

- Руки, говорю, покажи...

Раздражённо поморщившись, неохотно протянула ладонями вниз. Даймон намёка не понял и невозмутимо перевернул. На мгновение, зеленоглазый завис разглядывая лишённые кожного покрова руки. А чего он ожидал, интересно? Законы физики ещё не отменял, а учитывая степень неровности каната, на котором проявляла чудеса эквилибристики и демонстрировала отсутствие инстинкта самосохранения, удивительно, что вообще до кости не стёрла.

Ни слова не говоря, шатен отпустил мои несчастные руки и отошёл к сваленной в груду поклаже.

Покопавшись в ней, выудил большую флягу. Помнится, в ней должна быть вода. Поздновато промывать, но хуже не будет точно. Не глядя в лицо, даймон всё так же молча осторожно и тщательно промыл раны.

- Подожди, я тут недалеко видел горту. - Сдавленным, каким-то непривычно хриплым голосом выдавил волчонок. - Сейчас приложим, станет легче. Я быстро. - И так и не подняв глаз, растворился в вечернем сумраке леса.

Ну, здорово... И как это понимать? Что за оригинальная реакция на банальнейшие вещи? Пожав плечами, переключилась на куда более насущные проблемы. Надо уже подниматься. Массировать конечности можно до бесконечности, только у меня времени куда меньше, так что...

Убедившись, что проклятье моё дышит ровно и умирать не собирается, я встала. Глубоко вздохнув, попробовала пройтись, подготавливая ноги к предстоящему по возвращении Валена марш-броску по ночному лесу. Пришла к неутешительному выводу, что в ближайшее время наград за успехи на поприще спортивной ходьбе можно не ждать.

Коленки подгибались, пару раз я и вовсе чуть не упала. Спасло только то, что лес есть лес, и опор в виде стволов тут было хоть отбавляй. Прислонившись спиной шершавой коре очередного исполина, обессиленно прикрыла глаза. Ну и как я буду перемещаться?

Выступать в роли обузы не улыбалось. Тем более что, даже если Нагив очнётся в ближайшее время, вряд ли будет чувствовать себя достаточно хорошо, чтобы продираться сквозь чащу самостоятельно. Сумки, конечно, тоже понесут Вален с Инаром. Куда уж мне!

Ага, а тут ещё и я со своей несвоевременной слабостью. Чёрт! Ну уж нет, надо будет, ползком поползу. Не сомневаюсь, что мужчины будут с пеной у рта доказывать, что вполне могут дотащить и меня, бить копытом в грудь и тянуть ручонки, только вот не хочу становиться бременем. Не была и не буду! Придётся делать лицо, чтоб не догадались. Лишь бы справится и не ударить в грязь... хм...

ладоням. Надо бы чистую рубашку на бинты порвать. Чувствую, сегодня не раз и не два упаду, а раны на руках открытые. Заражение крови не облегчит положения...

А кстати, помнится, в прошлый раз меня кто-то из спутников вполне успешно подлечил. Теперь точно знаю, что не Инар. Стал бы он искать какую-то горту вот уже минут десять как, если бы мог справиться без неё.... Да и блондин не стал бы столько времени изгаляться. Помог бы сразу и без просьб. Значит, и не он. Нагив? Честно говоря, слабо верится, хотя проклятье непредсказуемо. Кто знает, что ему в голову могло прийти?

И Валена что-то долго нет. Уже с полчаса как ушёл. Если он налегке столько времени пропадает, страшно представить, сколько будем идти таким вот малоподвижным на половину коллективом. А

ведь ещё хотелось бы поесть и поспать, да и согреться не помещало бы, холодно что-то.

Зябко поёжившись, одёрнула куртку. Как же помыться хочу... Как в гостинице переоделась, так хожу в одном и том же. Штаны ни на что не похожи, да и рубашка наверняка потом пропахла. Я же даже на ночь куртку не снимала. Ещё немного в таком темпе и проклятье начнёт от меня шарахаться из-за одного запаха. Скорей бы уже в замок попасть. Такая походная жизнь явно не для меня.

Тяжело вздохнув, вернулась на своё место поближе к Нагиву и, опустившись на краешек пледа, легко коснулась кончиками пальцев бледного лица. Сразу видно, что не спит, а без сознания. Щёки запали. Под глазами тёмные круги. Губы побелели и угольная прядь, упавшая на лоб только подчёркивает белизну кожи. А ресницы у него короткие, но густые-густые.

Провела по подбородку и скулам. Интересно, у местного населения борода и усы в принципе не растут или как? На щетину не намёка, хотя побриться никто из даймонов не мог. Негде просто. Или, может, опять магия? Ладно, не в этом суть, главное, что пульс в норме и кожа тёплая.

Не без усилия, оторвалась от любимого и подтянула поближе свою сумку. Приключения не прошли для неё даром. Порадовавшись, что натуральная кожа грязь и влагу пропускает не сразу, кое-как отряхнула торбу и потянула за шнурки. Видно, от жестокого обращения узлы на ремешках затянулись сильнее обычного. Пришлось рискнуть здоровьем и воспользоваться зубами, но, когда узел поддался и края сумки разошлись, чуть не отшвырнула её от неожиданности.

Из приоткрывшейся щели пробивался тусклый, но вполне различимый в сгустившейся уже темноте свет. Затаив дыхание и стараясь не слишком трясти сумку, осторожно заглянула внутрь. Хм... А

эльфийские браслеты и раньше по ночам светились или только сегодня начали?

ГЛАВА 10

В принципе, вполне могла этот феномен и не заметить, даже если он был, поскольку в такое время суток спала. Ну, если не считать ночи на Серой Пустоши конечно, но тогда, естественно, тоже ничего увидеть не могла. Нужно будет Валена спросить, когда вернётся, что это может значить, а до тех пор не буду ка я, пожалуй, ничего трогать. Никакие бинты не стоят такого риска. Кто их знает, эти артефакты магические, может сломались, когда сквозь талли пролетели?

Как взрывоопасную, я осторожненько, на вытянутой руке отнесла сумку подальше и уложила в корнях какого-то дерева. Правда, "подальше" - это всего-то пять метров, но дальше идти просто не рискнула из-за ватных, дрожащих ног и нежелания оставлять Нагива одного.

Вот, блин, мужики! Сначала с умным видом долдонили, рассуждая на тему опасности данного места, а потом оба смылись. Где логика, спрашивается? Хоть бы костёр развели, что ли... Того и гляди простужусь к чёрту. Вон, и в горле уже першит. . Не мудрено, в таком-то холоде.

Кстати, об артефактах и холоде... Остановившись на полпути к проклятью, похлопав по карманам, вытащила подарок шорхи. Он ведь говорил, что пирамидка на тот случай, если захочу согреться? Уже хочу. Очень. Только как?

Шорхи почти наверняка был в курсе того, что мой Дар ещё неактивен. Значит, использование подарка не подразумевало использование маги. Тогда как активировать пирамидку? Должно быть что-то простое, как дважды два, иначе Токанис хоть что-то сказал бы про принцип использования.

Повертев пирамидку в руках несколько секунд, а безуспешно попыталась наощупь найти какие-нибудь выпуклости или шероховатости на гранях. Не найдя ничего даже отдалённо похожего, со вздохом вернулась к наваждению и села рядом. Нагив, слава Богу, и руки у него были не в пример теплее моих. Толи у него температура, толи я постепенно начинаю коченеть, остывая. Осторожно прижалась губами к высокому лбу. Вроде температуры нет. Значит, проблема во мне самой. Вот весело будет, если я слягу! Будет тогда даймонам и инициация, и Венец, и "какава" с чаем.

Занятая не слишком весёлыми мыслями, я рассматривала то и дело пробегающие по граням пирамидки в ладони искрам. В темноте смотрелось очень и очень красиво., завораживающе даже и как-то мирно. Даже на душе легче стало. Не то что бы совсем, но ощущение, будто гладишь большого тёплого кота, уютно мурлычушего у тебя на коленях. Я не слишком люблю кошек, вообще-то, но вот конкретно сейчас стало легче.

Хм... А ведь и вправду легче! Осторожно встала. Ноги дрожали, но уже не норовили сложиться пополам. Вспомнилось, что и в прошлый раз... Правда ведь! Как раз тогда я тоже с подарочком в руках маялась не долго! Догадка пришла неожиданно. Только, шорхи чётко говорил "согреться".

Почему тогда... Может, я что-то путаю?

Подозрительно уставившись на вещицу, я замерла от неожиданности. Прямо на глазах ранки на ладонях, вполне тянущие на серьёзные раны, начали медленно, но верно затягиваться. Искорки будто соскальзывали с тёмной поверхности граней и впитывались кожу, не причиняя при этом ни малейшей боли, зато заполняя "прорехи". Уже свернувшаяся кровь буквально растворялась. Эм?

Первым порывом, было отбросить подарок. Страшно ведь. Не каждый день вот такое увидишь. Тем более, никого, кто мог бы объяснить суть явления и дать конкретный ответ на вопрос опасно это или нет. Всё же сдержалась, рассудив, что будь в этом что-то действительно вредное для здоровья, давно бы заметила. Который день таскаю пирамидку в кармане. Правда, в руки беру только второй раз, но, если верить ощущениям...

- Лена?

Сглотнув, подняла растерянный взгляд на вынырнувшего из темноты Инара с приличной охапкой каких-то цветочков, отдалённо напоминающих водосбор, но с широкими и кожистыми листьями.

Выглядела я должно быть очень и очень испуганно, так как даймон, едва увидев моё лицо, бросил траву. Обхватив лицо за скулы, он тревожно посмотрел прямо в глаза.

- Что-то случилось?

В ответ я только молча покачала головой. Ладони уже покрывала тонкая розовая кожица без намёка на разрывы. Разве что через левую змеилась тонкая длинная царапина. Говорить не могла. Слова просто застряли в горле, встав там комком. Ну, не привыкла я к магии! Хоть и видела уже много, но не с собой же в роли колдующей! Понимаю, что я тут по сути не причём. Подарочек сам всё сделал, но, всё равно, очень уж неожиданно.

Вероятно, испуг наложился на стресс текущего дня и меня попросту заколодило. Бедный даймон, тихо рыча, огляделся и не найдя ничего странного, виновато посмотрел на меня.

- Прости, я не должен был оставлять тебя одну надолго. - Сокрушённо протянул он, прижимая меня к себе. - Да ещё так надолго. Горту пришлось искать несколько дольше, чем рассчитывал Тебе ведь много понадобится. Ты испугалась? Прости...

Да уж! Много, ничего не скажешь! И как теперь объяснять волчонку, что никакая горта мне уже не нужна? Представив его лицо, когда покажу нормальные ладони, тихо засмеялась, закрыв глаза руками. В этом мире, что ни день, что-то новенькое происходит. Хорошо, что у меня нервная система крепкая, закалённая годами и всяческими неприятностями, не то была бы сейчас зеленоглазому истерика со всеми вытекающими.

Неправильно трактовав дрожащие плечи, мачо обнял ещё крепче и принялся торопливо убеждать меня в том, что он больше никогда-никогда меня не оставит одну, что всё будет хорошо, и он со всем обязательно разберётся. Если бы молчал, может, смогла бы взять себя в руки раньше, но так смех разбирал всё сильнее, и я только ниже опускала голову, заслоняя лицо ладонями. Очень уж не хотелось обижать заботливого даймона неуместным, по его логике, хохотом.

Кончилось тем, что окончательно убедившись в моей невменяемости и глубоко пострадавшей из-за пятнадцати минут, проведённых в тёмном лесу без присмотра, психике, Инар сгрёб мелко вздрагивающую тушку в кучку и сел прямо на землю, прижав к себе.

- Девочка моя, что же ты? - Гладя по спине и плечам, прошептал он в макушку. - Всё хорошо. Я с тобой. Мы вместе. Ну?

- Стесняюсь спросить, а что происходит?! - Послышался из-за спины слабый, но тем не менее грозный голос проклятья. - Я вам не мешаю?

- Нисколько. - Буркнул Инар, прижимая к себе крепче прежнего, сводя мои попытки освободиться на нет. - Рад, что ты пришёл в себя.

