КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 412476 томов
Объем библиотеки - 551 Гб.
Всего авторов - 151381
Пользователей - 93994

Впечатления

Ingvarson про Филимонов: Гавран (СИ) (Космическая фантастика)

Написано качественно и интересно, хоть и не ровно. Свежий взгляд на вселенную EVE - в отличии от убого-занудной "Хортианы". Взгляд ГГ на современную РФ - как аналогичный у большинства, не предвзято смотрящим на беспредел вокруг. Не совсем логичны мотивы создания "корпуса" - ну на то воля автора. Жду продолжения.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
ASmol про Птица: Росомаха (Боевая фантастика)

Таки бедный, бедный лейтенант, мне его искренне жаль, ведь это голубь(птиЦ мира ёфтить), вернее любая Птица может нагадить на голову или в голову, а бедному лейтенанто-росомахе, мало того, что он, как росомаха, самое вонючее существо в лесу, так ему и гадить придется задрав лапу, *опу подтирать кривыми когтями ... Ё-моё, Ёперный театр, мля, неужели росомахи её вылизывают ...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Витовт про Вербинина: Сборник "Иван Опалин" [5 книг] (Исторический детектив)

Спасибо! Но после того как книга готова в FBE 2.6.7., надо нажать на "Сохранить" и тогда видны в выпавшем сообщении что не доделано и каковы ошибки. То есть почему файл не валидный! Успехов, Странник!
Эпиграф в произведении "Московское время" - а именно "Все персонажи и события данного романа вымышлены. Любое сходство с действительностью случайно."-оформлен неправильно, потому валидатор ругается.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Зиентек: Мачехина дочка (Исторические любовные романы)

иногда выскакивающий "папа-баран" вместо "папы-барона", конечно, огорчает, но интрига держит до конца.) или у меня такой неудачный, неотредактированный вариант.
но прекрасно выписанные персонажи интригующий сюжет украшают и не дают оторваться.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Малиновская: Чернокнижники выбирают блондинок (Любовная фантастика)

а ещё деревенская девка своей матери, деревенской тётке, указывает, что готовить на завтрак.) а ещё она, в СЕМНАДЦАТЬ лет (!) гуляет. иногда - до озера и обратно. а её "жених, которому ВОСЕМНАДЦАТЬ, тоже там гуляет! в разгар ЛЕТНЕГО РАБОЧЕГО дня! в СЕЛЕ!
и почему-то деревенская девка купается или в платье, или - голышом. других вариантов она не знает.
а ещё, ей показывают застёжку плаща чернокнижника, который нашли у неё в кармане, и спрашивают: "ты зачем с этим чернокнижником связалась?" а девка не понимает почему на неё злятся.)
то есть: мужик дал плащ прикрыться; застёжка с плаща; чернокнижник; злость и бешенство окружения, задающего такие вопросы; и это у неё в логическую цепочку не связываются.
раньше я думал, что это такой писательский приём. потом думал, что просто неграмотность, необразованность не даёт таким "писательницам" изложить сюжет. сейчас я понимаю, что они просто дуры.
когда я натыкаюсь: споткнулась, упала, стукнулась; если её бьют всё время; если бьют, то исключительно по голове; если сюжет ещё даже не начат, но сопли уже текут; если жрут-жрут-и жрут; бросаю читать. напрасно потерянное время.
неудачницы, неудачно оправдывающие свою никчёмность. НИЧЕГО не делающие, чтобы переломить ситуацию в свою пользу.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Волкова: Академия магии. Бессильный маг (СИ) (Боевая фантастика)

довольно интересно

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Ведышева: Звездное притяжение (Космическая фантастика)

писала девочка-подросток?
мне, взрослому, самодостаточному, обременённому семьёй, детьми, серьёзной работой, высшим образованием и огромным читательским опытом это читать невозможно.
дети. НЕ НАДО ПИСАТЬ "книжки". вас не будут читать и, что точно, не будут покупать. правда, сначала вас нигде не издадут. потому что даже для примитивных "специалистов" издательств, где не знают, что существуют наречия, а "из лесУ", "из домУ", "много народУ" - считают нормой, ваша детская писательская крутизна - тоже слишком.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).

Уик-энд на лыжах (ЛП) (fb2)

- Уик-энд на лыжах (ЛП) (а.с. Улица страха-29) 383 Кб, 105с. (скачать fb2) - Роберт Лоуренс Стайн

Настройки текста:



Р. Л. Стайн УИК-ЭНД НА ЛЫЖАХ

ГЛАВА 1

— Дуг, помедленнее! — вскрикнула я, закрыв глаза, когда наша машина заскользила по обледенелой дороге.

— Эй, я могу справиться, — Дуг крутанул руль, и ему каким-то образом удалось выровнять автомобиль, пока мы не съехали с дороги. Но, не успев окончательно выровняться после заноса, он вжал педаль газа и с сильным рёвом погнал вперёд.

— Дуг! — простонала я с заднего сидения. В ответ он лишь только засмеялся. Ему нравилось нас пугать. Он любил опасность.

И не упускал случая продемонстрировать нам свои качества. По большому счёту, он просто выпендривался.

— Ариэль права, — испуганно сказала Шеннон, сидя рядом с Дугом в его стареньком «Плимуте». — Ты слишком быстро гонишь. Только глянь, дальше двух футов ничего не видно!

В ответ на её слова Дуг прибавил газу. Его тёмные глаза загорелись от возбуждения, губы растянулись в широкой улыбке.

— Попроси его ещё немного ускориться, — буркнула я Шеннон. — Может, тогда он сбавит скорость.

— Почему бы тебе не дать мне немного порулить? — спросил Рэд, наклонившись вперёд. Он сидел рядом со мной. Я вдруг подумала, что с того времени, как мы покинули лыжную базу, он не произнёс ни слова. — Я много раз ездил по такому снегу.

— Эй, сядь по удобнее и оставь вождение нам! — весело засмеялся Дуг, словно придумал самую смешную шутку. Потом он повернулся к Шеннон. — Прекрати хватать меня за руку. Или ты хочешь, чтобы мы угодили в аварию?

— Дуг, ты очень пугаешь нас, — рассердилась Шеннон. Она зажала свои ладони между коленами, которыми упёрлась в приборную панель.

— Ты ведь хочешь вернуться домой к вечеру, не так ли? — Дуг резко повернул руль, когда машину занесло на очередном повороте.

— Разумеется, — тихо ответила Шеннон. Её родители не хотели, чтобы она отправилась на этот лыжный уикенд, но Шеннон всячески умоляла их и обещала им, что всё будет хорошо и им не о чем волноваться, лишь бы те отпустили её. И родители, наконец, согласились.

Теперь Шеннон так отчаянно хотела вернуться домой до наступления темноты, пока мать с отцом не начали сердиться и волноваться за неё. Тем более что они были не в восторге от Дуга.

Поэтому Шеннон не упомянула, что он тоже поедет вместе с ней. Если бы мистер и миссис Харпер узнали, что Шеннон улизнула на этот уикенд вместе с Дугом, то он окончательно перестал бы нравиться им!

— Снег не собирается заканчиваться, — заметил Рэд, протирая запотевшее изнутри окно голой ладонью, чтобы что-нибудь разглядеть. Но смотреть там особо было не на что. Воздух оставался белым, а снег продолжал сыпать обильными хлопьями.

По крайней мере, так мне показалось, когда я взглянула наружу через замёрзшее заднее стекло.

Когда мы уезжали из лыжного домика, снег только начинался. Маленькие снежные хлопья не предвещали такого сильного снегопада! Стоило нам съехать по изогнутой горе вниз, как ветер начал реветь и швырять в нас густые волны снегопада.

Старый «Плимут» Дуга принялся скользить на каждом повороте. Каждый раз, когда раздавался визг шин, моё сердце переставало биться.

Незадолго до того, как мы выехали из домика, я видела, как огромный поток машин двинулся вниз по трассе. Теперь же создавалось впечатление, что наш «Плимут» был единственным на этом участке дороги.

Дворники издавали жуткий скрежет, когда прокатывались по ветровому стеклу. Ещё бы, ведь оно было покрыто тоненькой коркой льда. Я понимала, что Дуг ничего не видит. Тогда зачем он гнал с такой силой?

Да потому что это Дуг. Ему нравилось быть мистером Мачо. Мистером Опасностью. Я давно знаю Дуга. Он, правда, хороший друг. Но сегодня я жалела, что Дуг не был тем Дугом, которого я привыкла видеть. Было бы здорово иметь за рулём водителя, не лишённого рассудка.

Дворники безуспешно скребли по стеклу, но снег продолжал лететь в лобовое стекло, закрывая хороший обзор. Ветер выл со всех сторон, швыряя «Плимут» из стороны в сторону.

Мои длинные прямые светлые волосы выбились из-под шерстяной шапки. Я убрала их обратно и откинулась на сидении, пытаясь разглядеть вечернее небо.

У меня не получилось. Снегопад был слишком густым и сильным. Это напомнило мне глупую шутку моего отца. Он брал чистый лист бумаги и спрашивал меня:

— Ариэль, тебе нравится мой рисунок?

— Какой рисунок? — не понимала я, на что получала остроумный ответ отца:

— Это полярный медведь в пургу. Или снеговик на Северном полюсе.

Раньше его шутка казалась мне очень забавной, но теперь, когда я присутствовала в сцене, очень похожей на тот пустой белый лист бумаги, я не находила ничего смешного.

Шины вдруг завизжали под нами. Я издала тихий вздох.

— Успокойся, — обратился ко мне Дуг. Наверное, мой вздох не был таким тихим, как показалось. — Я могу справиться.

— Ты можешь управлять двумя руками? — взмолилась Шеннон.

— А зачем? Одну руку я приберёг для тебя, — с этими словами Дуг вытянул правую руку и сжал плечо Шеннон.

— Дуг, пожалуйста! Ты собираешься убить нас всех?

— Шеннон, дай мне передышку, хорошо?

Атмосфера в машине становилась очень напряжённой. Отчасти потому, что нам практически вслепую приходилось съезжать с горы по скользкой, извилистой дороге с сумасшедшим парнем за рулём.

Отчасти и потому, что с нами не было Рэнди. Это, безусловно, расстраивало всех нас.

Ну и, в конце концов, нам приходилось делить «Плимут» с незнакомым парнем, которого мы знали всего пару дней.

Не поймите меня неправильно. Рэд нам очень понравился с самого начала. Но согласитесь, что сложно не ощущать дискомфорт, когда рядом с тобой сидит малознакомый парень, а атмосфера в машине — не самая приятная.

Я взглянула на Рэда, который прижался лбом к холодному окну, чтобы хорошенько разглядеть погоду.

— Поверить не могу! — тихо воскликнул он, не отрываясь от окна.

Должна признать, что Рэд действительно был хорош. Я имею в виду, что он был очень добр ко мне, когда мы встретились несколько дней назад на горнолыжной базе. Тогда я подумала, что он не только милый, но ещё и очень привлекательный. У него были вьющиеся рыжие волосы и глубокие карие глаза.

И всё-таки мне хотелось, чтобы вместо незнакомца рядом со мной сидел Рэнди — мой парень.

Рэнди.

Одна мысль о нём снова разозлила меня.

В четверг днём мы с Дугом, Шеннон и Рэнди проделали длинный путь до «Пайнвью Лодж», чтобы весело провести длинный уикенд, катаясь на лыжах, и отвлечься от привычного нам Шейдисайда. Но потом Рэнди вдруг срочно понадобилось уехать обратно и поставить на наших планах жирный крест.

Думая об этом, я всё ещё не признавала свою вину в нашей ссоре. Я хочу сказать, что мы так долго планировали этот уикенд. Какое право имел Рэнди настаивать на том, что мы должны вернуться в Шейдисайд ранним воскресным утром, чтобы он не пропустил свою дурацкую игру в баскетбол?

Если бы мы согласились вернуться раньше, то потеряли бы целый день катания на лыжах. Наше пребывание в «Пайнвью Лодж» было долгим, поэтому мы с чистой совестью хотели полностью откатать свои деньги. Естественно, Дуг и Шеннон оставили нас с Рэнди за маленьким столиком в переполненном зале, чтобы мы могли всё обговорить.

Я ничего не могла с собой поделать. Моим достойным аргументом стал крик. Люди начали оборачиваться на нас, но мне было плевать. Понимаете, Рэнди всегда был немного эгоистичен, как и в тот раз, поэтому я не собиралась отступать.

Когда он сказал: «Ариэль, постарайся посмотреть на всё с моей точки зрения», — я не выдержала и сорвалась. Мне кажется, я кричала очень громко. И тогда он вскочил со стула, с громким стуком уронив его на пол под удивлённые возгласы четырёх девушек за соседним столиком, и вышел из комнаты отдыха.

— Я не настолько упрямая! — крикнула я ему вслед, понимая, что Рэнди уже не слышит меня. Я просто хотела оставить последнее слово за собой.

В тот момент я поняла, что все пялятся на меня, и мне стало неудобно. Я просто сидела и смотрела вниз на стол. Не двигаясь. Я даже не могу точно сказать, о чём я думала в тот момент.

Вот тогда я и познакомилась с Рэдом, когда он подошёл ко мне:

— Может, я могу чем-то помочь?

Я взглянула на него с некоторым подозрением, не понимая, пытается ли он пристать ко мне или нет. Оказалось, что нет. Он выглядел так мило с этим мальчишеским лицом, полностью покрытым веснушками. Рэд действительно показался мне добрым.

Он подсел ко мне, и мы начали разговаривать. Рэд рассказал, что он вырос вблизи этих гор, но долгое время живёт в другом городе. Он пытался подбодрить меня, и я прониклась к нему симпатией.

Я думаю, в мире даже есть определённый сорт таких людей. Вы только встречаете человека, но понимаете, что он уже понравился вам. Поэтому когда Дуг и Шеннон вернулись, я познакомила их с Рэдом, и мы вчетвером отправились в кафе, чтобы вместе поужинать.

Рэд тусовался с нами до конца уикенда.

А Рэнди оставил записку на стойке регистрации, что он уехал на автобусе обратно в Шейдисайд.

Записка так сильно разозлила меня, что я порвала её на мелкие кусочки. Наверное, Рэнди подумал, что он отличный парень, раз оставил нам записку, так что я была полна решимости хорошо провести время и без него. К тому же с Рэдом не было никаких сложностей, и мы славно отдохнули. Поэтому когда он попросил подкинуть его до Броктона, мы с радостью согласились помочь ему.

But now here we were just an hour from the ski lodge, nowhere near Brockton, in the worst snowstorm I’d ever been in, with at least another six hours in the car ahead of us. Я очень расстроилась, представив, что сейчас Рэнди у себя дома, в тепле и безопасности. Свинья, которого я, вероятно, не забочу в данный момент.

— Здесь холодно, — застонала Шеннон. Она повернулась, чтобы посмотреть на меня, и подняла капюшон своей лыжной куртки, накрыв густые медные волосы.

Шеннон всегда выглядит грустной и надутой. Это её естественное выражение лица. Но теперь она выглядела совершенно несчастной.

— Что я могу сделать? Остановиться и купить новую машину? — сердито сказал Дуг. — Печь сломана.

— Ты вообще что-нибудь видишь? — спросил Рэд, ухватившись за спинку зелёного сидения.

— Да, я вижу снег, — ответил Дуг и рассмеялся от своей глупой шутки.

Я нахмурилась, подумав, что нам не удастся быстро вернуться домой. Потом я отругала себя за излишнюю пессимистичность. Но что я могла поделать? Я всегда много волнуюсь. Я найду, о чём поволноваться, в любой ситуации. И когда я действительно попадаю в плохую ситуацию, как эта, я могу найти кучу поводов для волнения.

Автомобиль внезапно начал сильно скользить. Очень быстро.

Я закричала и схватилась за спинку переднего сидения. Даже сквозь густой снегопад я смогла разглядеть впереди обрыв. И то, что там не было ограждения.

— Нет!

Шеннон тоже кричала. Дуг резко повернул руль, и нас занесло в другую сторону. Он надавил на педаль тормоза, но машина не остановилась.

Мы были на самом краю обрыва!

Я закрыла глаза, но это не помогло. Я всё ещё ощущала скольжение автомобиля, а потом отвратительную тяжесть в животе, когда мы начали кружиться.

ГЛАВА 2

Я не могла дышать. Не могла даже пискнуть. Потом я открыла глаза.

Машину прокрутило вокруг себя один раз. Когда она остановилась, её передние шины врезались в сугроб на другой стороне дороги.

У Дуга на лице снова появилась ухмылка.

— Хотел бы я повторить.

— Ариэль, — тихо позвал Рэд.

— Что? — я на самом деле забыла, что он сидел рядом со мной.

— Э-э, Ариэль, как думаешь, ты сможешь убрать свою руку от моей ноги?

Я ахнула. Я так крепко сжимала ногу Рэда, что, должно быть, делала ему больно. Я даже не сразу сообразила, что он от меня хотел.

Наконец, я одёрнула руку, чувствуя себя очень смущённой, как моё лицо становится горячим. Кажется, оно стало ярко-красным.

Шеннон и Дуг рассмеялись и повернулись посмотреть на нас.

— Тебе следует присматривать за Ариэль. Она очень агрессивна, — сквозь смех произнесла Шеннон.

Долгий смех за мой счёт. Мы все почувствовали некоторое облегчение, что остались живы и не вылетели с дороги прямо в пропасть.

Но у нас было так же мало причин, чтобы полностью расслабиться. Нам предстояло преодолеть ещё сотню миль. А снег теперь, казалось, начинал падать всё сильнее.

«Возвращайтесь. Возвращайтесь», — я представила, как нам шепчет ветер. У меня достаточно живое воображение, особенно когда речь заходит о том, чтобы напугать себя.

Дуг выкатил «Плимут» обратно на дорогу. Я закрыла глаза, пока он это делал. Заднее стекло было полностью покрыто снегом, поэтому Дуг выруливал назад на дорогу, полностью полагаясь на свою интуицию.

Автомобиль пыхтел, колебался, потом снова пыхтел и, наконец, двигатель завёлся.

— Всё хорошо! Домой, Джеймс! — радостно воскликнул Дуг.

— Можешь что-нибудь сделать с печкой? — дрожа, спросила Шеннон. — Она дует холодный воздух.

— Попробуй переставить её на разморозку, — посоветовал Рэд, опираясь на переднее сидение.

— Она и так стоит на разморозке, — сказал Дуг слегка раздражённо. — Она просто сломалась, вот и всё.

— Мы попались, — угрюмо сказал Рэд, впервые с тех пор, как мы встретились.

— Тогда выключи её, — сердито обратилась Шеннон к Дугу. — Зачем нам нужен холодный воздух? Уже двадцать градусов ниже нуля!

— Что ж, ладно, — с этими словами Дуг нетерпеливо оттолкнул её руку в сторону и отключил печь.

На передних сидениях снова накалялась обстановка, поэтому я решила разрядить её, сменив тему.

— Вы знали, что снег в десять раз больше дождя? Это значит, что каждый дюйм дождя равен десяти дюймам снега.

Такие научные факты всегда отвлекали от вещей, сильно беспокоящих меня. Ну и, безусловно, я самый настоящий научный фрик.

Но, похоже, что мои друзья были не слишком в этом заинтересованы.

Дуг громко застонал и начал выстукивать ритм на приборной панели правой рукой, левой сохраняя управлением рулём.

— Вот как. Расскажи нам что-нибудь ещё, мистер Волшебник! — сказал Рэд, заливаясь весёлым, пронзительным смехом.

— Не смейся над Ариэль, — осадила его Шеннон, защищая меня. — Когда-нибудь она станет великим доктором.

Если мы выживем после этого шторма, добавила я про себя. Ощущая быстро скольжение автомобиля, я почувствовала, как по всему моему телу разливается чувство страха. Каково научное объяснение этого чувства?

Я задумалась. Это жуткое чувство, когда ты не знаешь, насколько напуган. Ты начинаешь чувствовать какую-то тяжесть, мешающую сделать лишнее движение или очередной вздох.

Мощный порыв ветра с силой тряханул «Плимут».

— Хочешь, я могу немного порулить? — снова предложил Рэд.

— У тебя есть водительские права? — поинтересовался Дуг. В его словах прозвучал, скорее, вызов, чем вопрос.

— Конечно, — спокойным голосом ответил Рэд. — Я очень хорошо разбираюсь в машинах.

— Ну, может быть, позже, — согласился Дуг.

— Мне кажется, нам надо повернуть назад, — сказала я, глядя на усиливающийся снегопад.

— Что? — недоверчиво отреагировал Дуг. — Ты сошла с ума?

— Мы не можем! — воскликнула Шеннон. — Если я не вернусь домой сегодня вечером, то буду наказана до конца своих дней.

— Мы уже уехали слишком далеко, чтобы вернуться обратно, — сказал Рэд, поворачиваясь ко мне. — Мы ехали больше часа. Даже если мы вернёмся, дороги, вероятнее всего, закроют, и мы сможем застрять на лыжной базе на несколько дней.

