КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 406342 томов
Объем библиотеки - 537 Гб.
Всего авторов - 147215
Пользователей - 92470
Загрузка...

Впечатления

RATIBOR про Колесников: Каникулы (Альтернативная история)

Ознакомительный

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
DXBCKT про Хайнс: Последний бойскаут (Боевик)

Комментируемый рассказ-Последний бойскаут

Я бы наверное никогда не купил (специально) данную книгу, но совершенно она случайно досталась мне (довеском к собранию книг серии «БГ» купленных «буквально даром»). Данная книга (другого издательства — не того что представлена здесь) — почти клон «БГ» по сути, а на деле является (видимо) малоизвестной попыткой запечатлеть «восторги от экранизации» очередного супербоевика (что «так кружили голову» во времена «вечного счастья от видаков, кассет и БигМака»). Сейчас же, несмотря на то - что 90 % этих «рассказов» (по факту) являются «полной дичью» порой «ностальгические чуства» берут верх и хочется чего-нибудь «эдакого» в духе «раннего и нетленного»., хотя... по прошествии времени некоторые их этих «вечных нетленок» внезапно «рассыпаются прахом»)).

В данной книге описан «стандартный сюжет» об очередном (фактически) супергерое, который однажды взявшись за дело (ГГ по профессии детектив) не бросает его несмотря ни на что (гибель клиентки, угрозу смерти для себя лично и своей семьи, неоднократные «попытки зажмурить всех причастных» и заинтересованность в этом «неких верхов» (против которых обычно выступать «… что писать против ветра...»). Но наш герой «наплевал на это» и мчится... эээ... в общем мчится невзирая на «огонь преследователей», обвинение в убийстве (в котором наш ГГ разумеется не виновен, т.к его подставили) и визг полицейских сирен (копы то тоже «на хвосте»).

В общем... очень похоже на очередной супербестселлер того времени — «Последний киногерой». Все взрывается, стреляет, куда-то бежит... и... совсем непонятно как «это» вообще могло «вызывать восторг». Хотя... если смотреть — то вполне вероятно, но вот читать... Хм... как-то не очень)

Рейтинг: 0 ( 1 за, 1 против).
Stribog73 про Артюшенко: Шутка с питоном. Рассказы (Природа и животные)

Книжка хорошая, но не стоит всему, что в ней написано верить на 100%.
Так, читаем у автора: "ЭФА — небольшая, очень ядовитая змейка...". Это справедливо по отношению к песчаной эфе, обитающей в Южной Азии и Северной Африке. Песчаная эфа же, обитающая в пустынях и полупустынях Средней Азии и Казахстана слабоядовита. Её яд слабее даже яда степной гадюки. И меня кусала, и приятеля моего кусала - и ничего. Но змея агрессивная и не боится человека, в отличии, например, от гюрзы. Если эфа куда-то ползет и вы оказались у нее на пути - она не свернет, а попрет прямо на вас. Такая ее наглость, видимо, связана с тем, что эфа - рекордсмен среди змей по скорости укуса - 1/18 секунды. Как скорость удара кулаком хорошего чернопоясного каратиста. По этой причине ловить ее голыми руками - нереально, если вы только не Брюс Ли.
Гюрза же, хоть и самая ядовитая из змей СССР, совсем не агрессивна. Случаев столкновения нос к носу с ней сотни (например, рыбаков на берегах небольших озер Казахстана). В таких ситуациях надо просто замереть и не двигаться пока гюрза не уползет.
Песчаных удавчиков в полупустынях и пустынях Казахстана полным-полно, но поймать крупный экземпляр (50 см. и больше) удается довольно редко.
Медянка встречается не только на Украине, на Кавказе и в Западном Казахстане, но их полно, например, и в Поволжье.
Тем, кто заночевал в степи, не стоит особо опасаться, что к вам в палатку заползет змея. Гораздо больше шансов, что в палатку заберется какое-нибудь опасное членистоногое - фаланга, паук-волк, скорпион или даже каракурт. Кстати, фаланга хоть и не ядовита, но не брезгует питаться падалью, так что ее укус может иногда привести к серьезным последствиям.

P.S. А вот водяных ужей по берегам водоемов Казахстана - полно. Иногда просто кишмя.

P.P.S. Кому интересны рептилии Казахстана, посмотрите сайт https://reptilia.club/. Там много что есть, правда пока далеко не всё. Например, нет песчаной эфы, нет четырехполосого полоза, нет еще двух видов агам.

Рейтинг: 0 ( 2 за, 2 против).
greysed про Вэй: По дорогам Империи (Боевая фантастика)

в полне читабельно,парень из мира S-T-I-K-S попал в будущие средневековье , и так бывает

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Беседин. Второй про Шапко: Синдром веселья Плуготаренко (Современная проза)

Сложный пронзительный роман с неожиданной трагической развязкой. Единственный недостаток - автор грешит порой натурализмом. Однако мы как-то подзабыли, через что пришлось пройти нашим ребятам в Афганистане. Ставлю пятерку.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Serg55 про Чеболь: Лана. Принцесса змеевасов (Любовная фантастика)

неплохо. продолжение будет?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Раззаков: Владимир Высоцкий - Суперагент КГБ (Биографии и Мемуары)

складно написано. возможно во многом правда.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
загрузка...

Тайна дневника (fb2)

- Тайна дневника [ЛП] (пер. Мария Антоненкова) 1.5 Мб, 106с. (скачать fb2) - Кэролайн Кин

Настройки текста:



Кэролайн Кин. Детективные истории Нэнси Дрю – 7

(Nancy Drew Mystery Stories 7)

Тайна дневника

(The Clue in the Diary)
Перевод ревизионного текста 1962 года.

Перевод – Мария Антоненкова (2013)

Перевод подготовлен эксклюзивно для группы Dare to read: Нэнси Дрю и Братья Харди (https://vk.com/daretoreadndrus). Авторские права на книги принадлежат законным правообладателям. Авторство перевода принадлежит переводчику. Ни переводчик, ни группа коммерческой выгоды не извлекают.


Глава 1. Подозрительный незнакомец


- Даю пенни, если ты расскажешь, о чём задумалась, Нэнси Дрю, - сказала Джорджи Фейн. – Вот уже почти две минуты ты сидишь, молча уставившись перед собой!

- И пока ты так сидишь, вся еда закончится! - добавила Бесс Марвин. Немного полноватая миловидная блондинка потянулась за третьим сэндвичем.

- Джорджи, - сказала Нэнси, обращаясь к стройной, с короткой стрижкой, кузине Бесс, обожавшей своё мальчишеское имя, - я беспокоюсь об этой милой малышке, дочке Свенсона, и её матери. Мне кажется, мы могли бы как-нибудь помочь им.

- Ты имеешь в виду, - сказала Бесс, - найти мистера Свенсона или деньги, которые, по словам его жены, он обещал прислать?

- Да, - ответила Нэнси. – Все это очень загадочно, ведь, судя по всему, он какое-то время отсутствовал. Интересно, были ли его письма - содержащие распоряжения деньгами - украдены.

- Это ведь федеральное преступление, - сказала Джорджи мрачно.

Три девушки, сидя под раскидистым клёном, наслаждались ужином на природе. Они расположились в тихом местечке на полпути между их родным городом Ривер-Хайтс и городом Сэнди-крик, где они принимали участие в популярном ежегодном карнавале.

Бесс тихонько рассмеялась.

- Если где-то поблизости завёлся вор, Нэнси поймает его! - Она потянулась за половинкой яйца. - Можете рассчитывать на меня - если это будет не слишком опасно.

- Я бы не стала на это надеяться, - сказала Джорджи. - Ты же знаешь Нэнси.

Юная сыщица улыбнулась на это замечание, но уже через минуту снова стала серьёзной. Все друзья Нэнси признавали, что она обладала некими неосязаемыми качествами, которые привлекали к ней людей и не позволяли им забыть о ней.

Нэнси была симпатичной девушкой. Тициановская блондинка с голубыми глазами. Она твердо высказывала своё мнение, но не навязывала его окружающим. Лидерские качества Нэнси находили признание в любой компании.

В своей машине-купе Нэнси вместе с Бесс и Джорджи ездила в Сэнди-крик. Там они развлекались на всю катушку, ни один аттракцион не был оставлен без внимания, и, конечно же, верная своей репутации Нэнси раскопала очередную тайну.

Посреди шумной толпы её внимание привлекли маленькая девочка с мамой. Они с надеждой что-то высматривали вокруг, но не принимали участия во всеобщем веселье. Нэнси и её подруги почувствовали, что мать просто не могла позволить себе купить входные билеты. Поддавшись порыву, девочки пригласили их прокатиться.

Три подружки просто влюбились в пятилетнюю Ханни. Она была умным и милым ребёнком, несмотря на то, что было заметно, она недоедает. Её платье, хотя и чистенькое, выглядело поношенным.

- Ханни такой очаровательный ребенок, - заметила Нэнси, как будто разговаривая сама с собой.

- Да, она, конечно, очень милая, - согласилась Бесс.

- Мы должны снова увидеться со Свенсонами, - задумчиво проговорила Нэнси. - Я не могу перестать думать об этой девочке, у которой нет самых необходимых вещей. Давайте навестим семью Джо Свенсона поскорее. Ты записала адрес, Бесс?

- Да.

- Будет не так-то просто помочь миссис Свенсон, - предупредила Джорджи. – Вы должны были заметить, что она очень горда.

- Я знаю, - призналась Нэнси. – Ей не понравилось, что мы расплатились за них на карнавале, но ради Ханни она позволила нам сделать это.

Бесс, устремив взгляд на запад, заметила, что солнце уже опускалось за горизонт.

- Нам бы лучше продолжить наш путь, - заявила она.

Девушки поднялись и отнесли остатки еды в машину. Остановившись на пикник, они свернули на проселочную дорогу. Теперь Нэнси осторожно вывела свой автомобиль с откидным верхом по неровной дороге к главному шоссе, а затем направилась в сторону Ривер-Хайтс.

Через несколько миль Бесс обмякла на сиденье и устало откинула голову на спинку, глядя в окно.

- Вдоль этой дороги стоят такие милые домики, - заметила она спустя некоторое время.

- В основном, это загородные владения, - добавила Джорджи.

- Посмотрите вон на тот большой белый дом на холме, - Нэнси указала на дом, перед которым раскинулась просторная площадка, а за ним виднелся лес. - Разве это не мечта? Посмотрите, какие ухоженные лужайки. Именно так я представляю себе загородный дом.

- Интересно, кому он принадлежит? - спросила Джорджи.

Но у Нэнси не было возможности ей ответить. Внезапно раздался страшный взрыв, и в это же мгновение прекрасный белый дом на холме вспыхнул ярким пламенем! Языки огня вырывались из окон и двери.



- Там же могут быть люди! - вскрикнула Нэнси. - Мы должны помочь им!

Она отчаянно гнала машину в сторону горящего дома, непрерывно нажимая на автомобильный гудок в надежде привлечь внимание окрестных жителей. Когда девушки проезжали мимо других автомобилей, Бесс и Джорджи закричали, указывая на дом на холме.

- Нам понадобится любая помощь, - сказала Нэнси угрюмо, - если кого-то ещё можно спасти.

Автомобиль свернул на подъездную дорожку и устремился вверх по холму к горящему зданию. С первого взгляда девочкам стало ясно, что дом не спасти. Нэнси остановила машину, и они выскочили наружу.

- Там ещё могут быть люди, оказавшиеся в ловушке! – выкрикнула Нэнси.

- Даже если там кто-то есть, - воскликнула Джорджи, в то время как они бросились к дому, - как же мы сможем спасти их?

Девушки с тревогой всматривались в окна, но никого не увидели. Дым был очень густым, а жар остановил их, дав понять, что в дом не войти, по крайней мере, не с этой стороны.

- Я постараюсь войти через заднюю дверь, - сказала Нэнси кузинам. – Может быть, там дым не такой густой. А вы лучше возьмите машину и вызовите пожарных из ближайшего дома.

Бесс и Джорджи поспешили за помощью, а Нэнси быстро обогнула дом, но и тут её встретило плотное облако дыма, принесённое ветром. Дым заставлял её кашлять и задыхаться, в какое-то мгновение её глаза горели так, что она едва могла видеть.

Нэнси снова двинулась вперёд, но тут же резко остановилась, увидев человека, перебирающегося через живую изгородь. Кажется, он убегал прочь от горящего здания. Означает ли это, что именно он поджёг дом?

- Стойте! - закричала Нэнси.

Мужчина повернул голову, и в свете огня она всего лишь на мгновение, но очень ясно увидела его лицо. Он был белокурым, румяным, с квадратной челюстью. Он мгновенно отвернулся, перелез через густую изгородь и исчез из виду.

“Он вёл себя очень подозрительно, - Нэнси подумала. - Кто же это был?" В ней проснулось любопытство. Нэнси снова увидела его, когда он поднялся из-за изгороди. Мужчина был высок, худощав и бедно одет.

"Он не похож на преступника, - подумала она. – Но его личность может заинтересовать соответствующие органы".

У Нэнси был талант разгадывать разные запутанные истории. Она была единственным ребёнком Карсона Дрю, очень известного юриста. Миссис Дрю умерла, когда Нэнси была ещё совсем маленькой, дочь и отец стали очень близки. Они часто помогали друг другу в расследованиях.

Первая тайна, раскрытая Нэнси, - Тайна старых часов, опасное расследование тайны пропавшего завещания. С тех пор она успешно решила множество других необычных тайн. Последнее приключение Нэнси было связано со странной сектой и помогло разгадать Тайну фермы «Алые Ворота».

Пока Нэнси стояла и смотрела вслед незнакомцу, который исчез в лесу, она услышала сирену пожарных машин, подъезжающих к дому. Она бросилась к передней двери и встретила Джорджи и Бесс, задыхаясь от бега. Со всех сторон собирались соседи, кто-то пешком, кто-то - в автомобилях. Зрелище горящего здания привлекало внимание проезжающих мимо водителей, и подъездная дорожка была быстро перекрыта машинами.

Пожарные сразу поняли, что спасти ничего не получится. Поливая дом сильными потоками воды, им едва удалось предотвратить распространение пожара на хозяйственные постройки.

- Как жаль, что сгорел такой красивый дом! - заметила Бесс, пока девушки наблюдали за работой пожарных. – Я… Я надеюсь, что внутри никого не было.

Женщина, которая стояла поблизости, повернулась, чтобы ответить.

- Дом Рэйболтов был закрыт на всё лето, так что думаю, никто не пострадал.

- Надеюсь, что так, - пробормотала Нэнси.

- Значит, мистер Рэйболт ещё не знает о случившемся, - сказала Бесс. – Это будет сильным ударом!

- О, я думаю, миссис Рэйболт сможет это пережить, - женщина равнодушно отвернулась. – У её мужа много денег.

- Вы их знаете? – спросила Нэнси. Женщина покачала головой.

- Только понаслышке. Я живу здесь рядом, но Рэйболты никогда не были приветливы.

- У них большая семья? – продолжала спрашивать Нэнси.

- Нет, их двое, и они друг друга стоят! Миссис Рэйболт думает, что она слишком хороша, чтобы общаться с соседями.

Нэнси и её подруги заключили, что владельцев сгоревшего дома здесь явно не любили.

Несмотря на отчаянные усилия пожарных, держать пламя под контролем было невозможно. Нэнси с тревогой отметила, что северный ветер неуклонно усиливался. В любой момент могли загореться и другие постройки.

- О-о! - Бесс вскрикнула. - Смотрите! Крыша падает!

Волна жара заставила девушек отступить на несколько шагов, неожиданно ветер понёс густое облако дыма прямо в их сторону. Нэнси подавилась, дышалось с трудом. Дым всё не рассеивался, и она постаралась убежать от него.

Бесс и Джорджи разбежались в разные стороны, Нэнси оглядывалась вокруг, но никого не видела. Прежде чем она смогла позвать их, ветер принес еще одно облако густого дыма, опустившегося прямо на неё.

Вслепую Нэнси побрела, спотыкаясь, к подъездной дорожке туда, где она поворачивала к задней части дома. Она побежала к какому-то небольшому деревянному строению и чуть не упала. Когда дым немного рассеялся, она не могла удержаться от смеха.

“Это всего лишь собачья будка! - подумала она. - Хорошо, что собаки там не оказалось!”

Направившись обратно к подъездной дорожке, она заметила маленькую книжицу в кожаной обложке, лежащую в нескольких футах от будки. С нетерпением Нэнси подняла её.

Она решила, что книгу, должно быть, уронили сегодня. В противном случае, обложка была бы испорчена проливным дождем, который шёл прошлой ночью. Нэнси была поражена внезапной идеей. Убегая через лужайку от горящего дома, таинственный высокий незнакомец должен был пробегать здесь. Мог ли он выронить книгу?

“Возможно, я наткнулась на важную улику!” - возбуждённо подумала Нэнси.


Глава 2. Нервный водитель


Нэнси сунула книжку в карман своего спортивного платья. Она сопротивлялась искушению тут же изучить её, так как искры от пожара беспорядочно кружились вокруг.

Она быстро осмотрелась, но так и не увидела своих подруг. Бесс и Джорджи затерялись в толпе.

Летающие угольки опустились совсем рядом с Нэнси.

- Лучше бы мне не стоять на месте! - предостерегла она себя, заметив, что ветер переменился и теперь дул в сторону подъездной дорожки.

Нэнси с тревогой увидела, что участок сухой травы вспыхнул очень близко к припаркованным автомобилям. Несколько человек бросились вперёд, пытаясь погасить пламя, но горящие угольки падали повсюду.

Нэнси поспешила к своему автомобилю.

"Переставлю-ка я его!" - подумала она.

Внезапно Нэнси остановилась и застыла в изумлении. Странный молодой человек залез в её машину. В следующее мгновение он завёл мотор!

"Бесс и Джорджи, должно быть, оставили ключ в замке зажигания! - сказала себе Нэнси, бросаясь вперед. – Неужели он пытается угнать мою машину?"

Нэнси подбежала к машине как раз в тот момент, когда самозваный водитель двинулся вниз по дорожке, умело объезжая другие автомобили, в беспорядке припаркованные рядом.

- Твоя машина? - спросил он с обезоруживающей улыбкой, когда Нэнси побежала рядом с машиной. - Я хотел переставить её из опасной зоны.

- Спасибо, - пробормотала Нэнси слегка неуверенно. - Я думаю, прямо здесь будет безопасно, если только ветер снова не поменяется.

Молодой человек подъехал к бордюру настолько близко, насколько это было возможно. Ему, должно быть, около девятнадцати лет, решила Нэнси, окидывая его критическим взглядом. Волосы у него были тёмные, слегка вьющиеся, а глаза очень выразительные и дружелюбные. Он носил эмблему колледжа.

И всё же Нэнси была настороже. Незнакомец, должно быть, прочитал её мысли, потому что выскользнул из-за руля и, весело кивнув на прощание, исчез в толпе.

- Не знаю, что и думать, - пробормотала Нэнси в замешательстве. - Он выглядит вполне прилично, и всё же внешность может быть обманчивой. О, Боже, где же Бесс и Джорджи?

В этот же момент она увидела спешащих к ней кузин.

- Мы думали, что потеряли тебя навсегда, - объявила Джорджи, когда девушки забрались в машину. – Вы только посмотрите на моё платье! Я споткнулась о камень и упала!

- А я чуть не задохнулась от дыма! - слабо сказала Бесс.

- Думаю, самое время поехать домой, - объявила Нэнси. - Если ветер не изменится, то огонь будет гореть ещё несколько часов. Мы сделали всё, что могли.

Бесс и Джорджи с готовностью согласились уехать, и, казалось, десятки других зрителей чувствовали то же самое. Ветер ещё усилился и теперь представлял угрозу для всех автомобилей, стоящих рядом с горящим домом. Множество автомобилей пыталось выехать по узкой дорожке на главную дорогу, и вскоре образовалась пробка.

Повсюду раздавались гудки. Слышался скрежет, тут и там звучали гневные слова.

- Почему они не перестанут гудеть? - нетерпеливо воскликнула Джорджи. - Это ничуть не поможет. Мы застряли тут на всю ночь!

Дюйм за дюймом автомобиль Нэнси продвигался к главной дороге, пробка постепенно рассасывалась. Вдруг новый сноп искр опустился на ближайшие к дому автомобили. Водители этих автомобилей, желая поскорее убраться подальше от опасных искр, пытались без очереди влезть вперёд.

- Берегись! - вдруг вскрикнула Джорджи. - Этот человек сейчас в нас врежется!

Нэнси оказалась в ловушке. Водитель, по-видимому, потерял управление своим седаном. Бабах! Он врезался в задний бампер автомобиля Нэнси с таким сильным ударом, что девушек ощутимо встряхнуло.

Несколько мгновений они сидели ошеломлённые, но, к счастью, никто из них не был ранен. Нэнси выскочила из машины и с первого взгляда поняла, что её автомобиль сильно повреждён. Одно крыло было помято, задние фонари разбиты, а бампер волочился по земле.

Её первым побуждением было высказать водителю всё, что она думала о его водительских способностях. Но мужчина стал немедленно извиняться, и, очевидно, был так потрясён, что Нэнси смягчилась. Она записала его имя, адрес и номер водительских прав.

- Я бы также хотела узнать название Вашей страховой компании, мистер Вестон, - сказала ему Нэнси.

Худой, жилистый человек разволновался ещё больше.

- Я-я ужасно извиняюсь. Я в такой растерянности, что даже не могу вспомнить название. И у меня даже нет их визитки.

Наконец было решено, что он уведомит своего агента о происшествии, а Нэнси свяжется с мистером Вестоном после того, как узнает стоимость ремонта.

- Счёт обязательно будет оплачен, поверьте мне, - заверил он Нэнси. - Я всё устрою, как только окажусь дома. Больше никаких поездок в такие опасные места. Доктор вообще говорит, что мне не стоит садиться за руль. Я слишком нервничаю.

Еще раз извинившись, взволнованный мистер Вестон уселся в свой седан, и после множества сложных маневров проследовал мимо разбитого автомобиля Нэнси.

- Конечно, он не должен садиться за руль! – воскликнула Джорджи. - Этот человек - ходячая угроза!

Бесс посмотрела на Нэнси.

- Ты не думаешь, что он всего лишь разыграл тебя со страховкой, правда? - сказала она. – Ремонт влетит в копеечку!

- Я знаю, - Нэнси снова уселась в машину. - Не волнуйся. Вы можете быть уверены, что мистер Вестон оплатит ремонт - так или иначе. А сейчас давайте поскорее уберёмся отсюда!

- Как же мы поедем домой, волоча за собой бампер? – с сомнением спросила Джорджи.

- Мы должны найти какой-нибудь гараж, - сказала Нэнси, когда девушки тоже устроились на сидениях.

Нэнси снова завела машину и медленно двинулась вперёд. Джорджи застонала.

- Этот автомобиль издает такие звуки, как будто он вот-вот развалится!

В этот же момент Нэнси была вынуждена остановиться из-за очень плотного движения. Девушки, возможно, застряли бы в этой пробке на склоне холма ещё на неопределенный срок, но, к счастью, какой-то молодой человек решил поработать регулировщиком. Через несколько минут он сумел организовать движение автомобилей. К тому времени, когда девушки добрались до выезда с лужайки Рэйболтов, пробка почти закончилась.

К удивлению Нэнси, она увидела, что это был тот же молодой человек, который передвинул её кабриолет некоторое время назад.

“Я действительно неправильно поняла его, - упрекнула она себя. - Он всего лишь пытался помочь и совсем не собирался угонять мою машину. Какая я глупая!”

Оказавшись наконец на главной дороге, Нэнси остановилась на обочине, чтобы получше оценить причинённый машине ущерб. В то время как она с сомнением осматривала задний бампер, молодой человек подошёл и предложил свою помощь.

- Меня зовут Нед Никерсон, - представился он с тёплой улыбкой. – Могу я чем-нибудь помочь?

- Да, - сказала Нэнси. - Пожалуйста, скажите нам, как далеко находится ближайший автосервис. В нас врезалась машина - как Вы можете видеть.

- Сервис есть в Мейплтоне – это около двух миль отсюда.

- Хотелось бы верить, что мой автомобиль сможет преодолеть даже это короткое расстояние.

- Конечно, он доедет, если только ось повреждена не очень сильно.

- Но с волочащимся сзади бампером…

- Я закреплю его. Или могу снять его полностью.

Ловко повернув бампер, Нед Никерсон с силой оторвал его и положил в багажник.

- Послушайте, - предложил он вдруг. - Я собираюсь в Мейплтон – я там живу. Я буду держаться недалеко позади вашего автомобиля, и смогу помочь, если понадобится.

- Спасибо, - сказала Нэнси с благодарностью, - но я бы не хотела беспокоить Вас.

- Никаких проблем. Я с радостью помогу.

Она улыбнулась и представила себя и подруг.


Когда они наконец приехали в автосервис в Мейплтоне, механик осмотрел кабриолет и сказал:

- Боюсь, что мне потребуется как минимум час, чтобы починить этот автомобиль, мисс. И даже в этом случае я не успею починить бампер и задние фары. Вам придётся оставить машину до завтра либо отремонтировать её в Вашем городе. Лучшее, что я могу сейчас сделать, - это закрепить его немного, чтобы Вы могли доехать до дома.

- Час, Вы говорите? – переспросила Нэнси. - Полагаю, нам придется подождать, но мы торопимся в Ривер-Хайтс.

- Как насчёт попробовать молочный коктейль, пока мы ждём, - предложил Нед. - Там через дорогу есть аптечный магазин.

Девушки согласились и позвонили домой, чтобы предупредить о задержке. Час прошёл быстро. После весёлой ознакомительной прогулки, Нед привёл Нэнси, Бесс и Джорджи обратно в автосервис.

- Машина будет готова через десять минут, - пообещал механик.

Молодые люди вышли на улицу и болтали о последних событиях. Но вскоре их внимание привлекла группа мужчин, стоявших под ближайшим фонарем и обсуждавших пожар в доме Рэйболтов.

- Очень это странно, что там начался пожар, хотя всё лето в доме никто не жил, - заметил пожилой мужчина.

- Старый Рэйболт заслужил то, что произошло, - добавил другой. - Он бы отобрал кусок хлеба у голодного ребенка!

- Не удивлюсь, если он сам поджёг дом, чтобы получить страховку, - вступил в разговор третий голос. - Я бы не поручился за Хитрого Феликса!

Больше Нэнси и её друзья ничего не услышали, потому что в этот момент механик объявил, что машина готова.

- Это лучшее, что я мог сделать за такой короткий срок, - сказал он ей. – Советую Вам провести полную диагностику в своём автосервисе, когда приедете домой.

Пока Нед вывел машину из гаража, Нэнси расплатилась с механиком и попросила у него выписать счёт. Она объяснила, что хочет предъявить его водителю, который в неё врезался.

- Я вижу, что мистера Рэйболта не очень-то здесь любят, - заметила Нэнси, сменив Неда за рулем.