- Не уверен. - Хмыкнул Нагив мрачно.

- В чём? В том, что пришёл в себя или в том, что я этому рад? - Съехидничал волчонок, намереваясь видимо расплющить меня.

- И в том и в другом. - Буркнул любимый.

Чёрт! Да что же это такое! Глупейшая ситуация и виновата в ней только я! Хотя Инар тоже хорош. С

какого перепуга он так вцепился в меня?! Ведь нарочно не отпускает, демонстрируя проклятью не столько мою слабость, сколько близость "к телу". Угу... И в прямом и переносном смыслах. От злости на саму себя даже смех сгинул в никуда. Кретинка безмозглая! Только-только отношения с наваждением начали налаживаться, а я всё испортила. Истеричка, блин!

Костеря себя на все лады, извернувшись, я с силой ущипнула Инара в районе живота. Сделать это оказалось довольно затруднительно, учитывая степень напряжённости и без того каменного пресса мужчины. Удивлённо охнув, волчонок чуть ослабил хватку, и, чуть отклонившись корпусом назад, наконец-то посмотрел на меня. Правильно оценив ярость, плескавшуюся в моих глазах, даймон опустил руки.

Ни слова не говоря, поднялась на ноги и подошла к Нагиву. Тот сидел на покрывале, сверля меня мрачным взглядом. Опустившись на колени ярдом с ним, проверила пульс, потрогала лоб и, удостоверившись удовлетворительном состоянии и того и другого, облегчённо вздохнула. Когда проклятье зло прищурилось, глядя исподлобья, только насмешливо фыркнула, якобы спокойно принимая этот взгляд, полоснувший по сердцу.

Не собираюсь ни оправдываться, ни объясняться. Ещё не хватало! И так уже напортачила, любые пояснения только усугубят положение. В конце концов, не маленький. Сам разберётся. Ничего откровенно крамольного он не видел, а то, что Инар меня обнимал... Ну, и что? Я пока никому ничего конкретного не обещала.

Если бы не поджимающее время, можно было бы с чистой совестью утверждать, что случившееся мне только на пользу, а то любимый, похоже, уже решил, что выбрала именно его и только из вредности не говорю об этом прямо. Нет, так оно и есть, конечно. Кто бы спорил? Только рановато проклятье пришло к этому выводу. То, что легко достаётся, так же легко приедается и забывается.

Ревность ещё никто не отменял и при всех её минусах, плюсы в нашей ситуации могут перевесить и оказаться очень кстати.

Сложно сказать, как долго я сидела вот так, успокаивая себя и пристально рассматривая убитый последними днями маникюр. Наверное, не очень долго, потому что Инар только-только успел собрать брошенные в прямом смысле слова мне под ноги цветочки, когда наважденье справилось со злостью и соизволило подать голос.

- Так что всё-таки происходит? В очередной раз предложение делаешь? - Смерив волчонка насмешливым взглядом, ехидно спросило проклятье.

- Если ты о цветах, то это - горта. - Сдержанно отозвался зеленоглазый, подходя. - Лена сильно поранила руки, поэтому...

Ещё до того, как даймон закончил фразу, Нагив уже во всю ощупывал мои конечности от плеча к кисти. От возмущения буквально задохнулась. Ну, не только от возмущения, если уж на чистоту, но и от него тоже. Как кобылу, её Богу! Раздражённо шипя, вырвала руки у наважденья и рывком поднялась, отодвигаясь от бестактного змея-искусителя и засовывая в карман куртки камень-пирамидку, которую всё ещё сжимала в кулаке.

Я сейчас должна хотеть Нагиву пощёчину влепить, а не зацеловать до потери пульса. Должна, но не обязана... Угу... Пока я разбиралась с застёжкой на кармане, понадёжнее пряча, как оказалось, очень полезный и ценный подарок, любимый встал и, не обращая не малейшего внимания на моё злобное шипенье, продолжил процедуру осмотра.

- Ладони. - Коротко бросил волчонок, не скрывая раздражения.

Даймон моментально цапнул кисти и, несмотря на слабые попытки вырваться, перевернул ладонями вверх.

- Хм... Инар, раньше ты врал куда лучше. Я разочарован. - Протянул Нагив язвительно. - Или ты думаешь, я поверю, что из-за такой царапины ты принёс такое количество горты? За идиота меня держишь?

Отбросив мои руки, будто что-то откровенно мерзкое, даймон развернулся к нам спиной и направился, слегка пошатываясь, к груде сумок. Волчонок проводил его изумлённым взглядом, чтобы в следующую секунду, в свою очередь, бесцеремонно вцепиться в мои несчастные конечности, ставшие причиной конфликта. И без того не маленькие глаза мужчины расширились, но я только пожала плечами. Что я ему скажу?

- О, Нагив! Как хорошо, что ты пришёл в себя. - Избавив меня от необходимости объяснять то, что мне и самой не слишком ясно, воскликнул Вален как нельзя кстати вернувшийся из разведки.

Выглядел он довольным донельзя, хотя, если я хоть что-то понимаю, поводов тревожиться и у нас при любом раскладе остаётся немало. Интересно, что его так порадовало?

- Как себя чувствуешь? - Весело спросил блондин, подходя. - Уже отблагодарил?

- Прекрасно! - Буркнул Нагив таким тоном, что Вален непонимающе покосился на нас с Инаром. Мы почти синхронно пожали плечами, насупившись. - А за что, позволь спросить, я должен благодарить?

И кого?

- Так ты ещё ничего не знаешь? - Несколько удивлённо протянул тот. - Лена...

- Давай на отстранённые темы вы поговорите позже. - Вклинилась я, не желая присутствовать при очередном витке этой беседы. Не хочу видеть недоверие в глазах наважденья и уж тем более не собираюсь выслушивать обвинительные реплики ни в свою сторону, ни в сторону Валена. Да и благодарность проклятья, даже если он поверит блондину, нужна мне меньше всего. - Вален, я должна показать тебе что-то очень важное.

Подхватив его под руку, потащила к своей сумке, не подавая вида, что заметила, как при упоминании моего имени Нагив резко дёрнулся и молниеносно обернулся. Его взгляд буквально жёг спину между лопаток, а молчание оглушало, билось в висках.

- Понимаешь, - Начала я, когда мы дошли до места. - я хотела достать из сумки рубашку, но когда развязала, увидела, что браслеты, которые мне дал Майлан, светятся. Трогать побоялась. Решила сначала спросить тебя безопасно ли это.

- Светятся, говоришь....

Блондин спокойно присел на корточки рядом с торбой, сиротливо притулившейся в корнях очередного дерева-гиганта, и потянул за ремешок. Края разошлись, явив взору браслеты, всё так испускающие ровный зеленовато-белый свет. Вален протянул руку и, не касаясь артефакта, что-то прошептал. Ничего не изменилось, кроме выражения лица даймона, которое из задумчивого стало откровенно удивлённым.

- Хм... Лена, а до этой ночи джолинаэре...

- В том-то и дело, что не знаю. - Развела я руками, поёжившись. - До сегодняшнего дня как-то не приходилось в сумку залезать. Хотя... - Воспоминание мелькнуло, заставив поражённо застыть. Как я могла забыть! - Вру! Вален, ведь я же после боя на Серой Пустоши из неё носки доставала! И

ботинки... Было темно, ночь... Конечно, костёр горел, но, если бы браслеты светились, заметила бы точно.

Ну да... Тогда я была так зла на себя, Нагива и Валена заодно, что в сумке шуровала более чем активно. Даже, кажется, браслеты под руку попадались. Не могла я не заметить такого, тем более что, отводя взгляд, старательно смотрела именно в сумку.

- Что ж, если так, остаётся только один вариант. - Безэмоционально поведал Вален, с отстранённым видом проводя над артефактом руками.

- И какой? - Осторожно уточнила, пристально следя за манипуляциями мужчины.

- Безопасно. - Наконец вынес вердикт блондин, и я с облегчением выдохнула. - Вероятно, талли действительно принадлежал к стихиям духа и земли. - Пояснил мужчина поднимаясь. - Довольно редкое сочетание, надо сказать. Насколько мне известно, случаев, когда талли были созданы сразу двумя стихиями, известно меньше десятка за всю историю существования Академии, а это без малого семь тысяч лет.

Даймон солнечно улыбнулся и, чуть склонил голову к плечу.

- Рад сообщить, что ты - любимица судьбы. Джолинаэре являются воплощением тех же стихий.

Случай, что свёл тебя с прОклятым, и упрямство, из-за которого ты решилась ему помочь, спасли нас.

Последний повелитель эльфов был откровенно слаб и правил исключительно благодаря магии артефактов. Браслеты, лишённые сильного носителя, да ещё и вынужденные подпитывать слабого, исчерпали большую часть накопленной за века магии.

- Но почему Майлан ничего об этом не сказал? - Протянула я озадаченно. - Зачем ему было что-то скрывать?

- Утверждать не могу, но. Скорее всего, он и не знал. Структура древних артефактов слишком сложна, чтобы в ней мог разобраться не специалист.

- А ты специалист? - Прищурившись, усмехнулась я.

- Представь себе. Зав кафедрой предметной магии Академии. - Торжественно поклонился даймон. - Но и я вряд ли что-то понял бы, еслиб не уникальное стечение обстоятельств.

- В любом случае, непонятно, почему никто из эльфов не смог одеть джолинаэре. - Заметила я, немного ошарашенная признанием мужчины. - В конце концов, среди претендентов наверняка были и сильные маги, тогда почему...

- Рискну предположить, - отозвался Вален - что сработал какой-то встроенный в артефакт механизм защиты. Вероятно, хотя это только мои догадки, в данной ситуации любой, одевший браслеты превратился бы не в их хозяина, а в донора силы. Им нужна была подпитка. Я очень хороший артефактор и поэтому кое-что понимаю в этом. Конечно, тот, кто создал это, - блондин с уважением, граничащим с благоговением, кивнул в сторону сумки - был гением. Методика создания артефактов такого уровня не известна никому из ныне живущих магов. Древние были куда сильнее и могущественнее нас, своих потомков. Но даже для них существовали ограничения. Джолинаэре способны дать очень и очень многое, впитывая магию из окружающего пространства, но если их последний обладатель жил только за счёт этой магии и тратил её больше, чем браслеты могли аккумулировать... - Вален ненадолго замолчал, задумавшись. - Как раз во время правления последнего повелителя начались аномалии в Анкавиме. Возможно, это как-то повлияло на способность браслетов к самовосстановлению, заклинив механизм конгинтивенции потоков си...

Извини! - Заметив мой скептический взгляд, рассмеялся даймон. - Увлёкся.

- Я заметила. - Улыбнулась я.

Честно говоря, обаяние этого уверенного в себе и обычно спокойного, как танк, мужчины зашкаливало, когда он вот так искренне смеялся или расплывался в добродушной улыбке. На секунду кольнула зависть к той, что станет его любимой. Из Валена получится прекрасный муж и отец. Жаль, что моё собственное сердце так опрометчиво выбрало не его. При всём желании, не могу представить себе блондина, в роли своего возлюбленного. Дура...

- Не буду вдаваться в подробности, - поднимая сумку, произнёс блондин весело - но, когда ты швырнула джолинаэре в талли, артефакт, будучи одной с ним полярности, впитал немалую часть силы монстра. Вероятно, именно поэтому Нагиву удалось сковать талли, хоть и на время. Так, что ты спасла его дважды. Или трижды?

- Какая разница. - Отмахнулась я раздраженно. Тема была откровенно неприятна. От мысли, что любимый реально мог погибнуть, что-то внутри скручивалось в тугой узел. - Любой из вас поступил бы так же. Давай, не будем об этом.

- Почему же? - Возразил Вален, как-то странно глядя на меня. - Лена, ты всё-таки женщина. С тебя и спрос другой. Да и не каждый мужчина кинется в пропасть навстречу к талли, ради кого бы то ни было. Думаешь, я не видел, что ты с собой сделала? И ведь даже не пожаловалась ни разу. Мало того, что не побоялась погибнуть, скинула верёвку и талли отвлекла, так ещё и вытащила Нагива, когда я уже почти попрощался с другом. Ты...