— Мне нравится! — улыбнулся Дуг. — Я разворачиваюсь.

Шеннон ударила его по плечу.

— Просто заткнись и езжай вперёд.

— Простите, — виновато произнесла я. — Думаю, это была плохая идея.

Лучше бы мы никогда не покидали горнолыжную базу. Я уже начала жалеть, что мы вообще выбрались на этот уикенд!

Вдруг машина зашипела, и в очередной раз завизжали шины. В машине воцарилось молчание, пока Дуг не выровнялся на дороге. Потом мы подскочили на большой кочке.

— Ох.

Это послужило для меня причиной представить под машиной тело человека, который лежал там неподвижно, был заморожен и наполовину погребён под снегом и льдом.

Как я уже говорила, я умела напугать себя.

— Обычная кочка, — успокоил нас Дуг. Мы зашлись в каком-то нервном смехе.

Некоторое время дорога тянулась прямо, а потом снова начала извиваться. Я провела чёткий круг по запотевшему окну со своей стороны, чтобы попытаться разглядеть что-нибудь. Я увидела глубокий, заросший деревьями овраг, который располагался у самого края дороги!

«Плимут» заскользил в очередной раз, устремившись капотом прямо в овраг, но Дугу удалось вырулить в сторону. Снег с силой дул в лобовое стекло, словно пытался атаковать нас. Сильный порыв ветра затряс машину.

— Мы почти добрались до основания горы, — сообщил Дуг. Ему пришлось прищуриться, чтобы получше разглядеть дорогу впереди. — Может, в долине снег будет не таким сильным.

— После всего этого даже дома на улице Страха покажутся мне милыми, — пробормотала я. — Это действительно страшно!

Когда мы достигли подножия горы, дорога снова выпрямилась, но снегопад не сбавлял обороты. За всё время нам не попалось ни одной машины. Может быть, дорогу уже перекрыли, а мы просто не знали об этом? Тем не менее, способа узнать этого у нас не было. Приёмник в «Плимуте» Дуга тоже не работал.

— Кажется, я помню этот район, — вспомнил Рэд, энергично протирая запотевшее окно. — Слушай, Дуг, через некоторое время мы выедем на окружную дорогу. Сверни влево с этой дороги и езжай по ней. В конце концов, мы выедем туда, куда должны были приехать.

— Хах. По маленькой окружной дороге? Спустись с небес, Рэд, — Дуг прибавил немного скорости. Автомобиль едва не занесло.

— Нет, послушай, ребята с округа чистят дороги намного быстрее, чем парни, занимающиеся шоссе. Вот увидишь. Окружные дороги всегда очищаются быстрее, чем федеральная магистраль.

Дуг засомневался и посмотрел в зеркало, чтобы убедиться, что Рэд знает, что говорит. Когда мы добрались до перекрёстка, о котором говорил Рэд, маленький зелёный знак гласил: «ОКРУЖНАЯ ДОРОГА, 6».

Дуг повернул налево, но шины занесло в другую сторону. Машина почти развернулась по своей оси, однако Дуг сумел вырулить, и мы поехали по окружной дороге, как и советовал Рэд.

— Здесь вокруг только лес и фермы, — заметила я, хмуро рассматривая пролетающие мимо заснеженные сосны. Мне показалось, что мир потерял свои краски и стал чёрно-белым. Белый снег был настолько ярким, что, казалось, он затмил все остальные цвета.

— Мы ведь должны проехать какой-нибудь городок вдоль этой дороги? — с надеждой в голосе спросила Шеннон. Она сняла капюшон и провела рукой по длинным рыжим волосам. — Вам не кажется, что мы должны уткнуться в какой-нибудь маленький городок, где будет МакДональдс? Или какая-нибудь маленькая забегаловка? Мне так холодно, Дуг, я онемела. Я действительно онемела.

— Может, мне остановить машину и сделать тебе массаж? — с дьявольской ухмылкой предложил Дуг.

— Я серьёзно! — возмутилась Шеннон.

Я всё ещё смотрела в боковое окно, представляя, как из мира исчезли все цвета. Когда я оглянулась назад, то увидела грузовик, надвигающийся на нас. Мне удалось рассмотреть его сквозь густой быстрый снег.

Мне вдруг показалось, что всё происходит словно в замедленной съёмке.

Грузовик издал громкий рёв, приглушённый падающим снегом.

Он ехал прямо на нас!

Дорога была узкой. Слишком узкой, чтобы грузовик смог обогнать нас.

Дуг ударил по тормозам. Вероятно, это было не самое лучшее решение в сложившейся ситуации.

Мы заскользили обратно, прямо по траектории движущегося грузовика.

Я зажмурилась.

Я слышала, как грузовик прогудел ещё раз, на этот раз гораздо громче. Рёв был оглушительным, заставив завибрировать все мои кости.

Я схватилась за спинку сидения Шеннон и приготовилась к удару.

Раздался очередной рёв, когда грузовик пронёсся мимо нас. Словно ветер с силой оттолкнул наш «Плимут» в сторону от проезжающего грузовика.

— Всё хорошо! — радостно закричал Дуг.

— Мы сделали это! — воскликнула я в ответ с каким-то удивлением.

— С этого момента всё будет хорошо! — заверил нас Дуг. Широкая улыбка озарила его красивое лицо.

«Плимут» проехал ещё несколько ярдов, взвизгнул и окончательно заглох.

ГЛАВА 3

Никто из нас не двигался и не издал ни звука. А потом мы заговорили все разом.

— Бензина ещё много, — Дуг посмотрел на датчик. — Так что у меня получится завести двигатель ещё раз.

— Попробуй, — сказал Рэд, подвинувшись вперёд, чтобы хорошо разглядеть датчики на приборной панели. — Если ничего не получится, то я выйду и загляну под капот. Я действительно хорошо разбираюсь в автомобилях, я уже говорил.

— Эй, отвали, парень. Я знаю, что делаю, — огрызнулся Дуг, сердито уставившись на Рэда. Тот откинулся на спинку сидения и поднял руки, словно защищаясь.

— О’кей, Босс. Я просто пытаюсь помочь.

— Ты поможешь, если заткнёшься, — не выдержал Дуг.

— Дуг, успокойся, — Шеннон тяжело толкнула его в плечо. — Не срывайся на Рэде.

Дуг всегда был вспыльчив, но сейчас он разозлился не на шутку. И кто бы мог его винить?

— Я никогда не вернусь домой. Никогда! — расстроилась Шеннон. Тогда я поддалась немного вперёд и погладила её по плечу, чтобы успокоить. К моему удивлению, подруга дрожала всем телом.

Дуг повернул ключ зажигания. Двигатель кашлянул один раз, потом другой, но, наконец, завёлся. Его рёв был самым приятным звуком, из всех, что я слышала.

— Может, нам стоит остановиться и надеть ещё тёплых свитеров? — предложила я. Мне показалось, что мы могли бы чувствовать себя увереннее и спокойнее, если бы на нас была более тёплая одежда.

— Я не хочу останавливаться, — всё таким же сердитым голосом заявил Дуг, глядя прямо вперёд на дорогу. — Я боюсь, что двигатель снова заглохнет и вы, слабаки, опять начнёте хныкать.

— Посмотри на датчик температуры, — указал Рэд. Его мальчишеское лицо нахмурилось не на шутку. — Двигатель перегревается. Это плохо.

— Спасибо за блестящий анализ, мистер Гудвренч, — съязвил Дуг.

— Перегревается? Как что-то может перегреться в таком холоде? — недоумевала Шеннон, всплеснув руками.

— Нам не удастся проехать слишком много, — мрачно сказал Рэд, не обращая внимания на враждебность Дуга.

— Впереди должен быть город, — продолжала настаивать Шеннон испуганным голосом. — Здесь бы не была проложена дорога, если бы она не вела к городу, верно?

Небо потемнело. Снег продолжал падать огромными хлопьями, кружащими в разные стороны сильным ветром. Теперь я ничего не видела, кроме высоких белых сосен, которые, казалось, вечно тянулись вдоль дороги.

На секунду двигатель заглох, но Дуг с силой надавил на газ.

— Знаете, мне кажется, я ошибся насчёт этой дороги, — сказал Рэд, продолжая смотреть в окно. Теперь он сложил ладони над глазами, чтобы блики не мешали ему рассматривать окрестности. — Эта дорога не лучше, чем федеральная трасса.

— Ну, мы хотя бы выехали с гор, — сказала я, изо всех сил стараясь найти светлую сторону.

— Но мы понятия не имеем, где мы! — взвыла Шеннон. — Нигде!

— Погоди-ка минуту! — внезапно озарение Рэда нас всех испугало. — Там наверху, в лесу, есть домик. Думаю, мы должны остановиться.

— Что? Мы должны вернуться домой, — запротестовал Дуг. Он затормозил машину, но оставил двигатель работать на холостых оборотах.

— Но точно не на этой машине, — спокойно ответил Рэд, продолжая глазами искать домик. — Мы можем заглохнуть посреди леса. Если это произойдёт, мы сможем замёрзнуть до смерти.

— Я уже, — простонала Шеннон, потирая свою лодыжку внутри ботинка.

— Рэд прав, — согласилась я. — Совсем скоро стемнеет. Мне не очень хочется застрять на пустынной дороге без работающей печи, без еды, вообще без ничего. — Я повернулась к Рэду. — Где находится этот дом?

— Там наверху, — он указал на низкий холм, покрытый деревьями. Со своего места я ничего не смогла разглядеть, кроме снега и высоких стволов деревьев. Меня поразило, как Рэд смог разглядеть этот дом так далеко от дороги.

— Он на том холме. Похож на лыжный домик или вроде того. Он очень большой, — сказал Рэд. — Думаю, там более чем достаточно места, чтобы мы смогли разместиться там на ночь.

— Наверняка, там есть телефон, — предположила я. — Мы могли бы позвонить родителям и сообщить им, где находимся.

Шеннон недовольно покачала головой.

— Я обречена. Моей жизни конец.

— Почему ты думаешь, что жильцы того дома примут нас? — с недоверием поинтересовался Дуг.

— Люди в этих краях очень гостеприимны, — ответил Рэд. — Я ведь говорил вам, что вырос здесь. С детства помню, какими дружелюбными были люди. Они здесь совсем не такие, как в городе. Никто не оставит тебя одного в такую сильную метель.

— Нам надо попробовать, — с некоторой неохотой произнесла я.

— Да, — кивнул Дуг, протирая стекло изнутри скомканным куском ткани. — Я бы мог постараться довезти нас. Если честно, я не горю желанием идти в тот дом. Но, похоже, что вы сильно устали. Да и двигатель может заглохнуть в любой момент.

По какой-то причине я подумала о Рэнди.

Он, наверное, наслаждался прошедшей игрой в баскетбол, сидя дома в тепле. Я поклялась, что никогда больше не пойду с ним на свидание. Я надеялась, что он звонит мне домой, спрашивает, где я и беспокоится обо мне, что я всё ещё не дома.

Беспокоится вместе с родителями…

Я взглянула на свои часы. Половина пятого. Пока ещё они не беспокоятся за меня. Они бы не стали волноваться за меня как минимум ещё два часа. Что ж, я надеялась, что мне удастся позвонить им и рассказать о задержавшей нас буре.

— Просто откати машину к обочине, — сказал Рэд Дугу. — Мы оставим всё лыжное снаряжение здесь, возьмём только свои рюкзаки и поднимемся на холм.

— Я думаю, что здесь машина будет в безопасности, — согласился Дуг, заглушая двигатель.

— И лучше не запирай машину, — предупредил Рэд, вылезая на снег. — Замки замёрзнут, и ты никогда не сможешь открыть двери.

Он натянул шерстяную голубую лыжную шапку и, глядя на холм, вытянул руки и ноги. Я не могла дождаться, чтобы сделать то же самое. Хотя не прошло и двух часов, пока мы ехали в машине, мне всё равно показалось, что мы провели в этой ловушке на колёсах более двух месяцев.

Я выбралась наружу и проследила за взглядом Рэда вверх по холму. Действительно, там, на вершине, среди сосен уютно устроился большой дом из красного дерева. Из тёмного каменного дымохода тянулся дым.

— Так держать, орлиный глаз! — сказала я, похлопав Рэда по спине.

Он повернулся и улыбнулся мне. Его лицо становилось очень привлекательным, когда он вот так вот улыбался. Дуг помог Шеннон вылезти из машины. Одной рукой он обнял её за талию, а другой захлопнул дверь.

— Я бы убила за чашку кофе, — дрожащим голосом сказала Шеннон.

Снег цеплялся за наши капюшоны, шапки и куртки, когда мы вытаскивали из багажника рюкзаки. Небо стало темнее, а ветер, казалось, — ещё холоднее, даже когда мы стояли, прислонившись к машине.

— Разве хорошая горячая ванна не подойдёт? — спросила я Шеннон.

— О, да! — воскликнула она. — Давайте как можно быстрее дойдём до этого дома.

Дуг захлопнул багажник, и мы вчетвером зашагали вперёд по широкой тропе через деревья к низкой возвышенности.

Снега было очень много, сугробы становились ещё выше. Нам потребовалось много времени, чтобы добраться до вершины холма. Стоило тёплому дому попасть в поле нашего зрения, как мы все обрадовались, что не остались в холодной машине, так что снег, ветер и сильный холод уже не вызывали у нас негодования.

Нам оставалась всего пара шагов до крыльца, как вдруг чувство страха снова вернулось ко мне. Я внезапно задрожала, но это была дрожь не от холода…

И, естественно, я не обратила на это внимания. Было слишком поздно, чтобы возвращаться назад. Кроме того, было бы глупо поддаваться мгновенному и непонятному чувству паники, верно?

ГЛАВА 4

Я успела продрогнуть, когда мы достигли вершины пологого холма и подошли к крыльцу. Мои ботинки были все в снегу, поэтому ноги промокли и замёрзли.

Дуг громко постучал в дверь. Рэд обстучал от снега и льда свою обувь о деревянный порог. Он ободряюще мне улыбнулся. Наверное, я выглядела очень жалко.

Дуг постучал ещё раз. Шеннон, исчезнувшая в своей большой лыжной куртке, обхватила себя руками, чтобы согреть, но всё-таки продолжала дрожать.

Ветер изо всех сил швырял в углы дома мокрый снег. Я коснулась перчаткой кончика своего носа, но ничего не почувствовала. Он онемел.

Замёрзшее царство, подумала я, пока нам не открыли дверь. Сначала послышались шаги внутри этого большого дома. Они прозвучали громче, и, наконец, входная дверь со скрипом открылась.

— Ого! — мужчина, казалось, удивился, когда увидел нас.

Он был высоким и широкоплечим. У него были сальные каштановые волосы, создающие впечатление, что их не мыли несколько дней, и короткая каштановая бородка. Он был одет в красную фланелевую рубашку и мешковатые синие джинсы, зашитые на одном колене.

— Так, так, так, посмотрим, что нам кошка притащила! — громогласно проревел он, рассматривая нас по очереди.

— Наша машина… — начал Дуг, потом задумался. — Видите ли, метель…

Я думаю, Дуг сильно замёрз, чтобы внятно говорить!

— Ну, пойдёмте. Тащите свои булочки сюда, — произнёс мужчина гулким, глубоким голосом. — Поторопитесь, не выпускайте тепло из дома.

Мы все бросились вперёд, натыкаясь друг на друга и желая, как можно быстрее, попасть внутрь. Как только мы вошли, мужчина захлопнул дверь и запер её.

Я так долго смотрела на блестящий снег, что моим глазам нужно было привыкнуть к светлому дому.

Здесь не было прихожей, мы сразу оказались в огромной гостиной с высоким потолком без обшивки, демонстрирующем балки перекрытия, и огромными панорамными окнами, куда попадало немного света. В дальней стене напротив внутреннего балкона второго этажа стоял большой каменный камин, в котором горело несколько брёвен, шумно потрескивающих и пускающих оранжевое пламя.

Я никогда не была так счастлива в своей жизни увидеть огонь.

— Ого, да вы ведь совсем продрогли! — воскликнул мужчина. — Вот что, убирайте свою мокрую обувь, а куртки можете повесить вон туда, — он указал на шкаф слева от нас, — и подсаживайтесь к огню, чтобы согреть свои булочки.

Мы послушно последовали его указаниям.

— Ева! Ева! — громко позвал он. — Спускайся сюда, милая. У нас тут нарисовались нежданные гости!

— Мы ехали домой, но метель застала нас врасплох, — наконец, удалось объяснить Дугу, когда он снимал ботинки. Он всё ещё оставался в перчатках. — В нашей машине не было печи и…

— Проходите, подвигайте свои замёрзшие булочки к огню, — прервал его мужчина, помогая Шеннон снять куртку. — Ты симпатичная, — сказал он ей. — Мне нравятся рыженькие.

Я заметила, как Дуг скривился. Ему никогда не нравилось, когда кто-нибудь подходил к Шеннон и разговаривал с ней, тем самым дразня его.

— Мы не хотим причинить неудобства, — сказал Рэд, стряхивая с волос снег.

— Эй, нет проблем, — заверил его мужчина. — У нас с Евой много свободного места. Раньше это был лыжный домик, пока не проложили новое шоссе. Вы, ребята, можете переждать метель здесь.

— Спасибо, — поблагодарила Шеннон, торопясь к огню. — Не думаю, что могла бы остаться ещё хоть минуту в той замёрзшей машине.

— Меня зовут Лу, — представился мужчина, отодвигая ногой нашу обувь к стене. — Лу Хичкок. Откуда вы, ребята?

— Из Шейдисайда, — ответила я, разглядывая свои шерстяные носки. Они промокли насквозь. — Кроме Рэда.

— Я из Броктона, — добавил Рэд, остановившись у длинного кожаного дивана, стоящего напротив камина. — Эти ребята согласились меня подвезти. Мы познакомились в «Пайнвью-Лодж».

— Горнолыжная база? — уточнил Лу, почёсывая свою куцую бороду.

Прежде чем Рэд смог ответить, в комнату вышла молодая женщина, вытирая тощие руки кухонным полотенцем.

— А вот и хозяйка дома, — улыбаясь, сказал Лу. — Познакомьтесь с моей лучшей половиной — Евой.

Мы все сразу же поздоровались. Она выглядела гораздо моложе Лу. Я прикинула, что ей могло быть лет двадцать пять или около того. У неё был опрятный вид. Длинные светлые волосы в свете огня выглядели белыми, голубые глаза за стеклами очков в металлической оправе. На ней были прямые коричневые вельветовые брюки, сочетавшиеся с однотонными ботинками, а ещё такая же красная фланелевая рубашка, как и у Лу. Складывалось ощущение, что Ева была мини-копией своего мужа.

— Ох, я даже и не ожидала сегодня гостей, — произнесла она тоненьким голоском, выглядя очень смущённой. Увидев её рядом с Лу, я сравнила её с мышкой, стоящей рядом с медведем.

Мы представились сначала Еве, а потом повторили наши имена для Лу, который настоял на том, чтобы крепко пожать наши замёрзшие руки.

— Эти индюшки ехали по такой вьюге, и у них сломалась машина, — объяснил Лу Еве. — Думаю, они не знают, что все дороги перекрыты. Конечно, я сразу сказал им, что это место не «Холидей-Инн», но мы сделаем всё, что сможем, чтобы они почувствовали себя комфортно, пока не стихнет метель.

На лице Евы мелькнуло беспокойство, но она ничего не сказала. У меня складывалось ощущение, что она чувствовала себя неудобно. Ещё бы! Ведь в её доме, откуда ни возьмись, появились четверо странных подростков. Не знаю, какого ей было в тот момент, но Ева лишь сказала:

— Я сделаю вам немного кофе. Вы, ребята, совсем замёрзли.

Я опустилась на белый ковёр, прислонившись спиной к кожаному дивану, и вытянула ноги в сторону пламени. Боже, как же это было здорово!

Я взглянула на Шеннон, которая ютилась вместе с Дугом на другом конце дивана. В самом деле, с её лица не сходила улыбка. Первая за весь день, с тех пор, как мы покинули лыжную базу.

— Ребята, ребята, вы только посмотрите на снег! — прогремел Лу, эхом отозвавшись от деревянных перекладин на потолке. Он принялся маячить перед нами. — Прислушайтесь к ветру. Да ведь некоторые из сугробов глубиной в футов шесть, не меньше! Невероятно! — Он остановился возле Шеннон. — Ты симпатичная. Я уже говорил, что мне нравятся рыжие?

Я не могу сказать, покраснела в тот момент Шеннон от слов Лу или же её лицо всё это время было красным от мороза, но слова Лу, определённо, смутили её. Лу, не стесняясь, открыто пялился на неё!

Я молилась, чтобы Дуг не обращал на него внимания и держал свой характер в узде, хотя бы в этот раз. В конце концов, эти люди собирались приютить нас у себя на одну ночь.