- Да, не особо, - решительно заявил Нед. - Он примерно так же популярен, как сбежавший из цирка тигр!

- Видимо, они называют его Хитрый Феликс.

- Да, и судя по тому, что о нём говорят, он заслужил это имя. – На лице Неда промелькнуло странное выражение, и он пристально посмотрел через окно на Нэнси. - Мне тоже интересно, с чего бы начался пожар! Вы знаете, у меня есть подозрение, что это не случайность.

- Мне тоже так кажется, - Нэнси отвернулась с многозначительной улыбкой.

Прежде чем Нед успел что-либо у неё спросить, она быстро, но любезно поблагодарила его за помощь и тронулась в путь.

- Мы с вами ещё увидимся, девочки, - в след им весело прокричал юноша - Я знаю дорогу в Ривер-Хайтс. Не удивляйтесь, если я как-нибудь загляну туда в ближайшее время!


Глава 3. Дневник


- Вы слышали, что сказал Нед Никерсон? - Бесс Марвин насмешливо спросила Нэнси, которая делала вид, что полностью поглощена дорогой. - Ты его поразила, совершенно точно!

- Поразила! - возразила Нэнси. - Единственное, что поразили сегодня, - зад моей машины. Сомневаюсь, что отец обрадуется, когда увидит последствия столкновения!

- Она пытается сменить тему! - фыркнула Джорджи. – Посмотри, как она покраснела. Могу спорить, он ей понравился.

- А почему бы и нет? – яростно защищалась Нэнси. - Нед Никерсон помог нам выбраться из неприятной ситуации.

- К тому же он красив, - захихикала Бесс. – А это проникновенное выражение его больших голубых глаз, когда он смотрел на нашу Нэнси!

- А они голубые? Я думала, что они… - Нэнси замолчала, так как она поняла, что Бесс намеренно поймала её в ловушку. - Ладно, вы выиграли! - Она рассмеялась. - Но я уже почти решила не говорить вам, что я обнаружила на пожаре.

- О, да ладно! – просительно протянула Джорджи.

- Ну что ж, на этот раз я вас прощаю.

Нэнси не терпелось рассказать, что она заметила на лужайке Рэйболтов, она надеялась, что её подруги согласятся с её выводами. Она рассказала им о подозрительном, бродячего вида незнакомце, который убегал от горящего дома.

- Этот человек, должно быть, и поджог дом! – объявила Бесс. - Иначе почему он не ответил, когда ты позвала его?

- Может быть, это был бродяга, который прятался в доме, - задумчиво предположила Джорджи, - и начался пожар случайно – может быть, от непотушенной сигареты.

- Я думала об этом, - призналась Нэнси: - но мне кажется, если бы пожар начался случайно, он бы разгорался гораздо медленнее. Помните звук взрыва и как весь дом, казалось, сразу вспыхнул?

- Это правда, - сказала Джорджи, а потом добавила: - Думаю, нам придётся дождаться отчёта следователей.

В этот вечер движение было не очень напряженное, и девушки достаточно быстро доехали до Ривер-Хайтс.

- На крыльце стоит мама! – вскричала Бесс, когда они остановились перед домом Марвинов. - Она дожидается нас.

Затем Нэнси завезла домой Джорджи, а потом направилась к дому Дрю. Как только она въехала на подъездную дорожку, из дома выскочили её отец и Ханна Груин, экономка. Мистер Дрю был высоким, представительным мужчиной. На лице экономки, пухленькой женщины, отражалась материнская забота.

- С тобой всё в порядке? - в унисон спросили они Нэнси.

- Да, но я боюсь, что моя машина никогда уже не будет выглядеть как раньше.

- Меня не волнует машина, - сказал мистер Дрю своей дочери, - главное, что с тобой всё в порядке. – Расслабившись, он спросил: - Теперь мне надо беспокоиться о том, насколько большой иск мне предъявят?

- Иск? А, я догадалась. Ты думаешь, что я протаранила другой автомобиль. Не беспокойся. Это в меня врезались. Я записала имя водителя и номер водительских прав. Я свяжусь с ним и сообщу стоимость ремонта.

Когда они вошли в дом, миссис Груин отправилась на кухню, в то время как Нэнси с отцом устроились в гостиной.

- Расскажи мне ещё о пожаре, - попросил мистер Дрю. - Чей это дом?

- Он принадлежал Феликсу Рэйболту.

- Феликс Рэйболт! Хитрый Феликс! – воскликнул мистер Дрю.

- Ты его знаешь? - удивилась Нэнси.

- Только понаслышке, - и отзывы о нём не завидные. На самом деле, только сегодня ко мне поступило дело одного клиента, Арнольда Симпсона, он хочет подать иск против мистера Рэйболта. Он говорил, есть множество других людей, которые хотели бы тоже сделать это.

- Что же это за мистер Рэйболт, папа?

- Он очень умён и совсем недружелюбен. Насколько я понимаю, он богат.

- Откуда у него столько денег?

- Он работает с патентами, и я слышал, что он сделал состояние на некоторых из них.

- Ты имеешь в виду, мистер Рэйболт изобретатель? - спросила Нэнси.

- Нет, он покупает патенты у изобретателей и делает деньги на их идеях.

- Это законно?

- Да, он имеет право купить патент и извлечь из этого прибыль. Мошенничество заключается в том, что Рэйболт обманывает изобретателя, устно обещая заплатить ему вознаграждение после того, как продаст его изобретение. На самом деле, это и есть жалоба моего клиента. Он сказал, что Рэйболт приобрел его патент, касающийся производства какой-то части автоматического лифта, по смехотворно низкой цене, а затем продал патент на производство промышленному концерну по гораздо более высокой цене. Когда мистер Симпсон напомнил Рэйболту о его обещании, Хитрый Феликс дал ему от ворот поворот - практически рассмеялся в лицо.

- Неудивительно, что людям не нравится мистер Рэйболт, - заметила Нэнси. - Думаю, есть немало людей, которые могли бы поджечь его дом из чистой мести.

- Несомненно.

После лёгкого позднего ужина Нэнси призналась, что устала. Она пожелала спокойной ночи отцу и Ханне и пошла наверх.

Когда она сняла своё платье, на пол упала книжица в красной кожаной обложке, которую она нашла на лужайке Рэйболтов. Нетерпеливо вскрикнув, Нэнси подняла книгу.

"Здесь может быть ключ к разгадке! - подумала она. – В любом случае, думаю, чтение окажется интересным. Я сейчас прочитаю ее!"

Нэнси забыла, что она устала и хочет спать. Поспешно раздевшись, она приспособила настольную лампу и забралась с книгой в постель.

- Это дневник, - решила она, отметив, что каждая запись начиналась с даты. - Возможно, я найду имя владельца и адрес.

Устраиваясь поудобнее на подушке, Нэнси открыла перекидной блокнот. Она удивлённо смотрела на первую запись. Страница была заполнена загадочными словами, написанными на иностранном языке.

Она вглядывалась в текст. Наконец, два знакомых слова бросились ей в глаза.

- Adjö – до свидания. И god vän – добрый друг. Шведский! - пробормотала Нэнси, вспоминая, что её школьная подруга родом из Швеции часто говорила эти слова на своем родном языке.

- О, Боже, я не могу прочесть остальное! - юная сыщица застонала.

Она быстро пролистала страницы. Все записи были на шведском, за исключением нескольких последних, которые были написаны на ломанном английском языке.

Нэнси поднесла дневник поближе к настольной лампе и попыталась разобрать слова. Но это была не легкая задача, буквы складывались в совершенно непонятные слова. Ей удалось расшифровать несколько разрозненных фраз, но как бы она ни старалась, Нэнси не могла сложить из них цельного предложения.

"Как досадно! - раздражённо подумала она. - Этот дневник может содержать важную подсказку, а я не могу его прочесть!”

Почерк, которыми написаны записи на шведском, был больше, чем тот, которым писали на английском языке. Нэнси показалось, что этот дневник принадлежал мужчине, поскольку, хотя буквы и были маленькими и тесными, почерк был твёрдым и смелым. Она также подумала, что если этот блокнот обронил незнакомец, которого она видела убегающим прочь от пожара, становилось еще более важным узнать его имя и прочесть то, что он написал в дневнике.

"Я должна найти того, кто может читать на шведском, - сказала она себе. - Если бы только Карен была здесь!"

Но бывшая одноклассница Нэнси вернулась со своей семьёй в родную страну.

С этой мыслью Нэнси опустила подушку, выключила свет и в следующее мгновение уже спала. Казалось, всего лишь спустя минуту её разбудил телефонный звонок в коридоре. Солнце светило в окна, и по наклону его лучей Нэнси догадалась, что сейчас должно быть около девяти часов. Ханна, зная, что она устала, позволила ей поспать подольше.

С виноватым видом Нэнси выпрыгнула из постели. Прежде чем она успела открыть дверь, вошла миссис Груин.

- Доброе утро, Нэнси. Какой-то молодой человек хочет поговорить с тобой по телефону.

- Я буду там буквально через секунду. Не упускай его!

Сунув ноги в изящные черные с золотом тапочки и накинув халат, Нэнси поспешила к телефону.

- Надеюсь, я не вытащил тебя из постели, - раздался из трубки низкий приятный голос. - Это Нед, Нед Никерсон.

- О-о! – захваченная врасплох Нэнси запнулась.

- Ты, наверное, думаешь, что я слишком назойлив, - продолжал Нед, - но я нашёл кольцо у дома Рэйболтов сегодня утром и подумал, что оно может быть твоим.

- У меня вчера не было колец, - произнесла Нэнси, когда к ней наконец вернулся голос. – Хотя, может быть, его потеряли Джорджи или Бесс.

- Кольцо не может принадлежать им. На нем выгравирована буква ‘D’.

- Ты нашёл кольцо на пожарище? - спросила Нэнси с растущим интересом.

- Нет. Пожарные и полиция никого не пускают туда. Я нашёл кольцо возле изгороди позади дома.

Наступил краткий миг тишины, пока Нэнси размышляла над новостями. Потом она быстро спросила:

- Надпись на кольце случайно не на шведском языке? Если да, то у меня, возможно, есть зацепка.

Она думала о незнакомце, который, как она подозревала, был владельцем таинственного дневника - человека, который исчез за изгородью Рэйболтов.

- Там есть надпись на иностранном языке, но я не могу её прочитать, - ответил ей Нед. – Может быть, ты хочешь увидеть кольцо?

- С удовольствием, - призналась Нэнси. – Может быть, оно поможет в разгадке. Но разве кольцо не должно быть передано в полицию?

Нед не согласился.

- Я считаю, по крайней мере, на какое-то время, что оно принадлежит тому, кто его нашёл. Кольцо было достаточно далеко от пожара.

- Тогда ладно. Мне не терпится увидеть его.

- Если ты позволишь, я подъеду сегодня вечером в восемь и привезу кольцо, - предложил Нед.

- Хорошо.

После того, как Нед повесил трубку, Нэнси радостно протанцевала обратно в спальню. Она скинула одну туфлю по направлению к кровати, а другую - в дальний угол комнаты. Юная сыщица пыталась убедить себя, что её ликующее настроение было результатом находки Неда. Кольцо может дать ключ к разгадке личности человека, который поджег дом Рэйболтов. Бесс и Джорджи, она знала, истолковали бы её реакцию совсем по-другому!

Как только она оделась, Нэнси взяла дневник и положила его в верхний ящик стола для сохранности.

“Хотела бы я, чтобы у меня было время пойти куда-нибудь и перевести его прямо сейчас, - думала она с сожалением, - но уже поздно, и я должна отвезти мою машину в автосервис”.

Нэнси поспешила вниз в кухню. Мистер Дрю уже позавтракал и ушёл в свой офис. Ханна Груин показала на ещё горячую тарелку на плите.

- Мм, черничные кексы, - сказала Нэнси. Попробовав один, она добавила она: - О, они потрясающе вкусные.

За завтраком Нэнси рассказала экономке о том, что она хочет перевести дневник.

- Полагаю, перевод должен остаться в секрете, - заметила миссис Груин. - Я не часто могу помочь тебе в разгадывании загадки, Нэнси, но в этот раз, думаю, это в моих силах.


Глава 4. Кольцо с инициалами


- О, Ханна, это же замечательно! - воскликнула Нэнси. - Только не говори мне, что ты можешь читать на шведском.

- Хотела бы я, чтобы это было так. Перевести дневник может наш старый шведский друг, булочник мистер Петерсон. Он перенес свой магазин на другой конец города.

- О, я помню мистера Петерсона, - сказала Нэнси с усмешкой. - Когда я была маленькой, и мы с тобой к нему ездили, я всегда подлизывалась к нему, чтобы выпросить пирожное или печенье.

- И у тебя всегда это получалось, - ответила миссис Груин, в её глазах плясали веселые искорки. - Ты была его любимым клиентом. Я уверена, он будет рад перевести для тебя дневник.

Нэнси была в восторге от идеи снова увидеть любезного Оскара Петерсона.

- Ханна, это замечательная идея! Я пойду в булочную, как только смогу. Прямо сейчас я должна отвезти мою машину в ремонт.

Нэнси отвезла автомобиль в автосервис в центре города. Механик обещал, что он будет готов в течение следующего дня. Нэнси медленно пошла домой, как вдруг услышала свое имя. Обернувшись, она увидела Бесс и Джорджи, спешащих ей навстречу.

- Ты, наверное, мечтаешь о Неде! - воскликнула Джорджи, когда кузины оказались в шаге от неё. - Мы кричали целых три раза.

- Извините, - Нэнси засмеялась.

- Признавайся сейчас же. Разве не о нём ты думала? – настаивала Бесс.

Оживлённое выражение появилось на лице Нэнси. Её глаза задорно сияли, пока она рассказывала новости.

- Нед позвонил сегодня утром, прежде чем я проснулась.

- Ну что я говорила! - вскрикнула Бесс. – Ты просто покорила его! Хотела бы я, чтобы и у меня так получалось!

- Глупышка! Нед позвонил мне по делу. Сегодня утром он нашёл кольцо возле изгороди Рэйболтов и подумал, что оно может мне принадлежать. На кольце выгравирована буква ‘D’.

- Это был только предлог, - объявила Бесс. – Ты ничего не теряла.

- Я думаю, что кольцо потерял тот человек, которого я видела убегающим прочь от пожара. Не могу дождаться, чтобы его увидеть.

- И Неда тоже, - добавила Джорджи с усмешкой.

Нэнси рассмеялась настойчивости своих подруг и была несколько удивлена, обнаружив, что покраснела. Чуть позже кузины попрощались и отправились по домам. Обед был уже готов, когда Нэнси вернулась домой. Она поела вместе с Ханной Груин, которую очень заинтересовало кольцо, которое нашёл Нед.

- Думаешь, кольцо может дать подсказку? - спросила она Нэнси.

- Да, это может быть ключ к автору дневника. Я собираюсь тщательно изучить книжку сегодня и посмотреть, смогу ли я найти имя, начинающееся с ’D’.

- Но разве ты не собираешься к мистеру Петерсону? - спросила Ханна.

- Потом. Я обещала дождаться телефонного звонка из детского дома для детей-инвалидов. Я буду помогать с проведением детского шоу в следующем месяце. А еще я думаю позвонить миссис Свенсон, спросить, как дела у неё и у Ханни и узнать, слышно ли что-нибудь от её мужа.

- Извините, - сказал оператор, когда Нэнси набрала номер. - Этот номер временно отключен.

Нэнси предположила, что миссис Свенсон была вынуждена отказаться от телефона из-за отсутствия средств.

“Как только моя машина будет отремонтирована, я должна съездить к ним и посмотреть, как дела у Ханни и её матери, - решила Нэнси. - Я только надеюсь, что миссис Свенсон позволит мне помочь им".

Нэнси провела несколько следующих часов, склонившись над дневником. Но нигде она не обнаружила имени, начинающегося с буквы “D”. Однако, она сделала одно важное открытие. Внизу страницы, исписанной на шведском, Нэнси нашла крохотный рисунок тушью. Она догадалась, что это была схема какой-то части электронной машины.

"Вряд ли я выясню что-нибудь ещё до тех пор, пока мистер Петерсон не переведёт для меня этот дневник", - подумала она.

Нэнси была готова отправиться в булочную на автобусе - но, взглянув на часы, поняла, что магазин скоро закроется. Кроме того, уже было почти время ужина.

Когда Карсон Дрю приехал домой, Нэнси упомянула, что звонил её новый друг, Нед Никерсон.

- О, я понимаю, - протянул отец насмешливо. - Ты хочешь, чтобы я оказался сегодня где-нибудь подальше. Так ведь?

- Конечно, нет. Я очень хочу познакомить вас с Недом. Он принесёт кольцо, которое может тебя заинтересовать.

- Не с бриллиантом, я надеюсь!

- Папа!!! - в отчаянии крикнула Нэнси. - Ты такой же, как Бесс и Джорджи! Нед - мистер Никерсон - приезжает сюда по делу.

- В таком случае, - сказал адвокат, блестя глазами, - я обещаю вести себя очень правильно и не стеснять тебя, выпытывая у молодого человека его намерения.

- Ты абсолютно безнадежён! - рассмеялась Нэнси, обняла отца и побежала на кухню.

Хотя Нед должен был приехать “по делу”, Нэнси уговорила Ханну испечь пирог, чтобы подать его с мороженым вечером.

Миссис Груин понимающе улыбнулась и немедленно приступила к работе. После ужина Нэнси помыла посуду и поспешила наверх. Ей еле хватило времени переодеться в цветастое платье и туфли на высоком каблуке, прежде чем в дверь позвонили. Она поспешила вниз, чтобы встретить Неда.

Обменявшись приветствиями, оба были слегка смущены и немного стеснялись. Нэнси была рада, что сразу появился её отец, знакомство немного разрядило атмосферу.

Она поняла, что Нед понравился мистеру Дрю по тому, как он пожал ему руку. Многие впадали в благоговение в присутствии адвоката, но Нэнси была в восторге, обнаружив, что Нед чувствовал себя с ним легко и свободно.

Сидя в уютной гостиной, адвокат умело направлял разговор. Он с интересом отнёсся к новому знакомому Нэнси. Мистер Дрю почувствовал, что его дочь уделяет ему больше внимания, чем другим молодым людям, с которыми она встречалась.

- Расскажи нам о кольце, Нед, - попросила Нэнси. - Мы можем его увидеть?

Нед достал кольцо из кармана пиджака и протянул ей. Нэнси заметила, что перстень, вероятно, принадлежал мужчине и надевался на мизинец. Отполированные черные инициалы были вырезаны на сером фоне. Нэнси изучала кольцо.

- Похоже, оно старинное, - заметила она, протягивая кольцо отцу. - И надпись внутри на шведском, пап. Это выражение часто использовала моя шведская школьная подруга: Bar denna med tur – пусть оно принесёт удачу!

В этот момент дискуссия была прервана телефонным звонком. Карсон Дрю встал, чтобы ответить на него, и после короткого разговора вернулся и сказал с сожалением своему гостю:

- Я должен поехать в офис – новые обстоятельства в деле, - прошу меня извинить. Извините. Рад, что познакомился с тобой, Нед.

После того, как мистер Дрю ушел, Нед рассказал Нэнси о своём посещении лужайки Рэйболтов. Он отправился туда до завтрака, чтобы осмотреть пожарище до того, как набегут любопытные обыватели. Дом был полностью разрушен во время пожара. Ничего не смогли спасти.

- Следователям удалось выяснить, в чем причины пожара? - спросила Нэнси.

- Пока это только версия, - ответил Нед. - Но я узнал, что полиция и должностные лица пожарной службы предполагают, что в подвале могла быть заложена бомба с дистанционным управлением.

- Но как? И кем? - спросила Нэнси в изумлении.

- Они понятия не имеют. Даже проезжающие мимо машины с радиоприемником могли случайно послать сигнал.

- Дом стоит довольно далеко от дороги, - возразила Нэнси. Про себя она добавила: - "Может, убежавший человек, который потерял дневник, использовал пульт дистанционного управления - и никогда не был в доме?"

Её мысли были прерваны Недом.

- Какой подозрительный случай, - сказал он. - Старый Хитрый Феликс получит настоящий удар, когда узнает о пожаре.

- Разве он до сих пор не знает об этом? - удивлённо спросила Нэнси.

- Судя по всему, нет. Рэйболты так и не приехали. Соседи пытались связаться с ними через отель на берегу моря, где они обычно останавливаются, но они там не зарегистрированы.

- Интересно, сколько они потеряют.

- Даже с учетом страховки, я бы сказал, что немалую сумму, включая мебель и незаменимые предметы искусства.

- Это будет настоящий удар для Рэйболтов, Нед.

- Да, но все в окрестностях Мейплтона, кажется, думают, что старик сам виноват в случившемся. Ходят всякие истории о том, как он делает деньги за счёт других людей.

Нэнси кивнула, ссылаясь на то, что отец рассказывал ей.

- Любопытно, как мистер Рэйболт будет возмещать убытки.

- Подозреваю, что не самым честным образом, - усмехнулся Нед. - Если я что-нибудь узнаю, дам тебе знать.

- Очень на это надеюсь.

Нэнси так и подмывало рассказать Неду о дневнике, но она решила пока не делать этого, до тех пора пока сама не узнает о нём побольше. После очень приятного вечера, который закончился мороженым и пирогом Ханны, Нед неохотно стал собираться домой.

- Я не знаю, что делать с этим кольцом, - сказал он задумчиво. - Почему бы тебе не оставить его у себя, Нэнси?

- Хорошо, если ты так хочешь, - сказала она, соглашаясь. - Может быть, я найду ключ к разгадке тайны его владельца с помощью надписи.

- Вот что я подумал. Дай мне знать, если у тебя что-то получится, - Нед усмехнулся. – Хотя, если подумать, пожалуй, я буду заглядывать время от времени и интересоваться успехами.

Улыбка Нэнси сказала ему, что она согласна. Нед всё ещё топтался на крыльце, когда вернулся Карсон Дрю. Нэнси повторила то, что, как ей сказали, Рэйболты всё ещё не в курсе произошедшего.

Адвокат удивленно поднял брови.

- Странно, что найти Рэйболтов так трудно. Пожалуй, ради моего клиента, я постараюсь разобраться в этом.

- Почему бы тебе не попробовать, папа? Мистер Рэйболт, возможно, может разобраться с тем, что стало причиной пожара.

- Ты права, Нэнси, - сказал адвокат. - Возможно, у Рэйболта были враги, которые умышленно подожгли дом. Если это так, это может повлиять и на моё дело.

Адвокат не стал объяснять, каким образом.

Спустя несколько минут Нед пожелал им спокойной ночи, прыгнул в свою машину и уехал.

- Что ты о нём думаешь? – с надеждой спросила Нэнси мистера Дрю, когда они вместе вошли в дом.

- Хороший мальчик, - прокомментировал адвокат. - Полагаю, теперь я буду часто его видеть.

- Может быть, - Нэнси засмеялась, поцеловала отца и бросилась в свою комнату.

Но у себя она не сразу отправилась спать. Вместо этого она осмотрел перстень более тщательно. Наконец, она положила его в ящик стола вместе с дневником.

- Теперь у меня есть две подсказки, - торжествующе сказала себе Нэнси. – Но вот вопрос, связаны ли они между собой?

Раздевшись, Нэнси решила позвонить булочнику-шведу рано утром.

- Я должна выяснить, о чём говорится в дневнике!


Глава 5. Опасный объезд


Как только утренние хлопоты были закончены, Нэнси и Ханна Груин отправились на автобусе в пекарню Оскара Петерсона. Войдя в маленький чистый магазин, наполненный ароматным запахом свежеиспечённого хлеба, они были разочарованы, не увидев за кассой владельца-шведа.

- Мистер Петерсон на месте? - спросила Нэнси у девушки за прилавком.

Молодая женщина покачала головой.

- Он болеет и сейчас лежит в постели наверху.

- О, мне так жаль, - сказала Нэнси. - Передайте ему наши наилучшие пожелания, надеемся, что он совсем скоро поправится.

- О, мистер Петерсон считает, что он чувствует себя достаточно хорошо, чтобы появиться в магазине сегодня, - ответила ей девушка.

- Чудесная новость, - ответила Нэнси. - Я ещё зайду.

После того как миссис Груин купила несколько булочек, они с Нэнси покинули магазин, дневник всё ещё лежал в большой сумочке Нэнси.

Хотя Нэнси и была разочарована, она сказала:

- Ну что ж, постараюсь встретиться с мистером Петерсоном несколько позже.


Вернувшись домой, Нэнси снова стала разглядывать дневник, надеясь ещё что-нибудь понять в нем. Пока она ломала голову над плохо различимым мелким текстом на английском языке, одно слово внезапно привлекло её внимание.

- Это же часть адреса! – вскрикнула Нэнси в возбуждении. - Я в этом уверена!

Нэнси достала увеличительное стекло своего отца и стала всматриваться в нечёткие записи, затем прочла следующие слова:

Ривервуд-коттедж, Сэнди Крик.

Нэнси уставилась на адрес.

- Свенсоны! - взволнованно подумала она.

Юная сыщица позвонила Джорджи и Бесс и попросила их приехать. Когда кузины приехали, она провела их в гостиную и показала обнаруженный адрес.

- Ривервуд-коттедж, Сэнди Крик! - вскрикнула Бесс. – Там же живут Свенсоны!

- Ну что ж, ребята, это, конечно, усложняет дело, - объявила Джорджи.

Нэнси кивнула, понимая, что наткнулась на ценную, но тревожную улику. Может ли так быть, что именно отец Ханни был тем человеком, который поджёг дом Рэйболтов? Если да, какие мотивы у него были? Интуиция подсказывала Нэнси, что разгадка может повредить Ханни и её матери.

Лицо Нэнси было так обеспокоено, что Бесс и Джорджи попросили её рассказать, о чём она думает. Нэнси сказала, что беспокоится за Свенсонов, а потом рассказала о кольце, которое оставил ей Нед. Затем она показала на расшифрованную запись.

- Пока это единственное, что мы смогли понять. - Нэнси вздохнула. - Но я не хочу думать о том, что это может означать.

Бесс и Джорджи, посерьезнев, кивнули.

- Не могу себе представить, что отец Ханни мог поджечь дом, - объявила Бесс. - Но всё сходится. Странный человек, которого ты видела убегающим, - найденное возле изгороди кольцо с гравировкой на шведском…

- Мы не знаем, принадлежит ли оно ему, - быстро перебила её Нэнси. - Вспомните, на нём вырезано ‘D’, а его инициалы "J" и ”S".

- Ну, дневник должен принадлежать мистеру Свенсону или тому, кто его знает, - сказала Джорджи. - Иначе, в нём не было бы его адреса. Хотелось бы мне знать, что он из себя представляет.

- Надеюсь, мы сможем встретиться с ним, - Нэнси снова стала серьёзной. Она упомянула о своем бесполезном звонке Свенсонам.

- Что ты собираешься делать с дневником? - с любопытством спросила Бесс. - Передать его в полицию?

