КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 409415 томов
Объем библиотеки - 544 Гб.
Всего авторов - 149101
Пользователей - 93232

Впечатления

Stribog73 про Федоренко: Ничего себе поездочка или Съездил, блин, в Египет... (Боевая фантастика)

Читайте книгу со страницы автора на Самиздате:
http://samlib.ru/f/fedorenko_a_w/nichegosebepoezdochka.shtml
Или скачайте у автора файл fb2:
http://samlib.ru/f/fedorenko_a_w/nichegosebepoezdochka.fb2.zip
И кладите на ЛитРес большой прибор!

P.S. Кстати, на Украине ЛитРес официально заблокирован.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Stribog73 про серию Коридоры и Петли Времени

Орфографию, где нашел, исправил. А вот с пунктуацией у автора труба!

Рейтинг: +1 ( 2 за, 1 против).
кирилл789 про Романовская: Верните меня на кладбище (Фэнтези)

это хорошо, что она заблокирована. очень-очень скучная вещь. очень.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Шавлюк: Огненная ведьма. Славянская академия ворожбы и магии (Фэнтези)

начал читать и понял, что, в общем-то, такую девку я и бы бросил. причём не мучаясь год, а сразу. а точнее, просто бы не стал знакомиться, как только бы она раззявила пасть.
надо же, 21 год, а какое великолепное хамло!

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Бахтиярова: Двойник твоей жены (Детективная фантастика)

накручено прекрасно.) в мадам авторе пропадает вторая агата кристи.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
monahwar про Смекалин: Счастливчик (Фэнтези)

вроде интересно.жу продолжения

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Stribog73 про Федоренко: Исковерканный мир. Сражайся или умри! (Боевая фантастика)

В версии 1.1 кое-что поправил.

Рейтинг: +3 ( 3 за, 0 против).

Дело бархатной маски (fb2)

- Дело бархатной маски [ЛП] (пер. (1z9a8v2)) (а.с. Нэнси Дрю-30) 2.88 Мб, 106с. (скачать fb2) - Кэролайн Кин

Настройки текста:



Детективные истории Нэнси Дрю - 30. (Nancy Drew Mystery Stories 30)

Кэролайн Кин. Дело бархатной маски (The Clue of the Velvet Mask)

Перевод ревизионного текста 1969 года.


Перевод – 1z9a8v2 (http://forum.nd.ru/index.php?/user/67276-1z9a8v2/) (2014)

Перевод подготовлен для форума http://forum.nd.ru/ и размещён в группе Dare to read: Нэнси Дрю и Братья Харди (https://vk.com/daretoreadndrus) с согласия переводчика. Авторские права на книги принадлежат законным правообладателям. Авторство перевода принадлежит переводчику. Ни переводчик, ни группа коммерческой выгоды не извлекают.

Глава 1. Подозрительный гость на маскараде


– Ты выглядишь прекрасно, Нэнси, и очень загадочно, – сказала Ханна Груин, домработница семейства Дрю, нежно улыбаясь стройной, светловолосой девушке.

Нэнси только что закончила одеваться для маскарада. Выбрав роль испанской сеньориты, она нарядилась в красное платье с длинной широкой юбкой и чёрную кружевную мантилью[1] и имела при себе соответствующую маску и веер.

Она смотрела на себя в зеркало, когда её отец, Карсон Дрю, высокий, привлекательный адвокат по уголовным делам, вошёл в гостиную.

– Чарующая! – воскликнул он. – И не позволяй ни одному вору на вечеринке испортить тебе праздник.

Голубые глаза Нэнси жадно уставились на него.

– Папа, о чём это ты?

– Сдаюсь. Полиция ищет банду, которая грабит дома во время вечеринок. Маскарад – идеальное место для такой кражи.

– Ох! – воскликнула миссис Груин. – Это звучит опасно.

– Ну, Ханна, не волнуйся, – сказала Нэнси, нежно обнимая женщину.

Мама Нэнси умерла, когда та была маленькой девочкой, и домработница жила с тех пор с семейством Дрю. Ханна, как и мистер Дрю, очень гордились многими загадочными случаями, которые раскрыла восемнадцатилетняя Нэнси.

– Я надеюсь, что воры покажутся сегодня вечером, – заявила Нэнси. Отдав веер и маску в руки отца, она надела золотые круглые серьги.

– Ах! Теперь ты самая настоящая сирена, – поддразнил её мистер Дрю. – Между прочим, где Нед? Пора бы ему уже появиться, или вы опоздаете.

Нед Никерсон, студент колледжа, который встречался с Нэнси, должен был отвезти её на вечеринку в поместье Хендриков в Ривер-Хайтсе. Глория Хендрик была одной из школьных подруг Нэнси.

Нэнси с тревогой поглядывала на часы, когда в дверь позвонили.

– Вот и он! – закричала она и побежала открывать дверь. Она поприветствовала привлекательного футболиста быстрым реверансом.

– Ничего себе! – у молодого человека перехватило дыхание. – Ты выглядишь потрясающе, Нэнси! Какой наряд! Прости, я опоздал. Я должен был отвезти папу и маму в театр. Жаль, что они не видели тебя в этом наряде.

– Ну и комплименты, – засмеялась Нэнси, потянув Неда в гостиную. – У меня есть костюм и для тебя. Пожалуйста, переодевайся поскорее.

– Не так быстро! Я тоже должен надеть что-нибудь в этом роде?

– Сейчас же, Нед, ты обещал. Кроме того, тебе понравится наряд. Линда Сили лично его выбирала.

– Кто такая эта Линда? – подозрительно спросил Нед.

– Мы вместе ходили в школу. Сейчас она работает в компании развлечений Лайтнер.

Нэнси достала большую картонную коробку, открыла её и вынула костюм испанского гранда восемнадцатого века.

– Разве это не чудесно, Нед? Шляпа с плюмажем и сапоги на высоких каблуках! Белое жабо и кружевные манжеты!

Нед издал возмущённое фырканье.

– Ты думаешь, что я надену это?

– Ты будешь таким представительным спутником, – уговаривала Нэнси. – Пожалуйста, Нед.

– Ну, ладно, – согласился Нед с усмешкой. Он поднялся в комнату для гостей и через десять минут появился на лестничной площадке. Приняв театральную позу, он спросил: – Как я выгляжу?


– Круто, – ответила Нэнси.

Нед застенчиво спустился по лестнице, чтобы помочь Нэнси надеть плащ. Мистер Дрю прошёлся с ними до машины молодого человека.

– Если Нэнси опять втянет тебя в тайну, Нед, побереги костюмчик, – шутливо произнёс адвокат.

– Нед, папа говорит, что мы должны держать ухо востро на этой вечеринке.

– Что-то случилось? – спросил Нед.

– Если бы ты читал газеты, то знал бы о ворах, которые пробираются на вечеринки, устраиваемые богатыми людьми, живущими в районе Ривер-Хайтса. Были похищены драгоценные камни и другие ценности на тысячи долларов.

– Вы думаете, что они могут появиться на вечеринке Глории? – спросил Нед.

Мистер Дрю пожал плечами.

– Я советую вам с Нэнси быть начеку. Главарь должен быть необычайно хитрым жуликом, – продолжал адвокат. – Он и его банда уже несколько месяцев водят полицию за нос.

Нэнси с Недом заверили его, что будут начеку и проследят за нарушителями спокойствия. Затем они поехали прямо к дому Хендриков.

Праздник был в полном разгаре, когда они прибыли. Танцоры заполнили бальный зал, залитый светом хрустальных люстр.

– Я никого не узнаю, – заявила Нэнси, когда они наблюдали за масками.

Рядом с ними танцевали балерина в короткой юбке и её сопровождающий в костюме менестреля. Мимо проплыли Пьеро и Пьеретта, следом деревянный солдат и китайская кукла.

Вскоре Нед с Нэнси были узнаны двумя своими самыми близкими подругами. Обе бросились им навстречу. Бесс Марвин, слегка пухленькая блондинка, был одета как красавица с юга. Другой девушкой была двоюродная сестра Бесс, Джорджи Фейн. Благодаря своей стройной фигурке, Джорджи убедительно замаскировалась под мальчика-пажа.

– Привет! – воскликнула она с восторгом. – Это замечательная вечеринка, но танцевальный зал переполнен.

– Видели каких-нибудь подозрительных личностей? – спросила Нэнси и рассказала подругам о предупреждении отца.

– О, как ужасно! – воскликнула Бесс, в этот момент к ним присоединился её спутник Дейв Эванс.

– Если здесь есть какие-нибудь воры, то они в масках, – сказала Джорджи. – Самая подходящая вечеринка для тайны.

– Ох, прекрати, – взмолилась Бесс и предложила показать Нэнси и Неду, где находится гардероб.

Они с Джорджи отвели их наверх, к ребятам присоединились Дейвом и приятель Джорджи Берт Эддлтон. После того как они оставили свою верхнюю одежду, Нэнси предложила заглянуть в библиотеку второго этажа, чтобы посмотреть на произведения искусства.

В комнате было много ценных картин, античных ваз и бесценная коллекция миниатюр в стеклянной витрине. Она включала статуэтки из серебра и портреты, написанные на фарфоре. Одна из них, с изображением Марии-Антуанетты, была особенно очаровательна. Нэнси заметила, что витрина была не заперта.

– Это существенно облегчает задачу вора, – заметила она.

– Тсс, не то местный охранник сядет нам на хвост, – предостерёг Нед.

– Сомневаюсь, что он здесь есть, – ответила Джорджи. – Родители Глории, кажется, не особо беспокоятся о своих ценностях.

– Ох, давайте забудем об ограблениях, – попросила Бесс. – Это должна быть весёлая вечеринка.

– Правильно! – одобрил Нед, схватив Нэнси за руку. – Пойдёмте скорее танцевать!

В течение следующего получаса молодые люди замечательно проводили время. Музыка была превосходной, и Нэнси забыла обо всём, кроме танцев. Позже, сделав паузу, Нэнси увидела Линду Сили, стоящую возле стола с закусками. Девушка не надела костюм и, очевидно, принимала участие в вечеринке как сотрудница компании развлечений Лайтнер. Нэнси с Недом сняли свои маски.

– О, привет, Нэнси, – поприветствовал её Линда. – Тебе понравились костюмы, которые я прислала?

– Они чудесны. И вечеринка тоже прекрасная.

Нэнси представила ей Неда.

– Я рада, что вы наслаждаетесь отдыхом, потому что я планировала вечеринку, вернее, это сделала моя компания. Меня бы здесь сегодня не было, если бы мой босс, мистер Томбар, не смог прийти в последнюю минуту. Я надеюсь, что всё пройдёт хорошо.

– Обязательно так и будет.

– Правда, мы не ожидали, что будет так много людей.

– Незваные гости? – спросил Нед.

– Боюсь, что так. Мы предупредили семью быть осторожными и пускать только тех, кто сможет предъявить приглашения, но они не хотели никого проверять на входе.

Стояла тёплая июньская ночь, и вскоре в бальном зале стало очень душно. В поисках свежего воздуха, Нэнси и Нед присели на садовую скамейку. Отдохнув, парочка решила вернуться к танцам. Когда они встали, Нэнси принялась безрезультатно искать свою маску.

– Должно быть, я обронила её где-то на дорожке, – заявила она.

Они быстро пошли назад по собственным следам. Маски нигде не было видно. Когда они искали её у кустов на лужайке, то услышали, что кто-то идёт по тенистой, усыпанной гравием дорожке.

Появился высокий мужчина, одетый в струящийся чёрный плащ, но маски на нём не было. Поскольку он повернулся к ним спиной, то не заметил пару.

Мужчина остановился и принялся осматривать решётку для роз, которая поднималась до второго этажа. Затем он поставил на решётку левую ногу и взялся за неё правой рукой.

– Что он задумал? – пробормотал Нед.

Неизвестный, должно быть, услышал вопрос, потому что быстро спрыгнул на землю. Даже тогда Нед и Нэнси не разглядели его лица. Мужчина резко повернулся и поспешил обратно в дом.

– Нед, как ты думаешь, он намеревался подняться по решётке в библиотеку? – спросила Нэнси.

– Она была бы удобной лестницей, – Нед подошёл, чтобы её осмотреть.

У подножия он поднял чёрную бархатную маску-капюшон и подумал, что её мог обронить мужчина в чёрном плаще.

– Раз ты не можешь отыскать свою маску, Нэнси, примерь эту, – предложил он.

В обычной ситуации Нэнси не стала бы этого делать. Но она предчувствовала, что может выйти на след одного из таинственных воров с вечеринок!

– Я буду носить капюшон, пока мы не увидим мужчину в чёрном плаще, – согласилась она.

Вернувшись в бальный зал, они с Недом обнаружили, что народу стало ещё больше. Напрасно Нэнси оглядывалась в поисках таинственного незнакомца. Затем, неожиданно, он налетел на Неда!

Но теперь на нём была точно такая же маска, как на Нэнси! Прежде чем Нед смог оправиться от удивления, незнакомец уже танцевал с Нэнси.

– Мне было нелегко отыскать тебя в этой толпе, – раздражённо заворчал он. – Почему ты не надела восточный костюм, как говорила? Если бы на тебе не было маски, я никогда не узнал бы тебя.

Нэнси молчала, но сердце её учащённо билось. Некто в восточном костюме, должно быть, уронил маску, которая была надета на ней.

– Ты почти разрушила наш план, дурочка! – продолжал мужчина. – Разве ты не можешь научиться подчиняться приказам?

Танцор в чёрном плаще увидел, как приближается Нед, чтобы вернуть свою партнёршу.

– А вот и снова этот вредитель, – пробормотал он. – Избавься от него как можно скорее.

За секунду до того, как Нед похлопал его по плечу, незнакомец сунул записку в руку Нэнси. Ей удалось скрыть удивление, когда они танцевали, но как только мужчина исчез из поля зрения, Нэнси остановилась около пальм. Она кратко объяснила Неду, что произошло.

– Я уверена, что этот человек является одним из воров, орудующих на вечеринках. Он принял меня за своего подельника.

Она развернула послание и вполголоса прочитала его. "Компания по изготовлению решёток в Восточном порту за наличные покупает старые оконные рамы. На случай дождя у каждого облака есть серебряная обшивка".

– Это должно быть розыгрыш, Нэнси!

– Я так не думаю, – ответила она рассудительно. – Нет, Нед, это сообщение закодировано. Мы должны его расшифровать!

Глава 2. Дерзкая кража


Нэнси с Недом перечитали таинственную записку несколько раз, пытаясь понять её смысл.

– Возможно, это должно означать решётку, по которой собирался подняться тот мужчина, которого мы видели, – сказала Нэнси.

– Да, и она находится на восточной стороне дома, – добавил Нед.

– Мужчина в чёрном плаще смотрел на окна второго этажа, на библиотеку, Нед. Значит ли это что-нибудь?

– Ограбление?

– Эта записка должна означать, что тот, кто посмеет подняться по решётке, получит ценности, стоящие много денег.

– Как ты объяснишь второе предложение? – спросил Нед. – "На случай дождя у каждого облака есть серебряная обшивка".

– Серебро… серебро... Серебряные миниатюры в витрине! – вскрикнула Нэнси.

– Ты попала в точку! – вскричал Нед. – Бьюсь об заклад, они собираются провернуть это дело здесь сегодня вечером, в любую минуту!

– Мы должны действовать быстро, чтобы остановить их. Нед, встань у решётки и карауль. Я поспешу в библиотеку.

– Лучше предупредить полицию.

– Я сделаю это, как только смогу, – заверила его Нэнси. – В библиотеке есть телефон. Я надеюсь, что провода не были перерезаны.

Пара разделилась. Нэнси быстро осмотрелась в танцзале, надеясь увидеть своих друзей, членов семьи Хендриков или Линду Сили. Но ни одного человек, который мог бы помочь ей, не было и в помине. Нэнси стремительно побежала вверх по винтовой лестнице.

Момент был критическим. Однако, бойкая юная сыщица всегда быстро принимала решения в чрезвычайной ситуации.

Первым делом Нэнси была «Тайна старых часов». С тех пор Нэнси помогла бесчисленному количеству людей и столкнулась со многими опасностями, в том числе и в её предыдущем приключении «Тайна лыжного трамплина».

Когда Нэнси достигла первого лестничного пролёта, откуда можно было видеть танцевальный зал, она резко остановилась. Перед ней была женщина в сверкающем яванском костюме.

«Это та женщина, которая должна была носить чёрную бархатную маску-капюшон?» – задалась вопросом Нэнси. Теперь на ней была чёрная кружевная маска, вероятно, та, которую потеряла Нэнси.

На мгновение обе уставились друг на друга. Нэнси мельком увидела пронзительные тёмные глаза и жестокий рот. Затем погас свет.

В то же мгновение женщина крепко схватила Нэнси и рукой зажала девушке рот. Нэнси отчаянно боролась, чтобы освободиться, в то время, как в бальном зале внизу раздавались призывы и крики тревоги.

Женщина попыталась сорвать маску с Нэнси, но инстинкт подсказал юной сыщице, что её нужно сохранить. Затем, так же внезапно, как она была захвачена, Нэнси оказалась на свободе. Женщина побежала вниз по лестнице и исчезла в темноте. Восстановив дыхание, Нэнси сняла маску и на ощупь нашла дорогу на второй этаж.

Неожиданно зажёгся свет, и Нэнси поспешила по коридору. Не успела она достичь библиотеки, как из неё выбежала горничная.

– Помогите! Полиция! – кричала она. – Дом ограбили!

Нэнси остановила перепуганную девушку и посоветовала ей успокоиться и не сеять панику в переполненном танцевальном зале этажом ниже.

– Быстро! – поторопила она горничную. – Скажите мне, что произошло. Вор проник в библиотеку?

– Д-да. Несколько минут назад…через окно. Я стояла к нему спиной. Внезапно чья-то рука зажала мне рот. Повязка легла на глаза, руки быстро связали, а у меня во рту оказался кляп!

– Как Вы освободились?

– Мне как раз удалось снять верёвку с запястий, когда зажёгся свет. Но было украдено всё, кроме картин на стенах!

– Серебряные миниатюры тоже?

– Да, мисс…всё, что можно было унести.

– В какую сторону ушёл вор?

– Я не могу сказать. Он вышел тихо, как кошка.

– Это был мужчина? Не женщина в яванском костюме?

– Она была на страже, как я думаю. Прежде чем меня схватили, я увидела её блуждающей поблизости.

Со слов горничной Нэнси поняла, что смелое ограбление было хорошо спланировано. Несомненно, маска, схватившая её на лестничной площадке, должна была проследить, чтобы вор успешно скрылся под покровом темноты.

Убеждённая, что уже слишком поздно, чтобы схватить какого-нибудь члена смелой банды, Нэнси помчалась вниз по лестнице. Оказавшись в саду, она позвала Неда. Его ответный крик сообщил ей, что он по-прежнему несёт караул у решётки.

– Что случилось? – спросил он, когда она подбежала. – Я видел, как погасли огни.

– Дом ограбили!

– Библиотека?

– Да, и воры убежали.

– По решетке никто не спускался с тех пор, как я здесь.

– Значит, вор ушёл до твоего появления или выскользнул из дома, пока свет был выключен, – объявила Нэнси и затем добавила: – Что это?

Она смотрела на крошечный кусочек ткани, зацепившийся за гвоздь, выступающий из решётки.

– Это, должно быть, оторвалось от плаща того человека! – воскликнула Нэнси, снимая его. – Нед, это хорошая подсказка. Пошли! Давай посмотрим, здесь ли ещё вор.

Повторно войдя в дом, Нэнси и Нед огляделись, но его не было среди гостей, снявших свои маски. Ребята узнали, что Линда Сили вызвала полицию. Девушка была глубоко огорчена, опасаясь, что семья Хендриков может обвинить её в произошедшем.

– Я боялась, что именно это произойдёт! – простонала она. – Если бы только Хендрики позволили лучше проверять гостей!

Нэнси с Недом организовали обыск дома и территории, но, как они и ожидали, не было найдено никаких следов женщины в яванской одежде или мужчины в чёрном плаще. Пустое место на парковке возле входа в дом указывало на то, что они, вероятно, уехали на автомобиле.

Вой сирены возвестил о прибытии полицейской машины. Лейтенант Келли и детектив Эмброуз, которого семья Дрю хорошо знала, осмотрели библиотеку, подтвердив, что вор проник через окно второго этажа. Из информации, предоставленной Нэнси и горничной, было очевидно, что этому мужчине помогали, по крайней мере, два сообщника в доме, вероятно, женщина в яванском костюме и некто в подвале, выключивший свет.

Полиция проверила помещения на наличие отпечатков пальцев. После этого они внимательно выслушали историю Нэнси и Неда. Ребята показали записку, кусок ткани и бархатную маску. Затем Эмброуз ушёл.

Лейтенант Келли сказал:

– Нэнси, мы, конечно, обязаны Вам за эти доказательства. Вы говорите, что мужчина, с которым Вы танцевали, был в такой же маске, как эта?

– Да. Не могли бы Вы позволить мне позаимствовать её? Я заинтересована в этом деле и хотела бы осмотреть маску на предмет улик. Я принесу её в полицейское управление в любое время, которое Вы назовёте.

– Мне придётся спросить об этом шефа, – сказал Келли. – Но Вам он может и разрешить.

Офицер направился к телефону и вернулся через некоторое время.

– Хорошо, Нэнси, – сообщил он. – Я сфотографирую маску, и Вы распишетесь за неё. – Он вытащил блокнот и написал расписку, которую Нэнси подписала. – Шеф говорит, что он ценит Вашу помощь в этом деле, – добавил Келли, улыбаясь, – мы дадим Вам знать, когда нам понадобится маска.

Тем временем его помощник, детектив Эмброуз, резкий молодой человек, пошёл за Линдой Сили. Он привел её к ним.

– Вы отвечаете за эту вечеринку? – спросил он.

– Да, офицер, – ответила Линда. – То есть в отсутствие мистера Томбара. В последнюю минуту у него возникли другие дела, поэтому он попросил меня заменить его.

– Мы бы хотели, чтобы Вы ответили на некоторые вопросы, – сурово произнёс детектив Эмброуз, – но, конечно, Вы не обязаны делать это без предварительной консультации с адвокатом.

Линда побледнела.

– Я отвечу, – проговорила она. – Мне нечего скрывать.

Детектив буквально засыпал испуганную девушку вопросами. Кем был мистер Томбар? Какая компания устроила вечеринку? Какие меры предосторожности были приняты для охраны ценностей? Почему приглашения не проверялись более тщательно?

Поскольку вопросы стали всё настойчивее, Линда отвечала на них нерешительно. Внезапно Эмброуз произнёс:

– Вам лучше проехать в полицейское управление.

– Вы обвиняете меня в краже? – выдохнула Линда. – У меня нет ничего общего с этим!

Заливаясь слезами, девушка подбежала к Нэнси.

– Не дай им посадить меня в тюрьму! – взмолилась она.

– Я уверена, – сказала Нэнси, – что мисс Сили не совершала ограбления. Ранним вечером она сказала мне, что беспокоится, потому что здесь намного больше людей, чем было приглашено.

– Так ли это, миссис Хендрик? – спросил Эмброуз.

– Да, это так, – ответила хозяйка. – Мы были очень безрассудны, не прислушавшись к совету мисс Сили о том, чтобы попросить наших гостей показать приглашения.

Эмброуз подумал над этим, потом взглянул на Нэнси.

– Если Вы говорите, что эта девушка не виновата, то мы верим Вам на слово, – сказал он.

– Тогда пойдём, Линда, – сказала Нэнси, беря её за руку. – Мы с Недом отвезём тебя домой.

После того как они забрали свою верхнюю одежду, Глория Хендрик проводила их до двери. Она любезно улыбнулась расстроенной девушке.

– Мы знаем, что это не Ваша вина, Линда, – сказала она, – но мы понесли ужасную утрату, и вечеринка испорчена. О, Нэнси, я хочу, чтобы ты взялась за это дело и помогла вернуть нам наши бесценные миниатюры. Ты согласна?

– Я сделаю всё, что смогу, – ответила Нэнси.

По дороге домой Нэнси спросила Линду, арендовал ли кто-нибудь в её компании чёрный плащ.

– Я так не думаю, хотя несколько человек на вечеринке были в арендованных у нас костюмах.

– И масках?

– Да, но не в таких, как на тебе.

Оказавшись дома, Нэнси пожелала спокойной ночи Неду. Он напомнил ей о танцевальной вечеринке, которую устраивала его кузина Хелен Тайн двадцать восьмого числа.

– Я приеду пораньше, чтобы забрать тебя.

– Я буду готова.

Отец Нэнси уже ждал её в комнате отдыха. Когда она рассказала о странных событиях на вечеринке, мистер Дрю нахмурился.

– Вот та самая маска, которую полиция разрешила мне взять, – закончила она, протягивая маску отцу. – Я считаю, что это важная улика.

– Как хорошо ты знаешь Линду Сили? – спросил отец.

– Не слишком хорошо, – призналась она. – У нас было несколько общих курсов.

– Она может оказаться втянутой в серьёзную проблему, – сказал адвокат. – Компания развлечений Лайтнера испытывает юридические затруднения. Мистер Лайтнер, владелец, обратился ко мне, чтобы защитить свою фирму от нескольких судебных исков, которые ему угрожают.

– Кто их подал?

– Бывшие клиенты, чьи дома были ограблены во время вечеринок, организованных компанией. Они требуют, что он компенсировал убытки, не покрываемые страховкой. Они дали ему пару недель, чтобы принять решение. Мистер Лайтнер настаивает, что он не несёт никакой ответственности.

– Ты будешь защищать эту фирму, папа?

– Вероятно, буду. Тем не менее, прежде чем я соглашусь, я хотел бы проверить фирму. Проблема в том, что у меня сейчас есть дело касательно спора о недвижимости. Мне придётся уехать из города.

– Как насчёт назначения меня твоим помощником? – предложила Нэнси. – Я с удовольствием поработаю над этой тайной, пока ты не сможешь заняться ей.

– Я так и думал, – усмехнулся её отец. – Хорошо, Нэнси. Пока меня не будет, давай, ты проверишь мистера Лайтнера, Линду и других сотрудников. Узнай всё, что сможешь.

– Я сделаю это в первую очередь, – пообещала Нэнси.


Офис Лайтнера был расположен на узкой центральной улице в Ривер-Хайтсе. На следующий день рано утром Нэнси отправилась к нему и под предлогом возврата испанских костюмов спросила мистера Лайтнера.

Это был невысокий, худощавый мужчина.

– Что я могу для Вас сделать? – спросил он нервно. – Надеюсь, Вы довольны костюмами?

– Совершенно довольна, мистер Лайтнер. Одна из Ваших сотрудниц, Линда Сили, выбрала их.