Потребовалось время, чтобы мой мозг остыл. Я как загипнотизированная уставилась в оранжевое пламя. Казалось, все в комнате исчезли на какое-то время. Наверное, я просто устала от долгой безумной поездки.

Всё вокруг вышло из моего внимания, и я потеряла себя в тёплом, мерцающем пламени. Когда я вышла из этого приятного оцепенения, то вспомнила про своих родителей.

— У вас есть телефон? — спросила я у Лу, который сидел в потёртом кожаном кресле и листал потрёпанный журнал.

— Точно! Мои родители! — спохватилась Шеннон, вскакивая с дивана. — Что я скажу им? Я буду наказана на всю жизнь.

— Не волнуйся. Мы что-нибудь придумаем, — заверил её Дуг, потянув обратно на диван рядом с собой.

Лу указал на низкий столик под балконом.

— Телефон там. Можете попробовать позвонить, правда сегодня утром линия не работала. Может быть, её успели наладить.

Мы втроём метнулись к телефону. Дуг добрался до стола первым, поднёс трубку к уху и прислушался.

— Гудки плохо слышно, но мне кажется, что телефон работает, — он начал набирать номер своих родителей.

Я посмотрела в сторону камина. Рэд вытянулся на диване, положив голову на мягкий подлокотник.

— Ты не собираешься звонить домой? — спросила я его.

— Успею, — ответил он. — Родители не ждут меня до середины недели, поэтому они не станут волноваться. — Он поднял колени, подался вперёд и натянул носки. Я заметила, что на одном из них на пальце зияла огромная дыра.

— Я плохо вас слышу! — громко сказал Дуг. Он продолжал уверять маму, что с ним всё в порядке.

Шеннон звонила следующей, и могу сказать, что разговор с родителями не слишком обрадовал её.

В гостиную вышла Ева, неся большую чашку с кофе и буханку бананового хлеба. Никогда бы не подумала, что кофе может так вкусно пахнуть. Стоило мне учуять его запах, как я ощутила сильный голод.

Настала моя очередь использовать телефон. На линии было так тихо, что я с трудом улавливала еле слышные гудки. Казалось, они тянулись целую вечность.

— Вы позвонили Монро, — через помехи я смогла различить голос своей матери. — Мне жаль, но сейчас дома никого нет…

— Не могу поверить! — я повернулась к Шеннон. — Я попала на автоответчик!

Шеннон пожала плечами.

— Может, из-за метели до Шейдисайда сложно дозвониться?

Я дождалась звукового сигнала и оставила сообщение, пытаясь перекричать помехи на линии. Повесив трубку, я почувствовала себя немного подавленной. Мне так хотелось поговорить с родителями, просто услышать их голоса.

Как правило, в воскресенье вечером они всегда оставались дома. У меня возникло жуткое ощущение, что с ними случилось что-то ужасное. Снова вылезло моё вечное беспокойство. Я ничего не могла с собой поделать!

Я знаю, что это глупо, но я была так далеко от дома в каком-то странном лыжном коттедже, расположенном в двухстах милях от Шейдисайда. Я даже не знала, где именно мы сейчас находились. Это была самая худшая метель, какую мне выдавалось увидеть. И ещё я хотела поговорить с мамой и папой, рассказать им о случившемся.

Я почувствовала себя обманутой, брошенной неизвестно где.

Банановому хлебу и кофе удалось меня взбодрить. Думаю, мы все были голодны, но просто не до конца осознавали этого. Как только мы быстро проглотили буханку хлеба, Ева вернулась с ещё одной, которую мы умели достаточно жадно.

— Было очень мило с вашей стороны принять нас, Лу, — сказал Рэд, снова растянувшись на диване. Шеннон и Дуг прижались друг к другу на другом конце. Я опустилась на своё привычное место на ковре напротив камина.

— Не стоит, — Лу положил журнал, который листал всё это время. Я обратила внимание, что это был каталог огнестрельного оружия. — Вам нравится охотиться, ребята? — спросил он, проследив за моим взглядом.

— Да, конечно, — восторженно ответил Дуг. — Мой отец постоянно берёт меня с собой на охоту. Обожаю это.

Лу почему-то рассмеялся. Его тёмные глаза загорелись. Он указал на две оленьи головы, установленные над камином на каменном дымоходе. Всё это время я даже не замечала их. Наверное, меня слепил огонь.

— Видите этих красавцев? Я поймал их одним утром прошлой осенью. Он поднял руки, сделав вид, что держит в руках винтовку, направленную на оленьи головы, и крикнул. — Ба-бах!

— Фу, — Шеннон скорчила гримасу.

Лу снова засмеялся.

— Нет ничего лучше охоты, — сказал он Шеннон, пристально глядя на неё. — Но я понимаю, почему ты не в восторге, юная леди. Охота — настоящий мужской спорт.

— Да. Точно так же говорит и мой отец! — кивнул Дуг в знак согласия. Его чёрные волосы были спутаны из-за лыжной шапки, которую он не снимал весь день. Сейчас его лицо ярко светилось в свете огня. — Он разрешает мне стрелять из своего охотничьего ружья, когда мы выходим на охоту. У него мощный удар в плечо после выстрела, но я справляюсь.

«Конечно ты любишь охоту, Дуг», — саркастически подумала я. Дуг был хорошим парнем. Я имею в виду, что он был очень красив со своими тёмными волосами и приятной улыбкой, которая образовывала морщинки вокруг его глаз. У него так же было хорошее чувство юмора. Но другая мачо-сторона полностью перечёркивала первое впечатление.

Лу смерил Дуга оценивающим взглядом.

— Значит, ты умеешь обращаться с оружием, да?

Дуг кивнул, глядя на Лу так, словно принял какой-то вызов.

«Пожалуйста, пожалуйста, Дуг, не начинай, — взмолилась я. — Не пытайся ничего доказать Лу». Он выглядел сильнее и опытнее Дуга.

Лу подошёл к большой застеклённой витрине с оружием, которая висела на крючках в углу на дальней стене. Дуг и Рэд последовали за ним. Я посмотрела на Шеннон, но она с интересом рассматривала оленьи головы.

— Посмотрите на эту красоту, — с восхищением сказал Лу, передавая большой револьвер Дугу, который взял в руку и разделил восторг Лу. — Видишь, какой прицел? Само совершенство!

Лу кивнул и оскалил зубы в восторженной улыбке.

— Мило, — сказал Дуг. — Настоящая красота.

Он нацелил револьвер на оленьи головы и притворился, что стреляет.

— Осторожно. Я держу их заряженными, — предупредил Лу. Он водрузил револьвер обратно на стойку и закрыл стеклянную крышку. — На всякий случай.

На всякий случай. Я не совсем понимала, что он имеет в виду.

— Ты никогда не сможешь быть слишком осторожным с оружием, хотя, пожалуй, я кое-что расскажу тебе, — Лу опустился обратно в своё кресло. — Того старого парня, по-моему, звали Харв. Харв Докинс. Он любил охотиться зимой. Сумасшедший болван. Держу пари, он бы вышел и в такой день, сказав, что будет довольно сложно.

— На что же он охотился? На снеговиков? — спросил Рэд, зайдясь в смехе.

— Нет, на оленей, — серьёзно ответил Лу. — Харв всегда говорил, что на снегу их лучше видно, ведь они не могли хорошо спрятаться. Да, именно так он и говорил. Но, видите ли, старина Харв совершил одну маленькую ошибку. Я хочу сказать, что легко найти оленя на снегу, но чертовски сложнее найти другого охотника. Понимаете, о чём я говорю?

Дуг кивнул и громко усмехнулся. Лицо Рэда понемногу серьезнело. Шеннон мрачно смотрела на огонь. Думаю, рассказ Лу доставлял ей мало удовольствия, равно как и мне.

— Ну, думаю, вы уже догадались, какой конец у этой истории, — сказал Лу, продолжая перекатывать стопы в тяжёлых ботинках с пальцев на пятки. Он делал так всё время, пока говорил. — Всё верно. Бедному Харву какой-то дурак отстрелил бошку.

Лу запрокинул голову и захохотал. Дуг присоединился к нему, периодически качая головой. Рэд посмотрел на меня и закатил глаза, как бы спрашивая, что с ними происходит?

Я же не видела ничего смешного.

— Харв был твоим другом? — спросила я Лу.

— Да, — ответил он. По какой-то причине мой вопрос заставил его смеяться ещё громче. — Вы можете в это поверить? — спросил он, качая головой. — В смысле, вы можете представить, каким идиотом он был?

Я подумала, что это ужасная история, а когда посмотрела на Лу и на стеклянную витрину с оружием за его спиной, то почувствовала лёгкую дрожь.

Рэд продолжал смотреть на меня. Я думаю, он пытался прочитать мои мысли. Дуг теперь просто качал головой, но улыбка не сходила с его лица. Он подвинулся обратно к Шеннон.

— Может, чуть позже нам всем выйти на охоту, что скажете? — спросил Лу, глядя на Рэда.

— Ни за что! — быстро ответил Рэд. — Я останусь у камина. Вы не сможете заставить меня выйти на улицу в такую погоду!

Лу скривился. Похоже, ответ Рэда не угодил ему.

Меня снова накрыла дрожь. Может, из-за затянувшегося дня. Может, из-за оружия и истории Лу, в которой был убит его друг и которую он считал забавной.

Я встала и подошла к окну, высотой, практически, во всю стену. Ветер без остановки выл в тёмной ночи, иногда посылая в окно волну снега.

«Не позволяй себе волноваться из-за Лу, Ариэль, — приказала я себе. — Он в порядке. И он был очень мил, когда согласился приютить нас всех».

Я отругала себя за скептицизм. Я просто не привыкла к людям такого сорта. Это меня и смущало. Хотя, наверное, Лу просто старался быть дружелюбным. Скорее всего, из-за нас он чувствовал себя не в своей тарелке. Вот и всё.

Я отвернулась от окна и прошла на кухню. Она была большой, тёплой и вкусно пахла яблоками и корицей. Мне чем-то напомнила типичную кухню лыжного домика с тёмными деревянными панелями и открытыми стропилами над головой.

Что-то кипело в медной кастрюле на плите. Кроме того, посередине кухни я увидела уютный островок для завтрака с длинным деревянным столом, три деревянных кухонных шкафа и большое окно, затянутое занавеской.

Ева склонилась над двойной раковиной и мыла чашки, из которых мы пили кофе.

— Привет, — неуверенно произнесла я. Мой голос напугал её. Кажется, она о чём-то думала. Ева посмотрела на меня сквозь очки с металлической оправой.

— Прости, я забыла твоё имя, — тихонько сказала она, слегка покраснев.

— Ариэль, — повторила я. — Прости, что беспокою тебя, Ева, но мне всё ещё холодно. Можно мне выпить чашечку чая? Буду рада сделать всё сама.

— Без проблем, — ответила Ева, вытирая руки. — Так, давай посмотрим…

Она прошла мимо меня и протянула руку, чтобы открыть один из шкафов. Она встала на цыпочки и принялась перебирать содержимое каждой полки в поисках чая.

— Могу я помочь? — спросила я.

— Нет, я сейчас найду его, — Ева закрыла дверцу шкафа и открыла другую.

Меня внезапно осенило, что всё это очень странно.

Я имею в виду, что если это была кухня Евы, то почему она не знала, где находится чай?

— Чтоб тебя, Лу… Он никогда не кладёт вещи обратно на своё место, — внезапно сказала Ева, словно прочитала мои мысли. — Вот он! — Она достигла самого верха полки и выудила оттуда пачку пакетированного чая. — Это «Эрл Грей», ты не против?

— Да, замечательно, — я тепло улыбнулась Еве, но она будто сознательно избегала моего взгляда и быстро подошла к кухонному островку. Должно быть, Ева очень застенчива.

Я присела на один из стульев за островком, наблюдая, как Ева поставила чайник.

— Отличный дом, — похвалила я, изо всех сил стараясь начать разговор.

Ева не повернулась. Просто пожала плечами и добавила едва слышным голосом:

— Он довольно большой, поэтому здесь сильно сквозит.

В этот момент на кухню вошёл Дуг. Я была рада видеть его. Разговор с Евой как-то не заладился.

— Что случилось? — спросил он. — Я вдруг заметил, что ты куда-то пропала.

— Ну, вот ты меня и нашёл, — улыбнулась я ему. — Я решила выпить немного чая.

— Мне нужно подняться наверх, — перебила меня Ева, заправляя спереди торчащий лоскут фланелевой рубахи в джинсы. — Просто налей воды в кружку, когда чайник закипит.

— Спасибо, — сказала я, посмотрев на Дуга.

Ева молча вышла из комнаты.

— Она такая тихая, — заметил Дуг. — Они с Лу странная парочка, тебе не кажется?

— Наверное, — пожала я плечами.

Я начала говорить что-то другое, но остановилась. Мы с Дугом вскрикнули от удивления, когда позади нас раздался выстрел.

ГЛАВА 5

— Что это было? — вскрикнула я, ощущая бешеное сердцебиение.

С мгновение Дуг выглядел таким же испуганным, как и я, но потом он быстро переменился в лице. Стало снова старым добрым мистером Мачо.

— Это звучало как… — Дуг посмотрел на пол кухни позади себя. Я тоже обернулась и проследила за его взглядом.

— О, Боже!

Звук, который мы слышали, не был выстрелом. Это был щелчок мышеловки на полу. Крошечная коричневая мышка попалась в ловушку — металлический стержень зажал её шею. Маленькие чёрные глаза широко раскрылись, крошечные ножки яростно царапали по плоской деревянной части мышеловки.

А потом всё резко прекратилось.

Я отвернулась:

— Какой ужас.

Дуг засмеялся.

— Нет, я серьёзно, — мрачно сказала я. — Так ужасно войти прямо в свою ловушку, зная, что ты шёл к собственной смерти.

— Да, настоящий облом, — согласился Дуг, хихикая надо мной.

Он наклонился и поднял ловушку с мёртвым грызуном, зажатым внутри.

— Как тебе закуска к чаю?

— Тьфу. Ты очень грубый, — с укором произнесла я, качая головой. — Ты бесчувственный чурбан!

Мои слова заставили Дуга улыбнуться ещё шире. Он подошёл к двойной раковине, открыл дверцу под ней и выбросил мёртвую мышь в мусорный бак.

— Ну, может, я не такой чувствительный, как ты, Ариэль.

Я знала Дуга с третьего класса, задолго до знакомства с Шеннон. Мы привыкли разговаривать друг с другом таким вот образом, как брат и сестра.

— У меня не было выбора. Я должна быть чувствительной, — сказала я. — Родители назвали меня в честь Шекспира.

— Тебя зовут Шекспир?

Это была наша старая шутка. Мы использовали её миллион раз, но она до сих пор казалась нам остроумной.

Засвистел чайник. Я закинула волосы за спину и подошла к большой плите, чтобы приготовить себе чай.

— Я — «Ариэль-спрайт», — сказала я. — Смотри, ты разговариваешь со «спрайтом».

— Я бы мог пойти за «спрайтом» хоть сейчас. Умираю от жажды, — сказал Дуг. Он засмеялся и хлопнул рукой по стойке.

Размышляя, надоест ли нам когда-нибудь эта ужасная шутка, я поднесла чайник к чашке и налила кипятку. Потом бросила пакетик с чаем. Вглядываясь в темноту через окно кухни, я увидела, что снег продолжает тяжело падать на землю. Небо за заснеженными деревьями сильно почернело. Ветер всё продолжал завывать.

— Не знаю, что тебя так радует, — сказала я Дугу, чувствуя сильное волнение. — Но мне кажется, что мы никогда отсюда не выберемся.

— Да ладно тебе, к утру дороги расчистят, — ответил Дуг. — Всё будет нормально.

Я собиралась сказать ему, что он не был таким уверенным, каким хотел показаться. Иногда мне хотелось, чтобы он бросил позу крутого парня и позволил себе быть таким, каким он был на самом деле. Но потом подумала, что тогда мы оба локти себе кусать будем.

— Эй, что между тобой и Рэдом? — спросил Дуг, намеренно меняя тему разговора. Он плюхнулся за стол напротив меня.

— О чём ты? Ничего, — я сделала глоток чая и обожгла язык.

— Я видел, как он смотрит на тебя, — Дуг явно поддразнивал меня. — Ты знаешь, я проверяю тебя.

— Дай мне передышку, — сказала я. — Рэд — хороший парень. Он мне вроде как нравится. Наверное.

— Парень спас наши жизни, заметив это место, — теперь уже серьёзным голосом добавил Дуг.

Я хотела выразить согласие с ним, но нам помешал ещё один громкий звук. Определённо это не был выстрел или щелчок мышеловки. Звук исходил из гостиной, и, было похоже, что крыша рушится вниз!

Мы с Дугом выскочили из-за стола и выбежали в гостиную. Лу с обеспокоенным выражением лица стоял посреди комнаты, держа в руке пивную банку. Рэд и Шеннон стояли у камина. Оранжевое пламя освещало их перекошенные от страха лица, плясало на них, заставляя светиться.

— Что это было, Лу? — спросила Ева, стоя наверху лестницы.

— Звучало так, будто что-то упало возле входа, — крикнул ей Лу.

Он бросил пивную банку на столик и пересёк комнату на шатающихся ногах. Вероятно, выпитое пиво сыграло свою роль.

Мы вчетвером столпились прямо за ним, когда Лу потянулся к большой входной двери. Порыв ледяного воздуха ворвался внутрь, словно поджидал всё это время, когда будет открыта дверь. Лу поплёлся назад, держась за дверную ручку. Потом наклонился вперёд, выглядывая на крыльцо.

— Это ветка дерева, — сказал Лу и принялся ругаться во всю глотку. Когда он повернулся к нам, его бородка и волосы были усеяны большими белыми снежинками. — Большая ветка дерева, — повторил он нам. — Наверное, не выдержала тяжести снега.

— Пожалуйста, закройте дверь, — дрожа, попросила Шеннон.

Лу высунул голову обратно. Ещё один сильный порыв ветра вторгся в гостиную, прихватив с собой немного снега.

— Она свалилась на козырёк крыльца, — крикнул нам Лу. — Повезло, что упала не на крышу дома. — Он закрыл за собой дверь, потом потряс головой, смахивая с неё комья снега.

— Давайте уберём её оттуда? — предложил Дуг. — Заодно подкачаюсь.

Он направился к шкафу с одеждой.

— Да. Спасибо, — Лу вопросительно взглянул на Рэда. — Ты поможешь?

— Конечно, нет проблем, — отозвался Рэд, но не с таким энтузиазмом, как Дуг, на котором уже была лыжная куртка, и он возвращался к входной двери.

Лу стянул с крючка возле двери пуховик с эмблемой какого-то лыжного клуба и накинул его, громко застегнув молнию. Мне показалось странным, что рукава пуховика коротки для Лу.

Он вместе с парнями исчез за входной дверью. Мы с Шеннон пошли на кухню, чтобы спрятаться от холодного воздуха. Я налила ей чай, и мы, вернувшись в гостиную, удобнее устроились с чашками у камина. Снаружи через окно до нас долетали голоса Дуга, Рэда и Лу, когда они, приложив все усилия, старались убрать ветку с крыльца.

— Думаю, на сегодня хватит волнительных приключений, — пробормотала Шеннон, уставившись в огонь.

— Это был очень долгий день, — согласилась я. По какой-то причине я подумала о Рэнди. Интересно, что он делал прямо сейчас? Волновался ли он обо мне?

«О чём ему беспокоиться? — спросила я себя. — Ты в тепле и безопасности, Ариэль».

Тогда почему я не чувствовала себя в безопасности? И почему не могла согреться, даже когда сидела у камина и пила горячий чай?

— Рэд действительно хорош, — произнесла Шеннон, кинув на меня многозначительный взгляд.

Я пожала плечами.

— Да, он очень милый парень.

Снаружи раздался грохот. Наверное, парням вместе с Лу наконец-то удалось убрать ветку с козырька.

— Как думаешь, Лу… ну знаешь, он нормальный? — поинтересовалась Шеннон. Я заметила, как сильно она нервничает, поэтому старалась быть весёлой и бодрой.

— С его стороны было очень мило принять нас вот так, — ответила я, но тут мои глаза поднялись наверх, к оленьим трофеям. Я вспомнила ужасную историю Лу и то, какой забавной она ему показалась.

Через несколько минут входная дверь с шумом распахнулась. Дуг, Рэд и Лу ворвались в комнату. Их лица покраснели от мороза.

— Я же сказал тебе, дай мне потянуть! — сердито ругался Лу на Дуга. — У тебя проблемы со слухом или что?

— В следующий раз ты можешь убрать своё собственное дерево, — с вызовом бросил ему Дуг, стоя напротив него.

— Всё в порядке? — спросила сверху Ева. Почему она не спустилась и не присоединилась к нам с Шеннон у камина?