Подобное многословие было несвойственно блондину, тем более что я сказала, что эта тема мне неприятна, поэтому, подозрительно прищурившись я вперила в него тяжёлый взгляд на первых же словах. Вопреки обыкновению, даймон не понял намёка. Или не захотел понять? Резко обернувшись, почти сразу же нашла взглядом высокую фигуру. Нагив?

Вот значит как! Пропиарить перед наважденьем решил?! От злости меня чуть не перекосило. Зря я про Валена так хорошо думала. Если уж понял, что Нагив мне не безразличен, мог бы додуматься и до того, что его благодарность мне не нужна. Я себя не под забором нашла, чтобы на подачки, как шавка безродная, кидаться.

Скрипнув зубами, я окатила ледяным презрением мгновенно замолкнувшего мужчину и, забрав сумку, двинулась к Инару. Что за день? Какие нервы такое выдержат? Слава Богу, верно расценив в прямом смысле убийственное настроение, Нагив лезть с разговорами не спешил. Глядя прямо перед собой, я прошла мимо любимого, старательно удерживая невозмутимое выражение на лице.

- Мы сегодня на ночлег устраиваться будем? - Бросила холодно. - Ночь на дворе.

- Лена... - Широкая лапища легла на плечо. Валену хватило пары секунд, чтобы нагнать меня.

- Что? - Отозвалась самым равнодушным тоном, который только смогла воспроизвести, и стряхнула тёплую ладонь.

Головы не поднимала, поэтому взглядом упёрлась в район диафрагмы. Правильно... Глупо было рассчитывать, что даймоны осознают наличие у такой вот мелкой меня ещё и гордости. С меня и наглости достаточно. Ну да - ну да... смелость и упёртость они тоже отметили.

-Прости. - Тихо произнёс блондин. - Я не хотел тебя обидеть. Просто, хотел показать Нагиву, что он не прав в конфликте с Инаром. Услышал последние фразы, когда возвращался.

- Ясно. - Кивнула, сложив губы официальную улыбку. Её-то он и увидел, когда запрокинул мою голову, повернув лицом к себе, мягко взяв за подбородок.

- Скажешь, чем я тебя так задел? - Тихо спросил он, вглядываясь в злые и холодные глаза. - Я

догадываюсь, но хотелось бы быть уверенным...

Объяснить? Как, если сама до конца не понимаю что именно больше бесит? То что мимоходом признался в собственной уверенности неспособности женщины быть нормальным полноценным человеком? Если следовать его логике, честь, совесть и готовность рисковать собой для женщины - нонсенс. Даже если Вален признал наличие у одной конкретной особи этих качеств, это не меняет того факта, что обнаружить он их не ожидал. Нормально, да? Чёртовы гендерные роли!

Как вариант причин для злости - наплевательское отношения к моему мнению. Да, я не друг, но, пусть и на одну неделю, член команды. Чем заслужила такое вот пренебрежение? Отсутствием мускулов? Незнанием этого, абсолютно нового для меня мира? Просила же не говорить на откровенно неприятную для меня тему. Вален сделал с точность до наоборот. Многословно, пафосно до глупости, да ещё и в присутствии проклятья. Думал, меня это порадовать может? Значит, либо держит за недалёкую дуру, либо за жаждущее признание никчёмное нечто.

А самое главное, Нагив. Главное настолько, что даже я сама прекрасно понимаю, притянутость за уши предыдущих доводов. После хвалебных дифирамбов на тему моей исключительности, уже я не смогу поверить в искренность чувства проклятья, если оно и будет. То, что оно будет я почти не сомневалась, чувствуя всем своим существом: наважденье так или иначе тянет ко мне. Только не люблю самообмана в таких вопросах. Мне мало притяжения или страсти. А теперь ещё и...

Блондин выставил меня в таком свете, что теперь и глаза-то поднять стыдно. Из каких бы соображений он не действовал, всё равно нарисовал меня этакой няшечкой.... Не учёл одного - я не такая. Я жёсткая, холодная, иногда циничная и не слишком склонная к сантиментам. Единственное, что выбивается из этой картины - наважденье.

Не знаю где и когда я ударилась головой, но пылкие чувства мне не свойственны в принципе. А

Нагив... Что ж, исключение только подтверждает правило. Всё равно, так или иначе, я всегда стараюсь руководствоваться разумом и банальной выгодой для себя любимой. Ненавижу розовые сопли, даже если сама сейчас веду себя как классическая романтическая дурочка.

Будь у нас больше времени, я нашла бы как использовать и этот идиотский момент с рекламой белой и пушистой меня, но времени-то как раз и нет! И как, спрашивается, при таком раскладе добиться, чтобы синеглазый даймон принял и полюбил меня такой, какая я есть? Со всеми закидонами, склонностью анализировать всех и каждого, стойкой привычкой использовать все доступные методы воздействия для достижения результата, включая эмоциональный (и не только)

шантаж, лесть, обман и подкуп?

Что мне, встать перед мужиками и по пунктам перечислить свои недостатки? Угу. Так они мне и поверили в свете последних событий.... Я же не виновата, что влечение к конкретно взятой особи мужского пола так исказило привычное поведение и восприятие окружающей действительности! Или виновата? Не знаю, но в любом случае, няшечкой не стану, даже если очень захочу. А я и не хочу.

- Боюсь на данный момент времени, цензурных слов у меня может не хватить, а из нецензурных ты мало что поймёшь. - Ласково прошипела я. - Предлагаю отложить разъяснения до того момента, когда успокоюсь и смогу более менее связно выражать свои мысли. Хорошо?

Блондин кивнул и с тяжёлым вздохом отпустил мой подбородок. На душе стало погано. Несмотря на всю ярость и раздражение, робкие оттенки стыда за поведение, подозрительно напоминающее истерическое, пробились к свету. Веду себя, как... Как дура я себя веду! Как банальная сентиментальная идиотка. От раздражения и злости на саму себя захотелось от души стукнуть себе по лбу. Надо что-то с этим безумием делать, пока не поздно.

- Вален... - Выдохнула в широкую спину даймона. - Я... Я не права. Понимаю, что ты хотел как лучше. Только в следующий раз, пожалуйста, учитывай и моё мнение.

Пристальный взгляд обернувшегося даймона натолкнулся на упрямо сжатые губы и невозмутимое лицо. Не могу же показать какая каша сейчас у меня в голове?! Мало того, что сердце и тело самым наглым образом вышли из-под контроля, так ещё и разум начал подводить.... Ни слова не говоря, блондин осторожно обнял меня, ласково погладив по волосам.

- Как скажешь. - Улыбаясь, прошептал он мягко. - Простишь?

- Уже. - Отозвалась я, чувствуя себя в медвежьих объятьях великана маленькой девочкой.

- Мы идём или как? - Ледяным тоном произнёс Инар так близко, что я почти физически ощутила его дыхание.

- Конечно. - Спокойно кивнул блондин, отстраняясь, и направился к сумкам. - Тут недалеко, на наше счастье, магический источник. Не слишком устойчивый, но вполне подходящий для восстановления сил. Очень кстати, учитывая состояние Нагива.

- Я в порядке. - Рыкнуло наважденье, не отрывая от меня цепкого пронзительного взгляда.

- Кто бы сомневался. - Фыркнул Инар. - Для пережившего атаку талли, более чем.

- Пошли уже. - Буркнула я, раздумывая взять или нет дополнительную нагрузку в виде пары сумок или не проявлять необоснованного альтруизма. Проблему выбора решил блондин, попросту сграбастав почти всю поклажу, оставив волчонку только свёрток с покрывал, и, сделав жест следовать за собой, шагнувший в чащу.

Пожав плечами, последовала за ним, титаническим усилием заставив себя не оглядываться на вяло переругивающихся даймонов. В случае чего волчонок вполне справится с помощью проклятью, а если нет, позовёт - не переломится.

Очень быстро смешанный лес сменился хвойным. Взошедшая луна забрызгала всё окрест серебром. Нагив держался в паре метров позади меня и о чём-то тихо беседовал с Инаром. Как ни старалась, ничего кроме приглушённых голосов разобрать не смогла. Ни слова! А жаль. Было бы очень и очень полезно подслушать беседу, которую, уверена, скрывают от меня магически. В

противном случае, хоть одно-два слова я бы точно смогла идентифицировать, а так только невнятный шум, окрашенный знакомыми нотками.

Мы шли довольно быстро, благо лес из высоких корабельных сосен не слишком затруднял движение. Подлеска как такового практически не было. Земля, густо усыпанная опавшими некогда иглами, мягко пружинила под ногами. Тихий скрип высоких стволов должен был пугать, но рядом с даймонами страху не было места. Единственной проблемой были толстые узловатые корни тут и там выступающие из земли. Несмотря на помощь подарка шорхи, усталость брала своё, и я то и дело спотыкалась.

Только гордость не позволяла сбавить шаг. Нагив-то, при том, что был белее полотна и явно чувствовал себя хуже, ни жестом ни словом не выдавал усталости. Если бы не следила за ним так пристально, хоть и незаметно, не догадалась бы насколько ему тяжело даётся "прогулка". Но неестественная, словно приклеенная, улыбка на побелевших от напряжения губах и злое упрямство в глазах, выдавали его. Да, ещё слишком уж прямая спина.

Инар и Вален несколько раз спрашивали его о самочувствии и предлагали помощь, но даймон только раздражённо поводил плечами и молча продолжал идти. Баран упёртый. Сколько нам ещё идти?! Ничего себе "недалеко"! Нужно будет Валену потом разъяснить, что почти сорок минут пешкодралом по ночному лесу называются несколько иначе.

Когда, споткнувшись в сто двадцать пятый юбилейный раз, я ощутимо ударила пальцы на левой ноге и тихо зашипела, меня поддержала твёрдая рука. От сжавших локоть горячих пальцев по телу уже привычно пробежала волна жара и, даже не глядя, я поняла кто это.

- Устала? - Тихо спросил даймон, одним прикосновением сводя на нет надежду сдержать обещания данные самой себе. Наивная! Как, интересно, я собиралась быть холодно-равнодушной с наважденьем, когда от звучания его голоса всё внутри дрожит и расплывается знойным маревом? Как ни старайся, всё равно глаза выдадут бурю, клокочущую в душе....

- Да ты и сам еле на ногах стоишь. - Фыркнула, скрывая за язвительным тоном смятение.

- Ты права. - Широко улыбнувшись, неожиданно признал Нагив. - Очень хочется прилечь. - Опаляющий жар из-под ресниц резко контрастировал с заявлением об усталости. - Составишь компанию?! Выдохнул, почти касаясь губами уха.

На мгновение я опешила от столь активного проявления внимания и откровенного намёка. И это после того, как, очнувшись, даймон буквально цедил слова? Понимаю, конечно, что тогда проклятье приревновал к Инару, но что заставило его так резко изменить мнение? Неужто дифирамбы Валена?

На душе стало тоскливо, несмотря на привычную реакцию организма в целом, подло откликнувшегося на прикосновение волной удовольствия и дрожью, пробежавшей по всему телу.

- Ты не приболел, дорогой? - Раздражённо фыркнула я, демонстративно отшатнувшись, и попыталась отойти от наважденья. - Я смотрю, ты в процессе борьбы с монстром головой всё-таки об камень приложился. Сильно!

Далеко отодвинуться не удалось, поскольку проклятье, ничуть не обидевшись на гневные реплики, прижал меня к себе, ревниво прищурившись. Обвив рукой талию, мужчина без видимых усилий легко удержал меня в непосредственной близости, и при этом, зафиксировав ладонью подбородок, пристально посмотрел в глаза, что-то очень настойчиво там выискивая.

- Отпусти! - Рыкнула, безрезультатно трепыхнувшись и понимая, что сейчас либо ударю, либо поцелую. И, при любом раскладе, сделаю это с душой.

Уже почти решилась, что остановлюсь на "ударю", когда даймон пошатнулся. Почти незаметно, едва-едва. Будь он не так близко, я бы и не заметила, а так даже сердце пропустило удар. Правда, Нагив виду не подал. Только взгляд на мгновенье расфокусировался и на лбу выступили крохотные бисеринки пота.

