КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 409632 томов
Объем библиотеки - 544 Гб.
Всего авторов - 149243
Пользователей - 93280

Впечатления

кирилл789 про Янышева: Попаданки рулят! (СИ) (Любовная фантастика)

королева ведьм спрашивает свою бабку жрицу: что показал обряд? и начинает бабка-жрица рассказывать, что королева-внучка непочтительна, что народец ведьмовской воспитывать надо, прошлась по личности попаданки, видя её в первый раз, вспомнила о нарядах своей молодости, об отрезах ткани. КАК ПРОШЁЛ ОБРЯД, старая дура???!!
и если штаний любовь в. мне хотелось убить с особой жестокостью, сначала приложив до кровавых мозгов в стену, то здесь я вовремя бросил читать и захотел янышеву ольгу просто убить.
вы совсем дуры. вот клинические тупые безнадёжные неизлечимые дуры.
ничего вам не стоило сначала сообщить о результатах или прямо ответить на вопрос, а потом растекаться тем, что вам мозг заменяет по древу, ничего.
но из рОмана в рОман вот эта клиника кочует-перекочёвывает, и конца и края этой клинической дури не видно. мерзкие тупые бабы вы, писучки не достойные даже карандаша.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Штаний: Зажечь белое солнце (Любовная фантастика)

никогда не знали, как "творят" сумасшедшие? читайте штаний. у девушки настолько откровенная шизофрения, что и справки не надо.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
time123 про Зеленин: Верховный Главнокомандующий (СИ) (Альтернативная история)

Осилил до конца. Имею желание написать на кувалде Бугага и Хахаха и разъебать автору тупорылую башку, чтобы это чмо больше не марало бумагу.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
time123 про Зеленин: Верховный Главнокомандующий (Альтернативная история)

Осилил до конца. Имею желание написать на кувалде Бугага и Хахаха и разъебать автору тупорылую башку, чтобы это чмо больше не марало бумагу.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
DXBCKT про Шегало: Больше, чем власть (Боевая фантастика)

Вообще-то я совершенно случайно купил именнто вторую часть (как это всегда и бывает) и в связи с этим — гораздо позже докупил часть первую...

Еще до прочтения (прочтя аннотацию) я ожидал (увидеть здесь) «некоего клона» Антона Орлова (Тина Хэдис и Лиргисо) в стиле «бесстрашной амазонки» со сверхспособностями (и атмосферой в стиле бескрайнего космоса по примеру Eve-Вселенной) и обаятельного супер-злодея. Однако... все же пришлось немного разочароваться...

Проблема тут вовсе не в том - что «здешняя героиня не тянет» на образ «супервоительницы», а в том что (похоже) это очередная история в которой «весь мир должен крутиться вокруг одной личности». Начало (этой) книги повествует о некой беглянке затерявшейся «на просторах бескрайнего...» (и о том) что ей внезапно заинтересовываются некие спецслужбы (обозримой галактики) и начинается... бег про «захвату и изучению уникального образца» (мутанта проще говоря).

Понятно что сама героиня отнюдь не согласна с такой постановкой и делает все что бы «оторваться от погони» и «замести следы»...
Другое дело что все (это), она делает со столь явной женской дуростью (да простит меня автор), что так (порой так) и хочется «перейти к более емким стилям изложения»... Героиню ищут, героине некуда деваться... Вместо этого она долго и нужно «надувает губы» и говорит что знает «как надо лучше ей». Единственный человек (могущий ей в этом помощь) отсылается «далеко и надолго», в то время как «последние часы на исходе»...

Далее.... все действия направленные на обеспечение безопасности ГГ воспринимает «как личное оскорбление», размеренный ритм жизни закрытого сообщества (Ордена) воспринимается как тягость. Героиня то и дело по детски обижается то «на мужа» (ах мол эта его работа не оставляет места семье... и пр), воспринимая главу данного сообщества как нудного старика который «ей все запрещает». Таким образом очередные размышления «на тему я знаю как лучше», резко контрастируют с ледяной уверенностью в себе (героини А.Орлова Т.Хэдис). И (честно говоря) не купив (бы) я (вперед) второй части — навряд ли ее приобрел (опять же не в обиду автору).

P.S Справедливости ради все же стоит сказать что «непреодолимого желания закрыть книгу» (во время чтения) все таки не возникло. Отдельное спасибо за афоризмы в начале глав...

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
DXBCKT про Шакилов: Ренегат. Империя зла (Боевая фантастика)

Начав читать данную книгу (и глядя на ее обложку) самое первое что пришло на ум, это известный кинофильм «Некуда бежать» (со Шварцнеггером в главной роли) и более поздняя трилогия «Голодные игры»...

Однако несмотря на то что элемент («шоу маст гоу он») здесь (все же) незримо присутствует — уже после прочтения, данная история напомнила совсем другую экранизацию (романа) (Стругацких) «Обитаемый остров».

И хотя «здесь» никто никуда не
прилетает — в остальном очень много схожих моментов:
- «счастливые жители» лучшей во всем «страны» и не подозревают что все их «невиданное благополучие» построено на рабском труде миллионов «неизбранных» (недолго) живущих в скотских условиях постъядерного постапокалипсиса;
- бравые ребята «из спецорганов» (стоящие «на страже добра») по факту — цепные псы режима, готовые рвать любого «кто посмеет что-то подумать против системы», либо «просто так» (если ты уже «списан подчистую» незримой рукой тоталитарного глобального электронного «контроля и учета»);
- вечные интриги силовиков возле «престола» (по факту) являются лишь «играми в песочнице», под мудрым и понимающим взглядом «взрослого Папы» (руководителя данной пирамиды власти);

На самом деле этих «похожих черт» тут можно найти и больше, однако смотря на то как «святая уверенность» в завтрашнем дне (у ГГ) постепенно сменяется «недоумением», «досадой — типа я же свой!» и... (наконец-то.. о боже!) сменяется на «ах Вы сссс...» (и дальше по тексту) мы (в итоге) приходим к «трансформации» бывшего «сторонника власти» в … революционера (идущего как раз против режима «Героев революции»))

Если еще подробней, то: ГГ (этой книги) - юный сын видного партаппаратчика, свято верящий в «мудрость проводимой политики» под руководством «надежных товарищей» … внезапно становится преступником «по умолчанию». Конечно данный прием «уже настолько заезжен», что уже неоднократно знаком читателю (так же) по книгам (Плеханова «Сверхдержава» и Г.Острожского «Экспанты») и человек вчера мечтающий о том что бы «стать хотя бы малой частью этой великолепного механизма системы всеобщего счастья», вдруг начинает неистово «ломать» ее (становясь при этом «террористом, убийцей» и прочим... непотребным и проклинаемым злодеем).

Самое забавное (при всем этом) что «юный адепт» сначала долго и упорно не видит «что система его обманывает» и что она не только не совершенна, но еще и (априори) преступна... Но нет «наш герой» упорно не хочет замечать явные несоответствия и свято верит в то «что эту ошибку в итоге исправят» и «объяснять всем плохим что так делать нельзя»...

Проходит время и «увы»... даже до нашего героя начинает «со скрипом доходить» что... он сам был не прав и изначальные цели «всей этой системы» отнюдь не «общее благо», а управление «послушным стадом» посредством эффективных (и абсолютно правильных в своих основополаганиях) решений направленных «на сокращение и отсев поголовья контролируемой биомассы».

Таким образом, «начальный бег ГГ по препятствиям и желательно мимо выстрелов» вместо повторения маршрута фильма «Некуда бежать», (все же по итогу) приводит читателя к несколько иному варианту (данного) финала — любой ценой «покончить с тиранией» (некогда бывшего обожаемого) Председателя.

Помимо чисто художественного замысла (и перепетий происходящих непосредственно с ГГ) автор «рисует нерадостную картину» будущего, которая «безжалостно топчет своим электронным сапогом» все «ностальгические хотелки» (в стиле «прекрасного далека» от Алисы Селезневой). Все описанное здесь «очень» напоминает («возведенную в ранг абсолюта») нынешнюю картину жизни «жителей ДО 3-го Кольца», где живущие «за кольцом» - по умолчанию «тупое быдло и мясо», чье предназначенье лишь откровенный вечный рабский труд.

И конечно, это отнюдь не первое «подобное описание» нового прогрессивного строя (к которому мы идем семимильными шагами), но данная извращенная модель коммунизма, построенная на механизмах тотального электронного контроля и чипирования все же - поражает своей «реалистичностью». Данный вариант «имитации» (государства, образа врага и прочего) нам всем (отчего-то) совсем не кажется «очень уж диким и невозможным»...

В общем — по прочтении данной книги, ставлю ее на полку без сожалений о «зря потраченных деньгах»))

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
кирилл789 про Штаний: Отпуск на 14 дней (Любовная фантастика)

девушкам это должно нравиться.но, поскольку я не девушка, а из них тут никто не удосужился высказаться, выскажусь с противоположной точки зрения.
если у тебя есть идея сюжета, выкладывай сюжет. рюши словоблудия прекрасны если тебе нужно набрать текст для издателя. но, автор! следом идут читатели. и, если они не купят твоё "творчество", издателя у тебя не будет тоже.
я прочёл только 1/5 часть и больше не смог читать в 105-й или в 120-й раз, как размякает "она" от своего синеглазого. это - ОДНО И ТОЖЕ! и повторяется, и повторяется, и повторяется. и тебя сначала подташнивает, потом тошнит, а потом рвёт.
и, самый проигрышный вариант изложения, это - "ничего не расскажу". который идёт вкупе с "рассказываю по чуть-чуть, перемежая словоблудием о погоде, мокрых трусиках ггни, синих глазах, собственном уме, опять мокрых трусах, "какой прекрасный шкаф!", чуть-чуть рассказа по теме и опять - о посторонней хрени".
нормальный человек бросает читать сразу. ну, может промотать в конец и посмотреть кто с кем поженился. всё.
я промотал, посмотрел. попробую у штаний что-нибудь ещё, если везде так же, поставлю девушку в ЧС.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).

Тайна сломанного медальона (fb2)

- Тайна сломанного медальона (пер. Мария Антоненкова (Rija)) (а.с. Детективные истории Нэнси Дрю-11) (и.с. nancy drew mystery stories-11) 1.87 Мб, 105с. (скачать fb2) - Кэролайн Кин

Настройки текста:



Глава 1. Ключ к тайне

Когда Нэнси Дрю уселась за стол, чтобы позавтракать, она заметила рядом со своей тарелкой ключик. Привлекательная девушка с тициановскими волосами с изумлением подняла глаза на отца, который только что занял своё место.

- Это мне? - спросила она высокого красавца-адвоката.

Он улыбнулся.

- Нэнси, это может стать ключом к тайне.

- В нашем доме? Или где-нибудь в Ривер-Хайтсе?

Карсон Дрю покачал головой.

- В хижине на Туманном Озере, в штате Мэриленд. Не хочешь отправиться туда и выяснить, что напугало некоего мистера Винча?

Синие глаза Нэнси сверкнули. Эта восемнадцатилетняя девушка уже разгадала не одну тайну для своего отца и теперь была готова приняться за новую. Ей не терпелось услышать подробности.

- У меня есть клиент, - начал мистер Дрю, - по имени Лоуренс Бейкер, которому принадлежит домик на Туманном Озере. Он сейчас в Европе. Перед отъездом он договорился сдать его на две недели молодой девушке из Нового Орлеана, Сесили Кёртис. Мистер Бейкер сказал, что у неё есть интересная история, но не пояснил, в чём там дело. Он попросил меня составить договор аренды.

Мистер Дрю замолчал, в его глазах плясали смешинки.

- О, пап! - засмеялась Нэнси. - Пожалуйста! Не томи!

- Так вот, мисс Кёртис должна была забрать этот ключ от коттеджа у Генри Винча, который согласился присматривать за домиком. Мне показалось, что он большой оригинал - знает всех вокруг и рассказывает удивительные истории. Он живёт там неподалёку круглый год в своём небольшом магазинчике, где продаёт кондитерские изделия и наживку для рыбалки!

Нэнси хихикнула.

- Кажется, и впрямь колоритный персонаж. Кондитерские изделия и наживка – то ещё сочетание!

Её отец пояснил, что, поскольку на дворе середина сентября, отдыхающих на озере, вероятно, будет совсем мало.

- Я не могу понять, почему Сесили Кёртис хочет остановиться там. Если ты встретишься с ней, Нэнси, может быть, сможешь выяснить это.

- Я готова! - сказала Нэнси с нетерпением. - Расскажи мне подробнее о Генри Винче и о том, почему он напуган.

- Летом он сдаёт в аренду лодки, а также продаёт наживки и сладости. Зимой он хранит лодки для дачников, присматривает за их коттеджами и выполняет разные работы для местных жителей. Он прислал мне этот ключ от дома Бейкера вместе с запиской, но даже не намекнул на то, что испугало его. Смотри.

Адвокат полез в карман и достал оттуда обычный клочок бумаги. Он протянул его Нэнси. Записка гласила:

Найдите кого-нибудь ещё. Я боюсь.

Г. Винч

- Это всё? - спросила Нэнси.

- Да. А проблема в следующем. Сесили Кёртис приедет на Туманное Озеро завтра поздно вечером, но мистер Винч категорически отказывается иметь дело с этим коттеджем. А я сейчас не могу уехать, поэтому я подумал, что ты могла бы съездить туда, отвезти ключ и открыть коттедж для мисс Кёртис. Хотя я не хотел бы, чтобы ты ехала в одиночку.

- Может быть, Бесс и Джорджи смогут присоединиться ко мне!

Джорджи Фейн и её кузина Бесс Марвин были давними подругами Нэнси. Эта троица разделила множество волнующих приключений и тайн, встретившихся на их пути. Бесс часто говорила, что Нэнси была будто мёдом намазана, а "тайны так и роились вокруг неё”.

Это было очень похоже на правду, тайны преследовали её с тех пор, как она помогла отцу разгадать Тайну старых часов, и до её последнего дела, Тайны аллеи дельфиниумов.

Нэнси поспешила к телефону и позвонила девушкам. К счастью, ни у одной из них не было особых планов на ближайшие дни, ничто не мешало им сопровождать Нэнси. Было решено, что девушки отправятся в путь сегодня же сразу после обеда и постараются проехать, по крайней мере, полпути к озеру.

К тому времени, как Нэнси вернулась к столу, там уже была экономка семейства Дрю, её посвятили в новые планы Нэнси. Ханна Груин жила с ними с тех пор, как Нэнси исполнилось три года, после смерти её матери. Нэнси обожала Ханну, которая всегда переживала за неё, когда та работала над очередной тайной.

- Девочки согласны? – спросил мистер Дрю.

Нэнси кивнула.

- Джорджи идея понравилась.

- Я так и думал, - прокомментировал мистер Дрю. - Она очень уравновешена и разумна. - Он усмехнулся. - Могу поспорить, Бесс пребывала в нерешительности.

- Точно, - улыбнулась Нэнси, - Бесс всегда беспокоится о возможных опасностях, но она один из лучших в мире напарников, когда в этом возникает необходимость.

Наконец мистер Дрю сказал, что ему пора спешить в офис. Он поцеловал Нэнси и пожелал ей удачи.

- Я верю, что в посёлке у Туманного Озера будет прекрасный домик, и всего лишь около мили от самого озера. Ты могла бы там задержаться.


В два часа дня Нэнси была готова отправиться в путь, по дороге она должна была забрать Бесс и Джорджи. Сначала она заехала к Марвинам, Бесс вышла из дома, неся с собой чемодан. Это была очень привлекательная блондинка, немного склонная к полноте.

- Привет, Нэн! Я рада, что ты опустила крышу. Сегодня великолепный день.

Несколько минут спустя Нэнси остановилась у дома Джорджи Фейн. Стройная брюнетка с короткими волосами и мальчишеским именем вышла, энергично размахивая маленьким чемоданчиком. Она бросила его на заднее сиденье и забралась вперёд рядом с подружками.

Поздоровавшись, она сказала:

- Ну, Нэнси, а теперь рассказывай, что за дело нас ждёт.

- Во-первых, у нас есть испуганный сторож, - начала рассказ Нэнси и быстро ввела подруг в курс дела. Вдруг одна из бирюзовых серёжек Бесс упала ей на колени.

- О-о, эти старые серёжки сведут меня с ума. Они вечно падают.

- Почему ты не подтянешь замок? - спросила Джорджи. Она не была склонна нянчится со своей иногда чересчур нежной кузиной. Бесс подкрутила винтик и надела серёжку обратно.

Поздно вечером девушки остановились в мотеле поужинать и переночевать. На следующий день они продолжили путь к Туманному Озеру. Во второй половине дня, когда они приблизились к месту назначения, все начали строить предположения о мистере Винче и Сесили Кёртис. Наконец Джорджи заявила, что все их теории могут оказаться в корне неверными.

Бесс сменила тему, заметив:

- Мы ничего не знаем о том, насколько хороша еда на Туманном Озере. Почему бы нам не остановиться на ранний ужин?

Предложение было принято, и девушки начали высматривать подходящее местечко. На окраине городка под названием Бруквилль они обнаружили уютный ресторан Белая Мельница. Это, действительно, была переделанная мельница, под которой протекал ручей.

- Он очарователен, - сказала Бесс. - Посмотрите! Вывеска говорит, что у них подают свежего жареного омара. Ммм!

- Мне это тоже нравится, - заметила Нэнси.

Она припарковал машину, и девушки вошли внутрь. Милая официантка с мягким произношением усадила их за столик и приняла заказы.

- Омара придётся подождать минут двадцать, - сказала она. - Почему бы вам не прогуляться по саду, а через мостик можно попасть в лес. У нас, правда, очень красиво.

Нэнси с подругами приняли предложение официантки и вышли через боковую дверь, которая вела в сад. В нём в изобилии росли цветы, разнообразные сорта хризантем, поздно цветущих роз и петуний. Тропинка через центр сада вела прямо к простому окрашенному в белый цвет мостику над бурным ручьём.

- Мост выглядит мило, но не внушает доверия, - сказала Бесс.

- О-о, брось, - взмолилась Джорджи.

Однако, девушки проявили осторожность, перейдя мост друг за дружкой, и вошли в лес.

Бесс глубоко вздохнула.

- Пахнет божественно! - сказала она почти шёпотом, как будто не хотела беспокоить окружающий её мир.

Двигаясь по тропинке, подружки вдруг увидели невдалеке молодую пару, сидящую на упавшем дереве. Симпатичная девушка с вьющимися рыжими волосами выглядела обеспокоенной. Её русоволосый приятель показался девушкам смутно знакомым, но они были уверены, что никогда раньше не встречались с ним. Пара, увлечённая разговором, не заметила вновь пришедших.

Девушки тихонько повернули в другую сторону. Когда парочка уже не могла их увидеть, они услышали крик рыжеволосой девушки:

- Почему ты не можешь понять? Я не хочу выходить замуж, когда над нашими головами висит этот иск!

Нэнси переглянулась с подругами, парень в ответ тоже прокричал:

- Это не настоящая причина! Между нами встала эта железная птица! Хотел бы я, чтобы ты никогда не слышала о ней!

Сердитый разговор прекратился. Джорджи заговорила.

- Похоже, на ссору.

Нэнси согласилась.

- И на пару загадок, - добавила она с улыбкой.

В этот момент она взглянула на наручные часы. Двадцать минут прошли, поэтому она предложила девушкам вернуться в ресторан. Когда они подошли к дереву, на котором сидела парочка, они увидели, что девушка и её спутник ушли.

Бесс вздохнула.

- О-о, я надеюсь, что они решат свои проблемы.

Джорджи добавила:

- И лучше бы им решить эти загадки до того, как они поженятся. Иск и какие-то проблемы с железной птицей вряд ли станут прочной основной для брака!

Обед был очень вкусный. Бесс не смогла удержаться и заказала себе на десерт пирог с орехами пекан.

- Это настоящий южный десерт, а я теперь точно в Мэриленде.

- Не забывай, дорогая кузина, - вставила Джорджи, - что во время Гражданской войны, Мэриленд выступал за Север.

- Меня это не волнует, - сказала Бесс. - Этот пирог чудесен.

Закончив с десертом, Бесс вдруг схватилась за ухо.

- Моя серёжка! Опять выпала! - объявила Бесс, но добавила, что точно знает, где та потерялась. - Когда я переходила через старый мост, я споткнулась на одной из разбитых досок. Ох, я надеюсь, моя серёжка не упала в воду!

Нэнси предложила это проверить, после оплаты счета девушки поспешили обратно к мосту. Нэнси заглянула под перила с одной стороны.

- Вон она! – показала она остальным. - На илистом берегу.

Она легла на мост, свесив голову и плечи. Затем она потянулась вперёд, стараясь дотянуться до серёжки рукой. Но у неё никак не получалось коснуться её.

- Подержи меня за ноги, Джорджи, чтобы я могла вытянуться дальше, - попросила Нэнси.

- Хорошо.

Тем временем Бесс, стоя на краю скользкой насыпи, беспокойно наблюдала за этими манипуляциями. Вдруг она услышала топот бегущих ног и посмотрела вверх. В сторону моста спешила рыжеволосая девушка, которую они видели раньше.

- Подожди! – крикнула ей Бесс, переживая, что неустойчивая конструкция не выдержит вес троих человек.

Но девушка не обратила внимания. Она влетела на мост и побежала, как раз когда Нэнси удалось схватить серёжку. В этот момент опора моста заскользила по откосу. Потеряв равновесие, все трое упали с моста!


Глава 2. Корабль-призрак

Бесс вскрикнула, когда три девушки приземлились на грязный склон под мостом. Нэнси и Джорджи сумели ухватиться за низкий кустарник, но рыжеволосая девушка покатилась к воде. Нэнси быстро протянула руку и схватила её за руку.

- С вами всё в порядке? - крикнула Бесс девушкам, которые наконец поднялись на ноги.

Нэнси попыталась улыбнуться.

- Уверена, выглядим мы не лучшим образом, но, по крайней мере, мы в целости и сохранности.

Странная молодая женщина не произнесла ни слова, пока они не вернулись в сад ресторана Белая Мельница. Затем она сказала:

- Я должна была понять, что мост не безопасен. Наверное, мой вес оказался последней каплей. Пожалуйста, простите меня.

- Не волнуйся, - ответила ей Бесс, затем добавила с сожалением, - Нэнси, я не должна была позволять вам рисковать из-за моей серёжки. Я так тебе благодарна.

Джорджи заявила, что если в этой аварии и была чья-то вина, то это вина владельцев ресторана.

- Нужно сообщить им, - сказала Нэнси. Обращаясь к незнакомке в испачканной одежде с заплаканным лицом, Нэнси спросила, могут ли они что-нибудь сделать для неё.

- Нет, спасибо, - последовал ответ.

Бесс, которую заинтриговала ссора девушки с её женихом, попыталась вызвать её на откровенность. Улыбаясь, она сказала:

- Может быть, моя подруга Нэнси Дрю сможет помочь Вам как-то ещё. Она детектив.

Молодая девушка выглядела испуганной, но ничего не рассказала о себе и не назвала своё имя. Она снова повторила: “Спасибо, не надо”, но вдруг у неё вырвалось:

- Ах, что я сделала со своей жизнью! Что ж, до свидания. Я так Вам благодарна, что Вы спасли меня от падения в воду, Нэнси.

С этими словами она поспешила через сад и скрылась где-то около ресторана.

Окончательно запутавшиеся, Нэнси и её подруги шли к зданию ресторана. Они услышали, как отъехала машина, и предположили, что за рулём была та самая девушка.

Бесс была недовольна.

- Мы столкнулись с настоящей романтической тайной, но так никогда и не узнаем разгадку.

Джорджи серьёзно посмотрела на кузину.

- Я тебе удивляюсь. Что там произошло у девушки, это её личное дело. Почему она должна довериться нам?

Её двоюродная сестра вздохнула, но не сказал больше ни слова на эту тему. Нэнси направилась прямиком к менеджеру ресторана и рассказала ему о происшествии на мосту. Мужчина долго извинялся, объясняя, что собирался закрыть его до тех пор, пока не будет сделан ремонт.

- Я был так занят, что, боюсь, это просто вылетело у меня из головы. Я заплачу за ущерб, - быстро добавил он.

Нэнси и Джорджи ответили, что в этом нет необходимости. Они взяли свои сумки из машины и пошли в дамскую комнату, чтобы умыться и надеть чистую одежду.

Когда они снова вышли на улицу, все уселись в машину и продолжили путь к Туманному Озеру. Уже вечерело, когда они прибыли в небольшой, старый городок. В нём была одна главная улица и несколько улиц поменьше, отходящих от неё.

- Папа просил уточнить, были ли доставлены в коттедж Бейкера баллоны с газом, - сообщила Нэнси.

Она медленно ехала по улице и наконец заметила тёмное здание с вывеской: ТОПЛИВНАЯ КОМПАНИЯ БРАТЬЕВ СТЕРН. В задней комнате горел свет.

- Может быть, там сторож, - сказала Нэнси и свернула к зданию.

Девушки вышли из машины, и Нэнси постучала в заднюю дверь. Через несколько минут им открыл пожилой человек, который с удивлением посмотрел на них.

- Закрыто, - лаконично бросил он.

- Я знаю, - сказала Нэнси. - Я только хотела задать вопрос. Вы недавно доставляли газ в коттедж Бейкера?

- Конечно, нет, - ответил он. - Коттедж заперт на зиму.

Нэнси объяснила, что кто-то арендовал его на пару недель, и она приехала, чтобы открыть дом.

- Нам обязательно нужен газ, - настаивала она. – Возможно ли, чтобы кто-нибудь привёз туда баллон сегодня вечером?

- Нет, - коротко ответил мужчина. - Вероятно, позади коттеджа вы сможете найти дрова. Слушайте! Последнее, что я стал бы делать, это везти туда газ на ночь глядя. Если бы вы знали то, что знаю я, вы бы держались подальше от этого места.

Бесс в смятении вскрикнула.

- Что не так с этим местом? - спросила она со страхом.

- Не собираюсь ничего говорить. Спросите Генри Винча, - ответил мужчина.

Нэнси обхаживала его ещё несколько минут, но он был твёрд в своём нежелании что-либо объяснять. Нэнси вернулась к машине и выехала на улицу.

Бесс тут же запричитала.

- Нэнси, я не хочу приближаться к этому коттеджу сегодня вечером. Даже за миллион долларов!

Джорджи усмехнулся.

- Ничего не бойся. Мы достаточно отважны, чтобы защитить тебя.

Нэнси обратила внимание Бесс на аккуратный белый каркасный дом с вывеской: "СДАЮТСЯ КОМНАТЫ".

- Выглядит неплохо, - сказала она. - Это, должно быть, тот гостевой дом, о котором говорил папа.

Нэнси подъехала к дому, и девушки пошли поинтересоваться, есть ли свободные комнаты. Дом принадлежал миссис Хоскинг. Она была очень дружелюбна, а её дом был в идеальном состоянии.

Миссис Хоскинг сказала:

- Да, у меня есть большая передняя комната на втором этаже с тремя кроватями. Скажите, вы путешествуете?

- Вроде того, - ответила Нэнси. – Мы привезли ключ человеку, который арендовал коттедж Бейкера. И мы хотели бы найти мистера Винча.

Миссис Хоскинг вздрогнула.