— Да. Думаю, что да. Просто у Большой шишки есть маленькие проблемы, — Лу впился взглядом в Дуга. — Но мы убрали эту штуку! — крикнул он Еве и смахнул снег со своей обуви. Потом расстегнул заедающую молнию, с трудом стянул пуховик, сидящий на нём не по размеру, и повесил обратно на крючок.

— Лу и Дуг — плохая комбинация, — прошептала я Шеннон. Она посмотрела на Дуга и молча кивнула в знак согласия, добавив так же шёпотом:

— Особенно когда Лу смотрит на меня как голодный щенок. Ты ведь знаешь, каким ревнивым может быть Дуг.

— Лу выпил, — прошептала я. — Очень сильно, я думаю. Делу это не поможет.

— Мы должны заставить Дуга остыть, — тихо добавила Шеннон. — Иначе рискуем оказаться на улице.

Она подошла к Дугу и взяла его за руку, чтобы успокоить. Через некоторое время Дуг и Лу, казалось, снова помирились. Мы все, за исключением Евы, расселись у камина, с аппетитом поглощали чили и слушали рассказ Лу о том, как однажды он оказался в буре, похуже этой, в компании трёх красивых женщин. Когда Лу рассказывал историю, то не сводил глаз с Шеннон.

Потом он исчез на кухне и вернулся оттуда с ещё одной банкой пива.

— Вам, обезьянки, так повезло, — сказал он, стоя перед камином. Край фланелевой рубашки вылез спереди у него из-под брюк, каштановые волосы были всё ещё мокрыми и спутанными от снега.

— Мы попали в такую метель, что нельзя назвать везением, — буркнула Шеннон с другого конца дивана.

— Да, но ведь в этот уикенд вам удалось покататься на лыжах, верно? — Лу принялся помешивать угли кованой кочергой. — Раньше я тоже любил кататься на лыжах. Пока не встретил Еву. С тех пор на лыжи я не вставал.

Мне показалось это странным. А как же эмблема лыжного клуба на внешней стороне его куртки?

Это всё доказывало. По крайней мере то, что куртка точно не принадлежала Лу.

Ну и что с того?

Что это доказывало?

Почему я так подозрительно ко всему относилась? Наверное, всё дело во мне, подумала я.

Возможно, проблема была в том, что я сильно устала. Я этого просто не осознавала до определённой минуты, пока меня не окутала какая-то усталость. Я не могла пошевелиться.

Лу рассказывал о какой-то давней лыжной поездке. Его голос то входил, то пропадал из моего сознания.

— И этот сбрендивший придурок сломал ногу меньше, чем за тридцать секунд, — чётко услышала я окончание его якобы забавной истории.

Я съела последнюю ложку чили, извинилась и отнесла тарелку на кухню, где Ева деловито положила посуду и столовое серебро в посудомоечную машину.

У Евы было самое несчастное выражение лица. Мне показалось, что она вот-вот готова была разрыдаться. Но её лицо изменилось, когда она увидела меня, и тут же развернулась ко мне.

Я попросила Еву показать мне, где я могу лечь спать, а потом последовала за ней вверх по скрипучей деревянной лестнице. Наверху было намного теплее, чем внизу. Когда мы зашагали по узкому коридору, я успела окинуть взглядом своих друзей через балконные перила.

Шеннон крепко прижалась к Дугу на диване, Рэд помешивал поленья в камине, а Лу рассказывал очередную байку, активно жестикулируя с банкой пива в руке. Его голос эхом отдавался от деревянных стропил, а глаза продолжали буравить Шеннон.

— Думаю, вещи ты можешь оставить здесь, — сказала Ева, распахнув дверь и щёлкнув выключатель.

Я прошла следом за ней в маленькую гостевую спальню, стены которой были окрашены в белый цвет. Занавешенное окно выходило на крыльцо. Рядом с ним стояла двуспальная кровать, комод и деревянный стул.

— Береги голову, — предупредила Ева, указывая на крутой наклон потолка.

— Одеяло выглядит очень уютно, — обрадовалась я, увидев тёплое тёмно-бордовое одеяло на кровати. Я не могла дождаться, когда разденусь и залезу под него.

— Если тебе что-то понадобится, просто кричи, — сказала Ева и вышла, прежде чем я успела поблагодарить её.

Мне не потребовалось много времени, чтобы снять с себя всю одежду. Я достала из сумки ночную рубашку и накинула её на себя, выключила свет и забралась под одеяло. Кровать была мягкой и не слишком холодной. Пружины скрипели от каждого моего движения, но я была настолько измотана, что мне было всё равно. Наконец, оказавшись под большим стёганым одеялом, я почувствовала себя в безопасности.

Я, должно быть, заснула в ту самую минуту, когда моя голова коснулась мягкой перьевой подушки. Не знаю, как долго я проспала без сновидений. Не думаю, что я даже ворочалась во сне.

Разбудил меня хлопок входной двери.

Я проснулась и села на кровать. Прислушалась.

Кто-то не то пришёл, не то, наоборот, вышел из дома. Моё сердце заколотилось, я выбралась из-под одеяла и подошла к окну. Прижав лоб к холодному стеклу, я посмотрела на крыльцо и покатую лужайку перед домом.

Там никого не было.

Снег продолжал падать, но теперь уже мелкими хлопьями. Он искрился и был слишком ярким, чтобы казаться настоящим. У меня возникло чувство, что я была во сне, что всё это — нереально.

Что скоро я проснусь и обнаружу себя в постели.

Внизу раздался скрип половиц. Кто-то вошёл в дом и теперь ходил по гостиной.

Я на цыпочках подошла к двери спальни, открыла её и так же тихо прокралась к балконным перилам.

Огонь в камине почти погас. Тёмно-красные угли всё ещё трещали и шипели среди чёрных теней, которые когда-то были поленьями.

Ещё один скрип половицы. Кашель.

В гостиной не горел свет. Кто бы это ни был, но он решил прогуляться по темноте.

Я окончательно потеряла самообладание и закричала. Кто пришёл в дом в такую ночь? Кто ползал по гостиной с выключенным светом?

Я подпрыгнула от звука чего-то разбивающегося на нижнем этаже. Кто-то пытался разрушить это место? Или же кто-то просто вломился сюда?

Я подумала, что если в доме погасить все огни, то он будет выглядеть довольно безлюдным. Может, какой-то бродяга заплутал в лесу и решил переждать вьюгу в этом доме?

В моей голове закружилась сотня ужасных картинок. Люди в масках с окровавленными топорами и бензопилами.

Я дрожала. На балконе действительно было холодно. Я решила вернуться обратно под тёплое и безопасное одеяло.

Я развернулась и зашагала обратно в свою комнату. Дойдя до двери, я замерла. У меня перехватило в горле дыхание.

Шаги. Кто-то приближался.

Кто-то поднимался ко мне по лестнице.

ГЛАВА 6

Моим первым порывом было желание броситься обратно в свою комнату, закрыть дверь и спрятаться под одеялом. Но любопытство оказалось сильнее страха.

Шаги приближались. Деревянная лестница громко скрипела.

Моё сердце заколотилось ещё сильнее. Я стояла в дверном проёме, вглядываясь в темноту и готовясь нырнуть обратно в комнату, если злоумышленник был кем-то опасным.

Тёмная фигура появилась на вершине лестницы. В тот момент я поняла, что задерживаю дыхание. Я молча продолжила смотреть вперёд.

Оказавшись у балкона, незнакомец быстро зашагал. Он оказался прямо передо мной.

Я подумала о том, чтобы уйти, но стояла здесь слишком долго. Было поздно.

Фигура остановилась передо мной, прислонившись ко мне в темноте.

— Рэд! — прошептала я.

Он поднёс палец к губам.

— Тссс, — Рэд положил руки мне на плечи и завёл обратно в мою комнату, закрыв за собой дверь.

— Рэд, у тебя замёрзли руки! Что ты делал?

Очередным жестом он попросил меня говорить тише. Я вслепую прошла вперёд, пока не уткнулась на тумбочку и не нажала выключатель на лампе.

Рэд был в своей куртке. Его ярко-красные уши ещё не отошли от холода.

— Почему ты не спишь? — шёпотом спросил он, расстегнул молнию и скинул куртку.

Мне было холодно, поэтому я залезла под одеяло.

— Ты разбудил меня, — ответила я ему так же шёпотом. — Я услышала, как хлопнула входная дверь. Куда ты ходил? Уже, наверное, далеко за полночь.

Рэд опустился на край моей кровати и потёр свои руки, чтобы согреть их.

— Я не мог заснуть, — объяснил Рэд, рукой закинув назад свои волнистые рыжие волосы. Он был похож на маленького мальчика, когда так делал. Я поймала себя на мысли, что он мне очень нравится. — Моя комната дальше по коридору, рядом со спальней Лу и Евы, — продолжил Рэд, нервно поглядывая на дверь. — Я слышал их через стену. Они кричали друг на друга, о чём-то споря.

— Они женаты, — напомнила я, подтягивая одеяло к подбородку. — В браке люди постоянно спорят.

— Нет, не так, — покачал головой Рэд. Он наклонился ко мне и взволнованно прошептал. — Это был не просто спор. Это была настоящая драка. По крайней мере, я слышал, как Лу ударил Еву.

— Ты уверен?

— Да, я хорошо расслышал этот хлопок. Потом Ева громко вскрикнула. Лу прокричал ей что-то в ответ, и всё стихло.

— Стихло? Что ты имеешь в виду? — спросила я, почувствовав холод, несмотря на тёплое одеяло.

— То и имею. У них в комнате воцарилась тишина. Я больше не мог их слышать. Они не издавали ни звука. Это было так страшно, Ариэль.

— Это просто ужасно! Думаешь, с Евой всё нормально? От Лу у меня мурашки по коже. Из-за чего они поссорились? Мы должны убираться отсюда! — слова бессмысленным потоком вылетели из меня. Я уже начинала паниковать.

— Я не знаю. Мне ничего не было слышно, — Рэд поднялся и принялся расхаживать взад-вперёд возле моей кровати. — Я старался ничего не слышать. Я просто хотел поспать, ну… ты понимаешь. А когда Лу ударил Еву, и у них в комнате стало очень тихо, я не на шутку перепугался.

— Что же нам делать? Как думаешь, может нам позвонить в полицию? — у меня закружилась голова. Я не могла здраво рассуждать.

— Не знаю. Я так не думаю, — задумчиво ответил Рэд. — Может, потом они пошли спать? Может, Лу не ударял Еву? Хотя этот звук был очень похож на пощёчину. Я просто сидел на своей кровати и прислушивался. Тишина пугала меня больше, чем их ругань. Я не мог оставаться в своей комнате, поэтому спустился и прогулялся по снегу.

— Разве на улице не холодно? — удивилась я.

— Всё не так плохо, — Рэд повернулся ко мне. — На самом деле там очень красиво. Снег настолько белый и чистый, и совсем не похож на настоящий. Да и ветер утих, поэтому на улице спокойно. Мне нужно было развеяться. Я… я… Я думаю, Лу немного спятил.

— Он очень много выпил, — напомнила я.

— Я думал, что он с Дугом точно подерётся. Весь вечер Лу дразнил его, пытаясь спровоцировать. Не могу дождаться, когда мы выберемся отсюда, — пробормотал Рэд, откинувшись на спинку кровати.

— Ну, с другой стороны, мы не застряли в холодной машине, — сказала я, а потом добавила. — Спасибо тебе.

Кажется, это его обрадовало. Рэд широко улыбнулся мне, отчего у его глаз образовались морщинки.

Он наклонился вперёд и приблизил своё лицо.

А потом начал целовать меня.

Я поцеловала его в ответ.

Тогда поцелуй Рэда стал каким-то уверенным, он обхватил меня руками за талию, но я прервала поцелуй, отстранившись в сторону.

— Нет, Рэд. Я не думаю, что нам следует, — вымолвила я, ощущая бешеное сердцебиение.

Наверное, это сильно расстроило его, но через секунду Рэд откинулся обратно на спинку кровати и пожал плечами.

— Прости.

— Не нужно извиняться, — успокоила я его, внезапно почувствовав себя круглой идиоткой. — Я просто не думаю, что мы должны…

— Ты права, — поддержал он меня, но тут же покраснел.

Он выглядел так мило, что мне снова захотелось притянуть его к себе и поцеловать. Мне нравилось, что он был таким.

— Увидимся утром, — сказал он. — Я уверен, что дороги успеют расчистить.

Он скрылся в коридоре, закрыв за собой дверь. Я сидела на кровати, продолжая думать о Рэде.

Я всё ещё ощущала его губы на своих. Я решила, что он и правда замечательный парень.

Лучше, чем Рэнди.

Закрыв глаза, я опустилась на подушку.

Когда я их открыла, было уже утро.

Я проснулась в каком-то замешательстве. Мне потребовалось некоторое время, чтобы понять, где я нахожусь. Почуяв запах жареного бекона снизу, я ощутила сильный голод.

С трудом вытащив себя из тёплой постели, я подошла к окну, покрытому инеем, и посмотрела наружу. Яркое солнце заставило меня зажмуриться. Снег прекратился, но сильные порывы ветра поднимали его комьями в воздух. Глубокие сугробы, прислонившиеся к деревьям, образовывали гладкие, сверкающие белоснежные холмы.

Я перевела взгляд в сторону дороги, но из-за бесконечного белого моря разглядеть её мне не удалось. И не было никаких признаков дорожной бригады.

Услышав голоса в гостиной, я принялась рыться в своём рюкзаке. На кровать я выложила последний чистый комплект одежды: зелёные вельветовые брюки, футболку и свой самый тяжёлый свитер. Расчесав волосы, я заплела их в аккуратный хвост и поспешила вниз на завтрак. Запах жареного бекона сводил меня с ума!

— Эй, а вот и блондиночка. Доброе утро, яркие глазки, — весело поприветствовал меня Лу.

Он стоял у плиты, присматривая за яичницей на большой сковороде. На нём была всё та же красная фланелевая рубашка, на этот раз не заправленная в мешковатые чёрные брюки. Шеннон, Дуг и Рэд уже сидели за столом, тихо отпивая кофе.

Солнечный свет, проникающий внутрь через высокое кухонное окно, был почти ослепительно ярким.

— Снег прекратился! — радостно оповестила меня Шеннон, будто я этого ещё не заметила.

— Снегоочистители должны объявиться в любое время, — сообщил Лу, подойдя к столу с большой сковородой жареной яичницы, которую он принялся выкладывать нам в тарелки большими порциями. — Помоги себе, блондиночка. Наливай апельсиновый сок, — сказал он, указывая на коробку на столе.

Я поблагодарила его и налила себе большой стакан.

— По радио объявили, что надвигается ещё одна буря, — сообщил Дуг с набитым яичницей ртом. — Мы должны уехать как можно быстрее.

— Вам, индюшкам, лучше дождаться рабочую бригаду со снегоочистителями, — предостерёг Лу. — На колёсах вашей машины ведь нет цепей, верно?

— Нет, — кивнул Дуг, протягивая руку через стол за второй порцией яичницы с беконом.

— Ну конечно. Вас не беспокоит практичность, не так ли? — усмехнулся Лу. — Ладно, можете взять цепи у меня. Без них у вас ничего не получится. Сегодня утром я ненадолго вышел из дома, так вот могу сказать, что сугробы такие же высокие, как и я!

— Ого, — добавила я из вежливости. Это было лучшее, что я могла сказать. Мой мозг полностью ещё не проснулся.

Я вдруг заметила, что с нами не было Евы.

— А где Ева? — полюбопытствовала я.

Лу поднёс горячую сковородку к раковине и залил её горячей водой.

— Я забочусь о здоровье моей лучшей половины, — ответил он, не оборачиваясь. — Я разрешаю ей поспать.

Мы с Рэдом переглянулись. У меня внутри всё перевернулось, когда я вспомнила, что он слышал ночью.

Я ковырялась в яйцах, но аппетит вдруг пропал. Мне стало интересно, как там Ева.

«Слава Богу, совсем скоро мы выберемся из этого места, — подумала я с облегчением. — И мы никогда больше не увидим этих людей».

Эта мысль меня заметно приободрила. Все, казалось, были с хорошим настроением, поскольку знали, что скоро вернёмся домой, обратно в Шейдисайд.

После завтрака Дуг направился в гостиную, чтобы взять свою куртку.

— Куда направляешься, Большой парень? — спросил Лу, следуя за ним.

— Хочу проверить, как там машина, — ответил Дуг.

— Пустая трата времени, — заявил ему Лу. — Лучше дождаться рабочую бригаду.

— Ну, я просто хочу посмотреть, заведётся ли старая развалина, — сказал Дуг, натягивая ботинки. — Двигатель довольно слаб. Возможно, мне понадобится неслабый толчок.

— Я пойду с тобой! — вызвалась я. Мне хотелось подышать свежим воздухом. — Я с детства не видела таких глубоких сугробов.

— Эй, я тоже пойду, — Рэд схватил свою куртку.

— На меня не рассчитывайте, — отказалась Шеннон. — Ева не спустилась вниз, поэтому я помогу Лу с посудой.

Тот благодарно улыбнулся ей. Он последовал за ней на кухню, чеша бородку обеими руками. Потом остановился в дверях кухни и обернулся.

— До сих пор не пойму, к чему такая спешка, — обратился он к Дугу, качая головой. — Ты самый упрямый осёл из всех, кого я знаю. Хорошо, что я не твой отец.

— Я тоже рад, — пробормотал Дуг. — Я просто хочу начать хотя бы с чего-нибудь. Мы не попытаемся уехать, пока ремонтники не расчистят дорогу.

Мне стало интересно, почему Лу не хочет отпускать Дуга, чтобы тот проверил машину? Почему он так рьяно мешает нам выйти на улицу? Казалось, будто Лу пытается удержать нас.

Но это была безумная мысль.

Я обернула синий шерстяной шарф вокруг своей шеи, опустила лыжную шапку на уши и вышла следом за парнями.

Снег не издавал ни звука, пока мы спускались вниз по наклонному переднему дворику. Это напомнило мне прогулку по тесту. Очень холодному тесту. Настолько мокрым и тяжёлым был снег.

— Он выше моих ботинок! — вскрикнула я.

— Вот и отлично! — отозвался Дуг. Он наклонился, зачерпнул большую пригоршню снега и быстро слепил снежок. Он игриво бросил его в меня, но я успела уклониться, и снежок пролетел над моей головой, приземлившись обратно в снег.

— Давайте попробуем пробежаться, — предложил Рэд и попытался побежать, высоко поднимая тощие ноги и скользя на каждом шагу, пока не угодил лицом в снег.

— Это плохая идея, — засмеялась я, пытаясь помочь ему подняться на ноги, но Рэд застал меня врасплох и потянул к себе, отчего я завалилась прямо на него сверху. Мы оба засмеялись, а потом продолжили катиться по снегу. Это было такое прекрасное чувство!

— Эй, перестаньте валять дурака, — раздражённо попросил Дуг.

— Что с тобой? — спросила я, поднимаясь на ноги и отряхивая снег с куртки.

— Это всё очень серьёзно, напрягся Дуг. — Ты хочешь выбраться отсюда или нет?

— Нет, я хочу остаться здесь на весь день и проваляться в снегу, — с сарказмом ответила я ему. — Снег настолько глубокий, что ему трудно сопротивляться.

Рэд поддержал меня смехом.

— А ты сопротивляйся, — пробормотал Дуг.

Мы почти добрались до дороги. Во всяком случае, нам так казалось. Сугробы были настолько глубокими, что сложно было сказать, где заканчивался склон, и начиналась дорога.

— Мы ведь оставили машину где-то здесь, недалеко от поворота, — вспомнил Дуг. Он прижал руку ко лбу, чтобы защитить глаза от яркого белого снега.

Мы с Рэдом зашагали следом за ним до поворота, отряхивая снег со своих штанов.

Неожиданно Дуг остановился. Его рот широко раскрылся, взглядом овладела растерянность.

Я проследила за ним. Дорога поворачивала один раз, а потом тянулась прямо. Поворот был засыпан снегом, но его можно было разглядеть.

— О, нет! — вскрикнула я, осознав, что же увидел Дуг.

Наша машина исчезла.

ГЛАВА 7

Мы втроём молча уставались на пустую дорогу. Я вспомнила своего отца, который просил меня посмотреть на лист белой бумаги.

Порыв ветра стряхнул снег с деревьев, но я не могла оценить эту красоту.

В тот момент я чувствовала только страх.

Дуг и Рэд побежали к началу поворота, я бросилась следом за ними. Там, где выпрямлялась дорога, на другой её стороне был глубокий овраг.

— Мы ведь остановились у этого дерева, — растеряно пробормотал Дуг, указывая на ель. Из его рта вырывались крупные клубы пара. Он сделал шаг, издав громкий хруст.

Рэд подбежал к краю оврага и посмотрел вниз.