- Так как на счёт полежать? - Всё ещё улыбаясь, проникновенно протянул он, медленно поглаживая большим пальцем мою щёку.

- Как скажешь, мой король. - Выдохнула, прежде чем сообразила сменить приготовленный для ответа ехидный тон, и потому мой голос прозвучал откровенно ядовито.

Нагив дёрнулся, и в аквамариновой глубине мелькнуло недоумение. Однако его рука всё так же крепко прижимала меня к широкой груди. Я даже услышала, как сбился ритм, который отбивало его сердце совсем близко.

Наверное, правильнее было бы позвать кого-то из даймонов, но я точно знала, что от их помощи проклятье откажется не менее категорично, чем раньше. Всё-таки и у самых сильных мужчин есть место слабостям. А действительно сильным и мужественным более чем кому бы то ни было свойственны гордость и привычка "держать лицо". Особенно перед женщинами. По крайней мере, перед теми, которые нравятся.

Единственный плюс сложившейся ситуации был в том, что теперь я не только чувствовала, но и знала, что, как минимум, не безразлична Нагиву, а как максимум.... О максимуме думать хотелось слишком сильно, чтобы я могла себе это позволить, по крайней мере, сейчас.

Хотя бы потому, что минусов взгляду предстало куда больше. И откровенно дурное самочувствие любимого, и проблемы с его перемещением к ещё несуществующему лагерю, и собственная глупость, отразившаяся в спонтанной реакции. Последняя может значительно осложнить дальнейшее продвижение к цели.

Незаметно вздохнув, я оглянулась в поисках Валена. Тот стоял в нескольких метрах впереди, задумчиво глядя на нас. Несмотря на темноту, я рассмотрела вопросительное выражение, промелькнувшее на его лице. Какая он всё-таки умница!

- Лена, ты не слишком устала, чтобы нести эту тяжёлую сумку? - Спросил блондин довольно громко.

Нагив сделал шаг назад, освобождая меня от своих объятий, но не от пронзительного опаляющего внимания.

- О да! - Кивнула я, нарочито тяжело вздохнув, и опустила плечи.

Рядом материализовался Инар, и потянул за кожаный ремешок.

- Я понесу. - Сдавленно произнёс он, отводя взгляд.

- Конечно. - Улыбнулась я максимально вымученно. - Спасибо, волчонок. Нагив, ты не мог бы помочь мне? - И прежде чем даймон успел среагировать, шагнула к нему, закидывая руку себе на плечо. - Давай представим себе, - просительно заглядывая в лихорадочно блестевшие ярко-синие глаза, произнесла я громко - что мы просто прогуливаемся по очень-очень старому парку. А то после сегодняшних ужасов, мне как-то... неуютно.

Не скрывая скептицизма, наважденье смерил меня взглядом и, вдруг, ласково улыбнулся. На мгновение на его лице промелькнуло удивлённо благодарное выражение, сменившееся ироничной гримасой. Потом даймон тихо, но искренне рассмеялся.

- Я тебя понял. - Произнёс он, лукаво усмехаясь. - Я дурак. Буду рад принять твою помощь, дорогая.

И кстати, - прошептал, склонившись к моему лицу так близко, что коснулся кончиком своего носа моего - ты обещала мне спеть. Помнишь?

- Помню. - Растворяясь в синеве, я довольно ухмыльнулась и кивнула. Даже когда он целовал меня, я не чувствовала себя такой... счастливой? - Как только устроимся на ночлег, обязательно спою, а сейчас, думаю, не стоит тратить на это силы. Ты же видишь, как я устала...

Лукавые искорки то и дело всплывающие из глубин аквамарина завораживали ничуть не меньше чем запах и тепло тела любимого.

- Тогда, предлагаю поторопиться. - Подытожил даймон, выпрямляясь. - Я в нетерпении.

Дальше мы двинулись уже вдвоём. Вообще, Нагив, несмотря ни на что, старался не столько опираться на мои плечи, сколько обнимать за них (упрямый баран!), но иногда его рука тяжелела и мужчина, сцепив зубы, замедлял шаг, наваливаясь на меня. Я чувствовала, что слабость злит даймона до чёртиков, но он ничего не мог поделать и только скрипел зубами, искоса посматривая на меня.

Наконец, мы пришли. Искомое место отыскалось неожиданно. Просто в один прекрасный момент деревья расступились, выпустив нас на покатый берег идеально круглого, как пиджачная пуговица, небольшого пруда. Глянцево-чёрная поверхность воды казалась в лунном свете настолько гладкой, что вызывала желание покататься на коньках. От деревьев до кромки воды наличествовало около пяти или чуть больше метров густо поросшего сначала низкорослой, а дальше высокой осокой берега.

- Вон там. - Махнув рукой, удовлетворённо констатировал Вален, делая знак следовать за собой, и пошёл вдоль берега куда-то влево.

От души радуясь тому, что до сего момента комары и прочие кровососущие насекомые откровенно брезговали моей кровью и очень надеясь, что так будет и впредь, я остановилась, обозревая окрестности будущего лагеря. Несмотря на живописность пейзажа и даже некоторую романтичность, что-то тревожное заворочалось в груди. Нет, не дурное предчувствие. Просто... Просто ощущение какой-то неправильности пасторальной картинки, какое-то странное чувство неполноты видимого взгляду.

Смутное тревожное царапнуло сознание и схлынуло, когда Нагив, тепло улыбнувшись, взял меня за руку и потянул, вынуждая двинуться вслед за блондином. Последние минут пятнадцать пути моё проклятье держал спину настолько прямо, что уверенности в том, что он попросту не рухнет без сознания в один прекрасный момент, не было не малейшей. Морально я была готова к тому, что мужчина попросту упадёт, даже не изменив выражение лица с нахально весёлого на какое-нибудь другое.

С одной стороны такая бравада злила, а с другой... С другой вызывала уважение. Честно говоря, вид болеющего мужчины, как правило, меня жутко злил. Нет, я понимала, конечно, что должна проявлять сочувствие и заботу, но когда кто-то из подчинённых "сильного" пола в период эпидемии гриппа заболевал, бледный несчастный вид высоченного детины (Из-за необходимости часто и быстро грузить крупногабаритные предметы мы на работу брали именно таких) только раздражал.

Помимо воли возникал вопрос, почему я с температурой под сорок бодро глотаю таблетки и ношусь по залу, подменяя девочек-продавцов, оказавшихся на больничных с детьми, старательно делая вид, что всё пучком? Почему остальные девочки, те, у кого не было детей, точно так же как и я пахали вдвое больше обычного, несмотря на недомогание, тогда как мужская часть коллектива при первых признаках нездоровья превращалась в серо-зелёное ноющее нечто?

Помнится, наш местный Казанова Димка как-то раз припёрся ко мне в кабинет, где, в силу отсутствия двух третей коллег, я уже третьи сутки даже ночевала, выходя исключительно для визита в ближайшую аптеку. Глядя глазами умирающего спаниеля, он торжественно положил в центр заваленного бумагами стола градусник и несчастным тоном возвестил, что должен уйти домой немедленно, дабы не погибнуть во цвете лет в страшных мучениях. Градусник показывал тридцать семь и пять...

Наверное, именно поэтому упорное нежелания Нагива признавать собственную слабость и принимать помощь, меня всё же больше восхищало, чем злило. По идее, даймон согласился принять мою поддержку, но на деле, почти всю дорогу шёл сам, при этом ещё и умудряясь отпускать ехидные замечания. Причём большей степенью в свой собственный адрес...

Осознав, что конец пути близок, любимый воспрял духом и с ещё большим энтузиазмом рванул вперёд, на ходу хитро подмигнув мне. Несмотря на это, от моего взгляда не укрылись не алебастровая бледность лица наваждения, ни капли пота, выступившие на висках. Однако хватка ничуть не ослабела и стальные тиски пальцев на запястье, не оставляли ни малейшей надежды вырвать руку, а ширина шагов под стать росту не давала возможности идти нормально. Пришлось позорно болтаться позади с упорством ледокола рассекающего пространство даймона.

Слава Богу, продлилось это недолго. Уже через пару минут Вален остановился, скинув с плеч поклажу. Выбранное им место ничем особенным на первый взгляд не отличалось от любого другого куска берега, но мой "буксир" замер, как будто принюхался, прикрыв глаза и удовлетворённо кивнул, стрельнув в блондина благодарным взглядом.

- Удивительная удача - найти источник. - Произнёс он, демонстративно пригребая озадаченную меня к себе подмышку.

Демонстрация, видимо, предназначалась насупленному Инару, который буквально сверлил наважденье тяжёлым взглядом. Не могу сказать, что роль приза была мне приятна, но потрясать кулаками и отстаивать позицию "я сама по себе" тоже не тянуло абсолютно. Но с волчонком всё же стоит поговорить при первой же возможности. В целом он мне очень симпатичен. Не хочу ставить его в дурацкое положение, даже если он сам виноват. Нужно было поинтересоваться перспективой, прежде чем прилюдно предложение делать.

Тяжело вздохнув, я всё же отстранилась и направилась к пруду. Зачерпнув воды, чтобы умыться, с удивлением обнаружила, что она тёплая. Не то чтобы очень, но гораздо теплее, чем можно было ожидать, учитывая время года и общую "свежесть" воздуха. Вероятно, в этих местах распространены горячие источники. Нахмурившись, я попыталась собрать воедино скудные сведения на эту тему, известные мне со школьных времён. Честно говоря, про гидротермальные источники знала я удручающе мало.

Большей частью воспоминания касались чёрных курильщиков и вестиментиферы, название которых учила как скороговорку. Но логика подсказывала, что при наличии в непосредственной близости столь глубокой расщелины и источника на её дне, действующий горячий источник здесь - не совсем нормально. Впрочем (я пожала плечами, ополаскивая лицо) не мне судить. Если даймоны не обратили внимания на этот факт, значит всё в порядке. В конце концов, это их мир и кому как не им решать, что для него нормально, а что нет?

Глянцево-чёрная поверхность воды мерцала в свете луны, маня к себе. Подавив смутное, но неоправданно рискованное (мало ли что там может водиться?) желание использовать пруд по назначению и искупаться, я развернулась к разводящему костёр Нагиву. Вален уже приволок из леса довольно большую кучу хвороста и снова удалился, видимо, за дополнительным топливом. Инара поблизости видно не было. Тоже за дровами ушёл?

Проклятье, подкладывая влажные веточки к крохотному язычку пламени, искоса поглядывал на меня с непроницаемым выражением на лице. Неуверенно улыбнувшись даймону, подошла к нему.

- Где Инар? - Спросила в полголоса. Нарушать бархатистую тишину ночи не хотелось.

- Охотится. - Отозвался Нагив нейтральным тоном. - Скоро вернётся.

Кивнув, я направилась к груде вещей и принялась распаковывать свёрток с покрывалами. Хорошая штука. Многофункциональная. Для лошадей - попоны, для нас - матрасы, одеяла или даже дополнительная одёжка в случае чего. Прикинув на глаз размеры будущего костра, быстро расстелила парочку, остальные разместив так, чтобы грядущее тепло подсушило несколько потяжелевшую от туманной влаги ткань.

Оглядевшись, поняла, что в лес за хворостом ни за какие коврижки не пойду. Одна по крайней мере.

И всё же, среди романтической обстановки, так или иначе мне требовалось уединённое место для совсем не романтических целей. Кое-где вдоль берега рос достаточно высокий камыш, но...

"Но" там или не "Но", а идти придётся. Неопределённо махнув рукой напрягшемуся Нагиву, я направилась к зарослям, казавшимся наиболее подходящими для моих целей. Даймон понятливо отвернулся и, как мне показалось, задумчиво уставился на разгорающийся огонь. Что-то не чувствую я особой радости и подъёма, несмотря на то, что в ближайшем будущем мне светят (и в прямом и переносном смыслах) костёр, какой-никакой ужин и сон. Плюс наваждение...

Стоит признать, последние сутки принесли много неожиданного с его стороны. По спине пробежала дрожь от воспоминаний. Не могу сказать, что даймон превратился в пушистого зайчика. Он всё так же упрям и склонен к принятию поспешных решений, так же импульсивен и категоричен в суждениях, но...