- Я могу сказать вам, где Генри – он в гостях у своего брата в Риджтоне. Но послушайте, девочки, не стоит вам ходить в этот коттедж - особенно ночью. Пару дней назад Генри ворвался сюда белый, как привидение. Хотя он не тот человек, которого легко напугать. Он объявил, что видел пропавший корабль.

- Пропавший корабль? Почему это его напугало? - спросила Нэнси.

Миссис Хоскинг объяснила, что в начале века в роще у дальнего края озера была большая площадка для пикника. Прогулочный корабль перевозил туда людей.

- Однажды ночью корабль дал течь и быстро пошёл ко дну. Все находившиеся на борту оказались в ловушке и утонули.

- Какой ужас! - прошептала Бесс.

- После этого, - продолжала миссис Хоскинг, - та площадка для пикника стала непопулярной, и скоро уже никто туда больше не ездил.

- Но какое это имеет отношение к настоящему? - спросила Джорджи.

Голос миссис Хоскинг превратился в шёпот.

- Многие говорят, что в последнее время злополучный корабль с пассажирами часто появляется в туманную погоду возле той самой рощи.

Бесс сжалась.

- Это звучит совершенно жутко.

- Да, - сказала миссис Хоскинг. - И даже больше. Я знаю Генри Винча всю свою жизнь. Если он говорит, что видел этот старый корабль, значит, он, действительно, его видел. Прошу вас, девушки, держитесь подальше от этого места.

Нэнси улыбнулась.

- Мы ценим Вашу заботу, - сказала она. - Не беспокойтесь, миссис Хоскинг. Мы вернёмся. Пожалуйста, скажите, как добраться до коттеджа Бейкера.

Миссис Хоскинг неохотно дала указания. Девушкам нужно поехать вниз по главной улице, затем свернуть в грязный переулок, который ведёт вниз, к озеру.

По дороге Бесс увидела небольшой продуктовый магазин, который был открыт, и попросила Нэнси остановиться, чтобы купить что-нибудь съедобное.

- Уверена, мы все проголодаемся, прежде чем доберёмся до постелей. Помните, у нас был очень ранний ужин.

Усмехнувшись, Нэнси остановилась. Когда Бесс вернулась из магазина, она несла большую сумку, в которой, как она сообщила, лежали молоко, какао, печенье и бутерброды с ветчиной. Нэнси и Джорджи хотели было подразнить её, но сдержались. Возможно, Бесс была права, и все они проголодаются перед сном.

К этому времени стемнело. Нэнси ехала медленно, поэтому ей удалось не проскочить нужный им переулок. Она повернула налево, и они проехали ещё около мили, прежде чем оказались около крутого берега большого овального озера. Все дома, казалось, были закрыты. Девушки нигде не видели света.

Переулок разветвлялся и уходил налево и направо вдоль края утёса. Миссис Хоскинг сказала Нэнси держаться левой дорожки, которая шла среди деревьев к ряду коттеджей. Проехав два из них, они оказались около дока и небольшого магазина Генри Винча. Пока они ехали дальше, Бесс нервно поглядывала на воду, опасаясь увидеть странное появление корабля с отдыхающими, но всё было спокойно. Они миновали ещё два коттеджа, а, когда подъехали к третьему, Нэнси заглушила мотор.

- Вот и он, - сказала она.

С проезжей дороги среди елей и берёз к коттеджу Бейкера, стоящему рядом с озером, вела узкая тропинка. Девушки достали фонарики и пошли вниз по тропинке. Не успели они далеко уйти, как с удивлением услышали за собой шаги. Помня предупреждение миссис Хоскинг, они повернулись и направили фонари на приближающуюся фигуру.

У Нэнси от неожиданности перехватило дыхание.

- Снова эта таинственная девушка!



Это, действительно, была молодая девушка из ресторана Белая Мельница!

На ней был надет светлый плащ, голову закрывал платок, из-под которого выглядывала прядь вьющихся рыжих волос. У Нэнси промелькнула мысль. Может ли это быть Сесили Кёртис?

Незнакомка уставилась на них в изумлении. С минуту она постояла, не говоря ни слова, потом вдруг повернулась и побежала вверх по тропинке.

- Сесили! Вы Сесили? – крикнула ей в след Нэнси.

Убегающая фигура остановилась и обернулась. На её лице отразился ужас, когда она воскликнула:

- Вы не сможете отговорить меня от того, чтобы забрать детей!

В следующее мгновение она бросилась прочь и исчезла из виду.


Глава 3. Обознались

Когда расстроенная девушка исчезла в темноте, Нэнси, Бесс и Джорджи всё ещё стояли на месте. Они были в полном недоумении. Была ли рыжеволосая молодая женщина, которую они видели в ресторане Белая Мельница, Сесили Кёртис?

- Но почему она убежала от нас? - спросила Бесс.

- И что она кричала про детей? - добавила Джорджи.

Нэнси напомнила кузинам, что они только предполагают, что молодая женщина и есть Сесили Кёртис.

- Так или иначе, скоро мы это узнаем. Становится поздно.

Когда девушки подошли к коттеджу на берегу озера, они посмотрели на его противоположный берег, он был примерно в полумили от них. Густой туман застилал его. Нэнси подумала, что там могут быть горячие источники, которые и были причиной необычно тяжёлого пара. Показалась луна и осветила несколько коттеджей справа от них.

Внезапно Бесс сказала:

- Посмотрите на утёс примерно на полпути к дальнему концу озера! В том большом доме горит свет на втором этаже. Кто-то остановился там!

- Может быть, - заметила Джорджи, - в нём можно жить круглый год.

Пока Нэнси открывала дверь в коттедж Бейкера, Бесс заметила:

- Есть здесь что-то зловещее. Я буду рада вернуться в город.

Джорджи одёрнула её:

- Только не придумывай ничего.

- Ну, если я что-то выдумываю, - возразила Бесс, - то делаю это не на пустом месте. Миссис Хоскинг советовала нам не ехать сюда, а Генри Винч, далеко не зайчишка-трусишка, был напуган так, что покинул озеро.

Нэнси засмеялась.

- По крайней мере, с коттеджем Бейкера всё в порядке. В нём нет никаких призраков!

Она обвела фонариком помещение. Гостиная-столовая протянулась вдоль фасада дома и была обставлена удобной мебелью. Книги и журналы лежали на низких столиках, а огромный камин придавал комнате уютную домашнюю атмосферу. Джорджи заметила керосиновую лампу и с помощью спичек, обнаруженных на каминной полке, зажгла её.

- Как тут уютно! - воскликнула Бесс. - Держу пари, что здесь чудесно летом, можно купаться и кататься на лодках и всякое такое. Но зачем кто-то, скажите на милость, захотел поселиться здесь в одиночку в это время года?

- Золотая осень красива, - ответила Джорджи. - Может быть, кому-то просто нравится смотреть, как кружатся и падают листья.

Коттедж был в идеальном порядке, но кровати были не застелены, никакой еды не было. Нэнси развела костёр в дровяной печи на кухне, и Бесс приготовила какао. Джорджи развела огонь в камине, и вскоре в домике стало теплее. Ожидая Сесили, девушки разговаривали обо всём случившемся, и решили, что день был полон сюрпризов.

Наконец Нэнси посмотрела на часы.

- Оказывается, уже десять часов, а Сесили ещё нет!

- Что будем делать? - спросила Бесс. - Мы не можем сидеть так всю ночь.

Нэнси вдруг предложила:

- Почему бы нам не переночевать здесь? Сесили может приехать совсем поздно.

Все согласились с предложением, хотя Бесс пошла на это с явной неохотой. Джорджи предложила съездить обратно в город и сказать миссис Хоскинг, что у них изменились планы.

- А я пока постелю кровати, - предложила Бесс.

- И если вы не возражаете, - сказала Нэнси, - я хотела бы осмотреться вокруг.

Бесс попросила её быть осторожной. Нэнси сказала, что она не пойдёт далеко.

- Я только спущусь к доку Генри Винча.

Она подъехала вместе с Джорджи, вышла из машины и пошла вниз по тропинке к причалу. С одной стороны стоял большой эллинг, и при лунном свете, освещающем окна, Нэнси могла видеть катера, лодки и каноэ. На другой стороне причала расположился кондитерский магазин и жильё мистера Винча за ним. С причала Нэнси могла чётко видеть всё озеро - коттеджи, большой дом на утёсе и окутанный туманом противоположный берег озера.

Юная сыщица улыбнулась. “Хотела бы я, чтобы этот фантом появился! Хочу понять, на что он похож”.

Но никаких признаков какого-либо призрачного судна не было, и, наконец, Нэнси отправилась обратно к коттеджу по тропинке вдоль озера. Она услышала шум подъезжающей машины, ей стало интересно, возвращается ли это Джорджи или приехала Сесили Кёртис. Она поспешила к дороге, чтобы выяснить это.

Автомобиль оказался её собственным, из него вышла Джорджи. Она привезла немного еды, которую миссис Хоскинг дала ей на завтрак.

- Я заплатила за еду, - сказала Джорджи, - а также достаточно, чтобы она оставила за нами комнату.

- Ты правильно сделала, - согласилась Нэнси.

- Нам лучше забрать вещи, - сказала Джорджи. Они вынули их из багажника, заперли машину, затем обе девушки молча зашагали вниз по лесной тропинке. Они были примерно на полпути к коттеджу, когда вдруг услышали мягкий шорох в кустах на вершине склона. В следующий момент что-то чёрное пронеслось мимо них!

Девочки отпрыгнули в сторону, не понимая, что бы это могло быть.

- Какое-то животное, наверное, - сказала Нэнси. - Мы, должно быть, напугали его.

Она едва успела это произнести, когда раздался высокий, ясный голос:

- Сатин, иди сюда!

Нэнси и Джорджи повернулись. Кто-то шагал по тропинке. Должно быть, Сесили!

Девушки поставили свои сумки и шагнули вперёд, чтобы поприветствовать её. Нэнси крикнула: “Привет”, направляя свой фонарик наверх.

Это снова была девушка из ресторана Белая Мельница! Но на этот раз на ней не было плаща и шарфа. У неё был тот же наряд, который они видели в ресторане, она несла два чемодана.

- О-о, привет! - сказала она приветливо. – Какой приятный сюрприз! Вы отдыхаете здесь?

Нэнси и Джорджи были сбиты с толку. Девушка не узнала их? И зачем она снова переоделась?

- Вы Сесили Кёртис? - спросила Нэнси, когда девушки поспешили к ней на помощь.

- Да, это я. Но как вы узнали?

Нэнси, хотя и сбитая с толку, решила не задавать вопросы, но она успела заметить, что девушка ещё не носила обручального кольца. Она представилась и представила Джорджи.

- Мистера Винча нет в городе, поэтому мы приехали, чтобы открыть для вас коттедж.

- Как чудесно! – обрадовалась Сесили.

- Кто такой Сатин? - спросила Джорджи, взяв один из чемоданов.

- Мой большой чёрный кот. Я поставила его переноску на землю, и она открылась. Он выскочил из неё, словно молния.

Нэнси хихикнула.

- Он пролетел прямо мимо Джорджи и меня.

Сесили остановилась, как вкопанная.

- Я только что узнала вас! Было так темно, и я была так удивлена, что не поняла, что именно вас я встретила в Белой Мельнице. Представляете! Особенно после того, как ты спасла меня, Нэнси! Но там вас было трое. Что случилось с третьей девушкой?

- Бесс Марвин в коттедже готовит постели, - улыбнулась Нэнси. - Теперь, когда ты здесь, мы, наверное, вернёмся в город.

- О-о, я буду рада, если вы останетесь, - заявила Сесили. - Действительно, буду! Сказать по правде, я чувствую себя довольно одиноко.

- Тогда мы с удовольствием останемся! - согласилась Нэнси.

В это время все трое вошли в коттедж. Бесс тут же воскликнула:

- Я так рада, что ты здесь, Сесили! Мы страшно волновались. Почему ты не осталась в первый раз?

Сесили с удивлением уставилась на неё.

- В первый раз? Я не была здесь раньше.

Теперь была очередь Бесс выглядеть озадаченной.

- Значит, это не тебя мы встретили в лесу по пути сюда несколько часов назад?

Сесили покачала головой.

- Если вы думали, что видели меня, должно быть, у меня тут где-то есть двойник. - Она сменила тему. – Добраться сюда было ужасно сложно. Автобус привёз меня в городок Туманное Озеро из Балтимора, и я пыталась поймать такси, чтобы приехать сюда, но желающих не было. Наконец, один человек согласился довезти меня до конца переулка. А оттуда я тащила эти чемоданы и моего кота весь остаток пути.

- Бедняжка! - сочувственно сказала Бесс.

Нэнси, Бесс и Джорджи молча согласились не заговаривать об услышанном разговоре Сесили и её жениха. Однако, если бы она захотела рассказать им, они были бы благодарными слушателями!

Нэнси спросила:

- Может, нам стоит поискать Сатина?

Сесили кивнула, и все четверо взяли фонарики и вышли на улицу. Нэнси отдала ключ Сесили, которая заперла дверь коттеджа. Девушки начали поиски. Сесили звала кота по имени, но он так и не появился.

- О-о, Боже! - вздохнула Сесили. – Сатин - это такое утешение для меня. Я просто умру, если он не вернётся.

Не будучи уверенными, где искать дальше, девочки повернули направо. Они прошли мимо соседних коттеджей, потом мимо причала Генри Винча и продолжили путь вдоль озера в сторону каменного дома на вершине утёса. Сесили продолжала мягко звать своего любимца. Наконец Джорджи заметила два светящихся глаза, выглядывающих из-за дерева и прошептала Сесили:

- Могу поспорить, это Сатин!

- Сюда, кис, кис, кис! - тихо позвала Сесили. - Иди сюда, Сатин!

Неохотно большой чёрный кот подошёл к ней. Она подхватила его на руки и ласково погладила.

В вечерней тишине леса Нэнси услышала странный звук.

- Слушайте! - быстро сказала она.

Все неподвижно замерли. Среди щебетания бесчисленного множества сверчков и уханья совы, девушки услышали механический шум. Он раздавался недалеко от них. Что бы это могло быть?


Глава 4. Душераздирающий крик

Девушки внимательно прислушивались к несмолкающему странному шуму. Он был приглушён.

- Это, должно быть, машина, - заметила Нэнси. - Но какая и где?

- Возможно, это всего лишь насос, - разумно предположила Джорджи.

Бесс выразила сомнение.

- Я думала, насосы издают гораздо больше шума.

- Давайте попробуем найти источник шума, - предложила Нэнси. – Кажется, он где-то близко.

Девушки обыскали лесистый обрывистый берег, а также прошли немного вдоль него в обе стороны, но не нашли объяснения. Озадаченные, они вернулись на берег.

Нэнси взглянула на большой каменный дом. Свет в нём по-прежнему горел. Может быть, машина внутри? Может быть, этот звук принёс ветер? Обдумывая всё это, она вдруг поняла, что в дверном проёме виден силуэт мужчины.

- Там кто-то есть, - сообщила Нэнси остальным. - Должно быть, он увидел наши фонари.

Джорджи засмеялась.

- Полагаю, он думает, что мы грабители!

Сесили никак не комментировала происходящее, но смотрела на дом словно зачарованная. Нэнси, видя, что та нахмурилась, вспомнила замечание отца о том, что у Сесили была интересная история. Что это за история? И имеет ли большой каменный дом какое-либо отношение к приезду девушки на озеро?

- Пойдём! – позвала Бесс.

- Хорошая идея, - согласилась Сесили. – Интересно… - Она замолчала и отвернулась.

Подруги не стали требовать каких-то объяснений, но все они чувствовали, что Сесили, хотя и достаточно доброжелательна, была довольно скрытной. Нэнси, однако, упрекнула себя, напомнив, что нет никакой причины, почему Сесили должна немедленно начать откровенничать с ними о своих личных проблемах.

Мужчина вошёл в дом, и через несколько минут шум прекратился. Девочки подумали, что он, должно быть, выключил машину, которая издавала заинтересовавший их звук. Ещё через несколько минут большой каменный дом погрузился во тьму, и Нэнси предположила, что его обитатели легли спать.

Девушки осторожно направились обратно в коттедж, открыли дверь и вошли внутрь. Бесс не в силах бороться с любопытством, спросила Сесили, приехала ли она на озеро, чтобы провести поздний отпуск.

- Почему… да, - буркнула Сесили. Она зевнула. - Если вы не возражаете, я, пожалуй, пойду спать. У меня был утомительный день.

Все согласились, что это было, действительно, так. День был не только утомительным, но, видимо, очень тревожным. Было решено, что Сесили и Нэнси лягут спать в одной из двух спален, а Бесс и Джорджи - в другой. Кот Сатин очень комфортно устроился на подушечке, вытащенной из одного из чемоданов Сесили. Мягкий, пушистый зверёк, убаюканный теплом камина, начал мурлыкать и сразу заснул.

Девушки перекусили, а затем отправились спать. Нэнси заснула, едва коснувшись подушки, но была грубо разбужена пронзительным женским криком на улице. Она и Сесили подскочили в одно мгновение, потом спрыгнули с кровати и бросились в гостиную. Крики продолжались, Бесс и Джорджи тоже выбежали из комнаты, и все четверо выскочили из коттеджа.

- Кто это? Где она? - спросила Бесс, опасливо вглядываясь в темноту вокруг.

Крики, казалось, раздаются из леса прямо перед коттеджем. Девушки ничего не могли видеть, поэтому Нэнси бросилась обратно в дом за своим фонариком и осветила деревья.

Вдруг раздался шелест листвы, и огромная птица взлетела со своего насеста на ветвях дуба. Она пролетела прямо рядом с девушками, затем взмыла над озером.

Нэнси засмеялась.

- Ну, мы и опростоволосились. Это гагара. Я только что вспомнила, что их крики можно легко принять за женский плач.

- Чёрт возьми! - сказала Джорджи с отвращением. – Что только не будило меня, но никогда ещё это не была сумасшедшая старая птица!

Когда девушки вернулись в коттедж, черный кот лениво поднялся, выгнул спину и широко зевнул. Бесс захихикала.

- Сатин, ты единственный среди нас, кто знает разницу между криком птицы и женщины!

Сатина снова уложили, дом был заперт, и девочки разошлись по кроватям. Нэнси не удалось сразу уснуть, и она заметила, что Сесили, казалось, тоже не могла угомониться. Юная сыщица, однако, подумала, что лучше пока не заводить разговоров с новой знакомой, и, наконец, заснула.


Через некоторое время Нэнси проснулась снова, на этот раз под громкое мяуканье. Ей стало интересно, что же побеспокоило кота, она проверила, спит ли Сесили. Оказалось, что рыжеволосой девушки не было в постели.

Сначала Нэнси предположила, что та пошла успокоить Сатина, но мяуканье не прекращалось, и Нэнси, наконец, встала с кровати. К своему изумлению, она обнаружила, что Сесили не было в коттедже. Кот мяукал и скрёбся в дверь.

Нэнси подумала: “Должно быть, Сесили не спалось, и она вышла подышать воздухом”. Подумав, что она сможет утешить девушку, Нэнси тихонько вышла на улицу, но оставила Сатина в коттедже.

Ярко светила луна, но в её свете Сесили нигде не было видно. Встревоженная, Нэнси мягко позвала девушку по имени. Ответа не последовало.

"О, Боже, надеюсь, она не сбежала! – рассуждала Нэнси. - Может быть, наше присутствие здесь беспокоило её. Но она казалась искренней, прося нас остаться".

Осенённая догадкой, Нэнси вернулась в коттедж. Чемоданы Сесили были на месте, тут же на стуле лежала аккуратно сложенная пижама. Значит, она переоделась в верхнюю одежду! Нэнси быстро надела брюки и свитер. Она взяла фонарик и снова поспешила наружу. На мгновение ей захотелось разбудить Бесс и Джорджи, но она решила не тратить драгоценное время. Она остановилась на несколько секунд, пытаясь понять, в каком направлении могла пойти Сесили.

“По дороге в город? - спросила себя Нэнси. Она отвергла эту идею, потому что девушка не взяла свой багаж. - И я не вижу, чтобы она была на берегу озера”.

Вдруг юная сыщица вспомнила, как была заворожена Сесили большим каменным домом, возле которого они услышали странный гудящий звук.

“Может быть, Сесили вернулась туда из любопытства. Во всяком случае, там я и начну поиски”.

Через лес недалеко от воды шла тропинка, ведущая прямо к подножию утёса. Нэнси пошла по ней, внимательно ища пропавшую девушку и зовя её по имени. Она не увидела Сесили и не получила ответа.

Нэнси шла дальше и дальше и в скором времени тропинка свернула в сторону от озера и пошла прямо вверх по крутой насыпи. Густой лес не пропускал блестящий лунный свет, и Нэнси включила фонарик. Она снова остановилась в нерешительности, выбирая, куда идти дальше. Тропа вела к большому дому, и если он был целью Сесили, возможно, она выбрала её.

“Проверю", - решилась Нэнси.

Она прошла примерно полпути вверх по склону, как вдруг её сердце пропустило удар, у неё перехватило дыхание. Сбоку от тропинки лежала пропавшая девушка, её тело было нелепо изогнуто!

- О-О, Сесили! - воскликнула Нэнси, бросаясь к неподвижной фигуре.

Она проверила у Сесили пульс и поняла, что она жива. На виске лежащей без сознания девушки была большая опухоль. Она упала и ударилась головой? Или, что ещё хуже, кто-то напал на неё и ударил по голове?

Нэнси осторожно оглянулась по сторонам и прислушалась. На верху крутой тропинки она заметила короткое толстое бревно, перегородившее проход на вершину утёса. Но никаких признаков жизни не было.

“Нужно привести Сесили в чувство”, - подумала Нэнси. Она сбежала вниз к озеру и намочила чистый носовой платок, затем поспешила обратно. Протирая лицо потерявшей сознание девушки, она услышала, как треснула ветка на утёсе над ней.

Нэнси глянула вверх. К её ужасу тяжёлое бревно на огромной скорости катилось вниз по тропинке прямо на них!


Глава 5. Железная птица

Нельзя было терять ни секунды. Нэнси схватила беспомощную девушку и откатилась с тропинки вместе с ней. Бревно промчалось мимо, задев плечо Нэнси. Мгновение спустя она услышала, как оно с глухим стуком выкатилось на пляж, а затем с плеском упало в воду.

Нэнси облегченно вздохнула, в этот момент её спутница шевельнулась и открыла глаза.

- Сесили, с тобой всё в порядке? - спросила Нэнси с тревогой.

Мгновение девушка выглядела растерянной, потом ответила “да”, и села.

- Я ужасно рада, что всё обошлось! – обрадовалась Нэнси.

Юная сыщица потёрла ушибленное плечо и задумчиво посмотрела наверх. Она не могла понять, почему скатилось бревно, и вспомнила, что она слышала, как треснула ветка. Неужели кто-то намеренно сбросил бревно на них? Наверху никого не было видно, и теперь уже не было никаких шансов найти ответ на её вопрос.

- О-О, Нэнси! Ты уже дважды меня спасаешь! - слабо произнесла Сесили. - По-пожалуйста, помоги мне вернуться в коттедж, и я расскажу, почему я сюда приехала.

Пострадавшей девушке было трудно идти, но Нэнси твёрдо поддерживала её, и они медленно брели через лес. Когда девушки дошли до коттеджа, уже светало.


Тем временем Бесс и Джорджи были разбужены мяукающим котом и ужасно беспокоились о пропавших девушках.

- Что произошла? – потребовала объяснений Бесс. - Вы обе ужасно выглядите!

Кузины пришли в ужас, узнав, что на Сесили напали.

- Конечно, я не уверена, что на меня напал человек, - быстро сказала Сесили. - Я-я просто помню шум и ... – её голос оборвался.

Бесс, понимая, насколько девушка измучена, посоветовала ей не разговаривать.

- Вы с Нэнси поспите. Когда проснётесь, я уже приготовлю завтрак.

Все согласились, и уже через несколько минут девушки уснули. Был десятый час, когда девушки встали и были готовы распробовать замечательную еду, приготовленную Бесс. Сесили сказала, что чувствует себя прекрасно, несмотря на шишку на голове.

После того, как они поели, она улыбнулась и сказала:

- Вы все были так добры ко мне. Я знаю, что могу полностью вам доверять, поэтому я раскрою вам два больших секрета. Первый касается железной птицы.

Нэнси, Бесс и Джорджи с нетерпением подались вперёд. Сесили объяснила, что её история восходит ещё к Гражданской войне. В то время семья её отца была богатой, и поговаривали, что они успели спрятать богатство до начала военных действий.

- Я почти ничего не знаю о моём прапрадедушке, за исключением того, что он был северянином и его звали Уильям. Он и его жена утонули, пытаясь бежать из Нового Орлеана в начале войны. Их трехлетняя дочь Амелия была спасена, её поместили в детский дом. Чиновники говорили, что ребёнок помнил только своё имя и то, что она жила в "большом доме Паддинг Стоун на озере"! Кроме того, Амелия носила на шее цепочку с половинкой золотого медальона. В медальоне лежал листочек тонкой бумаги. Записка гласила: "Уилл, я спрятал твою половину сокровища. Указания в железной птице. Твой брат Саймон".

Сесили рассказала, что, становясь старше, Амелия пыталась отыскать свои корни и, конечно, сокровище, но безуспешно.

- Конечно, в те дни было утеряно или уничтожено множество документов. Позже Амелия вышла замуж за Роберта Кёртиса. Мой отец - их внук.

Сесили выглядела задумчиво.

- Я едва помню, как папа рассказывал маме историю, которую Амелии сообщили сотрудники приюта. Он тоже пытался найти сокровище, но у него ничего не вышло!

Сесили объяснила, что её собственные родители умерли, когда ей было семь лет. С тех пор её опекала старенькая кузина её матери. После её смерти несколько лет назад Сесили была предоставлена самой себе.

- По крайней мере, - сказала она, - у меня всё ещё есть половина медальона моей прабабушки, и я решила сама найти сокровище, если это возможно.

- И ты приехала сюда в поисках железной птицы? - спросила сильно заинтригованная Нэнси.

- Да. Я изучила множество карт, пытаясь найти разгадку. Наконец я наткнулась на очень старую карту, и нашла название Озеро Паддинг Стоун. Я продолжила поиски и выяснила, что Туманное Озеро и есть то самое место. Название было изменено.

- Как интересно! - сказала Бесс.

Джорджи добавила:

- И ты веришь, что железная птица может быть связана с тем каменным домом, о котором помнила Амелия? И что они оба находятся где-то здесь?

Сесили кивнула.

- Интуиция мне подсказывает, что всё так и есть. Дом на утёсе построен из камня и выглядит довольно старым. Поэтому вчера вечером я решила пойти туда и хорошенько осмотреть это место поближе. - Она печально улыбнулась. – Не очень-то далеко я продвинулась.

Сесили встала и пошла к своему чемодану. Из него она достала половину небольшого медальона в форме сердечка и записку Саймона.

Мысли проносились в голове у Нэнси. Она вспомнила другую рыжеволосую девушку и спросила Сесили, есть ли у неё похожая на неё родственница.

- Может быть, та девушка, которую мы видели, прячется здесь, потому что она ищет то же, что и ты!

- Я не знаю никого, кто был бы похож на меня, - ответила Сесили. - У меня нет близких родственников, но могут быль дальние родственники, которых я даже не знаю.

Вдруг Сесили сменила тему.