- Нет, я подержу его у себя, пока мы не сделаем перевод, и постараюсь выяснить, грозит ли он неприятностями для Свенсонов.

- Конечно, это всего лишь косвенные доказательства, - задумчиво протянула Джорджи. – Мы же не уверены, что человек, которого ты видела - швед. Хотя, судя по твоему описанию, он мог бы им быть.

- Если это был мистер Свенсон и если он виновен в поджоге, я полагаю, он должен быть привлечён к ответственности, - взволнованно проговорила Бесс.

- Я согласна, - сказала Нэнси тихо. - Но я почему-то не могу поверить, что отец Ханни способен совершить подобную вещь. Она такая милая маленькая девочка, а её мать прекрасный человек.

- Я бы не хотела вовлечь их во всё это, несмотря ни на что! - заявила Джорджи с чувством. - Боюсь, что они и так-то не могут нормально питаться, а если отец должен будет отправиться в тюрьму…

- Давайте попробуем мыслить оптимистично, - сказала Нэнси. - Возможно, ни дневник, ни кольцо мистеру Свенсону не принадлежат, а если и принадлежат, он мог иметь вескую причину находиться на лужайке Рэйболтов.

- Думаю, ты правильно сделала, что решила разобраться во всём самостоятельно, Нэнси, - заметила Джорджи. - У тебя хорошо получалось разгадывать другие тайны. Может быть, это твой шанс помочь Ханни и её маме.

- Как бы мне хотелось, чтобы мой автомобиль был уже на ходу!

-А когда он будет готов? – спросила Бесс.

- Не позже чем сегодня. Я вам вот что скажу! Давайте-ка прогуляемся до автосервиса. Думаю, не помешает немного поторопить механика. А на обратном пути мы сможем зайти в папин офис и спросить, сумел ли он выяснить что-нибудь о Рэйболтах. Он обещал постараться.


В автосервисе их ждали неутешительные новости, ремонт был закончен только наполовину. Механик, однако, заверил Нэнси, что автомобиль будет готов к полудню.

Девушки на несколько минут заглянули в магазин, где Бесс купила несколько кухонных ложек для мамы, а потом продолжали свой путь в офис Карсона Дрю. Как обычно, адвокат был занят, но он нашёл время, чтобы немного поболтать с дочерью и её подругами.

- Я попросил секретаря связаться с мистером Рэйболтом, - сказал он Нэнси, - но до сих пор она не смогла найти его - или его жену. Такое ощущение, что они испарились!

- Может быть, Феликс Рэйболт скрывается, - предположила Нэнси с кривой улыбкой.

- О, я не сомневаюсь, мы услышим о нём, как только новость о пожаре достигнет его ушей, - сказал мистер Дрю. - Я продолжу попытки его найти.


Было почти двенадцать часов, когда девушки вышли из юридической конторы. Бесс и Джорджи сказали, что они должны пойти домой на ланч.

- Давайте перекусим у меня, - убеждала их Нэнси. - Тогда мы все сможем пойти к мистеру Петерсону, - если вы не возражаете против поездки на автобусе.

Джорджи и Бесс охотно приняли приглашение. Им, так же как и Нэнси, не терпелось узнать, о чём говорится в дневнике. Ханна Груин наготовила вкусной еды, было почти три часа дня, когда девушки, наконец, сели в автобус, чтобы навестить шведа-булочника.

- Я умираю от любопытства, так хочу узнать, что скрывает дневник, - с энтузиазмом объявила Джорджи.

- Я надеюсь, это не повредит отцу Ханни, - пробормотала Бесс с опаской.

Выйдя из автобуса рядом с пекарней, девушки в изумлении увидели "скорую помощь", припаркованную прямо напротив магазина. Уже собралась небольшая группа любопытных.

- Здесь что-то произошло! - воскликнула Нэнси, ускоряя шаг. - Ох, надеюсь, с милым старым Оскаром Петерсоном ничего не случилось!

Девушки дошли до булочной в тот самый момент, когда карета скорой, включив сирену, уехала.

- Что случилось? - спросила Нэнси у женщины, которая стояла у дверей магазина. - Кто-нибудь пострадал?

- Мистер Петерсон. У него случился рецидив, и доктор забрал его в больницу. Скорее всего, он пробудет там несколько дней.

- Это ужасно! - сказала Бесс. - Но, Нэнси, что же теперь делать с дневником?

Нэнси, беспокоясь о добром пекаре, ответила не сразу. Наконец она предложила обратиться к помощнице булочника, может быть, она знает кого-то, кто понимает шведский.

Женщина с радостью назвала несколько человек, но никого из них не было дома. Нэнси даже позвонила отцу и спросила, может ли он рекомендовать кого-то. Но мистера Дрю не было в офисе.

Девушки были немного обескуражены, но Нэнси сказала:

- Мы все можем поработать над этой тайной. Моя машина, должно быть, уже готова. Если это так, мы можем поехать и навестить Ханни и ее маму.

- Это отличная идея! – хором ответили Бесс и Джорджи.


Добравшись до сервиса, девушки с радостью узнали, что машина готова.

- Выглядит почти как новая!!! – довольно сказала Нэнси. - Я выпишу чек на оплату.

Но к её огорчению она забыла чековую книжку.

- Всё в порядке, - сказал механик. – В любом случае, я очень занят. Я выпишу счёт позже и занесу его к Вам домой.

- Прекрасно, - сказала Нэнси с улыбкой. Тогда девушки позвонили домашним из ближайшей телефонной будки, чтобы сообщить о своих планах. Спустя несколько минут они выехали на шоссе в сторону Сэнди-крик.

Нэнси сбросила скорость, проезжая мимо участка Рэйболтов. Девушки посмотрели на обугленные развалины когда-то красивого особняка.

- Мне бы хотелось остановиться и поговорить с людьми, расследующими причины пожара, - сказала Нэнси. - Но лучше нам сначала добраться до Свенсонов.

Примерно через десять миль Нэнси уперлась в заграждение, перегородившее дорогу.

- Объезд! - простонала Джорджи. - Это, должно быть, поставили вчера.

- Он не такой уж большой, - оптимистично заявила Бесс. - Я вижу, где он кончается.

Дорога была перекрыта из-за строительства нового стального моста. Обходной путь уходил вниз в долину, пересекая реку Мускока в четверти мили к югу.

- Мы потеряем время на этой грунтовой дороге, - заметила Нэнси, сворачивая на объездную. - Бедная машина! Нам повезёт, если она не развалится на куски от такой тряски.

Дорога была неасфальтированной, и недавние дожди размыли её. Кроме того, она была узкой, вряд ли два автомобиля смогли бы на ней разъехаться. Хотя Нэнси ехала очень медленно, машину потряхивало на ухабах.

- Прекрасная возможность сломать рессоры – на такой-то дороге! - заявила она.

- Или кости! - добавила Бесс, усмехаясь.

Мгновение спустя девушки услышали сзади громкий, настойчивый сигнал.

- Прямо за нами едет большой грузовик, Нэнси, - заметила Джорджи.

- Я знаю. Ну что ж, водителю придётся подождать. Он не сможет обогнать меня на этой узкой дороге.

Но клаксон грузовика всё не смолкал, это раздражало Нэнси, и наконец она возмутилась.

- Да что с этим человеком? - Нэнси увеличила скорость, надеясь оставить нетерпеливого водителя позади. Но он тоже прибавил газу, держась всё также близко к кабриолету.

Биииип! Биииип! Бииииииииип!

- Если он не п-прекратит, я з-закричу! - пожаловалась Бесс. - А если мы п-поедем еще быстрее, я р-растеряю все зубы.

Машина опасно подпрыгивала вверх и вниз. Джорджи развернулась на сиденье, чтобы взглянуть на сигналящего водителя.

- Не уступай ему ни дюйма! – сказала она Нэнси.



- Я не смогу его пропустить, даже если очень захочу. Его грузовик слишком большой, чтобы объехать нас, и уж конечно, я не собираюсь съезжать в канаву, чтобы позволить ему проехать! Ему придется подождать, пока мы не доедем до конца этого объезда!

- Куда можно так торопиться? - проворчала Джорджи. - Наверное, просто пытается заставить нас нервничать.

- Насколько я понимаю, ему это удалось, - сказала Бесс.

В этот момент девушки увидели в пределах досягаемости деревянный мост - конец мучительного пути.

- Слава Богу! - вскрикнула Бесс.

С грузовиком, всё ещё следующим за ними по пятам, Нэнси въехала на мост.

- Он выглядит не очень-то надежно, - заметила Бесс с беспокойством. - Неудивительно, что они строят новый.

- Звуки тоже не очень обнадеживающие! - закричала Джорджи, когда доски моста тревожно скрипнули под весом автомобиля. - Если это грузовик попытается обогнать нас, мы все рухнем!

В это время девушки услышали, как тяжёлый грузовик загремел по деревянному настилу.

- Он сумасшедший! - воскликнула Джорджи. - Этот мост не выдержит нас всех!

Одновременно с её словами раздался трескучий звук ломающихся досок.

- Нэнси! - Бесс вскрикнула. - Берегись!


Глава 6. План Нэнси


Предупреждение Бесс заставило Нэнси взглянуть в зеркало заднего вида, она увидела, что водитель тяжелого грузовика действительно намерен обогнать её! Был только один способ предотвратить несчастный случай: увеличить скорость ещё больше.

- Полный вперёд! - закричала она, машина рванулась вперёд.

Три девушки затаили дыхание, молясь, чтобы мост оказался достаточно прочным, чтобы выдержать вес обеих машин. Старый мост скрипел и стонал, но выдержал, несмотря на разбитую грузовиком доску.

Нэнси едва достигла конца моста, когда грузовик промчался мимо неё с пугающей скоростью. Он задел её машину и оторвал часть перил у моста. Грузовик беспорядочно кидало из стороны в сторону.

- Этот парень сумасшедший! - сердито воскликнула Джорджи. – Его нужно арестовать за опасное вождение!

- Хотела бы я знать номер его водительских прав, чтобы мы могли сообщить о нём в полицию! – добавила Бесс.

Нэнси вздохнула.

- На данный момент я просто рада, что мой автомобиль на этот раз обойдётся без ремонта! Надо многое сделать, чтобы разгадать тайну пожара у Рэйболтов.

Продолжив путь в Сэнди-Крик, девушки постепенно успокоились. Когда они приехали в город, Нэнси спросила полицейского, как им добраться до нужного места. Следуя его инструкциям, она приехала в расположенный недалеко от реки район, где теснились небольшие домики. Бесс и Джорджи внимательно рассматривали повреждённые непогодой дома, выискивая “Ривервуд".

Бесс заметила его первой.

- Я вижу перед домом Ханни! - сказала она нетерпеливо. - Посмотрите! Разве она не милашка?

Когда Нэнси остановила машину перед старым домом, она увидела, что ребёнок заснул под деревом. Большой пёс лежал у её ног, охраняя сон. Когда девушки подошли ближе, он вскочил и зарычал.

Нэнси и её подруги не знали, идти ли им дальше или отступить; пёс выглядел злобным и, казалось, полон решимости защитить свою крошечную хозяйку от незнакомцев. Пока они колебались, девочка проснулась. Она сразу узнала девушек и, вскочив с травы, побежала к ним.

Несмотря на её поношенный прогулочный костюм и стоптанные ботинки, Ханни была прелестным ребёнком. Её полное имя было Хелен Эбба Свенсон, но её всегда называли Ханни за её мягкий нрав. Глаза у неё были ярко-голубые, а светлая кожа была усыпана коричневыми веснушками, её золотые волосы вились частыми завитушками.

- Привет, Ханни, - приветствовала её Нэнси. - Мама дома?

Девчушка покачала головой.

- Мамуля пошла на почту, чтобы получить письмо от папочки. Я тоже хотела пойти, но она сказала, что это слишком далеко для меня.

- Разве твой папа не дома? - мягко спросила Нэнси.

- О, нет, - Ханни старалась говорить совсем как взрослые. - Он уехал очень давно. Мамочка беспокоится. Вот почему она пошла сегодня на почту.

Нэнси и её друзья обменялись быстрыми взглядами. Миссис Свенсон, очевидно, всё ещё ожидала от мужа хотя бы словечка.

- Мамочка скоро вернется, - продолжала Ханни, - потому что пора ужинать. Я тоже хочу есть.

С болью в сердце Нэнси увидела, что девочка кажется ещё тоньше, чем в прошлый раз.

- Мамочка сказала, что если ей удастся продать несколько яиц от наших кур, она принесёт мне что-нибудь вкусненькое. Я устала от яиц. Мы едим их с тех пор, как папочка уехал.

- Разве у вас больше ничего нет? - напрямик спросила Джорджи.

- У нас есть немного хлеба. Мама говорит, мы должны экономить наши деньги, пока не получим известий от папы. Она не знает, куда он ушёл, и много плачет.

Ханни рассказала девушкам о своей собаке, Гансе.

- Мы с папой водили его гулять. Ганс скучает по папе так же, как и я. Нэнси, давайте все пойдём в дом. Я хочу показать вам мои игрушки, которые сделал папочка.

Ханни провела их внутрь. В гостиной было прибрано и пахло свежестью и чистотой. Мебели практически не было, на полу лежал один очень маленький коврик, а на окнах не было штор. Нэнси обратила внимание на фотографию, которая стояла на маленьком столике.

- Чей это портрет? - спросила она Ханни.

- Это мой папочка! - с гордостью ответила Ханни.

Сердце у Нэнси упало. Это была фотография незнакомца, которого она видела убегающим прочь от пожара!

"О, Боже! - подумала она. - В такую скверную ситуацию я ещё не попадала!"

В это время Ханни достала из шкафа свои игрушки. Все они были самодельные, некоторые из них механические, каждая игрушка была умно придумана.

- Мой папочка изо-бре-та-тель, - девочке было трудно произнести такое сложное слово. - Вот почему он ушёл, он хотел вернуть одно из своих изо-бре-те-ний.

Нэнси, Бесс и Джорджи в ужасе переглянулись. Одни и те же мысли проносились в их головах. Мистер Свенсон изобретатель! Дневник на шведском, найденный Нэнси на месте пожара! Мистер Рэйболт, обманывающий изобретателей!

Бесс, чтобы скрыть навернувшиеся на глаза слёзы, прошла на кухню. Повинуясь порыву, она открыла холодильник и шкафы. Они были практически пусты. Она вернулась и прошептала девочкам:

- Что-то необходимо предпринять, - объявила Бесс. – У Ханни и её матери практически совсем нет еды.

- Нас это тоже касается, - объявила Нэнси твёрдо. - У меня есть идея! Сегодня мы все поужинаем здесь!

Джорджи и Бесс выглядели озадаченно, и Нэнси поспешно объяснила им свой план. Она поедет в Сэнди-Крик, заберёт маму Ханни и купит еды для ужина.

- Устроим очередной праздник, - пообещала она. - Сколько денег есть у вас с собой, девочки?

- Два доллара и десять центов, - сказала Бесс, открывая сумочку.

- У меня только один доллар, - объявила Джорджи смущенно.

- С тем, что есть у меня, этого будет достаточно, - сказала Нэнси быстро. - Я верну вам деньги, когда мы приедем домой.

- Не надо ничего возвращать, - запротестовала Джорджи. - Мы все хотим помочь.

- Хорошо! - Нэнси улыбнулась. - Вы, девочки, оставайтесь здесь с Ханни. Я вернусь как можно скорее.

- Маме Ханни может не понравиться наше вмешательство, - заметила Бесс с сомнением.

- Я буду тактична, - пообещала Нэнси.

Ханни проводила её к машине, почтительно глядя на Нэнси.

- Я люблю мороженое, - рискнула заметить она с робкой улыбкой.

- Я принесу мороженое, - сказала Нэнси. - И много другой вкусной еды. И, конечно, косточку с мясом для Ганса!

Она быстро уехала. В четверти мили вниз по дороге она заметила уныло бредущую женщину. Мама Ханни!

Оглядев женщину и заметив удручённое выражение её лица, она поняла, что та не получила весточки от мужа. Несомненно, миссис Свенсон надеялась, что он пришлёт немного денег, чтобы она могла купить продукты.

“Бедняжка! - подумала Нэнси. - Не представляю, как я смогу заставить себя сказать ей о дневнике. Если её муж совершил преступление, это разобьет ей сердце".

Остановившись на обочине, она радостно приветствовала женщину. Миссис Свенсон в изумлении остановилась, узнав Нэнси.

- Вы не разрешите мне отвезти Вас домой? - спросила её Нэнси.

- Но Вы едете в другом направлении, - запротестовала миссис Свенсон.

- О, это ничего, - ответила Нэнси, пока женщина устало забралась на сиденье рядом с ней.

- Я еду в город, чтобы купить кое-что, - объяснила Нэнси, - но как только я закончу с покупками, я сразу отвезу вас домой. Вы же не возражаете против небольшой поездки?

- Я и в самом деле не возражаю, - миссис Свенсон слабо улыбнулась. – Кажется, я не смогу сделать ещё хотя бы шаг. Мне нужно скорее попасть домой, моя девочка осталась без ужина.

Нэнси решила, что сейчас самое время поделиться с миссис Свенсон своей идеей о “празднике”.

"Ну что ж, смелее! - подумала Нэнси. – Если она откажется, нам ничего не останется, кроме как вернуться домой".


Глава 7. Разоблачение


Изложив свой план относительно ужина, Нэнси терпеливо ждала ответа миссис Свенсон. В тишине она ясно читала мысли женщины, отражающиеся на её лице. Она боролась со своей гордостью.

- Так мило с Вашей стороны проявить к нам внимание! - наконец сказала миссис Свенсон. - Я ценю это больше, чем могу высказать.

- Значит, можно ехать за покупками? - нетерпеливо спросила Нэнси.

- Да. Это чудесная идея устроить "вечеринку", как Вы это называете. Мы не устраивали ничего такого с тех пор, как мой муж уехал. - Миссис Свенсон осеклась и быстро добавила: - Джо уехал искать работу. Я уверена, он скоро пришлёт мне деньги, и тогда я смогу заплатить Вам за ...

- О, но это особая вечеринка, - перебила Нэнси весело. - Вы не должны думать о том, чтобы вернуть деньги.

Пока они ехали в город, миссис Свенсон почти не говорила. Она устало прислонилась к подушке, на её бледном лице играла полуулыбка. Её усталые голубые глаза были добрыми, однако лишения, вызванные нищетой и беспокойством, запечатлели мрачные морщины вокруг рта.

Нэнси остановила машину на главной улице Сэнди-Крик, и настояла на том, чтобы миссис Свенсон помогла ей выбрать еду для праздника. Они выбрали основные продукты, а затем Нэнси добавила столько вкусностей, сколько могла себе позволить - мороженое, толстый сочный бифштекс, свежие фрукты и овощи, пирог и несколько дынь.

- Вы покупаете столько, что хватит и на неделю! - объявила миссис Свенсон.

Это было именно то, что Нэнси собиралась сделать. Она не слушала никаких возражений, пока практически полностью не исчерпала свои ресурсы.

- Если бы не Ханни, я никогда не позволил бы Вам тратить на нас деньги, - сказала миссис Свенсон, когда они сели в машину. - Мы не привыкли получать милостыню. Когда у моего мужа была работа, мы жили хорошо. У нас по-прежнему всё было бы хорошо, если бы его не обманули!

Это заявление послужило для Нэнси знаком, и, когда они ехали обратно в Ривервуд-коттедж, она стала дипломатично расспрашивать женщину. Миссис Свенсон, однако, очень мало рассказывала о своём муже. Она, казалось, хотела произвести впечатление на Нэнси его добротой, а не явной безответственностью.

- Джо всегда был добр ко мне, и он обожает Ханни. Некоторые люди говорят, что он ленив, но это не так. Он всегда работал - больше, чем большинство людей. Он изобретатель, и если бы его не обманули с патентами, у нас было бы достаточно денег…

Она замолчала, когда машина свернул за угол, и они услышали:

- Привет, Нэнси!

- Нед Никерсон! - воскликнула она и подрулила к обочине позади припаркованного автомобиля Неда.

С довольной усмешкой, озарившей его лицо, Нед выскочил из-за руля и поспешил к машине Нэнси.

- Что вы здесь делаете? - спросил он.

- О-о, просто прогуливаемся, - засмеялась Нэнси. Она представила миссис Свенсон, потом сказала:

- Что ты делаешь в Сэнди-Крик?

- Выполняю поручение матери. И я уже хотел ехать домой что-нибудь съесть. Я чуть не умираю с голоду.

- Лучше пойдем с нами, - внезапно предложила Нэнси. - Мы устраиваем праздник у миссис Свенсон.

Нед, не колеблясь, принял приглашение и обещал следовать за ними, как только позвонит домой.

Путь до коттеджа был не долог, и миссис Свенсон не проявляла желания возобновить прерванный разговор. Нэнси надеялась, что она побольше расскажет о работе своего мужа, но женщина не стала делиться дополнительной информацией.

"Я поговорю с миссис Свенсон прежде, чем покину ее дом, - пообещала себе Нэнси. - Я должна разобраться в этой тайне”.

Доказательства того, что у миссис Свенсон были неприятности, ещё больше обеспокоили Нэнси. Поскольку Джо Свенсон был изобретателем, казалось вполне разумным, что он отправился к мистеру Рэйболту, чтобы потребовать какое-то своё изобретение. Если никого не было дома, он вполне мог проникнуть внутрь, а потом и устроить пожар. Вдруг Нэнси упрекнула себя.

"Я не должна так думать! Делать выводы можно будет после того, как я услышу точку зрения мистера Свенсона! А сейчас я не скажу ничего, что может испортить нашу маленькую вечеринку”.

Когда Нэнси остановилась перед Ривервуд-коттеджем, Бесс, Джорджи и Хани прибежали посмотреть, что же она привезла. Девочка взвизгнула от восторга, заглянув в многочисленные пакеты.

- Ты не забыла про косточку для Ганса? - спросила она.

- Конечно же, нет, - сказала ей Нэнси. - Мясник дал нам лучшую, что у него была.

Приехал Нед, и все дружно отнесли покупки в дом. Когда Нэнси вошла в коттедж, настала её очередь удивляться. За время её отсутствия девушки украсили гостиную-столовую цветами из сада и выставили на стол прекрасный китайский фарфоровый сервиз.

- Какие красивые блюда! - с восхищением воскликнула Нэнси.

- Это всё, что у меня осталось от нашей жизни в достатке, - сказала миссис Свенсон. – Этот сервиз был преподнесен мне в качестве свадебного подарка. Мне придется скоро продать его, но я всё откладываю этот момент.

- Наверное, ужасно трудно продавать свадебный подарок, - сочувственно заметила Бесс. - Особенно такой прекрасный как этот.

В обществе молодых людей миссис Свенсон повеселела. Невозможно было унывать рядом с Недом и Нэнси, которые поддерживали неумолкающую добродушную беседу. Миссис Свенсон, превосходный повар, занялась приготовлением пищи, но у неё было четыре способных помощника. Ханни и Ганс ошивались возле плиты, где скворчал стейк.

- Ганс положил глаз еще на одну кость! – рассмеялся Нед. – Но ему придётся подождать, пока мы не обглодаем её.

Нэнси не зря дала их ужину такое громкое название, это действительно был праздник. Там было много всего, и было приятно видеть, как расширяются от радости глаза Ханни при виде каждого нового дымящегося блюда, принесённого на стол.

Это была счастливая трапеза, а Нед оказался очень интересным собеседником. Даже суровое лицо миссис Свенсон просветлело, и она ела с удовольствием. Нэнси принимала участие в непринужденной болтовне, но мысли её были далеко не столь беззаботны. Несколько раз во время еды Джорджи многозначительно посматривала на неё, как будто хотела спросить, что она собирается делать с дневником. Девушки приехали в Сэнди-Крик, чтобы узнать некоторые факты, но теперь, когда они поняли, как обстоят дела в доме Свенсонов, казалось жестоким взваливать на них дополнительные неприятности.

- Я хочу показать вам моих маленьких цыплят, - объявила Ханни, когда с едой было покончено. – У меня есть десять жёлтых цыпляток – и все мои собственные.

Нед, Бесс и Джорджи послушно последовали за девочкой наружу.

- Ты идешь? – спросила Бесс у Нэнси.

- Нет, я останусь и помогу убрать со стола.

Нэнси чувствовала, что это была отличная возможность поговорить с миссис Свенсон наедине. Однако, после того как остальные ушли, она не знала, как затронуть важную тему. За мытьём посуды она осторожно коснулась темы национальностей.

- Мы шведы, - объявила миссис Свенсон. - Вы, наверное, уже догадались об этом.

Нэнси, конечно, догадывалась об этом, но сердце у неё упало, когда она получила точное подтверждение этого.

- У Вас прекрасный английский, - ответила она.

- Мой муж учился в университете, - с гордостью сообщила женщина. - Он всегда поправлял мой английский и помогал в его изучении.

- А какие ещё имена встречаются в ваших семьях? - спросила Нэнси с улыбкой.

- Моя девичья фамилия была такой же, как у матери Джо - Даль.

У Нэнси перехватило дыхание. Кольцо с буквой “D” должно быть было унаследовано Джо Свенсоном! Теперь она должна получить подтверждение и о дневнике!

- Я часто слышала, что люди, которые приезжают в эту страну, ведут дневники. Ваша семья следовала этому обычаю? - спросила Нэнси, стараясь, чтобы её вопрос прозвучал не слишком настойчиво.

- Свенсоны всегда вели дневник, даже дома. Мой муж вёл дневник, в котором он записывал и свои изобретения. Он надеялся, что это поможет сохранить его идеи в сохранности. Но… - миссис Свенсон замолчала и уставилась в пространство.

Нэнси притворилась, что не замечает долгую паузу. Наконец она спросила:

- А Ваш муж всегда носит свой дневник с собой?

- Да.

Получив подтверждение своих подозрений, Нэнси чуть было не выронила тарелку. Она быстро поймала её, но подумала: “Доказательства против Джо Свенсона вырастают с угрожающей скоростью!”

В это время миссис Свенсон снова заговорила:

- Нэнси, я не могу понять, почему я не получаю никаких известий от моего мужа, - призналась она. - Джо исчез месяц назад. Он был уверен, что найдёт работу и обещал посылать деньги домой. Но я не получила от него ни одной весточки. Вот почему я пошла сегодня на почту. Но писем для меня не было. Ох, Нэнси, я так волнуюсь за Джо. С ним могло что-то случиться!

- О, я так не думаю, - сказала Нэнси быстро.

Миссис Свенсон схватила девушку за руку.

- Почему ты так говоришь? - воскликнула она. - Ты знаешь что-то о Джо?

Нэнси была в замешательстве. Что же она должна ответить?


Глава 8. Озадаченные сыщики


Сделав глубокий вдох, Нэнси обняла миссис Свенсон.

- Ведь Ваш муж, конечно же, носит с собой удостоверяющие документы. Если бы с ним что-то случилось, Вам обязательно бы об этом уже сообщили.

- Но почему же тогда он мне не пишет? - настаивала миссис Свенсон. – Это не похоже на Джо не держать данные обещания.