Здесь было так пустынно. Кто мог прийти и украсть машину Дуга? Тем более в такую невероятную метель.

— Вот оно что! — закричал Рэд, указывая на дно оврага.

Мы с Дугом бросились к нему и уставились вниз, куда был направлен палец Рэда.

Ну конечно, там, на самом дне оврага, мы увидели заваленную на бок машину, наполовину торчащую из снега.

— Не могу поверить! — воскликнул Дуг, сжав свои крепкие руки в кулаки. — Я ведь припарковался подальше от оврага. Я помню, как делал это.

— Может быть, дорожники прибыли сюда рано утром и случайно столкнули машину снегоочистителем? — предположил Рэд, вытирая снег с лица тыльной стороной перчатки.

Мы с Дугом оглядели дорогу.

— Её никто не чистил, — сказала я. — Снег абсолютно гладкий.

— Тогда, может, сильные порывы ветра перевернули туда машину? — задумчиво произнёс Рэд.

Или Лу подтолкнул её, подумала я.

Конечно, это было глупо. Но невозможно контролировать то, что неожиданно появляется в твоём сознании.

Когда мы ещё были в доме, Лу отговаривал нас ехать так рано, а потом и вовсе не давал выйти из дома, чтобы мы проверили на автомобиль.

Почему?

Потому что он столкнул нашу машину в овраг?

Потому что он хотел задержать нас здесь по какой-то причине?

Прекрати. Прекрати. Прекрати.

Я знала, что должна выбросить эти мысли из головы. Но я продолжала думать, что мы в ловушке. Мы в ловушке чёрт знает где. С незнакомцами.

С незнакомцами, у которых есть оружие.

— Что теперь? Мы в ловушке, — обречённо вздохнул Дуг, эхом повторив мои мысли. На этот раз он не надел маску мачо. Он действительно выглядел расстроенным.

— Нет, погоди. Лу может отвезти нас в город, — сказала я, оттаскивая Дуга от края оврага. — Я уверена, что мы можем одолжить его машину или сесть на автобус, который доставит нас туда.

— Кажется, твоя машина не сильно пострадала, — заметил Рэд, посмотрев на Дуга. Его щёки стали ярко-красными от холода. — Мы могли бы вызвать эвакуатор. Возможно, они смогут вытащить твой «Плимут». Может, даже сегодня.

Дуг засомневался в его словах. Я потащила его за руку.

— Пойдём. Давай вернёмся в дом и позвоним. Ничего не изменится, если мы и дальше продолжим стоять здесь и жалеть себя.

Из дома Лу мы вышли в таком хорошем настроении, надеясь, что совсем скоро вернёмся домой. А теперь плелись обратно в несчастной тишине.

Я опустила голову, стараясь избежать ослепляющего солнечного света. Я подумала о своей спальне дома, о том, чем были заняты в этот момент мои родители. Я сказала себе, что к вечеру обязательно вернусь домой.

Но я не была уверена, что сама верю в это.

Лу радостно поприветствовал нас у входной двери.

— Эй, мои маленькие снежные кролики, я поймал нам ланч, — сказал он и поднял вверх мышеловку с только что убитым грызуном. Ловушка раздавила мышь посередине, и некоторые её внутренности сочились на снег. Широкая улыбка растянулась на лице Лу. — Почти расплющила маленькую присоску пополам!

— Лу, дай нам передохнуть, — отмахнулся Рэд, снимая свою шапку.

— Это слишком отвратительно, — добавила я. Когда мы вошли внутрь, моим глазам потребовалось время, чтобы привыкнуть к гостиной после яркого снега.

— Эй, в чём ваша проблема? — поспешно спросил Лу, опустив мышеловку.

— Наша проблема в том, что моя машина оказалась в овраге, — хмуро ответил Дуг. Он посмотрел вниз, увидел, как капает воду на ковёр возле шкафа и прислонился к стене, чтобы снять ботинки.

— Упала на самое дно? — уточнил Лу, исчезнув в другой комнате. Я надеялась, для того, чтобы выбросить мышь.

— Да, она наполовину в снегу, — ответил Дуг.

Внезапно над нами на балконе появилась Шеннон, расчёсывая рыжие волосы.

— Что случилось, ребята? Мы готовы ехать?

— Не совсем, — крикнула я ей, чувствуя тяжесть в животе. — Автомобиль разбит вдребезги. Он упал в овраг.

— Как? — вскрикнула Шеннон.

Прежде чем кто-то из нас смог ответить, в гостиную вышел Лу, который вытирал руки о полотенце.

— Ты уверен, что сдал тест на парковку? — спросил он Дуга, ухмыляясь во весь рот.

— Эй… — Дуг не оценил шутку. Я поняла, что он хотел ударить Лу, но каким-то образом смог удержать себя в руках.

— Может, машину можно вытащить? Я знаю, в городе есть эвакуатор, — сказал Лу. Он бросил полотенце на диван, подошёл к телефону на столике в углу и принялся листать жёлтые страницы телефонного справочника. — Они, наверное, очень заняты сегодня. Мне кажется, ты не один такой придурок, которого угораздило застрять в такую метель. — Он нашёл номер телефона. — Чёрт возьми, с таким же успехом я могу дозвониться до них.

Лу снял трубку и поднёс её к уху. Улыбка моментально исчезла с его лица.

— Эй, — он принялся лихорадочно нажимать кнопки на телефоне. — Что такое?

Потом повернулся к нам с нахмуренными бровями.

— В чём дело, Лу? — спросила я, уже зная, что он ответит.

— Телефон не работает. Я думаю, линия накрылась.

ГЛАВА 8

Лу громко выругался и бросил трубку.

— Не могу поверить! — проревел он. — Во время метели телефон был в порядке, но стоило ей утихнуть, как он сломался. Какой в этом смысл?

Он сердито поднял трубку и ударил её о стену.

— Успокойся, Лу, — испуганно сказал Рэд.

— Наверное, лёд на телефонных проводах, — спокойно сказал Дуг. Думаю, ему нравилось видеть Лу таким разозлённым.

Мы все наблюдали за Лу, когда он принялся расхаживать взад-вперёд по гостиной и ругаться насчёт телефона. Я решила, что мои подозрения насчёт него были неверны. Было очевидно, что Лу не толкал машину Дуга в овраг. Если бы он хотел задержать нас здесь по какой-то причине, то навряд ли стал так сильно расстраиваться из-за телефона.

Однако от этой мысли мне не полегчало. В животе всё ещё сохранялось тяжёлое чувство. Я до сих пор чувствовала себя в ловушке.

Без машины. Без телефона.

Без обратной дороги домой.

Думаю, Шеннон увидела, как я расстроилась, поэтому спустилась вниз и села рядом со мной на диване, при этом ободряюще улыбаясь мне и похлопывая по спине.

Это было похоже на какое-то переключение, ведь теперь сама Шеннон пыталась подбодрить меня!

— Что будет дальше? Выйдут из строя светофоры? — продолжал кричать Лу, не обращаясь ни к кому из нас в частности. — Из-за одной маленькой метели всё разваливается на куски! — Он принялся яростно почёсывать бороду и сыпать проклятиями.

— Должен быть другой способ добраться до ближайшего города, — тихо сказала я, пытаясь пресечь его разглагольствование и брань.

— Ну, если эти ленивые идиоты из дорожных работ когда-нибудь проедут по дороге снегоуборочной машиной, то мы могли бы взять мой джип! — воскликнул Лу.

У Дуга отвисла челюсть.

— У тебя есть джип?

— Да, он стоит в сарае, — пробормотал Лу.

— Он с полным приводом? — уточнил Дуг. — Мы сможем уехать на нём в город?

— А ведь он прав, — быстро согласился с ним Рэд.

Лу покачал головой, затем снова поднял трубку и отшвырнул её, когда ничего не услышал.

— Ни за что, — он зашагал к своему кожаному креслу. — Снег слишком глубокий. У нас ничего не получится, будь мой джип хоть восьми приводным. Высота многих сугробов почти достигает наших голов.

— Бьюсь об заклад, мы могли бы это сделать, — взволнованно продолжал настаивать Дуг. — Джипы ведь созданы для таких дорог.

Лу в негодовании уставился на Дуга.

— Мистер Эксперт, — пробормотал он себе под нос.

— Стоит попробовать, тебе не кажется, Лу? — с охотой в голосе спросил Рэд.

Лу запустил руку в свои спутанные сальные волосы.

— Даже не знаю…

— Давайте просто попробуем! — не выдержала я. — Мы должны добраться до телефона, чтобы позвонить своим родителям и сообщить им, что произошло.

— Да. Они будут в бешенстве, — добавила Шеннон.

— Я бы не хотел, чтобы твоя мама была в бешенстве, — передразнил её Лу детским голоском. — Ладно, давайте опробуем мой джип. По радио передали, что к нам надвигается ещё одна метель. Будет здорово, если вы, индюшки, вернётесь домой до того, как попадёте в неё.

— Хорошо! — восторженно вскрикнула я, вскакивая на ноги. — Давайте сделаем это!

— Придержи лошадей, — нахмурившись, прервал меня Лу. — Сначала мне нужно кое-что сделать. Почему бы вам для начала не собрать свои вещи, а потом выйти на улицу, чтобы скоротать время за игрой в снежки? Я выйду сразу же, как только освобожусь.

— Звучит неплохо, — кивнула я. Я была так счастлива, что совсем скоро мы сможем убраться отсюда!

— Только помните, что нельзя есть жёлтый снег, — и Лу загоготал, как будто сказал что-то действительно смешное.

— А в городе есть прокат автомобилей? — спросила его Шеннон.

— Конечно. Должен быть, — ответил Лу. Он проверил телефон ещё раз, потом выругался и направился на кухню.

Мы вчетвером поспешили наверх за своими сумками. Нам потребовалось около двух минут, чтобы собраться. Думаю, всем не терпелось как можно скорее выбраться из этого дома.

Мы с радостью спустили свои сумки вниз, оставив их возле кухонной двери, потом накинули куртки и сапоги и вышли на улицу, чтобы подождать Лу. Несколько серых облаков медленно проплыли на север, однако большая часть неба всё ещё оставалась ярко-синей. Нежные волны снега, покрывающие лужайку, были сверкающими и красивыми.

За домом располагался сарай из старого дерева, который выглядел так, будто его не красили сто лет. На наклонной крыше огромной шапкой лежал белый снег, придавая сараю вид, словно он со старинной открытки.

За сараем тянулось замёрзшее озеро. Оно было полностью покрыто снегом, который искрился в свете позднеутреннего солнца.

— Жаль, что у нас нет коньков! Мы могли бы очистить немного снега и покружить по льду! — воскликнула я, потрясённая невероятно красочной сценой.

— Может быть, у них найдётся что-нибудь в сарае, — предположил Дуг, быстро шагая по снегу. Его ноги глубоко увязали в сугробах.

— У нас нет времени кататься на коньках, — напомнила ему Шеннон. — Мы уезжаем отсюда, забыл?

— Ура! — я радостно захлопала перчатками.

— Пригнись! — окликнул меня Рэд. Я не успела толком сориентироваться, как мне в плечо тяжело прилетел снежок. Я обернулась на смех Дуга.

— Хороший снежок! — крикнул он мне.

— Ну что ж, посмотрим, — ответила я ему, зачерпнув горсть плотного снега. Плотного, но влажного. Я смяла снежок, и бросила им в Дуга, но недостаточно сильно — комок плюхнулся в снег у его ног.

Шеннон целилась лучше. Она попала Дугу прямо в грудную клетку. Снежок с громким лопающимся звуком ударил его.

Не упуская случая подурачиться, Дуг повалился спиной в сугроб.

Это был сигнал начать бойню. В считанные секунды мы принялись обстреливать снежками друг друга. Мы только и успевали, что делать их и бросать, но довольно быстро, чтобы попасть в кого-нибудь. Я попала в цель один раз из пяти.

Мы с Шеннон объединились против Дуга и Рэда.

Дуг усердно запасал комочки, складывая их перед собой. Рэд предпочитал без остановки метать в нас снежки, не прилагая особых усилий, чтобы скомкать их как следует. Большинство его снежков не пролетали и половины намеченного пути, возвращаясь к Рэду обратно в виде снежной пыли.

— В десятку! — Шеннон красиво зарядила снежком прямо в лоб Рэду.

— Эй, никаких снежков со льдом! — запротестовал Рэд, потирая свой ярко-красный лоб.

— Там и не было льда. Просто я умею сильно бросать! — поддела его в ответ Шеннон.

Мы весело смеялись и хорошо проводили время, пока Лу не напугал нас, высунув голову из окна сарая. Всё это время мы думали, что он был в доме.

— У меня были кое-какие дела, — объяснил он нам. — Джип стоит здесь. Сложите свои вещи в него. Я возьму ключи от дома и скоро вернусь.

Я запустила последний снежок в Дуга, но он пролетел в трёх футах от него. Ладно, ладно. Я не самая лучшая метательница в мире. В конце концов, я занимаюсь наукой, а не спортом.

— Мы с Шеннон выиграли! — объявила я, войдя в дом и радуясь, что пришло время уезжать.

— Вы выиграли? — удивился Дуг. — Как? Принимая большинство ударов на себя?

Шеннон зачерпнула горсть снега и бросила ему в лицо. Они начали бороться, и Шеннон скользнула по его спине в глубокий сугроб.

— Хорошо, хорошо, тогда ничья! — завизжала она, пробираясь к дому, когда Дуг попытался снова повалить её в снег.

— Ладно вам, давайте собираться? — я указала наверх. — Кажется, скоро начнётся снег.

Ребята подняли головы. Тяжёлые тёмные облака заслонили голубое небо. Я вдруг почувствовала, что мне холодно, и я вся взмокла. Дотронулась до носа перчаткой, но ничего не почувствовала.

Мы взяли свои рюкзаки и перенесли их в сарай. Там было не так тепло, как дома. Твёрдый пол покрывала солома, а воздух был спёртым и сладким.

Рэд нашёл выключатель и щёлкнул его, озарив сарай светом флуоресцентной лампы, прикреплённой к одному из стропил. В серо-голубом мерцающем свете мы увидели джип. Не припомню, чтобы когда-либо я так радовалась при виде транспортного средства.

— Смотрите, снегоход! — Дуг указал на заднюю стенку сарая.

— Забудь о нём, — потребовала Шеннон, дёрнув его за рукав куртки. — Игра закончена, Дуг. Нам пора убираться отсюда.

Снаружи поднялся ветер, а небо стало ещё темнее. Я задумалась. Даже если мы доберёмся до какого-нибудь города, сможем ли мы сразу поехать домой, не попав в метель?

Я старалась не забивать себе голову.

Я бросила свой рюкзак в багажник джипа, как вдруг что-то привлекло моё внимание.

— Посмотри на номерной знак, — указала я Рэду. — Это знак Алабамы, а не Вермонта.

— И что с того? — усмехнулся Рэд.

— Ну как, почему на джипе Лу номерной знак Алабамы, когда он живёт в Вермонте?

— Многие люди покупают автомобили за пределами своих штатов, чтобы сэкономить на налогах, — объяснил мне Рэд. Он внимательно изучил номерной знак джипа. — Но ты права, Ариэль, это очень странно.

— Да кого это теперь должно волновать? — нетерпеливо вставил Дуг. — Мы уезжаем отсюда. Вот, что важно.

— Лу идёт, — сказала я.

Мы увидели, как Лу вышел из дома, на ходу застёгивая куртку, которая на сей раз была ему как раз. Лу пришлось наклонить голову, сопротивляясь порывистому ветру, когда он направился к сараю.

Оказавшись внутри, он топнул своими рабочими ботинками, стряхнув с них снег, и вздрогнул.

— Уууух, как же здесь холодно.

Он стоял достаточно близко ко мне, поэтому я смогла почувствовать запах пива в его дыхании. Надо же, ещё не было и полудня, а он уже начал пить.

«Да какая разница? — отругала я себя. — Совсем скоро мы избавимся от него и больше никогда не увидим».

— Ну что, все готовы? — спросил Лу, открывая водительскую дверь. — Поездка обещает быть неуютной. — Он повернулся к Шеннон. — Почему бы тебе не втиснуться рядом со мной, сладенькая?

На этот раз у Дуга лопнуло терпение. Он зашагал к Лу, всем своим видом показывая, как он зол. Я быстро схватила его за руку и оттащила в сторону.

— Дуг, нет. Мы уже сейчас поедем.

Я подтолкнула его обратно к джипу, куда мы все с трудом, но смогли вместиться. Лу был прав, когда сказал, что поездка будет неуютной, ведь его джип был рассчитан на четверых, а не пятерых пассажиров, да ещё и с багажом. Шеннон решила эту проблему просто, усевшись рядом со мной на колени к Дугу. Нам было жутко неудобно, но никто не жаловался. Мы были слишком счастливы, что поедем домой.

— Плотная у нас здесь компания, — сказал Лу, копошась в кармане куртки в поисках ключа. — Ну да не проблема!

Он смеялся долго и громко, хлопая по рулю и думая, что выдал самый весёлый анекдот, хотя никто из нас не проронил ни слова.

Лу сунул ключ в зажигание, опустил ногу на педаль газа, поставил коробку передач на нейтральное положение и повернул ключ.

Ничего.

Тишина.

— Странно, — пробормотал Лу, изменившись в лице.

— Коробка передач на нейтральном положении? — спросил Рэд с переднего пассажирского сидения.

— Ну, естественно, — резко ответил Лу. — Знаешь, я не такой тупой, как может показаться.

— Попробуй ещё раз, — попросил Рэд, не обращая внимания на его вспыльчивость.

Лу снова повернул ключ и с силой нажал на педаль газа.

В ответ раздалась тишина.

Ни поскрипывания. Ни свиста.

Только тишина. Невыносимо молчаливая тишина!

— Не нужно нажимать на газ. Бак полон, — мягко сказал Рэд.

— Слушай, морковная голова, мне не нужны твои советы, как я должен водить свою машину, — огрызнулся Лу.

— Может быть, коробка передач замёрзла, — предположил Рэд. — Такое иногда случается. Попробуй завести двигатель ещё раз.

Лу нахмурился и сердито ударил по рулю, но после всё-таки прислушался к Рэду.

Он повернул ключ, двигатель взвизгнул, а потом заглох.

— Можете поверить? — со злостью закричал Лу, глядя вперёд на стропила сарая. — Он сдох! Двигатель не работает!

Разъярённый, он распахнул дверь, спустился на землю, захлопнул за собой дверь и вышел на улицу, оставив нас сидеть в тишине в бесполезном джипе.

Снова пошёл снег.

«Мы в ловушке, — сказала я себе. — Мы в ловушке. В самой настоящей ловушке».

На этот раз я не могла себя заставить прекратить думать об этом.

ГЛАВА 9

Дуг пошарил в огне, перевернув полено. На всю гостиную разнёсся громкий треск.

— Это больше похоже на правду, — сказал он. Языки пламени плясали в его тёмно-карих глазах. Мы с Шеннон расположились перед камином, чтобы согреться. Я потёрла свой нос. Понемногу он начал отходить.

— А где Рэд? — поинтересовалась Шеннон и, натянув рукава своего тёплого шерстяного свитера, обхватила себя руками.

— Он всё ещё в сарае, — ответил Дуг, с осторожностью подкинув в камин ещё одно полено.

— Что же он делает там? — удивлённо спросила я.

— Наверное, возится с джипом, — Дуг подбросил в огонь какой-то журнал и развернул его кочергой. — Лу сказал, что он может играть с чем угодно. Рэд уверен, что сможет его завести.

— Разве ты не должен быть там, чтобы помочь ему? — спросила Шеннон.

— А что я могу сделать? Я ничего не понимаю в автомобилях, — разочарованно признался Дуг. В этот раз на нём не было привычной маски мачо. Он опустил кочергу и подошёл к большому окну, которое выходило во двор. — Снег не собирается останавливаться, — Дуг покачал головой. — Если он не прекратится, то насыплет ещё фута два.

— Снегоочистителей не видно? — спросила я.

Дуг долго смотрел в серую даль, пытаясь разглядеть что-нибудь на дороге.

— Нет, никаких признаков, — ответил он, не повернувшись к нам.

— Может быть, рабочие вообще никогда не примутся за эту дорогу, — хмуро буркнула Шеннон.

— Если посмотреть на это с хорошей стороны, — с горечью ответила я ей. Согревшись, я отступила от огня и опустилась на кушетку.

— Думаю, к весне мы отсюда выберемся, — Дуг пересёк комнату и встал напротив застеклённой витрины с оружием.

— У тебя паршивое чувство юмора, — бросила ему Шеннон.

— Хорошо, что мы можем сделать? — взорвался Дуг. — Улететь домой? Ты хочешь улететь обратно в Шейдисайд? Мы перепробовали всё, что могли, разве нет?

— Прекрати орать, — с отвращением на лице процедила Шеннон. — Ненавижу, когда ты так кричишь.