- Теперь, когда я здесь, и происходят все эти странные вещи, признаюсь, я боюсь оставаться одна. Возможно ли, чтобы вы остались здесь и помогли мне разгадать эту тайну?

Вся троица усмехнулась, и Нэнси сказала:

- С огромным удовольствием. А как насчет вас, Бесс, Джорджи?

- Я слишком заинтригована, чтобы уехать сейчас, - ответила Бесс, а Джорджи добавила:

- Думаю, Сесили, что вам с Нэнси потребуется сильный, подготовленный человек рядом, чтобы быть настороже. Я с этим отлично справлюсь!

- Замечательно! - сказала Сесили. - А теперь я хочу рассказать вам вторую мою тайну.

Она объяснила, что была помолвлена с молодым человеком по имени Нико Ван Дайк.

- Он поп-певец, и у него есть своя небольшая группа, Летучие голландцы.

- О-о, мне нравится их музыка, - сказала Бесс, переглядываясь с Нэнси и Джорджи. Теперь они поняли, почему молодой человек, который был с Сесили, показался им знакомым. Они видели фотографию Нико в газетах и журналах.

Сесили продолжила:

- Нико только становится известным, главным образом из-за его последней песни. Опросы показывают, что она стала хитом, но загадка состоит в том, что его вознаграждение (роялти) не соответствуют его популярности. Нико судится со звукозаписывающей компанией, которая удерживает его долю прибыли.

- Ну, я думаю, он совершенно прав, - сказала Джорджи с негодованием.

Сесили сказала, что компания отрицает какие-либо махинации.

- Я чувствую, что мы с Нико не должны жениться, пока это дело не разрешится. После погашения кредитов, которые он брал на учебу в колледже и изучение музыки, у него осталось совсем мало денег. У меня есть работа в Новом Орлеане, но, конечно, когда я выйду замуж за Нико, я хочу ездить вместе с ним, а сейчас мы просто не можем себе это позволить.

- Это ужасно! - заметила Бесс.

Сесили кивнула.

- Возможно, глупо с моей стороны возлагать слишком большие надежды, но я подумала, что если бы я только могла найти сокровище, тогда всё было бы в порядке, и мы с Нико могли бы пожениться.

- Где он сейчас? - спросила Нэнси.

- В Балтиморе. Он попросил меня встретиться с ним в ресторане Белая Мельница, - глаза Сесили наполнились слезами. - Он умолял меня поехать с ним в Балтимор и сыграть там свадьбу. Когда я отказалась, он рассердился и обвинил во всём железную птицу. Я была ужасно расстроена. Я хочу попробовать дозвониться до него по телефону. Может быть, вы подбросите меня в город, пожалуйста?

- Без проблем, - ответила Нэнси. - Если мы остаёмся здесь, нам нужны запасы еды и топлива. Кроме того, мне надо позвонить папе и сказать ему, что мы задержимся.

Убрав коттедж, девушки отправились в путь. Когда они выехали к переулку, который вёл к городку, Нэнси остановилась.

- Что скажете, если мы потратим несколько минут и заедем к каменному дому?

Остальные с готовностью согласились, и она свернула к вершине утёса. Они были уже почти у самой вершины, когда Сесили вдруг закричала:

- Смотрите! Впереди знак!


Глава 6. Корабль-призрак появляется

Девушки взволнованно уставились на вывеску. На ней было написано:

КОТТЕДЖ ПАДДИНГ СТОУН

ЧАСТНАЯ СОБСТВЕННОСТЬ

- Паддинг Стоун! - вскрикнула Нэнси. - Возможно, он назван так из-за первоначального названия озера – и это означало бы, что ему уже много лет.

- О-о, давайте поговорим с хозяином! - взмолилась Сесили.

Девушки жадно вглядывались вперёд, пока Нэнси вела машину дальше. Через несколько мгновений они оказались перед большим, открытым гаражом, в котором были припаркованы два грузовика. На боку каждого из них было написано:

БРАТЬЯ ДРИСКОЛЛЫ. ОБСЛУЖИВАНИЕ ТЕХНИКИ

Проехав ещё примерно милю, они оказались у дома на утёсе. Он был построен из камней различных форм и размеров.

- Может быть, поэтому он называется коттедж Паддинг Стоун, - сказала Джорджи.

- Выглядит он, конечно, старинным, - Бесс указала на крышу. Она была неправильной конструкции со скошенными гранями, кое-где из неё поднимались пики и башенки.

Сесили была взволнована и хотела тут же броситься к двери. Нэнси удержала её, напомнив ей, что только накануне вечером она была ранена на территории коттеджа.

- Я пойду, - Нэнси вышла из машины и подошла к передней двери. На её звонок вышел невысокий, коренастый человек с густыми чёрными волосами.

- Мистер Дрисколл? – вежливо спросила Нэнси. – Вы владелец этого дома?

- Нет. Я снимаю его. Какое Вам до этого дело?

- Он такой красивый, мы с подругами подумали, что хотели бы тут немного осмотреться. Вы не возражаете?

- Возражаю, - сердито ответил мужчина. - Убирайтесь отсюда и не возвращайтесь!


Нэнси опешила. Она не стала спорить и развернулась, решив, что им лучше не мешкать. Что стало причиной его гнева? “Такое поведение, - думала она, - очень странно. Может быть, это он напал на Сесили или знает, кто это сделал?”

Отъехав от дома, Нэнси пересказала девушкам их разговор и поделилась своими подозрениями. Сесили выглядела встревоженной.

- Ах, Боже! Как же я буду искать железную птицу, если нас даже не пустили на территорию? Она ведь может быть и в доме.

Джорджи усмехнулась.

- Нэнси что-нибудь придумает, это я тебе обещаю!

Все рассмеялись, а потом замолчали до самого города. Здесь девушки разделились. Джорджи предложила пойти и заказать газ в баллонах в топливной компании. Сесили пошла звонить Нико. Нэнси и Бесс направились в магазин купить всё необходимое.

Хозяин магазин, мистер Джоплин, оказался любознательным.

- Вы у нас недавно, - заметил он.

- Да, - ответила Нэнси. Она представила себя и Бесс. Заметив двух мужчин в магазине, она решила, что будет правильнее не вдаваться в подробности.

Бесс, однако, не была столь осторожна. Она выпалила, что четыре девушки остановились в коттедже Бейкера, и это, конечно, страшное место. Услышав это замечание, один из двух мужчин, высокий и бледный, с тяжёлым взглядом, жадно уставился на девушек.

Торговец усмехнулся:

- Вы имеете в виду, что испугались гагар?

- Да, и… - Нэнси сжала руку Бесс, и та замолчала.

Нэнси начала выбирать покупки, когда покупатель с тяжёлым взглядом подошёл к девушкам.

- Вы дочь Карсона Дрю, Нэнси? - спросил он.

Когда Нэнси кивнула, он добавил:

- Очень приятно познакомиться с такой знаменитой юной сыщицей. Я Генри Винч. Я отправил ключ от коттеджа Вашему отцу, полагаю, он послал Вас сюда.

- Верно.

В этот момент сыщица заметила высокого, худощавого мужчину, который рассматривал её, прищурив глаза. Он резко развернулся и покинул магазин.

- Кто это был? - спросила Нэнси.

Оба, и хозяин магазина, и Генри Винч сказали, что не знают его. Он впервые зашёл в магазин.

Девушки расспросили мистера Винча о корабле-призраке. Он оказался разговорчивым и живо описал призрачный корабль.

- Старый корабль обычно дрейфует в тумане, - рассказывал Винч, - а затем, когда он приближается к месту, где затонул, он исчезает. - Сторож вздрогнул. - Началось всё несколько недель назад. Отдыхающие начали съезжать раньше, чем обычно. Если они побоятся вернуться в следующем сезоне, я обанкрочусь. Подумываю даже продать тут всё и переехать к брату.

Нэнси и Бесс, хотя и прониклись сочувствием, комментировать ничего не стали. Они быстро купили всё, что было им необходимо, распрощались и ушли.

Они встретились с Джорджи и Сесили у машины. Джорджи объявила, что газ будет доставлен в ближайшее время. А ещё она зашла к миссис Хоскинг, чтобы расспросить о коттедже Паддинг Стоун. Она узнала, что он принадлежит семье Кеннета Уэйна из Балтимора, который в начале лета сдал дом двум братьям по фамилии Дрисколл.

- Ах, я обязательно должна позвонить Уэйнам! - сказала Сесили. Она сообщила, что не смогла застать Нико ни в гостинице, ни в театре, где он играет. - Я оставила ему сообщение, что я буду в коттедже с друзьями, - сказала она и вздохнула. - Ох, я надеюсь, что он не слишком расстроен!

Сесили поспешила позвонить Уэйнам, а Нэнси созвонилась с отцом. Он сказал, что на пару недель уезжает в командировку, и пожелал ей удачи в раскрытии тайн.

- Только не рискуй понапрасну, - предупредил мистер Дрю.

- Сделаю всё возможное, - ответила Нэнси. - До свидания, пап, и тебе тоже удачи.

Сесили сообщила, что ей не удалось связаться с Уэйнами. Девушки забрались в машину Нэнси и направились обратно к коттеджу. Когда они доехали до конца переулка, прямо перед ними на дороге возник мужчина. Это был высокий, худощавый человек из магазина!

Он поднял руку и приказал: “Стой!”

Нэнси не оставалось другого выбора, кроме как подчиниться. К удивлению девушек худощавый мужчина улыбнулся им и подошёл к автомобилю.

- Не волнуйтесь, - сказал он. - Я Карл Дрисколл. Я слышал, как мой брат Винс приказал вам убираться, и пришёл, чтобы извиниться. Нет никаких причин, почему бы вам, девушки, не погулять на участке. Приходите в любое время. - Расплывшись в натянутой улыбке, он продолжил: - Подозреваю, что вы не просто туристы. Вы что-то ищете?

Нэнси предпочла бы ничего не рассказывать, но Сесили с готовностью заговорила.

- Да, я ищу железную птицу. Я не знаю, как она выглядит, и не уверена, что это то самое место. Мои предки когда-то жили в похожем доме, и я надеюсь, что это именно он.

Карл Дрисколл проявил большой интерес.

- Железную птицу, да? Звучит необычно, - сказал он. - Хотел бы я помочь вам, но ничего подобного тут не видел ни разу с тех пор, как мы арендовали это место. Но теперь я буду повнимательнее.

Он сказал, что ему пора, и направился в сторону каменного дома. Нэнси озарила внезапная догадка, что он сам займётся поисками железной птицы - вероятно, он понял, что Сесили рассказала ему не все подробности.

- И как вам это нравится? - спросила Джорджи с подозрением в голосе. - Один брат ведёт себя как настоящая бука, а другой разыскал нас, чтобы извиниться.

- Это странно, - признала Нэнси. - Думаю, мы должны воспользоваться предложением Карла Дрисколла и осмотреть участок как можно скорее.

Сесили не терпелось заняться осмотром, и было решено, что они отправятся туда прямо после обеда. Вернувшись в коттедж, девочки с радостью обнаружили, что газ уже привезли.

- Не могу поверить, у нас будет горячая вода! – воскликнула Бесс. – Я мечтаю о расслабляющей ванне.

- Не сейчас, - остудила её пыл Джорджи. - На первом месте у нас расследование.


Девушки быстренько перекусили, сразу же переоделись в прогулочную одежду и обувь и направились по тропинке вдоль озера к коттеджу Паддинг Стоун. Осмотрев пограничные столбики, они поняли, что участок очень большой. Поиски растянулись на весь оставшийся день, они исследовали как окрестности каменного дома, так и отдалённые участки. Никаких признаков железной птицы не было.

Наконец Бесс предложил остановиться.

- Я так вымоталась, что скоро просто упаду от усталости, - сказала она. - Давайте вернёмся в коттедж.

Несмотря на разочарование, остальные с ней согласились. Они по очереди приняли горячую ванну, немного отдохнули, а затем поужинали. Потом Сесили предложила отправиться в город.

- Я хочу попробовать снова позвонить Нико и Уэйнам.


В семь часов они отправились в город. Все магазины были уже закрыты кроме кафе Эдди.

Пока Сесили пошла звонить, остальные девушки завязали разговор с Эдди. Они узнали, что он недавно приехал в город, но дела шли очень хорошо.

- Наверное, местные жители любят мороженое, - заметила Бесс.

- Безусловно. На самом деле, за моим мороженым люди приезжают издалека, ведь я сам его делаю.

- В таком случае, я не могу отказать себе в двойной порции, - сказала Бесс со смехом.

- Какое желаете?

- Ванильное, - ответила Бесс и, подмигнув, добавила: - С горячей карамелью.

- Отличный выбор, - одобрил Эдди.

Нэнси и Джорджи сказали, что они будут то же самое. Когда им принесли заказ, вернулась Сесили и присела у стола.

Эдди внимательно посмотрел на неё.

- Я рад, что Вы пришли, - сказал он. - Альбом, который Вы заказали, уже здесь. - Он усмехнулся. - Вы должны мне доллар.

Сесили, в свою очередь, уставилась на него в изумлении.

- Я никогда не была в Вашем магазине, - сказала она. - Вот уже второй раз меня ошибочно принимают за другую девушку. Я бы даже хотела с ней познакомиться!

Эдди выглядел озадаченным.

- Ну, раз Вы так говорите, это должно быть правдой. - Он покачал головой. - Но Вы так похожи с той девушкой.

- Где живёт эта девушка? - спросила Нэнси.

Эдди пожал плечами.

- Она не сказала. Просто сказала, что вернётся. А запись-то популярная – последняя песня Нико Ван Дайка.

Его посетительницы были потрясены. Сесили воскликнула:

- Запись Нико! Но он… я ... - она не смогла закончить предложение.

Девушки не стали вдаваться в объяснения, но Нэнси попросила, если он не против, послушать песню.

- А если у Вас есть ещё одна, я куплю её.

- У меня их сейчас много. Они расходятся как горячие пирожки. Я даже не держу на них бронь надолго.

Он пошёл в заднюю комнату.

Сесили быстро моргала, чтобы сдержать слёзы. Она объяснила девушкам, что снова не смогла дозвониться Уэйнам и Нико.

- Я так волнуюсь, - сказала она. - Может быть, он действительно разозлился. Я хотела бы увидеться с ним!

Нэнси успокаивающе сказала:

- Я уверена, что вы скоро встретитесь.

Эдди вернулся с записью и поставил её для них. Девушки внимательно прослушали песню Летучих голландцев и в конце согласилась, что это отличная музыка.

- Это лучшая работа Нико, - сказал Эдди. - Должно быть, он заработал кучу денег!

На лице Сесили отразилось страдание, и Джорджи быстро предложила ей взять мороженое.

- Спасибо, но я…я не голодна, - сказала рыжеволосая девушка.

Когда все закончили с мороженым, Нэнси заплатила за запись, и они ушли. Джорджи, опередившая остальных, остановилась, взглянув на магазин по соседству. На нём красовалась вывеска «Сувениры». Она обратила внимание подруг на витрину. В ней висело настенное украшение в виде железной птицы.

- У меня идея, - сказала Джорджи. - Давайте выясним, торгуют ли здесь скобяными изделиями. Возможно, у них сохранились какие-нибудь старые документы о железной птице, изготовленной для коттеджа Паддинг Стоун.

Сесили просияла.

- Отличная мысль, Джорджи, - сказала она. - Мы можем начать расспросы завтра.

После этого Сесили снова стала похожа на саму себя, дорога домой прошла под оживленную и веселую беседу.

Когда они уже открывали дверь в коттедж, Бесс, которая смотрела на озеро, вскрикнула.

- Послушайте! Смотрите!

Девушки повернулись в её сторону. Они услышали звон судового колокола! На другом конце озера, покрытом туманом, девушки увидели старинный экскурсионный ярко освещенный корабль. Он медленно двигался, как будто сопротивляясь ударам ветра.

Пассажиры, одетые в одежду начала 1900-х годов, свободно гуляли по палубе. Они разговаривали и смеялись.

- Корабль-призрак! - прошептала Сесили.

Сердца девушек колотились. Могли ли они верить своим глазам? Неужели всё это правда? Но откуда взялся корабль-призрак?

Бесс, заикаясь, нервно пробормотала:

- Я-я н-надеюсь, сюда он не придёт!

Вдруг с корабля-призрака раздался крик ужаса. Корабль начал накреняться. В следующую секунду все огни погасли, и он исчез!


Глава 7. "Бычий глаз"

Бесс вскрикнула, когда призрак исчез под водой.

- Я-я никогда не верила в привидения, - проговорила она дрожащим голосом, - но теперь, боюсь, придётся поверить!

Джорджи посмотрела на неё презрительно.

- Призраки, какая ерунда! Этому должно быть какое-то логическое объяснение.

Сесили сказала только, что она безумна рада, что девушки были с ней.

- Я была бы в ужасе, оставшись здесь в одиночестве! - добавила она. - Я не виню Генри Винча за то, что он думает съехать.

Нэнси предложила лечь спать пораньше.

- Не думаю, что корабль-призрак снова побеспокоит нас, - сказала она ободряюще.

Юная сыщица ничего не сказала остальным, но решила встать пораньше и исследовать дальний берег озера и посмотреть, сможет ли она найти что-нибудь, объясняющее странное явление.


Она проснулась на рассвете, быстро оделась и выскользнула из дома. Нэнси пошла по тропинке вдоль озера и пересекла пляж у каменного дома. Затем тропинка пошла через лес. Когда она подошла к месту, где начинался туман, Нэнси наткнулась на болотистый участок.

“Думаю, что вполне могу пройти через это болотце”, – подбодрила она себя. Держа туфли в руках, она вошла в воду. - “Ого, а вода-то тёплая!” Её теория о том, что в этой части озера находятся горячие источники, оказалась верной.

Болото было около трёхсот футов в длину. Оно оказалось более коварным, чем Нэнси рассчитывала, она, скользя и поскальзываясь, пробиралась вперёд, пока насквозь не промокла. Девушка-детектив улыбнулась.

“Это сумасшествие какое-то, - сказала она себе. - Я еще не подобрала ни одного ключика, а уже вон куда влипла!”

Тем не менее, Нэнси не сдавалась и через некоторое время вышла на твёрдую землю. Деревья здесь были толстыми, но сразу за ними был большой, относительно расчищенный участок с колючим кустарником и высокой травой, тут же росли несколько саженцев.

В центре поляны стояли полуразрушенные остатки старой эстрады. Нэнси осмотрела площадку и хранилище под ней, но не нашла ничего, что бы объясняло появление корабля-призрака.

Разочарованная, она отправилась назад и вернулась в коттедж как раз, когда остальные девушки встали. Они с изумлением уставились на неё.

Нэнси усмехнулась.

- Да, я представляю, как сейчас выгляжу. Но всё это из-за того, что я пыталась разгадать тайну корабля-призрака. Однако, я абсолютно ничего не узнала. - Она добавила, смеясь: - Он, видимо, появляется прямо из воды.

Девушки поняли, что она их дразнит, и посочувствовали, что она не нашла никакого объяснения. Сесили заметила:

- Я не смогу чувствовать себя здесь в полной безопасности, пока эта тайна не прояснится. Нэнси, у тебя есть какие-нибудь идеи?

Сыщица пожала плечами.

- Я думаю о тех людях в Паддинг Стоун. Этот корабль-призрак начал появляться после того, как они переехали сюда.

- Ты имеешь в виду, что они могут быть каким-то образом связаны с этим миражом или что там это такое? - уточнила Джорджи.

Нэнси выглядела задумчивой.

- Это возможно. Во всяком случае, я хотела бы осмотреться в районе каменного дома. Может, вы не будете возражать, если я пропущу мытьё посуды.

- Ты думаешь, одна ты будешь в безопасности? – с беспокойством спросила Сесили.

Нэнси заверила её в этом и добавила, что в одиночку она сможет лучше скрываться среди деревьев. Она переоделась в сухую одежду, и сразу после еды отправилась в путь.

На этот раз Нэнси выбрала наблюдательный пункт со стороны дома, обращенной к озеру. Её внимание привлекло окно на третьем этаже, называемое "бычий глаз" из-за его круглой формы и небольшого размера.

Вдруг Нэнси насторожилась. В слуховом оконце отражались резкие вспышки света. По-видимому, для отражения солнечных лучей использовалось зеркало.

Нэнси внимательно наблюдала, не появится ли кто-нибудь в окне, но никого не было видно. “Может быть, окно находится слишком высоко от пола", - подумала она.

Юная сыщица верила, что внутри большого каменного дома происходит нечто странное и даже что кто-то подаёт сигнал о помощи. Ей в голову лезли разнообразные предположения о пленнике, связанном по рукам и ногам, с кляпом во рту, удерживаемом в комнате.

“Кажется, я готова видеть запутанные, мрачные тайны практически во всём, что меня окружает", - упрекнул она себя с улыбкой, удаляясь от дома. Нэнси решила, что она уже довольно давно отсутствует, и, несомненно, остальные девушки с нетерпением ждут её возвращения, чтобы отправиться в город и начать расследование.

Когда Нэнси вернулась в коттедж, она услышала песню Нико и поняла, что Сесили воспользовалась граммофоном владельца коттеджа.

“Звучит лучше, чем прошлой ночью”, - подумала Нэнси, входя внутрь. Она обратила на это внимание остальных девушек.

Сесили сказала, что это была её собственная запись, которую дал ей Нико. Заинтригованная Нэнси принесла купленный диск и поставила его. Песня звучала хорошо, но определенно не так чисто, как предыдущая.

- Они, действительно, звучат по-разному, - заключила Сесили. – Не так ясно. Иногда звук кажется немного смазанным.

Нэнси взяла обе записи и сравнила их. Хотя на первый взгляд они выглядели одинаково, она заметила, что надпись на её экземпляре была бледнее.

- Эти записи имеют один и тот же серийный номер, - сказала Нэнси, - возможно, что вчера я купила пиратскую запись.

- Ты хочешь сказать, - переспросила Бесс, широко раскрывая глаза от удивления, - что кто-то копирует песни Нико и продаёт их?

- Это возможно, - ответила Нэнси. - Думаю, мы должны спросить Эдди, где он купил эти записи. Также, я думаю, что тебе, Сесили, надо позвонить в звукозаписывающую компанию Нико и рассказать им об этом.

Нэнси сказала, что у неё есть ещё одно предложение.

- Давай доедем до Риджтона. Одна из нас пойдёт в суд и проследит историю перехода права собственности на коттедж Паддинг Стоун как можно дальше в прошлое.

Все были готовы, поэтому, как только Нэнси приняла душ и переоделась, они отправились в путь. Проезжая мимо дока Генри Винча, они увидели коренастого мужчину, выходящего из задних помещений магазина с чемоданом и охапкой одежды.

- Он уходит! - воскликнула Джорджи.

Нэнси остановилась и спросила его, действительно ли он уезжает, и он ответил, да, конечно, он не собирается оставаться в этом жутком месте даже на одну ночь. Она попробовала убедить его не спешить, говоря, что они очень скоро докопаются до разгадки.

- Я, конечно, хочу, чтобы у вас получилось, - ответил он. – Вы бы спасли это озеро как летний курорт.

Нэнси улыбнулась.

- В конце концов, мистер Винч, - сказала она, - Вам ничего не угрожает. Почему бы не подождать несколько дней? Мы будем рядом, если Вам понадобится помощь.

- Хорошо, я подумаю об этом, - сказал он. - Может быть, я и не уеду прямо сейчас.

- Я хотела бы арендовать у Вас лодку, - продолжила Нэнси. – Хочу поближе посмотреть на этот корабль-призрак.

Во взгляде мистера Винча мелькнул ужас.

- Нет, мисс Дрю! Это не безопасно! Я оставлю каноэ у вашего коттеджа, но Вы бы лучше подумали дважды, юная леди, прежде чем соваться в этот туман.

- Хорошо, я подумаю, - пообещала Нэнси.

Когда они добрались до главной дороги, Нэнси притормозила.

- Окружной центр налево, а Туманное Озеро направо. Почему бы нам сначала не отправиться в Риджтон и не поискать скобяную лавку, а на обратном пути заехать к Эдди?

Никто не возражал, и Нэнси повернула налево. По дороге она рассказала о мигающем свете в слуховом оконце коттеджа Паддинг Стоун. Джорджи сказала:

- Уверена, это были просто солнечные зайчики на стекле.

Сесили и Бесс были склонны думать, что там крылось нечто большее, но не смогли предложить никакого нового объяснения, которое уже не родилось бы у Нэнси.

Когда они добрались до суда округа, Джорджи предложила заняться проверкой и попытаться установить личности предыдущих владельцев каменного дома.

- Хорошо, - согласилась Нэнси. - Бесс и я поищем скобяную лавку, а Сесили позвонит в звукозаписывающую компанию.

Девушки разделились. Порасспрашивав местных жителей, Нэнси выяснила, что нынешним владельцем скобяной лавки, которая работала в городе уже более ста лет, был мистер Финнерин. Лавка располагалась в небольшом здании на очень узкой мощёной улице.

Мистер Финнерин сказал, что, к сожалению, все старые документы и записи сгорели в пожаре, а сам он ничего не знает о железной птице, проданной для коттеджа Паддинг Стоун.

- Но почему бы вам не осмотреть некоторые образцы нашей старой работы? - предложил он. - Может быть, это вам поможет.

В лавке находилась целая комната, в которой были сложены образцы старых и новых продуктов. Среди антикварных птиц встречались журавли для сада, совы и орлы для карнизов крыш и дверных молотков.

- Наверное, мы должны искать что-то подобное, - прошептала Бесс, и Нэнси кивнула.

Девушки поблагодарили мистера Финнерина и направились в чайную, где все четверо договорился встретиться и перекусить. Сделав заказы, девушки поделились своими находками. Сесили так и не смогла связаться ни с Нико, ни с Уэйнами. Однако, она поговорила с представителем звукозаписывающей компании, и он попросил, чтобы кто-нибудь привёз обе записи в их офис в Балтиморе.

- Они очень заинтересовались твоей теорией о пиратстве, Нэнси, - сказала она. - Я думаю, ты и должна поехать.

- Я была бы рада. Но давай обсудим это завтра.

Джорджи выяснила, что первоначальным владельцем коттеджа Паддинг Стоун был Андре Деларой, коттедж был построен в 1825 году. У него было двое сыновей, Саймон и Уильям. Она улыбнулась Сесили.

- Кажется, всё указывает на то, что Паддинг Стоун действительно был домом твоих предков.

Сесили была сильно взволнована и внимательно слушала рассказ Джорджи:

- Всё имущество было унаследовано единственным ребёнком Саймона Делароя, Энн. Она вышла замуж за Уэйна.

- О-о, Джорджи, это просто замечательно! - сказала Сесили, её глаза искрились от радости. - Мы ищем железную птицу в нужном месте! Только подумайте! Старые семейные сокровища должны быть спрятаны где-то в коттедже. Как только мы закончим с едой, давайте вернёмся назад и разработаем план.

- Но сначала мы должны заехать в кафе к Эдди, - напомнила ей Нэнси, - и узнать имя поставщика, который продал ему записи Нико.


Когда они добрались до кафе, Нэнси предложила купить каких-нибудь конфет и орехов, чтобы Эдди ничего не заподозрил. Делая покупки, она как бы невзначай спросила:

- Кстати, Эдди, кто снабжает Вас записями?

Владелец кафе усмехнулся.