Теперь я точно знаю, что он же может быть заботливым, ласковым и... Угу... Ревнивым до чёртиков.

Не самое лучшее качество, но ревновал-то Нагив меня! Так что мои шансы на успех значительно выросли. Тем более что банальное физическое влечение присутствовало с самого начала. Всё вместе превращало смутную надежду заполучить проклятье в личное пользование на веки вечные (я саркастически фыркнула) в почти обоснованную уверенность.

К моему счастью заросли камыша встретили тихим шорохом и отсутствием какой либо хищной живности, чего я в тайне опасалась. Конечно, вряд ли даймоны допустили "порчу" столь необходимой им для добычи Венца магички, но чем чёрт не шутит. Мужчины устали не меньше моего, а учитывая воздействие подарка шорхи, может и больше. Могли и не заметить какую-нибудь особо скрытную пакость.

Поправив одежду, я вышла из колышущихся зарослей и покосилась на озеро. Ополоснуться хотелось так, что даже ладони зудели, но здравый смысл подсказывал повременить хотя бы до утра, когда можно будет присмотреться к пруду повнимательнее. Да и Нагив, как маг воды, возможно сможет адекватно оценить опасность водоёма.

Вздохнув, посмотрела на обрисованный разросшимся костром силуэт проклятья. Первое время где-то на грани сознания я надеялась, что странное наваждение, так неожиданно и необъяснимо завладевшее всем моим существом, если не исчезнет, то по крайней мере ослабнет. Тщетно. С

каждой минутой проведённой рядом с синеглазым даймоном, притяжение становится лишь сильнее.

Даже в те моменты, когда хочется ему как следует врезать, ещё больше хочется... хм... совсем другого.

Не то что бы я не могла злиться на Нагива... Могла. Ещё как! Только одно чувство не исключало другого, разве только усиливало его. Интуиция, которой я в тайне очень гордилась и пользовалась всю свою сознательную жизнь, вопила в голос, что Нагив принесёт мне кучу проблем. Но она же с не меньшим энтузиазмом утверждала, что он - единственный с кем смогу быть по-настоящему счастлива, единственный, кто будет по-настоящему счастлив со мной.

Этот парадокс выводил из равновесия, нервировал и откровенно пугал. Не верить инстинкту причин не было. Никогда ещё он меня не подводил. Ни-ко-гда! За глаза большая часть знакомых называла меня ведьмой именно за способность точно предугадывать грядущие неприятности. Ну и находить выход из любой, даже самой пакостной ситуации. Только наряду с интуицией я пользовалась обычной логикой. Она тоже никогда не подводила.

Я усмехнулась, мелькнувшей мысли. Может, таким своеобразным образом проявлялся Дар? А

почему бы и нет? В конце концов, мне даже льстило такое прозвище, хоть я и делала вид, что понятия о нём не имею.

- Лена? - Осторожно позвал Нагив, заметивший, что я остановилась на пол пути. - Ты...

- Всё в порядке. - Отозвалась, возобновляя движение. - Просто любовалась пейзажем.

- Конечно, я так и понял. - Кивнул он согласно, но в голосе его проскользнул сарказм, приправленный чем-то странным и волнующим. - Не согласишься ли полюбоваться пейзажем вместе со мной?

В вопросе, произнесённом небрежно насмешливым тоном, чувствовалось скрытое напряжение.

Будто от моего ответа что-то могло измениться... В каждой шутке есть доля шутки, но в этой было что-то ещё. Странное, неуловимо важное и едва слышно звенящее натянутой струной. Похоже, у меня что-то с головой, если чуть ли не в каждой фразе или жесте наважденья что-то мерещится. Да уж, видно, магия с трезвым рассудком несовместимы. Подходя, я улыбнулась даймону.

- А что, у меня есть варианты? - Хмыкнула я.

- Начинаю надеяться, что нет. - Тихо выдохнул даймон, не отводя пристального взгляда, в котором искорками отражалось пламя.

- Что ты имеешь в виду? - Чувствуя себя кроликом, застывшим перед удавом, спросила я максимально небрежно.

Нагив промолчал и, взяв за руку, усадил на покрывало у огня. Услышав за спиной шаги возвращающегося Валена, поймала себя на мысли, что не знаю радоваться или расстраиваться. Тот факт, что эти самые шаги услышала, сам по себе говорил о многом. Обычно блондин, несмотря на внушительные габариты, перемещался абсолютно бесшумно.

- Ты бы лёг. - Произнёс он спокойно, складывая в аккуратную кучку сучья. - Понимаю, что источник питает в любом случае, но и чисто физически не помещает отдохнуть.

В высокой траве у леса мелькнула серая тень. В иное время, ни за что бы не заметила её, но напряжение, никак не желающее отпускать, сделало своё дело. Какая-то часть сознания старательно отслеживала малейшее движение, несмотря на то, что большая часть внимания, безусловно, принадлежала проклятью. Но прежде чем я успела указать даймонам на тень, поняла, что она представляет собой огромного дымчато-серого волка с изумрудно зелёными, чуть мерцающими глазами Инара. Понятно.

В следующее мгновение животное было уже совсем рядом, а спустя секунду перед нами стоял Инар уже в человеческом обличье. Как всё-таки хорошо, что Дар позволяет ему не только обращаться, но и обращаться в одежде. Я не ханжа, но вид обнажённого мужчины в полный рост, даже такого красивого...

Покраснев, я сглотнула. Хотя, если бы речь шло о Наги... Тфу ты! Что за мысли лезут в голову на ночь глядя?! Нервно улыбнувшись шатену, порадовалась, что мои мысли читать здесь никто не может, и тут поймала пристальный и откровенно гневный взгляд Нагива. Покраснела ещё больше. Сложно оставаться невозмутимой, если буквально секунду назад представила себе....

- Дичи маловато. - Весело осведомил Инар, поднимая с земли покрытые серой шерстью тушки. - Но пару кроликов нашёл, так что ужин у нас сегодня будет шикарный.

Весело насвистывая, шатен отошёл в сторонку, видимо щадя мои чувства, и принялся ловко потрошить добычу узким кинжалом, извлечённым из поясных ножен. Вален, пристраивая над огнём котелок, в котором накануне варили компот, улыбался чему-то ведомому только ему, задумчиво поглядывая на нас с Нагивом. Проклятье же, подозрительно вглядываясь в моё рдеющее лицо, молчало.

- Кстати, - разорвав сгустившуюся тишину, произнёс Вален. - а как получилось, что твои ладони так быстро зажили? Инар сказал, что ты их чуть ли не до кости ободрала.

- Он преувеличил. - Буркнула сухо.

- Не думаю. - Покачал головой Вален, не глядя на меня. - При такой скорости спуска...

Будь тут один только Вален, думаю я рассказала бы, но не уверена, что в присутствие остальных стоит распространяться о подарке шорхи. Кто знает, может пирамидка - какой-то артефакт. Замок, если не ошибаюсь, принадлежал Инару и не исключено что шорхи попросту свистнул полезную вещицу из сокровищницы или какого-то хранилища. Не подставлять же дарителя? Да и Нагив, помнится, довольно нервно реагировал на попытки духа заговорить со мной. Так что я только неопределённо пожала плечами и сделала вид, что не замечаю напряжённого внимания мужчин.

Ничего. Они мне тоже много чего не говорят.

- Как хочешь. - Тяжело вздохнул Вален, принимая у шатена первую тушку. - Но подумай вот о чём. У

нас очень мало времени и из-за талли его осталось ещё меньше. Если есть что-то способное облегчить нашу задачу, будет неправильным умалчивать об этом. Понимаешь?

Блондин уставился на меня испытующим взглядом. Улыбнувшись, промолчала, глядя прямо в глаза.

Вален неодобрительно покачал головой и принялся навесу кромсать бедного кролика. Через двадцать минут в котелке соблазнительно забулькало аппетитное варево из мяса, приправ, небольшого количества воды и пары горстей принесённых Инаром корешков и трав.

ГЛАВА 11

Я стояла спиной к костру и деловито обустраивающим место ночлега даймонам, молча рассматривая лунную дорожку на чёрной воде пруда, и думала о том, что отпуск выдался насыщенным на события, но, откровенно говоря, не слишком напоминающим отдых....

- Ты обещала мне спеть. - Через некоторое время тихо произнёс Нагив, подходя сзади и останавливаясь так близко, что его грудь коснулась моего плеча.

- Конечно. Сейчас. - Отозвалась отстранённо.

Несмотря на неизменную реакцию организма и волнение от присутствия наважденья в непосредственной близости, на душе было неспокойно. То ли усталость так сказывается, то ли молчаливое неодобрение Валена, то ли смутное чувство вины перед Инаром, то ли просто откат после стресса... Кто знает? Уж точно не я...

Нет, я ни о чём не жалела. Будь у меня возможность повернуть время вспять и выбрать снова, всё равно, согласилась бы на эту авантюру. Но сейчас хотелось просто стоять вот так и смотреть в ночь ни с кем не говоря, ничего не решая, ничего не добиваясь... Просто быть, зная, что жизнь продолжается, что в этой жизни есть мужчина, которого люблю. Со мной или без меня - не так уж и важно сейчас. Главное, что он есть, что он жив... Ну, и что я сама жива и даже здорова тоже. Разве этого мало? Вообще, конечно мало. Но в данный конкретный момент мне и этого было достаточно.

Нагив не уходил, несмотря на отсутствие активной реакции с моей стороны. Просто стоял рядом, молчал и думал о чём-то своём... Какое-то время спустя он невесомо коснулся моего плеча и очень-очень тихо, будто через силу, спросил:

- Лена, помнишь, там, в расщелине ты сказала, что, если я справлюсь с талли, могу просить чего хочу...

- Не если, а когда. - Поправила я ровно.

Вообще-то, речь шла не о "справиться", а об "уничтожить", так что с чистой совестью могу послать любимого куда подальше с любыми претензиями, но для начала хотелось бы узнать, чего именно он попросит. Всё внутри застыло в ожидании. Почему-то мгновенно заныли, словно от холода, пальцы.

- Ну, да... - Кивнул он и аккуратно пристроил подбородок мне на макушку, слегка приобняв. - Если я попрошу тебя ответить на вопрос Валена, ты...

Он замолк, но недоговорённость повисла в воздухе.

- Ты хочешь потратить своё желание на это? - Выдохнула, понимая, что всё равно, не отвечу, если скажет "Да".

Но он промолчал, и только спустя несколько минут я скорее почувствовала, чем услышала тихое "нет". Почувствовав себя так, будто с плеч сняли тяжёлый груз, улыбнулась. Осторожно, только краешками губ. Какое-то время мы стояли молча, пока Вален не известил нас, что кролик готов и можно идти есть. Тогда Нагив просто взял меня за руку и повёл к костру.

Усадив на покрывало, он всучил мне миску с мясом и сел рядом. Ужин прошёл мирно, поскольку кушать хотелось всем, а кролик получился на удивление вкусным. Даже странно. Ведь даже не кролик, а заяц. Мне казалось, что его готовить нужно долго, а тут меньше часа - и такая вкуснотища.

Может, просто я настолько голодная?

В любом случае, тарелка опустела быстро. От добавки я отказалась, хотя в котелке мяса оставалось ещё довольно много. Жаль, что я не верблюд и живот у меня не резиновый. Но ничего, на завтра оста... Нет, не останется. Мужчины явно оголодали конкретно. Вон уже и дно появилось. Через десять минут сытые и довольные даймоны уже сонно щурились, как объевшиеся сметаной коты. Инар сполоснул котелок в пруду и, набрав немного воды, снова подвесил его над костром. Вален категоричным тоном заявил, что от ночного дежурства Нагив на сегодня освобождается.

- Споёшь? - Спросил любимый, пока шатен с блондином решали, кто заступает на дежурство первым.

- Только если ты ляжешь. - Рассеянно улыбнувшись, ответила я, понимая, что сон куда-то сгинул.

Усталость осталась, обволакивая сознание мутным маревом, но спать не хотелось абсолютно.

Нагив прищурился и лёг. Угу... Головой мне на колени. Удивлённо глянув ему в лицо, натолкнулась на лукавый прищур. Наверное, стоило возмутиться хотя бы для порядка, но в уголках глаз угадывалось чересчур напряжённое ожидание. Скептически хмыкнув, я просто расслабилась и запела.