- Мне это тоже непонятно, - призналась Нэнси. - Но я уверена, что совсем скоро Вы услышите о нём.

- О, я так надеюсь на это. Джо должен легко найти работу, потому что он очень талантливый. Но, как я Вам уже говорила, его обманом втянули в нечестную сделку с его лучшим изобретением. К сожалению, он доверил чертежи недобросовестному человеку, который обещал помочь с получением патента на него - но так и не помог!

- Как это ужасно! - заметила Нэнси.

- Да, этот человек оформил патент на своё имя. Он сознательно украл изобретение Джо.

- Кто этот человек? - напряжённо спросила Нэнси, боясь услышать ответ.

Миссис Свенсон помедлила мгновение, а затем сказала:

- Может быть, я и не должна называть его имя, но, поскольку Вы, скорее всего, никогда не встретитесь с ним, думаю, это не причинит никакого вреда. Человек, который обманул Джо, который разрушил его надежды, Феликс Рэйболт!

- Феликс Рэйболт! - повторила Нэнси.

Хоть она ожидала такого ответа, но произнесённое вслух его имя повергло её в шок.

- Да, - повторила миссис Свенсон, с любопытством глядя на девушку. - Вы его знаете?

- Только понаслышке, - ответила Нэнси. - Я слышала, его дом сгорел.

Это было новостью для миссис Свенсон.

- Кто-нибудь пострадал? - спросила она.

- Полиция и пожарные думают, что дом пустовал какое-то время.

В этот момент Ханни и её новые друзья вернулись из сада.

- Нэнси, - сказала Бесс, - как ты думаешь, не пора ли нам отправиться домой? Солнце уже садится, а мы должны пересечь тот шаткий мостик до темноты.

- Да, - согласилась Нэнси. - Мы поедем прямо сейчас.

В то время как девочки собирали свои сумки и прощались, она смогла поговорить с Недом наедине.

- Есть ли какие-нибудь новости о Рэйболтах? - спросила она, понизив голос.

- Ни слова. Их ещё не нашли.

Нэнси поспешно объяснила, что она уверена, что они нашли хозяина кольца - мистера Свенсона.

Нед нахмурился.

- Это может сделать его подозреваемым в поджоге. Какой ужас! Миссис Свенсон и Ханни такие милые. Мне очень понравилась девочка.

- Мне тоже, - призналась Нэнси. – Надеюсь, я смогу сделать что-то для них, - и главное доказать невиновность Джо Свенсона.

- Я думаю, что вы и так многое сделали. Теперь моя очередь. Как ты думаешь, обидятся ли они, если я оставлю пять долларов?

- Это было бы настоящим счастьем, Нед. Я не думаю, что у них есть хотя бы пенни в доме. Может быть, спрячем их где-нибудь?

- Отличная идея, - продолжил Нед. - Миссис Свенсон не сможет протестовать, если не найдёт деньги до того, как мы уедем!

Неду удалось незамеченным подсунуть пятидолларовую купюру под вазу с цветами на столе. Затем они попрощались, пообещав ещё навестить их.

Нэнси рассказала Неду о повреждённом мосте, и молодой человек настоял, чтобы проводить девушек до объезда. Они обнаружили, что разбитые перила были отмечены предупреждающими огнями. Как только Нэнси оказалась в безопасности на другой стороне моста, Нед помахал рукой и поехал в свою сторону.

- Кажется, он намерен ухаживать за тобой, Нэнси, - лукаво поддразнила Бесс. – И, честно говоря, у него есть шанс!

- Да брось ты! - ответила Нэнси, но она совсем не рассердилась поддразниваниям подруги.

Пока они ехали к Ривер-Хайтс, она рассказала девочкам о своём разговоре с миссис Свенсон.

- Над её мужем сгущаются тучи, - объявила Бесс. - И мотив у него был, если мистер Рэйболт украл патент на его изобретение.

- Всё указывает на то, что это действительно так, - призналась Нэнси, - и всё же я не могу поверить, что он виновен.

- Он попадёт в тюрьму, если это он поджигатель, - решительно заявила Джорджи. - Что ты собираешься делать?

- Не знаю, - Нэнси глубоко вздохнула. - Я никогда в жизни не была в таком затруднительном положении!!! Если он попадёт в тюрьму, миссис Свенсон и Ханни останутся без средств к существованию, не говоря уже о том, какая репутация будет у их семьи.

- Но ведь ты не можешь защищать преступника, - настаивала Бесс.

- Он невиновен, пока не доказано обратное, - напомнила Нэнси подруге. - Прежде чем сделать что-либо ещё, я должна посоветоваться с папой.

К тому времени, когда девушки прибыли в Ривер-Хайтс, совсем стемнело. Нэнси отвезла подруг по домам. Когда она приехала к себе, то обнаружила Ханну, убирающуюся на кухне.

- Папы ещё нет? - спросила Нэнси.

- Нет, он позвонил и сказал, что будет совсем поздно.

Нэнси была разочарована, что отец ещё не вернулся. Было лишь чуть больше восьми часов, но перекинувшись с экономкой несколькими фразами, Нэнси отправилась к себе.

“Я хочу ещё раз взглянуть на этот дневник, - подумала она. - Может быть, я смогу найти что-нибудь новое теперь, когда я знаю больше о Джо Свенсоне.”

В течение часа Нэнси, с новыми силами, терпеливо пыталась расшифровать мелкие английские каракули. Она снова посмотрела на рисунок и решила, что это была часть чертежа украденного изобретения. Наконец она смогла разобрать несколько абзацев - в основном перечень расходных материалов, приобретённых у различных производственных предприятий.

"Может быть, Джо Свенсон нашёл работу в одном из этих мест! – с надеждой подумала Нэнси. – Нужно объехать их все и узнать!

"Нужно использовать любую возможность что-то предпринять", - возбужденно сказала Нэнси самой себе. Она снова просмотрела записи. Её взгляд задержался на названии компании в небольшом городке Стэнфорде.

- А ведь там живёт мистер Бейлор Вестон - человек, который врезался в мою машину, - пробормотала юная сыщица. – Сначала я поеду в Стэнфорд и заодно встречусь с мистером Вестоном!


Когда Нэнси спустилась на следующее утро к завтраку, она обнаружила конверт рядом со своей тарелкой. С удивлением она отметила, что на конверте не было обратного адреса.

- Какой-то мужчина принес этот конверт рано утром, - сказала миссис Груин Нэнси.


Глава 9. Страх


Нэнси нетерпеливо разорвала конверт и развернула вложенный лист.

- Счёт за ремонт моей машины, - сказала она Ханне Груин. – Вполне справедливая цена. Мистер Бейлор Вестон - он столкнулся со мной - не должен возражать против оплаты этой суммы.

Экономка рассмеялась.

- Быстро же автосервис присылает счёт.

- Это я попросила его прислать счёт, - Нэнси стала защищать автомастера. - Я хочу предъявить этот счёт, а также счёт из Мейплтона мистеру Вестону как можно скорее.

- Правильный подход, - раздался голос от двери. - Доброе утро!

Мистер Дрю вошел в кухню, поцеловал Нэнси и спросил: “Как ты, Ханна?"

Карсон Дрю занял своё место во главе стола, а потом сказал:

- Нэнси, я вчера узнал, что Бейлор Вестон владеет заводом электроники в Стэнфорде.

- Какая интересная новость! - воскликнула Нэнси. – Значит, я могу сделать два дела одновременно.

Она рассказала о том, что увидела название Стэнфорд Электроник Компани в дневнике, и собиралась узнать, не устроился ли мистер Свенсон туда на работу.

- Отличная идея, - сказал мистер Дрю. – Но это ещё не все новости.

- Ты нашёл мистера Рэйболта? - нетерпеливо спросила Нэнси.

- И да, и нет. Если быть точным, я нашёл миссис Рэйболт.

- Где она, папа?

- На летнем курорте на озере Ментор. Я разговаривал с миссис Рэйболт по телефону. Она очень расстроилась, узнав о пожаре, и сказала, что она вернётся сегодня, чтобы разобраться в этом вопросе.

- А её муж?

- Она не сказала, где он, и была довольно уклончива, когда я спросил о нём.

- Я бы хотела поговорить с миссис Рэйболт, папа.

- Почему бы и нет? Она наверняка остановится в гостинице Мэйплкрофт, потому что это единственный отель, расположенный всего в трёх милях от владений Рэйболтов. Полагаю, если ты приедешь туда к ланчу, ты сможешь её встретить.

- Превосходное предложение! - взволнованно сказала Нэнси. – Не зря же тебя называют ведущим юристом Ривер-Хайтса!

Она спросила отца, не знает ли он кого-то, кто мог бы перевести дневник.

- Я уже проверил, - ответил мистер Дрю. - Но оба моих друга, которые владеют шведским, уехали в отпуск.

Нэнси так обрадовалась идее посетить гостиницу, что, как только закончила завтрак, она тут же позвонила Бесс и Джорджи. Всегда готовые к приключениям, они с радостью согласились поехать. В одиннадцать часов три девушки отправились в путь.

- У меня такое чувство, что скоро мы узнаем что-то важное! - призналась Нэнси подругам.

Было всего лишь начало первого, когда девушки добрались до небольшой прелестной гостиницы. Нэнси припарковалась рядом с другими автомобилями у задней части здания. Девушки вошли внутрь и спросили, здесь ли миссис Рэйболт.

- Она ещё не приехала, - сказал портье, - но мы ожидаем её с минуты на минуту.

Девушки вышли на улицу и присели на крыльцо. Но по прошествии часа богатая дама так и не прибыла. Бесс издала громкий вздох.

- Я ужасно хочу есть! Давайте съедим ланч. Я уже не верю, что миссис Рэйболт появится.

- Похоже, что так, - разочарованно согласилась Нэнси. – Хотя подождите, там едет какой-то автомобиль.

Девушки с надеждой наблюдали, как большой автомобиль проехал по подъездной дорожке. Шофёр помог слабой, нервной на вид женщине средних лет выйти из автомобиля. Вставая, она всем весом оперлась на его руку, и на мгновение девушкам показалось, что она упадёт в обморок.

Шофёр ободряюще сказал:

- Вы почувствуете себя лучше, миссис Рэйболт, после того, как поедите.



Так значит это и была миссис Рэйболт! Она ничего не ответила, только стон сорвался с её губ. По-прежнему опираясь на руку шофёра, она неуверенно поднималась по ступенькам крыльца.

- Господи, - воскликнула Бесс шёпотом, - как бледна эта бедная женщина! Она выглядит больной. Я удивлена, что муж оставил её одну.

Нэнси ничего не сказала. Она внимательно наблюдала за миссис Рэйболт, и её поразило, как плохо той было на самом деле. Поднявшись на крыльцо, миссис Рэйболт ухватилась за перила в поисках поддержки.

- Я не могу идти дальше, - прошептала она слабым голосом. И потеряла сознание.

Шофёр подхватил её и аккуратно опустил на крыльцо. Нэнси и её подруги, окончательно встревоженные, бросились вперёд, чтобы оказать помощь.

- Я принесу воды! - крикнула Нэнси и бросилась внутрь. Портье выскочил на крыльцо.

- Отнесите её в кабинет директора, - предложил он любезно. - Я позову врача.

Шофёр быстро объяснил, что они только что ездили к пожарищу. Затем он отнёс миссис Рэйболт внутрь и удобно устроил на диване. Её лицо было бледным, но, когда Нэнси стала прикладывать мокрое полотенце к её лбу, она несколько оживилась.

- Феликс! - простонала она. - Ох, Феликс!

- Ваш муж скоро будет здесь, - успокаивающе заверила её Нэнси.

Её слова произвели на женщину поразительный эффект. Она приподнялась, а в её широко открытых глазах застыло дикое выражение.

- Мой муж умер, - простонала она. - Он сгорел заживо.

- Должно быть, у неё истерика, - сказал секретарь директора. - Я надеюсь, что доктор приедет как можно скорее.

- Ваш муж не умер, - сказала Нэнси успокаивающе.

Миссис Рэйболт, казалось, не слышала её, потому что она продолжала дико повторять:

- Он сгорел в огне! Ох, Феликс!

- О чём она говорит? - спросил директор, который только что вошёл в комнату.

- Я уверена, что её мужа не было в доме в момент пожара, - сказала Нэнси. - Следователи не нашли доказательств, что внутри кто-нибудь был.

Но, по мере того, как она говорила, в Нэнси поднимались сомнения. Откуда она знает, что Феликс Рэйболт не был заперт в доме огнём? Действительно, тела не нашли, но что, если взрыв… Нэнси постаралась выбросить из головы эти ужасные мысли.

Миссис Рэйболт пришла в себя настолько, чтобы сесть, а после того, как она выпила стакан воды, протянутый ей Нэнси, она, казалось, начала успокаиваться.

- Что же мне делать! - прошептала женщина слабо.

- Вы, должно быть, ошибаетесь насчёт Вашего мужа, - сказала ей Бесс мягко.

- Нет! Нет! - воскликнула женщина. - Он поехал туда в ночь перед пожаром, чтобы встретиться с каким-то человеком. У меня было ощущение, что он не должен идти, и я пыталась его остановить, но он не захотел меня слушать. С тех пор я ничего не слышала о Феликсе.

Миссис Рэйболт упала на диван и в истерике зарыдала. Нэнси спросила, как звали человека, с которым должен был встретиться Феликс Рэйболт.

- Я не знаю, - ответила она. - Феликс никогда не рассказывал мне о своём бизнесе. Он сердился, если я задавала вопросы. Я знаю, что Феликс беспокоился об этой встрече.

- Почему?

- Он боялся физического насилия.

Нэнси и её подруги сглотнули. Если человек, с которым у мистера Рэйболта была назначена встреча, был Джо Свенсоном, это ещё одна улика против изобретателя-шведа.

В этот момент появился доктор. Он быстро освободил помещение, настаивая на том, что пациентке нужна абсолютная тишина. Нэнси и её подруги вышли вместе со всеми.

- И что вы думаете теперь? - возбуждённо прошептала Джорджи.

- Я думаю, - рассудительно заметила Нэнси, - что для бедного Джо Свенсона всё выглядит ещё мрачнее.

Три девушки в молчании ели ленч. Они не хотели обсуждать тайну в общественном месте, но были слишком обеспокоены, чтобы говорить о чём-нибудь другом.

Когда они закончили есть, Нэнси спросила служащего за стойкой, как проехать в Стэнфорд.

- Вы можете проехать через Санвью-Маунтин, - посоветовал он. - Это в два раза быстрее, чем ехать по главной дороге.

Нэнси поблагодарила его, и девушки пошли к машине. Когда они собирались тронуться, полицейский обратился к Нэнси и сказал:

- Разрешите дать вам совет, юные леди. Есть подозрения, что в этом районе скрывается опасный преступник. Держите двери запертыми.

- А что он сделал? - испуганно спросила Бесс.

- Подозревают, что он поджигатель, грабитель, и – наверное, он может применить оружие против любого, кто встанет на его пути.

- Как его зовут? - спросила Нэнси, а её сердце в страхе замерло, что он назовёт имя Джо Свенсона.

К её облегчению офицер ответил, что полиция до сих пор не установила его личность.

- Но будьте осторожны, и если вы увидите что-нибудь подозрительное, обязательно сообщите об этом нам.

- Обязательно, - пообещала Нэнси, и они тронулись в путь.

Через пять миль она свернула на узкую короткую дорогу напрямик через Санвью-Маунтин. Извилистая дорога, окружённая густым лесом и мелкой растительностью, была пустынна.

Бесс вздрогнула.

- Это самый дикий уголок в округе! - нервно воскликнула она. - Как раз в таком место могут прятаться преступники. Ради Бога, Нэнси, давай поедем побыстрее!

- Какая жуткая дорога, - пробормотала и Джорджи. – Было бы забавно, если бы мы наткнулись на Джо Свенсона, который затаился в кустах, правда?

- Забавно? - возмутилась Бесс. - Я бы с ума сошла от страха. А ты, Нэнси?

- Я не знаю, если честно, - откровенно ответила она. - Я хочу найти этого человека.

- Я тоже, - ответила Бесс, - но я бы предпочла не встречаться с незнакомцем в этом забытом Богом месте!

Нэнси не стала отвечать сразу, и подруги заметили, что она испытующе вглядывается в лес.

- Ты думаешь, что преступник в самом деле может скрываться около этой дороги? - встревоженно спросила Бесс.

Нэнси кивнула.

- Это вполне возможно.

- Поворачивай назад! - умоляла Бесс. - Никто не знает, что он может сделать с нами!

- Не впадай в панику, - посоветовала Нэнси. - Не забывай, мы должны выяснить, работает ли Джо Свенсон на заводе в Стэнфорде.

Пока они ехали по извилистой дороге, три девушки бдительно смотрели по сторонам.

Внезапно Бесс закричала:

- Там впереди человек, на обочине дороги! Он сигналит нам, чтоб мы остановились! Не делай этого, Нэнси!


Глава 10. Зловещая хижина


Инстинктивно Нэнси выжала педаль газа и промчалась мимо человека. В зеркало заднего вида она увидела удивление на его лице. Она сбросила скорость и с облегчением рассмеялась.

- Он путешествует автостопом! Наверное, решил, что я сумасшедшая!

Незнакомец нисколько не напоминал преступника. Он выглядел добрым и симпатичным.

- Лучше перестраховаться, чем потом жалеть, - защищалась Бесс, в то время как они оставили далеко позади поражённого путешественника автостопом.

- На этот раз я с тобой соглашусь, - сказала Джорджи.

В это время Нэнси подъехала к развилке и остановила машину. Вокруг не было ни одного указателя, чтобы понять, какая дорога ведет в сторону фабрики Вестона.

- Я бы повернула налево, - посоветовала Бесс.

- А мне больше нравится правая дорога, - настаивала Джорджи. - Посмотрите, я вижу какую-то хижину между деревьями. Почему бы не спросить там?

- Хорошая идея! – одобрила Нэнси. Она остановилась перед хижиной и распахнула дверцу. Джорджи сделала то же самое и быстро вышла.

Но Бесс задержалась.

- Мы ведь не знаем, кто там живет, девочки!!! М-может быть, это тот преступник!

- Пойду я с Джорджи, - сказала Нэнси. – А ты останься здесь, Бесс.

- Ни за что. Если вы пойдёте, я пойду тоже.

Джорджи и Нэнси уже пробирались сквозь кусты, и Бесс, опасаясь остаться в одиночестве, поспешила за ними. Хижина находилась на крошечной поляне, с трёх сторон окружённой густым лесом.

Девушки были уже на полпути к хижине, когда Бесс схватила Нэнси за руку.

- В кустах кто-то есть - за виноградником - наблюдает за нами!

Три девушки застыли, боясь двинуться с места. Они могли видеть неподвижную фигуру, подсматривающую за ними.

Внезапно Нэнси расхохоталась.

- Чучело! - воскликнула она. - Бесс, уже второй раз сегодня ты нагоняешь на нас страху!

Бесс выглядела смущённой и не ответила.

- Давай же! – сказала Джорджи презрительно. - Мы ведём себя как дети!

Девушки подошли к хижине с уверенностью, которой они на самом деле не чувствовали. Бесс нервно заметила, что здесь было неестественно тихо.

Собрав всё своё мужество, Нэнси постучала в дверь. Ответа не было. Она постучала ещё раз, громче.

- Я слышала, как кто-то движется! - возбужденно прошептала Джорджи.

Нэнси тоже показалось, что она что-то слышит. У неё по спине побежали мурашки. Неужели внутри кто-то прячется?

- Давайте вернёмся! – со страхом просила Бесс.

- Я попробую ещё раз, - сказала Нэнси и снова постучала.

Когда никакого ответа не последовало, Нэнси осторожно повернула ручку. Дверь открылась так быстро, что она чуть не упала внутрь лачуги, состоящей из одной комнаты. Она отпрянула назад, боясь оказаться лицом к лицу с обитателем этого жилища. Комната была пуста. Несколько предметов мебели были сломаны и покрыты пылью.

- С нами опять сыграли шутку! - сказала Нэнси. - Я могла бы поклясться, что слышала, как внутри кто-то передвигается!

- Я тоже, - пробормотала Бесс с облегчением. - Какое жуткое место!

Девушки на цыпочках обошли лачугу, стараясь не вступать в грязь и наклоняя головы, чтобы не испачкаться в тяжёлой паутине.

- Никого нет дома! – весело заявила Нэнси, стараясь разрядить тревожную обстановку.

- Этой хижиной никто не пользовался уже долгие месяцы, - объявила Джорджи.

- Теперь мы сможем воспользоваться ей, если будем проезжать мимо, - сказала Нэнси.

Вернувшись к своей машине, девушки после непродолжительных споров согласились повернуть направо. Через несколько минут они оказались у подножия Санвью-Маунтин.

- Я вижу впереди город, - заметила Нэнси. - Мы остановимся там и спросим, правильно ли мы едем.

Когда они добрались до главной улицы городка, Нэнси удалось привлечь внимание полицейского, который оставил свой пост и подошёл к машине.

- Дорога к фабрике Вестона? - повторил он. - Вы должны были свернуть налево несколькими милями ранее.

Девушки с испугом переглянулись. После их недавних приключений мысль вернуться обратно совсем их не радовала.

- Но туда есть и ещё один путь, - сказал им полицейский, - однако, он займёт у вас немного больше времени.

- Ничего страшного, - благодарно сказала Нэнси.

Тогда он подробно объяснил, как им попасть на завод. Нэнси поблагодарила его, и они тронулись в путь.

- Нам следует поторопиться, - заметила она подругам, - или завод закроется. Нам не повезло, что выбрали неправильный поворот.

Навёрстывая потерянное время, Нэнси увеличила скорость, но, посмотрев на свои наручные часы, она увидела, что было почти четыре часа, когда они наконец добрались до завода на окраине Стэнфорда. Несколько минут заняли поиски офиса.

Нэнси представилась молодой девушке в приёмной, заявив, что она хочет видеть мистера Бейлора Вестона.

- Слишком поздно, - равнодушно сообщила секретарь. - Мистер Вестон не назначает встречи после трёх часов.

- Мы приехали сюда из Ривер-Хайтс, - терпеливо объяснила Нэнси. - Пожалуйста, сообщите ему обо мне.

Молодая девушка исчезла во внутреннем помещении. Девушки в ожидании присели на скамейку. Прошло пять минут.

- Похоже, нам снова не повезло, - проворчала Джорджи. - Он, наверное, подозревает, для чего мы здесь, и попытается отделаться от нас.

Она понизила голос, потому что в этот момент секретарь вернулась.

- Мистер Вестон примет вас, - сказала она Нэнси. - Пройдите в его кабинет, пожалуйста.

Если Нэнси и её подруги и ожидали встретиться с надменностью со стороны Бейлора Вестона, они ошибались. Каждое его движение выдавало его; он нервничал так же сильно, как и в день аварии.

Мистер Вестон узнал Нэнси, и ей не пришлось объяснять причину своего посещения. Очевидно, её визит был ожидаемым.

Он жестом пригласил девочек сесть, и, по-прежнему не говоря ни слова, потянулся за счетами, которые Нэнси держала в руке. Он бросил на них взгляд, и на его лице отразилось облегчение.

- Что ж, всё не так плохо, - заметил он, расслабляясь. - Я был уверен, что счёт будет гораздо больше.

Нэнси ожидала, что мистер Вестон направит её в страховую компанию, которая и оплатит счёт, но вместо этого он открыл ящик стола и достал оттуда чековую книжку. Выписав чек, он сказал:

- Я решительно рад, что сумма убытков так мала. Последний раз, когда я попал в аварию, это стоило мне больших денег, не говоря уже об угрозе судебного иска.

- В последний раз? - повторила Нэнси с улыбкой.

- Я очень нервный - легковозбудимый, - подтвердил фабрикант. - Доктор прав - мне не следует водить машину.

Он протянул чек на Нэнси.

- Этой суммы хватит?

- Да, благодарю Вас. Надеюсь, Вы не будете больше попадать в аварии.

- И я тоже, - Бейлор Вестон состроил гримасу, - но, скорее всего, аварии будут, если только я не обзаведусь шофёром. Хм, а это мысль! Запишу-ка я это!

Он потянулся за блокнотом и к удивлению девушек действительно нацарапал себе записку.

- Кстати, - заметил он, - вы слышали, сколько Рэйболты потеряли в том пожаре?

- Не думаю, что убытки уже оценены, - ответила Нэнси. - Миссис Рэйболт только сегодня посетила пожарище. Она была совершенно подавлена.

- Рэйболты никогда не любили терять деньги, даже копейки, - хмыкнул фабрикант.

- Это не так, - рассказала ему Нэнси. - Миссис Рэйболт заявляет, что её муж был в доме во время пожара. Она считает, что он сгорел.

Бейлор Вестон с сомнением покачал головой.

- Вы не заставите меня поверить, что Феликс Рэйболт был застигнут врасплох в огне. Он слишком хитёр для этого! Если он исчез, можете биться об заклад, это было сделано для чего-то.

- Горе миссис Рэйболт казалось настоящим, - прокомментировала Нэнси.

- Не сомневаюсь. Рэйболт не был человеком, который доверяет жене свои тайны. Он слушал только себя самого.

- Вы хорошо его знали.

- Когда-то. Мы прекратили деловые отношения несколько лет назад. Рэйболт был слишком изворотлив – скуп и нечестен во всех своих поступках. Он воровал идеи без зазрения совести.

- Я слышала об этом, - сухо заметила Нэнси. - Кстати, - спросила она, - работает ли у вас человек по имени Джо Свенсон?

Мистер Вестон на мгновение задумался, затем сказал:

- Имя мне не знакомо, но я уточню в отделе персонала.

Он позвонил менеджеру. После небольшой паузы был получен ответ - нет.

Нэнси была разочарована. Она поблагодарила мистера Вестона, и три девушки собрались уходить. Они покинули завод и пошли к машине.

- Давайте поедем обратно в Ривер-Хайтс по длинному пути, а не через Санвью-Маунтин, - взмолилась Бесс, и Нэнси согласилась.

Когда они преодолели главные ворота фабрики Вестона и выехали на шоссе, девушки увидели, что движение стало более интенсивным.

- Наверное, все отправились в город на карнавал, - заметила Джорджи. - Я видела рекламные плакаты, когда мы ехали через Стэнфорд. А ещё там должен быть какой-то парад.

Плотный поток транспортных средств не давал девушкам покинуть территорию завода. Пока они нетерпеливо ждали возможности втиснуться в него, раздался заводской гудок.

- Сейчас здесь станет совсем жарко! - воскликнула Нэнси.

Мгновение спустя ей наконец удалось повернуть на шоссе, но машины впереди двигались очень медленно. Снова Нэнси была вынуждена остановиться.

По гудку сотни рабочих стали покидать фабрику. Они буквально выплёскивались из здания фабрики. В ожидании момента, когда машины двинутся вперед, Нэнси с интересом рассматривала людей.