- Полагаю, Вы имеете в виду хит Нико. Я могу достать любые его песни. Их привозит местный поставщик. Его зовут Нил Раскин.

- Сейчас мне ничего не нужно, но когда я поеду домой… - Нэнси оставила предложение незаконченным. Она быстро попросила телефонный справочник и обнаружила, что офис Раскина расположен недалеко от города на шоссе.


Когда девушки шли к машине, Нэнси спросила:

- Сесили, почему бы нам не подбросить вас с Джорджи до офиса Нила Раскина, а мы с Бесс в это время снова поищем железную птицу?

- Вы вернётесь за нами?

- Конечно.

Сесили разрывалась между двумя желаниями – искать птицу и помочь Нико. Наконец она согласилась пойти с Джорджи и разузнать всё, что можно, о пластинках.

Нэнси и Бесс уехали.

- Оставим машину у коттеджа, - сказала Нэнси.


Приехав к домику, девушки с удивлением увидели записку, приколотую к двери. В ней говорилось:

Приходите к коттеджу. Птица найдена.

К. Дрисколл


Глава 8. Странная семейка

- Наши поиски закончились! - обрадовалась Бесс. - Теперь нам не придётся охотиться за железной птицей.

Нэнси нахмурилась.

- Я не доверяю Карлу Дрисколлу. Будет ужасно, если он уже нашёл и птицу, и указания по поиску клада! Он может попытаться присвоить его.

- Это убьёт Сесили, - заметила Бесс.

Девушки поспешили наружу. Теперь Нэнси заметила, что им доставили лодку. Решив, что лучше положить вёсла в коттедж, она спустилась вниз к берегу озера. К вёслам был привязан ключ и записка с просьбой возвратить лодку в док мистера Винча, когда она больше не будет им нужна. Ключ нужно будет оставить у миссис Хоскинг.

Нэнси поняла, что эта записка также означала, что Генри Винч решил уехать. “Если бы я только смогла разгадать эту тайну, - подумала она, - я уверена, он бы вернулся”.

Она положила вёсла в домик и вместе с Бесс отправилась в коттедж Паддинг Стоун. У дверей их встретили Карл Дрисколл и его жена, она улыбнулась, когда ей представили девушек. Оба казались очень милыми, они сказали Нэнси, что провели обыск и обнаружили железную птицу в кладовой в подвале.

- Может быть, это именно та птица, которую ищет ваша подруга, - сказал мистер Дрисколл. - Если это так, вы можете забрать её. Следуйте за мной.

Он провёл их на кухню и открыл дверь на затемнённую лестницу, ведущую вниз.

- Там нет электричества, поэтому вам нужно взять этот фонарик. Идите прямо вперёд, и вы попадёте в кладовую.

На мгновение Нэнси заколебалась. Может быть, это ловушка? Ей по-прежнему не нравился Карл Дрисколл, несмотря на его кажущееся дружелюбие. Она снова задумалась о странном шуме, который, казалось, раздавался из дома. Затем Нэнси сказала себе: “О-о, думаю, всё будет в порядке”. Она взяла фонарь, и Бесс последовала за ней вниз по крутым ступенькам. В нос им ударил затхлый запах гнили.

- Я не хочу здесь задерживаться, - пожаловалась Бесс. – Тут очень жутко.

Они шли прямо и вскоре вошли в комнату с покосившейся открытой дверью. С одной стороны стена была увешана полками, на другой были набиты крючки. На одном из них висела табличка в виде железной птицы. Нэнси осветила её фонарём.

- Неужели это она? - спросила Бесс.

- Сомневаюсь, она не кажется мне достаточно старой, - ответила Нэнси. - На самом деле, она похожа на те, что мы видели прошлой ночью в витрине магазина.

Нэнси стояла, погружённая в свои мысли. У неё родилось подозрение, что Дрисколлы могли “подсадить” эту птицу, надеясь обмануть девушек, чтобы они забрали её и больше не возвращались к дому. Нэнси обвели кладовую фонариком. В дальнем конце стоял большой старомодный комод орехового дерева. Над ним еле различимо виднелись очертания ещё одной двери. Нэнси стало интересно, не скрывается ли за ней выход на участок.

- Пойдём! - позвала Бесс. - От этого места у меня мурашки по коже.

На верху подвальной лестницы их ждала миссис Дрисколл. Когда Нэнси сказала, что железная птица, определенно, не та, женщина была явно разочарована.

- Мне так жаль. Мы надеялись помочь вам в ваших поисках.

- Вы не возражаете, если мы посмотрим в других местах в доме? - спросила Нэнси.

- Зачем… э-э… нет, - выдавила миссис Дрисколл.

Нэнси сказала, что хочет выйти на крышу.

- Возможно, я найду какие-нибудь подтверждения того, что железная птица когда-то использовалась как украшение, - пояснила она. Миссис Дрисколл согласилась, хотя и немного неохотно.

Бесс предложила:

- Как насчёт того, чтобы я осмотрелась вокруг дома, дверные молотки и что-нибудь подобное? А потом я вернусь к нам и начну готовить ужин.

- Хорошо, но если я найду что-то интересное, тебе придётся съездить в город и забрать Джорджи и Сесили.

Бесс кивнула и вышла через переднюю дверь, а миссис Дрисколл повела Нэнси вверх по лестнице. Они прошли по коридору мимо нескольких комнат с закрытыми дверьми, пока одну из них женщина не открыла. За дверью оказалась чердачная лестница.

В этот момент Нэнси услышала детские голоса. Они раздавались из одной из спален.

- Ваши дети? - спросила она миссис Дрисколл с улыбкой.

- Да.

Мгновение спустя дверь распахнулась, и абсолютно одинаковые близнецы -мальчик и девочка лет трёх - выбежали в коридор. Оба плакали.

- Дядя Винс противный! - девочка всхлипнула.

- Да! - повторил мальчик. - Мы не хотим играть с ним!

Миссис Дрисколл была рассержена. Она схватила детей и втолкнула их обратно в комнату.

- Не смейте снова выходить оттуда! – прикрикнула она сердито.

Вытащив ключ из двери, она захлопнула её и заперла снаружи, спрятав ключ в карман. Дети начали плакать и громко кричать, стуча в дверь и пиная её ногами.

Нэнси была в ужасе от такого обращения и едва удержалась, чтобы не высказать всё, что она думает. Она вспомнила о странной девушке в лесу. Может быть, она была няней у Дрисколлов? Но где же она тогда?

Миссис Дрисколл вернулась обратно к лестнице на чердак и сказала Нэнси подниматься наверх. Поднимаясь следом, миссис Дрисколл пояснила, что в качестве дополнительного заработка братья выступают с акробатическими номерами. Винс пытался научить акробатике близнецов и настаивал на том, чтобы они снова и снова практиковали свои трюки.

- Вы же знаете, каковы дети, - сказала миссис Дрисколл. – Им лишь бы играть.

Нэнси промолчала. Ей казалось, что так нельзя было обращаться с трёхлетними детьми.

На чердаке Нэнси огляделась в поисках "бычьего глаза", но не увидела его. Там было только два обычных окна, оба располагались слишком высоко, чтобы до них можно было дотянуться. Попадающий в них свет тускло освещал чердак, заполненный многочисленными старыми сундуками и ящиками.

Повернувшись, Нэнси заметила закрытую дверь, которая, видимо, вела в спальню на третьем этаже. Так вот где, должно быть, было слуховое окно! Она спросила об этом миссис Дрисколл.

- О-о, вы заметили его снаружи? - поинтересовалась женщина. - Да, именно там находится круглое окошко. Комната заперта. Хозяин хранит там какие-то вещи, я думаю.

Она показала Нэнси на небольшую дверь, которая вела на плоскую часть крыши с низкими перилами.

- Я думаю, что то, что Вы задумали, мисс Дрю, опасно. Но если Вы настаиваете, то можете оглядеться здесь. Как Вы можете видеть, часть крыши плоская, но часть - довольно крутая. Я прошу Вас внимательно смотреть под ноги!

Нэнси пообещала, что будет осторожна, и вышла наружу. Миссис Дрисколл сказала, что она пойдёт вниз посмотреть, как там дети.

С того места, где она стояла, Нэнси могла видеть всё озеро и коттеджи, которые стояли на его берегах. Она увидела, как Бесс вошла в переднюю дверь их коттеджа.

“Думаю, она ничего не нашла”, - отметила Нэнси.

Она осмотрела большую часть крыши, которую могла видеть, но там не было ничего похожего на железную птицу. Заметив лестницу напротив дымохода, в передней части дома, Нэнси перелезла через перила и осторожно направилась вниз по наклонной крыше к лестнице. Она быстро поднялась на неё и, держась за трубу, смогла осмотреть остальную часть крыши. Но и там не было признаков декоративной птицы.

Нэнси подумала: “Возможно, птица не была стационарной, и Саймон Деларой спрятал её где-то на территории”. Тревожная мысль посетила её. Что если кто-то уже нашёл птицу?

Нэнси спустилась вниз по лестнице и направилась обратно к двери на чердак. К её удивлению она не открывалась.

- О-о, Боже! - пробормотала Нэнси. - Надеюсь, что это не одна из самозахлопывающихся дверей!

Она тянула дверь на себя и толкала, но дверь не подалась ни на дюйм. Она захлопнулась сама - или её закрыл изнутри один из Дрисколлов? И если так, то зачем? Единственное объяснение, которое она могла придумать, заключалось в том, что эти загадочные люди хотели задержать её подальше, пока они не закончат что-то, о чём не хотели ставить её в известность.

Нэнси посмотрела вдаль, размышляя, сможет ли она подать сигнал Бесс. Но в тот же миг она увидела, как её подруга вышла из коттеджа, закрыла его, а затем направилась по тропинке к припаркованному автомобилю. Слабый звук мотора, достигший ушей Нэнси, подсказал ей, что Бесс отправилась в город.

Нэнси снова безуспешно попыталась открыть дверь. Она начала громко стучать по ней. Она стучала, пока не сбила себе пальцы, но никто не пришёл, чтобы впустить её в дом. Может быть, все уехали, подумала она.

Рассердившись, Нэнси начала кричать:

- На помощь! Помогите! Я заперта на крыше!

Она повторяла свою просьбу, но если кто и слышал её, он не собирался приходить к ней на помощь.

“Интересно, есть ли другой способ спуститься отсюда, кроме как через эту дверь". Нэнси направилась на сторону дома, выходящую к озеру. Она перегнулась через перила, и ей показалось, что она увидела что-то похожее на пожарную лестницу. В том месте крыша была очень крутая. Вдоль неё шла водосточная труба.

Нэнси решила лечь на край крыши и, держась за трубу, двигаться вперёд. Если она права насчёт пожарной лестницы, так она смогла бы дотянуться до неё. Её сердце колотилось, юная сыщица перелезла через перила и потрогала водосточную трубу. Она казалось прочной.

Нэнси осторожно спустилась по крыше и действительно обнаружила пожарную лестницу. Но время и погода не прошли для неё даром. Лестница держалась буквально на волоске. Она поняла, что было бы слишком опасно попробовать здесь спуститься. Кроме того, между концом лестницы и землёй было почти десять футов. Ей ничего не оставалось, как вернуться к двери на чердак. “Думаю, мне придётся взломать её!” - с иронией подумала Нэнси.

Дойдя до двери, она не поверила своим глазам. Дверь была приоткрыта!

“Но мне же не привиделось, что она была заперта, - сказала себе Нэнси. - Кто-то сыграл со мной злую шутку!”

Она поспешила вниз по чердачной лестнице. Спеша по коридору, Нэнси услышала взрослые голоса, ссорящиеся в одной из комнат рядом с той, где были близнецы.

В следующее мгновение дверь с грохотом распахнулась, из неё вышел Винс Дрисколл. Увидев Нэнси, дородный мужчина грубо схватил девушку за руку. Его лицо побагровело от ярости, глаза метали молнии.

- Что ты здесь делаешь? - потребовал он ответа.


Глава 9. Взломщик

Возмущённая таким отношением, Нэнси рывком освободилась от хватки Винса Дрисколла. В этот момент из комнаты вышла его невестка и взглянула на него.

- Карл и я разрешили мисс Дрю с друзьями прийти сюда и поискать железную птицу, - сказала она холодно.

- Почему ты мне не сказала? - угрюмо спросил Винс. - Я же предупреждал вас не делать этого. Она лезет не в свои дела и принесёт кучу проблем. - Он повернулся к Нэнси. – Больше здесь не появляйся!

Миссис Дрисколл сжала челюсти.

- Это решать Карлу, а не тебе.

Винс хотел было возразить, но вместо этого промолчал и зашагал прочь по коридору. Затем Нэнси рассказала миссис Дрисколл о том, как она оказалась запертой. Женщина ответила:

- Винс не знал, что Вы здесь и поднялся на чердак. Та дверь на крышу не должна быть открыта, поэтому он её запер. Через некоторое время я поднялась, чтобы узнать, почему Вы так долго не возвращаетесь, и увидела, что произошло. Поскольку Вас не было на балконе, я предположила, что Вы где-то на крыше, и просто отперла дверь.

- Я Вам так благодарна, - ответила Нэнси. - Я уже представила, что мне придётся провести там всю ночь!

Она решила не углубляться в подробности и сделать вид, что полностью удовлетворена этим объяснением. Но всё это казалось ей очень подозрительным.

Внезапно она подумала о закрытом помещении с "бычьим глазом". А вдруг Дрисколлы заперли её намеренно, потому что сами держали что-то - или кого-то - в этой комнате? “И, может быть, перепрятали того человека или предмет, пока я была снаружи, - заключила Нэнси. - Это могла быть и та рыжеволосая девушка. Но в чём тут смысл?”

Миссис Дрисколл проводила Нэнси к передней двери и мило попрощалась.

- Очень жаль, что птица в кладовой - не та, которую вы ищете, - сказала она. - Если мы найдём ещё что-нибудь, дадим вам знать.

- Спасибо, - сказала Нэнси, и пошла вниз по дороге. Эта семейка озадачила её. Она задумалась о бизнесе братьев. “Они, кажется, много времени проводят дома, - размышляла Нэнси. – С другой стороны, может, у них не так уж много заказов”.

В любом случае, кажется, они не очень-то ладили!

“Могут ли близнецы быть причиной? - Нэнси пыталась найти объяснение. - Но каким образом?”

Она живо вспомнила жёсткий взгляд Карла Дрисколла, которым он наградил её в магазине. Она была уверена, ему не нравилось, что девушки жили на озере. “Тогда зачем ему лезть из кожи вон, чтобы помочь нам?”

Когда Нэнси дошла до коттеджа, девушки вышли ей навстречу, и она рассказала о своих приключениях.

Бесс был обеспокоена.

- Но, Нэнси, ты же могла поскользнуться на крыше и разбиться!

Нэнси усмехнулась.

- Ну, я же опытный сыщик, - ответила она.

- Это просто отлично, потому что тебя ждёт сюрприз, - заявила Джорджи. - Посмотрим, что ты скажешь, когда увидишь коттедж!

Войдя внутрь, Нэнси в ужасе уставилась на открывшуюся перед ней картину. Столы и стулья были сломаны. Содержимое ящиков было вывалено и разбросано по всему полу. Бесс попыталась немного убраться, прежде чем ехать за девушками. И они втроём только что приступили к дальнейшей уборке, когда вернулась Нэнси.

- Это просто варварство! - сказала Сесили Нэнси. - Кто мог сотворить такое?

- Но пока, - добавила Бесс, - мы ещё не обнаружили пропаж.

Джорджи кивнула.

- Некоторые взломщики так делают. Они так бесятся, если не находят то, что им нужно, что устраивают погром.

Девушки принялись наводить порядок и, как могли, починили мебель. За работой Джорджи и Сесили сообщили, что они побывали в офисе Нила Раскина, но его там не было. Казалось, никто не знает, куда он ушёл или когда вернётся.

Внезапно Бесс сказала:

- Я умираю с голоду! Представляете, уже семь часов? А мы еще и не думали об ужине, хоть, конечно, у нас тут такая каша заварилась!

Девушки отложили дальнейшую уборку и через полчаса сидели вокруг маленького стола, с аппетитом поглощали еду и болтали о дневных приключениях.

- Но мы так ничего и не узнали, - сказала Сесили, грустно смотря на девочек.

Чтобы подбодрить её, Нэнси предложила прокатиться на лодке. Сесили с радостью согласилась.

- Идите вдвоём, - сказала Джорджи. – А мы с Бесс помоем посуду.


Нэнси и Сесили взяли по веслу и, не сговариваясь, направились к коттеджу Паддинг Стоун.

К этому времени сгустились сумерки, от воды начал подниматься туман. Там, где обычно стояла туманная дымка, он был гуще, чем когда-либо.

- Нам лучше держаться подальше оттуда, - сказала Сесили. - Мы можем заблудиться.

Паддинг Стоун был хорошо освещён, и Нэнси было любопытно, что же происходит за его станами.

Вдруг девушки услышали странный гудящий шум. Как и прежде, его источник нельзя было определить, он, казалось, идёт снаружи, и в то же время был приглушён достаточно, чтобы оказаться внутри дома.

- Возможно, в доме стоит что-то вроде генератора, - сказала Нэнси. - Но я не думаю, что мы заметим его отсюда.

Девушки напряжённо прислушивались, но им так и не удалось выяснить точное местонахождение источника звука.

Сесили начала проявлять признаки беспокойства.

- Мы довольно близко к месту, где появился корабль-призрак, - сказала она Нэнси. – Здесь может быть опасно, тебе не кажется, что нам лучше уехать?

Сама Нэнси хотела бы остаться, но ради Сесили она согласилась. Они развернули лодку и начали грести обратно к коттеджу. Нэнси оглядывалась через плечо, надеясь, что призрак появится. Сесили, с другой стороны, очень хотелось, чтобы этого не произошло. Озеро оставалось тёмным.

Когда они добрались до пристани у коттеджа, Нэнси взглянула вверх. Она мельком заметила тёмную человеческую фигуру, двигающуюся среди деревьев вокруг домика.

“Вор!” - подумала Нэнси.

Она выпрыгнула из лодки и изо всех сил рванула за мужчиной. Но и он тоже побежал. Из коттеджа и от восходящей луны было достаточно света, чтобы Нэнси могла проследить за убегающим человеком. Но у него была слишком большая фора, и вскоре она полностью потеряла его из виду.


“Он вёл себя как преступник!” - сказала себе Нэнси.

Сесили пришвартовала лодку и внесла вёсла в коттедж. Нэнси встретила её.

- Что ты так подскочила? – удивилась Сесили.

Когда Нэнси объяснила причину, глаза Сесили отразили беспокойство. Всю дорогу до дома она молчала. Нэнси рассказала Бесс и Джорджи о своей бесплодной погоне. Сесили нервно заламывала руки. Нэнси постаралась успокоить её, когда вдруг Сатин очнулся от полусна, выгнул спину и уставился в темноту соседней комнаты.

- Что он увидел? - прошептала Бесс.

Без предупреждения кот рванул в комнату. Раздался лёгкий писк, и через несколько секунд триумфально появился Сатин, неся во рту мышь! Он положил её у ног Бесс.

- Фу, какая гадость! - вскрикнула Бесс. - Унеси эту штуку подальше!

Сатин как будто понял её и отнёс мышь обратно в тёмную комнату. Неожиданно Сесили улыбнулась.

- Полагаю, он устроил себе пир.

Джорджи сказала:

- Хотела бы я, чтобы Сатин набросился на того вандала и поточил об него зубы!

Девушки рассмеялись, затем к Сесили снова вернулось её печальное настроение. Спустя несколько минут она встала.

- Я больше не выдержу, если не увижу или не поговорю с Нико! Если ты подбросишь меня в город, я успею на последний автобус в Балтимор и, может быть, увижу окончание его выступления.

Она посмотрела на часы и обнаружила, что им надо очень поспешить, если она хочет успеть на автобус. Нэнси согласилась попробовать. Пока Сесили бросила несколько вещей в чемодан, Бесс и Джорджи заявили, что Нэнси не должна отправляться в одиночку.

- Твоему отцу это бы не понравилось, - сказала Джорджи.

- Мы идём с вами, - твёрдо заявила Бесс, - какие бы взломщики тут не водились.

Нэнси обняла кузин.

- Я уверена, это не обязательно, но я вам обеим очень за это благодарна.


Сесили в последнюю секунду удалось вскочить в автобус, и все вздохнули с облегчением. Нэнси поехала в местный полицейский участок. На дежурстве был шеф Стовалл, дружелюбный, рослый здоровяк. Она представилась и быстро рассказала о происшествии в коттедже. Начальник полиции слушал внимательно.

- У нас здесь очень мало людей, мисс Дрю, - сказал он. - Но мы сделаем всё, от нас зависящее, чтобы схватить взломщика. Хотя навскидку я не могу подумать, чтобы это сделал кто-то из местных.

Мысли Нэнси обратились к Дрисколлам - но у неё не было никаких доказательств, и она ничего не сказала. Зато она мимоходом отметила, что они видели призрак корабля.

Шеф Стовалл усмехнулся.

- Я слышал об этом, и у меня, конечно, нет причин не доверять Вам, мисс Дрю. Я даже провёл несколько вечеров на озере. Но пока я не увижу это сам, я ничего не могу сделать.

- Я понимаю, - улыбнулась Нэнси и пожелала ему доброй ночи. Она, Бесс и Джорджи вернулись в коттедж, с интересом думая, в каком состоянии они его найдут. К счастью, никто больше к ним не проник, и все трое устроились почитать или написать письма.

Сатин тоже свернулся калачиком у ярко горящего камина. Внезапно он встал и уставился на входную дверь.

Джорджи усмехнулась.

- Бесс, кажется, он собрался принести тебе ещё одну мышь.

Но её улыбка увяла, когда вечерняя тишина была нарушена. Девушки услышали, как скрипнула ступенька крыльца.


Глава 10. Удивительная находка

Как молния Нэнси метнулась к входной двери и распахнула её. На пороге стоял красивый, светловолосый молодой человек с поднятой рукой, как если бы он собирался постучать.

- Нико Ван Дайк! - невольно воскликнула она.

Он широко улыбнулся.

- Вы узнали меня?

Нэнси, улыбаясь, сказала:

- Я не только узнала Вас, но я узнала Вас с огромным облегчением. Входите, пожалуйста.

- Вы хотите сказать, что приняли меня за взломщика? - спросил Нико, когда они все расселись.

- Ну, сегодня к нам влез взломщик, который причинил много вреда, и я боялась, что он мог вернуться.

К удивлению Нэнси молодой музыкант сказал:

- Я видел его, но не знал, что он уже вломился в коттедж. У него в руках был топор. Когда он заметил меня, то убежал в сторону туманного берега озера.

- Вы видели его! – вступила в разговор Бесс. - Как он выглядел?

Когда Нико описал человека, Нэнси многозначительно взглянула на двух девушек. Это должен быть Винс Дрисколл!

- В котором часу Вы его видели? - спросила Нэнси.

Когда Нико ответил, Нэнси поняла, что Винс был в коттедже, когда она была заперта на крыше и до того, как вернулась Бесс, и устроил тут погром. Это должно означать, что Дрисколлы пытались напугать девушек и выжить отсюда.

Вдруг Нэнси поняла, что Нико без сомнения искал Сесили. Она сразу же представилась и назвала остальных, затем объяснила, как они тут оказались.

- Так Сесили нет здесь сейчас? - спросил Нико, на его лице отразилось разочарование.

- Она на пути в Балтимор, - ответила Нэнси.

- Балтимор! Но почему?

- Чтобы увидеться с Вами, - сказала Нэнси. – Как жаль, что вы разминулись. Мы недавно посадили её на автобус.

- Она вернётся сюда? - уточнил Нико.

Нэнси кивнула.

- Она постоянно пыталась связаться с Вами по телефону.

- Я был очень занят, - объяснил Нико. - Я хотел приехать сюда, как только получил сообщение Сесили, но у меня не было возможности. Летучие голландцы выступают вечерами. Я был очень расстроен. Сесили, возможно, сказала вам, что у нас были разногласия, и я очень переживал из-за этого.

Несколько смущенный, Нико признался, что, приехав в городок днём, он несколько часов гулял вдоль озера, пытаясь придумать способ убедить Сесили выйти за него замуж. Именно в этот момент он увидел вандала.

- Если бы только я пришёл прямо сюда! Но я колебался, не зная, что чувствует Сесили, - добавил Нико уныло.

Нэнси сочувственно улыбнулась.

- Сесили тоже очень хочет всё прояснить. Это одна из причин, почему я рада видеть Вас. Теперь у меня есть шанс всё Вам рассказать.

Грустное выражение исчезло с лица Нико. Теперь он выглядел довольным и радостным.

- Я без ума от Сесили и хочу на ней жениться как можно скорее.

- И она говорила нам то же самое, - сказала Бесс. - Мы надеемся, что она изменит своё мнение и не станет откладывать свадьбу слишком надолго. Вы, конечно, знаете о железной птице. Мы все помогаем ей искать её, но до сих пор нам не везло. Кажется, с домом и участком, где, как мы думаем, спрятана птица, связана какая-то тайна.

В разговор вступила Джорджи:

- Но Нэнси с ней разберётся. Она детектив, и очень хороший.

Нико посмотрел на них удивленно.

- Я никогда не встречал девушку-детектива, но я, конечно же, желаю вам удачи в этом деле. Сесили хочет найти этот клад для нас, но я постоянно говорю ей, что могу заработать достаточно, к тому же нам не обязательно жить на широкую ногу.

Нэнси с подругами были поражены искренностью молодого человека. Джорджи спросила:

- Вы остановитесь на ночь в городе или вернётесь обратно в Балтимор?

- Я остановлюсь в гостевом доме миссис Хоскинг, - ответил он. - Но я должен уехать завтра утром.

Глаза Нико озорно блеснули.

- Я попрошу вас кое о чём. Я вернусь сюда завтра вечером после нашего выступления. Только не говорите Сесили об этом, когда она вернётся. Я хочу сделать ей сюрприз.

Девушки обещали молчать, и Нико продолжил:

- Как вы смотрите на то, чтобы пригласить ваших друзей сюда? Вы будете моими гостями на нашем выступлении послезавтра?

- Ох, это было бы потрясающе! - Бесс была в восторге. - Я умираю от желания услышать Вас и Вашу группу.

Джорджи добавила:

- Ваша новая песня очень красивая!

- Да, нам очень понравилось, - согласилась Нэнси. - Это одна из причин, по которой Сесили так старалась поговорить с Вами. Мы обнаружили пиратскую запись Вашей новой песни!

- Что! - воскликнул музыкант.

Нэнси рассказала ему об истории с диском, и Нико нахмурился. Он сказал:

- Я рад, что моя звукозаписывающая компания ведёт себя честно. Уверен, они немедленно подадут иск против этого пирата. Кто он?

- Мы точно не знаем, - ответила Нэнси. - У нас есть одна зацепка. Мы собираемся проверить её утром, и надеюсь, к вечеру у нас будут для Вас новости. Мы уведомили звукозаписывающую компанию и собираемся отвезти им обе записи.

Нико сказал, что он очень благодарен девочкам за помощь. Бесс настояла, чтобы он остался что-нибудь перекусить, и быстро принесла печенье и газировку.

За едой четвёрка продолжала обсуждать тайны, потом Нико Ван Дайк попрощался.

Когда девушки готовились ко сну, Бесс сказала:

- Мне почти жаль, что я обещала не рассказывать Сесили, что Нико был здесь. Мне придётся не менее полдюжины раз прикусить себе язык, прежде чем он вернётся.