Оказалось, что за последнее время успела жутко соскучиться по этому занятию. Слишком нервной была обстановка, чтобы петь. Наверное, поэтому выводя старинный романс, так любимый Томкой, я буквально утонула в мелодии и звуках. Наверное, я всё же тщеславна, потому что искренне люблю не только петь, но и слышать свой собственный голос, когда он наполняется силой, сплетает мелодию грусти, ярости или радости.

А реакция окружающих только подливает масла в костёр самолюбия. Секрет не в том, что у меня какой-то особенно красивый или сильный голос. Таких довольно много... И сильных, и красивых... Но, как это ни странно даже обладатели таких голосов не всегда умеют петь.

Повторить мелодию и текст при наличии слуха не составляет труда, но это не пение. Для того чтобы песня тронула душу, нужно чувствовать её, вкладывать в каждый звук эмоции, верить, жить ею... Я это умела, сколько себя помню. Чувствовать вслух... Это совсем не сложно, но почему-то за всю жизнь я встречала всего несколько человек, способных на это. Наверное, люди в большинстве своём или стесняются или бояться быть собой вслух. Я тоже, но не в те моменты, когда пою.

Сейчас, правда, из-за присутствия Нагива внимание рассеивалось и погрузиться в музыку, отдаться ей целиком не получалось. Но, всё равно, мелодия плыла над нами, послушно то прижимаясь к густо поросшей осокой земле, то взлетая ввысь. Эх, жаль Тамарки с нами нет. Она очень любит слушать.

Сама поёт нечасто и без особого энтузиазма, но слушает как никто другой.

Вздохнув, я улыбнулась, якобы непроизвольно перебирая тёмные пряди даймона, прикрывшего от удовольствия глаза. Думаю, подруге бы здесь понравилось. Если даже я, не склонная к нежностям, наслаждаюсь этой ночью, банальной до глупости, Тамарка растеклась бы горячей лужицей счастья.

Она, вообще, - жуткий романтик, хоть и тщательно скрывает этот факт.

Вспомнился наш давнишний спор, когда она доказывала мне, что человек, любящий "31 июня" (ее самый любимый фильм, кстати) вполне может быть материалистом до мозга костей. Конечно-конечно... Особенно учитывая смысл фильма и музыкальное сопровождение. Ага! Мы тогда ведь едва не поссорились... Правда, Томка быстро поняла бесполезность спора. Я слишком хорошо её знала.

Хотя музыка в этом фильме действительно сильная, только вот тексты песен чересчур... Я осеклась, осознав, что ещё неделю назад казавшиеся притянутыми за уши, они вдруг обрели смысл для меня сегодняшней.

Плывут небесные, огни небесные Необозримою дорогой звёзд.

Они над бездною, над чёрной бездною, Для нас с тобой в ночи, как звёздный мост.

Старательно выводя мелодию, я прислушивалась к себе. Несмотря на лёгкий налёт скептицизма, песня уже трогала, задевая невидимые струны. Да уж, дорогая! Попала ты как кур в ощип, если такое цепляет. . А ещё у мелодии были синие с лукавыми искорками глаза и чуть кривоватая улыбка проклятья.

С тобою мы средь звёзд и тьмы Друг друга в немыслимых далях нашли...

Неожиданно Нагив приподнялся на локтях, затем сел и уставился на меня широко открытыми глазами. Выражение его лица было настолько напряжённым, что я замолкла.

- Что? - Спросила удивлённо.

- Пой. - Сжав мою ладонь произнёс он настолько странным тоном, что я вздрогнула. - Пой дальше, пожалуйста.

Ну конечно! Нормально, да? Под гнётом цепкого пронзительного взгляда? Да ещё такую романтичную дурь? И тем не менее я продолжила, просто не в силах отказать ТАКОМУ проклятью.

Слишком уж серьёзен он был сейчас.

Всё может кончиться, внезапно кончиться.

Ты не теряй меня в скоплении звёзд...

- Нет. - Скользнул вдоль щеки усталый голос любимого, когда стихло последнее слово. - Не понимаю...

- Зачем тебе это было нужно, мой король? - Поинтересовалась я, щедро приправив вопрос ехидством.

Даймон обессиленно растянулся на покрывале, снова пристроив голову мне на колени, и задумчиво посмотрел в глаза.

- Кристалл начал светиться. - Произнёс тихо Инар, сидевший с противоположной стороны костра.

- Мне тоже так показалось. - Согласился Вален.

Я непонимающе переводила взгляд с одного на другого. Мужчины были задумчивы и серьёзны до дрожи. Не похоже, что они шутят.

- Кристалл? - Озадаченно выдавила я. - И что это значит?

- Понимаешь... - Протянул Нагив несколько расстроенно. - Кристалл впервые проснулся, когда ты пела. Ещё там, на Земле. Тогда нам стало ясно, что в тебе есть Дар. Поэтому, сейчас, когда ты опять пела, а он снова начал светиться, я подумал, что, возможно - это и есть ключ к инициации. Странный, конечно, но ты и сама далеко не обычная. Жаль, что ошибся.

- Не уверена, что ошибся... - Сглотнула я, осознавая.

- Да нет, Лен. - Отрицательно покачал он головой и усмехнулся. - Была же ещё и Серая Пустошь, когда ты с помощью кристалла и вовсе щит создала необъяснимым образом, а тогда ты не...

Я молча смотрела в его глаза. Вспомнила странное чувство, посетившее той ночью на Пустоши. То странное, незнакомое, но почему-то родное нечто, клокочущее внутри. Когда мы встретились в баре, я не просто пела. Я пела от души, отдаваясь целиком и веря в то, что пою. На пустоши было тоже самое, только, с той лишь разницей, что мелодия звучала внутри. В волчьей ипостаси воспроизвести её было попросту нереально. И всё равно...

- Лена... - Приподнялся Нагив, и, обхватив моё лицо ладонями, впился цепким взглядом в мои глаза.

- Ты хочешь сказать, что тогда на Пустоши тоже... Тогда почему сейчас не получилось?

Я молчала долго. Говорить было страшно. Просто... Просто уже понимала, что должна сделать.

Если не сработала обычная песня, значит, нужно не просто петь. Нужно ВЕРИТЬ всей душой, идти за мелодией не только голосом, но всем своим существом как тогда, в баре или на Пустоши. Но... Если бы могла сейчас думать о чём-то кроме близости проклятья, чувствовать хоть что-то иное чем любовь! Но нельзя же... Ещё рано открывать душу. Убийственно рано... Риск потерять любимого навсегда слишком велик. Я не могу...

Не могу, но должна. Интуиция вопила, настойчиво убеждая, что медлить нельзя и инициацию нужно провести как можно быстрей. Конкретных причин для беспокойство вроде бы не было, но последние пару часов никак не оставляло ощущение, будто что-то живое затаилось где-то рядом и напряжённо ждёт момента, чтобы... Знать бы ещё чтобы что...

С момента, как вышли из леса, осознание присутствия чего-то или кого-то большого, страшного и непонятного свербило висок. Но даймоны были так спокойны! Я и сейчас думаю, что все мои страхи - навязчивая идея и не более того. А если нет? Если из-за моей неуверенности кто-то пострадает?

Просто потому, что побоялась потерять шанс (только шанс!) на взаимность со стороны наважденья?

Смотрела в тёмно синие внимательные глаза и понимала, что не должна открываться. И не открыться не имею права. Хоть по договору, хоть по совести. Почему всё так сложно? Может, он не догадается? Нет. Глупо на это рассчитывать. Нагив же не идиот.

- Лена? - Не выдержал напряжённого молчания любимый.

- Давайте, попробуем ещё раз... - Сглотнув, нервно улыбнулась. - Думаю, поняла в чём тут дело.

Даймон не шевельнулся, продолжая удерживать моё лицо большими ладонями.

- Ты... Ты боишься?! - Выдохнул он.

- Не говори ерунды! - Рассмеялась, поднимаясь на ноги и отходя на пару метров от костра в темноту. - С чего ты взял? Просто волнуюсь.

Несколько минут просто стояла, собираясь с силами, перебирая в памяти песни, подбирая ту единственную, что будет наиболее созвучна мне самой. Ну да... Из того, что никогда не пела, пренебрегаю "романтическими сказками", но при этом хорошо знаю. Да уж... Задачка!

Наконец, я пару раз глубоко вздохнула и сжала кристалл в ладони. Главное, не думать о вероятных последствиях, сосредоточившись на задаче данного момента. Представила аквамариновые с лукавыми искорками глаза и выпустила музыку...

http://www.audiopoisk.com/track/sogdiana/mp3/lubov-nastala/

Как много лет во мне любовь спала!

Мне это слово ни о чём не говорило.

Любовь таилась в глубине, она ждала...

И вот проснулась и глаза свои открыла.

Эмоции захлестнули, переполнили меня и вырвались на волю с голосом, который взлетел высоко-высоко, к самым верхушкам стоящих в отдалении сосен, растёкся по зеркальной поверхности озера, скользнул вдоль земли... Мелодия вибрировала внутри и снаружи, а вместе с ней натянутой струной звенело то странное нечто, что почувствовала на Пустоши. Оно покалывало кончики пальцев, билось в висках и животе, наполняя силой и растворяясь в крови.

Теперь пою не я, любовь поёт, И эта песня в мире эхом отзовётся.

Любовь настала так, как утро настаёт Она одна во мне и плачет и смеётся...

Даймоны вскочили на ноги. Кристалл обжёг ладонь, и я разжала руку. Вокруг моментально посветлело и я зажмурилась, но образ того единственного, что наполнял песню смыслом, никуда не делся. Под внимательным взглядом ярко-синих глаз, я пела. Пела, позабыв обо всём кроме любимого.

Планы, какими бы они не были, страхи, надежды - всё отступило перед наваждением и упоением отрытой настежь души.

"Не сможешь ты уйти от этого огня!

Не спрячешься, не скроешься, Любовь тебя настигнет!

В какой-то момент эмоций стало так много, что в них потерялась и я сама, и Нагив, и песня. Слова ещё звучали, вплетаясь в ночь, но тело как будто зазвенело, переполненное до предела, и что-то внутри взорвалось, выплёскиваясь наружу и вверх.

Десть минут назад, когда отгоняла навязчивые образы возможных вариантов развития событий, ожидала чего угодно, только не того, что произошло. Волной ослепительно-яркого и как будто упругого света меня скрутило, подкинуло вверх и куда-то швырнуло. Куда поняла сразу же, как только с громким всплеском упала в тёплую воду.

Удара почти не почувствовала, но от неожиданности судорожно вдохнула и... Плавать я умею, но от души хлебнув водички, едва не утонула. От перспективы окончить свои дни на дне пруда спасла какая-то пара метров глубины. Ударившись о дно, смогла сориентироваться и, оттолкнувшись, на одних инстинктах рвануть вверх. В следующее мгновение меня подхватили сильные руки и буквально выдернули из-по воды.

Тело, прижатое к твёрдой груди, судорожно сотрясалось от кашля. Лёгкие и горло жгло огнём.

Полуоглушённая, я вцепилась в широкие плечи, смутно понимая, что они принадлежат Нагиву.

Даймон сделал несколько шагов к берегу но, пошатнувшись, упал на колени. Вода накрыла нас с головой. Нахлебаться вторично, к счастью, не успела. Просто потому, что даймон уже в следующую секунду выпрямился. Но и этого мимолётного испуга хватило, чтобы прийти в себя.

Почему вытаскивает меня из пруда именно проклятье? Он же после боя с талли и сам едва на ногах держится! Не могли даймоны позволить ему это по своей воле! Страх, как оказалось, обладает удивительно отрезвляющим эффектом. Я резко обернулась. Инар, уперевшись ногами и руками в землю, ошалело тряс головой, словно контуженный, а Вален... Вален без признаков жизни лежал навзничь в паре метров от него.