– Линда – очень способная девушка, – отметил владелец. – Она здесь всего несколько месяцев, но быстро учится. И у неё есть интересные идеи.

Нэнси оглядела комнату. Стены офиса были украшены множеством причудливых масок. Она похвалила мистера Лайтнера за его необычную коллекцию, а затем задумчиво спросила:

– У Вас много бархатных масок, я полагаю?

– Да. Большинство из них хранится в гардеробных комнатах. Хотите их увидеть?

– Очень хочу.

Мистер Лайтнер нажал зуммер, вызывая сотрудника, чтобы показать Нэнси гардеробные комнаты.

– Мне жаль, что у меня нет времени, чтобы отвести Вас самому, – с сожалением произнёс мистер Лайтнер. – Я часами могу говорить о масках.

Нэнси спросила, есть ли какой-нибудь исторический смысл, связанный с ношением чёрных бархатных масок.

– О, да, – ответил он. – Многие мужчины носили их во времена правления Людовика XIV во Франции. В этот период террора и политических интриг было небезопасно для отдельных лиц появляться на улицах без маскировки. Чёрные бархатные капюшоны носили чаще всего с домино[2] или балахонами с широкими рукавами.

– Вы сдаёте такие костюмы в аренду?

– Да. Джон их Вам покажет.

Джон Дейл оказался привлекательным и дружелюбным гидом. Когда они закончили тур по гардеробным комнатам, Нэнси затронула тему чёрных домино. Она рассказала, что была на маскараде Хендриков и танцевала с незнакомцем, который носил такой костюм.

– Мне стало интересно, кто он, – сказала она. – Вы случайно не сдавали в аренду такой костюм?

– Нет, – ответил Джон. – Каждый, кто приходил ко мне, хотел что-то зрелищное. Хотите увидеть наши чёрные плащи? У нас есть несколько видов.

– Да, – ответила Нэнси, пытаясь заглушить своё волнение. Вполне возможно, что кто-то другой в фирме сдал костюм в прокат вору!

Глава 3. Ложные разоблачения


Джон Дейл показал Нэнси стойку с чёрными плащами, некоторые из которых были с капюшонами. Он уже закрывал стеклянную дверь, когда взгляд Нэнси задержался на одном из костюмов.

– Подождите! – воскликнула она. – Можно на минутку взглянуть на этот костюм?

У длинного чёрного плаща, свисавшего изящными складками, был небольшой разрыв у самого подола. Осмотрев его внимательно, Нэнси отметила, что не хватало крохотного кусочка ткани, а среди потертых нитей зацепился шип розы. Этот плащ, должно быть, носил человек в маске, которого они с Недом видели у садовой решётки!

– Этот плащ вернули сегодня?

– Я не знаю, – ответил Джон. – Вы должны спросить или клерка на приёме, или мистера Лайтнера.

– Я навещу мистера Лайтнера, решила Нэнси. – Я вернусь через минуту.

Она не смогла найти сразу мистера Лайтнера. Наконец, она увидела его на улице, садящимся в его машину, и подозвала его. Он вернулся с ней в гардеробную.

Джона Дейла уже там не было, но он вскоре вернулся, объявив, что мистер Томбар, помощник руководителя, отправил его с поручением.

– Теперь давайте посмотрим на этот плащ с дырой, про который Вы говорили, – сказал мистер Лайтнер Нэнси. – Костюм не должен возвращаться на стойку без ремонта.

Дважды Нэнси осмотрела костюмы, изучив каждый из них. Предательского плаща там не было!

Увидев пустую вешалку, она спросила Джона:

– Вы унесли тот костюм, который я Вам показывала?

– Нет, – ответил он.

– Тогда кто-то взял его, пока Вы отсутствовали. Вы сами видели плащ несколько минут назад.

– Да, видел, – согласился мужчина.

Мистер Лайтнер связался с другими служащими по телефону, но все отрицали, что видели или трогали костюм.

– Мистер Лайтнер, не скажете ли Вы, кто арендовал плащ? – спросила Нэнси.

– Это проще простого. Каждый предмет одежды имеет свой номер. У того, который висел на этой вешалке, номер 4579. Идёмте со мной, проверим.

Отчёты показали, что плащ, бархатная маска и аксессуары были арендованы двумя днями ранее Джеймсом Флобером, Шоссе 1, в Брэндоне, маленьком городке приблизительно в двадцати милях от Ривер-Хайтса.

Следующее замечание мистера Лайтнера ошеломило Нэнси. Он сказал, что сделку оформила Линда Сили. Но Линда вчера ночью сказала, что её компания не сдавала в аренду никаких чёрных костюмов!

Вызванная мистером Лайтнером девушка отрицала, что ей что-нибудь известно о плаще.

– Я не знала, что этот костюм был арендован, – объявила она. – Кто-то другой добавил мои инициалы в напечатанный бланк.

– Что?! – воскликнул мистер Лайтнер.

Он был очень расстроен и вызвал всех служащих. Прибыли все, кроме мистера Томбара, который был занят с клиентом. Все отрицали любую связь с появлением порванного плаща или его исчезновением.

Мистер Лайтнер начал расхаживать по комнате.

– Это плохо, очень плохо для бизнеса, – заявил он. – Мы давно на этом рынке, и наша фирма имеет прекрасную репутацию.

Чтобы снять напряжение, Нэнси спросила, как был возвращён данный костюм. Ни один из служащих не имел ответа на этот вопрос.

Глубоко обеспокоенная данным инцидентом, Нэнси решила сделать попытку разыскать Джеймса Флобера. Немного позже она оставила компанию развлечений и позвонила в полицию Брэндона. Она узнала, что никто под именем Флобера не проживал ни в городе, ни в его окрестностях.

«Как я и подозревала, – сказала себе Нэнси. – Заведомо ложное имя было указано, чтобы сбить со следа. И тот, кто отвечает за эту сделку в Лайтнере, боится быть втянутым в неприятности или, может быть, даже работает с бандой!»

Затем Нэнси отправилась в полицейский участок поговорить с шефом МакГиннисом. Он похвалил её за детективную работу на вечеринке-маскараде у Хендриков и внимательно выслушал, когда она сообщила ему о своих новых открытиях.

– У тебя чутьё на улики, Нэнси, – с улыбкой произнёс шеф полиции. – Ты определённо опередила нас. Я пошлю человека к Лайтнеру, чтобы проверить этот эпизод с плащом.

Нэнси спросила, подозревала ли полиция когда-нибудь компанию развлечений в связи с грабежами на вечеринках.

– Мы, конечно, сделали обычную проверку компании. Мы в течение двух недель следили за всеми, даже за мистером Лайтнером. Но не нашли доказательств против них.

Нэнси быстро произнесла:

– Вчера вечером детектив Эмброуз, казалось, сильно подозревал Линду Сили, которая там работает.

– Мы не спускаем с неё глаз, – признал шеф. – Но против неё нет никаких прямых доказательств, как ты понимаешь. Возможно, она получает процент с каждой кражи за предоставление информации. Мисс Сили может работать с бандой, а также со слугами в домах, где были устроены многочисленные вечеринки компанией Лайтнер. Девушка пока имеет хорошую репутацию, – продолжил капитан. – Мы никогда не заподозрили бы её, если бы её боссом не высказал такое предположение.

– Мистером Лайтнером? – ахнула Нэнси.

– Нет, его помощник, Питер Томбар. Он предположил, что девушка могла быть, замешана во всём этом, потому что именно она отвечала за несколько вечеринок, на которых произошли грабежи.

– Я просто не могу поверить, что Линда виновна, – сказала Нэнси.

Она оставила управление полиции ещё более обеспокоенной затруднительным положением девушки. Можно ли доверять мнению Питера Томбара?

«Думаю, я поеду и поговорю с ним», – решила она.


Приближался полдень, когда она дошла до офиса Лайтнера. Большинство сотрудников ушли на ленч, но мистер Томбар был на месте. Секретарь направила Нэнси в заднюю комнату, в которой он осматривал египетскую маску.

Питер Томбар бросил на Нэнси недружелюбный взгляд. Он был довольно крепким мужчиной, смуглым, с жёстким, твёрдым подбородком.

Нэнси немедленно ощутила, что мистер Томбар не будет сотрудничать, если только это не соответствует его целям. Понизив голос и напустив на себя загадочный вид, она представилась частным сыщиком.

– Мистер Томбар, я здесь, чтобы проверить одного из Ваших сотрудников – девушку по имени Линда Сили.

Довольный блеск замерцал в тёмных глазах мужчины. Он тут же стал менее настороженным.

– Проблемы с полицией, не так ли? – спросил он. – Я говорил мистеру Лайтнеру неделю назад, что эта девчонка втянет компанию в неприятности.

– Скажите, что Вы знаете о ней, – попросила Нэнси.

– Она взбалмошная. Я бы назвал её рассеянной.

– Вы поймали её на ошибках?

– Ну, не совсем, – неохотно признался Томбар. – Она хитра. Изворачивается как уж, когда пытаешься её поймать.

– Значит, у Вас нет ничего конкретного против неё? – продолжала Нэнси.

– У человека могут быть свои собственные причины, почему ему не понравился работник, и он не обязан говорить почему!

Нэнси решила не продолжать эту тему и спокойно спросила:

– Кстати, может быть, у Вас есть какая-нибудь теория относительно недавних краж на вечеринках?

– Есть! – снова начал кипятиться Томбар. – И я думаю, Вы знаете человека, которого я имею в виду.

Нэнси кивнула. Но убеждённая более, чем когда-либо, в невиновности Линды, она испытывала сильнейшее желание помочь девушке. Томбар явно намеревался уволить Линду, если бы нашёл какой-нибудь предлог.

Нэнси покинула его офис и перешла через улицу на противоположную сторону. Её неприязнь к этому мужчине росла, и она задавалась вопросом, зачем он так настойчиво старался скомпрометировать Линду.

Проходя мимо кафе, Нэнси зашла за сандвичем. К её восторгу, Линда была там же. Она скользнула на табурет рядом с ней.

Сделав заказ, она вовлекала Линду в разговор. Девушка казалась очень подавленной, и Нэнси могла угадать причину.

– Это мистер Томбар, – призналась Линда. – Он снова прочитал мне целую лекцию сегодня утром.

– О чем?

– О вчерашнем ограблении и о пропавшем чёрном плаще.

– Плащ не нашёлся?

– Пока нет. Мистер Лайтнер раздражён больше всех. Ох, все находятся в ужасном настроении.

Помешивая чай со льдом, Нэнси проговорила:

– Расскажи мне о мистере Томбаре. Каков он?

– Ужасно неприятный тип. Однако, он эффективен. Мистер Лайтнер зависит от него, но мистер Томбар – настоящий деспот, всегда устраивает выволочку сотрудникам, если они опоздают хотя бы на минуту.

– А сам он приходит вовремя? – спросила Нэнси.

– О, да. Но он восполняет это, устраивая себе двухчасовой ленч почти каждый день. Он ждёт, пока все вернутся, а затем уходит в одиночку.

– Где он обедает? – поинтересовалась Нэнси.

– Я не знаю, – ответила Линда. – Может быть, за городом. Он всегда берёт автомобиль.

Два часа на обед – это слишком много для такого строгого педанта, как Томбар! Эта информация заинтересовала Нэнси, которая обдумывала её, поедая свой сандвич.

– Теперь я должна идти, – сообщила Линда, обеспокоенно взглянув на настенные часы. – Увидимся позже.

В одиночестве Нэнси неторопливо закончила свой ленч. Когда она вышла из кафе, она случайно посмотрела через улицу в сторону офиса Лайтнера.

Питер Томбар как раз выходил оттуда, неся в руке пакет. Нэнси увидела, как он быстро подошёл к зелёному седану, припаркованному неподалёку. У неё возникла дикая мысль. А что если у него с собой был порванный плащ?

Нэнси отметила, что не только колёса, но и крылья автомобиля были сильно облеплены грязью. Очевидно, Томбар недавно проехал по грунтовой дороге. Он мог направляться теперь туда, чтобы избавиться от чёрной одежды!

Нэнси пожалела, что не взяла свой автомобиль сегодняшним утром, но свежий, прохладный ветерок так и звал прогуляться. Именно в этот момент из-за угла выехало такси. Нэнси мгновенно окликнула водителя и вскочила внутрь.

– Поезжайте за этим зелёным автомобилем! – приказала она, когда Томбар отъехал.

– Ваш друг? – усмехнулся таксист.

– Нет, как раз наоборот, – ответила Нэнси.

– Хорошо, леди. Едем!

Нэнси боялась, что Питер Томбар, возможно, заметил её и попробует оторваться. Её опасения оказались обоснованными. Зелёный седан помчался вперёд и на первом повороте свернул направо. За секунду до того, как такси достигло перекрестка, светофор стал красным! Седан, в котором был Питер Томбар и, возможно, пропавший плащ, исчез далеко впереди.

– Какой шустрый малый, – заявил водитель. – Вы хотите, чтобы попробовать догнать его?

– Конечно.

– Тогда держитесь крепче, мисс, – распорядился он.

Светофор вновь изменил цвет, и такси рванулось вперёд.

– Посматривайте назад, вдруг появятся копы, – сказал водитель.

– Хорошо, – согласилась Нэнси, думая о том, что, возможно, полиция была бы кстати.

Глава 4. Путаница


Автомобиль Томбара помчался на красный свет светофора, его занесло на втором повороте.

– Этот парень – сумасшедший! – пробормотал таксист.

– Снизьте немного скорость, – нервно попросила девушка. – Не стоит так рисковать.

В этот момент они услышали пронзительный визг тормозов впереди. На оживлённом перекрестке Томбар снова помчался на красный свет. Встречные машины остановились как раз вовремя, чтобы предотвратить столкновение.

Не обращая на хаос никакого внимания, Томбар помчался дальше. Нэнси наблюдала, как он свернул налево на первую улицу за перекрестком.

Опять таксист был вынужден ждать, когда цвет светофора изменится. Когда он, наконец, достиг боковой улицы, зелёный седан исчез.

– Не берите в голову. Бесполезно пытаться отыскать его теперь, – сказала Нэнси водителю после того, как они проехали приблизительно два квартала, не увидев автомобиля Томбара. – Он знал, что мы следили за ним.

– Он очень старался сбросить нас со следа, – согласился таксист.

Нэнси назвала водителю домашний адрес и дала щедрые чаевые за короткую, но скоростную поездку. Она была убеждена, что Питер Томбар не хотел, чтобы она знала, куда он едет. Она решила, что за его передвижениями надо проследить.


На следующий день Нэнси направились к зданию Лайтнера и подождала снаружи Линду, пока та не закончила работу. Нэнси предложила девушке отвезти её домой и во время поездки спросила, знает ли она, что было в пакете у Томбара, который он вчера взял с собой. Линда сказала, что она понятия не имеет, но у него почти всегда есть с собой какой-нибудь пакет.

– Это связано с его работой?

– Думаю, что так, – ответила Линда туманно.

Нэнси спросила, не устраивает ли компания развлечений Лайтнер каких-либо больших вечеринок в ближайшем будущем.

– Наши дела сильно ухудшились в последнее время, так как грабежи получили столь широкую огласку. Хотя будет свадьба Беккера во вторник вечером в его доме.

– Беккеры занимают видное место в социальном плане, – размышляла Нэнси. – Там будет комната, полная дорогих свадебных подарков. Достаточно, чтобы соблазнить вора.

– Даже не предполагай такого, – ответила Линда с дрожью. – Ещё одна кража, и наша компания может разориться.

– Тогда почему бы не предпринять специальных мер предосторожности?

– О, мы это сделали! Мистер Томбар принял меры, чтобы полицейский в штатском наблюдал за гостями. В качестве дополнительной меры безопасности мистер Лайтнер предложил, чтобы серебро поручили охранять надёжному слуге. Мистер Томбар считал, что это совершенно не нужно, но его переубедили.

– Даже если это так, может что-то произойти, – настаивала Нэнси. – Эти воры умны.

– Как хорошо я это знаю! Я бы хотела, чтобы ты была там! Ты мельком видела воров на вечеринке Глории и могла бы узнать их, если они осмелятся появиться снова.

Нэнси согласилась, быстро ухватившись за предложение.

– Ты можешь получить для меня приглашение?

– Нет, но мистер Лайтнер может, – проговорила Линда, – и я уверена, что он с радостью это сделает. Он очень хочет, чтобы воры были пойманы. Я позвоню ему сегодня вечером.

– Большое спасибо, – сказала Нэнси. – Ты попробуешь устроить так, чтобы я смогла придти пораньше? Я хочу осмотреть дом до того, как приедут гости.

– Это должно быть нетрудно, – ответила Линда. – Ох, Нэнси, если ты сможешь предотвратить ограбление, Лайтнер будет так благодарен! – Внезапно она нахмурилась. – Я боюсь, что мистеру Томбару не понравится, что ты там будешь. Он ненавидит, когда кто-то меняет его планы. Но не волнуйся, – добавила она быстро. – Я чувствую, что мистер Лайтнер это одобрит.


Линда сдержала своё обещание, и на следующий день Нэнси получила записку от миссис Беккер. Во вторник вечером Нэнси оделась и отправилась в роскошный дом Беккеров. У дверей её встретил приятный дворецкий.

– Ваше приглашение, мисс, пожалуйста, – попросил он. Нэнси показала ему записку.

– Мисс Сили сказал нам, что нам следует Вас ожидать, – сказал дворецкий. – Входите, пожалуйста.

Дом Беккера был красиво украшен пальмами и цветами, стоящими в каждом уголке просторного дома. Нэнси подумала, что они могут стать отличным прикрытием любому незваному гостю!

Блуждая по первому этажу, она заметила, что у каждой внешней двери находился мужчина. Она внезапно остановилась, столкнувшись лицом к лицу с детективом Эмброузом.

– Вы здесь в качестве гостя или пришли на помощь нам? – спросил он резко.

Нэнси рассмеялась.

– Пожалуй, и то и другое.

– Ну, Вы можете пожалеть, что появились. Боюсь, здесь будут неприятности.

– Вы имеете в виду, что воры, промышляющие на вечеринках, появятся и здесь?

Детектив уверенно выпрямился и ответил:

– Я знаю, что мы должны искать проходимца, который попытается выдать себя за англичанина-интеллектуала.

Нэнси задалась вопросом, от кого детектив Эмброуз получил эту подсказку. Однако, она не хотела поддерживать его напускную заносчивость и уверенно проговорила:

– Я тоже буду искать англичанина.

Нэнси отошла. Продолжая свой тур по первому этажу, она отмечала расположение различных ценностей.

«Сомневаюсь, что вор попробует украсть что-нибудь с первого этажа, – рассуждала она. – Он слишком хорошо охраняется».

Узнав от Линды Сили, которую она встретила в зале, что свадебные подарки были выставлены на втором этаже, Нэнси отправилась наверх. Подарки были красиво расположены на длинных столах в узкой комнате, украшенной зеркалами.

Хотя Нэнси присутствовала на множестве прекрасных свадеб, от количества серебра и хрусталя у неё перехватило дыхание. «Это великолепно!» – подумала она.

Единственным замеченным ей охранником был пожилой слуга. Возле него стоял телефон.

– Вы здесь один? – спросила Нэнси.

– Да, мисс, – ответил он. – Миссис Беккер велела мне не покидать эту комнату, пока не закончится приём и не уйдёт последний гость.

Нэнси предположила, что старик был надёжным и верным слугой. Тем не менее, ей казалось, что было бы гораздо разумнее поставить полицейского на верхний этаж.

Она решила расспросить об этом детектив Эмброуза. Нэнси не смогла найти его, потому что молодожёны только что вернулись из церкви. Фотографы устремились снимать их, а гости прибывали в большом количестве.

Увидев небольшое волнение на входе, Нэнси обернулась в этом направлении. Детектив Эмброуз расспрашивал высокого, мужчину с белыми усами. Подойдя ближе, Нэнси услышала, что он говорит с ярко выраженным английским акцентом!

– Но я потерял приглашение, – решительно произнес он.

Нэнси догадалась, что произошло. Поскольку этот мужчина появился без приглашения, дворецкий вызвал детектив Эмброуза.

Вновь прибывший, возмущённый тем, что его отказываются впустить, с нетерпением постучал тростью.

– Чёрт возьми, если я могу понять весь этот шум из-за приглашения. Я объяснил дворецкому, что меня задержал в отеле лорд Ачфилд. Поэтому я и забыл приглашение. Позвольте мне пройти.

– Не так быстро, – резко посоветовал ему детектив Эмброуз. – Ваш наряд и Ваша речь не обманули меня.

– Мой наряд? Повторяю, Ваши слова совершенно сбивают меня с толку. Миссис Беккер, конечно, услышит об этом оскорблении!

– Ещё бы! – твёрдо ответил детектив Эмброуз. – Пойдёмте. Если один из членов семьи сможет опознать Вас, прекрасно. В противном случае, Вы поедете со мной в полицейское управление.

– В управление!? Говорю Вам, старина, Вы совершаете страшную ошибку.

Несмотря на протесты англичанина, детектив провёл его внутрь. Он попросил дворецкого передать мистеру Беккеру, чтобы тот пришёл в зал. Обеспокоенный отец невесты тут же вышел из цепочки встречающих.

– Этот человек попытался войти без приглашения, – сообщил ему детектив. – Говорит, его зовут Эрл Контри.

– Граф Контри, Сассекс, – исправил гость, слегка поклонившись. – Мне очень жаль, что я вызвал все эти неприятности, но…

– Я никогда не видел этого человека прежде, – прервал его мистер Беккер.

– Ха! – фыркнул детектив Эмброуз. Он схватил англичанина за руку. – Так я и думал! Я догадался, что ваши усы – фальшивка! – добавил он.

– Да послушайте же Вы! – распалялся гость. – Мои усы и я вполне реальны. Я требую, чтобы Вы немедленно сообщили миссис Беккер о моём приезде.

Отец невесты уже отвернулся.

– Хорошо, приятель, – сказал Эмброуз. – Позволь заметить, что ты и так довольно долго выступал перед нами. Веди себя смирно, или я надену на тебя наручники.

Нэнси смутно припомнила, что несколько дней назад читала в газете о прибытии в Нью-Йорк графа Контри. А что, если этот человек был именно графом, а не переодетым вором!

Задумав разрешить этот вопрос самостоятельно, она быстро приблизилась к цепочке встречающих и шепнула матери невесты:

– Знаете ли Вы графа Контри?

– Конечно, знаю! – воскликнула миссис Беккер. – Он мой старый друг. Неужели он всё-таки прилетел из Нью-Йорка для участия в свадьбе нашей дочери!

Мистер Беккер был в ужасе от такого поворота событий. Его жена быстро объяснила, что она прочла о прибытии графа и в последнюю минуту отправила ему приглашение.

Они с мужем последовали за Нэнси туда, где был припаркован автомобиль детектива. Миссис Беккер пожала руку графа, в то время как её муж поприветствовал его и многократно извинился за то, что произошло.

– Нам нужно поблагодарить эту молодую леди, – сказала миссис Беккер, поворачиваясь к Нэнси. – Я полагаю, Вы помогаете людям Лайтнера?

– Да, миссис Беккер, – ответила она.

Детектив Эмброуз покосился на Нэнси, затем пробормотал:

– Я всего лишь пытался выполнить свой долг, мэм. Мы были проинформированы, что нам нужно наблюдать за неким англичанином, а этот парень, я имею в виду граф, отвечал всем требованиям. Ваш муж не смог узнать его.

– Конечно, не смог. Они никогда не встречались. Я надеюсь, что в дальнейшем Вы не совершите подобных ошибок.

Внезапно Нэнси поняла, что если вор и его сообщники ждали возможности попасть в дом без приглашений, то сейчас у них была для этого прекрасная возможность. И детектив, и дворецкий находились вдали от входной двери уже несколько минут, а пожилой слуга остался один охранять ценные подарки!

Взволнованная, Нэнси вернулась в дом и поспешила на второй этаж. Дверь в комнату, в которой демонстрировались свадебные подарки, теперь была закрыта. Она осторожно повернула ручку и с удивлением обнаружила, что дверь заперта.

«Возможно, один из полицейских в штатском запер дверь, когда началась суматоха», – сказала она себе, стараясь не думать о худшем.

Нэнси заметила, что дверь в соседнюю спальню была приоткрыта. Она заглянул туда. Не увидев там никого, она на цыпочках зашла внутрь.

Бархатный занавес заслонял вход в запертую комнату. Скользнув неслышно к тяжёлой драпировке, Нэнси осторожно раздвинула её и вошла.

Невольно она отшатнулась увидев открывшуюся перед ней картину. Пожилой слуга лежал, растянувшись на полу, очевидно, без сознания.

Перед столом, на котором были выставлены серебряные вещицы, стоял мужчина в вечернем летнем костюме и в перчатках. На голове у него была бархатная маска-капюшон! Вор складывал свадебные подарки в сумку-мешок из тёмной ткани.

«Нужно позвать помощь!» – подумала Нэнси. Она взглянула на ближайший телефонный аппарат.

Вор, почувствовав, что за ним следят, обернулся.

– Так вот она, великая девушка-детектив! – зашипел он.

Его голос был голосом того бесцеремонного мужчины, который танцевал с ней на маскараде у Хендриков! Того, который перепутал её со своей помощницей!

Он выдернул длинный шнур из сумки и сильно натянул его между пальцами. Нэнси напряглась, когда он угрожающе шагнул к ней.

Глава 5. Странные числа


Мгновенно Нэнси схватила домашний телефон и нажала кнопку сигнала.

– На помощь! – закричала она в трубку.

К её изумлению, вор отскочил от неё и перепрыгнул через один из столов. Он открыл зеркальную дверь в стене и убежал, захлопнув её за собой.

Всё ещё зовя на помощь, Нэнси погналась за ним. Мужчина, очевидно, знал каждый дюйм запутанных коридоров этого дома. Он пробежал мимо задней залы, вбежал в какую-то дверь, а затем прямо на лестницу для слуг.

Нэнси кинулась за ним вниз по лестнице, крича: «Стой, вор!»

Достигнув подножия лестницы, она обнаружила запертую им дверь. Нэнси заколотила по ней, и вскоре дверь открыла перепуганная горничная. Через мгновение это место было полно возмущёнными людьми, пытающимися поймать беглеца. Никто не видел, как он вошёл через эту дверь.

Крики привлекли детектива Эмброуза и остальных полицейских в штатском. Немедленно они произвели обыск. Нэнси прислушивалась к голосу каждого мужчины, одетого в летний вечерний костюм, надеясь обнаружить того, кто говорил с ней наверху. Но, по-видимому, вор убежал.

«Может быть, я смогу узнать что-нибудь от того старого слуги», – сказала себе Нэнси.

Она отправилась наверх и обнаружила, что на её первый крик о помощи по телефону к пожилому мужчине поднялась горничная. Он уже пришёл в себя и сидел в кресле в спальне.