Вдруг её взгляд задержался на смутно знакомой фигуре. Сначала Нэнси было подумала, что ошиблась, но как только человек повернулся к ней лицом, она поняла, что первое впечатление было правильным.

- Смотрите! - возбужденно закричала Нэнси. - Это человек, которого я видела на пожаре! Это Джо Свенсон!


Глава 11. Потерянный в толпе


- Джо Свенсон! - одновременно воскликнули Бесс и Джорджи. - Где?

- Он переходит шоссе! - объяснила Нэнси. - Человек в синей рубашке. Ни на секунду не сводите с него глаз! Мы должны держать его в поле зрения!

Машины впереди снова пришли в движение, и Нэнси перенесла внимание на управление автомобилем, в то время как Бесс и Джорджи наблюдали за Джо Свенсоном. Они не отставали от него почти на протяжении целого квартала, когда Джорджи крикнула, что он скрылся за углом.

Нэнси остановилась на красный сигнал светофора, и когда она наконец свернула в переулок, мужчина уже значительно опередил их.

- Он быстро идёт, - заметила Бесс. - Мы потеряем его, если не будем осторожны.

Улица была извилистой и узкой. Тут же дети играли в мяч, и Нэнси была вынуждена управлять машиной с повышенной осторожностью.

Джо Свенсон повернул на другую улицу, более узкую, чем первая, и довольно тёмную. Нэнси уже почти приблизилась к нему, но тут же снова потеряла, когда он свернул в переулок.

- Как думаете, он знает, что мы следим за ним? – задумалась Бесс.

- Я так не думаю, - ответила Нэнси. - Мы перехватим его на соседней улице. Я вижу, где заканчивается аллея.

Мусор, консервные банки и ящики валялись на аллее, и она не хотела рисковать, чтобы не проколоть шины. Повернув машину, она объехала квартал и достигла противоположного конца переулка как раз вовремя, чтобы увидеть Джо Свенсона, направляющегося к одной из главных улиц Стэнфорда.

- Теперь он наш, - сказала Нэнси уверенно.

Едва она договорила, как девушки заметили, что улица впереди огорожена канатом. На тротуарах толпились пешеходы, а полицейские направляли автомобили в боковые улицы.

- Что это значит? - нетерпеливо спросила Нэнси.

- Это, должно быть, парад, - объявила Джорджи. - И Джо Свенсон направляется туда!

- Так мы наверняка потеряем его! - застонала Нэнси.

Как будто услышав её слова, мужчина растворился в толпе. Полицейский жестом показал Нэнси повернуть направо, и ей ничего не оставалось, как подчиниться. При первой же возможности она припарковала машину, и девушки побежали обратно.

Напрасно они высматривали его среди толпы людей, наблюдающих парад. Джо Свенсон исчез.

- Что это, если не полная неудача!!! – раздражённо заявила Бесс.

- Да, признаю, это безнадёжно, - сказала Нэнси медленно. - Лучшее, что мы можем сделать, это вернуться сюда завтра и попытаться найти его.

Девушки вернулись к машине. Когда они направились к Ривер-Хайтс, Джорджи сказала:

- Если Джо Свенсон работает на заводе Вестона, почему отдел персонала не знает его имени?

- Может быть, мы всё-таки ошиблись, - сказала Бесс.

Нэнси почти минуту хранила молчание, а потом заявила:

- Девочки, у меня есть одна догадка.

- Какая? - спросила Джорджи.

- Джо Свенсон действительно работает на заводе.

- Но они сказали, что у них нет никого с таким именем, - возразила Бесс.

Нэнси улыбнулась.

- По каким-то своим причинам он может использовать другое имя.

- Какое, например? - спросила Джорджи.

- Даль, - ответила Нэнси.

- Девичья фамилия его матери! - догадалась Бесс. - Ох, Нэнси, ты гений!

- Лучше не перехваливай меня, пока я не доказала, что моя догадка верна, - предупредила Нэнси.

- Ты позвонишь мистеру Вестону и спросишь его?

- Нет, Бесс. Я хочу поговорить с Джо Свенсоном, не возбуждая его подозрений. Если он использует вымышленное имя, может быть, он что-то скрывает. Предположим, он узнает, что кто-то спрашивает о нём? Он может сбежать.

- Ты права, - согласилась Джорджи.

Неохотно девочки ехали обратно в Ривер-Хайтс.

- Увидимся завтра, - сказала Нэнси Бесс и Джорджи, останавливаясь у их домов. Подъезжая к дому Дрю, она увидела, что её поджидает Ханна Груин с каким-то сообщением.

- Нед Никерсон звонил уже пять раз, Нэнси, - сказала Ханна с улыбкой. - Кажется, он хочет пригласить тебя на ужин с танцами. Один из его сокурсников устраивает вечеринку – внезапно - сегодня вечером. Нед просил тебя перезвонить. Я взяла его номер.

Сердце Нэнси колотилось от волнения, когда она набирала телефонный номер. Она, конечно же, согласится!

- Отлично! - сказал Нед. - Я уже почти потерял надежду. Ты сможешь собраться за час?

- Я постараюсь, - ответила Нэнси.

Напевая веселую мелодию, Нэнси быстро разделась, приняла душ и успела одеться всего за 45 минут.

- Ты прекрасно выглядишь, Нэнси, - похвалила её миссис Груин.

- Спасибо.

Нэнси осмотрела себя в большом зеркале. Бледно-зеленое шифоновое платье очень шло ей, а золотые вечерние туфли, которые она надела, выгодно оттеняли его.

Продолжая напевать себе под нос, Нэнси спустилась вниз, держа в руках белую шаль. Нед приехал через несколько минут, и они уехали в его машине. После непринужденного обмена приветствиями, Нед спросил Нэнси, выяснила ли она, кто поджег дом Рэйболтов.

- Нет. А что у тебя нового?

Нед ответил:

- Всё, что мне известно, я прочёл в газетах, во-первых, миссис Рэйболт всё ещё остаётся в состоянии, граничащем с истерикой. Она твёрдо убеждена, что её муж погиб при пожаре.

- Полиция и пожарные так не думают, - заметила Нэнси.

- У меня есть одна интересная новость. Полиция разрабатывает новую версию. Улика, которую они не раскрывают для общественности, должна помочь им, как ожидается, арестовать преступника в течение одного-двух дней.

- Возможно ли, что полиция подозревает Джо Свенсона? - вслух спросила себя Нэнси. - Если они арестуют его, это разрушит все мои попытки помочь его семье!

- Ты очень таинственна, - добродушно пожаловался Нед. - Почему полиция должна подозревать мистера Свенсона? Может быть, ты откроешь мне эту тайну?

Нэнси рассмеялась.

- Может быть, тебе не стоит столько спрашивать, Нед. А то ты рискуешь обнаружить себя за каким-нибудь странным розыскным мероприятием.

- Я к твоим услугам, - ответил Нед быстро.

Мало-помалу Нэнси рассказала ему подробности. Когда она закончила, Нед сказал:

- Ты сумела провести потрясающую работу! Удачи тебе завтра. Жаль, я не могу поехать с вами, но я должен отправиться в поездку с отцом, которая займёт весь день.

Тем временем Нэнси и Нед добрались до дома его сокурсника. Звуки популярной песни, распеваемой гостями, плыли в воздухе. Смеясь, пара ускорила шаги.

Все ребята и девушки были незнакомы Нэнси, но они сразу ей понравились. Она нашла их умными и весёлыми, а они быстро заставили её почувствовать себя так, как будто она всегда была одной из них.

Сидевший за длинным обеденным столом справа от неё мальчик, Фил Робертс, оказался очень интересным собеседником. Он рассказал несколько забавных и правдивых историй о странных письмах, пришедших на почту.

- Где ты слышал об этих письмах? - спросила его Нэнси, после того как смех наконец утих.

- Да ведь мой отец заведует почтовым отделением в Стэнфорде, - объяснил Фил. – Он и рассказал мне.

Нэнси тут же пришло в голову, что Фил мог бы помочь пролить свет на то, почему миссис Свенсон не получает письма от мужа. Около пяти минут Нэнси старалась сформулировать вопрос, который не вызвал бы подозрений.

Наконец она сказала:

- Если кому-то почта никак не приходит, в чём может быть причина?

Фил улыбнулся.

- Я могу назвать две причины. Во-первых, никто этому человеку не пишет, а во-вторых, его почта была украдена. - Вдруг он внимательно посмотрел на Нэнси. - Что заставило тебя задать мне этот вопрос?

- Потому что я знаю одного человека, который должен получать почту, но не получает. Если бы в конверте были деньги или чеки, вор мог их украсть.

- Некоторые воры могут. Послушай, Нэнси, я кое-что скажу тебе – только это строго конфиденциально - но я думаю, что это может помочь твоему другу.

Нэнси приготовилась внимательно выслушать информацию, которой с ней обещали поделиться.


Глава 12. Уличающие доказательства


- Несколько недель назад, - начал Фил, - мой отец и многие другие почтмейстеры стали получать такие же сообщения о пропажах, Нэнси. Полиция и почтовые инспекторы занялись расследованием, но до сих пор никого не поймали.

- Хм, - сказала Нэнси. - Тогда мой друг легко может быть одной из жертв.

В этот момент заиграла музыка, начались танцы, и Нед пригласил Нэнси. За весь оставшийся вечер не было никаких шансов возобновить разговор про украденные письма. Но на протяжении всего вечера Нэнси постоянно думала об этом. К тому времени, когда праздник закончился, а она попрощалась с Недом, у юной сыщицы появилась версия о произошедших кражах. Чтобы взяться за эту тайну, она должна была сначала поговорить с Джо Свенсоном.


На следующий день в десять утра Нэнси уже снова была в пути, вместе с ней отправились Бесс и Джорджи. Дневник она захватила с собой. Кузины были заинтригованы, когда Нэнси рассказала им об ужине с танцами.

- Повезло же тебе! - сказала Бесс, делая вид, что собирается обидеться. – Неужели Нед не мог подыскать и нам с Джорджи пары? Мы бы согласились на свидание вслепую.

Нэнси рассмеялась, потом, снова став серьезной, сказала:

- Если мы найдём Джо Свенсона, я твёрдо намерена выяснить, отправлял ли он по почте письма с деньгами для своей жены.

Она не стала объяснять им причины своего интереса, не желая раскрывать секрет Фила и рассказывать о пропадающих на почте деньгах, денежных переводах и чеках.

- Допустим, он ответит "да", - предположила Джорджи.

- Тогда я узнаю у него, где он отправлял свои письма, и попробую провести небольшое расследование.

Когда Нэнси припарковала машину неподалеку от фабрики Вестона, рабочие первой смены как раз потянулись с фабрики на перерыв для ланча. Вскоре зона отдыха заполнилась людьми. Некоторые уселись прямо на землю, чтобы перекусить. Другие начали играть в мяч.

- Будет совсем не просто отыскать в этой толпе Джо Свенсона, - разочарованно заявила Нэнси. - Если бы мы приехали на пятнадцать минут раньше, мы бы могли поймать его на выходе из здания.

Тем не менее, девушки нетерпеливо вглядывались в лица рабочих. Несколько человек собрались у питьевого фонтанчика, но Джо Свенсона среди них не было. Не отчаиваясь, девушки стали прогуливаться среди рабочих, спрашивая, не знают ли они человека по имени Даль. Однако те, кому они задавали этот вопрос, никогда о нём не слышали.

- Я уверена, он работает здесь, - заявила Нэнси подругам.

Рабочие, прохаживаясь взад-вперёд, с любопытством посматривали на девушек, явно недоумевая, что же привело их на завод электроники.

Нэнси уже начала приходить в уныние, когда заметила светловолосого человека, уныло прислонившегося к высокому забору, окружавшему сад. Видимо, мужчина специально выбрал скрытое ото всех место в тени дерева. Он стоял спиной к девушкам, но даже на расстоянии Нэнси казалось, что это именно его высокую, худощавую фигуру она видела удаляющейся от пожара. Мог ли он быть отцом Ханни?

Она с надеждой наблюдала за ним, и наконец этот человек обернулся. Это был тот же самый человек, которого она видела накануне во время визита на завод. Нэнси не могла ошибиться - это был Джо Свенсон.

- Вы, девочки, оставайтесь здесь, ладно? - попросила Нэнси. - Кажется, я нашла нашего незнакомца. Я должна поговорить с ним наедине. Будьте настороже, и если он попытается сбежать, помешайте ему покинуть территорию. Я не думаю, что он поднимет шум, но если он виновен, он может попытаться бежать!

Сердце Нэнси билось чаще, чем обычно, когда она подошла к стоящему у забора мужчине. То, как он прятал лицо, подумала девушка, могло означать терзающие его муки совести.

- Прошу прощения, - храбро сказала Нэнси, - Вас ведь зовут Джо Свенсон – или ещё мистер Даль?

Человек развернулся, но не двинулся с места. Когда прошло первое удивление, Нэнси показалось, что он не выглядел таким уж встревоженным неожиданным обращением.

- Да, - ответил он, - меня зовут Даль. Я могу что-нибудь для Вас сделать?

На мгновение Нэнси растерялась. Она была почти уверена, что Джо Свенсон должен быть дерзким и мрачным – а не таким отзывчивым человеком с печальными глазами. Он смотрел на неё так, будто никогда в жизни и мухи не обидит.

"Конечно же, это ошибка, - радостно подумала Нэнси. - Мистер Свенсон невиновен. Это не он поджёг дом Рэйболтов".

В следующий миг она взяла себя в руки и снова стала беспристрастным, уверенным в себе детективом. Представившись, она показала ему свои водительские права.

- У меня есть новости о Вашей жене, - спокойно сказала ему Нэнси.

- Хелен? - спросил он с нетерпением, и лицо его осветилось. - Она не заболела, надеюсь?

- О, нет, - заверила его Нэнси, - но она ужасно беспокоится о Вас и очень хочет Вас найти.

- Я не понимаю, - сказал Джо Свенсон, нахмурившись. - Я же писал ей и сообщал, где нахожусь, но я не хочу возвращаться домой, пока не ... э-э ... один вопрос не будет решён.

- Значит, Вы писали Вашей жене? - спросила Нэнси.

- Да, два раза. Я послал ей два приличных денежных перевода.

На секунду Нэнси задумалась, правду ли он говорит. Глядя ему прямо в глаза, она сказала:

- Миссис Свенсон ничего не получала.

- Что?! - воскликнул её муж с таким искренним изумлением, что Нэнси больше не могла в нём сомневаться.

- Они очень нуждаются в деньгах, - сказала Нэнси, и подозвала своих подруг. Она представила Бесс и Джорджи, а потом повторила им то, что рассказал ей Джо Свенсон.

- Ваши письма были украдены! - решительно сказала Джорджи.

- Но как? Где? - вскрикнул изобретатель. - Я лично отправил их на почте!

Никто не мог ответить на этот вопрос. Внезапно он вытащил из кармана незапечатанный конверт.

- Тут еще одно письмо для моей жены и в нём двадцать пять долларов. Я собирался отправить сегодня денежный перевод. Не могли бы Вы быть так любезны, чтобы лично вручить это ей?

- Я буду рада помочь, - ответила Нэнси, улыбаясь, и сунула конверт в карман.

Затем она сменила тему, переводя разговор на интересующие её вопросы.

- Не могли бы Вы рассказать нам, мистер Свенсон, почему Вы используете имя Даль?

- Конечно. Я изобретатель, и я потерпел неудачу. Имя Джо Свенсона, похоже, приносит неприятности. Семья моей матери всегда была успешной. Под влиянием момента я решил воспользоваться этим именем. Один знакомый поручился за меня, так как у меня не было других рекомендаций.

- Я понимаю, - сказала Нэнси. Она обезоруживающе улыбнулась. - Ваша жена рассказала мне о некоторых несправедливых сделках с патентным поверенным.

- Конечно, несправедливые. Он обманул меня. Феликс Рэйболт вор!

Девушки были не готовы к такому взрыву эмоций у этого, казалось бы, мягкого человека. По-видимому, он догадался, об их мыслях.

- Я не должен нагружать вас своими проблемами, - сказал он извиняющимся тоном. – Положение не стало легче, даже после того как я получил работу. Вы знаете, что дом Рэйболтов сожгли?

- Да.

- По правде сказать, я боюсь, что меня могут обвинить в этом, если кто-нибудь узнает, что я был там.

- Вы были там? - спросила Бесс, её большие голубые глаза светились притворной невинностью.

- У меня была назначена встреча с мистером Рэйболтом в тот вечер, - объяснил Джо Свенсон. - В доме было темно. Я успел только позвонить в звонок, как в доме раздался ужасный взрыв, и он вспыхнул ярким пламенем. Я звал и звал мистера Рэйболта - но ответа не было.

- Вы пытались попасть внутрь, чтобы помочь? - напрямик спросила Джорджи.

- Да, но я не мог войти через входную дверь. Я побежал к задней двери. Но там было такое ужасное пламя, и я знал, что уже не смогу ничего сделать. Потом я услышал шум приближающегося автомобиля. Испугавшись, что меня обвинят в поджоге, я убежал.

- Вы видели кого-нибудь на лужайке у дома? - спросила Нэнси.

- Нет.

- Как Вы думаете, мистер Рэйболт мог сгореть в огне? - спросила Нэнси.

- Я действительно не знаю. Я не видел его, а из дома не доносилось ни звука, и полиция тоже не нашла никаких доказательств этого, - ответил изобретатель.

Нэнси пыталась сложить объективную картину случившегося. Её рука потянулась к сумочке, но она не достала дневник. Несмотря на их непринужденный разговор, она до сих пор не могла быть абсолютно уверена, что Джо Свенсон невиновен. Она должна задать ему ещё несколько вопросов.

- Они искали доказательства, - сказала Нэнси небрежно. – В том районе были найдены несколько бумаг.

Свенсон резко взглянул на Нэнси, как будто бы понял, что он действительно может быть под подозрением. Однако его следующие слова были произнесены небрежно.

- Интересно, был ли дневник найден. Я потерял его. Наверное, уронил по дороге.

Нэнси не сделала никакого движения, чтобы отдать ему дневник, хотя она была убеждена, что он принадлежит ему.

- Это ужасно, что я потерял дневник, - продолжил Джо Свенсон. - Он в основном написан по-шведски, и не представляет никакой ценности ни для кого, кроме меня - и для Феликса Рэйболта. Он тот ещё хитрый лис!

- Зачем дневник мог пригодиться мистеру Рэйболту? - спросила Нэнси.

- В дневнике… - Джо Свенсон колебался. - Ну, в нём есть вещи, которые Феликс Рэйболт не хотел бы видеть написанными. Этот человек обманул меня, но у меня нет шанса доказать мою правоту без дневника и без денег на адвоката. Хуже того, я потерял там кольцо, которым очень дорожил.

Он сделал безнадёжный жест и погрузился в мрачное молчание.

Снова рука Нэнси потянулась за дневником в сумочку. И снова она колебалась. А вдруг Джо Свенсон виновен, а она укрывает доказательства от полиции! Нэнси быстро приняла решение: не отдавать дневник до тех пор, пока не узнает правду.

Прежде чем она успела задать следующий вопрос, раздался пронзительный гудок, созывая людей обратно на работу.

- Я должен идти, - торопливо сказал Свенсон.

- Когда Вы освободитесь? - спросила Нэнси.

- В четыре часа.

- Тогда, возможно, мы сможем снова увидеть Вас, прежде чем вернёмся в Ривер-Хайтс. - Заметив его удивление, она быстро добавила: - Разве Вы не хотите, чтобы я передала сообщение для миссис Свенсон и Ханни?

- Благодарю вас. Но я снова напишу им.

Нэнси и её подруги наблюдали за ним, пока он не исчез внутри здания. Девушки медленно пошли назад к машине.

- Держу пари, - сказала Джорджи, - что, Джо Свенсон беспокоится из-за пожара и снова сбежит.

Нэнси молчала в глубокой задумчивости. Как только она подошла к машине, кто-то грубо схватил её за руку. Она повернулась и оказалась лицом к лицу с грубым, выглядящим жестоким человеком.


Глава 13. Закон начинает действовать


- Отпустите меня! - вскрикнула Нэнси и попыталась стряхнуть железную хватку. Когда ей это не удалось, Бесс и Джорджи начали колотить человека и заставили его выпустить руку Нэнси.

- Что Вам надо? - с негодованием спросила Нэнси.

- Кое какая информация. Почему ты тут шныряешь вокруг? - прорычал незнакомец.

- Вы охранник на заводе? - возразила Нэнси, поняв по его одежде и манерам, что это, безусловно, не так.

- А почему ... э-э ... да. Именно так и есть. И я имею право знать, о чём ты разговаривала с тем работником.

- Это был частный разговор, - сказала Нэнси твёрдо. – А теперь, если Вы отойдёте…

На мгновение им показалось, что неприятный незнакомец не собирается послушаться, но, наконец, он развернулся и зашагал вниз по улице. Девушки сели в машину и поехали.

- Нэнси, ты не испугалась? - спросила Бесс. - Этот человек был совершенно ужасен.

- Да, испугалась, Бесс. Теперь я более чем уверена, что Джо Свенсон попал в какую-то тёмную историю.

- Если мы встретимся с ним в четыре часа, я собираюсь спросить его об этом грубияне, - заявила Джорджи. - Послушай, Нэнси, куда ты теперь собираешься?

- Действительно, куда? - эхом повторила Бесс. - Я умираю от голода!

Нэнси засмеялась.

- Я бы тоже не отказалась от ланча. А потом я собираюсь представиться отцу Фила Робертса.

- Стэнфордскому почтмейстеру! - вскрикнула Бесс. - Нэнси, не могла же ты изменить свои привязанности и обратить внимание на Фила вместо Неда!

- Ничего подобного, - заверила её Нэнси с усмешкой. - У меня есть одна идея, и чтобы её проверить, мне необходима его помощь.

Нэнси замолчала, въехав на общественную парковку рядом с кафе. Девушки вошли внутрь, им посчастливилось занять последний свободный столик. Внутри было так шумно, что девушки даже не пытались разговаривать.

Через полчаса они вышли из кафе, вдыхая свежий воздух и радуясь избавлению от шума. Поскольку почта была рядом, девушки направились туда пешком. Увидев дверь с табличкой:

ПОСТОРОННИМ ВХОД ВОСПРЕЩЕН
НАЧАЛЬНИК ПОЧТОВОГО ОТДЕЛЕНИЯ

Нэнси подошла к ней и постучала. Немного времени спустя дверь открыл приятный мужчина средних лет.

- Я Нэнси Дрю из Ривер-Хайтс, - сказала она, улыбаясь. - Я познакомилась с Вашим сыном Филом на вечеринке.

- О, да! Фил рассказал мне. Вы зайдете?

Когда девочки вошли, а дверь была закрыта, Нэнси представила своих подруг.

- Я пришла к Вам с необычной просьбой, мистер Робертс, - сказала Нэнси. – Один человек, который, я знаю, работает на Стэнфордском электронном заводе, отправил отсюда два письма, содержащие денежные переводы. Ни одно из них не было получено. Наверное, все Ваши сотрудники вне подозрений, но Вы не возражаете, если я проведу небольшой эксперимент?

Начальник почтового отделения улыбнулся.

- Что за эксперимент?

- Я отправлю записку жене этого человека с денежным переводом из Вашего почтового отделения, - объяснила Нэнси. - Вы можете точно определить, будет ли отправлено это письмо отсюда?

Мистер Робертс пристально посмотрел на Нэнси.

- Вы очень изобретательная молодая особа, - заметил он. - А если письмо действительно уйдёт отсюда, Вы проверите почтовое отделение получателя, чтобы узнать, придёт ли оно туда?

- Да. Семья этого человека отчаянно нуждается в получении этих денег. Я пытаюсь помочь им.

- И я тоже постараюсь помочь, - внезапно ответил почтмейстер. - А теперь, не будете ли Вы любезны дать мне имя и адрес этой женщины?

Нэнси достала незапечатанный конверт Джо Свенсона из сумочки, и мистер Робертс скопировал с него оба имени и адреса. Протянув его назад, он сказал:

- Теперь отправьте его. - Затем он добавил: - Если вы вернётесь часа через два, у меня будет для вас ответ - после того, как я лично проверю все исходящие отправления.

- Я приду.

Нэнси поблагодарила почтмейстера, и три девушки вышли в главный вестибюль. Там Нэнси купила денежный перевод на двадцать пять долларов, забрала квитанцию и вторую её часть, заполнив, положила в письмо. Затем она запечатала конверт и сунула письмо в ближайший почтовый ящик.

Когда девушки вышли на улицу, Бесс сказала:

- Это смелый поступок, Нэнси. А что, если письмо будет перехвачено, и какой-нибудь недобросовестный человек получит эти деньги?

- Если это произойдёт, я верну деньги. А теперь скажите мне, где мы собираемся провести два часа?

Джорджи предложила пойти в кинотеатр на другой стороне улицы, и девушки отправились туда. Они так заинтересовались историческим фильмом с тайной, что время пролетело незаметно. Кино закончилось ровно через два часа, и девушки поспешили назад в офис мистера Робертса.

Он снова открыл дверь. Почтмейстер был не один. Тут же стоял полицейский, охраняя человека, который подавленно сидел в кресле, уронив лицо в ладони. Он с ненавистью посмотрел на Нэнси. Это был клерк, принявший у неё почтовый перевод!



- Нэнси Дрю, спасибо за то, что привели нас к этому вору! - сказал почтмейстер. - Ральф Рингман признался, что украл не только то письмо, которое Вы отправили, но и все остальные денежные переводы любого размера. У него есть два сообщника, мужчина и женщина, которые обналичивали их в различных городах.

- Не я первый это придумал, - воскликнул Рингман.

Мистер Робертс улыбнулся.

- Я уже позаботился об этом и предупредил других почтмейстеров, у которых были жалобы на недоставленные денежные переводы, они попробуют применить ту же уловку, что предложила Нэнси Дрю.

В этот момент зазвонил телефон. Мистер Робертс поднял трубку.

- Да, Клайд.... Вы тоже это провернули? ... Отлично! Надеюсь, на этом преступления закончатся.

Когда он повесил трубку, мистер Робертс сообщил, что сообщник Рингмана только что был арестован полицией и признался в своём участии в преступной схеме.

Нэнси осенила догадка, и она рассказала о грубом мужчине, который допрашивал её.

- Он был в сговоре с Ральфом Рингманом? - спросила она у почтмейстера.

- Совершенно верно. - Мистер Робертс повернулся к пленнику. - Тебе будет интересно услышать, что твой приятель хотел надуть тебя. Он планировал проникнуть на завод, где работает Свенсон, и захватить его деньги. Случайно, когда он уже собирался выйти из своего укрытия в кустах неподалеку, появились мисс Дрю и её подруги. Когда он подслушал разговор о похищенной почте, он ударился в панику. Вот почему он последовал за мисс Дрю и обвинил её в шпионаже.

- Низкий подхалим! - прорычал Рингман.

Мистер Робертс сказал, что почтовый инспектор возьмёт заключенного под стражу.