Остальные улыбнулись, сказав, что им тоже будет трудно молчать.


Утром девушки встали рано и поехали в город. Первое, что они сделали, позвонили своим друзьям Неду, Берту и Дейву и пригласили их в Балтимор на концерт Нико. Ребята с радостью согласились, поскольку учёба в колледже ещё не началась. Они обещали приехать, и все договорились встретиться в Балтиморе.

Нед Никерсон был другом Нэнси. Берт Эддлтон был приятелем Джорджи, а Бесс любила проводить время с Дейвом Эвансом.

Нэнси с двоюродными сестричками направились в офис Нила Раскина. Он находился на складе завода электроприборов, одного из нескольких заводов в этом районе. Нэнси припарковала машину перед фабрикой и отправилась в офис одна. Там она выяснила, что Раскин по-прежнему отсутствовал.

- Как я понимаю, он продаёт аудиозаписи, - обратилась Нэнси к клерку. – Могу ли я посмотреть каталог или список того, что у него есть в наличии?

Молодая женщина покачала головой.

- Мистер Раскин сам ведёт свои дела. Когда он уходит, он запирает свой кабинет, и ни у кого нет от него ключа.

Нэнси поблагодарила её и вышла на улицу. Сев за руль, юная сыщица сообщила о том, что узнала.

- Это выглядит подозрительно, - заметила Джорджи. - Вероятно, он отправился за новой партией фальшивых записей.

- Не забывай, у нас нет никаких доказательств, - напомнила ей Нэнси. Она развернула машину и направилась обратно в городок Туманное Озеро. Перед ней по дороге медленно двигался грузовик с нефтью. За ним, нетерпеливо сигналя, ехал ещё один грузовик. Когда Нэнси поравнялась с ним и взглянула на водителя, она узнала в нём Винса Дрисколла. Он тоже посмотрел на неё, нахмурился и поехал дальше.

- Интересно, куда он направляется, - произнесла Нэнси.

- Наверное, обслуживать один из местных заводов, - заметила Бесс.

Джорджи вставила:

- Я думаю, мы должны сообщить о нём в полицию. Они бы задержали его до тех пор, пока не вернётся Нико и не опознает его как человека, который вломился в наш дом.

Нэнси с ней не согласилась.

- Мы будем чувствовать себя довольно глупо, если взломщиком окажется не Винс, - сказала она. – А Дрисколлы смогут осложнить наши и без того нелёгкие поиски.

- Думаю, ты права, - смирилась Джорджи. - Но не забывай, Нико сказал, что, когда тот человек убегал от коттеджа, он направился к каменному дому.

Нэнси сообщила, что, как только они вернуться, надо бы нанести ещё один визит к берегу туманов, чтобы поискать ключ к разгадке корабля-призрака, но на этот раз они сделают всё тайно. Они отправятся пешком по лесной тропинке вдоль озера.

- Давайте поужинаем в городе, - предложила Нэнси. - Я хочу заглянуть в тот магазин сувениров, где была железная птица.

- Чтобы узнать, не купил ли её Карл Дрисколл? - догадалась Бесс.

- Да.

Закончив есть, девушки пошли в магазин расспросить владельца о железной птице, которую они видели в витрине.

- Её купил мужчина, - был ответ.

Нэнси решила описать Карла Дрисколла.

- Да, это он, - согласился продавец.

Троица поехала домой. Нэнси, хотя и радовалась их открытию, никак не могла понять мотив Карла. Он сам надеялся найти настоящую железную птицу? Или хотел отвадить девушек прочь от дома по какой-то другой причине? В тайне было так много ниточек - если бы только она могла распутать хоть одну!


Когда девушки вернулись, Сесили уже была в коттедже. Очень расстроенная, она сообщила, что так и не смогла найти Нико в Балтиморе.

- Никто не знал, где он, - голос рыжеволосой девушки дрожал. - Сначала я хотела остаться подольше, но потом подумала, что, вероятно, он не хочет снова видеть меня, поэтому я вернулась.

Бесс обняла девушку.

- Послушай, Сесили, - сказала она, - Нико... - Бесс оборвала себя на полуслове. - Ты не должна унывать. Нико любит тебя, я знаю.

- О-о, я так хочу верить в это! - откликнулась Сесили.

Она отклонила приглашение девушек пойти с ними на озеро. Нэнси, Бесс и Джорджи переоделись в синие джинсы, футболки и кроссовки. Идти они старались в довольно быстром темпе. Когда они добрались до болотистой местности, солнце уже клонилось к закату.

- Мы не можем уйти далеко вперёд и успеть вернуться до темноты, - напомнила Бесс остальным.

Нэнси едва ли её слышала. Она заметила потрёпанную лодку, наполовину скрытую в грязи среди камышей. В её прошлый приход сюда лодки там не было! Все трое сняли обувь и, держа её в руках, пошли взглянуть на лодку. Она может иметь отношение к одной из тайн!

- Я что-то вижу! - вскрикнула Нэнси.

Она потянулась внутрь лодки и подняла небольшой блестящий предмет. Это оказалась половинка золотого медальона в форме сердечка, оторвавшаяся от браслета!


Глава 11. Коварный склон

Половинка золотого медальона выглядела так же, как у Сесили.

- Она в идеальном состоянии! - заметила Нэнси. – Значит, она не очень давно лежит в лодке.

- Думаешь, он принадлежит той девушке, которая похожа на Сесили? - спросила Бесс.

- Да, - ответила Нэнси. - Особенно с тех пор, как я поверила, что они родственницы.

Джорджи не терпелось приступить к действиям.

- Держу пари, эта девушка может прояснить многие тайны, если только мы найдём её снова.

Мысли Нэнси путались. Почему рыжеволосая девушка казалась такой напуганной и сбежала от них в первую ночь в коттедже? “И почему она думала, что мы хотели забрать детей? - задумалась Нэнси.

Если девушка была родственницей Сесили и тоже занималась поисками семейного богатства вокруг коттеджа Паддинг Стоун, почему Нэнси и её друзья больше её не видели?

Наконец Нэнси сказала:

- Девушка может прийти сюда за медальоном. Давайте подождём.

- Но она может снова убежать, если увидит нас здесь, - возразила Джорджи.

- Мы спрячемся, - сказала Бесс. - Мне не нравится это болотистое место. Давайте пойдём в лес, где сухо.

Нэнси решила взять медальон с собой. Если его владелец не появится, по крайней мере, юная сыщица сможет показать ценное свидетельство Сесили. Девушки выбрались из болота, просушили ноги и обулись. Они взобрались по крутому склону и нашли зелёную полянку среди деревьев, откуда открывался вид на лодку. По прошествии пятнадцати минут Джорджи начала проявлять беспокойство.

- Так мы можем ждать веками, - сказала она. - Девушка может и не носить браслет. Возможно, он выпал из её кармана или сумочки, и она не сразу хватится пропажи.

- Возможно, - согласилась Нэнси. - Хорошо, давай подождём ещё полчасика. Если ничего не произойдёт, пойдём домой.

Её ум детектива продолжал перебирать все те улики, что им до сих пор удалось найти. В том числе и мигающий свет из «бычьего глаза» в доме, который, как она по-прежнему считала, был каким-то сигналом.

Нэнси выпрямилась. Кусочки головоломки начинали вставать на свои места.

- Может быть, это слишком фантастично, но зато всё укладывается в общую картину.

- Детектив Дрю, - сказала Джорджи, - перестань говорить загадками.

Нэнси улыбнулась, потом сказала с тревогой:

- Возможно, во всём этом кроется нечто более зловещее, чем мы предполагали.

- Например? - спросила Бесс, широко раскрыв глаза.

- Например, эта рыжеволосая девушка может не появляться, потому что её, возможно, похитили.

- Похитили! Кто?

- Дрисколлы.

Бесс ахнула.

- Что заставляет тебя так думать?

Нэнси быстро рассказала о своих недавних размышлениях.

- И, - добавила она, - я уверена, что Дрисколлы замешаны в чём-то незаконном, а их бизнес всего лишь прикрытие.

Джорджи уловила направление мыслей Нэнси.

- Ты имеешь в виду, что эта девушка, возможно, бродила вокруг коттеджа Паддинг Стоун и обнаружила что-то компрометирующее Дрисколлов? Они поймали её и держат в плену, чтобы она не выдала их?

- Точно.

Джорджи присвистнула.

- Эта тайна всё больше усложняется. Теперь Нэнси нашла в ней место и для похитителей.

Нэнси рассмеялась.

- Я не говорила, что точно знаю, что это правда, - оправдалась себя. - Я просто размышляла вслух.

- Мне нравится, когда ты так делаешь, - откликнулась Бесс. – Поведай нам ещё что-нибудь.

Нэнси продолжила:

- Помните тот механический шум – его мог издавать печатный пресс - братья Дрисколлы могут оказаться фальшивомонетчиками.

- Ты хочешь сказать, мы с тобой были в доме людей, которые пытаются обмануть Дядю Сэма? - уточнила Бесс.

Нэнси снова хихикнула.

- Ты попросила меня размышлять вслух, Бесс. Теперь ужасных вариантов достаточно?

Бесс выглядела оскорблённой.

- Я всё это понимаю, но я действительно считаю, что если хоть в одной озвученной тобой идее есть хоть доля правды, нужно сообщить в полицию.

- Без малейших доказательств? - возразила Нэнси. - Нет, пока я не стану выдвигать никаких обвинений. Но я собираюсь подтвердить или опровергнуть свои теории.

Джорджи встала. Она взглянула на часы и сказала:

- Полчаса прошли, а если рыжеволосая девушка в плену, она всё равно не придёт сюда. Пойдём!

Как всегда стремительная Джорджи шагнула назад и потеряла равновесие. Несколько секунд она балансировала, в то время как Нэнси и Бесс рванулись к ней. Но они не успели вовремя добраться до пошатнувшейся девушки. Она упала на спину, сильно ударившись головой. Удар ошеломил её, и Джорджи покатилась вниз по склону.

Нэнси и Бесс ахнули. Их подруга неслась прямо в заросли колючих кустов!

Девушки прыгнули вперёд, но было слишком поздно. Бесс вскрикнула, когда её оглушённая кузина натолкнулась на кусты. К счастью, она сумела перевернуться, и впереди оказались ноги. Это уберегло её лицо и руки от царапин.

К тому времени, когда Нэнси и Бесс подбежали к ней, Джорджи вышла из оцепенения.

- Слава Богу! - с облегчением выдохнула Бесс и помогла Джорджи выбраться из кустов. Её ноги были сильно поцарапаны, а одежда испачкалась и порвалась.

Бесс бросилась к воде и намочила платок, потом принесла его обратно и положила Джорджи на глаза и лоб. Темноволосая девушка села.

- Какая же я неуклюжая! - воскликнула она. - Ну, по крайней мере, я могу вымыть лицо и руки.

Бесс настояла на том, чтобы принести воды и умыть её. Джорджи улыбнулась.

- Должна признать, иногда ты относишься ко мне очень хорошо, кузина, - поддразнила она.

Бесс скорчила гримаску, затем снова пошла к озеру, и после третьего подхода Джорджи стала снова походить на себя. У неё на затылке выросла небольшая шишка, но она сказала, что она не очень-то её беспокоит.

- Но я была бы признательна, если бы мы вернулись в коттедж, - сказала она.

Джорджи возражала против помощи, но Нэнси и Бесс не обратили никакого внимания на её протесты.

- Хватит с нас происшествий, - сказал ей Бесс.


Когда они добрались до коттеджа, Джорджи отказалась прилечь, сказав, что всё, что ей нужно – это хороший, сочный стейк.

Сесили, посочувствовав несчастью с Джорджи, предложила приготовить ужин.

- У нас есть стейк, поджарить его не займёт много времени.

Нэнси предложила помочь, сказав, что у неё есть сюрприз для Сесили и она расскажет о нём за готовкой. Она вытащила половинку медальона из кармана.

- Кажется, он подойдёт к твоему, не так ли? - спросила она.

Сесили недоверчиво уставилась на украшение.

- Уверена, что подойдёт, но лучше я принесу мой, и проверим.

Все взволнованно смотрели, как Сесили сложила две половинки вместе. Прекрасно подходят!

- Где ты это взяла? - спросила она.

Нэнси рассказала обо всём, что произошло, добавив, что во время её предыдущего визита старой лодки не было.

- Либо кто-то просто пытался её спрятать, либо её туда принесло. Я уверена, что медальон в ней лежал не очень долго. У меня есть идея, кто мог его потерять.

- Кто? - с нетерпением спросила Сесили.

Нэнси напомнила ей о догадке, что рыжеволосая девушка, похожая на Сесили, была её родственницей.

- А если эта часть медальона вашей прабабушки принадлежит ей, никаких сомнений не остаётся.

- О-о, я должна встретить своего двойника! – возбуждённо проговорила Сесили. – Как жаль, что мы не можем найти ни её, ни железную птицу. Что мы будем делать дальше? – спросила она у Нэнси.

Юная сыщица сказала, что она не может предложить ничего, кроме упорной работы, имея в виду, что им придётся продолжить поиски вокруг коттеджа Паддинг Стоун.

Сесили молчала целую минуту, прежде чем заметила:

- Поскольку действия рыжеволосой девушки были такими странными, я уверена, что она очень беспокоится о чём-то. Я бы хотела помочь ей!

Нэнси сообщила свою теорию, в которую она уже посвятила Бесс и Джорджи.

- Господи! - воскликнула Сесили. - Если эта девушка в плену, и вы не слышали и не видели ничего, когда были в доме, она, должно быть, хорошо спрятана.

- Согласна, - ответила Нэнси. - Конечно, может быть, её увели из дома и держали где-нибудь ещё до тех пор, пока я не ушла.

Во время вкусного ужина из стейка, который накрыли Сесили и Нэнси, девушки продолжили обсуждать медальон, пропавшую рыжеволосую девушку и коттедж Паддинг Стоун.

Когда они закончили есть, Джорджи заявила, что чувствует себя прекрасно и снова жаждет действовать. Бесс сурово посмотрела на двоюродную сестру.

- Никаких физических упражнений сегодня вечером. Зато у меня есть предложение. Я отвезу тебя в кино в Риджтоне.

- Неплохая идея, - сказала Джорджи. - Я согласна.

Бесс многозначительно повернулась к Нэнси.

- Надеюсь, вы, девочки, не будете возражать, что вас не пригласили. Кто-то, наверное, должен быть здесь, чтобы охранять этот коттедж.

Намёк Бесс не ускользнул от внимания Нэнси. Сесили должна быть дома, когда приедет Нико!

- Как насчёт небольшой прогулки? - спросила Нэнси у Сесили.

- Наверное, я откажусь, - ответила девушка. - Я бы хотела написать несколько писем. Мои друзья будут гадать, что со мной случилось.

Нэнси спросила, не возражает ли Сесили, если она ненадолго выйдет одна.

Сесили ответила:

- О-о, конечно, иди. Думаю, я закроюсь изнутри на случай, если вокруг бродят какие-нибудь взломщики. Когда вернёшься, постучи три раза.

Бесс и Джорджи поехали на машине, в то время как Нэнси зашагала вдоль берега озера. Шагая по дорожке, она оказалась на тропинке, ведущей к Паддинг Стоун. Нэнси осенила догадка, и она решила тихонько подняться вверх по склону и поискать новые улики. Поднимаясь к дому, юная сыщица посмотрела наверх и остановилась, как вкопанная.

«Бычий глаз» светился!


Глава 12. Ненадёжное укрытие

Свет в окне начал мигать. "Конечно, это должен быть сигнал", - подумала Нэнси.

Она нырнула за большой куст и тревожно огляделась. Ей пришло в голову, что свет, попав на землю, мог раскрыть её укрытие. Нэнси стала считать вспышки, чтобы понять, не означают ли они сигнал SOS. Но на SOS это было не похоже.

“Мои фантазии могут завести меня очень далеко, - сказала она себе. - Может быть и так, что владелец сам вернулся, чтобы найти что-то в этой комнате, и он водит фонариком по различным местам. А мне кажется, будто свет включают и выключают”.

Но чутьё Нэнси подсказывало ей, однако, что это неправильное объяснение. Было слишком много других подозрительных и загадочных происшествий, связанных с Дрисколлами! Пока она стояла, осматриваясь, на кухне вспыхнул свет. Кто-то захотел перекусить? Нэнси решила рискнуть и подойти поближе. Она была слишком далеко от кухонного окна, чтобы увидеть кого-то внутри. Но она слышала, как хлопнула дверь. Кто-то спустился в подвал? Нэнси ждала, когда этот человек возвратится. По прошествии некоторого времени, когда она ничего так и не услышала, она начала задаваться вопросом, не могут ли Дрисколлы что-то делать в подвале.

Это натолкнуло Нэнси на мысль, что сигналы из окна могли предназначаться для кого-то, кто ждёт на озере или в лесу, или, как она предположила раньше, от пленника, запертого в комнате. В этот момент она услышала приглушённый гудящий звук.

“Это же тот шум, который я слышала раньше!” - подумала Нэнси.

Она решила попробовать найти источник звука. Напрягая слух, юная сыщица последовала за звуком вниз через лес к берегу. Ярко светила луна, и она хорошо видела, куда ступать. Приблизившись к берегу, Нэнси услышала какой-то шорох за спиной. Она бросилась за большое дерево, надеясь, что за ней никто не следит. Шуршание прекратилось. Наступила полная тишина, нарушаемая только гудением. Нэнси рискнула двинуться дальше в сторону пляжа. Вдруг она остановилась, её сердце забилось быстрее. Она заметила силуэты двух мужчин, стоящих недалеко от воды. Откуда они появились?

Теперь шум был громче. Сыщица была уверена, что она где-то рядом с его источником. Нэнси была сильно озадачена. Откуда же разносится звук?

В этот момент мужчины развернулись и пошли прямо к Нэнси. Один из них был Винс Дрисколл, второй был ей не знаком, невысокий, жилистый, с лысиной.

Нэнси поспешно отступила по тропинке в лес. Она оглянулась. Мужчины начали подниматься по крутому склону. Со вздохом облегчения Нэнси остановилась. Но в следующий момент и мужчины тоже остановились.

- Она где-то здесь, - сказал незнакомец. - Карл видел её!

Нэнси хотела бы знать, кто это “она”. “Они имели в виду меня или загадочную рыжеволосую девушку?”

Потом она услышала, как Винс сказал:

- Пойдём. Давай посмотрим здесь.

Они снова пошли в направлении Нэнси.

Она была в опасности, юная сыщица на цыпочках поспешила прочь. Но она наступила прямо на сухую ветку, она с громким треском хрустнула.

- Что это было? - услышала она рычание Винса. - Впереди кто-то есть.

Мужчины перешли на бег, и у Нэнси не осталось другого выбора, кроме как броситься бежать. Могла ли она безопасно попасть к коттеджу? Пугающая мысль поразила её. У мужчин может быть сообщник в лесу! Она может оказаться в ловушке!

Быстро прикинув в уме свои шансы, Нэнси решила, что лучший способ спастись – направиться к доку Генри Винча. Теперь он был не далеко.

“Я могу спрятать под ним, - подумала Нэнси. - Если придётся, могу даже залезть в воду”.

Так тихо, как только могла, Нэнси продолжала бег. Но Винс и его спутник, видимо, могли её слышать, потому что они спешили в том же направлении.

Нэнси удалось добежать до магазина Генри Винча. Она бросилась вдоль стены, которая была в тени, и спустилась вниз под причал. Она повисла на несущей балке.

Минуту спустя её преследователи взбежали на причал.

- Я мельком её видел, - сказал незнакомец. - Она должна быть где-то здесь.

Сердце Нэнси колотилось, пока двое преследователей обходили маленькое здание. Она услышала, как Винс сказал, что проверит дверь и окна.

- Они закрыты! - проворчал он с отвращением.

- Возможно, у неё был ключ. Почему бы тебе не разбить окно и не проверить внутри? - спросил мужчина.

В то же мгновение Нэнси услышала звон стекла и скрип оконной рамы. На несколько секунд воцарилась тишина, затем раздался голос Винса.

- Её здесь нет. Может, тебе привиделось, Уэбб?

- Не говори ерунды, - сердито оборвал его спутник. - Эй! Может быть, она под этим причалом. Давай посмотрим.

Нэнси уже решила, что ей ничего не остаётся, как только прыгнуть в воду и удерживать дыхание так долго, как только сможет, когда со стороны Паддинг Стоун раздался резкий свист.

- Это Карл! - воскликнул Винс. - Интересно, что случилось.

- Нам лучше вернуться, - сказал Уэбб.

К огромному облегчению Нэнси двое мужчин бросились обратно. Она, не теряя времени, выбралась из-под причала и наблюдала, как мужчины бегут по пляжу. К её изумлению, когда они достигли утёса чуть ниже каменного дома, оба исчезли!

“Есть ли из подвала дома выход на пляж? - взволнованно подумала Нэнси. – В старых домах часто бывают тайные ходы, которые используются во время опасности”.

Нэнси решила, что, возможно, машина, издающая шум, находится в том же проходе! Но что это за машина? Её мысли снова вернулись к идее о фальшивомонетчиках.

"Ох, если б я только могла всё разузнать!”

В этот момент она услышала корабельный колокол. Девушка остановилась, прислушиваясь. Звон продолжался около минуты. Потом вдруг из тумана на другом конце озера появился корабль-призрак!

“На этот раз я выясню, в чём там дело!” – решительно сказала себе Нэнси.

Миновав причал, она бросилась к коттеджу Бейкера. Она колотила в дверь, крича:

- Быстро, Сесили! Впусти меня!

Сесили кинулась к двери и распахнула её.

- В чём дело? - спросила она.

- Корабль-призрак! Смотри!

Сесили вышла на крыльцо и уставилась на странное зрелище. Нэнси между тем схватила вёсла.

- Я собираюсь попробовать выяснить, что это такое! - воскликнула она и бросилась к лодке.

Нэнси перевернула её, столкнула в воду и спрыгнула сама. Она стала яростно грести в сторону призрачного корабля.

Кратчайший маршрут проходил через центр озера, где было самое глубокое место. Лодка скользила вперёд на огромной скорости. Нэнси так сосредоточенно вглядывалась вперёд, что не заметила течь. Теперь она почувствовала, что её лодыжки намокли, и посмотрела в смятении на дно. В лодке собиралась вода.

- Какое ужасное невезение! - пробормотала Нэнси с разочарованием. – И именно теперь, когда тайна почти у меня в руках.

Всё, что юная сыщица могла сделать, - это вглядываться вперёд и постараться как можно лучше рассмотреть корабль.

Вдруг чёрная туча заслонила луну. Когда она выглянула вновь, корабль исчез, а через несколько секунд затонула и лодка!


Глава 13. Шпион?

По-прежнему держась за весло, Нэнси начала плыть к берегу.

“Уверена, я не могла спасти лодку. Нужно будет поднять её со дна озера”.

Приблизившись к берегу, Нэнси задумалась, не поджидает ли её кто-нибудь в засаде. У неё не было никаких сомнений, что лодку повредили специально! С ней всё было в порядке, когда Генри Винч оставил её им.

“Может быть, это работа братьев Дрисколл? - спросила она себя, покрепче схватившись за весло. - Если кто-то попытается поймать меня, я использую его в качестве оружия!”

Перед тем, как выйти из воды, Нэнси осмотрела узкую полоску пляжа у подножия Паддинг Стоун. Там никого не было, и она, наконец, встала и побрела вдоль берега. Холодный ветерок обдувал её, и она начала дрожать.

“Кто бы мог подумать! – рассуждала Нэнси. - Кто бы ни был моими врагами, они хитры. Мне никогда не пришло бы в голову, что кто-то будет возиться с лодкой”.

Отчасти, чтобы её не заметили, отчасти для того, чтобы спрятаться от ветра, Нэнси пошла по дорожке, которая вела через лес прямо к коттеджу.

“Если бы мне не было так неуютно, а моя голова не была бы занята всеми этими вопросами, - подумала Нэнси, - я бы могла по-настоящему насладиться этим великолепным лунным светом и пейзажем”.

Вдруг впереди за поворотом тропинки она увидела девушку.

- Сесили! - закричала она.

Вместо ответа молодая женщина бросилась вверх по холму, петляя среди деревьев. Теперь Нэнси поняла, что это была не Сесили, а другая рыжеволосая девушка.

- Пожалуйста, подождите! Я хочу поговорить с Вами! - крикнула она. - Я не причиню Вам вреда.

Убегающая девушка не обратила внимания на её слова. Вскоре даже звук её шагов не был слышен. Куда она убежала? В коттедж Паддинг Стоун?

Нэнси, совсем запутавшись в своих догадках, возвращалась к коттеджу. Может быть, она ошибалась насчёт странной девушки. Если девушка боялась заговорить с Нэнси, она вполне могла оказаться шпионом Дрисколлов, а не пленницей! Возможно, она оказалась возле их коттеджа в тот вечер, чтобы следить за теми, кто пойдёт куда-нибудь.

Нэнси продолжила эту линию рассуждений. “Как только я отправилась в путь на каноэ, она могла пойти по тропинке, чтобы посмотреть, что со мной произойдёт. Когда каноэ наполнилось водой, а я поплыла к берегу, она поняла, что я не собираюсь тонуть. Она подождала, чтобы увидеть, что я буду делать, добравшись до берега. В тот момент, когда я назвала имя Сесили, девушка бросилась назад и всё рассказала Дрисколлам”.

Ещё одна идея пришла в голову Нэнси - что кто-то хотел держать людей подальше от корабля-призрака, поэтому и испортили её каноэ.

К тому времени, когда Нэнси добралась до коттеджа, она замёрзла и очень устала. Она увидела дым, поднимающийся из дымохода, мысль о его ласковом тепле подбодрила её.

Открыв дверь и войдя, Нэнси увидела Бесс, Джорджи, Сесили и Нико, сидящих вокруг пылающего огня.

- Нэнси! Что с тобой случилось? - вскрикнула Бесс, увидев грязную, дрожащую девушку.

Её подруга, обычно не теряющая чувства юмора, на этот раз серьёзно сказала:

- Здравствуй, Нико! Рада видеть тебя снова. Что до меня, кто-то продырявил каноэ, и мне пришлось принять незапланированную ванну.

- Кто мог это сделать? - спросила Джорджи. - Хотя можешь не отвечать, Нэнси. Тебе необходимо сейчас же принять горячую ванну!

Нэнси с радостью подчинилась. Позже, когда она переодевалась, Бесс и Джорджи зашли к ней в комнату. Они решили удалиться и оставить Сесили и Нико наедине, чтобы они могли обо всём поговорить.

- Нэнси, - заговорила Джорджи, - мы уже были готовы послать на твои поиски спасательную экспедицию. Скорее расскажи нам подробности.

Когда Нэнси закончила свой рассказ, сестрички печально покачали головами. Бесс сказала:

- Эта тайна становится всё более опасной для тебя, Нэнси. А ты ещё беспокоишься о потере лодки! Просто повезло, что ты сама не утонула! Я, честно говоря, сомневаюсь, что твой папа или миссис Груин одобрили бы столь рискованные предприятия.

Юная сыщица улыбнулась.

- Но я никогда не знаю, когда придётся рискнуть! - ответила она. - Я только знаю, что, если я расследую какое-то дело, то в любой момент могу оказаться в ловушке.