— Я не кричал на тебя. Я просто не понимаю, почему ты продолжаешь нагнетать обстановку? — возмутился Дуг, не отрывая взгляда от витрины. — Может, тебе лучше провести время с Лу? Мне кажется, вы отличная пара.

Обстановка начинала накаляться.

— Я кое-что вспомнила! — вскрикнула я, выпрямившись на диване. От моих мыслей меня охватило какое-то возбуждение.

Дуг и Шеннон прекратили ругаться и посмотрели на меня.

— Как насчёт снегохода? — напомнила я им. — Тот, который стоял у дальней стены сарая? Кто-нибудь мог съездить на нём в город за помощью и позвонить родителям.

— Не получится, детка, — раздался позади меня голос. Я обернулась и увидела Лу, который вышел из кухни. — Эта штука не работает. Теперь это просто хлам.

Он сделал глоток пива из банки в руке.

— Ох, — моему разочарованию не было предела. — Вернёмся обратно к нашим баранам.

— Мистер Самоделкин всё ещё пытается завести джип? — не совсем внятно спросил Лу.

— Да, наверное, — пожал плечами Дуг.

— Мне кажется, топливный шланг сильно замёрз, — Лу почему-то усмехнулся, погладив бородку. — Знавал я одного парня, который однажды замёрз насмерть в своей машине…

«О нет, — подумала я, закатив глаза. — Ещё одна из его ужасных историй».

Но рассказ Лу, казалось, закончился. Это и была его коротенькая история. Во всяком случае, я надеялась на это.

Не совсем.

— Сумасшедший парень, — продолжил Лу, глядя на пивную банку. — Он был жёстким, как доска.

И он снова расхохотался. Потом резко остановился и подошёл к телефону, поднял трубку и прислушался.

— Эй! Как вам такое?

— Он работает? — вскрикнула я, подскочив с дивана.

— Попалась! — Лу широко ухмыльнулся мне и бросил трубку, смеясь ещё сильнее. — Он не работает, блондиночка. Но я услышал какой-то хруст. Вероятнее всего, линию как раз сейчас ремонтируют. Скоро он должен заработать, — объяснил Лу, не сводя своих жадных глаз с Шеннон.

Я взглянула на часы. Почти час дня, но снаружи было настолько темно, что казалось, будто наступила ночь.

Лу громко рыгнул.

— Кто-нибудь хочет обедать? — спросил он. Допив пиво, Лу с шумом смял пустую банку в своей руке. — Остались только бутерброды. Сделайте их себе сами, хорошо? С вами, клоунами, едящими всё, кроме обоев, у нас совсем не осталось запасов.

В этот момент я внезапно подумала о Еве. Я обратила внимание, что её всё ещё не было внизу.

— Ева так и не спускалась, Лу? — спросила я, но он меня не услышал, скрывшись на кухне. Вероятно, пошёл за очередной банкой пива.

— Умираю от голода, — простонал Дуг, опершись на кочергу. — Давайте сделаем бутерброды и съедим их перед тёплым камином?

— Нам нужно позвать Рэда, — напомнила ему Шеннон, следуя за Дугом на кухню.

— Я подойду через минуту, — предупредила я их, не двигаясь с места. У меня было плохое предчувствие насчёт Евы. Я вспомнила, как Рэд рассказал мне об их ссоре с Лу накануне ночью. И как потом стало тихо, после хлопка пощёчины.

Я взглянула на витрину с оружием, которой так восхищался Лу.

Насколько жестоким был Лу?

Насколько опасным он мог быть?

Было ровно час дня. Время обеда, а Ева так и не спустилась вниз.

Меня охватило какое-то плохое чувство. Мне нужно было подняться наверх и убедиться, что с Евой всё в порядке.

Я осторожно прокралась вверх по лестнице. Не было особой необходимости шуметь, так что я старалась двигаться как можно тише. Лишь тихий скрип деревянных ступенек под тяжестью моих ног выдавал меня.

Я подошла к спальне Евы, как только миновала балкон. Дверь была закрыта. Я остановилась и внимательно прислушалась.

Снизу, с кухни, до меня доносились голоса Лу, Дуга и Шеннон. Похоже, кухня как раз располагалась подо мной.

Я прижалась ухом к двери спальни. Внутри было тихо.

Тогда я тихонько постучала. Один раз, потом второй.

Мне снова ответила тишина.

Я постучала немного громче.

«Ну же, Ева, вставай. Скажи что-нибудь».

— Ева? — позвала я, не отрывая лица от двери.

Ответа не последовало.

— Ева? Ты проснулась?

Я лишь услышала, как Лу над чем-то засмеялся на кухне. Рассказал ещё одну из своих отвратительных историй, как мне показалось.

— Ева?

В спальне была тишина.

Я задержала дыхание, повернула латунную ручку и толкнула дверь.

— Ева?

В спальне было душно и тепло. В сером свете окна, на котором не висели занавески, я смогла увидеть её, лежащую на кровати. Ева лежала на спине, подперев голову подушкой.

Её глаза оставались открытыми и неподвижными.

— О, Боже мой! — услышала я свой крик.

ГЛАВА 10

Ева моргнула и медленно поднялась на кровати, глядя на меня с недоумением. Должно быть, мой крик разбудил её.

Я чувствовала себя полной дурой. Но то, как она лежала с открытыми глазами и повёрнутой под неестественным углом головой, заставило сделать меня неверный вывод.

— Что? — спросила Ева хриплым после сна голосом.

— Я… э-э… прости, что закричала, — запинаясь, ответила я. — Твои глаза были так широко открыты и…

— Иногда я сплю с открытыми глазами, — ответила Ева, всё ещё сбитая с толку. Она словно не понимала, где находится и кто я такая.

На её правой щеке был большой красный синяк, отчего щека опухла, правый глаз открылся лишь наполовину.

— Прости меня, — смогла пробормотать я, сделав шаг назад к двери.

— Ты не должна быть здесь, — произнесла она своим естественным хриплым шёпотом.

— Что? — я не была уверена, что хорошо расслышала её.

— Вы не должны быть здесь, — повторила она чуть громче и сильнее. — Пожалуйста… — она не злилась. Скорее, умоляла меня, но злобы в её голосе я не услышала.

Я растерялась, почувствовав, как моё лицо начинает краснеть. Я ухватилась за дверную ручку, потом развернулась и выбежала в коридор, закрыв за собой дверь.

В коридоре было намного прохладнее. Несколько секунд я постояла снаружи, пытаясь успокоиться и привести своё дыхание в норму.

«Вы не должны быть здесь».

Что Ева имела в виду? Хотела сказать, что я не должна оставаться в её спальне?

Или же пыталась донести, что мы вчетвером не должны оставаться в этом доме?

Почему она выглядела такой испуганной? Может, из-за того, что я напугала её, когда закричала и разбудила?

Нет. У меня возникло такое чувство, что она пыталась предупредить меня.

«Ты не должна быть здесь».

«Что ж, я бы с удовольствием сбежала, Ева, — подумала я, прислонившись к перилам. — Я не могу дождаться вместе с остальными, когда мы сможем покинуть этот дом и больше сюда не возвращаться».

Но здесь мы попали в ловушку. Мы не можем уехать отсюда.

Я посмотрела вниз, в гостиную. Огонь всё ещё пылал в камине. Дуг и Шеннон, держа свои тарелки с бутербродами, уселись на диван перед камином. Через окно я наблюдала, как продолжают опускаться тяжёлые хлопья, которые сильный ветер разносил в разные стороны.

Я глубоко вдохнула и выдохнула. Я не могла избавиться от нервного чувства, которое охватило меня.

«Может, бутерброд поможет мне», — подумала я, спускаясь по лестнице. Однако заспанный голос Евы всё никак не выходил из моей головы.

Я направилась на кухню. Лу склонился над кухонным островком, глядя в окно на падающий снег. В руке у него была банка пива.

Он повернулся, когда услышал, как я зашла на кухню.

— Эй, куколка, ты только посмотри на этот снег. Мне кажется, твой дружок Рэд зря тратит время. Если он скоро не объявится, нам придётся послать за ним спасательную группу, — он начал произносить свои слова слишком сбито. Глаза покраснели и заплыли.

— Я… я просто хочу сделать себе бутерброд, — сказала я ему.

— Мне всё равно, — пробормотал он в ответ, подошёл к телефону, висящему на стене, и поднял трубку. Подержав трубку у уха несколько секунд, Лу сильно покраснел, его глаза наполнились яростью.

— Всё ещё не работает! — проревел он. Отбросив банку с пивом в сторону, Лу схватил телефон обеими руками и вырвал его прямо из стены.

Я ничего не сказала. Я не знала, что делать. Очевидно, Лу совсем вышел из-под контроля. Думаю, он увидел, как я была напугана, поэтому сначала уставился на меня в упор, а потом отвернулся. Швырнув телефон на тумбу, Лу вышел из кухни.

Я без разбору сварганила бутерброд из всего, что осталось на кухонном островке. Я даже не видела, что кладу на хлеб. Потом поспешила в гостиную к своим друзьям.

Я хотела, чтобы Рэд вернулся из сарая как можно скорее. Я поняла, что буду чувствовать себя в полной безопасности, только если мы будем держаться вчетвером, особенно когда Лу начал вести себя как сумасшедший, а Дугу не терпелось выяснить с ним отношения.

Снова перед моими глазами возник опухший красный синяк на лице Евы. А потом я увидела, как Лу в ярости вырывает телефон из стены.

«Здесь не безопасно, — подумала я. — Не безопасно из-за Лу. Мы должны быть очень осторожны, чтобы не позволить Лу по какой-нибудь причине обрушить свою злобу на нас».

— Где ты была? — спросила Шеннон, когда я села в кресло у камина напротив неё и Дуга.

— В комнате Евы, — прошептала. Убедившись, что нигде поблизости нет Лу, я рассказала им, что произошло наверху, и что мне сказала Ева.

— Ты просто напугала её своим криком, — сказал Дуг.

— Дуг прав, — согласилась с ним Шеннон.

— Может быть, — кивнула я, но по их голосам поняла, что оба были напуганы не меньше.

Вторая половина дня заметно затянулась. Мы продолжали сидеть перед камином, глядя на оранжевое пламя и слушая потрескивание поленьев. Через некоторое время спустилась Ева. Она тихонько поздоровалась с нами и скрылась на кухне.

Снаружи завывал ветер, а снег всё так же продолжал падать. Какое-то время я молча смотрела в окно, наблюдая, как деревья покачиваются и гнутся под тяжестью снега.

Нам удалось раздобыть колоду карт, но удовольствия от игры мы не получили. Потребовалось немного времени, чтобы понять, что в колоде отсутствовали три карты.

Наступил поздний вечер, когда я взглянула в окно и заметила, как кто-то смотрит на нас сквозь него.

— Смотрите! — в шоке вскрикнула я.

Лицо незнакомца было полностью закрыто голубой лыжной маской. Он стоял перед окном так близко, что от его дыхания стекло покрылось испариной.

Но даже через запотевшее окно я смогла увидеть, что он пялился прямо на меня!

ГЛАВА 11

В течение нескольких секунд я неподвижно оставалась там, где сидела, и молча смотрела на него.

— Кто это такой? — испугалась Шеннон.

Не думая, я вскочила с дивана и подбежала к окну.

Стекло сильно запотело на том месте, куда дышал незнакомец, но сам он исчез.

Я поднялась на цыпочки, прижав лицо к окну и пытаясь разглядеть передний дворик. Но там никого уже не было.

— Он ушёл, — прошептала я.

— Как? — позади меня стоял Дуг.

— Он просто исчез. Посмотри туда. В нескольких футах от окна остались его следы.

— Странно, — Дуг подвинул меня в сторону, чтобы получше рассмотреть следы на снегу.

— Он выглядел таким страшным в этой лыжной маске, — сказала Шеннон. — Как в каком-то фильме ужасов.

— Но кто это мог быть? — недоумевала я.

— Странно, — повторил Дуг. От его комментариев не было никакой пользы.

— Если кто-то шёл по снегу, разве он не постучал бы в дверь? — спросила Шеннон. Голос её звучал так же испуганно, как и у меня.

— И почему он глазел на нас? — добавил Дуг.

— Хороший вопрос, — пробормотала я, чувствуя, как сильно заколотилось моё сердце.

— Что происходит? — спросил Лу, выйдя на балкон. Сначала я не поняла, откуда доносится его голос, пока не подняла голову.

— Кто-то был снаружи, — крикнула я ему.

— Что?

— Кто-то в маске. Он просто смотрел на нас через окно! — воскликнула я.

Лу начал спускаться по лестнице.

— Ты выпила пива больше, чем я, верно? — засмеялся он.

— Нет, Лу, мы все видели его, — ответил Дуг, продолжая всматриваться в окно.

Внезапно на балконе оказался Рэд, натягивая на себя свитер. А я и не заметила, как он зашёл в дом.

— Что происходит? — спросил он. Его лицо было ярко-красным от долгого пребывания в сарае.

— Твои ненормальные дружки увидели снеговика в лыжной маске, — посмеиваясь, ответил ему Лу.

— Кто-то был снаружи, — объяснила я Рэду.

— И он не подошёл к двери? — удивился Рэд.

— Он оставил следы на снегу или вроде того, — пробормотал Лу, плюхнувшись в своё кресло у камина. — Может, твои дружки перегрелись у огня? Вот теперь у них и начались галлюцинации. Им всюду мерещатся призраки.

— Отвали, Лу, — нетерпеливо бросил Дуг. — Мы вовсе не сумасшедшие. У окна кто-то действительно был.

— Эй, мистер Самоделкин, есть успехи с джипом? — повернулся Лу к Рэду, не обращая внимания на Дуга.

Рэд спустился по лестнице, не сводя с меня взгляда.

— Нет. Безуспешно. Я не смог найти поломку. Я оказался в тупике.

— Телефон скоро починят, — прервал его Лу. — Первым делом надо позвонить в автомастерскую в городе. — Он выругался, а потом добавил. — Во всяком случае, лучше им починить телефон как можно скорее. Это меня бесит. Ты только посмотри, что я сделал с тем придурком на кухне? Я вырвал его к чертям из стены!

Он запрокинул голову и загоготал. Никто из нас не разделил его радости. Это заставило меня занервничать, ведь Лу совершенно свихнулся.

Рэд поёжился, подойдя ближе к камину.

— Вау, как приятно, — произнёс он, подставляя руки поближе к огню. — Я сильно замёрз. Не думаю, что смогу снова шевелить своими пальцами.

— Эй, Ева, двигай своими булочками! Сделай кофейку! Парень сильно замёрз, слышишь? — проревел Лу.

— Тебя совершенно не заботит парень, которого мы видели в окне? — с упрёком спросил Дуг.

— Может быть, это был Ледяной Джек? — усмехнулся Лу, вращая глазами. — Или Санта Клаус, который перепутал Северный полюс?

Он снова задрал голову и засмеялся. Это его действительно рассмешило. Дуг продолжал стоять посреди комнаты и смотреть на Лу с каким-то разочарование и раздражением одновременно.

— Эй, индюшка, у тебя довольно хорошее сложение, — заметил Лу.

— Что? — не понял Дуг.

— Ты тренируешься? — переспросил у него мужчина.

— Да, немного, — ответил ему Дуг, явно с подозрением относясь к внезапному интересу Лу. — Я занимаюсь борьбой в школе. В прошлом году я попал в команду штата.

— Правда? — Лу встал и сделал несколько шагов к Дугу. — А ты довольно хорош, да?

— Ну, я не так много работаю над этим, — признался ему Дуг. — Но я бы мог назвать себя спортсменом.

Старый добрый скромняга Дуг.

Лу подошёл к нему и сжал бицепсы его правой руки. Наверное, очень сильно, потому что Дуг вздрогнул.

— Неплохо. Неплохо, — ухмыльнулся Лу. Его лицо было в нескольких дюймах от лица Дуга. — Мне удалось нащупать мышцу под этим вялым мускулом.

— Спасибо, — саркастически буркнул Дуг.

— Раньше я тоже занимался борьбой, — сказал Лу, потирая бородку. — Я был хорош. До того, как получил вот это, — с этими словами он похлопал себя по пивному животу. — Как насчёт спарринга?

— Что? Прямо здесь?

— Вон там, — Лу указал за диван. — Мы отодвинем лохматый белый ковёр. Давай же, Халк. Как насчёт того, чтобы проверить, на что ты способен?

— Ну…

Я знала, что Дуг согласится. Мачо-Дуг никогда не отказывался от брошенного ему вызова. Тем более, он хотел отплатить Лу за его похотливые взгляды на Шеннон.

— Ты цыпленок или как? — провоцировал Лу, шутливо тыкая Дуга в грудь. — Куд-кудах куд-кудах! — Лу начал хлопать руками, одновременно издавая кудахтанье во весь голос.

«Не делай этого, Дуг, — взмолилась я. — Ради всего святого, не обращай внимания и не делай глупостей».

— Нет, я не цыплёнок, — покачал головой Дуг. — Просто ты давно не тренировался, верно? Ты не в форме, и я даже…

— Куд-кудах куд-кудах! Халк придумывает отговорки, — взревел Лу, сворачивая ковёр за диваном. — Боишься сделать мне больно? Давай же, индюшка. Позволь старику дать тебе пару советов.

— Лу, что ты делаешь? — из кухни вышла Ева.

— Не твоё дело, — отрезал Лу. — Оставь нас в покое.

— Но, Лу, это же дети…

— Заткни пасть, Ева! — нетерпеливо закричал Лу. — Пока я сам её тебе не заткнул! — Он в упор посмотрел на неё, и Ева стушевалась под его взглядом. — Мы просто решили немного поразвлечься, чтобы скоротать время. Верно, Халк?

Дуг стянул свитер и одёрнул пуловер с длинными рукавами, который носил под ним. Потом ступил на белый ковёр и посмотрел на Лу.

— Хорошо. Давай попробуем, — согласился он.

Ева громко вздохнула в знак недовольства и вернулась обратно на кухню. Мы с Шеннон опустились на край дивана на краю ковра и уставились вперёд во все глаза. Рэд опёрся на камин, с хмурым выражением лица глядя на Дуга и Лу.

«Дуг, как ты можешь так поступать? — недоумевала я. — Это может привести только к неприятностям. Пожалуйста, пожалуйста, постарайся не усугублять ситуацию».

— Как только будешь готов, — сказал ему Дуг.

— Полегче со мной, хорошо? — пропищал Лу детским голоском, держа руки вместе, словно для молитвы. Затем он встал в борцовскую позу, наклонившись вперёд и прижав руки к коленям, и начал качаться из стороны в сторону. — Ну же. Покажи мне что-нибудь, индюшка! Давай!

Их спарринг начался очень резво. Инициативу взял на себя Дуг, схватив Лу за левую ногу и прижав её к ковру. Потом он зажал его руки за спину.

И Дуга, и Лу всё это, казалось, веселило, когда они перекатывались друг на друга по белому ковру, кряхтя и издавая стоны как профессиональные борцы.

Шеннон тоже включилась в их поединок. Она начала выкрикивать имя Дуга, подбадривая его. На какое-то время расслабилась и я, когда поняла, что оба просто валяют дурака.

Дуг справлялся хорошо. Он снова схватил Лу, опуская его руки низко за спину. Что ж, по крайней мере, он мог себя контролировать.

Затем Дуг повалил Лу, прижав его плечи к ковру.

— Раз, два, три! — посчитал Дуг, выдохнув. Он отпустил Лу и поднялся на ноги. — Просто совпадение, — Дуг улыбнулся Шеннон.

Он сделал к ней шаг, как вдруг Лу протянул руку и схватил его за ногу, тяжело дыша. Лицо у Лу было ярко-красным, лоб покрылся испариной.

— Эй, Халк, мы ещё не закончили, — крикнул он. Из голоса исчезли азартные нотки.

— Лу, — окликнул его Рэд, выглядя обеспокоенным.

Но Лу повалил Дуга на ковёр, схватил его руки и, громко ругаясь, попытался согнуть их назад.

— Оу, эй! — вскрикнул Дуг.

— Мы ещё не закончили, — повторил Лу сквозь стиснутые зубы.

Это уже не был спонтанный спарринг ради забавы. Лу уже не играл ради удовольствия. Он прижал Дуга к ковру и начал бить его головой о пол.

— Мы ещё не закончили!

— Лу, хватит! — крикнул Рэд, отойдя от камина.

— Ай! — Дуг закричал от боли, когда Лу схватил его ногу обеими руками и резко потянул к себе. — Ай!

— Дуг, ты в порядке? — встревожилась Шеннон.

Рэд схватил Лу за плечо и попытался оттащить его от Дуга.

— Моя нога! Я слышал, как она треснула! — закричал Дуг с перекошенным от боли и страха лицом.

Рэду удалось оттащить Лу. Тот с шумным придыханием тяжело поднялся на ноги. Он уставился на Дуга, совершенно сбитый с толку.