- Кстати, - обратился он к Нэнси, - Вы по-прежнему хотите отправить письмо мистера Свенсона?

- Да, если это безопасно. А квитанцию на денежный перевод я отдам ему. - Нэнси взглянула на часы. - Мы должны спешить, - сказала она. - Благодарю Вас, мистер Робертс. Пожалуйста, передавайте Филу привет.

Девушки заторопились. На светофоре они остановились, ожидая, когда загорится зелёный. За ними стояли двое мужчин и беседовали вполголоса.

- Откуда у Вас такая информация? - спросил один из них.

- От жены Рэйболта. Она сказала, что человек, который поджёг дом, должен был встретиться с ним в тот вечер.

- Я слышал, он бежал. Куда он делся?

- Никто не знает. Но мы засекли его здесь. Он работает на заводе электроники под вымышленным именем.

- Каким?

- Мы не знаем. Но у нас есть его описание. Мы отправим его в тюрьму сегодня вечером!

Нэнси, Бесс и Джорджи едва дышали во время этой речи. Неужели эти люди имеют в виду Джо Свенсона?


Глава 14. Арест


На светофоре загорелся зелёный, и три девушки стали переходить улицу. Нэнси постаралась остаться перед двумя мужчинами, которые говорили о том, что они собирались устроить чей-то арест, предположительно Джо Свенсона.

"Кто эти люди? - подумала она. – Детективы? Или они на службе Рэйболта? Если мистер Свенсон невиновен, он не должен попасть в тюрьму!”

Нэнси тут же приняла решение, что делать дальше: необходимо встретить отца Ханни, если это возможно, показать ему дневник и попросить его перевести некоторые записи. "Тогда я и решу, как быть дальше, и предупредить ли или нет мистера Свенсона о возможном аресте. Он и его семья не заслуживают такого позора, если обвинения не доказаны!”

Когда девушки добрались до противоположного тротуара, Нэнси взяла подруг за руки и прошептала:

- Пошли! Скорее! У нас есть работа!

Они побежали к автомобилю Нэнси. Нэнси протянула ключи Джорджи.

- Поведёшь? Тогда я смогу быстро выскочить и поймать мистера Свенсона в тот самый миг, когда он будет выходить из ворот?

Джорджи села за руль, и они в рекордно короткий срок оказались у завода. Она припарковалась прямо у ворот и оставила двигатель включённым.

- Вы, девочки, высматривайте тех людей, которых мы подслушали. А я буду искать Джо Свенсона, - распорядилась Нэнси.

Как только она замолчала, раздался четырёхчасовой свисток.

- Он может выйти в любую минуту! - воскликнула Джорджи.

С тревогой девушки всматривались в лица рабочих, которые выходили из здания.

- Ну, где же он? – с раздражением заметила Бесс.

В этот момент Нэнси заметила изобретателя. Она вышла из машины и позвала его по имени. Узнав её, он с дружеской улыбкой подошел к машине.

- Садитесь! - предложила Нэнси, указывая на заднее сиденье. - Мы подвезём Вас.

- Почему бы нет, спасибо, - с благодарностью ответил изобретатель. - Я живу на южной стороне. Я делю комнату на окраине города с ещё одним человеком. Мне кажется, это вам не по пути…

- Вовсе нет, - заверила его Нэнси, с беспокойством посматривая вверх и вниз по улице.

Торопясь покинуть территорию завода, Нэнси уселась в машину и практически втащила мужчину за собой. Она попросила Джорджи поднять верх автомобиля.

- Как же приятно ехать домой на машине после тяжёлого дня на ногах, - заметил Свенсон, откинувшись на подушки. - Я ещё не привык проводить восемь часов на ногах, но всё будет в порядке через неделю или около того. В любом случае я рад заработать хоть немного денег любыми способами после того, как я совсем не работал долгое время.

В то время как Джорджи ехала вниз по улице, Нэнси сказала:

- Мистер Свенсон, тайна Ваших потерянных писем решена.

Она быстро рассказала о почтовом клерке, которого арестовали.

Изобретатель был потрясён и печально покачал головой.

- Я рад, что его поймали. Но для него это очень плохо. Наверное, у него есть семья - они тоже пострадают. Преступления, большие или маленькие, абсолютно бесполезны. Любая прибыль, которую они приносят, всегда временное явление.

Нэнси кивнула. Она с каждой минутой всё больше убеждалась, что Джо Свенсон был честным человеком!

- У меня есть ещё один сюрприз, - сказала она. - Ваш дневник был найден рядом с подъездной аллеей дома Рэйболтов. - Она достала журнал из сумочки. – Не могли бы Вы перевести несколько записей со шведского для меня?

- Мой дневник! Ах, как мне повезло! - Почти нежно он начал переворачивать страницы. - Здесь есть запись о дне рождения Ханни. Как ей понравилась маленькая игрушка, которую я сделал для неё! Я всегда хотел попробовать продать этих механических кукол на рынке, но у меня никогда не получалось.

Джорджи прервала его, чтобы спросить, в каком направлении ехать, и Нэнси сказала:

- О, давайте просто проедемся за город.

Она хотела ускользнуть от людей, которые намеревались арестовать мистера Свенсона до тех пор, пока она сможет что-то решить. Вдруг лицо изобретателя потемнело.

- Вот запись о Феликсе Рэйболте. – он переводил, - «Мой друг Энсон Хейлберг предупреждал меня, чтобы я не позволял Рэйболту изучать моё изобретение, но я должен был рискнуть. Я должен был, потому что мне нужны были деньги на жильё и питание. Он даст мне аванс».

Мистер Свенсон с горечью заметил:

- Как жаль, что я не послушал Энсона! Феликс Рэйболт не дал мне ни цента или даже какой-то части вознаграждения от использования моего электрохимического процесса керамической отделки стали!

- Как это ужасно несправедливо! - вскрикнула Бесс, и остальные девушки согласились с ней.

Затем Нэнси рассказала изобретателю, что её друг нашёл кольцо.

- Я прослежу, чтобы оно вернулось к Вам, - заверила его Нэнси.

- Отличная новость, - сказал мистер Свенсон.

Нэнси постепенно перевела разговор на пожар в доме Рэйболтов и сказала:

- Следователи сообщают, что взрыв в доме мог быть несчастным случаем: телевизор, не работающий должным образом; неисправные электронные нагревательные устройства, выделяющие какие-то взрывчатые вещества, хранящиеся в погребе. Мистер Свенсон, есть ли у Вас какая-нибудь идея, что на самом деле произошло у Рэйболтов?

Мистер Свенсон посмотрел на Нэнси испытующе.

- Мой ответ мог бы пролить свет на некоторые вопросы по этому делу, - медленно проговорил он. - Как вы, наверное, знаете, закон запрещает хранить взрывчатые вещества без специального разрешения. Я считаю, Феликс Рэйболт нарушил этот закон. Возможно, он поджидал меня в доме и случайно вызвал взрыв!

- Но они не нашли ни доказательств – ни тела, - проговорила Бесс с содроганием.

- Мистер Рэйболт, скорее всего, сбежал, а потом скрылся, зная, что будет арестован, - решительно сказал изобретатель.

- Но Вы не видели убегающим? – уточнила Нэнси.

- Нет.

- Нам необходимо осмотреть следы, но, наверное, сейчас уже слишком поздно, - заметила Нэнси.

- Ну почему мы не подумали об этом раньше! - прошептала Бесс. Она обернулась, чтобы посмотреть в заднее окно, не следует ли за ними кто-нибудь. Внезапно она ахнула:

- Полиция!

Джорджи только что миновала съезд на боковую дорогу. Из-за поворота выскочил автомобиль с двумя патрульными. Когда он повернул в их сторону, Джорджи мрачно произнесла:

- Надеюсь, они не за нами гонятся.

Все пассажиры напряглись, но Нэнси сказала:

- Просто продолжай двигаться с той же скоростью. Давайте не будем привлекать внимание.

К этому времени она уже была убеждена в невиновности мистера Свенсона и горячо надеялась, что полицейские преследуют не её машину. Нэнси сильно сомневалась, что её слово будет иметь значение в истории изобретателя.

- Может быть, они преследуют кого-то другого – например, за превышение скорости, - сказала Бесс, хотя и без особой уверенности.

Нэнси украдкой посмотрела в заднее стекло. У неё упало сердце. Полицейская машина следовала за ними, хотя и не было похоже, что они собираются обогнать кабриолет.

Тревожная мысль пришла Нэнси на ум. “Если эти патрульные охотятся за Джо Свенсоном, тогда они могут арестовать Джорджи, Бесс и меня за пособничество в побеге подозреваемого!"

Джорджи была вынуждена сбросить скорость перед резким поворотом. Сразу за поворотом двое мужчин перегоняли небольшое стадо через шоссе.

- Как вовремя! - вскричала Джорджи, ещё больше снижая скорость.

Она нажала на клаксон и попыталась проехать сквозь стадо, но ей удалось лишь испугать коров, и они остановились посередине дороги. Кабриолет остановился. В это время полицейская машина подъехала ближе.

Нэнси вдруг захотелось сказать Джо Свенсону, чтобы он выскочил из автомобиля и скрылся, но она сдержалась. Такое поведение несомненно насторожит патрульных. Вместо этого она положила дневник к себе в сумочку.

Нэнси взглянула на своего спутника. Лицо мистера Свенсона было мрачным. Полицейская машина остановилась рядом с кабриолетом. Казалось, сердце Нэнси сейчас выскочит из груди, но она старалась не показывать и тени волнения.

Два пастуха наконец перегнали коров на другую сторону. Изображая беспечность, Джорджи стала трогаться. Но окрик из патрульного автомобиля остановил её.

- Задержитесь! - крикнул один из офицеров. - Тормози!

- Всё-таки они ехали за нами, - простонала Бесс.

Нэнси быстро шепнула Джо Свенсону:

- Не волнуйтесь. Мы будем рядом с Вами.

Офицеры выскочили из машины и подошли к кабриолету.

- Нам приказали остановить эту машину, - сказал один, в то время как второй наклонился к открытому заднему окну и пристально посмотрел на мистера Свенсона.

- Это тот самый человек! - заявил он.

- Что Вы имеете в виду?- холодно спросила Нэнси с той твёрдостью, на которую она была способна.

- Вы Джо Свенсон? - рявкнул полицейский, не обращая внимания на вопрос Нэнси.

- Да.

- Вас разыскивает полиция Мейплтона по обвинению в поджоге дома Рэйболтов.

Услышав это обвинение, девочки ахнули, а Джо Свенсон побледнел. Затем краска гнева залила его щеки.

- Что это за ерунда? У Вас нет никаких доказательств. Я ничего не знаю о пожаре. Вы обвиняете не того человека.

- Вы будете объяснять это в участке. Вам придётся пойти с нами. Чем меньше Вы будете сопротивляться, тем лучше для Вас.

Один из патрульных достал из кармана пару наручников. Джо Свенсон отпрянул.

- Не надевайте их, пожалуйста! Я сам пойду с Вами.

- Ладно. Только никаких выкрутасов. Поднимайтесь и поживее!

- Минутку, офицер, - вмешалась Нэнси. - Не совершаете ли Вы ошибку? Я уверена, мистер Свенсон не тот человек, которого Вы ищете. Пожалуйста, отпустите его. Я готова гарантировать, что он явится в суд.

Джо Свенсон добавил:

- Я совсем недавно начал работать на фабрике Бэйлора Вестона. Я готов ответить на все Ваши вопросы, но если я попаду в тюрьму, я потеряю свою работу.

Протестовать было бесполезно. Джо Свенсон мужественно улыбнулся Нэнси, улыбка получилась извиняющейся, и вышел.

- Вам, девочки, тоже придется проехать с нами! - объявил офицер. - Поезжайте вперёд, и не слишком гоните! Вам тоже придется объясниться. И не пытайтесь удрать!


Глава 15. Нэнси под подозрением


- Это произвол! - Бесс ахнула. – Вы действительно требуете, чтобы мы отправились в полицейский участок?

- Мне жаль, что я втянул вас, девочки, в это, - пробормотал Джо Свенсон. Он умоляюще повернулся к офицерам. - Тут нет их вины. Они просто предложили подвезти меня.

- Они должны поехать в участок для допроса, - настаивал офицер.

Мистера Свенсона проводили в полицейский автомобиль. Прежде чем патрульные тронулись с места, они снова предупредили Джорджи, чтобы она медленно ехала вперёд.

- За два цента я готова дать по газам и попытаться уйти! – кипятилась она.

- Я бы не советовала этого делать, - сказала Бесс с беспокойством. – У нас итак достаточно неприятностей.

- О, Бесс! Это только шутка, - возразила Джорджи.

Три девушки погрузились в мрачное молчание. Перспектива столь неприятно прославить свои семьи совсем не обнадеживала. Подруги были рады, что им, конвоируемым полицейской машиной, позволили поехать коротким путем, так, по крайней мере, их появление в Мейплтоне привлекло меньше внимания, чем могло бы, двигайся они по главной улице.

Когда они добрались до полицейского участка и припарковались, Нэнси предупредила:

- Что бы ни случилось, не говорите ничего, что может повредить Джо Свенсону!

Перед зданием девушки оказались лицом к лицу с двумя мужчинами, разговор которых они подслушали в Стэнфорде.

- Отлично, это тот, кого мы искали! - сказал один из них, когда патрульные вытащили Джо Свенсона из машины. Изобретателя подтолкнули к мужчинам.

- Пытались помочь Свенсону сбежать, а? – второй мужчина обратился к девушкам. - Пойдёмте, вы трое!

- Детективы в штатском! - пробормотала Нэнси.

Когда они поднимались по лестнице, Джорджи подразнивала подругу:

- Что бы подумал Нед Никерсон, увидев сейчас свою Нэнси!

- Если случится худшее, мы сможем позвонить ему, - улыбнулась Нэнси. - Может быть, до того, как всё закончится, вы ещё будете рады, что он мой друг!

Когда они оказались в полицейском участке, чувство юмора их покинуло. Здесь капитан полиции Джонсон сообщил Нэнси и её подругам, что детективы узнали, куда подевался Джо Свенсон, выяснив на заводе номер автомобиля Нэнси. Он не сообщил, откуда детективы смогли это узнать. К ужасу девушек изобретатель был арестован по обвинению в поджоге.

Против них не выдвигалось никаких обвинений, но девушкам задали множество вопросов, а их имена и адреса записали. Когда Нэнси назвала своё имя, капитан и детективы, Дэвил и Рок, обменялись многозначительными взглядами. После этого к девушкам стали обращаться вежливее.

Но если Нэнси и её подруги рассчитывали, что имя Дрю тут же освободит их, они были разочарованы. Им сообщили, что они будут допрошены.

Джорджи и Бесс были ужасно напуганы, а Джо Свенсон был так взволнован, что не мог говорить нормальным голосом. Нэнси поняла, что он был не в состоянии защитить себя. Их вчетвером усадили на стулья напротив двух детективов с угрюмыми лицами и капитана.

В комнате стало так тихо, что можно было слышать, как пролетела муха. Офицеры пристально смотрели на Джо Свенсона, который беспокойно ёрзал в кресле. Внезапно Детектив Дэвил ткнул в него пальцем, а его голос прозвучал так резко, что Нэнси подпрыгнула.

- Свенсон, когда Вы задумали поджечь Феликса Рэйболта?

- Когда я… я не знаю, что Вы имеете в виду, - мистер Свенсон запнулся.

Пристальный взгляд его собеседника не дрогнул.

- Вы хорошо знаете, что я имею в виду. Если Вы будете лгать, это Вам не поможет. Вас видели у дома Рэйболтов в день пожара.

- Кто говорит, что я там был? – потребовал ответа Свенсон. - Вы обвиняете меня, потому что не можете найти настоящего преступника!

Его пыл угас, детектив моргнул, ненадолго сбитый с толку. Но он тут же продолжил:

- Вас видел работник железнодорожной станции, и как только он Вас опознает, мы упрячем Вас за решетку. Теперь Вам слово! Вам же будет лучше, если Вы во всём признаетесь.

- Мне не в чем сознаваться, - сказал Свенсон с горечью. – Я действительно был на участке Рэйболтов…

Сердце Нэнси учащенно забилось. Собирался ли изобретатель признаться в чём-то, что он скрыл от нее?

- Ага! - торжествующе воскликнул допрашивающий. – Значит, Вы признаете, что были там!

- Я не сделал ничего противозаконного! - с жаром возразил Свенсон. - Я пошёл к дому, потому что у меня была назначена встреча с Феликсом Рэйболтом.

Нэнси теперь была уверена, что Свенсон собрался всё чистосердечно рассказать; и, хотя она восхищалась его честностью, она понимала, что этим он может ухудшить своё положение. Ей так хотелось предупредить его, чтобы он ничего не рассказывал, пока не проконсультируется с адвокатом.

Бесс и Джорджи были потрясены.

- Значит, у Вас была встреча с Рэйболтом, да? – присоединился к допросу детектив Рок. - Что за встреча?

- Он приобрел мой патент, и я хотел получить расчёт.

- Рэйболт был должен Вам деньги?

- Да. Он украл моё изобретение. Я хотел либо получить деньги, либо вернуть мои чертежи.

- Что ответил Вам Рэйболт?

- Я не видел его. Света в доме не было. На звонок он не ответил. Затем раздался взрыв, и я убежал.

- Вы знали, что он был в доме, и не попытались его спасти? - вмешался капитан.

- Я не верю, что он был в доме!

- Когда Вы в последний раз видели Рэйболта?

- В ресторане, здесь в городе.

- Понятно, - с удовлетворением отметил детектив Дэвил. - Вы поссорились, да?

- Да, - неохотно признал Свенсон, - мы действительно погорячились.

- Вы угрожали ему, - сделал вывод офицер.

Джо Свенсон яростно замотал головой.

- Нет, клянусь! Я расскажу Вам всё - прямо с самого начала. Рэйболт чувствовал себя неловко, как будто он боялся, что я применю насилие – у него совесть нечиста, вот что!

- Вы поспорили из-за изобретения?

- Да. Он признал, что намеренно украл мои идеи, но сказал, что я никогда это не докажу. Это меня разозлило.

- Вы угрожали ему?

- Я сказал ему, что передам дело в суд. У меня, конечно, нет денег на адвоката, но мои слова испугали Рэйболта, и он сказал, чтобы я пришёл к нему и мы могли поговорить с глазу на глаз.

- Как Вы думаете, что стало причиной пожара? - спросил капитан.

- Взрыв - который практически сбил меня с ног. На несколько минут я был совершенно ошеломлён...

- Что произошло дальше?

- Мне пришло в голову, что, если меня увидят рядом с домом, меня обвинят в поджоге. Когда я услышал подъезжающий автомобиль, я решил сбежать. Я протиснулся сквозь изгородь и побежал в лес.

- Вы уверены, что Вы не бросили Рэйболта внутри без помощи? - спросил детектив Рок.

- Абсолютно уверен! - воскликнул с негодованием мистер Свенсон. - Я ненавидел этого человека, я признаю, но я не желал его смерти.

- Почему Вы сразу не рассказали свою историю?

- Я боялся, что мой рассказ будет неправильно истолкован. Я понятия не имел, что Рэйболт пропал, пока не прочитал об этом в газете.

Три офицера по очереди задавали Свенсону вопросы. Они расспрашивали его о деталях, уточняли время, но были не в состоянии сбить его с толку.

Нэнси была уверена, что вся история изобретателя была правдой, но ей пришлось признать, что звучит она несколько неправдоподобно. Факт остается фактом, Феликс Рэйболт пропал, и Джо Свенсон был последним, у кого, как известно, была назначена с ним встреча.

Тем не менее, открытость изобретателя произвела впечатление на офицеров, и Нэнси подумала, что они были готовы отпустить его. Феликса Рэйболта, в общем-то, никто не любил, всем было известно, что он нажил своё состояние, безжалостно обманывая разных изобретателей.

Офицеры шёпотом посовещались, а затем приступили к допросу Нэнси и её подруг. Девочки рассказали не больше, чем было необходимо, а Нэнси особенно подчеркнула историю с потерянными письмами и воровством почтового клерка. При каждой возможности она старалась замолвить слово за мистера Свенсона, и было заметно, что её усилия не пропадают даром.

Неприятное мероприятие подходило к концу, с каждым словом перспектива предъявления обвинения Джо Свенсону отступала, когда раздался стук в дверь.

Вошёл офицер и обратился к своему начальнику:

- Приехала миссис Рэйболт. Позвать её?

Услышав утвердительный ответ, Нэнси в отчаянии переглянулась со своими подругами. Она чувствовала, что именно миссис Рэйболт направила детективов на след Джо Свенсона, и эта женщина была способна устроить сцену. “Уверена, она сделает всё, что в её силах, чтобы обвинить его”, - подумала Нэнси.

Её предчувствие было верным. Один вид миссис Рэйболт уже вызывал сочувствие офицеров. Очевидно, женщина довела себя до состояния, граничащего с нервным расстройством, а увидев Джо Свенсона, она совсем обезумела.

- Вы узнаёте его? - спросил капитан полиции.

Миссис Рэйболт перестала рыдать ровно на столько, чтобы взглянуть на пленника. Нэнси, которая пристально наблюдала за ней, заметила, что на её лице промелькнула неуверенность. Юная сыщица была убеждена, что эта женщина никогда прежде не видела мистера Свенсона!

Однако миссис Рэйболт колебалась лишь мгновение, затем в истерике закричала:

- Да, я уверена, это тот человек, с которым ушёл на встречу мой муж - Феликс боялся его. Он бессердечный преступник, который специально поджёг мой дом, чтобы убить моего мужа!

Она снова расплакалась, и офицер вывел её из комнаты. Однако дело было сделано. Даже если офицеры и всерьёз задумывались об освобождении Свенсона, их решение мгновенно изменилось.

- Вы, девушки, можете идти, - сказал капитан Нэнси и её подругам. - Если вы нам снова понадобитесь, мы вас вызовем.

- А что насчёт мистера Свенсона? - с надеждой спросила Нэнси.

- Нам придется задержать его. Сочувствую, если он ваш друг. Может быть, он действительно говорил правду, но ему придётся доказать это.

Больше говорить было нечего. Джо Свенсон поблагодарил Нэнси за внимание к его проблемам.

- Вы – мой единственный настоящий друг, - сказал он с горечью. - Я рассказал правду, но они не верят мне.

- Если бы только у Вас был свидетель! - пробормотала Нэнси. - Кто-нибудь, кто видел Вас у двери.

- Вокруг никого не было, - мрачно повторил Свенсон. - Место было абсолютно пустынным.

- Не теряйте надежду, - сказала Нэнси ободряюще. - Я найду Вам адвоката. И я привезу Вашу жену и Ханни к Вам на свидание.

Разговор резко оборвал офицер, взяв пленника за руку и выведя прочь.

Когда они вышли в вестибюль, Нэнси и её подруги увидели миссис Рэйболт, в слезах опустившуюся на скамью. Нэнси, раздраженная её несправедливыми свидетельствами против Джо Свенсона, хотела молча пройти мимо. Но жалость оказалась сильнее негодования, и она остановилась.

- Не горюйте так по Вашему мужу, - взмолилась Нэнси. - Он будет найден живым - я абсолютно в этом уверена.

Миссис Рэйболт вытерла глаза и встала. Она посмотрела на Нэнси, в её взгляде сквозило безумие.

- Как смеешь ты говорить мне это! - вскричала она. - Ты сообщница Джо Свенсона! Мой муж умер! А ты, вероятно, помогала убить его!

Миссис Рэйболт залепила Нэнси пощёчину, а затем начала трясти её за плечи.

- Капитан, - кричала она, - идите сюда! Я требую, чтобы Вы арестовали эту - эту сообщницу!


Глава 16. Новые обстоятельства


Потрясённая вспышкой гнева миссис Рэйболт, Нэнси отступила назад, чтобы увернуться от ударов.

Бесс и Джорджи бросились на её защиту. В это время в комнату ворвался сержант и вступился за неё. Миссис Рэйболт перестала кидаться на неё с кулаками, но продолжала кидаться обвинениями.

- Я требую ареста этой девушки! Она в сговоре с Джо Свенсоном и помогла убить моего мужа! - кричала она.

В этот момент появился капитан Джонсон.

- Миссис Рэйболт, - строго сказал он, - с этим делом теперь будет разбираться полиция. Я советую Вам успокоиться, иначе Вы можете оказаться в больнице под наблюдением психиатра.

Обезумевшая женщина приготовилась ответить ему, но, видимо, передумала.

Нэнси спокойно сказала:

- Миссис Рэйболт, я не виню Вас и понимаю, как Вы расстроены. Но, пожалуйста, постарайтесь поверить, что люди пытаются помочь найти Вашего мужа. Пожарные инспекторы уверены, что в Вашем доме в момент взрыва и пожара никого не было. Поэтому мистер Рэйболт должен быть жив.

- Тогда где же он? – требовательно спросила миссис Рэйболт.

- Никто не знает, - Нэнси прямо посмотрела на женщину. - Если только Вам это не известно, - добавила она обезоруживающе.

Миссис Рэйболт испуганно вздрогнула. Затем она опустилась в кресло и закрыла лицо руками. Присутствующие в комнате посмотрели друг на друга. Что она ответит: да или нет?

Нэнси было убеждена, что ответ должен быть положительным, но, как только миссис Рэйболт оправится от потрясения, вызванного неожиданным вопросом Нэнси, она ответит «нет». Наконец женщина подняла голову. Она больше не выглядела убитой горем вдовой. Вместо этого, она злобно смотрела на Нэнси.

- Эта девушка сумасшедшая, - сказала она. - Одна из этих подростков, которые везде суют свой нос. Почему она не оставит в покое других людей? Конечно, я ничего не слышала о Феликсе. Как я могла получить весть? Он мёртв! Говорю тебе, он мёртв! - миссис Рэйболт почти перешла на визг.

Капитан Джонсон попросил сержанта отвести миссис Рэйболт к её машине, а девушек попросил остаться. После того, как женщину увели, офицер спросил Нэнси, что заставило её задать такой вопрос.

Юная сыщица улыбнулась.

- Я уверена, многие считают, что мистер Рэйболт жив. У него плохая репутация, он обманул множество людей, в том числе бедного мистера Свенсона. Люди говорят, он счёл за лучшее исчезнуть. Но почему он ничего не сообщил своей жене?

Капитан полиции посмотрел на Нэнси с удивлением.

- У Вас очень ясный ум, - сказал он. – Мы проверим Вашу теорию о том, что мистер Рэйболт жив. Больницы, авиакомпании, железнодорожные компании, пароходные компании – везде разошлем запросы. До сих пор улики не найдены.

Нэнси поблагодарила офицера за информацию, а затем сказала:

- Я надеюсь, что мистер Рэйболт будет найден, и когда это произойдёт, он поможет снять с мистера Свенсона все обвинения в поджоге.

Офицер не ответил. Нэнси повернулась к Бесс и Джорджи.

- Я думаю, нам лучше сейчас уйти.