– Я не знаю, как это случилось, – сказал он. – Я даже не видел человека, ударившего меня. Он подкрался сзади.

В этот момент вошёл детектив Эмброуз. Он сообщил о неудаче в поимке возможного вора.

– По крайней мере, на этот раз он ушёл ни с чем, – отметил офицер. – Наша быстрая работа спасла свадебное серебро.

– Да, нам повезло, – ответила Нэнси, улыбнувшись при использовании детективом слова «наша».

Поскольку слуга-охранник не смог дать никаких улик, она вернулась на приём. Весёлость, которая царила здесь получасом ранее, исчезла.

Нэнси осталась на некоторое время, отбыв, когда невеста уехала. Дома она с удивлением обнаружила Бесс Марвин и Джорджи Фейн. Они объяснили, что прибыли в надежде услышать о событиях, приключившихся с ней на приёме.

Нэнси рассмеялась.

– Кто сказал, что со мной что-то произошло?

– Потому, что это написано у тебя на лице, – заявила Джорджи. – Давай. Расскажи нам. Ты снова встретилась с человеком в маске?

– Встретилась, – сказала Нэнси и продолжила рассказывать, как вор ускользнул от неё.

– Жаль, что меня не было там, – отметила Джорджи, её глаза смеялись. – Я бы помогла тебе задержать его, Нэнси.

–Твои мускулы пригодились бы, Джорджи. Он скользкий мошенник!

– Ты не боишься, что он попытается поквитаться с тобой? – нервно спросила Бесс. – В конце концов, ты сегодня нарушила его планы, Нэнси, и он не забудет этого.

– Я не беспокоюсь об этом.

– Вы с миссис Груин будете одни сегодня вечером, не так ли?

– Да, папа всё ещё в отъезде. Всё равно, я ничуть не боюсь.

В этот момент зазвонил телефон. В тихом доме звук показался пугающим.

– Это, наверное, папа звонит по межгороду, – сказала Нэнси. – Я ждала его звонка.

Извинившись, она вышла в холл и сняла телефонную трубку. Сначала на её приветствие не было ответа. Затем мужской голос проговорил чётко и со зловещей интонацией:

– Нэнси Дрю, держись подальше от чужих дел! Если ты этого не сделаешь, будь готова расплачиваться за последствия. Ещё одно предупреждение. Избавься от этой маски-капюшона. Оставь её не позже, чем через двадцать четыре часа, на ограде кладбища Хилсайд.

В телефонной трубке раздался щелчок, указывающий на конец одностороннего разговора. Бесс и Джорджи подошли к ней, понимая, что что-то не так.

– Это была угроза? – спросила Джорджи.

Нэнси кивнула.

– Мне приказали избавиться от чёрной маски, которую я нашла в доме Глории.

– Ох, Нэнси! – воскликнула Бесс. – Разве я не говорила тебе? Зачем ты забрала эту маску?

– Я намереваюсь придержать её, пока полиция не попросит её вернуть.

– Молодец, Нэн! – одобрила Джорджи. – Не позволяй этому человеку запудрить тебе мозги!

Бесс вздохнула.

– Ну, если ты не боишься, я думаю, что мы вполне можем поехать домой. Уже поздно. Но будь осторожна, Нэнси.

После того как девушки ушли, Нэнси заперла раму с натянутой на неё сеткой для защиты от насекомых, но оставила парадную дверь открытой, так как ночь была очень тёплой.

Она сидела некоторое время в гостиной, размышляя о новом повороте в деле. Потом она резко встала и отправилась к письменному столу и достала из ящика чёрную маску-капюшон.

Когда она осматривала её, из своей комнаты спустилась вниз миссис Груин.

– Нэнси, я думаю, тебе пора лечь в постель, – заметила она. Потом, увидев маску в руке девушки, она добавила с содроганием: – Снова размышляешь над этой зловещей вещью?

– Это моя самая ценная подсказка! Она может мне понадобиться, чтобы разыскать воров.

Нэнси сообщила экономке, что ей приказали избавиться от маски.

– Ну, так подчинись их приказу. Я слышала, как ты рассказывала сегодня вечером Бесс и Джорджи о своём приключении. Всё это кажется мне опасным.

– Прошу, Ханна, не надо так расстраиваться. Пожалуйста. Ты знаешь, что когда я попадаю в трудное положение, мне обычно удаётся выйти из него.

– Нет, это ты послушай, Нэнси Дрю. Когда-нибудь ты не сможешь найти выход. Я всё время волнуюсь за тебя и твоего отца. Два сапога пара!

– Ну, тогда, – ответила Нэнси, – нет необходимости беспокоиться, если я такая же, как папа. Он никогда не отступал перед трудным делом!

Экономка поняла, что бесполезно уговаривать Нэнси прекратить работу над тайной, раз она уже взялась за неё.

– Что же теперь, Нэнси? Почему ты так пристально смотришь на эту маску? – спросила Ханна.

– Просто пришло в голову, – ответила Нэнси, – что у вора должны быть веские причины, по которым он хочет её вернуть. Пожалуй, в ней содержится некая подсказка, и он не хочет, чтобы я её нашла.

Пока миссис Груин наблюдала, Нэнси разорвала белую шёлковую подкладку бархатной маски. К её разочарованию, внутри ничего не было спрятано.

– Думаю, я ошибалась, – призналась она с сожалением. – Я полагала, что какие-нибудь драгоценности или ещё нечто ценное может быть спрятано под подкладкой.

– Я зашью подкладку, – предложила экономка. – Только не сегодня. Я слишком сонная.

Когда Нэнси начала заправлять подкладку обратно, она заметила какие-то числа, написанные на обратной стороне.

– Что это? – удивилась она.

Поднеся её к более яркому свету, Нэнси прочитала числа: 621 626 628 71 75.

– Что это значит? – спросила миссис Груин.

– Хотела бы я знать, – ответила Нэнси.

– Чернила кажутся довольно свежими, – заметила миссис Груин. – Не выцветшими, как это было бы, если бы ткань была старая.

– Эти цифры могут быть кодом. Мне интересно…

В этот момент раздался телефонный звонок, и Нэнси поспешила ответить. На сей раз это был её отец.

– Я так рада слышать тебя. Как дела? – весело спросила Нэнси.

– Прекрасно. А у тебя?

Она сообщила всё, чем она занималась по делу, затем рассказала о числах на подкладке маски.

– Прочти их мне, – предложил мистер Дрю. Когда Нэнси перечислила их, он проговорил: – Очень интересно. Они звучат как даты.

– Ты имеешь в виду, что 621 – это двадцать первое июня?

– Да. А последняя – следующий день Днём независимости, четвертого июля.

– О, папа, ты великолепен! Это должны быть даты запланированных краж! Или женщина в яванском костюме записала их туда, или же кто-то написал их прежде, чем отдать ей маску, чтобы она их не забыла.

– Нэнси, вот тебе предложение. Позвони завтра с утра в компанию развлечений Лайтнер и выясни, совпадают ли они с вечеринками, которые те устраивают. Но будь осторожна, задавая вопросы.

– Буду! – заверила его Нэнси. – Пап, а когда ты вернёшься домой?

Мистер Дрю сказал, что, если не произойдёт ничего неожиданного, то он вернётся следующим вечером.

– Мы скучаем по тебе, – проговорила она. – Кстати, ты в Эксельсиоре в Амстаре, не так ли?

Когда Нэнси попрощалась, она услышала какой-то звук на крыльце. Думая, что кто-то пришёл, она пошла проверить свою догадку, но там никого не было.

«Показалось, наверное», – решила она. Девушка закрыла и заперла входную дверь, а затем отправилась в кровать.


Нэнси позвонила Линде Сили следующим утром в девять часов. Рассказав, где она получила эти даты, она спросила, были ли запланированы у Лайтнера на них какие-либо вечеринки.

– Да, у нас действительно были вечеринки в первые три даты, которые ты упомянула, – ответила Линда без колебания. – Я знаю, потому что сама работала над ними. Подожди, я проверю остальные.

Через несколько секунд она вернулась и сказала, что на первое июля также запланирована вечеринка, но в офисе не имелось никаких записей насчёт пятого числа.

– Я свяжусь с социальным редактором газеты, – сказала Нэнси. – Кто-то может давать большую вечеринку без услуг Лайтнера.

– Нэнси, если ты всё ещё работаешь над этой кражей, ты должна быть осторожна, – поспешно посоветовала Линда. – После того, что произошло вчера вечером на приёме, я боюсь.

Нэнси хотела задать уточняющие вопросы, но Линда внезапно предупредила, что она должна закончить разговор.

– Мистер Томбар идёт! – нервно проговорила она. – Я свяжусь с тобой позже.

– Всего одна вещь, – перебила Нэнси. – На даты, о которых мы говорили, запланированы вечеринки с маскарадом?

– Нет, там будут другие вечеринки, – прошептала Линда. – До свидания!

Следующий звонок Нэнси был в газету. Социальный редактор, её подруга, сказала, что не знает ни о каких больших вечеринках, запланированных на пятое июля.

– Если я услышу о какой-нибудь, Нэнси, я тебе позвоню.

Нэнси поблагодарила её. Положив трубку, она неподвижно сидела, погружённая в мысли. Её размышления прервал возбуждённый лай Того, её маленького терьера. Он вскочил на задние лапы и начал царапать подоконник.

– Того, что случилось? – спросила Нэнси.

Миссис Груин подошла к окну и осмотрела солнечную сторону двора. Нэнси присоединилась к ней. Никого не было видно.

– Того, на этот раз ты ошибся, – пожурила его Нэнси. – Там никого нет.

Маленький терьер, однако, продолжал лаять. Он подбежал к входной двери, дёргая головой и отчаянно скребясь лапами, будто пытаясь сказать Нэнси, что хочет, чтобы его выпустили.

– В чём может быть дело? – сказала она, нахмурившись. – Я никогда не видела, чтобы он так упорствовал.

Она приказала собаке отойти от двери и лечь. К её досаде, обычно послушный Того не обратил внимания на команду. Она направилась к нему, но обернулась от резкого возгласа Ханны.

– Кто-то прятался у окна! – прошептала экономка. – Нэнси, я только что видела длинную тень на крыльце.

Нэнси бросилась к двери, вспомнив звук, который она слышала ночью.

– Кто-то подслушивал нас! – воскликнула она.

Глава 6. Похищена!


Когда Нэнси открыла дверь, Того выскочил наружу. Пёсик помчался прямо к гаражу, яростно лая.

«Ладно, он всё-таки кого-то видел, – признала Нэнси. Она могла разглядеть нечёткие человеческие следы, ведущие прямо к окну, рядом с которым стоял телефон. – Кто-то подслушивал. Надо бы осмотреться получше».

Она попросила экономку понаблюдать из окна, когда она пойдёт за собакой в гараж. Здание было пустым.

Того бегал по двору, прижав нос к земле. Учуяв запах незнакомца, он бросился было за ним на улицу, но потерял след.

– Кто бы это ни был, он уже ушёл, Того, – сказала Нэнси, зазывая его обратно в дом. – Хороший пес! Ты очень старался.

Экономка была сильно расстроена из-за произошедшего.

– Наверное, это был член той Бархатной Банды, – отметила она. – Именно так их назвали в газете. Я подозреваю, что этот человек хотел забрать свой чёрный капюшон.

– А теперь прекрати волноваться, – попросила Нэнси. – Если бы он хотел его, то попытался бы войти. Всё же, я позвоню шефу МакГиннису.

Она ввела офицера в курс всего, что узнала, и спросила, может ли она по-прежнему хранить у себя маску, так как её отец хочет осмотреть её ещё раз.

– Хорошо, – сказал шеф полиции. – Пока у нас есть эти даты, важнее поработать над ними.

Миссис Груин продолжала нервничать, и Нэнси осталась с ней дома. Несколько часов спустя, когда они с Нэнси пошли наверх, экономка неожиданно вздрогнула.

– Послушай! – напряжённо проговорила она. – Что это было?

– Всего лишь дверной звонок. Я подойду.

– Будьте осторожна, Нэнси. Это может быть уловкой.

Подозрения экономки оказались необоснованными. Открыв дверь, Нэнси увидела посыльного с телеграфа. Она взяла адресованный ей конверт и разорвала его. В телеграмме было сказано:

АМСТАР

НАШЕЛ, ЧТО ОЗНАЧАЮТ ДАТЫ. ПРИЕЗЖАЙ КО МНЕ

ОТЕЛЬ ЭТИМ ВЕЧЕРОМ. ПРИНЕСИ МАСКУ.

Подпись "Папа".

– Дурные вести? – спросила миссис Груин, заглядывая через плечо.

– Не совсем. – Нэнси перечитала телеграмму. – Однако это сообщение меня удивило. Почему папа просит меня приехать в Амстар, когда он планировал вернуться домой сегодня вечером?

Она протянула телеграмму миссис Груин, чтобы та высказала своё мнение.

– Видимо, у твоего отца есть какая-то дополнительная информация о тайне, – произнесла она после прочтения.

– Эта телеграмма может быть подделкой.

– Возможно, – признала миссис Груин. – Что ж, значит, нужно проверить её.

Нэнси заказала междугородный звонок отцу. Гостиничный оператор сообщила ей, что Карсона Дрю не было в своей комнате. Однако, она заверила девушку, что он ещё не выехал.

Положив трубку телефона, Нэнси успокаивающе обратилась к обеспокоенной миссис Груин:

– Очевидно, что папа послал телеграмму, потому что хотел, чтобы я взяла маску и встретилась с ним.

Она позвонила на железнодорожную станцию и узнала, что до отправления единственного поезда в Амстар осталось меньше двух часов.

– Так как папа хочет, чтобы я была там сегодня вечером, мне придётся поехать, – заметила она.

Когда она говорила, Того вдруг зарычал и бросился к двери.

– Ещё один шпион! – воскликнула Ханна Груин. Она последовала за Нэнси, когда та выбежала на улицу.

Какой-то мужчина бросился через лужайку. Он вскочил в автомобиль, припаркованный перед соседним домом.

– Он ушёл! – мрачно сказала Нэнси, когда автомобиль с рёвом уехал прочь. Почувствовав волнение экономки, она добавила: – Может быть, Бесс и Джорджи следует остаться с тобой сегодня вечером. Я позвоню им.

Она позвонила Джорджи и попросила её приехать и захватить с собой Бесс.

– Будем через пятнадцать минут, – пообещала та.

Пока Ханна Груин поспешно гладила костюм для Нэнси, девушка-детектив начала собирать сумку с ночными принадлежностями.

«Я должна не забыть чёрную маску», – напомнила она себе.

Когда Бесс и Джорджи прибыли, они были удивлены, узнав, что она немедленно уезжает в Амстар.

– Нэнси, ты не поедешь одна! – выступила Бесс. – Мы с Джорджи едем с тобой. Кто-то может попытаться украсть эту маску, если ты будешь в одиночестве.

Джорджи щёлкнула пальцами.

– У меня идея. Она поможет нам получить доказательства совершённых краж.

– Что за идея? – нетерпеливо спросила Нэнси.

– Я стану тобой! Я могу надеть твою одежду и взять твою сумку.

– Это очень опасная идея. Я не думаю…

– Я настаиваю. В конце концов, думаю, это самый надёжный способ защитить детектива из Ривер-Хайтса номер один, – перебила её Джорджи. Она взбила свои волосы и добавила: – Мы возьмём напрокат парик со светлыми волосами для меня и с тёмно-коричневыми для тебя.

Нэнси задумалась. Хотя она беспокоилась о безопасности своей подруги, идея ей понравилась. Если догадки девочек верны, она сможет даже поймать человека, который хотел заполучить маску обратно!

– Ну, что скажешь? – подтолкнула подругу Джорджи.

– Есть один недостаток, – сообщила Нэнси. – Из-за соглядатаев не думаю, что кто-то из нас сможет взять напрокат парики.

– Эта проблема может быть легко решена, – Джорджи посмотрела через плечо Нэнси. – Вот человек, который сделает это. Здравствуйте, миссис Груин.

– Во что вы хотите втянуть меня на этот раз? – спросила экономка с улыбкой.

Пока Нэнси объясняла, Джорджи подошла к телефону и позвонила миссис Фейн и миссис Марвин, который дали своё разрешение на поездку. Десять минут спустя миссис Груин села в такси и отправилась в компанию развлечений Лайтнер.

Между тем девушки решили, что маска будет упакована в сумку Бесс. Как только миссис Груин вернулась с париками и железнодорожными билетами, Джорджи взяла чемодан с инициалами Нэнси, и кузины вернулись домой, чтобы переодеться для поездки.

– Поспешите! У нас не так много времени! – обратилась к ним Нэнси. – И, Бесс, возьми сумку без инициалов. Я тоже так сделаю.

– Я рада, что они будут с тобой, – объявила Ханна. – Тебе защита нужна больше, чем я.

Бесс и Нэнси встретились на платформе станции одновременно с прибытием поезда.

По предварительной договоренности они заняли места в задней части второго вагона. Вскоре пришла Джорджи со своим багажом. Сев в передней части вагона, она поставила чемодан так, чтобы инициалы Н.Д. были ясно видны любому, идущему по проходу.

– Я надеюсь, что трюк сработает, – прошептала Бесс.

– Сработает, – предсказала Нэнси, далее обе девушки оставались молчаливыми, переживая за безопасность Джорджи.

Нэнси толкнула Бесс, обращая её внимание на трёх пассажиров, которые вошли в вагон и оказались за спиной у Джорджи. Одним из них был черноглазая, угрюмая на вид женщина в шикарном строгом костюме. Её сопровождали двое мужчин.

Они тщательно осмотрели Джорджи, которая просматривала журнал. Затем их пристальные взгляды переместились к Нэнси и Бесс.

Женщина и один из мужчин сели через проход от Джорджи. Второй мужчина занял место прямо перед Бесс и Нэнси.

Это оказалось непредвиденным осложнением, теперь они не могли говорить, не опасаясь быть подслушанными. Тем не менее, Нэнси и Бесс торжествовали. Они были уверены, что их уловка сработала!

Три пассажира легко могли бы выбрать другие места. Вместо этого, двое сознательно сели рядом с девушкой, которую они принимали за Нэнси, а третий, вероятно, сел таким образом, чтобы подслушивать Нэнси и Бесс, единственных девушек в вагоне, если не считать Джорджи.

Нэнси откинулась в кресле и открыла журнал, но не стала читать его. Мужчина не обращал внимания на других пассажиров и углубился в изучение нью-йоркской газеты.

Через час кондуктор выкрикнул название небольшого, но шумного города. Нэнси заметила, что незнакомец отложил газету. Неужели он собирается покинуть поезд? Может быть, она ошибается насчёт него?

Нэнси с Бесс не решались поговорить даже шёпотом, но переглянулись.

Поезд начал замедлять ход у станции. Нэнси и Бесс подняли глаза, чтобы видеть, что будет делать пара через проход от Джорджи.

Темноволосая женщина поднялась, ступила через проход и склонилась над Джорджи. Когда она выпрямилась, замаскированная “Нэнси Дрю” резко наклонилась, очевидно, она была в обмороке!

– Ах, боже мой! Нашей дочери дурно, – провозгласила женщина громким голосом. – Мы должны немедленно выйти из поезда!

К этому времени поезд остановился на станции. Женщина схватила чемодан с инициалами Н. Д. Её спутник, взяв Джорджи на руки, понёс её к выходу.

Встревоженные, Нэнси и Бесс схватили свои чемоданы и бросились в погоню. Но их путь немедленно преградил мужчина, сидевший перед ними.

– К чему такая спешка, дорогуша? – спросил он, покачиваясь из стороны в сторону, чтобы не позволить им обойти его.

Теперь Нэнси поняла, почему он занял именно это место. Похищение Джорджи было запланировано, её похитители не хотели никакого вмешательства!

– Дайте нам пройти! – приказала Нэнси.

– У нас куча времени, лапочка.

– Нет, времени нет, – закричала Бесс.

Остальные пассажиры начали проявлять интерес к суматохе.

– Задний выход! – прошептала Нэнси.

Она повернула назад, а Бесс последовала за ней. Они спрыгнули со ступенек и, осмотрев платформу, увидели, как бесчувственную Джорджи усаживают в ожидавший автомобиль. Когда Нэнси и Бесс побросали свои вещи и побежали к нему, автомобиль умчался со станции!

Глава 7. Джорджи меняет мнение


– Стойте! Остановите машину! – отчаянно закричала Бесс. – Они похитили Джорджи!

– Это бесполезно, – сказала Нэнси, схватив подругу за руку. – Я иду за полицейским. Приободрись, Бесс, – добавила она твёрдо. – Попытайся отыскать того человека, который нас задержал.

Когда Нэнси умчалась, Бесс закусила дрожащую губу и повернулась. Она заметила мужчину; но, к её ужасу, он уезжал, причём в противоположную сторону от той, в которой скрылся автомобиль похитителей.

Тем временем Джорджи медленно приходила в сознание. Но она не могла двинуть ни одной мышцей, даже веком. Как будто издалека, она услышала, как какой-то мужчина произнёс:

– Молодцы. На этот раз Нэнси Дрю была не так умна. Вы получили маску?

– Она должна быть в её чемодане, – сообщил ему женский голос.

– Достань её быстро! Мы не можем потратить на это весь день, ты же знаешь. Её нужно сжечь до того, как девушка придет в себя. А затем мы заставим её говорить.

– Эффект лекарства, которое я ей дала, продлится долго, – сказала женщина.

Джорджи слышала, как она открывает замки на чемодане.

– Что-то не так, – пробормотала женщина. – Её здесь нет.

– Что?! – загремел мужчина.

– Посмотри на эту блузку с инициалами Д.Ф. Эта девушка не Нэнси Дрю!

– Идиотка! – взорвался другой мужчина. – Ты уверена?

– Но мы подумали из-за чемодана и её волос…

– Вы подумали! – передразнил её мужчина. – Я сам взгляну на девушку.

Он остановил машину у поляны на обочине дороги. Выйдя, водитель открыл заднюю дверь и уставился на, казалось, спящую Джорджи.

– Самозванка! Смотрите! На ней парик! – воскликнул он, сдёргивая его.

– Вас перехитрила Нэнси Дрю! – закричал второй мужчина. – Нет сомнений, что она уже знает о датах на маске. Теперь мы точно попали. И эта девушка приходит в себя, – он заметил, как Джорджи пошевельнулась. – Она будет помехой для нас. Завяжите ей глаза!

Джорджи попыталась открыть глаза, но не смогла это сделать, настолько её веки отяжелели. Носовым платком ей туго завязали глаза. Она понимала грозящую опасность, но даже эта мысль была не в состоянии вывести её из оцепенения.

– Где чёрный бархатный капюшон? – прошипела ей на ухо женщина. – Что с ним сделала Нэнси Дрю?

Ответа не было. Даже если бы Джорджи захотела, она была не способна ответить. Её ум был так затуманен, что вопрос женщины казался бессмысленным набором слов.

– Говори! – приказал водитель.

Но Джорджи одолевала дремота, и новое ощущение онемения распространилось по ее членам.

– Ты дала ей слишком большую дозу, – обвинил второй мужчина женщину. – Разве ты не видишь, что она снова собирается потерять сознание?

– Да, – вмешался водитель. – От неё сейчас не будет никакого толку!

– Ладно, ладно, – проворчала женщина. – Я дала ей слишком много лекарства. Но нам лучше убраться отсюда побыстрее, прежде чем эта девчонка Дрю не натравит на нас полицию.

– Слушайте! Едет автомобиль! – сказал водитель. – Давайте избавимся от этой малышки и смоемся!

Торопливо похитители вытащили Джорджи из автомобиля и прислонили к дереву, вместе с её сумочкой и чемоданом Нэнси.

– Ну, юная леди, как тебе это нравится? – усмехнулась женщина.

Она крепко схватила Джорджи за руку, шепча ей на ухо угрозы. Хотя Джорджи была в полубессознательном состоянии, эти слова глубоко запечатлелись в её мозгу.

– И я советую тебе не забывать мои слова! – закончила женщина с жестоким смехом.

– Давай! Поторопись! – закричал водитель.

Пара запрыгнула обратно в автомобиль, и тот унёсся прочь в облаке пыли. Джорджи издала вздох и обмякла у подножия дерева, погрузившись в сон.


Тем временем Бесс отыскала Нэнси, которая рассказывала их историю полицейскому. Когда она закончила, Бесс сообщила о побеге другого мужчины.

– Вы запомнили номер автомобиля похитителей? – спросил офицер.

Обе покачали головами.

– Всё произошло так быстро. У другого автомобиля я их тоже не видела, – извинилась Бесс и зарыдала.

– У похитителей был коричневый седан, – вспомнила Нэнси. – Он повернул направо на первом повороте. Сможете ли Вы выследить его?

– Я не могу уйти отсюда, но я доложу об этом, – сказал полицейский. – Вы заметили что-нибудь ещё?

– Нет, – ответила Нэнси. – То есть, ничего, что поможет нам сейчас.

На самом деле она сделала ещё одно мимолетное наблюдение. Когда автомобиль пересёк железнодорожные пути, она увидела маленький предмет, выпавший из окна. Издали он был похож на блестящий металлический диск. Нэнси хотела найти его, но только сейчас не было времени, и, кроме того, прибывал следующий поезд.

– Если похитители выехали на Олд Милл Роуд, то это дело полиции штата, – проговорил офицер. – Я позвоню им.

Девушки побежали обратно на платформу за своими сумками, но тотчас же вернулись. Они с нетерпением ожидали. Наконец, появился офицер.

– Хорошо, они попытаются взять след, – сообщил он, – но они бы хотели, чтобы вы, девушки, тоже поехали.

– Где мы встретимся с ними? – спросила Нэнси, переживая, что время идёт, и Джорджи увозят всё дальше и дальше.

– Их штаб-квартира находится на Олд Милл Роуд. Я отвезу вас туда.

Девушки подняли свои сумки и запрыгнули в его машину, которая помчалась к окраине города. По пути им не встретилось никаких следов коричневого седана.

Они подошли к ожидавшему автомобилю полиции штата с двумя офицерами, которые представились как лейтенанты Коннолли и Уайт.

Они узнали Нэнси по газетным снимкам, которыми часто сопровождались рассказы про её детективную работу. Нэнси поблагодарила их за похвалу, но быстро перевела их внимание на подробности похищения Джорджи.

– Бархатная Банда, да? – сказал Уайт. – Дело серьёзное.

Все четверо зорко высматривали машину похитителей. Не было никакого способа узнать, правильный ли маршрут они выбрали, когда отправились по извилистой Олд Милл Роуд.

Вскоре Уайт радировал главному офису, сообщая о неудаче и спрашивая, есть ли какие-либо новости из окружающих городов, приведённых в готовность. Ему сообщили, что похитители не были задержаны.