— Что случилось, фанат спорта?

Лицо Дуга стало белым как ковёр. Он ухватился обеими руками за колено.

— Моя нога… Она сломана!

— Да лан? — удивился Лу. — Я ведь просто играл, здоровяк. Я не мог её сломать.

— Не могу поверить! Просто не могу поверить! — истерически кричала Шеннон, поднеся руки к лицу.

Я наклонилась и убрала руки Дуга от колена.

— Дай посмотреть, — потребовала я. — Я немного узнала физиологию колена, когда готовила проект в прошлом семестре.

— Всё в порядке, — сказал Лу, опираясь на меня. Я слышала его шумное затруднённое дыхание. — Я едва коснулся твоего колена.

В нос ударил сильный запах пива.

— Отойди, Лу, — бросила я ему. — Ты загораживаешь свет.

— Уууу, маленькая леди берёт на себя ответственность. Хорошо, хорошо. Я могу подсказать что-нибудь, — Лу отступил назад.

Я закатала штанину джинсов.

— Ой-ой, — завыл Дуг.

— Пошевели ногой, — попросила я. — Попробуй её согнуть.

— Она согнётся, — заявил Лу. — Я не мог сломать её. Мы ведь просто веселились, верно, Халк?

Дуг поморщился от боли, когда попытался пошевелить ногой.

— Колено сгибается? Давай посмотрим? — велела я Дугу.

Он послушно согнул колено.

— Как теперь себя чувствуешь? — спросила я, проверяя связки.

— Лучше, — ответил Дуг.

— Я так и знал, — вставил Лу. — Я ведь просто играл. Если бы я действительно хотел причинить тебе боль, я бы так и сделал.

— Нога точно не сломана, — заключила я. — Да и связки не порваны. Похоже, что ты просто потянул сустав.

— Спасибо, док, — с благодарностью произнёс Дуг.

— Эй, морковная голова, это была случайность, — ответил Лу на пронзительный взгляд Рэда. — Не смотри на меня так, иначе окажешься на ковре следующим. Мне будет достаточно присесть на тебя. Ха-ха-ха!

— Как насчёт чашечки кофе, Лу? — мягко предложил Рэд, провожая его на кухню.

— Отличная идея, — согласился Лу. — Немного кофеина мне не помешает. Ну же, фанаты спорта, кто ещё хочет кофе?

Он зашагал на кухню, неуверенно опираясь на Рэда. Спустя пару секунд Рэд вернулся обратно в гостиную. Выражение беспокойства не сходило с его лица.

Мы с Шеннон помогли Дугу подняться на ноги. Дуг сделал несколько неуверенных шагов, проверяя колено. Рэд наклонился ко мне и прошептал достаточно громко, чтобы расслышали все остальные:

— В твоей спальне, Ариэль. Встретимся через пять минут, хорошо? Мы должны убраться отсюда. Немедленно.

ГЛАВА 12

Рэд отлучился, чтобы проверить Лу, а мы втроём прошли в мою спальню. Чуть позже к нам присоединился и сам Рэд.

Шеннон, Дуг и я разместились на краях кровати, а Рэд принялся расхаживать взад-вперёд возле окна.

Было около шести часов, но на улице было темно, как ночью. Ветер завывал настолько сильно, что от его порывов звенело окно. Лампа замигала несколько раз, но не погасла.

Я сильно нервничала, не понимая, почему Рэд захотел, чтобы мы срочно собрались у меня. Мои руки замёрзли, так что я спрятала их под одеяло.

— Он намеренно пытался причинить мне боль, я знаю это, — заявил Дуг, чуть наклонившись вперёд, чтобы помассировать своё колено.

— Он увлёкся, — сказал Рэд. — Он полностью потерял контроль над собой, Дуг. Не думаю, что он соображал, что делает.

— Нет, он хорошо знал, — горько пробормотал Лу.

— Он сумасшедший, — сказал Рэд. — И опасный. Нам немедленно нужно убираться отсюда.

— Что? — испугалась Шеннон, посмотрев в окно.

— Я серьёзно. У нас нет другого выбора, — твердил Рэд.

— Но, Рэд, — начала я, поднимаясь на ноги, — посмотри на улицу. Уже очень темно.

— Темно, но снег прекратился, — заметил Рэд. — Слушайте, ребята, нам вовсе не обязательно далеко уезжать. Мы можем отыскать ближайший город. Или просто другой дом. Но мы должны убраться отсюда немедленно!

— К чему такая спешка? — не понимала Шеннон.

Рэд поднёс палец к губам, прося быть тише. Он прокрался к двери спальни и проверил, закрыта ли она.

— Да, к чему такая спешка? — нахмурившись, повторил Дуг, всё ещё массируя ногу. — Лу неприятный придурок, но, по крайней мере, в доме тепло и есть еда.

— Он не просто придурок, — громко прошептал Рэд. — Он очень опасен, Дуг. Он собирается сначала ограбить нас, а потом бросить здесь без возможности сбежать.

— Что? — удивлённо вскрикнули в унисон мы втроём.

Рэд снова замахал руками, чтобы мы замолчали.

— Откуда ты это знаешь? — спросила я. Одеяло не помогало — мои руки не согрелись. Мне до сих пор было холодно.

— Я слышал его, — ответил Рэд, засунув руки в карманы джинсов. — Я слышал, как он разговаривал с Евой. Я был здесь, в своей спальне. Их комната находится рядом. Я надел ещё один свитер, ещё до того, как начался этот дурацкий спарринг. — В этот момент Дуг застонал, а Рэд продолжил. — Они вдвоём были в своей спальне, так что я мог слышать каждое слово, произнесённое Лу. Он говорил очень громко, а стены здесь тонкие. Лу сказал, что дождётся вечера. Тогда он и собирается нас ограбить, вывести из строя телефоны и уехать.

— Ева тоже в этом замешана? — спросила я, всё ещё не веря в сказанное Рэдом.

— Нет. Она пыталась спорить с ним, — шепнул Рэд.

— Она кажется хорошим человеком, — сказала Шеннон. — Не понимаю, как её угораздило застрять с Лу.

— Так же, как и тебя угораздило застрять здесь со мной, — мрачно произнёс Дуг, а потом тихонько засмеялся.

— Ты не так уж плох, — Шеннон похлопала его по плечу, а потом быстро добавила. — По сравнению с Лу.

— Я думаю, что именно об этом Ева и Лу спорили прошлой ночью, — предположил Рэд. — Наверное, она пыталась отговорить его от этого плана, а Лу ударил её.

— То есть сегодня она снова спорила об этом с Лу? — переспросила я.

— Да, но у неё ничего не получилось. Лу просто проклял это место и метель и вышел в коридор. Это случилось как раз до того, когда ты увидела парня в лыжной маске, Ариэль, — добавил Рэд.

— Кем же был тот парень? — спросил Дуг.

— И почему Лу делал вид, что его не существует? — вставила я.

— Может быть, парень в лыжной маске — сообщник Лу? — предположил Рэд. — Я просто хочу быть уверен, что мы сможем выбраться отсюда до того, как они смогут осуществить свой план.

Внезапный громкий треск напугал всех нас.

— Что это было? — вскрикнула Шеннон.

— Просто снег упал с крыши, — ответила я, пытаясь унять быстрое сердцебиение. — Это место определённо вызывает у меня дрожь.

— Подождите здесь. Я хочу показать вам кое-что ещё, — с этими словами Рэд быстро вышел из спальни. Мы слышали, как он прошёл по коридору. Через несколько секунд он вернулся.

— Смотрите, что я нашёл в ящике комода в своей комнате, — Рэд поднял две фотографии в рамках из оргстекла. На них были увеличенные снимки мужчины и женщины. На вскидку, им можно было дать лет тридцать. Женщина была темноволосой, низенькой и худенькой. Мужчина был немного выше, но таким же худым, с копной чёрных волос на макушке и улыбающимся лицом.

— Кто они такие? — в замешательстве спросила Шеннон.

— Вот и мне хотелось бы знать, — прошептал Рэд, положив фотографии в нижний ящик моего комода. — Кто они и почему их фотографии лежали в пустом комоде?

— Что в этом такого особенного? — спросила я, не понимая беспокойства Рэда. — Получается, что кто-то засунул несколько старых фотографий в ящик, но что с того?

— А то, что здесь происходит что-то странное, — продолжал шептать Рэд, поглядывая на дверь. — Внизу в гостиной я увидел место, где раньше стояли эти фотографии.

— Как ты смог понять, что именно там стояли эти фотографии? — скептически поинтересовался Дуг.

— Я догадался по пыли, — тихо ответил ему Рэд. — Этот дом давно не протирали от пыли, а на камине я увидел два чистых пятна. Это значит, что недавно эти фотографии были убраны оттуда и спрятаны в ящике моего комода.

— Ты хочешь сказать… — начала Шеннон, но Рэд не дал ей закончить.

— Я имею в виду, что это Лу мог спрятать фотографии. По многим причинам.

— Покажи мне эти фотографии ещё раз, — попросила я. — Эти люди кажутся мне знакомыми.

— Думаешь, Лу что-то сделал с ними? — спросила Шеннон. Её лицо наполнилось страхом.

— Наверное, они просто уехали отсюда на зиму, — предположила я.

— Может быть, — кивнул Рэд. — Одно ясно точно: это не дом Евы и Лу.

— Что ж, это объясняет чай, — догадалась я.

— В смысле? — растерянно посмотрел на меня Дуг.

— Когда вчера вечером я попросила Еву налить мне чаю, она принялась обыскивать все шкафчики, чтобы найти чайные пакетики.

— Потому что это не её дом, — заключил Рэд, ещё раз подтвердив свою теорию.

— А ещё куртка, которую надел Лу вчера вечером, — продолжила я свои размышления вслух. — Она была слишком мала ему. Он с трудом смог застегнуть молнию.

— Это была не его куртка? — уточнил Дуг.

— Верно, — кивнул Рэд.

— Как страшно, — затряслась Шеннон.

— Тогда как они оказались здесь, если это не их дом? — спросил Дуг.

— Может быть, они знают хозяев или у них есть разрешение, чтобы быть здесь, — ответила Шеннон. Я была рада, что в этот раз она мыслила позитивно, исключив версию похуже. Но я понимала, что подруга находится на грани.

— В таком случае, зачем Лу прятать фотографии? — не понимала я.

— Ариэль права, — кивнул Рэд.

— Да кого это волнует? — нетерпеливо ответил Дуг. — Теперь ведь мы знаем, что Лу планирует ограбить нас и оставить здесь, верно?

— Верно, — снова кивнул Рэд, переводя взгляд на окно.

— Что же ещё нам нужно знать? — Дуг вскочил на ноги, несмотря на больное колено. — У нас нет выбора. Мы должны убраться отсюда.

— Но как? — недоумевала Шеннон. Она так крепко сжала свои колени, что костяшки её пальцев побелели.

— Я позаботился об этом, — с ухмылкой на лице ответил Рэд. Он полез в карман джинсов и выудил оттуда связку ключей. — Джип.

— Мы поедем на джипе? — переспросила Шеннон.

— Ты ведь говорил, что не смог починить его, — напомнил Дуг.

— Я солгал, — ответил Рэд, жестом прося быть тише. — Я разобрался с ним сегодня днём. Это было легко — всего-то нужно было прочистить топливный шланг. Я собирался сказать Лу, что починил джип, но услышал, как он спорит с Евой по поводу нашего ограбления. Поэтому я придержал ключи и соврал, что не смог найти поломку.

— Замечательно! — обрадовался Дуг. — В таком случае, мы можем воспользоваться им прямо сейчас!

— Только если нам удастся выйти из дома так, чтобы Лу не услышал нас, — прервал его Рэд, снова помрачнев. — Вот чего я боюсь.

— Ну, если он поймает нас, когда мы постараемся улизнуть тайком, то мы просто… — Дуг так и не смог придумать, что мы будем делать.

— Если Лу поймает нас, то неизвестно, что сделает, — Рэд нервно пригладил свои волнистые волосы с одной стороны. — Он пил весь день, так что, я думаю, он довольно ожесточился.

— Расскажи мне об этом, — буркнул Дуг, потирая своё колено.

— Думаешь, он сможет попытаться причинить нам вред? — спросила я.

— Ш-ш-ш-ш, — вдруг прервал меня Рэд. Он поднял руки, приказывая нам не двигаться.

Мы все замерли.

Стало так тихо, что я могла услышать, как по моим венам течёт кровь.

На лестнице раздались шаги. Лу или Ева.

Собирались ли они зайти сюда?

Нет. Кто бы это ни был, но он прошёл мимо моей комнаты.

— Нам придётся подождать, пока они не лягут спать, — ещё тише прошептал Рэд, по какой-то причине глядя на меня. — Тогда мы сможем прокрасться и угнать джип.

— Почему мы не можем сделать это прямо сейчас? — недоумевал Дуг. — Почему мы должны находиться с Лу после ужина?

— Да, точно, — согласилась Шеннон, выглядя ещё больше испуганной.

— Мы не сможем выйти за дверь. Лу нас услышит, — объяснил им Рэд.

Я согласилась с ним, добавив:

— Пусть Лу выпьет ещё шесть или семь банок пива. К десяти часам или около того он погаснет как огонёк. Тогда-то мы и сможем убежать без труда.

Дуг неохотно с нами согласился.

Вскоре после этого разговора мы отправились ужинать. Все были слишком напряжены, зная, что задумал Лу, и что нам предстояло провернуть. Никто не мог ни о чём больше думать, кроме этого. Лу продолжал разглядывать нас с подозрением, но ничего не сказал. Он продолжал ворчать на снег и на сломанный телефон. Я был рада наблюдать, как он опустошает одну банку пива за другой.

Мне казалось, что он крепко заснёт до десяти, и мы сможем беспрепятственно выйти.

Но я недооценила Лу.

Он не поднимался наверх до полуночи. Мы же разошлись по своим спальням около половины десятого. Вещи уже были упакованы, так что нам оставалось только ждать.

Ждать. Ждать. Ждать.

Было около половины первого ночи, когда мы решили рискнуть.

— Мы пойдём по задней лестнице, — сообщил нам Рэд.

— Что же мы скажем, если Лу нас поймает? — со страхом в голосе спросила Шеннон.

— Что нам захотелось немного подышать свежим воздухом — предложил Дуг, но Шеннон недовольно пихнула его в бок.

— Не смешно.

— Нам остаётся только импровизировать, если это произойдёт, — мрачно сказал Рэд. — Будем надеяться, что этого не случится.

Мы молча вышли в коридор. На наше счастье в коридоре лежал белый ковёр, так что наши ботинки не издавали ни звука, когда мы направлялись к задней лестнице в другом конце коридора.

Я не могла поверить, что мы делаем это. Я не могла поверить, что всё это происходит со мной.

Это должен был быть весёлый и запоминающийся уикенд, в котором мы не выбирались тайком из дома опасного лунатика, который хотел ограбить нас, собираясь угнать его джип и скрыться за глубокими снегами, чтобы никогда больше не видеть его!

Я твёрдо сказала себе, что мы действительно собираемся сделать это.

Мы собираемся убраться отсюда.

Мы возвращаемся домой.

Домой.

Я вдруг поймала себя на мысли, что ни разу не вспомнила родителей за весь день. Ох, как же я буду рада видеть их.

Если только когда-нибудь увижу их снова.

Мы шли медленно, поэтому не издавали ни звука. Наконец, добрались до задней лестницы.

Дуг замер на верхней ступеньке, повернулся к Рэду и шепнул:

— Наши куртки! Они висят у входной двери.

— Мы должны пройти через гостиную и забрать их, а потом вернуться на кухню, — прошептал Рэд.

Если бы Лу вышел из своей комнаты и посмотрел вниз с балкона, то увидел бы нас.

Но какой оставался выбор?

Мы медленно направились вниз по лестнице. Первым спускался Дуг, за ним следовал Рэд, потом Шеннон и я.

К нашему ужасу деревянные лестницы скрипели с каждым нашим шагом.

Слышал ли нас Лу?

ГЛАВА 13

Лестница стонала под тяжестью наших шагов. Как по мне, так мы походили на бегущих слонов.

Моё сердце остановилось. Я не могла дышать. Мы все замерли и снова взглянули в коридор.

Слышал ли нас Лу? Преследовал ли нас?

В конце коридора не было света. Только из моей спальни падала полоска света от лампы, которую я забыла выключить. Никаких следов Лу. Никакого движения тени.

Задняя часть дома под нами лежала в темноте.

Мы продолжали спускаться по шумной лестнице. Я не думаю, что кто-то из нас был в силах сделать хотя бы вдох. Лично я не дышала до тех пор, пока не спустилась с лестницы.

Но это было лишь начало. Нам предстояло пересечь гостиную, забрать свои куртки, вернуться на кухню, оттуда выйти к сараю, потом беспрепятственно усесться в джип, и уехать.

Это казалось невозможным. Полная безнадёга.

«Просто делай шаг за шагом, Ариэль, — сказала я себе. — Медленно. Шаг за шагом».

Когда ты в полной панике, тебя не волнует, насколько клишированы твои собственные советы.

Мы не сказали друг другу ни слова. Наши глаза говорили достаточно. Мы все смотрели друг на друга, словно нашли какой-то новый, тихий способ общения.

Молча прокравшись через узкий коридор, мы оказались в гостиной. Через большое окно мне удалось разглядеть только темноту. Поленья в камине полностью сгорели, лишь изредка потрескивала кучка фиолетовых углей. Единственным источником света в гостиной оставалась настольная лампа на телефонном столике, которая отбрасывала жёлтый конус света на белый махровый коврик.

Затаив дыхание, я на цыпочках подошла к телефону и поднесла трубку.

«Пожалуйста, пожалуйста, работай».

Если бы мы просто могли позвонить в полицию, нам бы не пришлось продолжать красться в полной темноте.

Гудка не было. Только громкий треск.

Подавив разочарованный вздох, я положила трубку и направилась вслед за своими друзьями к крючкам с одеждой.

— Может, нам просто выскользнуть через парадную дверь? — прошептала Шеннон, натягивая куртку. Наша одежда была всё ещё влажной после битвы в снежки сегодня утром. Сырая и холодная. — Тогда нам не придётся возвращаться на кухню через гостиную.

— Хорошо, — согласился Рэд, похлопывая себя по плечу. Он натянул на голову шерстяную шапку. — Правда нам придётся обойти дом в такую погоду.

— Без проблем, — сказал Дуг, направляясь к двери и на ходу застёгивая пальто. — Чем быстрее мы окажемся снаружи, тем лучше.

На том и порешили. Мне казалось, что выход из дома составит девяносто процентов всей конспирации. Я надела всё ещё влажные с утра рукавицы, и последовала за ребятами к входной двери, нервно оглядываясь на балкон.

Там ничего не двигалось.

Не было никаких признаков Лу.

Рэд схватил ручку двери, начал было её открывать, как вдруг остановился и вернулся взглядом в гостиную.

— Пистолет, — сказал он, глядя в сторону камина.

— О чём ты? — прошептал Дуг.

— Пушки заряжены? — тихо спросил Рэд. — Мы могли бы взять один пистолет, на случай, если за нами пойдёт Лу.

— Взять пистолет? — от одной только мысли мою спину охватила ледяная дрожь.

— Мы не будем использовать его, — заверил меня Рэд. — Скорее всего, он нам вообще не понадобится. Но я, правда, хочу убраться отсюда.

— И я тоже, — восторженно подхватил Дуг. — Замечательная идея, Рэд. Я возьму один.

Он зашагал по гостиной почти нормально. Боль в колене, должно быть, ослабла. Я поспешила схватить его за рукав куртки и плечо.

— Нет, — шепнула я. — Нам это не нужно.

— Рэд прав, — настоял Дуг, стряхнув мои руки. — Мы не воспользуемся пистолетом. Но зачем нам рисковать? Лу сумасшедший. Ты видела, что он сделал с моей ногой.

Он уверенно направился к стеклянной витрине, открыл дверцу и вытащил оттуда револьвер.

Я осталась стоять посреди комнаты, наблюдая за ним и ощущая, как постепенно во мне нарастает чувство страха.

Я ненавидела оружие. Терпеть не могла находиться в комнате, где оно было.

Я не могла смотреть на то, как Дуг идёт ко мне с заряженным револьвером, зажав его в перчатке. Я не могла смотреть на его лицо, на его взгляд, который говорил: «Это круто. Это интересно».

— Хорошо, — прошептал Рэд Дугу, последний раз взглянув на всё ещё пустой балкон. — Держи его крепко, пока я не заведу джип. Тогда я заберу его у тебя.

— Нет проблем, — ответил Дуг, осматривая револьвер. — Я уже обращался с пистолетом.

Могу сказать, что уверенности в голосе Дуга я не услышала. Наверное, он притворялся, пытаясь выглядеть уверенным. Как и все мы. Но какая разница? Мы собирались сбежать. Через несколько секунд мы могли оказаться за дверью.