Коротко вскрикнув, я вырвалась из объятий "спасителя". Вода, доходившая Нагиву до середины груди, сомкнулась над моей макушкой. Но, будучи к этому готовой, я заранее задержала дыхание и, оттолкнувшись от дна, поплыла к берегу, до которого было не много не мало - метров десять. Не слабо меня швырнуло! Что-то пошло не так?

Стараясь если не дышать в такт гребкам, так хотя бы чихать и кашлять поритмичнее, прислушалась к себе. Странное ощущение присутствия чего-то близкого и родного никуда не делось, лишь отступило на задний план, готовое в любой момент вернуться. Это значит, что инициация состоялась? Или нет?

В любом случае никто не предупреждал о таких травмоопасных побочных эффектах. Хотя даймоны меня вообще не слишком подробно информировали.

До берега оставалось каких-то два-три метра, когда слева от костра возникла, словно выросла из высокой травы, тёмная фигура. Вот чёрт! Более подходящий момент для нападения трудно представить! Для нападающего, по крайней мере. Ещё до того, как осознание опасности стало полным, из-за спины послышался короткий рык и Нагив, державшийся рядом и чуть сзади, парой мощных гребков вырвался вперёд. Но едва он встал на ноги, рывком подтягивая и поднимая меня, в нас полетела тускло мерцающая бело-голубая сфера, а незнакомец до жути стремительно метнулся к даймонам.

Время словно растянулось. Я видела летящий в нас шар. Видела, как чужак выхватил что-то из груды вещей, лежащих за спиной у Валена, и кинул в нас же... Видела, как сам он развернулся и побежал следом за чёрным, быстро приближающимся пятном... Какая-то доля секунды и Нагив повалил меня в воду. Ещё до того, как вода вновь сомкнулась над моей головой, увидела как шар, вращаясь в воздухе, пролетел над нашими головами. Всплеск! Почти моментально вынырнула на поверхность и одновременно с этим услышала ещё один всплеск ближе к берегу, и ещё один, когда незнакомец с разбега нырнул в пруд.

В ушах загудело. Уже хватая любимого, буквально на глазах бледнеющего до арктически белого цвета, поняла, что низкий тяжёлый рокот, сотрясающий всё тело, идёт от центра пруда из-за спины.

Быстрый взгляд в ту сторону ничего не дал. Глянцево-чёрное водное пространство и едва заметная дрожь, пробегающая по нему.

Даймон рывком поднялся, поднимая и меня. Толкнул к берегу, но тут вода пришла в движение, завибрировала, всколыхнулась и, мощным потоком сбив нас с ног, потащила назад. Несколько секунд Нагив умудрялся противостоять потоку и даже сделал пару шагов против течения, подхватив меня на руки, но не столь устойчивый незнакомец, едва удерживая голову над водой, всем телом ударил проклятье по коленям и отбросил назад. Под аккомпанемент гулкого рокота, уже троих, нас потащило к центру образующейся огромной воронки.

Очень быстро потоки вскипающей белой пеной воды нас разделили, но сожалеть или пугаться ни времени, ни сил не было. Удержаться бы на поверхности... Все мысли куда-то трусливо сбежали, оставив инстинкт самосохранения в гордом одиночестве.

Всё происходило настолько стремительно, что уже спустя десять-пятнадцать секунд с момента падения даймона, воронка из образующейся превратилась во вполне образовавшуюся, а ещё через пять мы все, включая голубовато-белую сферу и предмет, оказавшийся сумкой, с дикой скоростью вращались в её горловине. С каждым витком нас опускало всё ниже, туда к виднеющемуся вдалеке дну. Самое жуткое, что вода никуда не утекала. Просто вращалась вокруг некоего столба заполненного кислородом пространства.

В какой-то момент, головокружение и тошнота стали сильнее даже попыток дышать, держа голову над весьма условной поверхностью потока. Похоже, это конец... Но когда меня уже почти утянула в себя тёмная вода, чьи-то руки мощным толчком в спину, выкинули из воды, сменив скольжение в безумном потоке на банальное падение.

Слава Богу, земля была уже в каких-то трёх метрах и просто вышибла при ударе дух, но не убила.

Резкая боль в руке на мгновение заставила свет померкнуть. Несколько секунд я заходилась в кашле, щедро сдобренном значительными порциями воды, выливающейся из меня толчками. Наконец, прикусив губу, чтобы не застонать, попыталась сесть, опираясь на неповреждённую конечность. Почти сразу же на землю передо мной тяжело рухнул Нагив, а следом за ним и третий участник этого безумия.

Последний, всё ещё содрогаясь всем телом и отплёвываясь, всё же поднялся на дрожащие ноги, подошёл к движущейся стене воды и выбросил вперёд руку, покрытую короткой серой щетиной.

Пальцы погрузились в поток, и мгновением позже мне под ноги упала знакомая сумка. Моя. Почти не удивившись, склонилась над скрюченным телом даймона. Когда следом за сумкой мимо лица промелькнула мерцающая бело-голубая сфера глазом не повела. Тот факт, что Нагив дышал, хоть и прерывисто, волновал куда больше. Слава Богу, жив.

К своему стыду, я абсолютно утратила контроль не только над ситуацией, но и над собственным разумом. Сознание упрямо отказывалось подчиняться, концентрируясь на мелких незначительных деталях вроде замысловатой пуговицы на куртке проклятья у самого горла или прилипшей ко лбу мокрой антрацитово-чёрной пряди. Остальное пространство словно оказалось не в фокусе, воспринимаясь мозгом как мутный фон. Даже боль в, почти наверняка, сломанной руке маячила где-то на заднем плане, почти не беспокоя. Шок? Возможно.

Несколько раз глубоко вздохнув, я изо всех сил сжала кулаки, пытаясь хоть немного вернуть мыслям ясность. Огляделась. Виновник сложившейся ситуации стоял чуть поодаль. Ростом незнакомец был выше меня примерно на голову. Непропорционально длинные руки и чуть кособоко ссутулившиеся узкие плечи делали фигуру неестественно... "ломаной" что ли? Странное дело, даже эльф выглядел более похожим на человека. Теперь, приглядевшись, назвать это создание незнакомцем или человеком язык не поворачивался. Сознание отказывалось отождествлять его с каким-то полом и срывалось на "оно". Невнятного покроя штаны и куртка задачи не облегчали.

Часть лица, доступная моему взгляду, выглядела... чуждо. То, что в короткое мгновение появления этого гада у костра, приняла за шерсть, оказалось пучками щетины разной длинны. Нос практически отсутствовал, глаза рассмотреть не удалось, а вот рот у него был безгубым, широким и наполненным огромным количеством мелких белых клыков. Последние я имела "честь" рассмотреть особенно подробно, когда существо несколько раз широко раззявило пасть, откашливая воду. Несмотря на строение зубов, выдававших хищника, ни на секунду не усомнилась, что чего-чего, а есть оно нас не будет. Слишком сложная и непонятная схема для банальной добычи пропитания.

Приложив усилие, переключилась с рассматривания существа на изучение окружающего пространства. Мы находились у края идеально круглого куска пространства метров четырёх в поперечнике. Здесь, кстати, было откровенно темно. Тусклый свет луны до дна не доходил, теряясь где-то на стенах странного водяного колодца. Если бы не "ночное" зрение, вряд ли смогла бы оглядеться. Почва под ногами оказалась каменистой и на удивление сухой. И что дальше? Я

требовательно уставилась на существо напротив. Уж оно-то должно знать, зачем мы здесь.

Почему-то показалось, что "лицо" покрытое щетиной, приняло виноватое выражение. Сложно сказать, почему я так решила. Мимика, учитывая особенности внешности, вряд ли могла соответствовать человеческой хоть немного.

- И что дальше? - Рявкнула я зло, когда спустя минуту, никакой реакции не последовало.

Существо только неловко пожало плечами и указало на всё ещё бессознательное тело даймона у моих ног. Раздражённо зашипев, я сдвинулась так, чтобы оказаться между оппонентом и Нагивом.

Скривившись, третий-лишний издал невнятный хрип и, отрицательно покачав головой, демонстративно отвернулся. Опасливо косясь в сторону существа, я осторожно коснулась кончиками пальцев висков наважденья.

Кожа любимого была пугающе холодной. Пальцы на мгновение почти потеряли чувствительность, словно обожжённые соприкосновением с сухим льдом. Несмотря на то, что грудь Нагива вздымалась, а на горле чуть слева заметно пульсировала голубоватая вена, сердце сжалось от ужаса. Конечно, физиология даймонов может отличаться от человеческой, но не настолько же!

Неловко распутав завязки на кармане, вытащила подарок шорхи. Если, он помог мне, может, и Нагиву поможет? Извлечённая на свободу пирамидка на глазах ожила. Тёмные грани запестрели алыми искрами, стекающими на ладонь и мгновенно впитывающимися в кожу. Не будучи уверенной в том, что артефакт обладает достаточным для излечения сразу двоих запасом энергии или чего бы там ни было, я торопливо всунула его в холодную руку даймона. Грани моментально потемнели, став матовыми. Ни единого алого всполоха! Только глубокий чёрный цвет, бархатный, глухой и мёртвый.

Зарычав от бессилия, сжала безжизненные пальцы любимого своей ладонью. Кожу кольнули знакомые искры. Значит, на него артефакт не действует, а на меня очень даже. Рука, повреждённая при падении, уже почти не болела, только ныла тупо и назойливо.

Вопросительно угрожающий взгляд на молчаливого спутника ничего не дал. Даже в темноте и с учётом специфической внешности, существо выглядело растерянным и встревоженным.

Складывалось впечатление, что это не оно заварило всю эту кашу, а мы с Нагивом втянули его в водоворот.

Что же делать? На переохлаждение не похоже. Не так уж и холодно, тем более что вода совсем тёплая. Здесь что-то другое, так что согревать мужчину теплом своего тела или укрывать насквозь мокрой курткой вряд ли имеет смысл. А что ещё я могу, кроме как убить лохматую сволочь нервно переминающуюся с ноги на ногу за моей спиной?!

Осторожно похлопала проклятье по щекам, потом потрясла за плечи. Совсем уж было хотела подняться и порвать виновника нынешнего положения на кусочки, когда боковым зрением заметила мелькнувшее наверху по тёмной поверхности водяной стены светлое пятно. Запрокинув голову, пригляделась и выдала весь запас нецензурной лексики, усвоенной ещё в детдоме. Только этого мне не хватало!

Не успела высказать и половины того, что думала по поводу безрассудных балбесов-даймонов, кинувшихся нас спасать, даже отдалённо не представляя, чем это может для них закончиться, как одновременно произошло несколько событий. При всём желании, не смогу расставить их по порядку.

Во-первых, Нагив наконец-то открыл глаза и, застонав, сел. Во вторых, водный поток, образующий воронку застыл, став похожим на чёрное с сероватым отливом стекло. Кажется, в верхней части, там где виднелись головы даймонов, она всё-таки двигалась, хоть и невыносимо медленно, словно там остановилось само время.

Но большую часть внимания притянуло вспучившееся от центра к краям дно колодца, в котором мы оказались. Существо, заварившее эту кашу, стояло куда ближе к центру, чем были мы с Нагивом.

Коротко вскрикнув, оно отшатнулось и, потеряв равновесие, впечаталось в глянцевую "стену" воды. Та даже не шелохнулась, даже кажется, зазвенела тихонечко.

Почувствовав на предплечье стальную хватку проклятья, поняла, насколько увлекло меня зрелище расходившейся, словно по невидимому шву, каменистой земли. Ведь даже не заметила, когда даймон успел подняться на ноги и настолько прийти в себя, чтобы оттаскивать меня, да ещё и старательно запихивать себе за спину.

От основной трещины во все стороны протянулась тонкая паутинка едва заметных трещинок. Над ними сформировывалось нечто вроде студенистого переливающегося радужно дыма, льнувшего к земле. Странная субстанция достигла моей сумки и почти в тоже мгновение, вспыхнула сначала густо-зелёным, затем серебристым цветом. Доля секунды - и она коснулась сферы и снова глаза резанула вспышка цвета, только на этот раз снежно-белого.

Наважденье глухо выругался и, оглянувшись, ответил на мой ошарашенно растерянный взгляд встревоженным и виноватым. Что это всё значит? Понял в чём дело?