Офицер только закончил разговор, когда Нэнси закричала:

– Стоп! Посмотрите туда!

Её внимательные глаза заметили девушку, сидящую у дерева на краю леса.

– Это Джорджи!

Светловолосый парик исчез, и она, казалось, была в полубессознательном состоянии. Нэнси и Бесс выпрыгнули из машины и побежали к ней. Когда они осторожно встряхнули Джорджи, она открыла глаза.

– Нэнси! Бесс! – прошептала она и истерически заплакала на плече у Нэнси.

– Всё в порядке, Джорджи, – проговорила Нэнси.

Бесс обняла рукой талию дрожащей девушки.

– Нэнси, ты должна бросить это дело, – всхлипнула Джорджи. – Я настаиваю!

– Бросить? – недоверчиво повторила Нэнси. – Но, Джорджи, поразительно слышать, что ты предлагаешь такое! Ведь это ты убеждала меня разгадать его.

Полицейские подошли и слушали разговор девочек. Бесс коротко сообщила им о блестящей работе Нэнси по делу Бархатной Банды.

– Это удивительно! – заметил лейтенант Уайт. – Если Вы выследите воров с вечеринок, то я сниму перед Вами шляпу.

– Но она не должна больше работать над этим, – пробормотала Джорджи.

Нэнси и Бесс переглянулись. Это было совершенно не похоже на старую добрую Джорджи Фейн! Что же произошло?

Глава 8. Предательская табличка


Очевидно, Джорджи была сильно напугана похитителями, но хороший сон приведёт её в норму, решила Нэнси.

Лейтенант Уайт опустился на колени рядом с Джорджи и, взяв её за запястье, прослушал пульс девушки. Он нахмурился.

– Расскажите, что именно произошло, – попросил он.

– Какая-то женщина склонилась надо мной в поезде и поднесла носовой платок к носу и рту. Он пах очень сладко, и это заставило меня потерять сознание.

– Когда Вы впервые очнулись? – спросил Уайт.

– Я не знаю. Сколько сейчас времени?

– Я имею в виду, Вы очнулись в машине или уже после? – задал вопрос офицер.

– Были голоса… я…

Джорджи умолкла и снова потеряла сознание. К тому времени как они достигли города, Джорджи немного пришла в себя. Её осмотрел полицейский врач. Он сказал, что невозможно определить, какой препарат был введён девушке, но порекомендовал отвезти её домой и уложить в постель на несколько дней.

– Я позвоню маме, чтобы она приехала и забрала нас, – предложила Бесс.

Когда Нэнси позвонила отцу в отель в Амстар, чтобы объяснить задержку, она была поражена, узнав, что он выехал поздним утром.

«Значит, телеграмма была обманом, – подумала она. – Эти люди, безусловно, умны. Они подслушивали у моего дома и услышали, как мы строим планы!»

Она набрала домашний номер и узнала, что мистер Дрю был в своей адвокатской конторе. Она позвонила ему туда и объяснила, что произошло.

– Мне всё это совершенно не нравится, – сказал он. – Эта банда опасна. Тебе лучше забыть об этом деле, – посоветовал он.

– Но, папа, ты дал мне задание, и я хочу закончить его! – запротестовала Нэнси.

– Ну, ладно, – согласился он неохотно. – Но производи свою слежку в более безопасных местах. Ты будешь сегодня вечером дома?

– Да, папа.

В ожидании прибытия миссис Марвин Нэнси решила поискать на железнодорожной станции предмет, который, как она видела, выпал из автомобиля похитителей.

– Ох, Нэнси, – слабо сказал Джордж, – пожалуйста, не делай ничего, что может быть связано с этими ужасными людьми.

Видя, как глубоко обеспокоена её подруга, Нэнси решила, что никуда не пойдёт. Но мгновение спустя Джорджи заснула на кушетке в кабинете врача.

– Я вернусь прежде, чем она проснётся, – шепнула Нэнси Бесс и вышла из комнаты.

Сразу направившись к железнодорожной станции, она двадцать минут искала улику вдоль железнодорожных путей. Когда она уже собралась сдаться, её усилия были вознаграждены. Рядом с одним из стальных рельсов лежала прямоугольная металлическая табличка.

Юная сыщица сразу опознала её как платежную карту, выдаваемую в некоторых универмагах. Имя и номер на ней были стёрты, потому что она попала под колёса поезда, но были видны слова "Тей" и "Дом Асс".

«Тей, – подумала Нэнси. – Интересно, может ли это быть «Тейлор» в Ривер-Хайтсе. Возможно, один из воров там работает? Завтра я спрошу у их кредитного менеджера, не сможет ли он что-нибудь сообщить относительно этой карты».

Окрылённая, Нэнси вернулась в кабинет врача. Джорджи всё ещё дремала. Миссис Марвин прибыла через некоторое время и была очень обеспокоена, когда услышала детали того, что произошло. Врач заверил её, что девушка была в достаточно хорошей форме, чтобы отправиться домой, но она, вероятно, проспит всю дорогу. Он посоветовал, чтобы хотя бы пару дней Джорджи никто не беспокоил.

Джорджи проснулась, когда остальные обсуждали тему масок.

– Давайте не будем говорить о масках, – взмолилась она. – Хватит их с нас на всю оставшуюся жизнь!

Во время поездки в Ривер-Хайтс никто больше не касался этой темы. Сама Джорджи почти не разговаривала. Хотя она настаивала, что чувствует себя достаточно хорошо, её лицо оставалось бледным, девушка дрожала.


На следующий день Нэнси её не видела. Миссис Фейн оставила дочь в постели и не никого к ней не пускала, как и советовал доктор. Она сообщила, что Джорджи спала беспокойно и бессвязно говорила во сне, в основном, о Бархатной Банде.

«Бедная Джорджи! – грустно подумала Нэнси. – Это всё моя вина! Я не должна была позволять ей выдавать себя за меня».

По дороге к универмагу Тейлора Нэнси пробежалась по действиям воров. Со свадьбы у Беккеров о грабежах больше не сообщалось. Всё же, ни на мгновение она не считала, что воры покинули эти края. Когда наступит время, они ударят снова, возможно в те дни, что указаны на чёрном капюшоне.

Нэнси была принята в офисе мистера Джонсона, кредитного менеджера Тейлора. Не сообщив ему о событиях вчерашнего дня, она упомянула о возможной связи между ворами с вечеринки и картой, которую она принесла.

Мистер Джонсон внимательно осмотрел карту.

– Это одна из наших, всё верно, – сказал он. – Она была выдана работнику. Но рассказать Вам о нём или сообщить его имя невозможно.

– Невозможно? – разочарованно спросила Нэнси.

– У Тейлора несколько сотен сотрудников, которым были выданы карты.

– У Вас должны быть записи на всех, – напомнила ему Нэнси.

– У нас они есть. Но номер этой карточки стёрт. Я не могу допросить всех наших работников по такому слабому доказательству.

– Я знаю, как это можно проверить без особых усилий, – сказала Нэнси.

– Как?

– Методом исключения. Попросите всех своих сотрудников принести карты под предлогом замены. Естественно, человек, который потерял её, не сможет этого сделать.

Мистер Джонсон обдумал предложение.

– Вы очень хорошо знаете своё дело, мисс Дрю, – он улыбнулся. – Я сделаю это, даже если это причинит нам неудобства.

Удовлетворённая, Нэнси позвонила в офис своего отца. Он быстро отложил свою работу.

– Не могу сообщить ничего нового. Мистер Лайтнер заходил ко мне сегодня утром. Он по-прежнему обеспокоен угрозой судебных исков. Мы тянем время. А какие у тебя новости?

Нэнси сообщила ему, затем сказала, что собирается проследить за Томбаром сегодня в полдень.

– На безопасном расстоянии, – предостерёг мистер Дрю. – И скажи, что ты надеешься узнать?

Нэнси объяснила, что она видела, как Томбар выносил какой-то пакет из развлекательной компании в тот же день, когда исчез предательский плащ.

– Он очень умело сбил меня со следа, когда я последовала за ним, – продолжила она. – И он говорит гадости о Линде без какой-либо причины. Может быть, он боится, что она что-то узнает.

– Лучше держи свои подозрения при себе, пока у тебя не будет доказательств, которые можно предъявить.

– Я обещаю, папа.

Нэнси позвонила Линде Сили, которая сообщила ей, что мистер Томбар сегодня не пришёл.

– И таинственный порванный чёрный плащ больше никто не видел, – доложила Линда. – Но у меня есть ещё кое-что для тебя, – добавила девушка. – Ты придёшь в обеденный перерыв, не так ли?


В полдень обе девушки встретились у прилавка кафе и сели рядом. Линда сказала, что в офисе всё идет хорошо.

– Но я думаю, что в любое время что-то может произойти. Нэнси, ты бы хотела посетить музыкальный вечер?

– Когда?

– Завтра днём. В доме Элькина на бульваре Кенвуд. Мероприятие будет очень шикарным. Оно устраивается в честь французской певицы мадам де Велло.

– Его организует твоя компания?

– Да, и мистер Лайтнер говорит, что получит для тебя приглашение, если ты заинтересуешься. Я буду там.

Нэнси мгновенно решилась. Она насладится концертом, и есть возможность, что один из воров может туда заявиться. Завтра будет двадцать первого июня, а 621 было одной из дат в капюшоне.

– Где я встречусь с тобой, Линда?

– Мне, возможно, придётся приехать рано, – ответила та. – Вот что! Я пришлю твоё приглашение с посыльным. Тогда, если я буду занята, тебе не придётся ждать у двери.


На следующий день, приехав к дому Элькина, Нэнси предъявила своё приглашение дворецкому у главного входа. Холл и гостиная были богато обставлены бесценными предметами искусства. Она отправилась наверх и положила своё легкое пальто на одну из кроватей. Насколько Нэнси могла заметить, ни одного полицейского в штатском в доме не было.

Она спустилась вниз и остановилась около парадной двери так, чтобы могла тщательно изучить всех прибывающих. Несколько минут спустя Нэнси заметила Питера Томбара. Он тоже увидел её и подошёл.

– Ну, ну, – произнёс он с деланым добродушием, – Вы почитательница мадам де Велло?

– Я никогда не слышала, как она поёт, – ответила Нэнси. – Линда Сили здесь?

– Линды не будет, – сказал он кратко.

– Она больна?

– Нет. Она была необходима в другом месте. Я отправил её в другой дом. Я буду здесь сам.

Нэнси молчала, размышляя, было ли данное им объяснение действительной причиной того, что Линда не появилась.

– Как Вы сюда попали? – резко спросил Томбар Нэнси.

– По приглашению.

– А откуда Вы взяли приглашение? – прорычал мужчина. – Вашего имени не было в списке приглашённых.

Нэнси мило улыбнулась.

– Должно быть, Вы невнимательно смотрели.

Решив избежать дальнейших вопросов, Нэнси не спеша отошла. Она вошла в музыкальную комнату и села на последнем ряду рядом с дверью. Через несколько минут начался концерт.

Посидев достаточно долго, чтобы сделать вид, что она пришла только для того, чтобы послушать певицу, Нэнси ушла, чтобы начать свое расследование. Она на цыпочках вышла и остановилась на мгновение в главном зале. Остальные комнаты на нижнем этаже были пусты. Встретив одну из служанок, она спросила, знает ли она, куда делся человек из компании развлечений Лайтнер.

– Нет, мисс, – ответил горничная. – Я была наверху. Там находится только больная леди.

–Кто-то болен?

– Да, мисс. Одна из гостей. Всего несколько минут назад она попросила меня принести ей чашку чая из кухни. Я иду за ней.

– Где эта леди?

– В спальне, где гости оставили свои пальто.

Горничная поспешила на кухню. Нэнси заколебалась, обдумывая эту информацию. Была ли та женщина действительно больна? Поручение могло быть способом избавиться от горничной!

Молча Нэнси поднялась по лестнице в спальню и открыла прикрытую дверь. Стройная женщина стояла у комода, поспешно вынимая украшения из верхнего ящика!

В зеркале Нэнси мельком увидела жёсткое, наглое лицо. Она сразу поняла, что видела эту женщину раньше. Пожалуй, на балу у Хендриков? Да, именно так! Это была женщина в яванском костюме!

Теперь Нэнси поймала её с поличным. Она должна закрыть выход и позвать на помощь!

Прежде чем она успела повернуться, Нэнси внезапно схватили сзади. Она попыталась закричать, но ей это не удалось, так как чья-то большая рука зажала ей рот.

Грубо втолкнув в комнату, её положили лицом вниз на кровать среди летних пальто и придавили железной хваткой.

Глава 9. Несмываемые доказательства


– Хорошая работа! – услышала Нэнси слова воровки. – Поделом маленькой шпионке!

– Я подумал, что здесь что-то неладное, – ответил её сообщник, говоря с преувеличенным английским акцентом. По-прежнему с силой удерживая Нэнси, он усмехнулся: – Думаю, теперь она не скоро решится путаться у нас под ногами.

Его напарница сняла охапку пальто и жакетов, затем плотно обернула покрывало вокруг Нэнси, а одежду сложила поверх девушки.

– Убедись, что она больше не вмешается! – вскричала женщина.

– Нет времени, дорогая, – ответил мужчина. – Нам стоит поторопиться. Горничная вот-вот вернётся.

– Тогда избавься от этого дурацкого акцента, и давай убираться отсюда! – пробормотала его спутница.

Как раз в тот момент, когда Нэнси подумала, что наверняка задохнётся, мужчина внезапно ослабил хватку. Пара выбежала из комнаты.

Нэнси изо всех сил пыталась выпутаться из тяжёлого покрывала и лежащей на ней бременем одежды.


Когда она, наконец, поднялась на ноги и вышла в коридор, мужчины и женщины не было видно. В этот момент горничная, которая ходила за чаем, открыла дверь с чёрной лестницы.

– Боже милостивый! – воскликнула она, взглянув на Нэнси. – Что с Вами случилось?

Только теперь Нэнси поняла, какой растрепанной она должна выглядеть. Её платье помялось, а волосы спутались.

– Женщина, которая притворялась больной, – воровка! Она и некий мужчина пытались задушить меня. Вы видели, как кто-нибудь выходил?

– Нет, мисс, – ответила испуганная горничная, поставив поднос на столике в холле.

Нэнси сказала:

– Может быть, они прячутся в одной из спален. Пойдёмте. Давайте заглянем в них!

Они обыскали спальни, заглядывая в шкафы и всевозможные укрытия до тех пор, пока не удостоверились, что на втором этаже никого не было. Нэнси расчесала волосы и разгладила платье перед тем, как спуститься вниз. В кухне она нашла Томбара, дающего указания официантам.

– Гости не имеют права находиться здесь, – сказал он ледяным тоном.

Нэнси не испугалась.

– Я пришла за сэндвичем, – проговорила она, беря один с подноса. – Я всего лишь проголодалась.

Она улыбнулась и закрыла дверь. В этот момент взрыв аплодисментов известил, что музыкальный вечер закончился. Мгновение спустя гости стали собираться в столовой на чай.

Нэнси отыскала хозяйку, представилась и шёпотом рассказала ей о том, что произошло.

– Я не знаю, взяла ли эта женщина что-нибудь, – проговорила она. – Вам лучше самой проверить.

Вместе они поднялись наверх. Миссис Элькин призналась, что не представляла вечеринки со снующими повсюду детективами, и поэтому отказалась от них.

– Каждый человек в списке приглашённых – мой друг, – сказала она. – Не понимаю, как вор мог прокрасться в дом.

Миссис Элькин закричала в испуге, когда обнаружила, что несколько ценных ювелирных изделий пропали без следа. Она сразу же позвонила в полицию, где ей пообещали прислать женщину-детектива в штатском.

– У меня есть одна догадка, – пока они ожидали полицейского, проговорила Нэнси. – Возможно, воровка оставила здесь пальто, по которому её можно будет идентифицировать.

Когда женщина-детектив прибыла, она сразу ухватилась за эту мысль и занялась одеждой. Хозяйку попросили опознать каждую гостью, как та придёт за своей верхней одеждой. Наконец, все пальто были разобраны за исключением одного – длинного, льняного синего пальто с большими карманами.

– Владелица не придёт за этим пальто, это очевидно! – сказала Нэнси. – Мне кажется, что его носила воровка!

Взяв его, она осмотрела пальто в поисках улик. В одном кармане был набор для грима. В другом – бархатная маска-капюшон! Нэнси разорвала швы подкладки. В этой маске не было никаких цифр.

Женщина-полицейский разорвала подкладку пальто. Внутри ничего не было, и на одежде не было никаких пометок.

– Я заберу пальто, маску и косметичку в участок, – сказала она.


Когда Нэнси вернулась домой, ей позвонила Линда Сили, чтобы извиниться за своё отсутствие на музыкальном вечере.

– Мистер Томбар послал меня по пустяковому заданию вместо себя, – пояснила она. – Я полагаю, что он думал, будто я не способна справиться с этим делом.

Нэнси заметила, что мистер Томбар тоже справился не слишком-то эффективно, и рассказала о краже.

– О, как ужасно! – воскликнула Линда.

После телефонного разговора Нэнси сидела, задумавшись. Внезапно к ней пришла идея. Нужно провести химический анализ чернил, которые она обнаружила на подкладке первой маски-капюшона.


Утром она отправилась в лабораторию, где ей сообщил один из химиков, что чернила довольно редкие. Они недавно появились на рынке и использовались исключительно для маркировки одежды.

– Значит, любая химчистка может иметь подобные чернила? – уточнила Нэнси.

– Не обязательно, – ответил химик. – Данный вид чернил довольно дорог.

Нэнси была взволнована. «Использовала ли их компания развлечений Лайтнер?» – подумала она. В полдень она нашла Линду в кафе и спросила, как помечались костюмы и маски.

– О, мы используем специальные несмываемые чернила, которые сохраняются навсегда, – ответила Линда.

– Не могла бы ты мне одолжить бутылочку?

– Думаю, что да. Как скоро они тебе нужны, Нэнси?

– Немедленно, если это возможно.

– Подожди здесь, посмотрим, смогу ли я вынести одну из кладовки, – проговорила Линда.

Десять минут спустя она вернулась с бутылкой чернил, упакованной в офисный конверт. Когда она передала её Нэнси, в кафе вошёл Питер Томбар.

Он не мог знать, что было в толстом конверте, потому что Нэнси быстро спрятала его в сумочку. Тем не менее, он пристально оглядел двух девушек, а затем подошёл к прилавку с газированной водой.

– Мисс Сили, Вы уже на пять минут превысили свой обед, – сказал он.

– Мне очень жаль, мистер Томбар. Я… я уже ухожу.

– Уходите? Я думал, что Вы только пришли. Разве Вы не передали…?

– Вы обедаете здесь? – перебила его Нэнси

Томбар посмотрел на неё, но ничего не ответил. Линда воспользовалась моментом, чтобы сбежать.

Нэнси сожалела о встрече с Томбаром. Он не мог знать, что дала ей Линда, но у него могли возникнуть подозрения.

Едва Томбар покинул кафе, как Нэнси отправилась обратно в лабораторию. Она отдала химику бутылку чернил для анализа и стала ждать его отчёта.

Наконец, он вернулся. Ей сообщили, что жидкость была идентична той, которая использовалась для записи чисел на подкладке в маске-капюшоне.

«Какое важное открытие!» – подумала Нэнси и поспешила из лаборатории, чтобы вернуть бутылку Линде.

Нэнси поговорила с Линдой нескольких минут. В тот момент, когда ей удалось передать ей конверт с бутылкой, из задней комнаты вышел Томбар. Он резко остановился, увидев двух девушек.

– Мисс Сили, – произнёс он холодно, – предлагаю Вам вернуться к работе, которую Вы оставили. Я помогу мисс Дрю.

– Неважно, – быстро произнесла Нэнси. – Я уже ухожу!

Она весело вышла, но сердце её тревожно колотилось. Видел ли этот мужчина, как она отдавала бутылку?


В воскресенье она рассказала отцу о чернилах-подсказке.

– Теперь я уверена, что кто-то в Лайтнере является членом банды, – проговорила Нэнси. – Если бы я только могла поработать там несколько дней, то у меня была бы возможность понаблюдать за всеми.

– А ты не могла бы помочь Линде с офисной работой? Я уверен, что мистер Лайтнер даст своё разрешение.

Отец Нэнси позвонил хозяину фирмы домой. После краткой беседы он попрощался.

– Всё улажено, – сообщил мистер Дрю. – Мистер Лайтнер охотно согласился на предложение.


Нэнси появилась в компании развлечений Лайтнер точно в девять часов в понедельник утром. С некоторым удивлением она отметила реакцию Томбара на её приход. Окинув её при встрече недружелюбным взглядом, затем он демонстративно игнорировал Нэнси.

Нэнси провела ничем не примечательное утро, сортируя письма и разбирая картотеку. Всякий раз, когда она собиралась воспользоваться возможностью, чтобы проскользнуть в кладовые в поисках улик, неожиданно появлялся Томбар.

«Хоть он и не разговаривает со мной, но он определённо следит за каждым моим шагом, – подумала юная сыщица. – Я отложу всё до обеда. Когда он уйдёт, я смогу тут осмотреться».

Но когда наступил полдень, помощник управляющего не уехал. Не уехал он и в час дня. К ужасу Нэнси, она заметила, что он ест сэндвичи прямо за своим столом.

«Очевидно, сегодня он не собирается уходить отсюда», – сказала себе Нэнси.

Это оказалось правдой. К концу дня Нэнси изнемогала от голода. Её глаза болели от утомительной картотеки, и она была разочарована.

Когда наступило пять часов, Нэнси покинула офис Лайтнера, не попрощавшись с Линдой. Однако, сразу после ужина девушка сама позвонила Нэнси.

– Это случилось! – объявила она драматично. – И я не знаю, что делать!

– Ещё одно ограбление? – ахнула Нэнси.

– Да нет же. Меня уволили!

Глава 10. Новая хитрость


Линда вывалила на подругу историю своего увольнения мистером Томбаром, который не дал ей ни одного шанса защитить себя.

– Он провёл инвентаризацию в субботу. Только один маленький пузырёк с чернилами был открыт без его разрешения! Но разве это когда-то имело значения! Он сразу же заподозрил меня.

– Ты не говорила ему, что одолжила чернила мне?

– Нет, но по тому, как он расспрашивал меня, я думаю, что он уже догадался. Во всяком случае, он заставил меня признаться, что это я взяла бутылку с полки. Я предложила оплатить стоимость полного пузырька, но он даже не стал слушать. Он просто сказал мне, что я уволена.

– Линда, не переживай пока особо, – успокоила её Нэнси. – Отдохни несколько дней, а я помогу тебе вернуть твою работу или найду другую, получше, где не будет никакого мистера Томбара.

– О, Нэнси, ты так добра! – вскричала Линда, рассыпаясь в благодарностях.

Хотя Нэнси казалась уверенной, она была обеспокоена. Теперь, когда Линда была уволена, она не сможет получать информацию в компании развлечений. Что ещё хуже, сам мистер Лайтнер позвонил несколько минут спустя, чтобы сообщить, что дела в офисе находятся сейчас в небольшом беспорядке, и Нэнси лучше не возвращаться на работу теперь, когда Линда ушла.

– Я сожалею, – сказала Нэнси. – Но я же могу заглянуть к Вам, не так ли? Я хотела бы поговорить с Вами о некоторых вещах.

– В любое время.

Повесив трубку, Нэнси сидела задумавшись. Ни одна тайна, которую она когда-либо пыталась раскрыть, никогда так не сбивала её с толку. Кроме того, Джорджи Фейн ещё не оправилась от своего пугающего приключения.

– Я чувствую себя просто ужасно из-за этого, – сказала Нэнси Ханне Груин. – Джорджи слаба, и у неё нет аппетита. Но что ещё хуже, ей становится хуже, как только речь заходит о ворах с вечеринок, и каждый раз, когда я вижу её, она просит меня бросить это дело.

– Эти преступники, вероятно, угрожали ей, – предположила Ханна.

Нэнси кивнула.

– Это объясняет её просьбы прекратить дело, – признала Нэнси.


На следующее утро она решила навестить мистера Лайтнера по поводу Линды. Пока Нэнси направлялась в центр, её мысли снова вернулись к Джорджи.

«Что-то надо для неё сделать! – решила Нэнси, припарковавшись перед зданием развлекательной компании. – Если бы я только могла раскрыть тайну».

Она направилась сразу в офис мистера Лайтнера. Он вежливо выслушал её просьбу взять Линду обратно, но покачал головой.

– Обычно я оставляю вопросы занятости в этом отделе на усмотрение мистера Томбара, – сказал он. – Если он уволил Линду, должно быть, на это было серьёзное основание.

– Вообще-то, это была моя вина, мистер Лайтнер, – Нэнси объяснила, что она попросила Линду одолжить чернила. – Если бы она не пыталась помочь мне, этого никогда бы не произошло.

– Это несколько меняет картину, – признал президент компании. – Но, возможно, у мистера Томбара были также и другие причины. В конце концов, девушка была под подозрением.

– Несправедливым подозрением, я уверена, мистер Лайтнер. Она даже не была на том музыкальном вечере, где произошло ограбление.

– Я знаю, – сказал мистер Лайтнер. – Но были и другие вечеринки, и кое-какие кражи прямо здесь, породившие сомнения относительно её честности.

– Если бы я смогла доказать, что она невиновна, Вы бы приняли Линду обратно? – спросила Нэнси.

– Ну… э-э… да. Конечно, если мистер Томбар согласен.

Нэнси поняла, что Линде будут нужны рекомендации для устройства на новую работу. Она не сможет получить их от своего бывшего работодателя.

Мысли быстро проносились в голове Нэнси. Она могла помочь Линде, только поймав воров! Нэнси должна получить приглашение на двадцать шестое июня.

– Мистер Лайтнер, – начала она, – Вы, конечно, знаете, что я пытаюсь помочь папе разгадать тайну воров с вечеринок.

Мужчина улыбнулся.

– Да, он сказал мне, что даже я был под подозрением какое-то время!

– Могу ли я пойти на лекцию к Клэйтонам? – спросила Нэнси.

Он охотно дал своё согласие, сказав ей встретиться с ним там в семь тридцать в среду вечером.

– Я беру это под личный контроль, – сообщил он ей. – Я решил, что пора мне произвести своё собственное небольшое расследование.

– Значит, мистера Томбара там не будет?

– Нет, – ответил мистер Лайтнер. – Он в гневе и из-за этого тоже. Но это к делу не относится.

Дальнейший разговор показал, что Питер Томбар был раздражён ещё и потому, что мистер Лайтнер просил его не отлучаться так надолго во время ленча.

Нэнси улыбнулась. «Этот мужчина должен был заниматься чем-то важным, – подумала она. – Ну что ж, если он не сможет этого больше делать, то пропала ещё одна ниточка».