Когда они вышли на улицу, Джорджи сказала:

- Ну и ну! Что за приключение! Куда мы теперь отправимся?

- Домой, - ответила Бесс. – Ну и денёк сегодня выдался!

- Ты настаиваешь? - спросила Нэнси.

Бесс внимательно посмотрела на подружку.

- Что ты задумала?

- Я подумала, что мистер Вестон мог бы помочь нам оправдать Джо Свенсона, - ответила Нэнси. - Ты не возражаешь, если снова заедем в Стэнфорд, чтобы я могла поговорить с ним?

- Давайте сделаем это, - согласилась Бесс. – Я согласна на всё, чтобы помочь отцу малышки Ханни.

- Я согласна, - сказала Джорджи.

Нэнси скользнула на водительское сиденье и двинулась по главной улице, которая вела к шоссе на Стэнфорд. Машина проезжала мимо одного мейплтонского магазина за другим, Бесс пристально всматривалась в окно. Наконец она попросила Нэнси остановиться.

- Я хочу забежать в магазин и купить новое платье для Ханни, - сказала она.

- Я пойду с тобой и куплю ей нижнее бельё, - проговорила Джорджи.

Нэнси усмехнулась.

- Я тоже присоединюсь и выберу ей обувь. Но сначала я позвоню мистеру Вестону. Если он согласится встретиться с нами, я позвоню домой и скажу, чтобы Ханна предупредила ваших родных.

Подруги вышли из машины, и Нэнси поспешила в аптеку, чтобы сделать нужные телефонные звонки. Затем она пошла в детский обувной магазин. Когда она присоединилась к кузинам у машины, девушки показали друг другу свои покупки.

- Они чудесны, - сказала Нэнси. - Эти вещи очень обрадуют Ханни. Здорово, что ты подумала об этом, Бесс. Мистер Вестон согласился встретиться с нами, так что в путь!

Они подъехали к впечатляющему дому Вестонов в шесть тридцать. Как фабрикант, так и его жена были изумлены, услышав об аресте Джо Свенсона, известного также как Джо Даль.

- Даже за то короткое время, что Даль работает у меня, он стал очень полезным человеком в нашей организации, - сказал хозяин завода. – Мне как раз принесли рекомендации менеджера о его повышении.

- Тогда, если с него снимут все обвинения, - сказала Нэнси, - Вы возьмёте его обратно?

- Да, непременно.

Юная сыщица тепло улыбнулась мистеру Вестону в знак благодарности, потом сказала:

- Я хотела узнать, может быть, Вы или Ваш директор можете предоставить нам какую-нибудь информацию, которая поможет освободить мистера Свенсона?

Фабрикант задумался на несколько секунд, затем покачал головой. Он встал, подошёл к телефону и позвонил директору предприятия. За этим последовал длительный разговор, мистер Вестон вернулся и сообщил:

- Боюсь, мы ничем не можем помочь, но директор считает, что мистер Даль, то есть Свенсон, никогда бы не стал мстить кому бы то ни было. Он высокоморальный человек. Я был бы рад, если бы это могло помочь ему.

- Я передам ему Ваши слова, - сказала Нэнси. – Большое Вам спасибо.

Она встала, чтобы уйти.

Миссис Вестон тут же стала настаивать, чтобы девушки остались на обед, а её муж горячо поддержал это приглашение.

- Не хотим ничего и слышать о том, чтобы отпустить вас обратно в Ривер-Хайтс без обеда, - заявил он.

Девушки согласились остаться. Обед из четырёх блюд был прекрасно сервирован дворецким. Мистер и миссис Вестон были очаровательны, и разговор тёк непринуждённо.

Вскоре после обеда девушки попрощались с фабрикантом и его женой и направились в Ривер-Хайтс. Доставив подруг по домам, Нэнси отправилась к себе. Дома её ждал сюрприз, у обочины она увидела знакомую машину.

"Нед, должно быть, здесь! - подумала она. - Интересно, привёз ли он какие-нибудь новости?"

Она встретила молодого человека на крыльце, когда он выходил из дома.

- Нэнси, какая удача! - воскликнул он с явным удовольствием. - Я боялся, что ты не приедешь.

- Ты привёз новости? - с надеждой спросила Нэнси.

Нед с сожалением покачал головой.

- Наверное, я не очень хороший детектив. Мне не удалось узнать ничего интересного. Я просто заехал, надеясь, что ты согласишься пойти со мной в кино.

- Я уже видела сегодня одно представление, - сказала Нэнси. - И у меня было столько приключений. Так что, если ты не возражаешь, я бы предпочла остаться здесь и поговорить. У меня есть, что тебе рассказать.

Предложение устроило Неда, поскольку кино он выбрал просто как предлог, чтобы провести вечер с Нэнси.

- Ты выглядишь усталой, - сказал он сочувственно. - Мне не следовало приходить сегодня вечером.

- Я рада, что ты приехал, - быстро сказала ему Нэнси. – Есть кое-что, о чём я хотела бы тебя попросить.

- К вашим услугам!

Затем Нэнси рассказала изумлённому молодому человеку обо всём, что произошло в Стэнфорде и Мейплтоне.

- Поскольку ты живешь в Мейплтоне, тебе будет легко навестить Джо Свенсона, - заключила она. - Я бы хотела, чтобы ты навестил его в тюрьме и поговорил с ним, попытался подбодрить его.

- Можешь не сомневаться, я схожу к нему, - заверил её Нед незамедлительно. - Что-нибудь ещё я могу сделать?

- Что ж, завтра ты мог бы поехать в Сэнди-Крик и отвезти несколько пакетов для Ханни. - Она указала на подарки, лежавшие на столе в холле. - Я бы и сама съездила, только я хочу сконцентрироваться на поиске мистера Рэйболта.

- Буду рад поехать. Я очень им сочувствую. Скажи-ка вот что! Предположим, я возьму их обеих - миссис Свенсон и Ханни - навестить Джо. Это должно его немного подбодрить.

Нед и Нэнси обсудили тайну странного исчезновения Феликса Рэйболта, и Нед признался, что тоже считает, что его жена должна знать больше, чем говорит. Он был убеждён, что Рэйболт был вынужден спрятаться по каким-то неблаговидным причинам.

Видя, что Нэнси очень устала, Нед решил сократить свой визит. Когда он уходил, то обещал ей сделать всё, что в его силах, чтобы помочь ей найти Феликса Рэйболта.

Нэнси однако не сразу отправилась отдыхать. Она заметила, что в кабинете отца горит свет, и решила рассказать ему о своих подозрениях. Он был погружён в чтение, но тут же посмотрел вверх и улыбнулся, когда его дочь присела на подлокотник его кресла.

- Нэнси, ты выглядишь обеспокоенной, - заметил он. - Я надеюсь, не твоё новое дело расстраивает тебя.

- Я беспокоюсь о Джо Свенсоне, - объяснила она. - Что ты думаешь о его шансах, папа?

- Если верить последним новостям, я думаю, он будет осужден – если только Феликс Рэйболт не объявится.

- Я как раз хотела поговорить с тобой об этом. Я уверена, что мистер Рэйболт где-то прячется.

- И я согласен с тобой, - сказал отец. - Нэнси, кажется, сегодня я получил информацию, которая поможет это доказать. Я подумал, что ты могла бы его разыскать.


Глава 17. Важная улика


Нэнси едва могла дождаться, когда же её отец продолжит рассказ. Она встала с ручки его кресла и устроилась на диване напротив него.

- Как ты помнишь, - начал адвокат, - я упоминал, что Феликс Рэйболт фактически украл изобретение моего клиента, улучшающее конструкцию автоматического лифта.

Нэнси наклонилась вперёд, внимательно слушая, её отец продолжал:

- Мистер Симпсон также считает, что Рэйболт, возможно, решил, что запахло жареным, и счёл за лучшее исчезнуть на время. На днях жена мистера Симпсона остановилась у магазинчика на газовой станции в нескольких милях за Мейплтоном. В этот момент оттуда отъезжал видавший виды старый автомобиль с потрёпанным водителем. Миссис Симпсон всего лишь мельком видела водителя, но она думает, что это мог быть мистер Рэйболт.

- Как интересно! - вскрикнула Нэнси. - Она не последовала за ним?

- Нет, но она спросила о нём продавца. Тот человек купил большое количество консервов - в том числе хлеб в жестяных банках.

- Это наводит на мысль, - сказала Нэнси, - что человек отправляется в поход.

- Точно. Конечно, это может быть и не мистер Рэйболт. Продавцы в магазине сказали, что тот потрепанный клиент был им незнаком. Но я думаю, что эта зацепка заслуживает изучения.

- О, я согласна. Может быть, мистер Рэйболт просто маскировался! - сказала Нэнси с нетерпением. - Я займусь этим вопросом и завтра утром первым делом отправляюсь в тот магазин.

- Но не одна. Возьми с собой Бесс и Джорджи, - настойчиво сказал мистер Дрю.

Нэнси тут же позвонила кузинам. Обе с энтузиазмом согласились сопровождать её, хотя Бесс, как обычно, отметила, что она надеется, что эта поездка не окажется опасной.

- Да, кстати, ко мне заходил Нед, - сказала ей Нэнси. - Он согласился передать Ханни наши подарки, а потом отвезти их с мамой к мистеру Свенсону.

- Просто чудесно! - захихикала Бесс. - Я вижу, ты правильно подошла к общению с Недом – извлекаешь из него всё, что можно!

Она повесила трубку, прежде чем Нэнси успела придумать достойный ответ.


На следующее утро девушки отправились в деревенский магазинчик, сделали несколько покупок, а затем поинтересовались, не появлялся ли здесь больше тот незнакомец в старой машине.

- Нет, он больше не появлялся, да и зачем ему, - ответил один из служащих. - Бак той старой колымаги был полон до краёв, а на заднем сиденье было достаточно еды, чтобы он мог питаться целый месяц.

- А по какой дороге он поехал? - спросила Нэнси.

Мужчина указал в направлении, противоположном тому, где находился сгоревший дом Рэйболтов. После того как Нэнси получила подробное описание старой машины, они отправились в указанном направлении.

Некоторое время спустя она спросила:

- Девочки, если бы вы собирались здесь спрятаться, куда бы вы направились?

- Если бы я знала о той заброшенной хижине, которую мы видели, я бы отправилась туда, - ответила Джорджи.

- Но мы были там уже после исчезновения мистера Рэйболта, - проговорила Нэнси. - В ней уже давным-давно никто не появлялся. Бесс, а ты как считаешь?

- В какой-нибудь другой хижине. Где-нибудь поближе. Может быть, у мистера Рэйболта есть небольшой охотничий домик где-нибудь.

Нэнси ехала очень медленно. Наконец она призналась, что ищет малоиспользуемую боковую дорогу. Если бы на такой дороге были следы шин, можно было бы проверить, куда они ведут.

Внезапно Нэнси остановилась. Слева она заметила узкую, покрытую травой дорожку, почти скрытую нависающими над ней деревьями. На ней были видны чёткие следы шин.

- Ты же не собираешься ехать туда? - вскрикнула Бесс. - Нэнси, ты разобьёшь автомобиль!

- Полагаю, ты права, - признала Нэнси, - но мы должны выяснить, куда она ведёт.

Она припарковала машину, выключила зажигание и вылезла из машины. Девушки последовали за ней. Лесная дорога вся была в рытвинах, на ней валялось множество камней.

- Надеюсь, нам не придётся идти далеко, - вскоре заметила Бесс. – Я уже сбила все ноги об эти камни. Надо было обуть более удобную обувь.

Нэнси продолжала идти вперед. Девушки продвигались все дальше и дальше, но им не встретилась ни хижины, ни следа подержанного автомобиля или его владельца. Девушки шли по тропинке уже пятнадцать минут, и Бесс попросила сделать привал. Они опустились на землю.

- Здесь так тихо, - заметила Джорджи. – Слышно, как комары пищат… О!

Девушки внезапно услышали далёкое жужжание бензопилы. Пока они прислушивались, раздался страшный грохот.

- Лес пилят! - воскликнула Джорджи, ухмыляясь.

- Ты немного опоздала со своим замечанием. Уже спилили, - добродушно посмеялась над кузиной Бесс. – Ну что ж, я уверена, мистер Рэйболт не стал бы устраивать лесозаготовки, раз он пытается скрыться, так что давайте поворачивать назад.

Нэнси чувствовала, что они уже недалеко от места, где заготавливают лес.

- Кто бы там ни работал, может быть, они видели мистера Рэйболта или его старый автомобиль. Давайте выясним это, - сказала она.

Девушки брели по неровной земле вперёд, а звуки падающих деревьев становились всё громче. Наконец они дошли до открытой площадки. Большая поляна расчищалась от леса для жилищного строительства. Они предположили, что вход на поляну располагался в дальнем конце, где они увидели несколько вновь построенных домов.

- Кажется, вон тот человек похож на бригадира, - сказала Нэнси и подошла к высокому, крепко сбитому молодому человеку. Она представилась, а затем спросила, используется ли дорожка, по которой они пришли, застройщиками.

- Нет, эта дорога находится на чужом участке, - ответил он. - Меня зовут Тим Мёрфи. Я отвечаю за расчистку участка. А вы кого-нибудь ищете?

- Да, бедно одетого человека, который ездит на подержанной машине, - Нэнси усмехнулась. - Мы думаем, он мог остановиться в какой-нибудь хижине в лесу.

Ответ Тима Мёрфи поразил девушек.

- Я думаю, что ваш друг был здесь, но таинственно исчез. Работы на этом участке задерживались, а мы только возобновили их пару дней назад. Недалеко отсюда есть старая лачуга. Она была пуста, поэтому, когда тут шел ливень, мы с моими людьми прятались в ней. Пару дней назад мы снова пошли туда. Но нас ждал сюрприз! Из хижины вышел мужчина с ружьем и приказал нам убираться! Он был высок и худ, а его одежда была очень потрёпана.

- А была ли рядом машина? - спросила Джорджи.

- Да, чёрная колымага, которая, уверен, побывала не в одной переделке. Думаете, это тот, кого вы ищете?

- Да, - ответила Бесс, - но если у него есть ружье, мы не пойдём туда!

Тим Мёрфи рассмеялся.

- Не беспокойтесь. Он ушёл.

Это открытие вдребезги разрушило зародившуюся у Нэнси надежду на то, что её поиски близятся к концу.

- Когда он уехал?

- Ночью, и не вернулся. Хотя у меня есть идея, почему он пропал. Мне показалось, он хотел остаться в одиночестве, а расширяющееся жилищное строительство не место для отшельника. А теперь не скажете ли вы мне, зачем вы, девушки, разыскиваете этого странного парня?

Они были избавлены от необходимости отвечать Мёрфи, потому что его позвал рабочий. Он поспешно ушёл, и девушки отправились обратно по лесной дорожке. Они молчали до тех пор, пока не вышли к месту, где раньше устроили привал.

- Ты думаешь, человеком с ружьём действительно был мистер Рэйболт? - спросила Джорджи у Нэнси.

Юная сыщица пожала плечами.

- Мне тоже пришло в голову такое предположение. В одном я уверена. Кто бы он ни был, этот человек вёл себя так, словно он был виновен в чём-то и не хотел, чтобы вокруг крутились незнакомцы.

- Это и заставляет меня думать, - сказала Бесс, - что это Рэйболт. Нэнси, мы должны отказаться от попыток найти его раньше, чем он использует это ружьё - против нас!

- Я должна бы согласиться, - ответила Нэнси, - если бы мы были уверены. Но у нас очень мало доказательств. Ради Свенсонов я хочу отыскать мистера Рэйболта прежде, чем он сможет покинуть страну. Теперь я убеждена, что он и его жена находятся в сговоре. Они только и ждут, чтобы получить страховку за его «смерть», которая, наверное, очень велика, и страховые выплаты в результате пожара, после этого они смогут уехать куда-нибудь заграницу.

Джорджи усмехнулась.

- Знаешь, поделом было бы старому обманщику, если бы его жена забрала деньги и сбежала с ними! Он не смог бы с этим ничего сделать, чтобы не быть пойманным.

Бесс согласно кивнула.

- И я бы не поручилась, что эта женщина не сыграет с ним такую шутку!

Когда девушки добрались до конца лесной дорожки, Бесс объявила, что без обеда она не согласна продолжать расследование.

- Хорошо, - согласилась Нэнси и, смеясь, добавила: - Как насчет гостиницы в Мейплтоне?

- Неужели ты хочешь дать возможность миссис Рэйболт снова требовать у полиции твоего ареста! - с хихиканьем запротестовала Бесс.

Нэнси заметила симпатичный придорожный ресторан на окраине города и направилась к нему. Во время обеда девушки обсуждали дальнейшие действия.

- Я хочу повидать мистера Свенсона, - сказала Нэнси, - и спросить его, есть ли что-нибудь ещё в дневнике, что может свидетельствовать против мистера Рэйболта.

Когда девушки приехали в полицейский участок, было уже три часа дня. Когда Нэнси обратилась со своей просьбой к сержанту, охраняющему заключённых, ей сказали, что мистера Свенсона только что привели в одну из комнат для свиданий.

- Его приехала навестить дочка, - объяснил офицер, - и мы не хотели, чтобы она видела его за решёткой. Мы просто сказали Ханни, что её отец должен погостить у нас некоторое время. Его жена тоже там. Вы их хорошие друзья?

- Да.

- Тогда ладно. - Сержант вызвал еще одного офицера, который отвёл девушек в комнату для свиданий. Тут же находился полицейский.

Ханни сразу кинулась обнимать Нэнси.

- Посмотри, на мне новая одежда! - гордо сказала она.

Мистер и миссис Свенсон, казалось, очень рады видеть посетителей. Хотя их улыбки выглядели натянуто, и было очевидно, что миссис Свенсон провела в слезах много времени. Её глаза были красными и опухшими. Она выглядела бледной и утомлённой, как будто почти не спала.

- Ваш друг Нед Никерсон был так добр, что согласился привезти нас с Ханни сюда. Он вернётся за нами через час.

Джо Свенсон выглядел усталым и обеспокоенным. Его лицо немного просветлело, когда Нэнси сказала ему, что Бейлор Вестон не только обещал сохранить его место на фабрике, но и собирался его повысить.

- Ты единственная можешь нам помочь, - со слезами обратилась миссис Свенсон к Нэнси. – У нас не хватит денег, чтобы нанять адвоката, и состоятельных друзей у нас нет.

- Если дело действительно дойдет до суда, я знаю, что мой отец согласится защищать мистера Свенсона бесплатно, - заверила её Нэнси. - Однако, я надеюсь, что мы докажем невиновность Вашего мужа раньше.

- Та книга, которая у вас есть, может помочь, - осторожно сказал мистер Свенсон.

Нэнси кивнула. Она знала, что он имел в виду дневник. Он всё ещё был в её сумочке. Она сказала себе: «Я должна немедленно узнать, что же в нём написано».

Девушки задержались ещё на несколько минут, а затем вышли, понимая, что их друзья хотели бы побыть наедине. Когда они оказались на улице, Нэнси сказала подругам:

- Если мистеру Петерсону стало лучше, я собираюсь спросить, сможет ли он перевести дневник. Давайте найдём телефон и всё выясним.


Глава 18. Обличительный перевод


Они нашли телефонную будку рядом с въездом на стоянку недалеко от полицейского участка. Нэнси вошла в неё и набрала номер пекарни Петерсона. К своей радости она узнала, что её старый друг уже вернулся из больницы домой и будет рад её видеть.

Когда Джорджи услышала эти новости, она сказала:

- Ты уже можешь заняться перевозками между Ривер-Хайтс и Мейплтоном.

Бесс захихикала.

- С заездами в Стэнфорд и Сэнди-Крик.

- Не надейтесь, что сможете надолго засидеться дома, - предупредила их Нэнси. - Вы можете понадобиться мне сегодня вечером.

- Сегодня вечером! - воскликнула Бесс. – Я-то рассчитывала помыть голову и ...

- Как бы то ни было, - перебила её Джорджи, - дело Свенсона-Рэйболта важнее. Конечно, ты можешь рассчитывать на меня, Нэнси.

- И на меня тоже, естественно, - объявила Бесс. - Но, пожалуйста, пусть эта тайна разгадается как можно скорее, чтобы я смогла сделать несколько вещей.

- Каких это, например? - спросила Джорджи.

- Ну, например, я уже три раза откладываю чудесное свидание, - сказала Бесс. - Я должна была встретиться с Джеффом Алленом сегодня вечером, но мне снова придётся перенести эту встречу. Нэнси, а куда мы отправимся?

Нэнси ответила, что это будет зависеть от того, что она узнает из дневника.

Вернувшись в Ривер-Хайтс, Нэнси высадила Бесс и Джорджи у них дома, а сама направилась в булочную Петерсона. От продавца за прилавком она узнала, что владелец наверху в своей квартире, и женщина показала Нэнси, как подняться на второй этаж.

Пожилой хозяин сидел в кресле и извинился за то, что не может стоя поприветствовать Нэнси. Она улыбнулась, говоря:

- Мистер Петерсон, как замечательно снова видеть Вас, и я очень рада, что Вы уже чувствуете себя лучше.

- Спасибо, Нэнси. А ты уже совсем взрослая юная леди! - Он рассмеялся. - Я помню тебя маленькой девочкой, которая всегда протестовала против лент, которые миссис Груин вплетала в твои волосы. Больше всего ты любила мои шведские пироги с ягодами.

- Мм, - сказала Нэнси, улыбаясь воспоминаниям. - Я почти почувствовала вкус брусники. Это были мои любимые. Мистер Петерсон, я пришла попросить Вас об одном одолжении. Могли бы Вы перевести мне дневник со шведского?

- Это доставит мне огромное удовольствие. Мне нравятся дневники. Многие исторические тайны были раскрыты благодаря дневникам, обнаруженным спустя некоторое время после смерти тех, кто их вёл.

- Я никогда об этом не задумывалась, - сказала Нэнси.

- Чаще всего это происходит с личными дневниками известных людей, - объяснил булочник. – Вот, например, королева Виктория Английская. Её портреты и сложная политика, которой она придерживалась, выставляют её очень суровой пожилой леди. Но она оставила дневник, рассказывающий о её жизни молодой королевы и матери маленьких детей, что рисует её с совершенно другой стороны. Она очень любила танцевать и давать замечательные балы.

- Как интересно!

- Потом, конечно, есть и другие дневники, которые вели великие люди прошлого, например, Джордж Вашингтон оставил подробное описание своей жизни. Одна из глав рассказывает о его путешествии из Вашингтона в Филадельфию, которое длилось пять дней! Он также рассказал о мулах, которые подарил ему генерал Лафайет для его фермы. Одним из наиболее важных является дневник Христофора Колумба, который вёл записи на протяжении всего путешествия из Палоса в Испании к нашему континенту. Знаешь ли ты, Нэнси, что когда он увидел берега Кубы, он думал, что это Япония?

Нэнси засмеялась.

- Я думаю, мореплаватели в прошлом делали иногда такие удивительные ошибки.

- Более удивительно то, как они умудрялись возвращаться домой, - сказал мистер Петерсон. - Некоторые путешествия, должно быть, казались бесконечными. Мне понравились записки школьного учителя, который нанялся на работу наставником в семью, которая ехала из Шотландии в Вирджинию. Путешествие длилось три месяца, а все, что он получил за обучение детей - "кровать, питание, душ и пять фунтов" за всю работу!

- Как же всё изменилось! - заметила Нэнси.

Она внимательно слушала его рассказы, которые он почерпнул из старых журналов. Нэнси спрашивала себя, окажется ли современный дневник Джо Свенсона столь же полезен как и старинные рукописи. Ею овладело лёгкое волнение, когда она вынула дневник из сумочки и протянула мистеру Петерсону.



Пекарь пролистал его перед тем, как начать читать вслух.

- Автор этого журнала является изобретателем, как я вижу, - заметил он. - Это не ежедневные записи. По-видимому, он сохранял только самые важные события.

Мистер Петерсон начал переводить. Многое из написанного в дневнике было милым и интересным, но не имело никакого отношения к делу Рэйболта.

Спустя некоторое время Нэнси перебила его:

- Если Вы устали, давайте остановимся на сегодня. Я зайду в другой раз.

- Не беспокойся, Нэнси. Я чувствую себя отлично. - Он продолжил чтение. – ‘Сегодня’, пишет автор, ‘я познакомился с человеком, который продаёт изобретения крупным компаниям и выплачивает вознаграждение изобретателям. Его зовут Рэйболт. Завтра я покажу ему мои чертежи и инструкции по электрохимическому процессу и установке, которые позволят так обрабатывать сталь, чтобы она становилась жаропрочной’.

Мистер Петерсон перевернул страницу и перевёл описание встречи, в ходе которой мистер Свенсон передал все документы Феликсу Рэйболту. Он получил чек на пятьсот долларов и устное обещание поделить пополам вознаграждение, которое тот получит в будущем за изобретение.

- ‘Мистер Рэйболт’, - переводил мистер Петерсон, - ‘очень хитрый человек. Он поведал мне, что не держит важные документы и деньги в банковских сейфах. У него дома есть тайное хранилище, неизвестное никому, кроме него. Это…’

- Минутку! - вскрикнула Нэнси. – Пожалуйста, переведите этот кусок про секретный тайник ещё раз! - Про себя она добавила: “Может быть, именно это имел в виду мистер Свенсон, когда сказал, что книга может помочь”.

Мистер Петерсон выполнил просьбу Нэнси, затем поднял глаза и улыбнулся:

- Здесь кроется какая-то тайна?

- Да, действительно. И она должна быть разгадана. Знаете ли Вы, что дом Рэйболта сгорел дотла, а он сам исчез?

- Я не слышал об этом, - ответил пекарь. - Но раньше я не слышал и о Феликсе Рэйболте. Мне продолжать?

- О да, пожалуйста.

Мистер Петерсон продолжал. В тексте было много ссылок на изобретение с техническими описаниями того, как работают машины и действуют химические вещества для получения желаемого результата.

"Это, без сомнения, доказывает, что автором изобретения является мистер Свенсон", - взволнованно подумала Нэнси.

Она внимательно слушала. Дневник подошёл к концу, но каких-либо упоминаний о сделке между двумя мужчинами не было. Нэнси была в восторге. У Джо Свенсона была неплохая позиция против Феликса Рэйболта! Она очень хотела поговорить обо всём случившемся со своим отцом.

- Мистер Петерсон, - сказала она, забирая дневник, - Вы оказали огромную помощь в разгадке этой запутанной тайны. Большое спасибо.

- Я рад был помочь, - ответил пекарь. - Чтение было очень занимательным. Автор дневника хорошо образован и умён. - Мистер Петерсон улыбнулся. – Но, кажется, он не слишком хороший бизнесмен. Я полагаю, именно поэтому он попал в неприятности.

- Вы правы, - ответила Нэнси.

- Но ты вытащишь его из беды, - сказал пекарь. Он усмехнулся. - Я просто не могу поверить, что маленькая девочка, которая любила пирожки, стала детективом!