- Полагаю, ты права, - уступила Бесс. - Но я собираюсь сделать всё возможное, чтобы ты больше не попала ни в какие ловушки!

- Спасибо, Бесс, - сказала Нэнси, с признательностью посмотрев на подругу. - А теперь давайте вернёмся ко второй рыжеволосой девушке. У меня есть о ней две совершенно противоположные версии. Первая заключается в том, что она в сговоре с Дрисколлами и участвует в каких-то закулисных играх; вторая - что она их пленница или каким-то образом находится в их власти. Например, может быть, ей удалось сбежать сегодня вечером. Но она думает, что я работаю с Дрисколлами и хотела задержать её и вернуть обратно.

Бесс вздохнула.

- Мне не успеть за твоими мыслями, мисс Детектив.

В разговор вступила Джорджи.

- Если на то пошло, я никак не могу понять, как другие аспекты этой тайны связаны с этой странной девушкой, такие как корабль-призрак, необычный гудящий шум и даже образование, которое, по-видимому, получают те бедные близнецы!

Бесс покачала головой.

- Сегодня я больше не способна ни о чём думать. Знаете, я голодна! Как насчёт того, чтобы нам пойти на кухню и устроить полуночный перекус?

Нэнси хихикнула.

- Сказать по правде, думаю, небольшая порция еды могла бы оживить и меня. После моего купания и долгой прогулки у меня разыгрался аппетит.

Бесс, настоящий кулинарный эксперт, уже вышла из комнаты и направлялась к маленькой кухне. Остальные последовали за ней.

- Ну, чего бы вы хотели? – Бесс, изображая шеф-повара, вооружилась ложкой.

- Горячий томатный суп, - сказала Нэнси, - со сливками.

- Звучит заманчиво, - сказала Джорджи. - Я приготовлю к нему тосты.

- Кто-нибудь хочет гамбургер? – лукаво предложила Бесс. - Я собираюсь соорудить один для себя.

Нэнси, в которой проснулся буквально волчий аппетит, сказала, что и она не откажется от гамбургера.

- Делай на троих, - усмехнулась Джорджи. Бесс проворно принялась готовить гамбургеры на шипящей на сковороде.

Бесс только что перевернула их, когда из гостиной раздался оглушающий грохот!


Глава 14. Подсказка от сверчков

Девушки бросились в гостиную. Они в ужасе уставились на представшую перед ними сцену. Передняя дверь была открыта, огромный камень лежал на полу, а рядом с ним без сознания лежали Сесили и Нико! Бесс вскрикнула, они с Джорджи бросились вперёд и опустились на колени рядом с поверженной парой.

Нэнси мгновение колебалась между желанием помочь им и попытаться найти того, кто бросил камень. Она выскочила из коттеджа и осмотрелась. Двое мужчин мчались вдоль берега озера к каменному дому, через минуту они исчезли среди деревьев.

- Держу пари, это братья Дрисколл! - пробормотала Нэнси. – Хотела бы я получше их разглядеть. В любом случае, сейчас я уже не могу ничего поделать.

Она поспешила обратно в коттедж. Теперь она поняла, что здесь случилось. Нападавшие принесли тяжёлый камень на крыльцо, тихо открыли дверь и со всей силы бросили своё оружие в ребят. Сесили и Нико сидели на небольшом диване перед камином спиной к двери. К счастью, камень попал в диван, а не в них, но сила удара была такова, что они упали и ударились головами о край камина.

“Они могли упасть прямо в огонь!” – вздрогнув, подумала Нэнси.

Бесс и Джорджи оказали Сесили и Нико первую помощь, и вскоре они пришли в себя. У обоих были кровоподтёки на голове, но в остальном они не пострадали. Ребята были ошеломлены, узнав, что произошло.

- Думаю, вам нужно вызвать полицейскую охрану, - слабым голосом произнёс Нико.

Сесили была бледна и выглядела расстроенной. К счастью, в этот момент все смогли немного отвлечься. Бесс воскликнула:

- Ох, наши гамбургеры!

Она бросилась на кухню и вскоре объявила, что она может предложить три очень хорошо прожаренных, с корочкой гамбургера.

Но аппетит у Нэнси, Бесс и Джорджи временно пропал. Горячего супа было достаточно для всех, и Бесс принесла чашки в гостиную. Вся компания собралась вместе, и, прихлебывая суп, они принялись обсуждать тайну. Никто не мог придумать причины для этого нападения.

Вскоре Нико признался, что очень устал, и сказал, что поедет обратно к миссис Хоскинг, чтобы хорошенько выспаться.

- Увидимся утром. Как насчёт того, чтобы Сесили поехала завтра в Балтимор со мной, а вы, девочки, в машине Нэнси? Заодно сможем заехать в звукозаписывающую компанию.

На том и порешили. Нико уже собрался уходить, когда Сесили сказала:

- Надо что-то придумать с Сатином, пока нас не будет. Может быть, ты спросишь у миссис Хоскинг, не согласится ли она присмотреть за ним?

Нико подхватил красивого черного кота.

- Я возьму его прямо сейчас. Доброй ночи всем.


На следующее утро Нэнси проснулась первой. Она поспешила на кухню, и к тому времени, когда остальные открыли глаза, до них доносился изумительный аромат жаренного бекона. Девушки быстро искупались в озере, а потом позавтракали перед тем, как собраться в путь. В девять часов они заперли коттедж и отправились в дорогу. Пока остальные ждали в пансионе миссис Хоскинг, Нэнси съездила в полицейский участок и поговорила с начальником полиции Стоваллом. Она рассказала обо всех событиях, произошедших после вторжения взломщика в коттедж.

Шеф полиции нахмурился.

- Если происходят такие нападения, как на вас прошлой ночью, плохо дело. Я сожалею, что у нас пока не получается поймать взломщиков. Насколько я понимаю, Вы верите, что за оба инцидента несёт ответственность одно и то же лицо - или лица. Но я никак не пойму, при чём тут корабль-призрак. Этому должно быть какое-то логичное объяснение.

Нэнси улыбнулась.

- Его появление довольно странно – но, скорее всего, в нём нет ничего мистического.

- Но я не вижу в этом никакого смысла, - сказал офицер. - Допустим даже, что этот корабль-призрак – дело рук человека, как Вы говорите. Но кому это надо и зачем?

- Отпугнуть людей от озера.

Шеф Стовалл пожал плечами.

- Ну, хорошо, этим я тоже займусь, - пообещал он, на этом юная сыщица ушла.


Всю дорогу до Балтимора Нэнси следовала за автомобилем Нико. Когда они въехали в исторический центр старого города, она была рада, что молодой музыкант провёл её через хитросплетения узких улиц с односторонним движением в офис звукозаписывающей компании.

Нико представил девушек президенту, мистеру Карпентеру, а он, в свою очередь, представил находящегося в комнате ещё одного человека как детектива Мортона.

Нэнси вынула запись, которую она купила в магазинчике на Туманном Озере. Она попросила, чтобы прежде чем её прослушать, мистер Карпентер принёс одну из своих собственных записей песни Нико. Так и сделали, они внимательно прослушали её от начала до конца.

- Это замечательная пластинка! - сказала Бесс мечтательно.

- Спасибо, - ответил, улыбаясь, мистер Карпентер. - Мы тоже так думаем. И, видимо, слушатели согласны с этим.

Теперь пришла очередь записи Нэнси. Все снова внимательно слушали. На этот раз Нэнси помимо музыки удалось обнаружить характерные слабые звуки, которые она раньше не замечала.

- Как будто сверчки стрекочут вдалеке, - воскликнула она, когда музыка закончилась.

Мистер Карпентер мрачно сжал губы.

- Нет никаких сомнений, что это пиратская запись скопирована с нашей! Теперь у нас есть хоть что-то конкретное. Мы выследим этих воров!

- Как же Вы это сделаете? - спросил Нико.

В разговор вступил детектив Мортон.

- Я постараюсь выйти на них через торговца, - сказал он.

Нэнси дала ему имя Нила Раскина, объяснив, что девушки безуспешно пытались встретиться с ним. Она предположила, что странный фоновый шум, похожий на сверчков, может быть ключом к разгадке, хотя и не явным, того места, где делаются пиратские записи.

- Хотя я понимаю, - добавила Нэнси, - что сверчки водятся по всей стране.

Детектив Мортон улыбнулся ей.

- Ваше предложение может быть полезным, мисс Дрю. По крайней мере, это говорит нам, что запись была сделана в сельской местности, где можно отчетливо услышать сверчков. И она должна быть записана недавно, ведь песня Нико вышла в прошлом месяце. Если Вы раскопаете ещё какие-нибудь версии, пожалуйста, свяжитесь со мной.

Нэнси обещала так и сделать.

Посетители встали и попрощались с мистером Карпентером и детективом. Президент компании заверил Нико, что расследование будет абсолютно открыто, и он с радостью докажет молодому человеку, что его вознаграждение не удерживают.

- Мы немедленно начнём процесс против этих пиратов! - сказал мистер Карпентер.

- Я очень на это рассчитываю, - ответил Нико. - Сесили и мне нужны деньги – на свадьбу!

Мистер Карпентер поздравил обручённую пару и пожелал им удачи.

- Может быть, моим свадебным подарком станет чек на крупную сумму роялти!

Когда они вышли на улицу, Нико сказал, что ему нужно срочно попасть в театр на репетицию. Он встретится с ними вечером после концерта.

Когда певец ушёл, Бесс спросила Нэнси:

- Какие у нас дальнейшие планы?

Девушка-детектив сказала, что она предполагала найти дом Кеннета Уэйна и посмотреть, что они смогут выяснить там. Расспросив дорогу у полицейского, Нэнси направила машину вперёд. По найденному ими адресу они увидели скромный жилой дом. Нэнси позвонила в звонок, помеченный фамилией Уэйн, но ответа не последовало.

- Как же мне хоть что-нибудь узнать об этих людях? - спросила Сесили.

- Кто-нибудь должен их знать, - ответила Нэнси. Она нажала кнопку звонка миссис Рэмси, живущей на первом этаже.

Женщина оказалась очень общительной. Отвечая на вопрос Нэнси, она неотрывно смотрела на Сесили:

- Мистер и миссис Уэйн умерли около трёх лет назад. Двое их сыновей всё ещё снимают тут квартиру, но они служат в военно-морском флоте и теперь редко приезжают домой.

Женщина продолжала:

- Ещё у них есть дочь по имени Сьюзен. Около четырёх лет назад она вышла замуж в старом поместье Уэйнов на Туманном Озере. Она переселилась на Запад и, похоже, пропала. Может быть, её братья знают что-нибудь о ней, но я никогда с ними не разговаривала.

Обращаясь к Сесили, миссис Рэмси добавила:

- Я видела свадебные фотографии Сьюзен. Она так похожа на Вас, просто поразительно. Вы, должно быть, родственницы.

Сесили была так удивлена, что ничего не сказала. Нэнси быстро спросила:

- Миссис Рэмси, у Сьюзен рыжие волосы?

- О-о, да. Они очень красивы.

Нэнси обменялась с девушками радостными взглядами! Может быть, Сьюзен и есть рыжеволосая незнакомка с Туманного Озера?

Сесили улыбнулась женщине.

- Я пытаюсь узнать у Уэйнов некоторые сведения. Это очень важно. Если братья Уэйн вернуться в течение ближайших нескольких дней, Вы попросите их связаться со мной через пансион миссис Хоскинг в городке Туманное Озеро? Или, надеюсь, они смогут связаться с Нико Ван Дайком, певцом.

- Вы его знаете? - спросила миссис Рэмси. - Я очень люблю его песни.

Сесили покраснела.

- Мы помолвлены.

- О-о, Вам повезло, девочка! - воскликнула миссис Рэмси. - Я желаю вам всего наилучшего.

Сесили поблагодарила её, а Нэнси выразила свою признательность женщине за помощь, и девушки удалились. Они пообедали, потом зарегистрировались в мотеле, где должны были остановиться и где с ними должны были встретиться Нед, Берт и Дейв.

Вскоре после того, как девушки отдохнули, приняли душ и переоделись, приехали студенты Эмерсона. Все они улыбались и явно были счастливы видеть своих любимых девушек. Ребята познакомились с Сесили.

- Всегда хотел послушать Нико вживую, - сказал Нед, красивый, темноволосый, спортивный молодой человек.

Берт был крепко сбитым блондином среднего роста, в то время как Дейв - высоким и поджарым, с зелёными глазами.

Обед в ресторане прошёл весело, ребятам рассказали о тайнах, которые Нэнси пытается раскрыть.

Позже, когда они добрались до театра, они увидели толпу зрителей, большинство из них были подростками или чуть старше двадцати лет.

- Хорошо, что у нас зарезервированы места, - заметил Нед.

В театре зрители возбужденно кричали, а когда погас свет, и группа вышла на сцену, раздались оглушительные аплодисменты.

Когда же на сцене появился Нико Ван Дайк, аплодисменты переросли в овации с криками и воплями. Молодой музыкант повернулся и, широко улыбаясь, несколько раз поклонился. Зрители не умолкали, и тогда он поднял руку, прося тишины. Наконец зал притих.

- Твой жених, несомненно, популярен, - прошептала Бесс сияющей Сесили.

Каждый номер программы зрители принимали на ура, и когда Нико пел во второй раз, ничто уже не сдерживало подростков. Нескончаемые аплодисменты были настолько громкими, что последнюю песню едва можно было расслышать за всем этим шумом.

- Как Нико выберется из этого места, не будучи задушенным в объятиях поклонников? - наклонившись, спросила Нэнси у Сесили.

- Его всегда ждёт машина, и он в спешке уезжает. Мы пойдём за кулисы и увидимся с ним после концерта.

Когда зрители, по-прежнему пребывая в восторженном состоянии, начали расходиться, Сесили и её друзья направились к служебному входу. Охранник открыл дверь.

Ребята с энтузиазмом похвалили Нико за отличное представление. Он поблагодарил их, но устало добавил:

- Это было потрясающе, но выбраться отсюда будет сложновато.

Все ждали, надеясь, что большинство зрителей покинут улочку у театра. Но они хотели поближе увидеть своего любимого исполнителя и не собирались сдаваться!

- Придётся рискнуть, - наконец решил Нико. – Сегодня нас ждут две машины. Кто-то из нас поедет в первой, а остальные - во второй. Сначала мы поедем к вам в мотель, девушки, а потом решим, как проведём остаток вечера.

Как только охранник открыл дверь, снова начался шум и гам. Сесили отшатнулась назад. Поэтому случайно именно Нэнси первой вышла из здания, Нико шёл следом за ней. Он схватил её за руку и повёл через толпу к первой машине, припаркованной в переулке.

Водитель вскочил и торопливо открыл заднюю дверцу для Нэнси и Нико. Как только они уселись, Нико запер двери и сказал шоферу:

- Вытащите нас отсюда!

Автомобиль медленно двинулся вперёд.

- Быстро, Нэнси! Пригнись! – посоветовал певец, чтобы толпа не заметила их и не бросилась тормозить машину. План удался, и они, наконец, выехали на улицу. Водитель повернул направо, и, когда они проехали квартал, Нико и Нэнси выпрямились. Музыкант сказал:

- Отвезите нас к мотелю Стратфорд.

Нэнси ожидала, что на следующем перекрёстке водитель повернёт налево. Вместо этого он двинулся вперёд. После ещё трёх перекрёстков она поняла, что они уже очень далеко от мотеля. Она прошептала это Нико, который сразу задал вопрос водителю. Но человек только и произнёс:

- Я знаю, куда еду!

Нэнси вдруг обуяла паника. Она прошептала Нико:

- Это твой постоянный водитель?

- Нет, - ответил он. – Я как-то не задумывался об этом. А что?

Юная сыщица прошептала прямо в ухо Нико.

- Боюсь, нас похищают!


Глава 15. Активные поиски

Нико быстро повернулся и с изумлением посмотрел на Нэнси.

- Похищают! - прошептал он в ответ. – Ты уверена?

Нэнси кивнула, тоже прошептав:

- Объясню позже. Нам надо выпрыгнуть на следующем же красном светофоре. Если мы разделимся, давай встретимся в мотеле.

Нико согласился, и они стали ждать подходящего случая. Через пару минут он им представился. Когда они подъехали к оживлённому перекрестку, зажёгся красный и водитель остановился. Не успел он и глазом моргнуть, как Нэнси и Нико выскочили из машины. Они даже не стали захлопывать двери, а бросились в разные стороны сквозь лабиринт остановившихся машин и побежали в противоположных направлениях по улице. Нэнси поймала такси и дала водителю адрес. Она надеялась, что Нико, как и ей, улыбнулась удача. Когда её такси остановилось перед мотелем, она с облегчением увидела, что он тоже только что приехал.

Сесили и остальные встретили их в холле. Она улыбалась, но притворилась уязвлённой.

- Я подумала, что вы сбежали вместе!

Нико не улыбнулся в ответ.

- Подожди, пока не услышишь, что случилось!

Когда он и Нэнси закончили свой рассказ, веселье мгновенно слетело с их друзей.

- Похищение! - воскликнула Бесс испуганно, а Сесили побледнела.

- Думаешь, за этим стоят пираты, Нэнси? - спросила Джорджи. - Возможно, они узнали, что ты ведёшь расследование, и захотели убрать тебя с дороги!

- Да, - согласилась Нэнси. – И, кроме того, я думаю, именно мне предназначался тот камень в коттедже. Поскольку света было немного, они приняли Сесили за меня.

В разговор вступил Нед.

- Не нравится мне всё это. Нэнси, ты слишком рискуешь.

- Эти мошенники, вероятно, выследили Нэнси от Туманного Озера, - заявил Дейв.

- Дейв! – воскликнула Нэнси. - Ты только что подал мне идею - об этих загадочных Дрисколлах.

Все захотели услышать её идею.

- У меня было предчувствие, что братья делают что-то секретное на компьютере, - развила Нэнси свою мысль. – Так вот, теперь я почти уверена, что они замешаны в эту историю с пиратскими записями. Мы слышали похожий на сверчков шум на поддельной записи. Она, и многие другие, могли быть сделаны прямо возле Туманного Озера, где водится множество сверчков.

- Прямо в коттедже Паддинг Стоун! - догадался Нед.

- Да.

Все были поражены теорией Нэнси. Она продолжила:

- Как только мы вернёмся на Туманное Озеро, я снова пойду в офис Нила Раскина и посмотрю, что смогу узнать.

- Ну а пока, как насчёт мороженого? - предложил Берт.

Вся компания отправилась в кафе при мотеле. Они выбрали столик в дальнем углу, а Нико сел спиной к остальным посетителям, надеясь, что его никто не узнает.

- Сожалею, что вечер вышел таким беспокойным, - извинился он.

Нэнси хихикнула.

- Я тоже виновата в этом, Нико. Так что не беспокойся. Твоё шоу нам, в любом случае, понравилось.

Спустя короткое время молодой певец извинился.

- Признаться, я совсем измотан, - сказал он.

Мальчики настояли на том, чтобы отвезти Нико в отель и убедиться, что больше никаких инцидентов не произойдёт. Девушки ждали возвращения Неда, Берта и Дейва в холле.

Нэнси и кузины пришли в восторг, когда ребята решили сопровождать их к Туманному Озеру.

- Мы снимем номер в пансионе миссис Хоскинг, - усмехнулся Нед. - Нэнси, ты же знаешь, мы не могли оставить тебя наедине со столь сложной и опасной тайной.

Вскоре девушки пожелали своим друзьям спокойной ночи.

- Увидимся утром, - сказала Бесс.

Нэнси настояла, чтобы они выехали пораньше.

- Завтра воскресное утро, и на дороге будет не слишком много машин, так что мы сможем прокатиться с ветерком. По пути можно остановиться и пойти в церковь.

Остальные с ней согласились, и после завтрака ребята расселись по двум машинам. После посещения церковной службы они остановились в придорожном ресторанчике на полдник.

Во время еды единственным предметом разговора стало расследуемое дело и его различные аспекты. Нед усмехнулся:

- Нэнси, ты всё время оказываешься втянутой в самые запутанные случаи. Готов поспорить, начальник полиции Туманного Озера до сих пор не узнал столько, сколько ты!

Нэнси засмеялась.

- Что же я узнала? Не так уж много. Боюсь, у меня есть только подозрения!

Тем не менее, когда они приехали в городок Туманное Озеро, Нэнси обнаружила, что Нед был прав. Шеф Стовалл, который как раз оказался на дежурстве, признался, что им ничего не удалось выяснить о тайнах озера.

- Хотя, думаю, я знаю, кто потревожил вас в коттедже, - сказал он. – Мне сообщили, что из психиатрической лечебницы сбежал пациент и прятался в этом районе. Но его уже поймали.

Шеф Стовалл ещё сообщил, что он и его люди осмотрели территорию вокруг всего озера, пытаясь выяснить что-нибудь о корабле-призраке, но ничего, что дало бы нить для дальнейшего расследования, не нашли.

- Вы уверены, мисс Дрю, что действительно видели эту… вещь?

В ответ Нэнси сказала:

- Мистер Генри Винч и некоторые отдыхающие видели его до нас. Я уверена, Вы знаете, что он очень правдив.

Начальник полиции почесал затылок.

- Да, так и есть.

Нэнси улыбнулась и сменила тему.

- Вы не знаете, где живёт мистер Нил Раскин?

- Знаю. Но если Вы хотите увидеть его, то не сможете сделать это до завтра. Так случилось, что я знаю, что до тех пор он не вернётся в город.

Нэнси покинула участок и рассказала друзьям о разговоре с шефом полиции. Нед заметил:

- Что ж, Нэнси, похоже, что распутывать эту тайну тебе придётся без помощи полиции.

Они остановились у миссис Хоскинг, чтобы забрать Сатина и забронировать номер для мальчиков. Затем все отправились к коттеджу. Они поужинали перед пылающим огнём, и вскоре мальчики попрощались.

- Мы встретимся с вами в городе завтра утром, - сказала им Нэнси. - Мне понадобится ваша помощь в расследовании.

Нед отсалютовал:

- Мы будем готовы.


Когда молодые люди встретились на следующий день, Нэнси объяснила, что она задумала. Она предложила, чтобы Нед позвонил торговцу.

- Притворись, что ты хотел бы заняться продажами следующим летом, и заставь его рассказать о звукозаписях, а потом переведи разговор на пластинки Нико.

Нед сказал, что он с радостью всё сделает, и поехал в офис Раскина. Когда спустя некоторое время Нед вернулся, он был очень взволнован.

- Я добыл важную улику! - сказал он. - Уверен, что я прав. Раскин был водителем автомобиля, который пытался похитить Нэнси и Нико!

- Что! - закричали все в унисон.

Нед продолжил:

- Это ещё не всё. Пока я был там, ему позвонили. Человек на другом конце провода говорил так громко, что я всё слышал. Он представился как Уэбби. Разве не так звали одного из тех, кто был на пристани, Нэнси, когда ты пряталась под ней?

- Совершенно верно, - ответила она. - О-о, Нед, ты отличный детектив. Понимаете, что это значит? Раскин, Уэбби и Дрисколлы сообщники, и я уверена, что они занимаются пиратскими записями!

- Ты собираешься сообщить в полицию? - спросила Бесс.

- Не сейчас. Хочу собрать побольше доказательств, прежде чем снова буду говорить с шефом Стоваллом или детективом Мортоном, - сказала она. - Думаю, нам всем стоит отправиться и тщательно обыскать территорию коттеджа Паддинг Стоун в поисках улик. Но надо постараться, чтобы нас не заметили.

- Это будет довольно трудно, - заметила Джорджи, - если у них повсюду шпионы.

Тем не менее, все одобрили эту идею, и они вернулись к Туманному Озеру. Ребята внимательно осматривались, шагая через лес к своему коттеджу, но никого не увидели.

Девушки переобулись в кроссовки, и группа отправилась на поиски. Они планировали обойти участок по кругу. Ребята должны были, держась за деревьями вдоль просёлочной дороги, которая вела к дому, обойти дом и выйти к пляжу. В это время девочки пойдут по лесной тропинке, которая вела к подножию утёса у каменного дома.

Они разделились. Когда девочки подошли к тому месту, где они слышали гудящий шум, они начали внимательно осматривать склон в поисках потайной двери, которая могла бы скрывать подземный ход к дому. В этом месте скалистый склон весь зарос сорняками.

- Нам придётся оборвать эти плети, - заявила Джорджи.

В этот момент девушки вздрогнули, услышав наверху детские крики. Девушки тут же помчались вверх по тропе к утёсу. Когда они остановились за кустами заросшего сада возле дома, они увидели Винса Дрисколла и близнецов. Он по очереди подбрасывал детей высоко в воздух и делал вид, что не собирается ловить их. Мальчик и девочка выглядели испуганными.

- Мы должны что-то сделать! - сказала Бесс.

В тот же миг из дома раздался отчаянный женский крик!


Глава 16. Как добраться до сокровищ

Когда крик стих, Винс Дрисколл опустил близнецов на землю и посмотрел вверх на дом. Девушки проследили за его взглядом, но в окнах никого не увидели. Кто это кричал? Миссис Дрисколл? Или кто-то другой?

Инстинктивно взгляд Нэнси обратился к «бычьему глазу». Был ли кто-то заключён в этой комнате?

Теперь Винс схватил детей и затолкал их в дом. Бесс была так возмущена, что забыла испугаться.

- Это же откровенная жестокость по отношению к детям! - сказала она. - Думаю, мы должны это остановить!

Нэнси, Джорджи и Сесили были с ней согласны, но Джорджи предупредила:

- Если мы сейчас столкнёмся с Дрисколлами, они никогда не дадут нам сюда вернуться.

Девушки продолжали обсуждать, что за женщина могла кричать.

- Может быть, это та рыжая девушка! - сказала Нэнси.

- Тогда она, конечно, не может быть в сговоре с Дрисколлами, - сказала Сесили. – Боже мой! Если бы мы только могли помочь ей и выяснить, правда ли она Сьюзен Уэйн.

Нэнси думала о том же. Она решилась озвучить мысль, которая уже некоторое время не давала ей покоя.

- Я считаю, что близнецы - это ключ к какой-то тайне, связанной с Дрисколлами. Рыжеволосая девушка узнала о ней, и они не могут позволить ей уйти, чтобы она не проболталась.

Остальные девушки молчали, наконец Джорджи решительно сказала:

- Я верю, что ты права, Нэнси. Но что мы можем сделать?

Нэнси чувствовала, что для начала им следует продолжить поиски. Джорджи предложила, поскольку они были недалеко от дома, ещё раз поискать железную птицу. Она указала на разбитую каменную скамью, поросшую сорняками.

- Очевидно, здесь когда-то был сад, - сказала она. – Какие-нибудь декоративные птицы могли быть в саду.

Сесили очень хотелось проверить догадку Джорджи, поэтому девушки, примяв высокую траву, отодвинули спутанные лианы и откинули в сторону небольшие шатающиеся камни, чтобы посмотреть, есть ли там что-нибудь.

Нэнси пнула в сторону ещё один камень, когда носок её кроссовка ударился обо что-то твёрдое. Она наклонилась и увидела, что это был торчащий кусок ржавого металла.

Она стала взволнованно ковырять землю пяткой кроссовка. Другие девушки стали ей помогать. Джорджи нашла толстую ветку и использовала её вместо лопаты. Наконец, девушки смогли вытащить находку из-под земли.