- Что? - Выдохнула я едва слышно и чуть не заорала в голос, когда дым выбросил в нашу сторону широкое щупальце.

Понимаю, что учитывая ограниченность пространства и полную неспособность вырваться отсюда, отталкивать наважденье в одну сторону, а самой с поразительной для меня самой скоростью сигать в другую, - было глупо и бесперспективно. Всё равно ведь, распространившись, странная субстанция заполнит всю поверхность и доберётся до нас так или иначе. Но тем не менее инстинкт сработал раньше меня, сочтя растерянность достаточным поводом, чтобы перехватить контроль у логики и разума. Впрочем, это не слишком помогло, как и следовало ожидать.

Студенистая полупрозрачная масса, на данный момент переливающаяся от белого до зелёного через серебристый цвет, коснулась ног и полыхнула, на этот раз оранжево-красным. Крик растворился, словно увяз в вате. Показалось, будто в голень впились чьи-то холодные зубы. Нет, больно не было, только жутко до шума в ушах от ощущения, что меня... Пьют?!

В глазах потемнело, но я ещё успела различить ярко-синюю и фиолетовую вспышки, а потом всё застыло. Я не могла не то что пошевелиться, даже глаза открыть или просто закричать была не в состоянии. К своему стыду, последнего хотелось как никогда прежде. Но звук застревал где-то в горле, так и не достигая судорожно сжатых губ.

Студенистая, почти невесомая, но вполне ощущаемая субстанция поднималась по телу вверх, словно постепенно прибывающая вода. Не знаю как быстро. Время перестало быть, растворилось.

При всём желании я не смогла бы сказать, как много его утекло к тому моменту, когда нечто достигло сначала рта, а потом и ноздрей. Если бы могла, запрокинула бы голову и попыталась хотя бы подняться на цыпочки, а так оставалось только молча дожидаться конца и это оказалось самым трудным. Я никогда не умела смиряться, всегда наносила ответный удар. Мелькнула мысль о пробуждённой силе, но, как я ни звала, та молчала, словно её никогда не было.

И если самым трудным испытанием оказалось бездействие, то самым страшным, сковывающим немым ужасом, тот факт, что моё синеглазое наважденье сейчас тоже в ловушке и, раз до сих пор я не слышу его голоса и не чувствую прикосновения его пальцев, тоже ничего не может с этим поделать. Нагив...

От воспоминания о поцелуях и руках проклятья сердце сжалось и невыносимо заныли волосы и ногти. Ну и пусть! Лучше так, чем... Погрузившись в мысли о любимом я, оказывается, пропустила тот момент когда студенистый дым обволок меня целиком! А? Но ведь...

И тут тело выгнуло дугой от звенящей острой боли. Даже сквозь закрытые веки вспышка света буквально обожгла глаза, а в следующее мгновение земля ушла из-под ног, дыхание (или что там от него оставалось) перехватило и меня под оглушающе низкий рокот швырнуло вверх.

Я даже не закричала. Просто забыла, что могу кричать. Только поэтому полёт, сначала стремительный вверх, а потом не менее стремительный вниз прошел в молчании. Правда, чей-то отчаянный крик всё-таки резанул по ушам, но скорее всего, это было просто странным финтом впавшего в ступор сознания, потому что голос был явно женским, хоть и не моим.

А потом вода ударила наотмашь, и я мгновенно погрузилась в её теплую непроницаемо-чёрную глубину. Наверное, от удара на какой-то момент потеряла сознание, потому что очнулась уже на берегу от жуткой боли. Меня рвало водой, буквально выворачивая наизнанку.

Какое-то время мозг отказывался воспринимать что бы то ни было. Потом, почувствовала руки, поддерживающие меня. Чуть позже услышала непривычно хриплый голос Нагива. Он что-то говорил, но слов разобрать я не могла, воспринимая только как размытый фон, полный болезненной тревоги, нежности и чего-то вовсе непонятного.

- Что случилось? - Наконец прохрипела я, немного придя в себя.

- Ты как? - Вопросом на вопрос ответил мой даймон и, придерживая за плечи, что было совсем не лишним при данных обстоятельствах, заглянул в глаза.

- Хреново. - Буркнула я. Чуть было пальцем у виска не покрутила. Нашёл что спрашивать, ей Богу!

Сказала бы я ему... Если б сил хватило.

Впрочем, наважденье тоже выглядело не ахти. Бледный, как смерть. Волосы, прилипшие ко лбу и щекам, только подчёркивали почти голубоватую белизну кожи. Глаза впали и, вообще, краше в гроб кладут. Угу, а для надёжности ещё и кол осиновый в грудь вбивают. Нагив сейчас, реально больше на вампира похож, чем Инар, когда напугать пытался. Разве только клыков не хватает.

Из-за спины послышались приглушённые всхлипы... Не поняла?! Откуда тут. . Оглянувшись, узрела Валена, разводящего костёр заново и Инара. Шатен крепко прижимал к груди темноволосую девицу, тоненько подвывавшую куда-то в район плеч даймона. Эм? А эта откуда взялась? И почему у волчонка такое странное ошарашенно-восторженно-злое лицо?

- Думаю, тебе не помешает согреться и поесть. - Буркнул Нагив чужим, срывающимся голосом и попытался меня поднять.

- Убери руки. - Отстранилась я, хватаясь за предплечье мужчины и с трудом поднимаясь на дрожащие ноги. - Тебе и самому помощь не помешала бы, а ты меня тащить вздумал. - Пояснила, натолкнувшись на моментально заледеневший взгляд.

Даймон как-то непонятно посмотрел, но возражать не стал и, придерживая за спину, двинулся к огню. Только подойдя к костру вплотную, поняла насколько, оказывается, замёрзла. Мокрая одежда липла к телу. Ветерок, такой ласковый совсем недавно, теперь пронизывал насквозь, заставляя зубы выбивать частую дробь. Вспомнив, про сумку, канувшую в пруд, едва не взвыла от злости. Теперь про переодеться в сухое не может быть и речи. Хотя...

- Держи. - Тихо произнёс любимый, всовывая мне в руки какой-то свёрток и укутывая в покрывало.

Опустив взгляд, поняла, что если бы наваждение не было столь всеобъемлющим, вот сейчас точно полюбила бы его ещё сильнее. Он что, мои мысли читает? И когда только успел свои брюки и рубашку достать, если отпустил меня всего на пару секунд?

- Спасибо. - Отозвалась, скрывая волнение и вернула одежду.

На мгновение Нагив словно окаменел, но заметив, как я торопливо принялась распутывать разбухшие от воды завязки на куртке, обмяк. Он что, решил, что я отказаться от одежды решила? В

данных обстоятельствах, сухую рубашку и у врага бы принять не погнушалась, не то что у него.

Проклятье избавилось от одежки, аккуратно положив её на землю у костра, и, осторожно отведя мои руки, занялся курткой. Надо сказать, что то ли от холода, то ли от пережитого шока пальцы откровенно не слушались и, пытаясь развязать тугой узел, я уже сломала ноготь, а результата не добилась. А вот Нагив справился быстро.

Буквально через минуту, он передал куртку и мягкий корсет Валену, который разложил их у огня.

Затем Нагив опустился на колени и принялся развязывать шнурки на ботинках, пока я торопливо стягивала рубашку. Не до ложной скромности сейчас, да и чёрный бюстгальтер, в котором попала в этот мир, вполне приличный. Я бы даже сказала скромный. Кружевной, но достаточно плотный, чтобы в темноте сойти за верх от купальника. Хорошо, что снимать не стала.

Хотя, судя по взгляду наважденья, загоревшегося аквамариновым пламенем, скользнув по мне, когда наклонилась за рубашкой, скромное по моим меркам бельё для него таковым не является.

Краем глаза заметила, как окаменело лицо даймона и напряглось горло, а кадык, напротив как-то судорожно дёрнулся. Что, всё так плохо или совсем даже наоборот?

Впрочем, при любом раскладе сейчас куда важнее поскорей согреться, а не разбираться в подоплёке взглядов. Так что я скоренько натянула сухую ткань на покрывшиеся гусиной кожей плечи и торопливо переодела штаны. Чтобы не смущать присутствующих, пришлось в процессе замотаться в покрывало.

Хотя, честно говоря, вряд ли кто-то из даймонов кроме проклятья заметил бы мою попу почти наверняка синюю от холода. Но на данный момент меня куда больше интересовало откуда взялась всхлипывающая девица, клещом вцепившаяся в Инара, куда подевался щетинистый злоумышленник и что, в конце-то концов, произошло. Если бы жуть в пруду была частью инициации, вряд ли Нагив выглядел таким... Странным.

Пока я старательно загибала чересчур длинные штанины и рукава, мужчины переоделись сами и поделились сухой одеждой с новенькой. Правда, запасы рубах и штанов оказались несколько неравномерными. Например, единственные запасные штаны Нагива были на мне, а он сам красовался в Валеновых, которые были ему откровенно велики. Зато рубашки у проклятья оказалась две. Девушку замотали в рубаху блондина, которая вполне могла бы служить ей платьем, если бы местные порядки принимали длину выше колена.

В общем, через десять минут мы все расселись у костра и выглядели при этом, как минимум, бандитами с большой дороги. Уставшие, ошарашенные, одетые кое-как, но зато чистые после "купания". Припомнив недавние мечты о "промыться", решила что не настолько верна принципам гигиены, чтобы хоть раз подвергнуть себя подобной "очистительной процедуре".

Я заинтересованно посматривала в сторону замотанной по самые уши сразу в два покрывала девицы. Инар всё так же держал ей на коленях, обнимая так, будто кто-то собирается у него отнимать это сокровище. Было бы любопытно посмотреть, чем новенькая так зацепила нашего мачо, но единственное, что можно было разглядеть, огромные золотисто-рыжие глазищи, обрамлённые нереально длинными ресницами и аккуратный тонкий носик.

Так как Вален с волчонком сообразили таки скинуть куртки прежде, чем бросаться спасать нас, все четыре одеяла-попоны достались нам. В два, как уже говорила, была закутана девица, на третьем сидели мы с Нагивом, завернувшись в четвёртое.

Самое любопытное, что я-то как раз собиралась обойтись одним. При моём росте, хватило бы и закутаться, и под ноги подпихнуть, но наважденье решило иначе. Заметив мои потуги, Нагив попросту разложил своё одеяло, решительно сгрёб меня в кучу и, самым наглым образом отобрав покрывало, закутался в него сам. Правда, меня при этом усадил к себе на колени по примеру Инара и его златоглазки и укрыл краями.

Не могу сказать, что меня такое положение вещей сильно порадовало. Нет, конечно, так было намного теплее, особенно учитывая привычно охвативший тело жар от близости проклятья, но мозг при таком раскладе работать отказывался категорически. Какое-то время посидела, пытаясь справиться с собой, но потом, осознав бесперспективность этого занятия, тяжело вздохнув, всё же выкрутилась из объятий любимого и пересела к Валену. Дышать сразу стало легче. Даже голос прорезался. Блондин же невозмутимо притянул меня к себе, укрывая полами куртки.

- Для начала, хотелось бы познакомиться. - Стараясь не смотреть в сторону опешившего наважденья, всё ещё хрипловато произнесла я. - потом будете объяснять, что это было.

Девушка вздрогнула и теснее прижалась к шатену, испуганно лупая глазищами. Больная она что ли?

Я же не кричу, говорю спокойно. Ну, хрипловато, конечно и не слишком радостно, но лично я на её месте куда больше испугалась бы бурной радости в подобных обстоятельствах. Волчонок что-то тихо-тихо забубнил ей на ухо, то ли успокаивая, то ли убеждая, что я детей не ем. Девушка неуверенно кивнула и стянула с головы покрывало, открывая миловидное личико.

- Моё имя Эссия Рраль-Даргин. - Сглотнув, прошептала она. - Я должна попросить у прощения у всех вас, а у Вас, Лена, дважды.

- Хм... А почему у меня дважды? - Поинтересовалась я, разглядывая девушку. - И, главное, за что конкретно?

- Я не имела права подвергать ваши жизни опасности, а вашу, учитывая гирль моего рода, тем более. - Пояснила, понурившись, златоглазка, но почти сразу же вскинула г