Заговорив снова о лекции, она предложила, чтобы в качестве меры предосторожности все пригласительные билеты были отмечены специальным завитком. Тогда ни один незваный гость не сможет прокрасться незамеченным. Мистер Лайтнер немедленно согласился на предложение Нэнси.

– У меня есть здесь пачка, готовая к отправке, – сказал он ей. – Мы отметим их сейчас? Посыльный доставит их сегодня вечером.

Работа была выполнена быстро. Каждое приглашение было помечено на обратной стороне.

– Крайне важно, чтобы мы никому не рассказывали о том, что мы сделали, – посоветовала Нэнси мистеру Лайтнеру. – Даже Вашему секретарю или мистеру Томбару.

– Им обоим можно доверять.

– Тем не менее, давайте оставим это нашим секретом.

– Очень хорошо, – согласился мистер Лайтнер. – Я буду лично проверять каждое приглашение на входе.


После обеда Нэнси отправилась в офис мистера Джонсона, чтобы расспросить, есть ли какие-то успехи с картами работников. Оказалось, что процесс идёт очень медленно. Он сказал, что не решился торопить сотрудников, чтобы тот, кто замешан в этом деле, не заподозрил, что скрывается за этим планом.

– Я дам Вам знать, если что-то выяснится, – пообещал кредитный менеджер.


У Нэнси состоялся долгий разговор с отцом. Мистер Дрю сказал, что он решил взяться за дело Лайтнера, благодаря успехам в расследовании своей дочери. Но владелец компании отказывался верить, что кто-то из его нынешних сотрудников может быть нечестен.

– Его клиенты становятся нетерпеливы и намерены подать свои иски, – сказал мистер Дрю, – но мы тянет время.

– Если бы я только могла обнаружить что-то стоящее! – вздохнула Нэнси.


Она провела остаток дня с Джорджи, пославшей за ней. Девушка по-прежнему была вялой, её состояние не стало лучше, и Нэнси жалела, что подруга не может помочь в поисках. Всё, что она могла сделать, это попытаться развеселить Джорджи.

Бесс уехала из города, оставив Нэнси одну развлекать подругу.

«Но я не должна сдаваться ни на секунду», – решила она.

Расстроенная Джорджи снова начала умолять Нэнси отказаться от этого дела.

– Ты… ты просто должна перестать работать над ним, – взмолилась она.

– Джорджи, что с тобой случилось? – спросила Нэнси. – Этот случай ничем не отличается от других, над которыми я работала.

– Он гораздо более опасен. Нэнси, пожалуйста…

Юная сыщица погладила руку Джорджи.

– Я буду осторожна, на самом деле буду, – пообещала она. – Завтра я собираюсь на совершенно безопасную высокоинтеллектуальную лекцию!


На следующий вечер Нэнси рано прибыла в дом Клейтона. К своей досаде она обнаружила там Томбара.

– Не было необходимости в его присутствии здесь, – сказал мистер Лайтнер Нэнси. – Но он настоял на том, что я могу столкнуться с трудностью, работая с непривычными деталями.

Нэнси улыбнулась и воздержалась от комментариев. Ей было очевидно, что Томбар хотел быть здесь! Демонстративно управляя расстановкой стульев, он суетился, с ворчанием раздавая приказы каждому встречному.

Мистер Лайтнер направился к парадной двери для проверки каждого предъявляемого приглашения. Нэнси стояла рядом, внимательно изучая прибывающих гостей. Всё, казалось, идёт просто замечательно и не вызывает никаких подозрений.

– Пока всё хорошо, – вскоре прошептал мистер Лайтнер Нэнси. – По крайней мере, две трети гостей уже пришли. И все приглашения подлинные.

Нэнси наблюдала за каким-то мужчиной, слонявшимся на улице около парковки. Она обратила на него внимание мистера Лайтнера.

– О, не беспокойтесь из-за него. Это частный детектив, которого я нанял. После начала программы он зайдёт внутрь и поможет присматривать за всеми.

Через несколько минут лекция началась. Не все приглашения были сданы, поэтому мистер Лайтнер остался у парадной двери встречать опаздывающих.

– Похоже, что воры с вечеринок не намерены здесь появляться, – заметила Нэнси. – Только, чтобы убедиться, что никто не бродит по саду, я прогуляюсь снаружи.

Она обошла дом, отметив, что все окна первого этажа находились очень высоко над землёй. Было бы трудно подняться через них и крайне опасно спускаться таким образом!

Во время своего обхода Нэнси пришла к стоянке и побрела среди машин. Приблизившись к длинному чёрному седану, она с удивлением увидела какого-то мужчину, лежащего на земле, чуть ли не под передними колесами.

«Ох, – подумала она, – ему плохо!»

Опустившись на колени, она поняла, что он был без сознания. Пока разные предположения, одно хуже другого, проносились в её голове, она испытала ещё один шок. Весь свет в доме Клейтона внезапно погас!

Глава 11. Добыча на продажу


Нэнси чувствовала, что будет жестоко оставить мужчину лежащим без сознания на земле. Всё же ей хотелось вернуться во внезапно потемневший дом. Она была уверена, что происходило ещё одно ограбление!

Когда Нэнси склонилась над незнакомцем, она почувствовала своеобразный сладкий запах на его одежде. Она тут же вспомнила о приключении Джорджи в поезде.

«Этот человек находится под воздействием наркотиков, так же, как и она тогда! – решила Нэнси. – И это те же люди! Они должны быть в доме!»

Несколько раз она звала на помощь, но никто не приходил. Вероятно, люди в доме не могли слышать её. Через несколько минут свет снова зажёгся.

«Если бы только кто-нибудь пришёл сюда, чтобы я могла уйти! – грустно подумала Нэнси. – Воры, вероятно, в эту самую минуту пытаются уйти».

Она надеялась, что члены Бархатной Банды в попытке сбежать окажутся на стоянке, дав ей шанс перехватить их. Но время шло, а никто не появлялся.

Нэнси стала растирать запястья незнакомца, и вскоре он застонал.

–Помогите! – выкрикнул он слабо, потом заметил Нэнси и безучастно посмотрел ей в лицо. – Где я? – пробормотал он.

– Вы на стоянке у дома Клэйтонов, – сказала ему Нэнси. – Вы можете сесть?

– Думаю, да, – проговорил он слабо. Она осторожно помогла ему принять сидячее положение.

– Так лучше, – пробормотал он. – Я скоро буду в порядке.

– Вы можете вспомнить, что с Вами случилось? – спросила Нэнси.

– Картина постепенно проясняется, – сказал он, проводя рукой по глазам. – Когда я вышел из машины, меня схватили сзади. К моему лицу прижали платок со специфическим запахом.

– Ваш бумажник. Он всё ещё у Вас?

Гость порылся в кармане.

– Пропал, – признался он с сожалением. – Меня ограбили.

– У Вас было там что-нибудь, кроме денег? – спросила Нэнси.

– Да… несколько бумаг, в том числе приглашение на лекцию.

Незнакомец, назвавший себя Альбертом Дж. Бруннером, сообщил, что он пришёл один. Нэнси представилась и рассказала ему о своих подозрениях. Она предложила помочь мистеру Бруннеру пройти в дом, сказав, что нужно вызвать доктора.

Нэнси удалось помочь мужчине пройти небольшое расстояние до дома. Там она была освобождена от своих обязанностей двумя заботливыми слугами.

Нэнси немедленно отыскала мистера Лайтнера. Но даже он полагал, что темнота была следствием временного отключения электроэнергии.

Расследование было начато сразу же. Оно показало, что с первого этажа пропали ценные серебряные изделия и статуэтки, а со второго – ювелирные изделия.

– Это разорит меня! – признался мистер Лайтнер Нэнси.

– Может, всё не настолько плохо, – попыталась успокоить его Нэнси. – Между прочим, где мистер Томбар?

– Я не видел его. Думаю, он ищет этих воров.

Нэнси решили выяснить это. Проверив комнату за комнатой, она, наконец, нашла его на кухне, раздающим указания поставщикам провизии. Нэнси понаблюдала Томбаром, пока он не освободился, а затем, будто бы невзначай, заговорила с ним о краже.

– Я была на улице и ничего не видела, – прощебетала она. – А Вы?

– Это что, допрос с пристрастием? – огрызнулся на неё Томбар и зашагал прочь.

Она больше ничего не могла сделать. Полиция прибыла и начала расследование. Нэнси слушала, когда они производили обычную проверку. Тот же самый почерк ограбления, что и прежде! Никаких улик коварные воры с вечеринок не оставляли!


По дороге домой Нэнси думал о Бархатной Банде. Они никогда не будут пойманы обычными способами. Они слишком умны и избегают всех ловушек, подготовленных для них.

Мысли Нэнси также вернулись к Томбару. Этот мужчина был загадкой. Он был, конечно, верен своей работе, и, так как ничего не знал о метках на приглашениях, не мог предупредить о них воров.

«Тем не менее, я не доверяю ему, – сказала Нэнси сама себе. – Мне хотелось бы пойти на эту свадьбу в пятницу вечером. Тогда я бы смогла понаблюдать за Томбаром. Но я не могу отказаться от танцевальной вечеринки Хелен Тайн. И Нед никогда не простит мне этого».


На следующее утро за завтраком Нэнси перебирала в уме варианты действий, когда пришла Бесс Марвин.

– Привет, Нэнси! – проговорила она, не улыбнувшись.

– И тебе привет. Что случилось, Бесс? Ты обычно не появляешься у меня так рано.

– Это из-за Джорджи. Врач говорит, что она всё ещё не оправилась от последствий того страшного похищения. Лично я думаю, что здесь нечто большее. Джорджи чего-то до смерти боится.

– Она раньше никогда ничего не боялась.

– Я знаю, – печально согласилась Бесс. – С ней происходит нечто странное, её как будто заколдовали. Не хочешь поговорить с ней? По каким-то причинам, она особенно беспокоится из-за тебя.

– Из-за меня? – повторила с удивлением Нэнси. Несколько минут спустя они покинули дом, чтобы навестить Джорджи.

Девушка не выглядела больной, хотя и откинулась на подушки кресла в гостиной. После того, как Нэнси поболтала с ней несколько минут, она поняла, что Бесс была права.

– Что случилось прошлой ночью? – с тревогой спросила Джорджи. – Я прочитала об ограблении в газете. Уверена, ты была там.

– Да.

– Нэнси, я просила тебя отказаться от этого дела! Ты не понимаешь, кто тебе противостоит. Этих злодеев ничто, ничто не остановит, – истерично выкрикнула Джорджи.

Бесс и Нэнси, как могли, успокоили свою подругу, но Нэнси так и не дала обещание полностью отказаться от своего расследования. Заглянула миссис Фейн, и несколько минут спустя девушки ушли.

– Мои посещения, кажется, только ещё больше волнуют бедную Джорджи, – отметила Нэнси, когда они с Бесс оказались на улице.

– Мы должны избегать разговоров о тайне, когда находимся с ней, – предложила Бесс.

– Но именно она всегда поднимает этот вопрос, – напомнила Нэнси со вздохом. – Бесс, это ужасно.

– Я знаю. Может быть, ты должна отказаться от дела, или, по крайней мере, притвориться, что отказываешься. Тогда, возможно, Джорджи станет лучше.

– Я последую твоему совету, – пообещала Нэнси. – Я хорошо притворюсь. А сейчас я собираюсь к Тейлору. Хочешь присоединиться?

– Конечно.

Они обратились к мистеру Джонсону и задали вопрос о возвращении работниками карточек.

– Ещё многие не приходили, – сообщил он. – Мы слишком заняты, чтобы обойти и собрать их. Извините. Я сообщу, когда это произойдёт.

Нэнси была глубоко разочарована отсутствием его заинтересованности.

– Я не могу понять его, – пожаловалась она Бесс. – Его, кажется, совсем не волнует, работает у него вор или нет.

Когда они проходили мимо витрины с ювелирными изделиями, Нэнси заметила Элис Томпсон, бывший одноклассницу, которая недавно была принята на работу к Тейлору. Девушки поболтали нескольких минут. Нэнси спросила Элис, вернула ли она свою карточку по указанию руководства.

– Нет, – ответила Элис. – Я собиралась, но потом пришло сообщение об отмене приказа.

– Отмене! Почему?

– Я не знаю. Просто сказали, что мы не должны сдавать карточки, вот и всё.

«Так вот почему их так мало вернули, – размышляла Нэнси. – Интересно, сам ли мистер Джонсон отдал приказ».

Желая узнать правду, они с Бесс сразу же вернулись в офис кредитного менеджера. Мистер Джонсон отсутствовал, но его секретарь заверила девушек, что он не отменял приказ.

– Тем не менее, на вашем месте, я не беспокоила бы его из-за этого, – посоветовала она. – У него сегодня важная конференция. Это дело раздражает его.

Нэнси чувствовала себя полностью разбитой. Это был такой хороший шанс поймать вора, и он упущен!

– Думаю, мне придётся отказаться от этой идеи, – призналась она Бесс.

– О, ты придумаешь что-нибудь ещё, – преданно сказала её подруга.

Имея массу свободного времени, девушки отправились праздно бродить по магазину. Бесс разглядывала блузки и выбрала одну. В завершение, они вернулись в ювелирный отдел, чтобы купить подарок ко дню рождения миссис Марвин.

– Сегодня утром к нам поступила новая партия товара. Я выставила их на витрине, – сказала Элис Бесс. – У нас есть прекрасная миниатюра на фарфоре. Я покажу её тебе.

– Боюсь, это будет слишком дорого…

– Только не это, – улыбнулась Элис. – Цена, на мой взгляд, смехотворно низкая. На самом деле, я была поражена, когда увидела ценник. Взгляните.

Она отвела девушек к прилавку, на котором был выставлен ряд небольших подарков. Одной из них была миниатюра Марии Антуанетты.

Нэнси ошеломленно вздохнула. Она не могла поверить своим глазам. Прекрасная роспись походила на ту, что была украдена из дома Глории Хендрик!

Глава 12. Удачное открытие


– Это, должно быть, украденная миниатюра! – ахнула Нэнси.

– Наверное, просто копия, – предположила Бесс.

– Не похоже на копию, – настаивала Нэнси. – Золотая рамка имеет ряд мелких царапин, как если бы она была старинной. Бесс, я уверена, что это было похищено из коллекции Хендриков.

Обе девушки тщательно осмотрели миниатюру, и Нэнси сказала, что видела её до ограбления.

– Но, Нэнси, Тейлор не принимает краденые товары, – возразила Элис.

– Несомненно. Но владельцы могли не знать, что миниатюра краденая. Возможно, они получили её от антиквара.

Все согласились, что цена на миниатюру была слишком низкой, даже если бы она была всего лишь отличной копией. Нэнси незамедлительно купила её. Она собиралась выяснить наверняка, была ли она украдена у Хендриков.

– У вас есть ещё что-то подобное? – спросила Нэнси.

– Я знаю, что груз пришёл, но пока разгрузили ещё не все товары, – ответила Элис. – Я спрошу мистера Уоткинса. Он глава нашего отдела.

Мистер Уоткинс был коренастым, седым мужчиной в очках. Увидев миниатюру, которую упаковывали для Нэнси, он быстро взглянул на ценник.

– На этом лоте, должно быть, неправильно указана цена, – произнёс он. – Тейлор, конечно, не заставит Вас оплачивать больше, но я обязан проверить счета-фактуры, прежде чем какие-либо другие товары будут проданы.

Нэнси выразила желание увидеть остальные миниатюры.

– Мы посмотрим на них, – сказал пожилой мужчина. – Пойдёмте со мной в маркировочную комнату.

Он отвёл Нэнси и Бесс к заднему выходу в стоящее через дорогу здание, используемое для приёмки товара.

– Снэкер! – громко позвал он, включая верхний свет. – Эй, Снэкер! – Когда молодой клерк появился из соседней комнаты, мистер Уоткинс спросил: – Где он?

– Его здесь нет, – произнёс парень. – Мистер Снэкер взял выходной.

– Опять? – заметил с раздражением мистер Уоткинс.

Он объяснил Нэнси и Бесс, что Ральф Снэкер возглавляет распаковку и маркировку всех товаров, которые поступают на продажу, а также отправку повреждённого товара обратно на фабрики.

– Тогда, если на ценнике миниатюры сделана ошибка, это ошибка мистера Снэкера? – спросила Нэнси.

– Именно так. Это миниатюра недооценена, в этом нет никаких сомнений. Я изучу счета.

Нэнси и Бесс терпеливо ждали в душной комнате без окон, пока он проверял записи и счета-фактуры. Ящики и коробки громоздились повсюду, многие ещё не были открыты.

– Странно, – отметил вскоре мистер Уоткинс. – Я не могу найти счёт-фактуру на купленный Вами товар. Мне известно, что небольшая партия поступила из-за границы

Он спросил клерка, но молодой человек ничего не знал о миниатюре.

– Я поговорю об этом завтра с мистером Снэкером, – сказал мистер Уоткинс.

– Он надёжный работник? Давно у Вас работает? – небрежно спросила Нэнси.

– Нет, он у Тейлора не очень давно, – признался мистер Уоткинс. – Тем не менее, он эффективный работник. Хотя, и берёт слишком много выходных дней. Либо он болен, либо ездит на рыбалку. Когда он не работает, то выезжает далеко за город.

Мистер Уоткинс ещё раз проверил стопку бумаг в поисках счёта.

– Снэкер просто помешан на рыбалке. Ведь он выезжает на речку летом и зимой, независимо от погоды, хоть дождь ему, хоть снег!

Это показалось Нэнси странным. Как же этому мужчине удаётся сохранить свою работу? Она подумала, что лучше встретиться и допросить его в ближайшее время, поскольку казалось вполне вероятным, что вскоре его уволят. Она решила вернуться в магазин на следующий день.

Между тем, они с Бесс посетили дом Хендриков. Когда Глория и её мать увидели миниатюру, они мгновенно опознали её как свою.

– Только подумайте, продажа украденных товаров у Тейлора! – воскликнула миссис Хендрик с негодованием. – Подождите, пока я не извещу об этом полицию!

– У меня есть предчувствие, что магазин здесь не при чём, – сказала Нэнси.

– Ну, так или иначе, ты вернула одно из наших сокровищ назад, – заговорила Глория. – Ты такая умная, Нэнси!

Юная сыщица скромно покачала головой.

– По этому делу ещё предстоит много работы.

Миссис Хендрик улыбнулась.

– Не волнуйся, дорогая. Уверена, ты сможешь решить эту задачу.


Следующим утром Нэнси поспешила в универмаг. К её разочарованию, Снэкер позвонил и сообщил, что очень болен.

– Вполне вероятно, что он на рыбалке, – проворчал мистер Уоткинс.

Во время краткого разговора с пожилым мужчиной Нэнси узнала, что сообщение, отправленное сотрудникам и отменяющее приказ сдать карточки, не было подписано. У неё сразу возникли подозрения, и мысли вернулись к Снэкеру и украденной миниатюре.

– Вы знаете, где проживает мистер Снэкер? – спросила Нэнси мистера Уоткинса.

Он сверился с журналом.

– Тэннер Стрит, двадцать четыре.

Нэнси поблагодарила мистера Уоткинса за информацию и покинула магазин. Она остановилась, чтобы спросить у полицейского дорогу к Тэннер Стрит. Он показал направление в ту часть города, с которой она не была знакома.

Проехав несколько серых, непривлекательных улиц, Нэнси, наконец, добралась до нужной. Дом Снэкера был в дальнем конце. Здание из красного кирпича было обветшалым и старым.

Нэнси нажала на тормоза, намереваясь припарковаться на свободном пространстве недалеко за зданием. Когда она замедлилась, какой-то другой автомобиль, припаркованный прямо перед четырёхэтажным домом, отъехал от тротуара.

«Где я видела эту машину раньше?» – подумала Нэнси.

Её пульс участился. Это был забрызганный грязью зелёный седан. Хотя она бросила на водителя лишь мимолетный взгляд, она сразу его узнала.

«Это Питер Томбар! – подумала она. – Был ли он у Ральфа Снэкера? И зачем?»

Нэнси хотела последовать за Томбаром. Она может добыть подсказку!

Но почти сразу же она отказалась от этой идеи в пользу посещения Снэкера. У неё был отличный предлог, который в следующий раз не сработает, который может оказаться полезным в разгадке тайны.

Нэнси припарковалась у обочины и вошла в вестибюль жилого дома. Она нажала кнопку домофона над именем Ральфа Снэкера. Через мгновение пронзительный женский голос ответил:

– Кто там?

– Я из Тейлора, – ответила Нэнси, нарочно не называя ей своё имя.

Женщина, казалось, слегка заволновалась.

– Я сейчас спущусь.

Через мгновение, тяжело дыша от спешки, появилась высокая женщина. У неё был решительный подбородок и узкие голубые глаза.

– Вы миссис Снэкер? – вежливо спросила Нэнси.

– Да, это я, – ответила она, поглядывая на девушку с опаской. – Вы сказали, что Вас послал магазин?

– Я пришла, чтобы спросить о Вашем муже. Мы волнуемся по поводу его отсутствия.

– Знаю, знаю, – нетерпеливо проговорила женщина. – Они всегда посылают какого-нибудь проныру, задающего вопросы. Ну, можете сказать им, что он снова заболел!

– Мне очень жаль это слышать. Ничего серьёзного, я надеюсь?

– Он слёг с астмой. Я говорила ему, что если бы он держался подальше от реки, то не получил бы этого приступа. Он должен принимать лекарство, но как он может, когда у нас нет денег?

Нэнси притворилась обеспокоенной.

– У вас трудные времена, не так ли?

– Чего ждать от его зарплаты? Он совсем не пробивной, если Вы понимаете, о чём я. Я говорю ему, что он должен попросить больше, но…

Тираду миссис Снэкер прервал громкий крик с лестницы.

– Флоренс! Флоренс! Ты идёшь?

– Опять зовёт меня, – пояснила миссис Снэкер. – Он невыносим, когда болеет. Держит меня на побегушках. Он хочет, чтобы я ухаживала за ним, как за ребёнком.

Нэнси видела, что женщина была совершенно не в духе.

– Не говорите в магазине о том, что я только что рассказала, – посоветовала поспешно миссис Снэкер. – Я не должна так говорить о моей половине, но Ральф измучил меня своими нареканиями и жалобами. Когда он работает, всё не так уж плохо. Ну, что ж, мы скоро уедем из этих ветхих развалюх.

– Вы переезжаете в квартиру получше?

– То-то и оно!

– Но мне показалось, Вы только что сказали, будто зарплата мистера Снэкера совсем небольшая, а он не умеет добиваться большего.

– Да уж, куда ему до торговцев. Но у него есть другое дельце, – миссис Снэкер понизила голос, чтобы наверху её не было слышно. – Мы скоро заживём припеваючи, лучше не бывает!

– Как ваш друг Томбар?

– Конечно, и поверьте мне…

Миссис Снэкер внезапно замолчала, с подозрением уставившись на Нэнси. С опозданием её осенило, что она слишком разболталась. Не произнеся ни слова, она захлопнула дверь перед лицом Нэнси!

Глава 13. Гостиница «Синий Ирис»


Разгневанная Нэнси постучала в дверь, так как хотела многое обсудить с мистером Снэкером. Но его жена отказалась открыть ей.

– Уходите! – крикнула она.

«Ну, что ж, – подумала Нэнси, возвращаясь к своей машине, – кое-что я всё равно узнала. Снэкеры и Томбар – друзья!»

Проезжая через центр Ривер-Хайтса, Нэнси размышляла над замечанием, которое женщина сделала о другом дельце Снэкера, из-за которого они станут “жить припеваючи”. Это касалось Томбара?

Этим вечером, когда Нед заехал за Нэнси, она спустилась по лестнице в лёгком жёлтом вечернем платье с золотыми украшениями.

– Ты настоящая фея! – воскликнул её красивый спутник. – Нас ждёт настоящее веселье!

– Возможно, и беда тоже, – сказала Нэнси и напомнила ему, что именно двадцать восьмое было одной из дат в капюшоне. Но её беспокойство было излишним. Ограбление не состоялось.


В понедельник утром она отправилась к мистеру Лайтнеру. Он был в прекрасном настроении.

– Свадьба в пятницу, мисс Дрю, прошла как по маслу. Не было никакой кражи или даже её попытки.

– Я знаю, – сказала Нэнси. – Об ограблениях на других вечеринках в газетах тоже не было ни слова. Но это не доказывает, что воры прекратили свою деятельность, – напомнила она ему. – Они знают, что полиция идёт по их следу, поэтому они, возможно, решили залечь на дно на некоторое время. Сегодня может что-то выясниться. Сегодня первое июля…

– Да, я понимаю, – перебил президент компании. – Линда рассказала мне о датах в маске. Сегодня большой бал в поместье Джона Дуайта.

– Думаю, будет хорошо, если я смогу побывать на этом приёме, – сказала Нэнси.

Мистер Лайтнер согласился и пообещал достать приглашение.

– Линда хорошо разбиралась в Вашей работе, не так ли? – спросила Нэнси. Когда мужчина кивнул, она заметила: – Полагаю, что Вам её не хватает.

– Ну, да, не хватает.

– Тогда почему бы не взять её обратно?

Мистер Лайтнер нахмурился.

– Вы должны будете обсудить это с мистером Томбаром, – проговорил он. – Я не могу вмешиваться. Он решает все подобные вопросы.

– Но Вы разрешаете мне поговорить с ним о ней?

– Конечно. Давайте. Всё же, я не думаю, что Вы многого добьетесь.

Нэнси разделяла это мнение. Тем не менее, она чувствовала, что не причинит никакого вреда, поговорив с Томбаром о Линде. Она направилась к гардеробным комнатам.

– Он занят, и я понятия не имею, как скоро он освободится, – сообщил его секретарь.

– Ничего страшного. Я подожду.

Томбар говорил громко. Нэнси, сидя в кресле у двери, не могла не услышать его сердитый голос.

– Нет, я не буду это делать! – воскликнул Томбар. – Перестаньте пытаться меня убедить. Мне бы хотелось, чтобы Вы прекратили приставать ко мне. Я Вам уже говорил не беспокоить меня, когда я на работе. На этот раз я не шучу.

Ответ его посетителя был настолько тихим, что Нэнси не смогла уловить, что он произнёс.

Но она слышала каждое слово, в ярости выкрикиваемое Томбаром.

– Убирайтесь отсюда, Харрис! – взревел он. – Убирайтесь отсюда, пока я не выставил Вас!

Внезапно дверь широко распахнулась, и мистер Харрис выскочил так быстро, что Нэнси не удалось разглядеть его. Она столкнулась лицом к лицу со свекольно-красным Томбаром. Он кинулся к ней, грозя кулаком.

– Вы опять здесь! – воскликнул он. – Вы маленькая любительница подслушивать! Шпионили за мной! Что ж, я этого не потерплю!