Нэнси засмеялась, горячо пожала мистеру Петерсону руку и простилась.

Желая сразу же увидеться с отцом, она направилась прямо в его офис. Мистер Дрю собирался уходить, важная встреча могла задержать его до позднего вечера.

- Я могу уделить тебе всего пять минут, Нэнси, - сказал адвокат.

Его дочь, как могла кратко, рассказала мистеру Дрю о том, что она узнала, и он согласился, что изобретатель имеет очень хороший шанс выиграть дело - если мистер Рэйболт будет найден.

- Полиция до сих пор не обнаружила его местонахождение, Нэнси. Мне кажется, что ты ближе всех подобралась к нему. Очень жаль, что он сумел улизнуть из той хижины.

- Ещё хуже, что он словно растворился в воздухе, - ответила Нэнси. - Но я не сдамся!

- Вот и молодец, - ласково сказал отец. – Ну что ж, удачи! Когда увидишься с мистером Свенсоном, передай ему, чтобы он не волновался.

Нэнси ехала домой очень медленно, мысли её были заняты разгадыванием головоломки. Дома она застала Ханну Груин за чашечкой чая. Нэнси присоединилась к ней и рассказала о последних событиях.

- Боже мой, - сказала экономка, - ты проделала огромную работу всего за один день! Теперь ты должна отдохнуть.

Нэнси едва пригубила чай. Она сидела, уставившись в пространство, и миссис Груин не прерывала задумчивость юной сыщицы.

Внезапно Нэнси воскликнула:

- Я придумала!

- Что ты придумала?

- Как заманить в ловушку Феликса Рэйболта!


Глава 19. Западня


Нэнси посвятила Ханну Груин в свой план. Она верила, что Феликс Рэйболт скрывается где-то недалеко от сгоревшего дома, может быть, даже в густом лесу, примыкавшем к его участку, и она собиралась понаблюдать за пожарищем.

- Говорят, преступник всегда возвращается на место своего преступления, - заявила она. - А у него, кроме всего прочего, есть на то особые причины – забрать ценности из тайника. До сих пор, как я понимаю, полицейские охраняли участок днём и ночью. Следователи планировали сегодня завершить осмотр руин, и в охране больше не будет необходимости.

- И что ты собираешься делать? - спросила миссис Груин.

- Я вместе с Бесс и Джорджи понаблюдаю за пожарищем сегодня вечером. Может быть, мы напрасно потеряем время, но у меня такое чувство - я не могу этого объяснить - что мы поймаем его возле сгоревшего дома.

- Звучит рискованно, Нэнси. Как насчёт того, чтобы взять с собой мужчину?

- Папы до ужина не будет дома. Он будет занят весь вечер, – немного помолчав, Нэнси добавила, - Может быть, позвать Неда Никерсона.

- Пожалуйста, так и сделай.

Нэнси позвонила Неду домой, но ей никто не ответил.

- Я заеду к нему, когда буду в Мейплтоне, - сказала она Ханне.

Тогда Нэнси позвонила Джорджи. Она была заинтригована, услышав о тайнике, в котором мистер Рэйболт хранил важные документы.

- Как ты думаешь, где он может – или мог быть? - спросила Джорджи.

- Если тайник уцелел, - ответила Нэнси, - для него есть только одно место – где-то в погребе. Даже если мистер Рэйболт не появится, я бы хотела попытаться найти его. Так что оденьтесь соответственно, придётся поучаствовать в раскопках!

С такой же просьбой Нэнси обратилась к Бесс и добавила, что она заедет за ней через сорок пять минут.

- Прекрасно, - сказала Бесс. – Как раз успею поесть и переодеться. Я буду готова.

Наконец девушки отправились в Мейплтон.

- Кажется, сегодня будет довольно темно, - отметила Бесс. – Луны не видно.

- Тем лучше, - ответила Нэнси. - Мистер Рэйболт, наверное, не рискнёт появиться, если будет думать, что есть опасность, что его обнаружат.

- Твой план кажется мне рискованным, - заметила Бесс. - А что, если мистер Рэйболт появится и произойдёт что-то ужасное?

- Нас будет трое против одного, - возразила Нэнси. - Конечно, было бы лучше, если бы с нами был мужчина. Я собираюсь заехать к Неду и попросить его поехать с нами.

- Отлично!

Солнце уже совсем садилось, когда Нэнси въехала в Мейплтон. Девушки остановились у дома Никерсонов, что было им по пути, но были разочарованы, узнав, что Нед до сих пор не вернулся домой после того, как повёз миссис Свенсон и Ханни в Сэнди-Крик.

- Кто знает, может быть, он отправился на поиски Хитрого Феликса, - сказала Нэнси подругам. - Я оставлю ему записку, и если он скоро вернётся, может быть, он присоединится к нам.

Она быстро написала записку и отдала матери Неда. Миссис Никерсон обещала передать её, как только сын вернётся домой.

Когда они отъехали от дома Никерсонов, Бесс нервно заметила:

- Я чувствую, что сегодня вечером произойдёт что-то ужасное. Было бы не так страшно, если бы по соседству были другие дома, но они все так далеко, что соседи не услышат нас, даже если мы будем звать на помощь!

- Успокойся, - посоветовала Нэнси. - Трём сильным, здоровым девушкам, таким как мы, не нужна чья-то помощь.

- Я бы и одна справилась с Хитрым Феликсом, - хвасталась Джорджи. - Посмотри на мои мышцы. Уверяю тебя, я не зря проводила столько времени в спортзале.

Сумерки только начались, когда девушки увидели сгоревший особняк. Имение Рэйболтов выглядело печально и одиноко. Даже Джорджи перестала подшучивать над кузиной, когда поняла, что через несколько минут совсем стемнеет.

Нэнси проехала мимо участка и спрятала автомобиль за плотными зарослями деревьев.

- Оставим машину здесь, - сказала она, - и тихонько поднимемся по подъездной дорожке.

Девушки вооружились фонариками, киркой и двумя легкими лопатами. Затем они осторожно поднялись по дороге и вошли на участок. Никто не появился, чтобы остановить их, когда они подошли к разрушенному дому. Несколько обугленных балок, которые не упали на землю, были похожи на часовых, охраняющих руины здания. В полумраке девушки легко могли представить их призрачными стражами.

- Это будет страшнее, чем я предполагала, - нервно проговорила Бесс. - Нэнси, тебе в голову приходят самые дикие идеи.

Юная сыщица не ответила. Когда она убедилась, что рядом никого нет, она включила фонарик и направила его на каменное основание дома. Нэнси поняла, что изучение обломков будет сложнейшей задачей. Тем не менее, она закрепила фонарик на куче щебня и принялась разгребать куски штукатурки.

- Что ты надеешься найти? - спросила Джорджи, включив свой фонарик и тоже поставив его на землю. - Чем я могу помочь?

- Сейф, - ответила Нэнси. - Как насчет того, чтобы по очереди поработать киркой и лопатой? А вторая в это время постоит на страже.

Бесс вызвалась караулить, пока две девушки расчищали завалы. Нэнси и Джорджи расчистили несколько футов стены, но не обнаружили ничего, что указывало бы на тайник. Камни крепко стояли на своих местах.

Внезапно Бесс хрипло прошептала:

- Тушите свет! Я слышу, как кто-то идет!

Девушки тут же выключили фонари, и все трое опустились на землю. Но они ничего не слышали.

- Я уверена, что не ошиблась, - сказала Бесс.

- Думаю, нам стоит прекратить поиски и спрятаться, - сказала Нэнси. - Если это мистер Рэйболт, он, наверное, скоро будет здесь.

- Может быть, это действительно был он, - прошептала Бесс.

- Давайте сделаем вид, что уезжаем, если он наблюдает за нами, это может сбить его с толку, - проговорила Джорджи.

Девушки стали выбираться из развалин, не зажигая фонарей, спотыкаясь о мусор и падая. Они пошли по подъездной дорожке, но, не доходя до конца, Нэнси сказала:

- Давайте оставим инструменты здесь, а сами спрячемся в лесу и прокрадёмся обратно к руинам.

Они спрятали кирку и лопаты и вернулись обратно. Нэнси нашла место позади кустов на небольшом расстоянии от руин. Кусты скрывали девушек, но позволяли им видеть дорогу и деревья. Нэнси с подругами устроились настолько удобно, насколько это было возможно. Однако их тут же атаковали насекомые, показывая, что они недовольны таким вторжением.

Прошло полчаса, затем час. Девушки несколько раз вздрагивали, когда трещали сучья, или ветер ронял на землю старые ветви деревьев.

- Кажется, жуки скоро съедят меня заживо, - жалобно заметила Бесс, - а по спине как будто проехал грузовик.

- Ещё через час или около того ты почувствуешь себя совсем разбитой, - усмехнулась Нэнси.

- Как долго ты намерена здесь прятаться? - спросила Джорджи. - Сейчас, должно быть, уже почти полночь.

- Ещё нет и десяти часов, - засмеялась Нэнси.

- В любом случае, не думаю, что мистер Рэйболт собирался явиться сюда, иначе он уже был бы здесь, - сонно заметила Бесс. - Почему бы нам не отправиться домой?

- Я хочу ещё немного подождать, - тихо возразила Нэнси.

Девушки снова замолчали. Бесс и Джорджи, привыкнув к окружающей обстановке, растянулись на земле, предоставив Нэнси возможность продолжать наблюдение. Они больше не нервничали и не испытывали страха - только усталость от затянувшегося приключения.

Джорджи совсем притихла, а потом заснула. Глаза Бесс тоже закрывались, а вскоре и она погрузилась в глубокий сон.

Как долго спали кузины, они понятия не имели. Но внезапно они проснулись от крика и топота бегущих по подъездной дороге ног.

- Нэнси! - воскликнула Джорджи, вскакивая на ноги. - Что случилось?

Но ей никто не ответил.

- Нэнси! - крикнула Бесс, схватив Джорджи за руку.

Ответа по-прежнему не было, и девушки поняли, что их подруги нет рядом. Где она? Кто кричал? И кто убегал по дороге в такой спешке?


Глава 20. Удивительная победа


В то время как сёстры заснули, Нэнси взяла дело в свои руки. У неё было слишком много мыслей и идей, чтобы почувствовать сонливость. Пока она осматривалась: сначала лес, потом подъездная дорожка, потом сгоревший дом, она вдруг услышала шаги.

“Может быть, это Нед", - с надеждой подумала она.

Мужская фигура была всё ещё слишком далеко, чтобы Нэнси могла различить, кто бы это мог быть. В то время как она ждала, затаив дыхание, мужчина остановился. Она уже собиралась разбудить Бесс и Джорджи, когда ей пришло в голову, что их голоса могли предупредить приближающегося человека об их присутствии.

Когда мужчина повернулся к сгоревшему дому, Нэнси оказалась в затруднительном положении. Она не решалась разбудить подруг, но ей было необходимо проследить за незваным гостем. Она должна выяснить, кто это был - Нед, пришедший помочь им, любознательный сосед или Феликс Рэйболт.

Оставив подруг в укрытии, Нэнси последовала за мужчиной. Украдкой она подкралась поближе к руинам, перебегая от дерева к дереву. Она была рада, что луны не было, темнота помогала ей оставаться невидимой.

Оказавшись всего в нескольких футах от мужчины, Нэнси остановилась. Он включил фонарик. Это не был Нед Никерсон. Из описаний хозяина имения и по многочисленным фотографиям в газетах, Нэнси поняла, что высокая, худая фигура должна быть Феликсом Рэйболтом! Он нёс лопату.

Вдруг он перебрался через завалы и начал энергично копать около стены погреба недалеко от места, где работала Нэнси.

"Так вот где находится тайник!” - подумала юная сыщица.

Она взволнованно смотрела, как мистер Рэйболт расчистил кучу камней в основании стены. Он отодвинул их, открыл дверь сейфа и вытащил пачку бумаг. К ужасу Нэнси, он положил их на землю и поднёс к ним спичку.

"Это улики против него! - сказала себе Нэнси. – Он не может их уничтожить!”



Мгновенно Нэнси прыгнула вперёд. Она схватила лопату и сбила пламя. В то же время она вскричала:

- Мистер Феликс Рэйболт, Вы не можете сжечь эти бумаги!

Мужчина вздрогнул и отшатнулся назад. Нэнси схватила его за руку, говоря:

- Почему Вы прячетесь?

Практически сразу же мистер Рэйболт оправился от шока, вызванного неожиданной встречей, и вырвал свою руку. Он в изумлении уставился на Нэнси.

- Шпионишь за мной, да? - усмехнулся он.

Без предупреждения схватив свой и её фонарики, он повернулся и побежал по участку.

- Уйди с моей дороги! Не лезь не в свое дело! - предупредил он.

Нэнси бросилась за ним, но у него, безусловно, было преимущество, поскольку он хорошо знал местность. Её единственный шанс схватить его был в том, чтобы заставить бежать туда, где она оставила Бесс и Джорджи. Она должна разбудить их. Нэнси не знала, что сделает Рэйболт, если она закричит, но ей пришлось рискнуть.

- Помогите! Помогите! - закричала она.

Бесс и Джорджи, услышав пронзительные крики о помощи и приближающиеся шаги, теперь были уверены, что кричала именно Нэнси, и что она была в опасности.

- Ох, что же нам делать? - спросила Бесс. - Крики, кажется, доносятся со стороны развалин.

- Ш-Ш! - предупредила Джорджи. - Шаги поднимаются сюда по дорожке! Может быть, нам придут на помощь!

Это замечание как будто подстегнуло Бесс, она включила фонарик и в отчаянии бросилась вперед. Она первой догнала двух мужчин, поднимающихся по подъездной дорожке.

- Мистер Дрю! Нед Никерсон! - с облегчением воскликнули кузины.

- Где Нэнси? - дружно спросили мужчины.

- Мы не знаем, - выдохнула Бесс. - Мы слышали её крик – со стороны развалин.

Мужчины кинулись мимо девушек, Нед бежал впереди. Бесс и Джорджи бросились следом за ними.

- Помогите! Помогите! – снова раздался крик Нэнси, на этот раз ближе.

Внезапно из зарослей кустов, растущих вдоль подъездной дорожки, выскочила мужская фигура. Он слишком поздно увидел приближающуюся группу людей, чтобы успеть остановиться. Убежать назад он не мог, потому что Нэнси появилась прямо за его спиной. Он резко свернул на лужайку.

- Стойте! - отрывисто приказал мистер Дрю.

- Папа!!! - вскрикнула Нэнси, а мгновение спустя она узнала и вторую фигуру. - Нед!

Теперь поймать Феликса Рэйболта было легко. Появление двух мужчин убедило владельца имения, что его песенка спета, и он лишь слабо сопротивлялся, когда его вели к седану Карсона Дрю.

- Нэнси, вам, девушки, лучше поехать с нами, - предложил мистер Дрю. - Вы сможете вернуться и забрать автомобиль позже.

Они легко согласились.

- Куда вы меня везёте? – бормотал Рэйболт, когда его сажали в машину.

- В тюрьму, - сухо ответил мистер Дрю.

- В тюрьму? - вскрикнул пленник. – Но я ничего не сделал!

- Может, и не сделал, но там держат невинного человека из-за Вашего исчезновения. Вы должны подтвердить невиновность Джо Свенсона в Вашем исчезновении и в поджоге.

- Свенсона? - эхом отозвался пленник. – Он…

Рэйболт замолчал и опустился на сидение. Он выглядел больным и потрёпанным. Лицо его было грязным и небритым, а одежда рваной и испачканной.

- Как же вы с папой оказались здесь в самый ответственный момент? - спросила Нэнси Неда.

- Ну, я ушёл из дома с самого утра, - объяснил Нед. - Вечером я приехал в Ривер-Хайтс, чтобы увидеться с тобой. Миссис Груин сказала мне, что вы отправились в Мейплтон, а она была уверена, что я буду с вами. От тебя я позвонил маме, и она передала мне твоё сообщение.

Мистер Дрю добавил:

- Я вернулся домой, как раз когда Нед уходил. Когда я услышал, что ты задумала, я решил, что мне следует отправиться с Недом.


В тюрьме Хитрый Феликс не проявил ни капли беспокойства. Когда его опрашивали, он признал, что у него была назначена встреча с Джо Свенсоном, но во время взрыва его не было дома.

- Это правда, что в подвале Вы незаконно хранили взрывчатые вещества? - спросила Нэнси его.

Рэйболт кивнул. Он заявил, что взрыв и пожар были случайными. На вопрос о его исчезновении он давал уклончивые объяснения. Он сказал, что взрыв оглушил его, а затем он, спотыкаясь, побрёл в лес.

- И там исчезли, - сказал Карсон Дрю. – Скорее всего, Ваша жизнь и имущество застрахованы от пожара, мистер Рэйболт. Ваша жена должна была получить выплаты и затем встретиться с Вами в каком-нибудь отдалённом месте.

Предательский румянец на лице Рэйболта показал адвокату, что их с Нэнси предположение, вероятно, оказалось верным, но Рэйболт ни в чём не признался. Они решили, что Мейплтон стал слишком неуютным местом для Хитрого Феликса. У него были многочисленные враги, и он, несомненно, жил в постоянном страхе перед возможной расправой. Пожар давал ему возможность ускользнуть незаметно.

- Думаю, мы не можем его задержать, - сказал капитан семейству Дрю. – Его появление без сомнения снимает обвинения со Свенсона. Мы сожалеем, что пришлось арестовать его, Мисс Дрю, но Вы должны признать, что все факты указывали против него.

Привели Джо Свенсона. Он был вне себя от радости от своего освобождения и сначала не мог этому поверить. На его глаза навернулись слёзы, когда он благодарил Нэнси и её друзей за всё, что они сделали.

- Ужасно, что Феликса Рэйболта не могут арестовать, - заявила Нэнси. – Неужели нет никаких оснований для его задержания?

- Боюсь, что нет, - подтвердил её отец. – Все знают, что этот человек обманывал людей, в том числе и моего клиента, но у нас нет доказательств. Нужны документы, письма…

Внезапно Нэнси схватила отца за руку.

- Возможно, я смогу их достать! - сказала она взволнованно и рассказала о бумагах, которые пытался сжечь Рэйболт, а ей удалось спасти.

- Отлично, - сказал мистер Дрю, в то время как Бесс, Джорджи и Нед застыли на месте от изумления. - Мы пойдём туда вместе с полицией, если капитан Джонсон согласен.

Капитан вызвал лейтенанта и сказал, что отправится вместе с этими людьми на место пожара. Мистер Рэйболт, добавил он, должен оставаться в участке до тех пор, пока они не вернутся с документами.

Вся компания поспешила на улицу и, устроившись в полицейской машине, отправились в путь. Когда они добрались до развалин, Нэнси показала место, где был спрятан сейф. Лейтенант полиции быстро собрал документы, которые Рэйболт пытался сжечь, а также бумаги, оставшиеся в сейфе. Когда семейство Дрю с друзьями снова появились в полицейском участке, они были удивлены, увидев там миссис Рэйболт. Она увещевала мужа ни в чём не признаваться.

Капитан Джонсон передал документы мистеру Дрю.

- Пожалуйста, взгляните на них, - попросил он. - Если они имеют какое-то отношение к данному делу…

Феликс Рэйболт вскочил со стула.

- Не стоит их читать! Я признаюсь! Я платил изобретателям незначительные суммы и никогда не выплачивал обещанное вознаграждение, хотя сам продавал их идеи по очень большой цене. Я всем возмещу ущерб!

- Феликс! Феликс! - закричала его жена. - Не сдавайся! - Она посмотрела на Нэнси. - О-о, только посмотри, что ты наделала!

Рэйболт, казалось, не слышал её.

- Я всем заплачу, даже если потребуется отдать всё до последнего цента! Я сделаю всё, что угодно, только не отправляйте меня в тюрьму!

- Не делай этого! Не делай этого! – умоляла миссис Рэйболт. – Ты погубишь нас!

- Всё будет кончено, если я не сделаю этого, - пробормотал её муж, - потому что мне придется сесть в тюрьму.

Миссис Рэйболт опустилась на стул, закрыла лицо руками и зарыдала. На мгновение Нэнси почувствовала жалость, но следующая фраза заставила её опомниться:

- У нас было всё так хорошо продумано. Без сучка, без задоринки. Пока не явилась эта Нэнси Дрю и не разрушила нашу жизнь.

Нэнси, её отец и друзья, капитан полиции смотрели на миссис Рэйболт в изумлении. Офицер наклонился вперёд и спросил:

- Вы признаете, что Вы и Ваш муж всё это спланировали?

- Молчи! – приказал Рэйболт.

Но уже было поздно. Слово за слово, муж с женой полностью признались, что задумали получить страховку, а затем спокойно исчезнуть.

Рэйболт наконец признал, что он использовал телевизор на первом этаже дома, чтобы устроить взрыв с помощью дистанционного управления. Он планировал, что это произойдет, когда Джо Свенсон приедет на встречу.

- Но Свенсон приехал на двадцать минут раньше, - проворчал Рэйболт, - поэтому мне пришлось устроить взрыв раньше, и я не успел забрать бумаги из сейфа. Я думал, что вернусь за ними позже.

Дальнейшие расспросы показали, что именно миссис Рэйболт наняла двух детективов следить за изобретателем, чтобы всё свалить на него.

К окончанию допроса все в комнате почувствовали неприязнь к Рэйболтам.

"Они всего добиваются за счёт других людей”, - подумала Нэнси.

Рэйболтов увели. Им разрешили вызвать адвоката, но ещё до его прихода Феликс Рэйболт попросил дать ему чековую книжку из кошелька миссис Рэйболт и выписал Джо Свенсону чек на несколько тысяч долларов.

- Если вы посмотрите бумаги, которые спасла Нэнси Дрю, - сказал Рэйболт, - вы найдёте чек за его изобретение, проданное в корпорацию Стритэр.

Мистер Дрю нашел бумаги и заметил, что сумма чека, выданного Свенсону, была на пятьсот долларов меньше, чем та, которую получил Рэйболт.

- Я получил пятьсот долларов от мистера Рэйболта наличными, - заговорил Джо Свенсон. Затем, не улыбаясь, добавил:

- Благодарю Вас, мистер Рэйболт, за этот чек.

Мистер Дрю, между тем, продолжил изучать спасенные бумаги. Он сердито хмурился, но ничего не сказал до тех пор, пока не нашёл объёмистый конверт, который он и открыл.

- Это чертежи, украденные у моего клиента, мистера Симпсона, - заметил он. - Я забираю их, мистер Рэйболт. И, капитан Джонсон, думаю, Вам лучше тщательно изучить эти документы, чтобы знать, какие компенсации должны быть выплачены другим изобретателям.

- Я, конечно, прослежу за этим, - объявил офицер.

Все посетители, кроме Рэйболтов, покинули полицейский участок. Нед предложил отвести всё ещё ошеломлённого Джо Свенсона домой, чтобы сообщить жене хорошие новости. Ханни, конечно, уже давно спит.

- Надеюсь, все вы приедете завтра к нам на ужин, чтобы отметить эту маленькую победу, - пригласила Нэнси. - Нед, не мог бы ты...

- Да, я с радостью привезу Свенсонов, - сказал он.

Бесс захихикала:

- Мы ни за что не пропустим эту вечеринку! - и Джорджи энергично кивнула, соглашаясь с сестрой.


Следующий день был одним из самых счастливых, которые видел дом Дрю. С лиц семейства Свенсонов не сходили широкие улыбки, и мама Ханни сказала:

- Мы обязаны тебе своим счастьем, Нэнси.

- Думаю, Вы должны благодарить своего мужа за то, что он уронил дневник, - сказала Нэнси, улыбаясь.

- Да, - сказала Джорджи. - Если бы не зацепки, которые отыскала в нём Нэнси, она никогда не смогла бы найти преступника и помочь вам снова быть вместе.

Когда праздничный ужин закончился, мистер Свенсон рассказал, что Бейлор Вестон предложил ему ответственный пост в экспериментальном отделе на своём заводе с очень хорошей зарплатой.

- Это чудесная новость, - сказала Нэнси.

- Вы были так добры к нам, - сказала миссис Свенсон, - мы хотели бы выразить нашу признательность чем-то более существенным.

Она протянула каждой девушке обернутый в ткань сверток.

- Это не так уж много, - сказала она извиняющимся тоном.

- О, это совсем не так! - вскричала Нэнси, разворачивая красивый кошелек.

Когда она открыла его, она нашла внутри записку. Письмо гласило: “Примите, пожалуйста, мой перстень на память о вашем приключении и в знак нашей глубокой благодарности за всё, что вы для нас сделали. Джо Свенсон”.

- Я с удовольствием принимаю его, - сказала Нэнси с дрожью в голосе. - Кольцо много значит для Вас. Теперь оно будет так же дорого для меня.

Бесс и Джорджи тоже получили кошельки, а Нед - бумажник. Они от души поблагодарили Свенсонов за подарки. Спустя некоторое время изобретатель и его семья уехали, пообещав часто звонить Нэнси и её отцу.

Юная сыщица была очень довольна, как всегда, когда люди, которым она помогла, становились её хорошими друзьями. Но она не знала, как скоро новая тайна постучится к ней. И на удивление, уже совсем скоро её будет ждать очередное приключение, связанное с загадочными письмами, а помощь понадобится её тёзке, которая окажется в большом затруднении.

- Это действительно было великолепное приключение! - благодарно вздохнула Бесс. – Просто замечательно!

- Знаете, - сказал Нед, - я даже подумываю начать вести собственный дневник!

- Почему бы и нет, – с улыбкой ответила Нэнси.

Она заметила, что Нед смотрел прямо ей в глаза.

- Это отличная идея, если я смогу заполнить большинство страниц датами встреч с тобой.

Нэнси уклонились от ответа.

- Я была рада работать с тобой над делом Свенсона. Может быть, скоро я найду ещё какую-нибудь тайну, и мы опять сможем поработать вместе.


Перевод осуществлён эксклюзивно для группы ВК

Dare to read: Нэнси Дрю и Братья Харди

(https://vk.com/daretoreadndrus)

СПАСИБО, что читаете книги!


Скачать другие книги серии "Детективные истории Нэнси Дрю".



Оглавление

  • Кэролайн Кин. Детективные истории Нэнси Дрю – 7
  • Тайна дневника
  • Глава 1. Подозрительный незнакомец
  • Глава 2. Нервный водитель
  • Глава 3. Дневник
  • Глава 4. Кольцо с инициалами
  • Глава 5. Опасный объезд
  • Глава 6. План Нэнси
  • Глава 7. Разоблачение
  • Глава 8. Озадаченные сыщики
  • Глава 9. Страх
  • Глава 10. Зловещая хижина
  • Глава 11. Потерянный в толпе
  • Глава 12. Уличающие доказательства
  • Глава 13. Закон начинает действовать
  • Глава 14. Арест
  • Глава 15. Нэнси под подозрением
  • Глава 16. Новые обстоятельства
  • Глава 17. Важная улика
  • Глава 18. Обличительный перевод
  • Глава 19. Западня
  • Глава 20. Удивительная победа