Это был высокий изящный железный фламинго!

- Железная птица! - выдохнула Сесили, глядя на ржавое украшение.

Остальные девушки были в восторге.

- Как думаешь, указание на семейный клад всё ещё внутри? - спросила Бесс у Сесили.

С почти любовной заботой Сесили ощупала руками шею и тело птицы. Но ей не удалось найти какое-нибудь потайное отверстие.

- Давай попробуем ноги, - предложила Нэнси.

На ногах тоже не было никаких признаков отверстий, но юной сыщице показалось, что она обнаружила место спайки под птичьей ногой.

- Мы никогда не сможем вытащить этот кусочек здесь, - заявила Джорджи. - Почему бы нам не отнести птицу в коттедж и не попробовать вытащить его там?

Бесс поинтересовалась, могут ли они вынести украшение с участка, но Сесили заверила её, что если в нём есть что-то, принадлежащее ей, она имеет полное право взять птицу, по крайней мере, временно. Итак, четыре девушки подняли тяжелого железного фламинго и осторожно пошли по тропе через лес.

- Уф! - простонала Бесс. - Она весит тонну. Хотела бы я, чтобы появились мальчики и помогли нести её.

Трое молодых людей после безуспешных поисков вернулись в коттедж. Увидев приближающихся девушек, они выбежали поприветствовать их.

- Господи, где вы раскопали эту вещь? - спросил Дейв с усмешкой. - В подземном ходе?

Нэнси засмеялась и поведала их историю. Сесили добавила, что они хотят вскрыть одну из птичьих лап.

- Мы очень устали, - сказала Бесс. - Как насчёт того, чтобы наши сильные мужчины сделают эту работёнку?

Удалить спаянные элементы было довольно сложной задачей. Однако, ребята наконец справились с этим, и Нед, ощупав небольшую выемку, вытащил листок бумаги, сложенный в несколько раз. Когда его развернули и положили на стол, он оказался довольно длинным письмом.

Сесили начала читать вслух:

- “От Симона Делароя, твоего брата".

Сесили взволнованно оглядела ребят.

- Оно для моего прапрадедушки Уильяма!

Она продолжила читать:

- “Боюсь, Мэриленд будет втянут в войну, которая, я знаю, скоро грядёт, поэтому из соображений безопасности я решил разделить семейные богатства на две половины. Если какой-нибудь чужак найдёт одну половину, членам семьи, по крайней мере, останется вторая. Мой дорогой Уильям, твою долю я спрячу в угловой шкафчик на кухне. Помимо денег и некоторых ценных бумаг я положил туда фамильное серебро. Вот что я сделал: разбил медальон нашей матери пополам и послал половину тебе. Возможно, медальон окажется талисманом, и, хотя в ближайший год или около того может произойти самое худшее, когда-нибудь две половинки нашей семьи смогут снова найти друг друга. Мы боимся, что почта с Севера проверяется, так что я положил в медальон лишь краткую записку о кладе. Кстати, я спрятал свою часть сокровища в домике на пляже, потому что это место очень легко скрыть”.

Когда Сесили закончила читать, все заговорили одновременно.

- Похоже, твоя загадка будет решена, Сесили! - сказала Бесс. - А если махинации со звукозаписями тоже разрешится, ты и Нико сможете пожениться!

Сияя, Сесили сказала, что ничто не сделает её счастливее.

- Но я совершенно озадачена упоминанием про пляжный домик, - сказала она. - Мы не видели ничего похожего. Что ты об этом думаешь, Нэнси?

Нэнси покачала головой.

- Обычный пляжный домик, безусловно, не так легко скрыть. Это должен был быть какой-то особый домик. Может быть, мы сможем найти ключ и к этой загадке.

Юная сыщица добавила, что её также удивляет, что кто-то выбрал кухонный шкаф в качестве укрытия.

- Такой шкаф тоже должно быть очень особенным.

- Почему бы нам просто не отправиться к каменному дому и не поискать? - предложила Джорджи. - В конце концов, мистер и миссис Карл Дрисколл пригласили нас, и даже если этот Винс не хочет нас видеть, не ему это решать.

Нэнси была готова исполнить эти намерения.

- Это даст нам возможность поискать девушку, Сьюзен, как мы полагаем, - сказала она. - Если она работает на Дрисколлов, она должна появиться рядом с домом когда-нибудь. А если она у них в плену, тем быстрее мы сможем что-нибудь сделать.

Между тем наступило время ужина. Девушки быстренько приготовили простые закуски. Быстро перекусив, вся компания снова направилась в коттедж Паддинг Стоун. Когда они добрались до него, дом был погружён в темноту. Никто не ответил на их звонки и стук.

- Может быть, они сбежали, - предположила Бесс. - Если Дрисколлы мошенники, они, вероятно, подозревают, что полиция идёт по их следу.

- Я не хочу думать, что этих бедных близнецов увезли прочь, - вздохнула Бесс. - Особенно такие ужасные родственники.

Молодые люди подождали некоторое время, но дом оставался безмолвным и тёмным. Наконец Нэнси сказала:

- Придётся вернуться утром и посмотреть, что мы сможем узнать.

Все согласились. У них был долгий, трудный день! Как только все, вернувшись в коттедж, поели, мальчики пожелали им спокойной ночи и уехали.

Прежде чем заснуть, Нэнси снова мысленно вернулась к близнецам. Её осенила догадка. “Фантастика, - призналась она себе. - Я даже не хочу ничего говорить остальным, пока не буду во всём уверена!”


Когда на следующее утро все собрались, Нэнси объявила о том, как они попытаются выяснить, действительно ли рыжеволосая девушка является пленницей в доме. Сесили должна была сыграть основную роль, стоя на расстоянии от дома, но в пределах видимости и изображая другую девушку. Нэнси постарается во всём разобраться, обратив внимание Дрисколлов на Сесили. Девушки сверили свои часы, потом все, кроме Сесили, ушли. По плану трое ребят будут прятаться на территории коттеджа и следить за всеми, кто выходит из дома.

Нэнси позвонила в дверной звонок, и миссис Дрисколл открыла дверь. Она выглядела удивленной, но с готовностью поприветствовала троих девушек.

- Как дети? - спросила Нэнси, улыбаясь.

- О-о, замечательно. Им обоим нравится здесь.

Однако, женщина не предложила девушкам повидать близнецов.

- Мы слышали вчера днём доносившийся отсюда женский крик, - заговорила Джорджи. - Кто-нибудь ушибся?

На лице миссис Дрисколл отразилось удивление.

- О-о, думаю, вы, должно быть, слышали меня. Мне показалось, что я увидела мышь на кухне. Они всегда пугают меня.

Девушкам это объяснение показалось сомнительным, но они не стали продолжать дискуссию.

Нэнси сменила тему:

- Вообще-то мы вернулись по другой причине. Кажется, у нас есть догадка по поводу железной птицы. Вы не возражаете, если мы осмотрим шкафы?

- Думаю, это возможно, - сказала миссис Дрисколл, но девушкам показалось, что она занервничала.

Она проводила их на кухню и наблюдала, как Нэнси открывала дверцы шкафа. Только тарелки, стеклянные миски, несколько кастрюль и сковородок. Юная сыщица подтащила табуретку, поднялась и тщательно осмотрела верхнюю полку. Не было никаких признаков того, что за потайной дверью или раздвижной панелью скрыто сокровище.

- Здесь ничего, - сообщила Нэнси, спускаясь.

Все направились в столовую, где был камин. В этой комнате шкафов не было, зато в кирпичной стене была ниша, в которой стояла красивая ваза.

- А внизу есть какие-нибудь другие шкафы? - спросила Нэнси, как бы невзначай посмотрев на часы.

- Нет, - ответила женщина.

В этот момент в комнату вошёл Карл Дрисколл. Он уставился на девушек, потом сухо кивнул, явно недовольный их присутствием. Нэнси подумала, не оторвали ли они его от какого-то дела. Будто погружённая в свои мысли, она подошла к окну. Вдруг Нэнси спросила:

- Кто эта рыжеволосая девушка на пляже? Вы её знаете?

Вопрос произвёл поразительный эффект. Дрисколлы бросились к окну и посмотрели на утёс. Сесили можно было увидеть чуть ниже него. Теперь она повернулась так, будто направлялась к туманному берегу озера. Пробормотав какие-то извинения, Карл Дрисколл побежал на кухню. Девушки не посмели следовать за ними, но услышали, как мягко закрылась дверь, и по подвальной лестнице простучали шаги.

Нэнси продолжала смотреть в окно, и через две минуты она увидела двух мужчин на пляже - Карл Дрисколл и его брат Винс! Как они попали туда, ведь она не видела, чтобы они покидали дом? “Теперь я уверена, что они используют подземный ход”, - подумала Нэнси. Мужчины припустили в сторону скрытого туманом берега озера и скрылись за поворотом. Сесили уже не было видно.

С трудом Нэнси сохраняла спокойствие. Она была уверена, что её уловка сработала! Другую рыжеволосую девушку держали в доме, и Дрисколлы решили, что она сбежала!

“Теперь поищем пленницу!” - подумала Нэнси.


Глава 17. Таинственный пляжный домик

Раздумывая, как бы попасть наверх, чтобы проверить комнату с «бычьим глазом», Нэнси увидела, что миссис Дрисколл пристально смотрит на неё, Бесс и Джорджи.

- Думаю, вы достаточно тут всё осмотрели, - сказала женщина чётко. - Вам лучше сейчас уйти.

Нэнси знала, что не стоит форсировать события. Разочарованные, они поблагодарили миссис Дрисколл и вышли на улицу.

- Надеюсь, что мужчины не догнали Сесили, - проговорила Бесс озабоченно.

Джорджи усмехнулась.

- У неё была хорошая фора. Уверена, она потихоньку вернулась и теперь в безопасности ждёт нас в коттедже.

Девушки задержались рядом с домом, скрытые среди деревьев. На этом месте они должны были встретиться с ребятами, которые подошли несколько минут спустя.

- Как успехи? - спросила их Нэнси.

Нед ответил:

- Никто не выходил из дома.

Нэнси объяснила, что случилось, и ребята тихонько присвистнули.

- Вот это да! - сказал Берт. - Братья Дрисколлы действительно клюнули!

- Да, - согласилась Нэнси. - Но мне жаль, что мы не смогли подняться наверх.

Внезапно Бесс предупредила:

- Шшш! Идёт миссис Дрисколл с близнецами.

Все шестеро неподвижно замерли в убежище. Однако, женщина, казалось, и не собирается никого искать. Таща по ребенку в каждой руке, она поспешила вниз с утёса и отправилась вдоль берега в том направлении, где скрылись её муж и деверь.

- Вот он, наш шанс! - сказала Нэнси. - Если девушку держат в доме, мы должны освободить её!

Все поспешили к двери. Она была заперта, как и дверь на кухне.

Нэнси повернулась к Неду и показала на круглое окно, которое было открыто.

- Как думаешь, ты сможешь забросить камень в то окно?

Нед с уверенностью согласился. Пока вся компания двинулась через лес к противоположной стене дома, он начал искать подходящий камень.

Нэнси порылась в сумочке в поисках листка бумаги, чтобы написать записку. Но ничего не нашла, у остальных тоже не оказалось ни бумаги, ни карандаша.

- Это неважно, - решила Нэнси. - Если девушка заперта в этой комнате, она поймёт, что камень бросили не её враги, зачем им это делать. Надеюсь, она догадается, что кто-то пытается ей помочь.

Нед отошёл назад, тщательно прицелился и бросил камень, как если бы это был высокий пас. Он попал прямо в окно! Все напряжённо ждали ответа. Несколько минут прошли в полной тишине, и они начали впадать в отчаяние. Может быть, в комнате никого и не было. Но вдруг камень вылетел обратно!


Нэнси была в восторге.

- Кто-то заперт там!

Берт заметил.

- Не могу понять, почему Дрисколлы не проверили чердачную комнату, прежде чем кинуться вслед за Сесили.

Нэнси ответила:

- Полагаю, Карл был так взволнован при виде рыжеволосой девушки, что ничего другого не пришло ему в голову кроме того, что его пленница сбежала. Он бросился вниз в подвал, нашёл Винса, они кинулись к пляжу через секретный тоннель. Но, в то же время, миссис Дрисколл, вероятно, более предусмотрительна, она пошла на чердак, чтобы всё выяснить. Обнаружив, что рыжеволосая девушка всё ещё там, она схватила близнецов и отправилась предупредить мужчин…

Она внезапно замолчала, услышав голоса в лесу. В скором времени спрятавшиеся ребята могли видеть, как трое взрослых Дрисколлов и близнецы возвращаются в дом. Когда они подошли ближе, мальчик воскликнул:

- Я хочу играть в воде!

- Заткнись, сопляк! - рявкнул Карл Дрисколл, больно шлёпая мальчика.

За компанию с братом заплакала и девочка. Миссис Дрисколл впихнула их в дом, за ними последовали мужчины.

Нэнси снова вспомнила о своей тайной догадке. "Для нас вдвойне важно отыскать Сьюзен Уэйн - или кто там эта рыжая девушка - чтобы выяснить, права ли я", - сказала она себе.

- Врезал бы я этому парню! - выпалил Нед, а остальные энергично закивали.

Затем Нэнси предложила, чтобы Бесс, Джорджи, Берт и Дейв остались присматривать за домом.

- Мы с Недом сначала проверим Сесили. А потом поедем в город и расскажем нашу историю шефу полиции Стоваллу. Надеюсь, он приедет и проведёт расследование.

Пара поспешила к машине Неда. Они нашли Сесили в коттедже, предупредили, чтобы она заперла дверь, и заверили, что всё расскажут ей позже. Поездка в городок Туманное Озеро не заняла много времени. Шеф Стовалл был на дежурстве. Он терпеливо выслушал Нэнси, но, очевидно, был настроен скептически.

- Ваши доказательства довольно хлипки, мисс Дрю, - заметил он.

Юная сыщица покраснела, но ничего не ответила. Однако, её голубые глаза смотрели неодобрительно, и, наконец, шеф пообещал, что он сам съездит с одним из своих людей и осмотрит помещения коттеджа.

- Пожалуйста! Не могли бы Вы поехать прямо сейчас? - настаивала она.

Шеф полиции улыбнулся.

- А Вы нетерпеливая молодая леди. Что ж, думаю, мы можем сделать это сейчас.

Когда две машины подъехали к повороту на Паддинг Стоун, Нэнси предложила, чтобы полицейские подождали, пока она не проверит друзей и не выяснит, что за это время произошло в доме. Но наблюдателям нечего было сообщить.

- Никто не выходил из дома, - объявила Джорджи.

- Вот и прекрасно, - сказала Нэнси. – Приехала полиция.

Они с Недом побежали обратно к патрульной машине и сообщили эту новость офицерам.

- Когда мы увидим, что вы выходите, мы встретим вас здесь, - сказала Нэнси.

Шестеро друзей разместились в рощице и наблюдали. Они увидели, как Карл Дрисколл открыл дверь и с готовностью впустил полицию. Но Нэнси показалось, что она заметила, как на его лице промелькнул испуг. Время текло невыносимо медленно. Наконец, офицеры вышли. К ужасу Нэнси они очень мило попрощались с Дрисколлами.

Озадаченные, ребята направились к тому месту, где ждал полицейский автомобиль. Шеф Стовалл высунулся из окна и обратился к Нэнси.

- Мы ничего не нашли. Мы даже проверили ту запертую комнату на чердаке, чтобы быть уверенными. Никаких следов пленника. Кроме того, эти люди не похожи на подозреваемых. Мисс Дрю, думаю, в этом случае Вы переборщили. Вы знаете, слежка является нарушением закона. Я предупреждаю Вас: держитесь подальше от этого коттеджа. Вы и так причинили Дрисколлам достаточно неудобств.

Нэнси была слишком смущена и подавлена, чтобы спорить. Шеф Стовалл сказал, что они осмотрели каждый угол дома от чердака до подвала.

- Поэтому уверен, все вы можете провести здесь остаток отпуска, просто хорошо повеселившись.

Несмотря на такой удар, Нэнси вежливо поблагодарила начальника полиции за потраченное время и приложенные усилия, потом все попрощались. По дороге к коттеджу все молчали. Друзья Нэнси сочувствовали ей - она приложила столько усилий, чтобы разгадать тайну, а теперь всё, чего она достигла, казалось, разлетелось на кусочки.

Добравшись до коттеджа, они рассказали Сесили обо всех утренних приключениях. Хотя она и была разочарована, но старалась подбодрить Нэнси. Бесс уговорила сыщицу перекусить, и, когда бутерброды были съедены, интерес Нэнси к данному делу снова вернулся.

Она вдруг воскликнула:

- Уверена, Дрисколлы перевели пленницу в другой тайник. А мы должны найти его!

- Это может быть очень трудно, - сказал Дейв. - У тебя есть идея, где он?

- Да, есть. Это пляжный домик, о котором Симон Деларой упоминал в своём письме.

- Но тут нет никакого пляжного домика! - возразила Бесс.

Нэнси напомнила остальным, что Симон написал, что пляжный домик было легко спрятать.

- Я недавно подумала, что это на самом деле комната, связанная с погребом коттеджа, которая выходит на пляж.

- И всё, что нам нужно сделать, - это найти его, - сказала Джорджи сухо. – Ну что ж, я с тобой, Нэнси. Рано признавать поражение.

На кухне было прибрано, шестёрка друзей снова собралась в путь. Сесили решила остаться в доме. Вдруг Нэнси упомянула о предупреждение начальника полиции против их слежки.

- Может быть, мы выкрутимся, - вставила Джорджи. - Когда я изучала историю коттеджа, я проверила её до настоящего времени. Большая часть владений Уэйнов, включая пляж, была продана городу Туманное Озеро.

Нэнси хихикнула.

- Ты хочешь сказать, что если кто-то попробует нас выгнать, мы сможем возразить, сказав, что знаем о продаже участка?

Джорджи усмехнулся.

- Ага, пользуйся на здоровье.

Пока они шли, Берт спросил:

- Если полиция обыскала коттедж от чердака до подвала, почему они не нашли пляжный домик, если он соединён с подвалом?

- Потому что вход спрятан, - ответила Нэнси. - Когда я была в подвале, я заметила дверь за ящиком. Уверена, она ведёт в помещение, которое Симон назвал пляжным домиком.

Они дошли до края леса. Нед шёл впереди.

- Тормози, - сказал он. - Мы не сможем сейчас ничего искать. Винс Дрисколл сидит на пляже лицом к утёсу. Держу пари, он охраняет это место.

Остальные с ним согласились.

Хотя их планы были сорваны, все были в приподнятом настроении. Уверенность Нэнси в существовании тайной комнаты должна быть правдой! Молодые люди подождали немного, но Винс, похоже, никуда не собирался.

Наконец девушки и их сопровождающие вернулись в коттедж. Они часто, по очереди сменяя друг друга, спускались к берегу озера, чтобы посмотреть на пляж Паддинг стоун. Винс Дрисколл всё ещё был там. После захода солнца они увидели, что его сменил брат Карл.

Нэнси гадала, появится ли корабль-призрак, но его не было. С наступлением темноты Карл включил фонарик и светил им из стороны в сторону, патрулируя пляж.

- Теперь я убеждена, что он охраняет пляж, чтобы держать нас подальше, - сказала Нэнси. - Думаю, наша единственная надежда в том, чтобы переждать его. У меня есть идея.

Она предложила, чтобы они все вместе пели и смеялись, а потом ребята громко объявят: “Доброй ночи! Увидимся утром!” Вместо того чтобы уйти, они должны были занять наблюдательный пункт среди деревьев недалеко от пляжа.

- Предупредите нас, как только Дрисколл уйдёт, - попросила Нэнси.

План привели в исполнение. Мальчики ушли, а девушки выключили в коттедже свет. Они старались бодрствовать, но не смогли удержаться и задремали.

Спустя примерно час они были разбужены громким стуком в дверь коттеджа. Нэнси первой подбежала и распахнула её.

На пороге стоял Дейв, он был взволнован и тяжело дышал.

- Поспешите! Братья Дрисколл грузят грузовик. Мы слышали, как они сказали, что будет большая поставка! Это наш шанс поймать мошенников с поличным!


Глава 18. Погоня

- Ты имеешь в виду, - взволнованно сказала Нэнси, - поставку нелегальных записей?

- Уверен в этом, - сказал Дейв. - Мы подобрались достаточно близко, чтобы слышать Карла Дрисколла, сказавшего, что позже будет и вторая поставка - в Балтимор. После этого, сказал он, Дрисколлы, дети и Сьюзен уберутся отсюда.

- Сьюзен! – как эхо повторила Нэнси.

Девушка-детектив снова была озадачена. Что имел в виду Карл? Неужели рыжеволосая девушка всё-таки не была пленницей, а была замешана в делишках Дрисколлов? Сьюзен ли уронила половинку медальона? А как насчёт близнецов? Была ли секретная теория Нэнси правдой?

Она быстро наметила план действий. На этот раз Сесили настояла, что тоже примет в нём участие.

- Думаю, вам, мальчики, лучше проследить за грузовиком, - сказала Нэнси. – А мы, девушки, понаблюдаем за домом.

- Хорошая идея, - согласился Дейв.

- Возможно, рано или поздно нам всем придётся участвовать в погоне, - продолжала Нэнси. - Нам лучше взять обе машины и спрятать их на аллее, что ведёт к главной дороге.

Они заперли коттедж и поспешили к машинам. Нед и Берт ждали их за деревьями на пересечении с дорогой, ведущей к Паддинг Стоун.

Через минуту грузовик отъехал от каменного дома и помчался вниз по дороге. Нэнси и другие вглядывались, чтобы разглядеть, кто в нём едет. Когда он пронёсся мимо, они увидели, что за рулём был Винс. Нэнси узнала в том, кто сидел рядом с ним, Уэбби.

- Давай, ребята! – поторопил Нед и сказал Нэнси, что по пути они позвонят детективу Мортону в Балтимор.

Как только автомобиль ребят исчез из виду, Нэнси с девушками подъехали ближе к коттеджу, снова спрятали машину и дальше отправились пешком. Нэнси показала, что хочет остановиться под освещенным открытым окном на втором этаже.

- Слушайте!

Девушки могли слышать плач близнецов. Маленькая девочка жалобно умоляла рассказать ей сказку.

Раздражённый голос миссис Дрисколл ясно был слышен внизу:

- Не морочь мне голову! Идите спать!

Девочка спросила:

- Почему мы одеты? Мы никогда не ложились спать одетыми!

Девушки насторожились. Это подтверждало слова Дейва о том, что все они уедут. “Но как скоро?” - подумала Нэнси. Она должна найти Сьюзен!

- Бесс, Джорджи, - прошептала Нэнси, - продолжайте наблюдать за домом. Если миссис Дрисколл куда-нибудь поедет с детьми, следуйте за ней. Если Сьюзен будет с ними, Джорджи, используй наш совиный сигнал. В это время Сесили и я обследуем пляж.

Нэнси не решилась использовать фонарик. Они с Сесили ощупью выбирали путь, осторожно спускаясь по лесистому склону. Она чувствовала, что это почти безнадежное занятие искать потайную дверь в спутанных зарослях на тёмном склоне холма, но была полна решимости попробовать. Девушки приготовились к длительным, утомительным поискам.

Вдруг Нэнси коснулась холодного металла, а потом нащупала контур двери! Воодушевлённая, она только приготовилась открыть её, как вдруг чей-то голос поблизости прошипел:

- Теперь-то я поймал тебя!

Нэнси и Сесили в испуге замерли. Они ждали, что их вот-вот схватят или на них направят фонарики. Но ничего не произошло! Никто не появился!

Девочки уставились на дверь и тут заметили тусклый свет, проходящий через круглое отверстие сверху. Заглянуть внутрь они не могли. Тот же голос продолжал:

- Твоего брата здесь нет, чтобы поддержать тебя, Карл, так что ты всё мне объяснишь!

Нэнси и Сесили придвинулись поближе друг к другу, держась за руки. Их сердца колотились. Голос шёл из-за потайной двери!

- Окей, Раскин. Чего ты хочешь? - спросил Карл.

Нил Раскин! Так значит, он был замешан в делишках Дрисколлов!

- Почему ты не избавился от этой надоедливой, везде сующей свой нос Нэнси Дрю и позволил ей сломать нашу игру?

Плачущим голосом Карл попытался оправдаться.

- Я нашёл это место для нас, не так ли? Когда мы поняли, что всё зря, и мы не получим награду за этих детей, я арендовал его для нашей записывающей студии.

Награда за детей! Нэнси и Сесили уставились друг на друга в недоумении.

Карл продолжал:

- Разве не я придумал эту уловку с кораблём-призраком, чтобы отпугнуть отдыхающих и этого парня, Винча?

Ответа не последовало, и Дрисколл добавил:

- Я наблюдал с чердака той ночью, когда Нэнси Дрю и остальные девушки приехали в тот коттедж. И позже, когда я увидел её недалеко отсюда, именно я подал Винсу по внутренней связи сигнал остановить машину в пляжном домике. То был напряжённый вечер для меня. Сьюзен Уэйн сбежала. Мы с Винсом поймали её в лесу, связали её, заткнули рот и притащили обратно в дом. По дороге я услышал шаги и увидел девушку, поднимающуюся по склону. Я толкнул её сзади, и она упала. Думаю, она потеряла сознание, потому что она не шевелилась. Когда я вернулся позже, чтобы проверить, с ней была Нэнси Дрю. Поэтому я столкнул на них большое бревно.

- Хорошо, - сказал Раскин. – Значит, вы захватили Сьюзен Уэйн, потому что она слишком многое узнала о вас и ваших делах. Но вы так и не остановили эту дамочку Дрю.

- Ты сам всё испортил! - возразил Карл. – Пытался похитить её и Нико Ван Дайка, а они выбрались из машины и улизнули!

Раскин возмущённо фыркнул.

- Откуда я мог знать, что она заподозрила похищение?

- Я много работал для этого дела, - стоял на своём Карл. - Я даже извинился, когда Винс впустил тех девчонок, чтобы не вызывать у них подозрений, а потом купил эту железную птицу, чтобы обмануть их. Когда ты сказал, что в твой офис заявился дружок Дрю, я пытался спугнуть её с Туманного Озера. Я запер её на крыше и послал Винса поработать в коттедже, чтобы все они отправились домой. А когда это не сработало, я заставил его продырявить лодку.

- Но это не отпугнуло мисс Нэнси Дрю! - сердито бросил Раскин.

- Разве я виноват, что она оказалась не из пугливых? - возразил Карл. - Даже когда мы с Винсом прокрались к коттеджу и бросили внутрь камень, она и её подружки и не подумали уехать.

- Да, но разве это могло помочь? - Раскин усмехнулся. - Эта сыщица ещё использует всё это против вас. Она обманула тебя, заставив думать, что рыжеволосой девушкой на пляже была Сьюзен и что она сбежала.

Карл признал это, сказав, что запаниковал и не обдумал всё. Но его жена не растерялась и выяснила, что Сьюзен по-прежнему заперта в комнате на чердаке.

- Так что я перевёл её сюда, в пляжный домик и свистом предупредил Винса, чтобы он возвращался. Я чувствовал, что Нэнси Дрю приведёт полицию. Но я перехитрил их, так что ты не можешь сказать, что я ничего не сделал.