Хотя порыв Томбара её разозлил, Нэнси ничем не выдала своих чувств.

– Шпионила? – повторила она. – Понятия не имею, что Вы имеете в виду.

– Вы вечно ошиваетесь поблизости! – огрызнулся Томбар.

Нэнси улыбнулась и промолчала.

– Ну, поскольку Вы так любопытны, – произнёс мужчина: – Я расскажу Вам, почему Ричард Харрис был здесь. Он пытается продать мне участок на кладбище, а я не хочу покупать его. Вот и всё.

Нэнси была уверена, что этот мужчина лжёт, но сделала вид, что приняла его объяснение. Она быстро объяснила цель своего посещения – спросить, не возьмёт ли он Линду Сили назад. Она указала несколько причин, почему девушка должна быть вновь принята на работу, но мужчина, к этому времени немного успокоившийся, посмотрел на неё холодно.

– Мне известно ещё кое-что, – заявил он.

Зазвонил телефон, и Томбар шагнул к столу, чтобы ответить на звонок. Хотя он понизил голос, Нэнси расслышала имя Флоренс. Мгновенно её подозрения пробудились. Разговаривал ли он с Флоренс Снэкер?

Как ни старалась Нэнси, она не смогла выяснить что-нибудь о звонке, потому что разговор был односторонний, и все время говорил другой человек. В конце концов, он бросил трубку и, обернувшись, почти побагровевший от ярости, взглянул на Нэнси в дверях.

– Я так и знал! Пыталась снова наслушаться сплетен! – крикнул он. – Ну, это в последний раз!

Он двинулся на Нэнси, словно желая поколотить девушку. Дойдя до середины комнаты, он остановился, ошеломленный, глядя через её плечо.

Нэнси обернулась. Прямо за ней стоял мистер Лайтнер, сердито смотревший на своего сотрудника.

– Что здесь происходит? – спросил он.

– Ну, я… то есть… мисс Дрю всегда вмешивается… – пробормотал Томбар.

– Это не является оправданием Ваших действий, Томбар.

– Я… прошу прощения, мистер Лайтнер. Приношу свои извинения. Я не имел в виду ничего плохого. Я… я…

Нэнси вышла в холл, чтобы двое мужчин могли поговорить наедине. Но они не закрыли дверь, и она ясно их слышала.

– Томбар, я дал Вам свободу действий в делах, – ледяным тоном произнёс мистер Лайтнер. – Я позволил Вам взять на себя полное руководство над этим отделом. Без моего ведома Вы уволили мисс Сили, хотя лично мне нравилась её работа. И с тех пор дела в этом отделе лучше не стали, они только хуже. Отчёты в плохом состоянии. Клиенты недовольны. А теперь я слышу, что Вы угрожаете мисс Дрю, которая приходится дочерью одному из моих лучших друзей. Это последняя капля.

– Я принёс извинения.

– Они приняты, – возразил мистер Лайтнер, – как и Ваша отставка.

– Моя отставка! Вы не можете сделать это. Я здесь четыре года, и служащие рассчитывают на меня…!

– Я могу, и я делаю, – поправил мистер Лайтнер. – Можете зайти за расчётом, когда будете уходить. Больше нечего обсуждать.

Мистер Лайтнер повернулся на каблуках и вышел из кабинета. Встретив Нэнси в холле, он заверил её, что она может приходить в любое время, и ему жаль, что всё так случилось.

– Я знаю, что это не Ваша вина, – сказал мистер Лайтнер.

Он пообещал, что пересмотрит дело Линды, как только у него будет время. Нэнси поблагодарила его и направилась к дверям.

В тот момент она увидела, что Томбар вышел из здания через боковой выход. Он не стал ждать выдачи зарплату!

«Это даёт ему повод вернуться сюда позже», – подумала она и покинула здание.

Следующей остановкой был офис её отца. От него она узнала, что мистер Харрис не имел никакого отношения к продаже участков на кладбище, а был связан с фирмой по операциям с недвижимостью в центре города.

– Я боюсь, что Томбар многое скрывает, – заявил адвокат. – Возможно, мне нужно проследить за ним.

– Если он об этом узнает, мы никогда не сможем подтвердить наши подозрения, – сказала Нэнси. – Дай мне немного больше времени, пап. По крайней мере, пока ты не закончишь дело, над которым работаешь.

– Ну, хорошо, – согласился отец.

Получив адрес мистера Харриса, Нэнси отправилась в его офис. Она откровенно сообщила ему, что работает частным детективом, и цель её посещения состояла в том, чтобы узнать о его деловой связи с мистером Томбаром. Всё ещё раздражённый оказанным ему приёмом, агент охотно ответил на её вопросы.

– Я просил Томбара продать гостиницу «Синий Ирис», – сообщил он. – Вы знаете это место?

Нэнси покачала головой.

– Это живописная старая гостиница за городом на Вудленд-Роад. В удалённом месте и в ветхом состоянии. Тем не менее, её можно превратить в первоклассное место для отдыха и танцев. У меня есть заказчик, который хочет развивать этот земельный участок. Томбар купил этот дом дёшево и мог бы сделать на нём чистую прибыль.

– Он не хочет его продавать? – спросила Нэнси.

– Мы предложили ему вдвое больше, чем он заплатил. Но он даже обсуждать этот вопрос отказывается.

– Может быть, он планирует развивать это место сам.

– Томбар? – улыбнулся мистер Харрис. – Сомневаюсь. Он просто упрям, вот и всё.

Нэнси была уверена, что здесь скрывалось нечто больше, чем простое упрямство. Она попросила агента недвижимости описать старую гостиницу. Тот сказал ей, что это было обшитое вагонкой строение, расположенное приблизительно в восемнадцати милях от Ривер-Хайтса.

«Бьюсь об заклад, – размышляла Нэнси, – именно туда Томбар ездил в свой обеденный перерыв».

Вспомнив грязные шины на автомобиле мужчины, она спросила мистера Харриса, была ли Вудлэнд-Роуд заасфальтирована.

– Не везде. Это один из её минусов, – признался агент. – Мой клиент может профинансировать асфальтирование, хотя бы на то короткое расстояние, которое потребуется. Поскольку дом быстро разваливается, Томбару было бы выгодно избавиться от него сейчас.

Нэнси поблагодарила мужчину за информацию и попрощалась.

Название гостиницы «Синий Ирис» заинтриговало её. Она бы с удовольствием осмотрела её при любых обстоятельствах. Но теперь, зная, что её владельцем был Питер Томбар, она испытывала особое желание увидеть её.

Как только она вернулась домой, она позвонила Бесс Марвин. Нэнси ввела её в курс того, что произошло, и пригласила поехать в гостиницу «Синий Ирис».

– Только мы, вдвоём? Одни? – с сомнением спросила Бесс.

– Ну, да. Если только Джорджи не сможет поехать. Но шансов на это нет, как я полагаю?

– Даже не вздумай спрашивать её об этой поездке, – поспешно посоветовала Бесс.

– Не буду, – пообещала Нэнси, глубоко обеспокоенная. – Хотя бы ты поедешь со мной?

– Думаю, да, – неохотно согласилась Бесс. – Я не хочу этого делать, потому что у меня предчувствие, что мы столкнёмся с опасностью, но я не подведу тебя. Когда мы отправляемся в путь?

– Прямо сейчас. Я заеду за тобой через несколько минут. – Нэнси засмеялась и добавила с усмешкой: – Лучше упаковать несколько бутербродов, а также термос с молоком! Столовая в гостинице «Синий Ирис» будет закрыта. А я полагаю, мы проведём там долгий день!

Глава 14. Маскировка Нэнси


Солнце сияло над головой, когда Нэнси и Бесс, наконец, достигли пределов видимости старой гостиницы «Синий Ирис».

Одинокое деревянное здание печально стояло в тени высоких сосен. Цветочные клумбы, в том числе ирисы, из-за которых гостиница получила своё название, заросли сорняками.

Припарковавшись на некотором расстоянии от гостиницы, Нэнси и Бесс пошли вперёд с осторожностью, на случай если мистер Томбар находится неподалёку. Их внимание было сосредоточено на окнах, которые, все без исключения, были заколочены.

– От этого места у меня мороз по коже, – сказала Бесс. – Оно точно не располагает к посиделкам на пикнике.

Нэнси рассмеялась.

– На самом деле здесь всё можно устроить очень красиво.

Девушки обошли гостиницу кругом, всматриваясь в щели в досках, которые закрывали окна. К их удивлению, они увидели, что большинство комнат на нижнем этаже было заставлено коробками и ящиками, многие из них были с крышками, прибитыми гвоздями.

– Похоже на склад, – отметила Бесс.

– Интересно, прибыли ли они от Тейлора, – сказала Нэнси. – Снэкер работает в отделе получения и маркировки. И он друг Томбара.

– Ты думаешь, в них краденое?

– Может быть, Бесс. Если бы только мы могли проникнуть внутрь и открыть один из этих ящиков.

Нэнси тщательно осмотрела окна и проверила все двери. Она быстро пришла к выводу, что здание надёжно забаррикадировано.

– Давай оставим это, Нэнси, – призвала Бесс.

– Думаю, нам придётся, – вздохнула Нэнси. – Но ты знаешь, Бесс, эта загадка начинает обретать определённую форму. Помнишь карточку, которую я нашла на железной дороге? Так вот, она, должно быть, принадлежала Снэкеру. Теперь, если только в этих ящиках не упакована мебель из «Синего Ириса», то, как я убеждена, есть нечто подозрительное в том, что они находятся здесь.

– Я думаю также, Нэнси. Но если окажется, что они переполнены вещами из гостиницы, разве мы не будем выглядеть глупо, сообщив об этом в полицию?

– Я проведу более тщательную проверку, – согласилась Нэнси.

– Давай вернёмся в город.

Съев на пикнике вкусный ленч, который приготовила Бесс, Нэнси отвезла свою подругу домой, после чего направилась прямо в контору к отцу. От людей, с которыми он связался, она узнала, что при продаже гостиницы «Синий Ирис» все предметы интерьера были выставлены на аукцион. Она попросила его совета о том, стоит ли сообщать в полицию о своих подозрениях.

– Ну, на самом деле у тебя недостаточно доказательств, чтобы туда идти, – сказал он. – Сначала выясни, покупал ли сам Томбар мебель на аукционе.

Нэнси отправилась в магазин аукциониста. Недалеко от него она встретила мистера Лайтнера.

– Я рад, что столкнулся с Вами, мисс Дрю, – объявил он радушно. – После того как Вы оставили наш офис, я пытался связаться с Вами по телефону.

– Я ездила на прогулку за городом.

– Я договорился, что Вы примите участие в вечеринке сегодня вечером. Это будет маскарад. Что бы Вы хотели надеть? – Он, улыбаясь, добавил: – Костюмы Лайтнера в Вашем распоряжении.

– Как насчёт того, что я была горничной в женском гардеробе?

– Очень хорошо. Великолепное место, чтобы проследить за гостями. Пойдёмте со мной, и я найду наряд для Вас.

Нэнси решила отложить посещение офиса аукциониста. В развлекательной компании она выбрала хорошо сидящее чёрное платье с белым воротником и манжетами и изящную наколку с оборками.

– У меня есть для Вас новости, – сказал мистер Лайтнер, проводив Нэнси к парадной двери. – Я беру Линду Сили назад.

– О, я так рада!

Восстановление Линды в штате фирмы было большим облегчением для Нэнси. Тем не менее, если кражы, вредившие репутации компании продолжатся, Линду смогут обвинить повторно.

«Это делает вечеринку сегодняшним вечером очень важной, – подумала Нэнси. – Ох, я надеюсь, что всё пройдёт без проблем!»


Приехав домой, Нэнси была приятно удивлена, обнаружив Неда Никерсона сидевшим на крыльце.

–Учебники подождут, – шутливо отрапортовал тот.

– Нед! Я рада тебя видеть!

– Что в коробке? Новое платье к свиданию со мной сегодня вечером?

– Может быть, – Нэнси рассказала ему о своём плане сыграть роль горничной на вечеринке Дуайта.

– Как насчёт того, чтобы пойти со мной? Думаю, что я смогу взять тебя в качестве гардеробщика. Хочешь помочь поймать мне парочку воров в масках?

– Ну, – протянул Нед, – если ты ставишь вопрос таким образом, то ответ, естественно, «да». Но что я знаю о том, как принимать мужские шляпы или пальто?

– Это легко, и, возможно, ты определишь одного из Бархатной Банды. Я позвоню мистеру Лайтнеру.

Девушка быстро договорилась о том, что Нед получит форму и будет помогать постоянному гардеробщику.

– Теперь введи меня в курс последних событий, – попросил Нед. – Не забывай, что у нас не было возможности поговорить наедине в пятницу вечером.

Нэнси быстро рассказала о том, что кражи грозят компании мистера Лайтнера разорением. Она сообщила ему о Питере Томбаре и Ральфе Снэкере и об их очевидной связи.

– Я склонна думать, что они оба замешены в кражах, – завершила она. – Бархатная Банда может работать с ними. Во всяком случае, я хочу потом осмотреть гостиницу «Синий Ирис».

–Удивлён, что вы с Джорджи до сих пор ещё не разобрали это место по досочкам, – заметил, ухмыляясь, Нед.

При упоминании имени Джорджи Нэнси стала серьёзной и рассказала ему о состоянии своей несчастной подруги.

– Её родители обеспокоены, и я тоже, – произнесла она. – Мы не можем понять, в чём дело.

– Мне жаль это слышать, – посочувствовал Нед.

Он отправился домой на ужин, но вернулся к семейству Дрю к семи часам.

– Ты очень симпатичный гардеробщик! – объявила Нэнси, увидев его в форме. – Как я выгляжу?

– Прекрасно, но не естественно. Что с твоей причёской!

– Мне пришлось хорошенько изменить внешность.

– Будьте осторожны сегодня вечером, оба, – посоветовал мистер Дрю, когда пара выходила из дома. – Я буду ждать, пока вы не окажетесь дома в безопасности.


Мистер Лайтнер, прибывший рано, ожидал Нэнси. Он шепнул, что были приняты все меры, чтобы предотвратить ещё одно ограбление, никаких проблем не должно возникнуть.

– Шесть полицейских в штатском должны наблюдать за гостями. Всё должно идти по плану.

Нэнси с Недом были направлены в разные гардеробные на верхнем этаже. Нэнси оказалась в паре с довольно равнодушной горничной по имени Хильда.

– Всё, что мы должны делать, это оставаться здесь и помогать дамам с их одеждой, – сказал девушка Нэнси. – Только не перепутай вещи, вот и всё.

В течение следующего часа Нэнси ловко принимала одежду гостей и быстро вешала её на вешалки. Многие из костюмов были очень красивы, и она опознала некоторые, как арендованные у Лайтнера. Маски были любых форм и видов. Нэнси не могла узнать никого из гостей.

После того как в банкетном зале начались танцы, мистер Лайтнер поднялся наверх. Он сообщил Нэнси, что ни один гость не появился без должным образом отмеченного приглашения.

Обрадовавшись, что не было замечено никаких подозрительных лиц, Нэнси немного расслабилась. Хильда удобно вытянулась на кушетке.

– Мы будем теперь несколько часов без дела, – сообщила она Нэнси. – Отдохни, пока тут не начнётся столпотворение.

Нэнси предпочла оставаться начеку и стояла возле двери, когда какой-то высокий мужчина в ярком костюме подошёл и предъявил номерок.

– Мадам нужно пальто, – проговорил он вполголоса. – Длинное, тёмно-зелёное. Поспешите, пожалуйста.

Нэнси пристально взглянула на незнакомца. Она не могла чётко увидеть его лицо из-за белого шёлкового шарфа, который прилагался к его мавританскому костюму и служил для прикрытия нижней части лица. Однако, его напряжённые чёрные глаза её тревожили.

Она знала, какое пальто он имел в виду, даже не глядя на номерок, потому что такое пальто было единственным. Но девушка намеренно не торопилась, делая вид, что не может отыскать одежду.

– Поспешите! – снова повторил мужчина с небольшим британским акцентом.

Её подозрения, что это – вор, с которым она ранее сталкивались, укрепились, и Нэнси нарочно повернулась к нему спиной и запустила руку во внутренний карман пальто. Мгновенно пальцы нащупали что-то сделанное из ткани и очень мягкое.

Она быстро достала предмет. Это была одна из масок, используемых дерзкими членами Бархатной Банды! Спрятав бархатный капюшон в кармане, она взяла пальто с вешалки и подала его мужчине. С деланным французским акцентом она спросила:

– Мадам больна? Она покидает приём так скоро? Может быть, я могу ей помочь?

– Нет, спасибо, – ответил он, всё ещё прикрывая лицо белым шарфом. – Я позабочусь о ней.

Как только он ушёл, Нэнси сказала ошарашенной Хильде:

– Ты теперь здесь одна за главную.

Не обращая внимания на протесты горничной, Нэнси поспешила по коридору, преследуя мужчину, несущего зелёное пальто. Проходя через комнату, в которой находился Нед, она подала ему условный знак. Он тут же присоединился к ней на лестнице.

– Что случилось? – быстро спросил он.

– Не спускай глаз с этого человека в костюме мавра, – прошептала Нэнси. – Что бы ни случилось, не позволяй ему уйти.

С лестницы пара видела, как он сразу же направился к согбенной, седой старой леди в очках, которая ждала в коридоре этажом ниже. Она была без костюма.

Нэнси и Нед внимательно наблюдали, как мужчина заботливо помог женщине надеть пальто. После этого они расстались, мужчина вернулся к танцзалу, а его спутница медленно двинулась к боковому входу в дом.

– Иди за ним, Нед! – прошептала Нэнси взволнованно. – Я прослежу за ней.

Нед начал погоню. Мужчина двигался среди танцующих и, в конце концов, направился к кухне. Он толкнул вращающуюся дверь и вбежал внутрь.

Решив не терять мужчину, Нед также проскользнул в дверь. Он очутился в большой кладовой и увидел, как преследуемый исчезает в двери, которая, по-видимому, вела в подвал.

Забыв о возможной опасности, Нед бросился через кухню. Достигнув входа в подвал, он открыл дверь и посмотрел вниз на ступеньки, одновременно щёлкнув выключателем. Подвал остался тёмным. Мужчина, должно быть, вынул лампочку, подумал Нед, для того, чтобы помешать погоне и выиграть время, чтобы сбежать через подвал.

Нед зажёг спичку и осторожно начал спускаться по лестнице в поисках беглеца. Его не было видно.

Когда Нед достиг нижней ступеньки, спичка обожгла пальцы, и он её выронил. Зажигая другую, Нед почувствовал удар, а затем жгучую боль в виске. От удара молодой человек растянулся на цементном полу, в голове у него пульсировало. На него напали из засады!

Глава 15. Поймали!


«Где же вор?» – борясь с головокружением, соображал Нед. Встав на колени, он увидел в дальней части огромного подвала луч фонарика. Какая-то тусклая фигура держала его, изучая электрощиток.

«Он собирается отрубить свет во всём доме, чтобы Бархатная Банда смогла ограбить его! – подумал Нед. – Я должен остановить его!»

Хотя его колени подгибались, Нед поднялся на ноги и прокрался в сторону своего врага. Рука мужчины потянулась к переключателю. Нед прыгнул на преступника, но опоздал на долю секунды. Выключатель был опущен, когда двое упали, сцепившись, на жёсткий цементный пол.

Борьба была отчаянная. У Неда была только одна цель: нокаутировать этого мускулистого, коварного противника, чтобы снова включить свет. Второй так же яростно старался удержать Неда прижатым к полу.


Между тем Нэнси была сосредоточена на женщине с седыми волосами. Следуя на безопасном расстоянии, она наблюдала проворство, с которым шла старая леди, думавшая, что её не видят.

«Этот наряд – маскировка, я уверена, – сказала себе Нэнси. – На самом деле, эта женщина имеет ту же фигуру, что и та, которая была на обоих приёмах: у Хендриков и на музыкальном вечере в доме Элькинов».

Нэнси стало очевидным, что женщина точно знает, куда идёт. "Старая леди" быстро скользнула в боковой вход и повернула в коридор.

Резко вдохнув, Нэнси вспомнила, что дальше по коридору на столике перед позолоченным зеркалом был выставлен бесценный серебряный павлин.

«Надо схватить её прежде, чем она сможет его украсть!»

Нэнси незаметно приблизилась к преследуемой. Но скрип доски под толстым тканным ковром выдал её присутствие. Женщина быстро обернулась через плечо. Увидев Нэнси, она была так поражена, что забыла о своём маскараде и резко выпрямилась.

Нэнси рванулась вперёд, чтобы схватить воровку. Но она выхватила только пустой воздух. С удивительной ловкостью женщина отступила в сторону. В этот момент во всём доме погас свет.

Подстегиваемая осознанием того, что воры снова собираются выиграть, Нэнси отчаянно искала на ощупь “старую леди”. Но внезапно она замерзла, когда чей-то мужской голос позади неё скомандовал:

– Стойте там, где находитесь! Не двигаться!

Нэнси сразу узнала голос детектива Эмброуза. Он ошибся, приняв её за одного из воров!

Игнорируя его приказ остановиться, она продолжала идти вперёд и нащупывать неуловимую “старую леди”.

«Она идёт прямиком за серебряным павлином, – рассуждала Нэнси: – вот туда я и пойду».

В темноте Нэнси наткнулась на женщину и быстро схватила её.

– Отпусти меня! – прошипела воровка, вцепившись в неё.

– Помогите! – закричала Нэнси, пытаясь удержать женщину, сражавшуюся, как тигрица!

В это время зажёгся свет. Детектив Эмброуз бежал по коридору к Нэнси и её пленнице в зелёном плаще и чёрной бархатной маске.

– Держитесь! – крикнул Эмброуз.

– У неё павлин! – закричала Нэнси, когда задержанная тщетно попыталась скрыть длинный хвост серебряной птицы под своим пальто.

Детектив схватил женщину в маске и крепко сжал её руку, в то время как Нэнси забрала ценное украшение. Затем она стянула бархатный капюшон.

Нэнси ожидала, что разоблачит участницу маскарада в яванском костюме с вечеринки Хендриков. Вместо этого она столкнулась с угрюмой на вид молодой женщиной, которая помогала похитить Джорджи.

– На одного вора в маске меньше! – воскликнул детектив Эмброуз. – А где остальные?

Женщина не ответила. Спустя мгновение детектив защёлкнул на ней пару наручников.

– Пойдём, сестрёнка, – сказал он.

Между тем Нэнси бросила взгляд на что-то белое, торчащее из-за соседнего шкафа. Она вытащила парик, который носила притворщица.

Прежде чем Нэнси смогла рассказать об этом детективу, миссис Дуайт в сопровождении мистера Лайтнера торопливо пришла по коридору. Оба испугались неприятностей, когда погас свет.

– Что случилось? – спросил мистер Лайтнер.

Миссис Дуайт, которая выглядела так, будто вот-вот упадёт в обморок, ничего не сказала.

– Ну, я думаю, мы должны отдать мисс Дрю должное, – проговорил детектив. – Она поймала вора!

– Очень хорошо, – сказал мистер Лайтнер. – Но я хочу знать, как эта женщина попала сюда.

Нэнси показала парик.

– Она была одета в это. Вы узнаёте седую леди?

Миссис Дуайт поспешила объяснить приглашение женщины, которую она никогда не видела.

– Это было так, – сказала она виновато. – Мисс Уилкинс, одна из приглашённых гостей, позвонила мне рано утром, чтобы спросить, может ли она привести своих пожилых тётю и дядю. Я согласилась, но объяснила, что у них должны быть специальные приглашения.

– Вы послали дополнительные приглашения? – спросила Нэнси.

– Да, с нарочным. Я сама пометила приглашения, – призналась миссис Дуайт. – Это была ошибка, теперь я понимаю, но я хорошо знаю мисс Уилкинс. У меня не было причин не доверять ей.

Миссис Дуайт сразу отыскала мисс Уилкинс среди гостей. Молодая женщина немедленно сообщила, что совершенно не знает арестованную. Кроме того, она утверждала, что у неё не было ни тёти, ни дядя, которые бы просили приглашения.

– Как я и предполагал, – объявил Эмброуз. – Эта женщина – та ещё ловкачка. Она использовала имя мисс Уилкинс, чтобы заполучить помеченные приглашения.

Во время допроса арестованной полицейские в штатском обыскали территорию. Теперь один из них сообщил детективу, что других членов банды не нашли.

Заговорила Нэнси.

– Эта женщина работала не одна. С ней был мужчина. Он был, вероятно, "дядей". Я говорила с ним. Ох, куда же он делся?

Внезапно группа была поражена неожиданным появлением в коридоре взъерошенного Неда Никерсона. Его форма была разорвана, лицо в синяках, а волосы растрёпаны.

– Нед! – закричала Нэнси в смятении. – Ты дрался!

– А как же! Этот парень, за которым ты мне приказала следовать, оказался крепким орешком.

– Он ушёл?

– Да, – признался Нед. – Я мог бы его задержать, но у меня был выбор между тем, чтобы включить свет или дать ему уйти. Я думал, что включив их, я мог бы остановить здесь ограбление.

– И ты это сделал, – сообщила ему Нэнси. – Если бы свет не включился в нужный момент, я уверена, эта женщина убежала бы.

Нед рассказал о схватке в подвале. Его рассказ прервал детектив Эмброуз.

– Это странно! Мы оставили там человека наблюдать за электрощитком. Что с ним случилось? Мак не оставил бы свой пост.

Встревоженный детектив Амброуз передал свою арестованную полицейскому в штатском и бросился в подвал. Нэнси, Нед, мистер Лайтнер и миссис Дуайт последовали за ним.

Детектив заглянул в каждое помещение подвала. Когда он открыл дверь в секцию холодного хранения, он издал испуганный возглас. На полу, без сознания, лежал пропавший Мак.

Хотя, по-видимому, мужчину не ударили по голове, детективу потребовалось много времени, чтобы привести его в чувство. Когда полицейский в штатском пришёл в себя, он рассказал, что был атакован сзади. Прежде чем Мак смог отбить удар напавшего, он уже был под воздействием наркотиков. Очевидно, это случилось за некоторое время перед прибытием Неда.

– Это метод Бархатной Банды, – объяснила Нэнси миссис Дуайт.

– Это совершенно ужасно! – пролепетала женщина.

В ожидании прибытия полицейской машины детектив Эмброуз сказал своей пленнице:

– Во время допроса Вы, конечно, имеете право на адвоката, но Вы также можете рассказать правду и сообщить нам, сколько человек в банде.

Губы женщины искривились в наглой усмешке.

– Попробуй сам узнать.

После того как её увезли, миссис Дуайт и мистер Лайтнер похвалили Нэнси за сообразительность и своевременные действия. Они также поблагодарили Неда за участие в этом деле. Благодаря эффективной работе молодой пары ни один ценный предмет не был украден.