Раскин проворчал:

- У нас был растущий бизнес. Теперь, благодаря этим любопытным девчонкам, нам придётся всё свернуть. После того как мы отгрузим записи сегодня вечером, мы окажемся вне игры.

На несколько минут разговор прекратился. Нэнси и Сесили могли слышать, как передвигались коробки. Наконец, Карл сказал:

- Это последняя коробка. Мы отнесём их, погрузим в грузовик – он будет заполнен – а потом позаботимся о Сьюзен.

Девушки услышали удаляющиеся шаги. Убедившись, что мужчины покинули комнату, Нэнси попробовала открыть дверь. Но та не сдвинулась с места. Она позвала Сьюзен по имени, но ответа не последовало.

- Но мы должны попасть туда и спасти Сьюзен! - сказала Сесили, они с Нэнси продолжали толкать и тянуть дверь.

Начал моросить дождик, и Нэнси тут же подумала о скользких дорогах. Ей хотелось знать, как дела у мальчиков.


В этот момент Нед, Берт и Дейв въезжали на круглосуточную заправку. Пока сотрудник станции наполнял бак, Нед бросился к телефонной будке, позвонил в полицейский участок в Балтиморе и попросил предупредить детектива Мортона о том, что грузовик Дрисколла направляется к городу.

После чего Нед выскочил наружу, прыгнул за руль и возобновил погоню. В туманной мороси грузовик Винса ехал не очень быстро, поэтому мальчики легко наверстали упущенное время. Вдруг грузовик свернул на ухабистую просёлочную однополосную дорогу.

- Куда, как думаешь, они везут записи? - спросил Дейв.

Берт откликнулся:

- Даже не представляю.

Начался сильный дождь, плохо заасфальтированная дорога была очень скользкой. Слева от дороги был глубокий ров. Нед старался держаться от него как можно дальше.

Он сбросил скорость перед крутым поворотом, большой знак предупреждал:

ПОДАЙ ЗВУКОВОЙ СИГНАЛ

СНИЗЬ СКОРОСТЬ

- Винс Дрисколл не пользовался звуковым сигналом, - заметил Дейв.

- Будь уверен, я тоже не собираюсь сигналить, - ответил Нед.

Он только проехал поворот, когда троица увидела, что грузовик разворачивается в том месте, где дорога расширилась. Он поехал назад - прямо на ребят!

- Этот парень не остановится! – воскликнул Нед и включил заднюю передачу. Он снова успешно преодолел поворот, но ему пришлось ехать так медленно, что грузовик догнал их. Он начал теснить автомобиль мальчиков к глубокому рву.

Машину Неда занесло и повело к обрыву. Он ударил по тормозам, но всё было бесполезно. В следующее мгновение автомобиль потерял равновесие и рухнул в канаву.


Глава 19. В плену!

Грузовик с рёвом умчался по узкой дороге. Нед, Берт и Дейв инстинктивно сгруппировались, поэтому их только хорошенько тряхнуло, когда автомобиль слетел в кювет.

Они выбрались из машины и осмотрелись. На первый взгляд мальчикам показалось, что потребуется эвакуатор, чтобы вытащить машину Неда.

- Нас ждёт долгая прогулка под дождём, - пожаловался Дейв. – Хотел бы я поймать этого Винса Дрисколла и "отблагодарить" его!

- Я бы тоже, но сейчас мы застряли, - сказал Нед. - Давайте попробуем вызволить эту махину отсюда. Во-первых, посмотрю, на ходу ли она ещё.

К его облегчению, двигатель сразу завёлся. Нед вылез из машины, и трое спортсменов попытались вместе вытолкать машину на дорогу. Они поняли, что поднять машину по крутому склону рва невозможно, но в свете фар Нед увидел, что чуть впереди ров становится пологим. Вместе ребята толкали машину через грязь и сорняки, пока не добрались до этого места. Затем мощным рывком им удалось вытолкнуть одно переднее колесо на проезжую часть. Несколько минут спустя автомобиль снова был на дороге.

Мальчики удовлетворенно хмыкнули. Берт заметил:

- Я не верил, что мы сделаем это. Что ж, давайте догоним этих пиратов!

- Не думаю, что у нас есть шансы теперь поймать их, - ответил Нед. – Заедем обратно на заправку и позвоним в полицию Балтимора.

Когда Нед остановился на заправке, служащий в удивлении посмотрел сначала на ребят, затем на покрытую грязью машину.

- Нас столкнули с дороги, - объяснил Нед. - Я хотел бы снова воспользоваться Вашим телефоном.

- Пожалуйста.

Когда Нед дозвонился до дежурного сержанта, тот удивил его хорошими новостями.

- Полиция штата остановила грузовик и задержала людей, находившихся в нём. Они находятся в Сайревилле.

- Здорово! – обрадовался Нед. - Они дали показания?

- Не говорят ни слова. Но у нас есть партия записей.

Нед начал выяснять, поехал ли кто-нибудь из полиции штата в Паддинг Стоун. Но связь прервалась. Он поспешил на улицу и рассказал новости остальным.

- Нам лучше самим вернуться туда поскорее, - решил Нед.

Он прыгнул за руль и тронулся в путь. Несмотря на проливной дождь, они быстро доехали до коттеджа. Там никого не было, и мальчики начали беспокоиться о Нэнси и её подругах.

- Они должны быть по-прежнему у коттеджа, - предположил Берт. - Давайте поедем туда и посмотрим, уехал ли второй грузовик.

Когда они добрались до гаража, он был пуст.

- Грузовик может быть около дома на погрузке, - решил Берт.

Нед предложил Дейву съездить в город и сообщить шефу Стоваллу о том, что произошло и привести помощь.

- Если честно, - добавил он, - я беспокоюсь о Нэнси и девушках. Берт и я подкрадёмся к дому и посмотрим, там ли они.


Некоторое время назад Нэнси, отчаявшись попасть в пляжный домик, включила фонарь и посветила им вокруг потайной двери. Наконец она нашла старинный ключ, висящий под каким-то вьющимся растением. В один миг она открыла замок, положила ключ на прежнее место, а затем тихо открыла дверь.

При тусклом внутреннем свете Нэнси и Сесили увидели средних размеров помещение, заставленное техникой, в том числе кинопроектор. Около одной стены была сооружена лежанка. На ней лежала рыжеволосая девушка, связанная и с кляпом во рту.

- Сьюзен! - воскликнули Нэнси и Сесили, бросаясь к девушке.

Они быстро развязали её. Сев, Сьюзен уставилась на Нэнси и Сесили.

- Я думала, что вы работаете на Дрисколлов! - воскликнула она в изумлении. - Поэтому я убегала каждый раз, когда вас видела.

- Всё как раз наоборот, - ответила Нэнси. - Мы пытаемся поймать их.

- Вы знаете об их мошенничестве? - недоверчиво спросила Сьюзен.

- Да. Наши друзья прямо сейчас следят за ними. Сьюзен, ты дочь Кеннета Уэйна?

- Да! – последовал удивлённый ответ.

Теперь заговорила Сесили.

- Ты так похожа на меня, Сьюзен. Уверена, что мы родственники. Это ведь ты потеряла браслет с половинкой медальон в старой заброшенной лодке?

- Ах, значит, это там я его потеряла? Я носила браслет в сумочке, но боялась, что Дрисколлы отнимут её у меня, что они и сделали позже. Я достала медальон – он был у меня с тех пор, когда я была ребёнком, - и держала его в кармане.

Сесили в ответ взволнованно рассказала историю своей половины медальона.

- Я сложила твою и мою половинки вместе, и они прекрасно подходят, - заключила она. - Вот и ещё одна причина, почему я думаю, что мы родственники.

Сюзан вскрикнула:

- Ах, я счастлива иметь такую кузину, как ты. Если бы мы только смогли найти твою долю нашего семейного сокровище!

Девушки умоляли Сьюзен продолжить её рассказ.

- Второй раз, когда я сбежала от Дрисколлов, я добралась до места, где лежала старая лодка, и подумала, что, может быть, мне удастся выбраться. Медальон, должно быть, тогда и выпал. Но этот ужасный человек, Винс Дрисколл, и ещё один, которого они называют Джейком, схватили меня и заперли снова.

- Бедняжка! - сочувственно сказала Сесили. - Но почему Дрисколлы держат тебя в плену?

- Это длинная история, но я постараюсь объяснить.

- Думаю, на некоторое время мы в безопасности, - заметила Нэнси, - и нам не терпится услышать твою историю!

Сьюзен объяснила, что она вышла замуж четыре года назад. Теперь её фамилия была Тэлбот.

- Коттедж Паддинг Стоун принадлежит моей семье. Но из моей семьи остались только я и двое моих братьев, они сейчас служат на флоте.

Нэнси кивнула, поведав о поездке в Балтимор.

- У тебя была особая причина для приезда сюда, не так ли? - осторожно спросила Нэнси.

Сьюзен залилась слезами.

- Да. Близнецы!

У Нэнси ёкнуло сердце.

- Сьюзен, права ли я? Ты мама этих очаровательных близнецов?

- Д-да, я. И я не уеду отсюда без них!

Сесили уставилась на кузину в крайнем удивлении.

- Но почему Дрисколлы утверждают, что это их дети?

- Всё так запутано, но я постараюсь рассказать вам побыстрее, - сказала Сьюзен. - Когда мы поженились, мы с мужем переехали на Средний Запад. Немногим более года назад, когда Кэти и Кевину было два года, мы с мужем взяли их в поход. Однажды ночью, когда дети спали в палатке, а мы сидели немного поодаль возле дороги, мимо проносящийся сумасшедший водитель потерял контроль над автомобилем и поехал прямо на Стива и меня.

- Какой ужас! - пробормотала Нэнси.

Сьюзен продолжала:

- С тех пор жизнь превратилась в ночной кошмар. Думаю, водитель испугался ответственности. Кто-то нашёл нас и отвёз в больницу. К сожалению, при нас не было никаких документов. – У Сьюзен перехватило дыхание. - Мой любимый муж умер. Я долгое время была без сознания, почти год восстанавливались моя память и здоровье. Потом я стала расспрашивать о детях. Никто ничего не знал о них. Единственное объяснение, которое я могла придумать: либо тот скрывшийся водитель, либо кто-то другой, приехавший позже, украл все наши вещи и забрал детей. Я сообщила об этом в полицию, но они не смогли найти никаких следов близнецов.

- Ты, должно быть, была в отчаянии! - вскричала Сесили.

- Я и была. Но однажды я увидела в газете фотографию двух братьев-акробатов. С ними были близнецы, которые были похожи на Кэти и Кевина. Я решила всё выяснить сама и отправилась в город, упомянутый в газете. Я узнала, где жили акробаты, фамилия которых была Дрисколл, но когда я там появилась, оказалось, что Дрисколлы и жена одного из них уехали вместе с близнецами. Единственная зацепка, которую смогла дать мне их хозяйка, заключалась в том, что они что-то говорили о месте под названием коттедж Паддинг Стоун!

Сьюзен сказала, что женщина помнила, что на крышке маленького чемоданчика близнецов было написано название коттеджа.

- Я была уверена, что это тот же самый чемодан, который был у меня в детстве, - добавила Сьюзен. - Я отдала его Кэти и Кевину. В Паддинг Стоуне прошло моё детство.

Нэнси и Сесили, затаив дыхание, слушали рассказ Сьюзен. Она тут же отправилась на Туманное Озеро. Если бы она обнаружила, что её дети находятся в коттедже, она собиралась обратиться в местную полицию за помощью.

- И ты нашла близнецов? - спросила Сесили.

Сьюзен печально кивнула.

- Когда я добралась до коттеджа, никто не ответил на мой звонок. Дверь была открыта, а мне так не терпелось всё выяснить, что я вошла. Стоя в холле, я слышала громкий спор людей, находящихся в гостиной. Он касался нелегальных записей песен. Вдруг мне показалось, что я увидела Кэти и Кевина на самом верху лестницы. Я начала подниматься, но Винс Дрисколл меня обнаружил. Видимо, он испугался, что я сообщу в полицию о том, что услышала, и он со своим братом Карлом связали меня и большую часть времени держали с кляпом во рту. Однажды мне удалось закричать, но это не помогло. В другой раз, когда мои руки были свободны, я выбросила обратно камень, который кто-то швырнул в окно.

- Но Эдди из магазина сказал, что ты заказала песню, - сказала Нэнси. - Когда и зачем ты это сделала?

Сьюзен объяснила, что, когда она впервые приехала в Туманное Озеро, она зашла в магазинчик, чтобы узнать, живёт ли кто-нибудь в коттедже. Эдди слушал песню Нико, и она заказала одну, чтобы немного помочь ему.

- Теперь всё проясняется, - заметила Нэнси. - Но я не понимаю, зачем Дрисколлам твои дети. Не похоже было, что они держат их из любви к ним!

- Это мы узнаем, когда полиция арестует Дрисколлов, - решила Сесили.

Нэнси взялась за дело.

- Нам лучше вернуться и вызволить детей! - сказала она. - Я так увлеклась историей Сьюзен, что совершенно забыла, что Карл и Раскин вернутся за ней.

Надеясь избежать встречи с мужчинами, три девушки поспешили по потайному ходу из пляжного домика в подвал дома. К счастью, корзины по-прежнему были отодвинуты в сторону, и они легко открыли дверь. Девушки по лестнице поднялись из подвала в кухню. Услышав голоса в прихожей, они на цыпочках пробирались в темноте вперёд, Сьюзен приоткрыла дверь, ведущую в прихожую. Там была миссис Дрисколл с близнецами. Все трое были одеты, готовые покинуть дом.

Сьюзен импульсивно бросилась вперёд и закричала:

- Это мои дети. Вы не можете забрать их!

В этот момент Карл Дрисколл открыл переднюю дверь. Он рванулся вперёд и схватил Сьюзен железной хваткой!

Нэнси и Сесили, которые ждали на кухне, поспешили на помощь девушке, когда задняя дверь открылась. В следующее мгновение их схватили могучие руки.

- Ты навязчивая всезнайка! - прорычал Раскин в ухо Нэнси. - Последний раз ты пытаешься влезть в наши дела!

Юная сыщица боролась изо всех сил, но она не могла одолеть мускулистого мужчину. Сесили тоже схватил сильный незнакомец шести футов ростом.

- На этот раз мы крепко их свяжем, чтобы они уже никуда не делись, - приказал Раскин. – Займись этим, Джейк!

По-видимому, подготовленные к такой чрезвычайной ситуации, двое мужчин достали толстые верёвки из карманов и крепко связали девушек.

Карл Дрисколл притащил Сьюзен, которая тоже была связана, и троих девушек грубо спустили вниз по лестнице в подвал и протащили по проходу в пляжный домик. Раскин запер дверь подвала изнутри и положил ключ в карман. Джейк распахнул дверь на пляж. Когда тяжёлая дверь закрылась за мужчинами и была заперта снаружи, Карл прошипел:

- Вы никогда снова не увидите дневной свет!


Глава 20. Замечательная догадка

Когда Раскин, Карл и Джейк потащили девушек прочь, миссис Дрисколл схватила близнецов за руки и вытолкнула их за дверь. Когда они ступили на крыльцо, наверх взбежали Бесс и Джорджи. Женщина попыталась проскочить мимо них, но Джорджи схватила Кэти. Кевин вырвался и побежал к Бесс.

В этот момент подскочили и Нед с Бертом.

- Где Нэнси и Сесили? - спросил Нед.

Бесс и Джорджи вопросительно взглянули на миссис Дрисколл. Губы женщины сжались в прямую линию, и она тоже посмотрела на молодых людей.

- Плохие дяди повели милых тётенек в подвал! - всхлипнул Кевин.

- Дверь в кухне, - крикнула Джорджи, когда Нед и Берт помчались в дом. Они бросились вниз в подвал и побежали по коридору. Всего минута понадобилась им, чтобы выбить дверь в конце прохода.

- Нед! Берт! - воскликнули Нэнси и Сесили, когда ребята ворвались в пляжный дом.

- О-о, Нед, - воскликнула Нэнси, - я никогда не была так рада видеть вас!

Она быстро познакомила ребят со Сьюзен и рассказала им основные моменты её истории.

Как только веревки были сняты, Сьюзен побежала к двери.

- Я должна вернуть моих детей! - заявила она.

Когда пятеро молодых людей добрались до прихожей, они обнаружили там Дейва, шефа Стовалла и двоих полицейских. Тут же, в наручниках, были Карл Дрисколл, Нил Раскин и человек по имени Джейк. Бесс держала близнецов за руку, в то время как Джорджи крепко удерживала миссис Дрисколл.

- Мы нашли этих людей, когда они пытались удрать на лодке, - обратился шеф Стовалл к Нэнси, - но они отказываются говорить. Возможно, Вы сможете помочь нам.

Сьюзен подбежала к детям и обняла их. Прежде чем она смогла заговорить, маленькая девочка сказала:

- Ты наша мама?

- Да, дорогая, - нежно сказала Сьюзен. - Пойдём в гостиную, и я всё вам расскажу.

Мальчик и девочка радостно улыбались.

- Я рада, - застенчиво сказала Кэти. - Ты хорошая!

Поражённые этим откровением, Бесс и Джорджи были вне себя от радости от такого счастливого поворота событий. Когда Сьюзен и близнецы ушли, Нэнси пересказала шефу Стоваллу всё, что они с Сесили услышали в домике на пляже.

- Уверена, Вы найдёте поддельные записи в грузовике во дворе.

- Отлично, мисс Дрю! - сказал шеф полиции. - Вы хороший детектив, и я приношу свои извинения за то, что не придал Вашим соображениям большего значения. А теперь расскажите мне об этих детях.

Нэнси повторила историю Сьюзен.

- Я не знаю, как Дрисколлы получили детей, - призналась она, - но подозреваю, что это было незаконно.

- Ну, Дрисколл, Вы расскажете нам всё или мы предъявим Вам ещё и обвинение в похищении? - строго сказал начальник полиции.

Заговорила миссис Дрисколл,

- Расскажи ему, Карл. Мы не знали, что мать близнецов жива. Всё это было ужасной ошибкой.

Она опустилась в кресло и спрятала лицо в ладонях.

Вся воинственность Карла Дрисколла, казалось, испарилась. Он объяснил, что они с женой обнаружили детей на окраине кемпинга однажды утром примерно год назад. Вокруг никого не было, и они решили, что близнецов бросили.

- Мы как раз обсуждали возможность использования детей в акробатических номерах, которые показывали я и мой брат Винс, - продолжал он. - Поэтому мы решили обучить этих малышей, только не оформляли это официально. В любом случае номера не имели особого успеха, и несколько месяцев назад мы решили посмотреть, сможем ли мы найти семью этих детей и, может быть, получить вознаграждение. Название коттеджа Паддинг Стоун было написано на крышке небольшого чемодана, который мы нашли с детьми. Я навёл справки и узнал о таком месте на Туманном Озере, поэтому мы сюда и приехали. Дом был пуст, но это было подходящее место для другого нашего проекта, так что я взял его в аренду. У нас отлично шли дела до тех пор, пока эти настырные девицы не приехали в коттедж по соседству.

- Но что же случилось с автомобилем Тэлботов и остальным багажом? - спросила Нэнси.

- Нам нужны были деньги, чтобы заботиться о детях, - ответил Карл угрюмо. - Мы продали машину и остальные вещи.

- Дрисколл, - сурово сказал глава полиции, - Вы не могли поверить, что эти дети были брошены там с автомобилем и всеми вещами. Вы должны будете ещё много чего нам пояснить. А сейчас вы отправитесь в тюрьму и присоединитесь к вашим дружкам.

Полицейский увёл четверых заключенных.

- Хочу поблагодарить вас, юные леди, за то, что помогли избавить Туманное Озеро от этих персонажей с сомнительной репутацией, - сказал шеф полиции, - и разгадали тайну корабля-призрака. Пожалуйста, пожелайте спокойной ночи миссис Тэлбот за меня и скажите ей, я очень рад, что она нашла детей.

Несколько минут спустя Сьюзен вошла в комнату со счастливой улыбкой на лице.

- Близнецы в постели, - объявила она. - Они очень хорошо перенесли все эти приключения.

- Садись, Сьюзен, - попросила Нэнси, - и помоги нам прояснить ещё несколько загадок. Это ты пыталась подать сигнал через «бычий глаз»?

- Ой, а вы видели меня? Мои руки были связаны, а во рту был кляп, но мне удалось достать зеркальце и отражать им солнечный свет. Но миссис Дрисколл поймала меня и забрала зеркало.

Сьюзен продолжала:

- Они развязывали меня, когда приносили еду, но один из них всегда оставался сторожить меня. Однажды вечером Винса позвали, и я осталась одна на несколько минут. Он забрал лампу, но у меня всё ещё была моя сумочка и я вытащила из неё фонарик. Я сигналила им из окна, потом мне удалось пилочкой для ногтей выдавить ключ из замка и вытащить его из-под двери вилкой. Я освободилась и побежала в лес, но они снова схватили меня.

- В тот вечер я увидела тебя и позвала, - вставила Нэнси. - Но сейчас мы знаем, что ты была слишком напугана, чтобы доверять кому-то.

Сьюзен кивнула, немного дрожа. Затем она оживилась и повернулась к Сесилии.

- Но я не забыла, что у тебя есть вторая половинка моего медальона и мы с тобой кузины! Мой отец рассказывал мне историю о братьях Деларой, наших прапрадедушках, и о том, как была найдена доля Саймона в семейном сокровище в домике на пляже после войны. Но папа не знал, что случилось с Уильямом.

Воодушевлённая, Сьюзен предложила, чтобы все девушки остались в доме и продолжили поиски сокровища Сесили. Они согласились.

Нед встал.

- Думаю, нам, ребята, пора. Если девушки собираются остаться здесь, пожалуй, мы сможем переночевать в коттедже.

- Конечно, - сказала Сесили, а Нэнси добавила: - Возвращайтесь рано утром. Мы все вместе позавтракаем, а потом устроим охоту за сокровищами!

Бесс и Джорджи поехали с ребятами и вскоре вернулись с необходимыми для ночёвки вещами для всех девушек. Казалось, они только что заснули, когда их разбудил стук в дверь. Утро! Они переоделись и сбежали вниз. Там были Нед, Берт и Дейв - с ними был Нико!

- Я хотел знать, что здесь происходит, поэтому я выехал сразу после моего выступления прошлой ночью, - объяснил он. Девушки с радостью приветствовали его.

- Мы приготовим завтрак буквально в один миг! - пообещала Бесс.

- Мне интересно, как Карл Дрисколл устроил корабль-призрак, - заметил Нед. - Пока вы, девочки, шуршите на кухне, мы с ребятами спустимся к пляжному домику и взглянем на тамошнее оборудование.

Когда мальчики спустя полчаса вернулись, аппетитное угощение из дыни, яичницы с беконом, тостов и молока было готово.

- Вы выяснили, как именно Карл заставлял появиться корабль-призрак? - поинтересовалась Нэнси.

- Да. Это гениально: он соединил множество проводов, звуковой проектор и фильм. Изображение проецируется через отверстие в двери на туман, который и позволял устроить его жутковатое появление. Не удивительно, что он всех вокруг страшно напугал!

- Всех, кроме Нэнси! - напомнила ему Бесс с гордостью.

- Никто из вас в действительности не верил, что он был настоящий, - настаивала Нэнси. Затем она сказала: - Голосую за то, чтобы прямо сейчас начать поиски сокровища. Оно должно быть спрятано где-то здесь!

- С чего начнём? – с энтузиазмом спросила Джорджи.

Нэнси ответила, что у нее было время поразмышлять о местонахождении шкафа, упомянутого в записке Саймона. Она пришла к выводу, что нынешняя столовая могла быть когда-то кухней, потому что в ней самый большой камин.

- Когда Саймон написал, что он спрятал сокровища в шкафчике на кухне, это прозвучало слишком легко. Буфет должен быть как-то замаскирован. Поэтому я думаю, мы должны осмотреть ту нишу, где стоит ваза.

- Вперёд, детектив Дрю! - выступил Нед. - Что мы должны разрушить в первую очередь?

Нэнси улыбнулась и повернулась к Сьюзен.

- Не возражаешь, если мы снимем обшивку под полкой?

- Давайте! - ответила Сьюзен. - Не могу дождаться, чтобы увидеть сокровище!

Ребята принесли инструменты из погреба и осторожно сняли деревянные панели со стены под нишей. Открылась грубая штукатурка.

Нэнси опустилась на колени и осмотрела её.

- Уверена, под штукатуркой будет ещё дерево! - сказала она. - Давайте снимем и её.

Под её руководством Нед и Нико откололи штукатурку.

- Здесь дверца! - взволнованно сообщил Нико.

Молодые люди собрались вокруг, затаив дыхание, в то время как Нико открывал дверь. Пространство за ней было уставлено пакетами.

- Вот твоё семейное сокровище, Сесили! - сказал Нико, выпрямившись и обняв невесту.

- О-о, я не могу в это поверить! - воскликнула она.

Нед и Берт вытащили пакеты наружу и помогли Сесилии открыть их. Там был ящик, наполненный золотыми монетами, пачка старых ценных бумаг и множество изделий из серебра.

- Интересно, эти ценные бумаги сейчас чего-нибудь стоят, - заметила Сесили, выложив всё на обеденный стол.

Нед присвистнул.

- Даже если они ничего не стоят, у тебя тут целое состояние в золоте!

Сьюзен обняла Сесили и сказала:

- О-о, я так рада, что ты получила свою часть семейных драгоценностей!

- Теперь мы с Нико сможем пожениться! - Сесили просто сияла от счастья. - И это всё благодаря тебе, Нэнси! Ты разоблачила пиратов и нашла клад!

- И помогла мне вернуть Кэти и Кевина, - добавила Сьюзен.

- У меня было много помощников: и Бесс с Джорджи, и мальчики, - скромно заметила Нэнси.

- У меня есть идея, - сказал Нико. - Сесили, почему бы вам со Сьюзен не объединить ваши семейные сокровища? Эти деньги вы могли бы вложить в вашу собственность и устроить тут летний курорт. Можно было бы построить танцевальный павильон на старом месте для пикника, а Летучие Голландцы обеспечат музыку!

- Это замечательно, Нико! - согласилась Сьюзен. - И мы восстановим сад и установим железного фламинго на старом месте!

Пока все взволнованно строили планы, Нэнси с лёгкой грустью думала о том, когда ещё встретится ей новая загадка. Очень скоро её ждала Тайна старого дуба.

Между тем Сесили выскользнула из комнаты. Она вернулась с медальоном и зашепталась со Сьюзен. Когда девушка улыбнулась и кивнула, Сесили подняла руку, прося тишины.

- Слушайте, слушайте, - сказала она. - Сьюзен и я, мы хотим, чтобы у Нэнси осталась память об этом приключении. Мы собираемся починить медальон и надеемся, что она будет носить его и думать о двоюродных сёстрах, которых она соединила!

- Слышим! Слышим! - одобрительно крича, аплодировали Бесс, Джорджи и мальчики.

Нэнси улыбнулась, хотя её глаза наполнились счастливыми слезами.

- Спасибо вам обоим. Я никогда-никогда не забуду вас и тайну сломанного медальона!

puddingstone – (геолог.) пудинговый камень – соединение камней, в котором гальки отличаются от общей вмещающей их массы по цвету. Вероятно, образовалось от слова «пудинг», поскольку в нём выделяются входящие в него хлебные крошки, изюм, миндаль, чернослив и т.д. (размышления переводчика)