– Мне только жаль, что я не поймал того человека, – с сожалением произнёс Нед.

Они с Нэнси остались на вечеринке ещё на час, на этот раз наслаждаясь вечером в качестве гостей. Но тайна была их главной темой для разговора.

Нед с удовлетворением объявил:

– Что ж, теперь-то мы точно подрезали крылышки этой банды!

– Может быть. В пятницу узнаем.

– Почему в пятницу, Нэн?

– Это последняя дата, которая была отмечена на подкладке в маске-капюшоне.

– Но ты же не думаешь, что после сегодняшнего Бархатная Банда решится…

– Они решатся на всё, Нед! Но что меня действительно беспокоит это то, что, насколько я знаю, на пятницу ни одна важная вечеринка не планируется.

– Значит, у тебя нет ни единой подсказки касательно того, где что-то может произойти?

– Ни одной, Нед. И я боюсь, что банда назначила пятницу днём большого ограбления. О, если бы я только знала какой-нибудь способ предотвратить его!

Глава 16. Важное опознание


Когда Нэнси прощалась с Недом, он засмеялся:

– Ты ещё сделаешь из меня детектива, Нэнси Дрю. – После этого он стал серьёзным. – Есть мысль. Кого боится банда?

– Полицию, конечно.

– Вот здесь ты ошибаешься, – сказал Нед. – Именно Нэнси Дрю они пытались похитить, не шефа МакГинниса.

Нэнси улыбнулась.

– Да. Продолжай.

– Именно ты поймала эту женщину сегодня вечером. Банда затаится на некоторое время, пока ты поблизости. Но если ты исчезнешь, они выйдут из подполья, и полиция сможет их взять. – Нед улыбнулся во весь рот. – А заодно это даст тебе возможность провести длинный свободный вечер, который ты, надеюсь, уделишь мне.

Нэнси рассмеялась.

– Подумать только, мне нравится это! Ты выиграл, Нед. Только…

– Никаких «если» или «но». У меня есть билеты на пикник и танцы, которые дают мои приятели из студенческой организации.

Нэнси заверила Неда, что хотела бы присутствовать на вечеринке.

– Но если я получу подсказку, над которой должна буду работать, ты будешь не против, не так ли?

– Ты как гончая, идущая по следу, – поддразнил Нед. – Ох, хорошо, если ты получишь шанс раскрыть это дело, рассчитывай на меня. Ещё один синяк не будет иметь никакого значения. И ещё кое-что. Никакой работы в среду и четверг. В среду мы идем в яхт-клуб, а четвертое июля принадлежит твоему папе, как он мне сказал.

– Я запомню.


Ранним утром на следующий день Нэнси позвонила капитану полиции и узнала, что арестованная по-прежнему отказывается говорить. Она предложила привести Линду Сили в участок, чтобы посмотреть, сможет ли девушка узнать её. Вполне возможно, что некоторое время назад женщина заходила в компанию развлечений Лайтнер или принимала участие в одной из вечеринок, устраиваемой ей.

С надеждой Нэнси забрала Линду из офиса. Начальнику полиции пришлось проводить их к арестованной. Нэнси внимательно следила за тем, чтобы увидеть, не узнает ли преступница Линду. Девушка-детектив была уверена, что женщина узнала, но реакция была настолько мимолётной, что Нэнси не стала об этом упоминать.

– Вы не захотели сотрудничать с полицией? – спросила её Нэнси.

Единственным ответом был ненавидящий взгляд. Затем женщина повернулась к ней спиной. Девушки вернулись в офис шефа МакГинниса.

– Я уверена, что видела Вашу задержанную раньше, – сообщила Линда.

– Где? – спросил шеф полиции.

– Если память не играет со мной злую шутку, она была в офисе мистера Лайтнера, чтобы выяснить что-то о вечеринке. Хотя, она так и не устраивала её.

– Она говорила с мистером Лайтнером? – спросила Нэнси.

– Нет. С мистером Томбаром. Мистер Лайтнер был в отъезде, но мистер Томбар использовал свой личный кабинет. Вскоре после того как эта женщина пришла, он отослал меня с поручением.

– Для того чтобы ты не могла услышать их разговор, – предположила Нэнси.

Шеф МакГиннис очень интересовался этой информацией. Он предположил, что, возможно, Линда сможет идентифицировать кое-что, найденное у заключенной. Детективы допрашивали её несколько раз без малейшего успеха. Ни одна подсказка относительно её подлинной личности не была получена, а все метки с её одежды были удалены.

– Но наша женщина-полицейский нашла вот это, – проговорил шеф, вынимая необычное украшение из ящика стола.

– О, да, этот браслет от Лайтнера, – сказала ему Линда. – Мы сдаём его в аренду с турецким костюмом.

– Вы оказали большую помощь, мисс Сили, – произнёс шеф. – Может быть, теперь эта женщина заговорит.

Девушки подождали, чтобы услышать результат, но он был отрицательным. Она до сих пор ни в чём не призналась.

Нэнси испытывала желание рассказать шефу о своих подозрениях по поводу многочисленных ящиков в гостинице «Синий Ирис». Но понимая, что у неё должны быть более веские доказательства, прежде чем обвинить Томбара, она просто проговорила:

– Шеф МакГиннис, если мне будет нужна помощь полиции, чтобы провести небольшое расследование в ближайшие несколько дней, Вы сможете это устроить?

– Конечно. В любое время. И спасибо за твою помощь, – сказал шеф МакГиннис. – Между прочим, – добавил он, – мы допросили Снэкера об украденной миниатюре. Естественно, он настаивает на том, что не знает, как она попала в магазин. Так или иначе, но мы бдительно наблюдаем за ним.

– Я уверена, что наблюдение за ним принесёт плоды, – согласилась Нэнси.

Девушки покинули полицейское управление, и Нэнси отвезла Линду обратно на работу. По наитию она попросила адрес Томбара и отправилась к нему домой. Как она и подозревала, он был пуст, а сосед сообщил ей, что он и его жена довольно неожиданно съехали.

– Есть ли у Вас его новый адрес для пересылки почты? – спросила Нэнси, думая о том, что внезапный отъезд Томбара выглядел, как признание вины.

– Нет. Они уехали ночью и даже не попрощались.

«Сегодня у меня неудачный день», – уныло размышляла Нэнси.

Её следующей остановкой был универсальный магазин Тейлора, где она поговорила с молодым клерком в отделе приёмки и маркировки. Он заверил её, что мистер Снэкер вернулся на работу. В настоящее время, однако, он уехал доставить товар на одном из грузовиков.

– Не знала, что сотрудники Вашего отдела должны этим заниматься, – удивилась Нэнси.

– Мы обычно так не делаем, – согласился клерк. – Но когда астма мистера Снэкера даёт о себе знать, он старается поменьше быть в помещении, так что он иногда ездит с поручениями вместо человека, который берёт выходной.

Нэнси не стала комментировать, но подумала, знает ли управляющий Тейлора об этом.

– Будет ли мистер Снэкер здесь завтра? – спросила она.

– Нет. Он собирается взять длинный отпуск в честь четвёртого июля и отправляется в поездку этим вечером. Вообще-то, он и сегодня уже не вернётся.

Нэнси была сильно разочарована. Она не хотела приостанавливать работу по этому делу. Но из-за её собственных свиданий и празднования четвёртого июля с отцом не было никаких шансов для дальнейшего расследования до пятницы.


Но в пятницу утром она обнаружила, что универмаг Тейлора, а также множество других компаний в городе, были закрыты. Она отправилась к офису аукциониста, чтобы спросить, покупал ли мистер Томбар какую-либо обстановку в гостинице «Синий Ирис». Но она обнаружила, что он закрыт до понедельника.

«Во всяком случае, я могу съездить к старой гостинице и осмотреться там снова, – подумала Нэнси. – Вернусь с большим запасом времени, чтобы переодеться для сегодняшнего пикника. Интересно, поедет ли Бесс вместе со мной. Но для начала я заскочу посмотреть, как там Джорджи».

Бесс была там и читала своей кузине. Джорджи казалась бледной и несчастной.

– Я так рада, что ты пришла, Нэнси! – воскликнула Бесс. – Джорджи ужасно волновалась, как бы с тобой чего не случилось.

– Со мной?! Что за странная идея! – смеясь, отмахнулась Нэнси.

– Я беспокоюсь каждую минуту, что ты окажешься в реальной опасности, – призналась Джорджи.

– Да я веду себя в последнее время так хорошо, что того и гляди нимб появится, – отшутилась Нэнси. Она до сих пор не могла понять странного поведения своей подруги.

Нэнси быстро увела разговор с опасной темы. Но втайне юной сыщице не терпелось приступить к работе. Через некоторое время она взглянула на часы.

– Куда ты теперь, Нэнси? – с тревогой спросила Джорджи.

– Я подумываю о маленькой поездке за город, в место под названием гостиница «Синий Ирис».

– Ох, нет, пожалуйста, не надо! Бесс рассказала мне о ней.

– Я ничего не могла поделать, Нэнси, – тихо проговорила Бесс. – Джорджи просто вытянула из меня информацию.

– Ты не должна ехать туда одна, Нэнси, – настоятельно сказала Джорджи.

Бесс быстро произнесла:

– Я поеду с тобой, Нэнси, если ты хочешь.

Джорджи нервно обхватила себя руками.

– Не делайте этого! – взмолилась она. – Всё, что вы, девочки, сможете узнать, не стоит этого риска.

Бесс и Нэнси попытались успокоить свою подругу.

– Кроме того, – успокаивающе объявила Нэнси, – это должна быть короткая поездка. Мне надо быстро вернуться на свидание с Недом. Мы собираемся на пикник, который дают его знакомые из студенческой организации.


Позже, на пути к гостинице, они обсуждали озадачивающее поведение Джорджи.

– Мне жаль, что врачи не смогли узнать, что с ней случилось, – сказала Нэнси.

– А если ей никогда не станет лучше? – спросила Бесс с дрожью в голосе.

– Не говори таких вещей! – упрекнула её Нэнси.

В следующий момент она заметила зелёный седан на некотором расстоянии впереди себя. С осторожностью она сбавила скорость.

Скоро девушки приблизились к старой гостинице. Впереди едущий автомобиль свернул на подъездную дорогу. Нэнси задалась вопросом, был ли это Томбар.

– Ох, теперь мы не можем тут остановиться, – воскликнула Бесс в тревоге. – Нас увидят.

– Я проеду мимо и припаркуюсь, – сказала юная сыщица. – Мы должны вернуться назад незамеченными. Я хочу взглянуть на этого водителя.

Мгновение спустя девушки заметили автомобиль, припаркованный рядом с боковым входом в гостиницу «Синий Ирис». Когда они поравнялись, мужчина встал из-за руля.

– Питер Томбар! – негромко воскликнула Нэнси. – Если он здесь по той причине, по которой я думаю, возможно, этот день окажется моим самым удачным днём! Приготовься, Бесс! Мы должны кое-какое выяснить.

Глава 17. Узницы


Надеясь, что Томбар их не увидел, Нэнси проехала несколько сотен ярдов по дороге от гостиницы «Синий Ирис». Она припарковалась под прикрытием ив, и две подруги побрели обратно к заброшенному зданию.

– Пообещай, что не пойдёшь слишком близко, – попросила Бесс.

– Только так, чтобы всё разглядеть. Надо выяснить, что здесь делает Томбар.

Зелёный седан всё ещё стоял на заросшей сорняками дороге, но Питера Томбара не было видно.

– Он должен быть внутри, – сказала Нэнси.

– Если он поймает нас рыскающими здесь, мы можем столкнуться с той опасностью, которую предсказала Джорджи! – с тревогой заявила Бесс.

– Не стоит волноваться, – попросила Нэнси. – Он нас не увидит.

Прячась за хвойным кустарником, девушки проскользнули к гостинице со стороны дороги. Нэнси осторожно пробралась через кусты к заколоченному окну.

– Ты продолжай следить, – сказала она Бесс и заглянула в крошечную щёлочку.

– Что ты видишь? – нетерпеливо зашептала её подруга. – Томбар там?

– Кто-то ходит там с фонарём. Да, это Томбар, всё верно! Но все ящики и картонные коробки пропали!

– Ты увидела достаточно, – прошептала Бесс, дергая подругу за руку. – Пошли!

Нэнси осталась. С увлечением она наблюдала, как Питер Томбар поднял люк в полу пустой комнаты и исчез внизу.

– Я не могу уйти сейчас, – прошептала Нэнси. – Нужно узнать, что находится в подвале.

– Пойдём, Нэнси! – предупредила Бесс. – Какой-то грузовик поворачивает сюда!

Но девушкам было слишком поздно отступать к дороге, они бы не смогли остаться незамеченными. Они прижались к заколоченному боковому окну в надежде, что их не видно.

Удача улыбнулась им. Вместо того чтобы подъехать к гостинице, крытый грузовик остановился около дороги. Пока девушки с тревогой ожидали развития событий, он дал задний ход и уехал.

– Грузовик компании Тейлор! – воскликнула Нэнси. – А сегодня магазин закрыт!

– Водитель увидел нас! – настаивала испуганная Бесс.

– Может и нет, – ответила Нэнси. – Во всяком случае, у нас есть время, чтобы увидеть, если Томбар поднимет что-нибудь из подвала.

– Давай теперь уйдём, – нервно убеждала Бесс.

Нэнси проигнорировала просьбу подруги. Вглядевшись через трещину снова, она терпеливо ждала.

Вскоре она увидела, как мистер Томбар появился в люке. Он нёс что-то в руках.

– Ох, вот и доказательство! – прошептала напряжённо Бесс. – Томбар является частью банды!

– Он, наверное, один из главарей, – ответила Нэнси. – Они собираются использовать эти маски сегодня вечером!

Бесс тоже заглянула в щель. Она настолько была поглощена подсматриванием, что забыла о необходимости быть начеку. Девочки внезапно осознали опасность, когда Томбар направился к боковой двери.

– Давай уйдём, Нэнси, – призвала Бесс. – Может быть слишком поздно, чтобы…

Предложение не было закончено. Нэнси услышала треск за их спинами. Она обернулась и столкнулась лицом к лицу с мужчиной и женщиной, одетыми в чёрные бархатные маски. Когда Бесс закричала, двое набросили тёмные капюшоны на головы девушек. Сильные руки схватили их. Борясь отчаянно, Нэнси почти вырвалась, когда кусты снова затрещали, и кто-то схватил её.

– Что тут происходит? Кто они? – донёсся грубый голос Питера Томбара.

– Девчонка Дрю и её подруга, – сообщила женщина.

– Так-так! – воскликнул Томбар. – Я знал, что Нэнси Дрю шпионила за мной последние дни. Теперь мы ей займёмся. Но пока уведите их отсюда. Харрис вот-вот приедет, и я не хочу, чтобы он их видел.

Нэнси и Бесс втолкнули в гостиницу и пустили в тёмный, затхлый подвал. Там колпаки сменили на повязки, девушек связали и завязали рты.

– Видите, что происходит с людьми, которые суют нос в чужие дела? – издевался Томбар, поднимаясь по лестнице.

Хотя пленницы не могли говорить, видеть или двигаться, они могли ясно слышать, что происходит в комнатах наверху. Вскоре прибыл продавец недвижимости, и Томбар сердечно его приветствовал.

– Я рад, что Вы приехали сегодня, мистер Харрис, – вежливо произнёс он. – Я подумал над предложением Вашего клиента купить это место.

– Значит, Вы продадите его?

– Только по подходящей цене и при условии, что мы быстро всё оформим. Моя жена устала от Ривер-Хайтса. Мы хотим отправиться в путешествие. Ваш покупатель платит наличными, или всё отменяется.

– Дайте мне пару часов, – ответил мистер Харрис. – Думаю, я смогу устроить это.

– Хорошо. Я буду ждать Вас в Вашем офисе.

Лежа на пыльном влажном полу подвала, Нэнси грустно обдумывала своё затруднительное положение. Мистер Томбар намеревался продать гостиницу и покинуть Ривер-Хайтс со своими дружками, прежде чем полиция схватит их.

Если бы только они с Бесс смогли убежать и вовремя привести сюда полицейских, чтобы сорвать их план! Но путы девушек были прочны, и не было никаких шансов ослабить их.

«И, может быть, нас никто не найдёт», – подумала Нэнси в отчаянии, когда услышала, как отъезжает автомобиль Харриса.

Только Джорджи Фейн знала, куда они с Бесс отправились. Раньше их долгое отсутствие в Ривер-Хайтсе стало бы сигналом об опасности. Но теперь Джорджи была сама не своя. Можно ли рассчитывать на то, что она пришлёт им помощь? – задавалась вопросом Нэнси.

Прошло минут двадцать, затем девушки услышали шаги на лестнице в подвал. Им развязали лодыжки и грубо поставили их на ноги.

– Пойдёмте, – хрипло сказал мужчина. – Вы уезжаете.

Сердца девочек замерли. Их единственный шанс на спасение исчезал!

«Если бы только, – подумала Нэнси, – наши спасатели смогли напасть на наш след».

Когда девушек толкали вверх по лестнице, Нэнси судорожно размышляла, как она может оставить подсказку. Она подумала о пуговицах на своём платье. Сможет ли она оторвать одну?

Наткнувшись боком на стену, она намеренно попыталась оторвать одну. Удача улыбнулась ей. Выступающий гвоздь порвал её платье. Она услышала, как пуговица стукнулась о ступеньку!

«Хоть какая-то надежда», – подумала она, когда похититель снова толкнул её.

– Топай, – приказал он. – Не тормози. – Когда они достигли первого этажа гостиницы, он произнёс: – Вот они, Пит.

– Избавьтесь от этих девчонок, – приказал Томбар. – И поживее.

Лодыжки девушек снова связали. Их руки всё ещё оставались вывернутыми за спину, с кляпами и повязками на глазах, их перенесли в какую-то машину и положили на пол. Водитель завёл двигатель и рванул прочь на большой скорости. Нэнси и Бесс подумали, уж не в грузовик ли Тейлора их погрузили, который они видели отъезжающим с подъездной дороги.

Пока они ехали, девушки могли слышать разговор пары на переднем сиденье. Нэнси была уверена, что они говорили изменёнными голосами.

«Если я смогу поймать их врасплох, – подумала она, – может быть, они заговорят естественным тоном».

Нэнси стала стучать ногами.

– Флоренс, что это? – воскликнул мужчина.

– Снова эта мисс детектив пытается что-то выкинуть.

Голос Флоренс Снэкер! Спутником был её муж? Он не походил на мужчину, чей голос она слышала в квартире.

– Вы, девчонки, помалкивайте или пожалеете, – предупредила женщина. – Нам не нужны проблемы!

Нэнси улыбнулась про себя. Она достигла своей цели, но какие у неё были шансы устроить им проблемы?

«Но я не должна терять надежду», – упрекнула себя Нэнси.

Она подумала о Бесс, которая не сделала ни одного движения. Она потеряла сознание?

Девушки были в противоположных концах кузова. Нэнси попыталась подобраться к Бесс, но усилие было слишком болезненным. Она очень хотела, чтобы поездка закончилась.

Вскоре грузовик замедлился. Наверное, они въехали в город. После нескольких поворотов он, наконец, остановился. Двигатель выключили. Видимо грузовик находился в каком-то переулке, потому что не было слышно привычного уличного шума. До Нэнси донеслись слова женщины:

– Я рада, что наш друг собирается к Харрису, а не ждёт его в гостинице. Он обведёт Харриса вокруг пальца, и мы сможем уехать. В этом городе запахло жареным.

Нэнси была уверена, что миссис Снэкер говорит о Питере Томбаре. Если это так, то это означает, что он сбежит из города, как только заберёт деньги у агента по недвижимости. Полиция не найдёт его, даже если Джорджи Фейн отправит их в гостиницу для проведения расследования.

Девушек вытащили из грузовика, развязали и заставили зайти в здание. Там их усадили на пол, а лодыжки снова связали.

– Прощай, шпионка, – сказала миссис Снэкер, больно пнув Нэнси. – Теперь посмотрим, как ты сообщишь полиции всё, что знаешь!

Мужчина добавил:

– Скоро мы увезём вас туда, где вы больше не сможете ни на кого донести!

Тяжёлую дверь закрыли и заперли. В комнате стало тихо.

Нэнси извивалась и крутилась, но не могла ослабить верёвки, которые удерживали её в плену. Юной сыщице редко доводилось попадать в более безнадёжное положение!

Теперь она была уверена, что Питер Томбар и Снэкеры работали вместе в Бархатной Банде. Они хотели осуществить одно заключительное ограбление и сбежать.

Но что хорошего было в этом знании? Она была не в состоянии уведомить полицию или даже освободить себя и Бесс.

«Ах, зачем я позволила себя поймать!» – ругала себя Нэнси.

Глава 18. Угроза раскрыта


В Ривер-Хайтсе длительное отсутствие Нэнси и Бесс начало вызывать тревогу. Ханна Груин знала, что что-то пошло не так, потому что Нэнси не вернулась, чтобы переодеться для своего свидания с Недом. Обезумев от беспокойства, она несколько раз звонила в дом Марвинов, но всегда получала один и тот же ответ: от Бесс весточки не было.

В семь часов приехал Нед. Услышав, что Нэнси не вернулась домой, он с беспокойством нахмурился.

– Я боялся этого. Она полностью погрузилась в тайну. Теперь что-то произошло.

Молодой человек расхаживать кругами.

– Мистера Дрю не будет дома до позднего вечера, – сообщила ему Ханна. – Я пыталась связаться с ним по телефону, но не смогла. Я не знаю, что предпринять по поводу Нэнси и Бесс.

Со слезами на глазах она рассказала, что обе девушки были замечены в последний раз в доме Фейнов. Тогда они сообщили Джорджи, что могут поехать в гостиницу «Синий Ирис».

– Но никто не знает, где она находится. Этой гостиницы нет в телефонной книге.

– Я никогда не слышал об этом месте, пока Нэнси не упомянула его, – признался Нед. – И она не сказала, где оно находится.

– Ох, Нед, что нам делать? – взмолилась экономка.

– Я поеду в гостиницу, как только узнаю, где она находится, – пообещал молодой человек. – Может быть, Джорджи сможет дать мне подсказку.

Он немедленно поехал в дом Фейнов. Джорджи бодрствовала и была одета, но находилась почти в изнеможении от беспокойства из-за исчезновения девочек.

– Ох, я знала что это случится! – простонала Джорджи. – Я предупреждала Бесс и Нэнси, что не стоит туда ездить, но они не послушались меня. Теперь эта ужасная угроза может быть выполнена!.

– Угроза? – спросил Нед. – Что за угроза, Джорджи?

– Расскажи нам быстро! – приказала миссис Марвин. – Безопасность Нэнси и Бесс может зависеть от того, что ты сообщишь.

Эти слова потрясли Джорджи и внезапно внесли заметное изменение в её поведение. Знакомый огонёк зажёгся в её глазах, а румянец вернулся на щеки.

– Ну, – начала Джорджи, – после того, как похитители меня одурманили, я, казалось, потеряла самообладание. Слова этой женщины просто врезались в мой мозг. Она предупредила меня, что, если я не заставлю Нэнси бросить это дело, то будет причинён большой вред не только ей, но также миссис Груин, и мистеру Дрю, и моей семье, и семье Бесс.

– Ох, Джорджи, ты должна была сообщить об этом в полицию, – воскликнула миссис Фейн.

– Я не решалась. Но теперь мы должны найти Нэнси и Бесс.

– Что ещё сказали похитители? – спросил Нед. – Это может быть подсказкой к тому, что произошло с Нэнси и Бесс.

– Ну, в конце угроз женщина добавила: «Мы похороним Нэнси в цветном подвале!» Но я не понимаю, что она имела в виду.

– Цветной подвал? – пробормотала миссис Марвин. – Что это значит?

– Я никогда не слышал о том, чтобы где-то поблизости раскрашивали подвалы, – задумчиво произнёс Нед. – Джорджи, может быть, они имели в виду цветочный подвал.

– Может быть, – согласилась она. – Как думаешь, может это быть в гостинице «Синий Ирис»? Подождите! Нэнси рассказывала мне об агенте недвижимости, который желал купить это место для кого-то. Я спрошу у него.

Взволнованная и теперь, похоже, полностью поправившаяся, Джорджи побежала к телефону и позвонила мистеру Харрису. Когда она вернулась в гостиную, лицо её было взволнованным, но решительным.

– Я многое узнала, – проговорила она. – Мистер Харрис рассказал мне, что в гостинице была небольшая теплица, специализирующаяся на синих ирисах. Подвал гостиницы использовался для сортировки луковиц и составления букетов из срезанных цветов.

– Нэнси и Бесс, вероятно, заперты в этом подвале! – вскричал Нед. – Но где эта гостиница?

– Мистер Харрис указал мне направление, – ответила Джорджи. – И только послушайте. Он сказал мне, что договорился сегодня купить гостиницу у Томбара для клиента.

– Томбар! Нэнси подозревала его всё это время, – воскликнул Нед.

– Мистер Харрис должен был заплатить Томбару в своём офисе, но ему было трудно найти наличные деньги за такой короткий срок, поэтому он сказал Томбару вернуться в понедельник.

– Может быть, Томбар вернулся в гостиницу! – вскричал Нед. – Если он так и сделал, мы можем схватить его и узнать, где девочки!

– Я тоже поеду, – решительно объявила Джорджи. – Нет, не пытайтесь остановить меня! Нэнси и Бесс находятся в опасности, и я хочу помочь.

Спасательный отряд в составе Неда, мистера Марвина, Джорджи и ее отца быстро собрался. Когда они были готовы выйти, позвонила миссис Груин, чтобы сообщить что она, наконец, связалась с мистером Дрю.

– Он уведомил полицию штата и прямо сейчас находится на пути к той самой гостинице, – сказала она. – Ох, доберитесь туда как можно быстрее!

В гостинице «Синий ирис» команда Неда узнала от мистера Дрю, что был найден припаркованный автомобиль Нэнси, а также следы шин от грузовика и ещё одного автомобиля. Офицеры ворвались в заколоченное здание и тщетно попытались отыскать пропавших девушек.

– Дайте мне взглянуть, – сказал мистер Дрю, позаимствовав фонарик у одного из полицейских.

Только спустившись в подвал гостиницы, мистер Дрю нашёл улику. Он указал на то, что некоторые из следов на лестнице были оставлены обувью, похожей на ту, что носила Нэнси.

– И взгляните на это! – воскликнула Джорджи, поднимая пуговицу, упавшую с платья Нэнси. – Это было на платье Нэнси, когда она пропала!

– Теперь у нас есть, над чем работать, – взволнованно произнёс один из офицеров. – Нет сомнений, что девушки были увезены отсюда в автомобиле или в грузовике. Мы постараемся отследить их по следам шин.

Изучив следы, полиция решила, что грузовик и автомобиль, оставив гостиницу, направились к Ривер-Хайтсу.

– И прибыли они оттуда же, – отметил один из полицейских.

– Будет невозможно следовать за этими следами по шоссе, – вставил другой.

– Лучшее, что можно сделать, это объявить в розыск зелёный автомобиль Томбара, – заявил мистер Дрю. – Вы сможете его где-нибудь остановить.

– Мы сделаем всё от нас зависящее, – пообещал офицер. – Но девушки могут быть в этом грузовике, а у нас нет его описания. И не забывайте, что воры имеют хорошую фору. Сейчас они могут быть за сотни миль отсюда.

– С другой стороны, они могут быть на расстоянии нескольких миль, – вставил Нед. – Нэнси предполагала, что Бархатная Банда запланировала сегодня вечером провести последнее большое ограбление. Если она права, то они не покинут город без добычи.

– Её теория хороша, – признал офицер. – Хотя и не поможет нам спасти её и мисс Марвин. К тому времени, как мы получим сообщение о грабеже, банда будет на пути в другое место.

– И заберут Нэнси и Бесс с собой! – вскричала Джорджи.

– Тем больше причин объявить розыск, – настоятельно призвал мистер Дрю. Когда он пошёл к своей машине, он заметил, что Нед остался на месте.

– Поспеши, Нед! – позвал он.

Молодой человек покачал головой.

– Я остаюсь здесь. Есть небольшой шанс, что банда может вернуться сегодня вечером.

– Но мы пытаемся спасти девочек.

– Они могут привести Нэнси и Бесс с собой.

– Ты собираешься остаться здесь в одиночестве? – сказал с сомнением мистер Дрю.

– Со мной всё будет в порядке, – настаивал Нед. – Может быть, никто, кроме Томбара, и не появится.

– Но он может быть вооружён, Нед, – подчеркнул мистер Дрю. – Мне кажется, ты слишком рискуешь. Лучше поезжай с нами.

– Я буду осторожен. У меня есть два хороших кулака, – мрачно произнёс спортсмен, – и я привык быстро расправляться с противником. К тому же, если я встречу того парня, который побил меня в подвале дома Дуайтов, у меня есть с ним свои счёты!

Глава 19. Пожар!


В своей тюрьме Нэнси и Бесс испытывали сильный дискомфорт. Их кляпы затрудняли дыхание, а верёвки глубоко врезались в тело.

«Эти люди сделали всё, чтобы мы не сбежали», – мрачно подумала Нэнси.

Её запястья были так крепко связаны, что она поняла, что никогда не сможет развязать их без помощи. Верёвки на щиколотках были завязаны слабее, но до них было невозможно добраться.

«Я буду изогнуться и, возможно, найду то, чтобы поможет мне добраться до них, – думала с нетерпением Нэнси. – Но где же Бесс?»

Ворочаясь и крутясь на полу, Нэнси задела какой-то предмет с острым краем. Это, как оказалось, была плохо закрепленная металлическая полоска от большого ящика.

Нэнси тотчас же подняла связанные ноги и начала перепиливать свои путы металлом. Это была тяжёлая работа. Несколько раз, когда усталость побеждала её, она отказывалась от этой задачи. Но после небольшого отдыха, она пыталась снова.

Наконец ей это удалось. Перетёртые шнуры сорвались с лодыжек. Её ноги были свободны!

Нэнси вскочила, и хотя она по-прежнему не могла видеть из-за повязки на глазах, она пыталась нащупать руками острый кусок металла, и вскоре у неё получилось. Ещё пять минут, и обе руки были свободны. Она сорвала с головы повязку и вытащила кляп.

– Какое облегчение! – выдохнула она.

Неосвещённая темница была, очевидно, без окон. Нэнси ощупала ящики и коробки, сложенные рядом ней. Где она находится?

Не зная, есть ли поблизости охрана, Нэнси не смела позвать Бесс по имени. Ей придётся найти Бесс на ощупь.

Когда она начала свои поиски, лоб Нэнси коснулся шнура с качающейся лампочкой, висевшего над головой. Она включила её.

При свете юная сыщица поняла, что оказалась в плену на складе универмага Тейлора. Поискав в проходах между ящиками, она нашла Бесс.

Нэнси быстро освободила подругу и помогла ей встать. Бесс было трудно ходить, потому что её ноги онемели.

– Где мы? – спросила она шёпотом, её голос дрожал от страха.

– В комнате приёмки и маркировки магазина Тейлора.

– Давай выбираться! – настоятельно призвала Бесс.

Она захромала к тяжёлой металлической двери в дальнем конце комнаты. Та была заперта!

– Я боялась этого, – пробормотала Нэнси. – Теперь…

Она быстро выключила свет, услыхав голоса с другой стороны тяжёлой двери.

Нэнси подошла на цыпочках, и, прижавшись к двери, девушки стали слушать.

Какой-то мужчина хвастался лёгкостью, с которой обе девушки были схвачены. Он сообщил, что они были аккуратно связаны и готовы к своей второй поездке через полчаса.

– Если бы мы не поймали эту девчонку Дрю, она могла бы помешать нам сегодня вечером. Но никто не остановит меня от захвата большого улова из магазина старика Тейлора! Как только мы получим серебро и меха, мы заберём этих девчонок и удерём. А ты вернёшься сюда через десять минут, чтобы убедиться, что всё в порядке.

Пульс Нэнси участился. Итак, Бархатная Банда собирается ограбить универмаг Тейлора! Она должна остановить её! Но как?

– Давай звать на помощь, – прошептала Бесс.

– Нет, Бесс! Это только приведёт их сюда, и нас снова свяжут. Возможно, здесь есть телефон.

Девушки подождали, пока, как они думали, их похитители не ушли, а затем включили свет. Хотя они нашли стол, на нём не было никакого телефона.

– Что мы будем делать теперь? – спросила Бесс.

– Давай исследуем стены, вдруг тут есть какой-то другой выход, – предложила Нэнси. – Например, жёлоб, с помощью которого спускают ящики. Я хочу выяснить, что содержат эти коробки. Эта большая выглядит в точности как та, которую я видела в гостинице «Синий Ирис».

– Как бы она оказалась здесь?

– Снэкер использует грузовик Тейлора, не забывай об этом. Кроме того, он отвечает за эту комнату.

– Но почему он принёс коробки сюда, Нэнси? В этом нет никакого смысла.

Нэнси разорвала верх одной коробки. Первым предметом, который она вынула, была ещё одна миниатюра, украденная у Хендриков.

Поскольку Бесс исследовала стены в поисках возможностей для побега, Нэнси продолжила заниматься коробкой. Под каким-то обрывком ткани она нашла другие вещи, которые, как она знала, были похищены из дома её подруги.

– Я нашла награбленное! – взволнованно сказала Нэнси Бесс, которая теперь достигла третьей стены, не найдя ни двери, ни жёлоба.

– Замечательно! Но это не вытащит нас отсюда.

Бесс проверила четвёртую стену. Неудача. Нэнси открыла ещё две картонные коробки. Обе содержали украденные вещи.

– Но все эти коробки помечены логотипом магазина Тейлора! – сказала Бесс.

– Чтобы обмануть любого, кому бы стало любопытно. Воры упаковали краденое в гостинице. Затем Снэкер или кто-то из его помощников привозил товар сюда. Снэкер помечал коробки как повреждённый товар, который должен быть возвращён обратно грузоотправителю.

– Грузоотправители входят в банду?

– Нет. Они невиновны. Они никогда не получали коробки. Обрати внимание, что они адресованы только на два завода в отдалённых городах. Один из членов банды должен работать на каждом заводе. Он берёт добычу и продаёт её в ломбард или туда, где принимается краденое.

– И во всех этих коробках и ящиках краденое? – задохнулась Бесс.

– О, нет. Вряд ли такое возможно. Я думаю, что большинство коробок – поступающие товары. Посмотри, вот отметка: «Свитеры».

– А вот ещё с печатью «Фарфор», – добавила Бесс. – Эта, большая, помечена, как «игрушки».

Решив узнать, на самом ли деле эта коробка содержит игрушки, Нэнси разорвала верх.

– Игрушки, всё верно, – признала она. – Игры, набор для атомной бомбы, химический набор и… постой! Это дало мне идею!

– Какую? – с нетерпением спросила Бесс.

– Может быть, мы ещё выйдем отсюда!

– Ох, я надеюсь на это. Но как, Нэнси?

– Этот химический набор! Посмотри, один пакет надписан: «Дым»! За счёт смешивания химических веществ мы сможем сделать вид, что здесь пожар, когда вернётся один из бандитов.

– А может начаться реальный! – разволновалась Бесс.

– Никакой опасности, Бесс. Слушай у двери, пока я на скорую руку устрою «пожар». Возможно, что там сейчас кто-то есть.

Бесс прижалась ухом к стальной двери. Она услышала гул голосов. Затем какой-то мужчина сказал:

– Это ненадолго. Вернусь через двадцать минут.

Теперь Бесс могла слышать только одного человека, ходящего по соседней комнате. Она рассказала об этом Нэнси.

– Хорошо! Мой препарат для дыма готов. Посмотрим, как он сработает. Теперь давай верёвку и выключи свет.

Бесс схватила путы, кляп, повязку, которые ранее были на ней, а затем выключила верхний свет.

Присев на корточки на полу у запертой двери, Нэнси начал задувать дым от химического набора под щель.

– Мы могли бы кричать: «Пожар», – прошептала Бесс, надеясь на быструю реакцию.

– Тогда он будет знать, что мы вытащили кляпы, Бесс. Я хочу удивить охранника.

Нэнси терпеливо продолжала задувать дым под дверь. Внезапно она была вознаграждена. Из-за двери девушки услышали испуганный возглас.

– Он заметил дым! – прошептала Нэнси Бесс. – Отойди назад!

Едва обе девушки прижались к стене, как металлическая дверь открылась и распахнулась.

Когда охранник бросился внутрь, оглядываясь в недоумении и нюхая задымленный воздух, Нэнси вытянула ногу прямо на его пути.

Он упал, растянувшись во весь рост на полу!

Глава 20. Маски сброшены


В одно мгновение Нэнси и Бесс схватили мужчину за руки и за ноги и не дали ему подняться. Пока он боролся, они быстро засунули кляп ему в рот.

– Сейчас мы его свяжем, – сказала Нэнси.

Девушки связали руки и лодыжки мужчины. Затем Нэнси включила на мгновение свет, чтобы взглянуть на пленника.

– Я уверена, что он был одним из похитителей Джорджи! – воскликнула она. – Вы Ральф Снэкер? – спросила она его. – Кивните или мотните головой!

Он оставался неподвижным, свирепо глядя на девушку.

Она должна узнать! Нэнси просунула руку в карман его пиджака и вытащила бумажник. Открыв его, Нэнси нашла водительские права, выданные Ральфу Снэкеру.

Ключи были там же. Нэнси схватила их.

– Мы должны предотвратить ограбление, если сможем, Бесс, – сказала она. – Пошли!

Девушки закрыли тяжёлую металлическую дверь за собой и на цыпочках вышли из соседней затемнённой комнаты. Перейдя через проход между зданиями, Нэнси пыталась вставить в первую дверь, к которой она подошла, один ключ за другим. Наконец она нашла тот, который подошёл. Она повернула его и бесшумно впустила себя и Бесс внутрь.

– Будь осторожна, – убеждала её подруга. – Поблизости должен быть сторож. Где он?

– Хотела бы я знать.

Девушки поднялись на несколько ступеней по лестнице и толкнули вращающуюся дверь, которая вела на первый этаж магазина.

Нэнси и Бесс двинулись вперёд в тускло освещённом здании, пока не увидели ювелирный прилавок. Две женщины и мужчина, одетые в бархатные маски, очищали витрины от их ценных экспонатов!

– Как ужасно! – прошептала Бесс. – Что будем делать? Мы не можем схватить всех троих.

– Если повезёт, то сможем, – прошептала Нэнси. – Найдём телефон и вызовем полицию.

Тихо отступив, девушки нашли телефон-автомат. Нэнси вызвала полицейский участок. Едва она проговорила своё имя, как шеф МакГиннис произнёс:

– Где вы? Вас ищут в трёх штатах!

– У Тейлора. Тут ограбление. Приезжайте скорее! Я буду ждать вас у чёрного выхода в переулке.

– Мы сейчас будем!

Девушки тихонько пробрались назад, чтобы посмотреть, что происходит в ювелирном отделе. Время, казалось, тянулось бесконечно.

– Я хочу, чтобы полиция поторопилась, – прошептала Бесс с беспокойством. – Если они не доберутся сюда быстро…

В это время девушки услышали вой полицейской сирены. Звук также донёсся до воров в масках.

– Копы! – визгливо воскликнула одна из женщин. – Мы должны выбираться отсюда!

В панике троица бросилась к выходу для сотрудников. Но Нэнси и Бесс поспешили к ним и преградили им путь.

Увидев, что путь к отступлению отрезан, мужчина развернулся и побежал в противоположном направлении. Женщины сделали ошибку, пытаясь побороть Нэнси и Бесс.

Они продолжали ожесточённо бороться, когда вбежала полиция во главе с детективом Эмброузом. Наручники защёлкнулись на обеих женщинах.

– Мужчина, который был с ними, ушёл! – ахнула Нэнси. – Но второй, Ральф Снэкер, лежит связанный на складе.

Два офицера начали поиски, а третий снял маски с женщин.

– Флоренс Снэкер! – вскричала Нэнси, узнав одну из них.

Вторая женщина оказалась той, что переодевалась яванской красавицей и играла другие роли. Обе сердито смотрели на Нэнси.

Хотя полиция обыскала магазин от крыши до подвала, единственным человеком, которого они обнаружили, был ночной сторож в грузовом лифте, связанный и с заткнутым ртом. Снэкера тоже привели, и трое арестованных были доставлены в офис мистера Тейлора, которого вызвал Эмброуз.

Исчезнувший вор украл некоторые драгоценности, но, по оценкам мистера Тейлора, Нэнси и Бесс спасли магазин от огромных убытков.

– Я не смогу в полной мере отблагодарить Вас, мисс Дрю. Как Вы вышли на след этих людей?

Нэнси кратко рассказала об этом деле, закончив словами:

– Я начала подозревать Снэкера, когда узнала, что он дружит с Томбаром. Интересно, мужчина, который сбежал, мог быть Томбаром?

Эмброуз повернулся к задержанным.

– Это был он?

Тишина.

С помощью Нэнси, которая предоставила много доказательств, он допросил этих троих. Сначала они отказывались говорить, но миссис Снэкер, в конце концов, не выдержала. Она, всхлипывая, дала объяснение насчет своего участия в банде, которое состояло, в основном, из написания писем в ломбарды и подобные места, занимающиеся скупкой краденого. Она настаивала, что это была её первая кража со взломом.

– Если мы попадём в тюрьму, то и другие тоже! – вырвалось у Снэкера. – Есть два человека, более виновных в этом, чем мы.

– Расскажите свою историю, – предложил детектив Эмброуз. – В первую очередь, каково настоящее имя той женщины, которую мы держим в тюрьме?

– Миссис Ридли. Она сводная сестра миссис Снэкер, – ответил мужчина угрюмо. – И вступила в банду недавно.

– А Вас как зовут? – спросил детектив вторую женщину. Она упорно молчала.

– Это Эрминтруда Шифф, актриса, – сообщил ему Снэкер.

Снэкер продолжал возлагать большую часть вины на Питера Томбара, который, по его словам, тесно работал с братом миссис Снэкер – мужчиной, сбежавшим из магазина.

– Как его имя? – уточнил Эмброуз, записывая информацию, которую предоставил Снэкер.

– Джерри Гофф. Он хорошо образован, этот Джерри. Он иногда пользуется английским акцентом, чтобы произвести впечатление на людей.

«А также чтобы изменить свой голос», – подумала Нэнси, вспомнив своё приключение, когда она чуть не задохнулась на одной из вечеринок. Вслух она произнесла: – Был ли он мужчиной, одетым в чёрный плащ на маскараде у Хендриков?

– Да, Томбар одолжил его ему. Когда Вы нашли в нём дыру, Томбар второпях убрал плащ.

– Этот Джерри Гофф был одним из тех, кто помог с похищением Джорджи Фейн? – спросила Нэнси.

– Да. Он сидел перед вами.

– Вы тоже там были, не так ли? – подтолкнула Нэнси.

– Да, – признался Снэкер. – Я помогал миссис Шифф. Мы загубили работу, схватив не ту девушку. – Он сказал, что жена Томбара не была причастна к этому.

– Вы также ошиблись, когда выронили свою рабочую карточку из окна автомобиля.

– Она вылетела случайно из моего нагрудного кармана, когда я вынул носовой платок. Это не имело бы никакого значения, если бы Вы не нашли её.

– Затем Вы должны были посоветовать сотрудникам магазина не возвращать свои карты, после того как кредитный менеджер отдал приказ, – заметила Нэнси.

– Конечно, – произнёс Снэкер, пожав плечами. – Я разослал поддельный приказ. Я знал, что меня поймают, если вернутся все карты, кроме моей.

Отвечая на вопросы дальше, Снэкер сообщил, что именно Джерри Гофф завязывал дружбу со слугами и кухонными помощниками на различных вечеринках. Таким образом, он мог беспрепятственно проскользнуть в подвал и выключить свет.

– Джерри первым придумал эту схему и продал её Томбару, – показал Снэкер, – а Томбар втянул всех нас в эту историю.

– Он планировал все ограбления? – спросила Нэнси.

– Все. Он дал нам список мест, которые мы должны были ограбить, предоставил маски и костюмы, а также планы комнат зданий.

– И пригласительные, чтобы вас пропустили?

– О, конечно. Томбар всё продумал. Он был довольно спокоен, пока Вы не сели ему на хвост, мисс Дрю. Тогда он начал нервничать.

– Расскажите, как украденная миниатюра Марии Антуанетты попала в продажу в магазину, – спросила Нэнси.

– Это был промах. Миниатюры были в убежище Томбара за городом. По ошибке, я положил одну в карман, и мой помощник увидел её. Мне пришлось отослать её в сувенирный отдел, и не решился отозвать. Я растерялся и поставил на ней смехотворно низкую цену.

Затем Нэнси спросила Снэкера, есть ли у него какая-либо идея, как можноь поймать Питера Томбара.

– Он уедет из города так быстро, как сможет, – ответил клерк. – Его задачей было приготовить автомобиль для бегства, он ждал нас за углом. Я предполагаю, что он улизнул, как только услышал сирену. Но он может возвратиться за город и забрать некоторые свои вещи, хранящиеся в гостинице.

С полным признанием троих задержанных сопроводили в полицейское управление, чтобы запротоколировать обвинения в грабеже и похищении. Бесс и Нэнси сопровождали офицеров, чтобы сделать отчёт об их участии в задержании. Пока они разговаривали с шефом МакГиннисом, в кабинет поспешно вошёл мистер Дрю с Джорджи, её отцом и мистером Марвином.

– Нэнси! Бесс! – радостно воскликнула Джорджи. – Вы в безопасности!

Все быстро обменялись информацией. Когда Нэнси узнала, что Нед остался в гостинице «Синий Ирис» в качестве охранника на случай, если один из похитителей вернётся, она встревожилась.

– Мы думаем, что Питер Томбар может вернуться туда, особенно если Гофф расскажет ему, что произошло в магазине, – сообщила Нэнси своему отцу. – Если Нед будет захвачен врасплох…

– Мы вернёмся туда сейчас же, – перебил её мистер Дрю.

МакГиннис добавил:

– Я сообщу полиции штата, чтобы они встретили вас там.

– Надеюсь, что мы не опоздали, – сказала Нэнси, когда они оставили полицейское управление.

Джорджи настояла на том, чтобы поехать с ними, несмотря на протесты Бесс и мистера Фейна.

– Я чувствую себя прекрасно, – упорно настаивала она. – Теперь, когда я знаю, что Бархатная Банда почти полностью схвачена, и Нэнси спасена, мои волнения окончены. Сегодняшнее приключение вылечило меня!

– Наша старая добрая Джорджи! – счастливо объявила Нэнси, обнимая подругу. – Эти слова слышать от тебя гораздо естественней.


В гостинице «Синий Ирис» их ждали двое полицейских. Ни Неда, ни сбежавшего главаря воров не было видно. Обнаружив заднюю дверь незапертой, они бросились внутрь. Приглушённый крик донесся до них из кухни.

– Сюда! – это звал Нед. – Мне нужна помощь!

Все бросились на кухню. Фонарики полицейских осветили Питера Томбара, прижатого к полу Недом, сидящим на его животе.

– Я так рад, что вы добрались сюда, – сказал юноша с явным облегчением. – Я как раз пытался придумать способ, чтобы доставить этого парня в участок.

Освободившись от своего пленника, Нед рассказал, как он спрятался в старой гостинице и через щель между досками наблюдал за улицей. Его ожидание не было напрасным. Томбар прибыл в чёрном седане, который припарковал выше по дороге, за ивами.

– Он прокрался внутрь и пошёл прямо на кухню, – описывал Нед. – У него было много денег в шкафу под раковиной. Он как раз протянул руку к пачке купюр, когда я схватил его.

Одежда Томбара была порвана в борьбе, под глазом наливался синяк. Впившись взглядом в Нэнси, он разразился бранью в её адрес за поимку Бархатной Банды. Все еще кипящего от гнева, его увели полицейские.


Позже этой же ночью был пойман Гофф, когда пытался сесть на самолёт в аэропорту Ривер-Хайтса. Прошло несколько дней, прежде чем Нэнси и её друзья убедились, что вся банда была поймана: последними были арестованы сотрудник ломбарда в одном городе и скупщик краденого в другом.

Десятки коробок серебра и других ценностей, похищенных из домов Ривер-Хайтса, были обнаружены и возвращены владельцам. В некоторых случаях уже проданные сокровища были найдены.


Однажды вечером мистер Лайтнер пришёл лично поблагодарить Нэнси.

– Я дорожу своей репутацией так же, как и своим бизнесом, – сказал он юной сыщице и её отцу. – А вы спасли и то, и другое.

– Теперь Вам, конечно, не придётся защищаться от исков о возмещении убытков, – вставил Карсон Дрю с улыбкой, – так что Ваши неприятности действительно подходят к концу.

Мистер Лайтнер просиял.

– И я снова повторю, что всем обязан Нэнси.

В этот момент прибыли Бесс, Джорджи и Нед. После того как мистер Лайтнер был представлен, он рассказал троице, почему он приехал к семейству Дрю.

– Это самое малое, что я могу сделать, чтобы выразить мою признательность, – добавил он. – И я дарю Нэнси маску как маленький символ моей благодарности.

– Бархатную маску-капюшон? – шутливо уточнила Нэнси.

– Ни за что. Мы покончили с ними навсегда. Я дарю Вам древнюю маску прекрасной египетской царицы.

Мистер Лайтнер улыбнулся и вынул из коробки две одинаковые маски. Было видно, что одна из них была очень старой, а другая – новой копией.

– Как прекрасно! – воскликнула Нэнси. – Большое спасибо, мистер Лайтнер. Но почему их две?

– Одна – настоящее сокровище, а вторая – чтобы носить на маскарад.

– Она может пригодиться раньше, чем ты думаешь, – проговорил Нед, усмехаясь. – Мои приятели решили устроить ещё одну летнюю вечеринку – на сей раз маскарад. Ты пойдёшь туда в качестве египетской королевы.

– Будет весело!

– Нэнси должна пойти как Королева Тайны, – заметила Бесс. – Держу пари, что пройдёт немного времени, как она снова окажется в гуще событий.

Пророчеству Бесс было суждено сбыться, когда Нэнси довелось решить один из самых загадочных случаев в своей карьере – «Тайну шпрехшталмейстера»!

– А что вы, девочки, собираетесь надеть на маскарад? – спросила она Бесс и Джорджи.

– Вы меня знаете: я всегда выбираю Бо-пип[3], – хихикнула Бесс.

– Ну а мне надо подумать, – ответила Джорджи. – Но одного известный мне человека я никогда не буду изображать.

– Кого же это? – спросила Бесс.

– Знаменитую сыщицу Нэнси Дрю, – Джорджи сделала вид, что дрожит. – Я попробовала однажды, и мне это совсем не понравилось, слишком опасно!


Текст подготовлен эксклюзивно для группы ВК

Dare to read: Нэнси Дрю и Братья Харди

(https://vk.com/daretoreadndrus)

СПАСИБО, что читаете книги!


Скачать другие книги серии "Детективные истории Нэнси Дрю".

1

Манти́лья (исп. mantilla, от лат. mantellum — покрывало, покров) — элемент национального испанского женского костюма, длинный шёлковый или кружевной шарф-вуаль, который обычно надевается поверх высокого гребня (пейнеты), вколотого в прическу, и падает на спину и плечи. – прим.ред.

(обратно)

2

Домино́ (итал. domino, от лат. dominus — господин) – 1) плащ с капюшоном — зимняя одежда католического духовенства; 2) маскарадный костюм в виде длинного плаща с рукавами и капюшоном, а также человек, одетый в такой костюм.

Первоначально деталь одежды монаха, широкий воротник с капюшоном. Позднее домино видоизменилось, превратившись в широкий плащ с капюшоном, закрывающим лицо. Мода уловила богатые возможности домино как маскарадного костюма, и с XVI века без него не обходились театральные праздники и карнавалы.

(обратно)

3

Малышка-пастушка Бо-пип— персонаж английской детской песенки «Про Мэри-бедняжку и ее барашка» из сборника «Стихи Матушки Гусыни». «Потеряла овечку малышка Бо-пип и не может никак отыскать…» - прим.ред.

(обратно)

Оглавление

  • Детективные истории Нэнси Дрю - 30. (Nancy Drew Mystery Stories 30)
  •   Кэролайн Кин. Дело бархатной маски (The Clue of the Velvet Mask)
  •   Глава 1. Подозрительный гость на маскараде
  •   Глава 2. Дерзкая кража
  •   Глава 3. Ложные разоблачения
  •   Глава 4. Путаница
  •   Глава 5. Странные числа
  •   Глава 6. Похищена!
  •   Глава 7. Джорджи меняет мнение
  •   Глава 8. Предательская табличка
  •   Глава 9. Несмываемые доказательства
  •   Глава 10. Новая хитрость
  •   Глава 11. Добыча на продажу
  •   Глава 12. Удачное открытие
  •   Глава 13. Гостиница «Синий Ирис»
  •   Глава 14. Маскировка Нэнси
  •   Глава 15. Поймали!
  •   Глава 16. Важное опознание
  •   Глава 17. Узницы
  •   Глава 18. Угроза раскрыта
  •   Глава 19. Пожар!
  •   Глава 20. Маски сброшены