И Лу всё ещё не было видно.

Внезапно меня охватила уверенность, что мы сможем это сделать.

Мы сможем справиться.

И как же будет удивлён Лу, когда проснётся утром и обнаружит, что мы исчезли, оставив его без джипа и разрушив все его планы.

— Выходим! Быстро, — прошептал Рэд.

Он открыл входную дверь, и мы вышли в ночь.

ГЛАВА 14

Шок от внезапного холода удушил меня. Температура, должно быть, упала на двадцать градусов, после нашей снежной битвы.

Ветер прекратился, отчего всё казалось замороженным. Даже моё дыхание застыло, когда я вместе с остальными обходила дом. Моим глазам потребовалось время, чтобы приспособиться к меняющимся оттенкам серого.

Сверху снег немного затвердел, поэтому наши ботинки издавали хруст, как только мы делали очередной шаг, разламывая снежную корку.

Мы шли тихо, но и в то же время быстро, как только могли. Мы достигли заднего дворика и направились к сараю. Мои щёки жгло от холода, глаза заслезились. Я почувствовала, будто смотрю на всё вокруг через искажённое и тёмное стекло.

Я вспомнила, что в рюкзаке у меня есть фонарик, но тут же одёрнула себя, посчитав плохой идеей воспользоваться им. Лу мог выглянуть из окна своей спальни и увидеть нас.

Никто не проронил ни слова. Будто, наши голоса тоже замёрзли, как и всё вокруг. Мы шли по прямой дорожке к сараю. Мне было легче ступать по следам Дуга.

Нам оставалась всего пара ярдов до сарая, когда я повернула голову и оглянулась на дом. В одной из спален загорелся свет. Промелькнула тень. Мне было сложно понять, была ли это спальня Лу или же чья-то другая комната.

Дрожа всем телом, я развернулась к сараю. Рэд и Дуг тем временем боролись с тяжёлой дверью. Дуг положил револьвер в снег и принялся тяжело дёргать большую металлическую защёлку. Рэд пытался открыть дверь руками в перчатках.

— Она застыла, — обречённо прошептал Дуг.

— Мы сможем открыть её, — шепнул ему в ответ Рэд. — Мы должны постараться. Продолжай пытаться.

Внезапно подул порыв ветра, который, казалось, специально держал дверь сарая закрытой. Парни потянули дверь снова, напрягаясь изо всех сил.

Дверь отодвинулась на несколько дюймов и остановилась. Дуг опустил щеколду, и вместе с Рэдом они ухватились руками за деревянную дверь с другой стороны, стараясь подтолкнуть её с места.

Она подалась. Ещё немного. И ещё.

Потом снова застыла.

Дуг в отчаянии пнул замёрзший снег. Потом с Рэдом потянули дверь ещё немного, откинувшись спинами так низко, что вот-вот могли завалиться в снег. Наконец, они раскрыли двери сарая достаточно широко, чтобы там мог проехать джип.

Парни принялись тяжело дышать, выпуская изо рта серые клубы пара, парящие на фоне чёрного неба.

— Нам нужно поторапливаться, — Дуг поднял револьвер, и мы вчетвером шагнули в тёмный сарай.

Стоило нам войти, как мы услышали, как что-то зашуршало. Наверное, мыши. Внутри сарая было ещё темнее, чем на заднем дворе, но мы не стали рисковать и включать свет.

— Давайте к джипу, — прошептал Рэд.

Здесь было так темно, что я с трудом смогла сделать несколько шагов в другой конец сарая. Стоило нам чуть-чуть пройти вперёд, как вдруг мощный ветер с силой захлопнул тяжёлую дверь позади нас.

— Ой! — испустила я испуганный крик. Мы вчетвером в ужасе обернулись. На улице продолжал завывать ветер.

— Там никого нет, только ветер, — успокоила нас Шеннон радостным голосом.

Некоторое время мы смотрели на дверь. Теперь уже все вместе, но мы снова толкнули её, пока дверь прочно не застряла в твёрдом, замёрзшем снегу.

Моё сердце учащённо забилось. Я чувствовала, как холод постепенно пронизывает меня. Никогда бы не подумала, что ощущу на собственной шкуре, какого это «промёрзнуть до костей».

— Может, нам стоит включить свет? — шёпотом предложила Шеннон.

— В этом нет необходимости, — ответил ей Рэд, прокладывая себе путь сквозь темноту. — Ключи у меня в руке. Я смогу завести джип и в полной темноте.

Мы достигли середины сарая, слушая хруст снега под тяжестью наших ботинок, как вдруг что-то пролетело над нашими головами.

— Это летучая мышь? — шепнула я Дугу.

— Явно не бабочка, — многозначительно ответил он мне.

— Ну же, давайте скорее залезем в джип и рванём отсюда! — воскликнула я, пытаясь понять, что только что пролетело над нами.

Когда я посмотрела назад, то увидела фигуру, маячащую прямо за нами.

Человек стоял у столба и смотрел на нас.

— Это Лу! — испуганно завизжала Шеннон. Её голос эхом пронёсся среди деревянных стропил.

— У него есть пистолет! — в ужасе указал Рэд.

ГЛАВА 15

Казалось, всё исчезло.

Сарай.

Джип.

Холод.

Был только Лу, стоящий перед нами и преграждающий путь. Он не сводил с нас глаз и держал в руке тёмный металлический предмет.

Громкий удар, раздавшийся рядом, заставил меня подпрыгнуть. Сначала я не поняла, что это было.

Не похоже на выстрел. Во всяком случае, в телевизоре выстрел звучал по-другому.

Звук оказался намного громче. В нём было полно отголосков.

Я стояла, уставившись на тёмную фигуру. Я смотрела на Лу. Мне потребовалось много времени, чтобы понять — громкий взрыв был всё-таки выстрелом.

А потом Лу упал на землю.

Он не издал ни звука. Просто рухнул. Упал на спину так сильно, что от удара о пол чуть покачнулся в сторону.

И после остался лежать неподвижно.

Я медленно, очень медленно начала соображать, что это Дуг выстрелил в него.

Мне понадобилось очень много времени, чтобы всё понять. Слишком много времени, словно я оказалась в какой-то замедленной съёмке.

И я не сразу поняла, что кричу. Я кричала, надрывая свои лёгкие, пока Шеннон не подошла ко мне и не обняла.

— Я… Кажется, я застрелил его, — донёсся до меня голос Дуга. — Рэд, я…

Но Рэда не было рядом с нами.

Внезапно флуоресцентная лампа замигала над нашими головами. Поначалу свет показался фиолетовым, а потом постепенно стал голубовато-серым.

Я обернулась. Рэд стоял у выключателя рядом с открытой дверью.

— Рэд, я застрелил Лу! — ошарашенно воскликнул Дуг, всё ещё зажимая револьвер в своей руке. — Я не хотел этого делать. Я…

Шеннон крепко держала меня. Я была благодарна ей, что она оказалась рядом. Неожиданно у меня закружилась голова, как будто вызванная внезапной вспышкой света.

Или выстрел пистолета?

Я всё ещё плохо слышала, так как звук выстрела продолжал отражаться от деревянных стропил.

Рэд учащённо задышал. Его ледяное дыхание вырывалось облаком перед ним.

— Он просто выстрелил, — Дуг в изумлении уставился на револьвер. — Я не думал, что нажму на курок, но… я сделал это.

Рэд пробежал мимо него и встал на колени рядом с неподвижным телом, распростёртым на земле.

— Лу… — позвал он, а потом резко оборвал себя.

Мы с Дугом и Шеннон прижались друг к другу и шагнули вперёд, встали за Рэдом и уставились на мёртвое тело Лу.

Но, погодите, это был не Лу.

Это был какой-то другой мужчина, которого мы прежде не видели.

Рэд стянул перчатку и поднёс руку к ноздрям незнакомца. Потом прижал пальцы к его горлу.

— Он мёртв.

ГЛАВА 16

Мужчина лежал неподвижно. Его глаза смотрели вверх, на стропила, руки были вытянуты вдоль тела, а на полу, рядом с правой рукой, лежал маленький пистолет.

На незнакомце было тонкое синее шерстяное пальто, я не увидела шапку или перчатки. У него было узкое лицо и густой пучок кудрявых чёрных волос. На вид ему было лет тридцать, может сорок.

— Он мёртв. Ты убил его, Дуг, — Рэд поднял голову и посмотрел на Дуга.

Рот Дуга раскрылся от ужаса и шока. Он посмотрел широко раскрытыми глазами на револьвер в своей руке, будто понятия не имел, что это было и как тот оказалось в его руке.

Дуг губами произнёс слово «Нет», но звука издать не смог.

Рэд распахнул пальто, и мы увидели крошечное отверстие, сделанное пулей в пальто и рубашке. Из маленького отверстия в грудной клетке медленно капала кровь.

— Кто он? — вскрикнула Шеннон каким-то жёстким и высоким, неестественным голосом.

— Как он может быть мёртв? Я ведь не собирался стрелять, — сказал Дуг.

— Это был несчастный случай, — я положила руку на плечо Дуга, пытаясь успокоить его.

Сзади нас ветер со скрипом подтолкнул дверь по жёсткому снегу. Я вздрогнула.

Действительно ли всё это происходило?

Действительно ли мы находились в этом холодном, жутком сарае с убитым незнакомцем на земле?

Действительно ли Дуг застрелил этого человека, которого прежде никто из нас не видел?

И вдруг я поняла, что видела его раньше.

— Это… этот мужчина, — пробормотала я с дрожью в голосе. Мне было трудно подбирать слова.

— Что? — спросил Рэд, склонившись над телом. Он всё ещё искал признаки жизни.

— Ну как же, разве ты не узнаёшь? — вскрикнула я. — Это мужчина с той фотографии!

— Что? С какой фотографии? — не понял Дуг, глядя на меня всё ещё дикими от страха глазами.

— Ну, фотографии, которые оказались в ящике комода, — вспомнила я. — Мужчина и женщина. Так вот, это тот самый мужчина!

— Ариэль права, — мрачно подтвердил Рэд, поднимаясь на ноги. Он снял свою голубую шерстяную шапку. Несмотря на холод, он весь вспотел. — Это тот мужчина, всё верно.

— Мы должны позвонить в полицию, — сказал Дуг, наконец, опустив револьвер. Он выпал у него из руки на твёрдый пол. Не думаю, что он даже заметил это.

Мы все выглядели как призраки под тусклым светом лампы. Наша кожа выглядела такой бледной, такой призрачной. Как будто мы все были мертвы.

Ну что за мысли.

— Мы должны позвонить в полицию, — повторил Дуг.

Ветер снова ударил дверью. На этот раз она шумно захлопнулась, напугав всех нас. Мы все подпрыгнули от неожиданности, за исключением мёртвого незнакомца на соломенном полу.

— Может быть, телефон уже починили, — тихо сказал Рэда, не поднимая глаз.

— Мы вернёмся обратно в дом? — вскрикнула Шеннон в ужасе от такой идеи.

— У нас нет выбора, — сказал Дуг, перейдя на шёпот.

— Но джип…

— Я убил человека. Мы не можем сбежать, — сказал ей Дуг. Тогда Шеннон крепко обняла его. В тот момент Дуг выглядел так, словно вот-вот упадёт без чувств или выйдет из себя, или ещё что похуже.

Позади нас послышались шаги по хрустящему снегу, потом дверь сарая со скрежетом открылась.

— Лу… — вскрикнул Рэд. Отпрянув от тела, он осторожно сделал несколько шагов назад к джипу.

— Кажется, я слышал выстрел, — сказал Лу. Его тёмные глаза сузились, с подозрением уставившись на нас. — Что это вы, шутники, делаете здесь…

Он прервался на полуслове, когда увидел распростёртое тело на полу.

— Эй, — в ужасе воскликнул Лу, глядя на покойника. Он принялся быстро моргать, словно не верил в то, что видел перед собой. Он подбежал к телу и опустился на колени рядом с ним. — Джейк! — закричал он, отчего лицо его побагровело. — Джейк! Что вы сделали с братом Евы?

ГЛАВА 17

— Я застрелил его, — сказал Дуг, не сводя взгляда с револьвера у своих ног.

— Он мёртв, — Лу пытался нащупать пульс на шее мужчины. — Джейк мёртв! Не могу в это поверить.

Он обыскал карманы трупа и вытащил из одного синюю лыжную маску.

— Джейк был тем парнем, которого вы видели в окне, — с горечью сказал он, подняв вверх лыжную маску, чтобы мы все смогли рассмотреть её. Из глаз Лу потекли слёзы. Его лицо всё ещё оставалось багровым. Он поднялся на ноги, медленно качая головой. — Это мой пистолет? Ты застрелил Джейка из моего пистолета?

Лу кинулся на Дуга. Тот сделал шаг назад. Казалось, Лу собирался задушить его.

— Стой, Лу! — Дуг поднял руки, защищаясь от него.

— Ничего не трогай, — предупредил Лу. — Мы должны дождаться полицию. — Он снова посмотрел на тело и сквозь слёзы пробормотал. — Джейк.

Я заметила, что Лу покачивался. Должно быть, всё ещё не протрезвел от выпитого пива. Даже такое мрачное зрелище не смогло привести его в чувство.

— Вероятно, Джейк пришёл вытащить нас из такой метели, — Лу сердито посмотрел на Дуга.

— Я не знал, — пробормотал Дуг. — Я… я не собирался стрелять! Револьвер как-то сам…

Лу не сводил с него глаз, задумчиво почёсывая бородку. Потом осуждающе посмотрел на Рэда.

— Кто придумал украсть мой пистолет? Что вы, сосунки, вообще здесь делали? Собирались угнать мою машину? Таков был ваш план? Ты починил мой джип и не сказал об этом мне? Решили взять мой пистолет, украсть машину и оставить нас тут с Евой наедине с трупом?

— Погоди, Лу, — начал Рэд, но не смог договорить. Лу поднял руку, чтобы Рэд заткнулся.

— Я смогу засунуть тебе тряпку в рот, морковная голова, — пригрозил Лу. — Я легко сделаю это. Легко.

Рэд быстро отвернулся, чтобы избежать ругани.

— Не могу поверить, что впустил вас, убийц, в свой дом! — вскричал Лу. Он принялся пинать и сыпать проклятиями на столб, рядом с которым лежало мёртвое тело.

— Мы не убийцы. Это был несчастный случай, — я старалась говорить уверенно. Я надеялась, что мы сможем успокоить Лу, прежде чем он выйдет из себя и сделает что-нибудь ужасное.

— Вы сбежали посреди ночи и собирались угнать мой джип! — закричал Лу, свирепо глядя на меня.

— Мы должны позвонить в полицию, — пробормотала я.

— По какому телефону? — огрызнулся Лу.

— Тогда мы должны поехать в полицию, — не унималась я.

— Ни за что, — прорычал Лу. — Мы не сможем уехать так поздно. Дороги сильно обледенели. Мы точно заедем в какую-нибудь канаву и сгинем там!

Он грустно посмотрел на Джейка, брата Евы.

— Мне очень жаль, — тихо произнёс Дуг. — Я не хотел нажимать на курок. Я даже не помнил, как взял его с собой!

— С утра мы первым делом поедем в полицию, — заявил Лу, игнорируя Дуга. — Возвращаемся домой. Все вы!

— Пожалуйста, это был несчастный случай! — всхлипнула я. Лу так сильно пугал меня. Он был таким злым.

Он смерил меня взглядом.

— Рэд, помоги мне с Джейком, — обратился к нему Лу. — Мы оттащим тело в подвал дома. Потом я поднимусь к Еве и сообщу, что её брат мёртв.

У Рэда был болезненный вид, но он нашёл в себе силы поднять тело Джейка за подмышки. Лу ухватился за его лодыжки. Они потащили его из сарая, не взирая на тяжесть. Джейк был очень худым, но я вспомнила, как читала, что все покойники становятся тяжёлыми.

— Дуг, помоги нам! — крикнул Рэд в дверном проёме.

Но Дуг его не слышал. Он стоял посреди сарая и молча смотрел на то место, где лежал Джейк. Шеннон взяла его под руку и повела обратно в дом. Я выключила свет и толкнула тяжёлую дверь, которая с шумом захлопнулась за мной. Опустив голову и сопротивляясь сильному холодному ветру, я направилась к кухонной двери.

Раскинувшийся передо мной дом виделся теперь мне тюрьмой. Мы были так близки, чтобы сбежать. Оставалась всего пара ярдов до джипа, в котором мы были бы в безопасности. Через несколько минут мы могли выехать на дорогу, держа путь в ближайший город, где можно найти телефон.

Мы были так близки к возвращению домой.

Но теперь…

Кто знает, что теперь будет? Дуг выстрелил в совершенно незнакомого человека. И Лу поймал нас, когда мы пытались тайком удрать на его единственном джипе.

«Если бы мы только смогли связаться с полицией сегодня вечером», — подумала я, содрогаясь от перепада температур, когда вошла в тёплую кухню.

— Что он будет с нами делать? — спросила меня Шеннон, схватившись за рукав куртки.

— Не знаю, — пожала я плечами.

— Мне так страшно. Я уже начинаю думать, что мы никогда не вернёмся домой, — сказала Шеннон, пытаясь унять дрожь.

— Пойдём, — я нежно взяла её за руку. — Мы поднимемся в мою комнату.

Дверь в подвал была открыта, и мы могли услышать, как Рэд и Лу спускали туда тело Джейка. Лу что-то кричал и сильно ругался.

— Мне тоже страшно, — сказала я Шеннон. — Нам нужно держаться подальше от Лу, пока не появится возможность рассказать всё полиции.

— Что со мной будет? — спросил Дуг. Его лицо всё ещё оставалось красным от холода.

— Это был несчастный случай, — попыталась успокоить я его. — Ты не специально убил Джейка. Это был ужасный несчастный случай. Полицейские всё поймут.

— Ты уверена? — спросил Дуг голосом полным надежды.

— Конечно, — кивнула я. Если честно, я не знала, как полиция отреагирует на нашу историю, но расстраивать Дуга ещё больше я не хотела.

Мы скинули свои ботинки у кухонной двери и, неся в руках куртки, поднялись по лестнице в мою спальню.

— Опять мы здесь, — разочарованно пробормотала я, бросив куртку в углу комнаты. Я устало повалилась на кровать.

Дуг и Шеннон уселись на ковре перед радиатором, который шипел и плевался, пока гонял горячий воздух. Мы ничего не говорили. Да и что тут можно было сказать?

Дуг наклонился вперёд, сложив руки на коленях, и упёрся в них головой. Он не поднимал глаз, пока не появился Рэд.

Он зашёл в комнату с застывшим испугом на лице. Потом наклонился к Дугу и положил руку ему на плечо.

— Слушай, чувак, ты не одинок в этом, так что знай.

Дуг ничего не ответил. Рэд присел на край кровати возле моих ног.

— Это я во всём виноват, — мрачно пробормотал он.

— Рэд, — начала я, но он продолжил.

— Нет, правда. Это ведь я посоветовал Дугу взять с собой пистолет. Я всё расскажу полиции. Это наша общая вина. Дуг никогда бы не нажал на курок, если бы я… — голос его затих. Нижняя губа задрожала, но Рэд изо всех сил старался удержать себя в руках.

— Что этот парень Джейк делал в сарае? — Шеннон спросила так громко, что напугала нас. Она очень сильно дрожала, поэтому я укутала её одеялом.

— Хороший вопрос, — задумчиво пробормотал Рэд.

— Если это он был тем незнакомцем в лыжной маске, то почему не вошёл в дом? — продолжила Шеннон. — Почему он обошёл его, и чёрт знает сколько просидел в сарае? И вообще, как он смог попасть сюда, если все дороги перекрыты?

Как много хороших вопросов. Но ни у кого из нас не было ответов.

— И почему у него был с собой пистолет? — добавил Дуг и нервно запустил руку в свои волнистые чёрные волосы.

— Может, мы напугали его, — предположил Рэд через некоторое время. — Может, он подумал, что мы воры или вроде того.

— Кем мы и были, — хмыкнул Дуг.

— Лу здесь единственный вор, — осёк его Рэд. — Я собираюсь рассказать полиции о том, как подслушал его спор с Евой.

— Кстати, где сейчас Ева? — спросила я.

— В своей спальне, — ответил Рэд. — Лу пошёл к ней, чтобы рассказать про её брата. Я слышал, как она плакала, когда проходил мимо их комнаты.

Дуг издал громкий крик гнева и разочарования.

— Это была случайность! Правда. Я не собирался никого убивать!

Шеннон тихонько прижалась к нему.

Я подвинулась к Рэду:

— Шеннон была права. Когда задавала вопросы. Я хочу сказать, почему, например, Джейк был в том старом холодном сарае? И как он вообще попал сюда?

В ответ Рэд лишь пожал плечами.

А мою голову в тот момент начали атаковать другие вопросы. Всё в сарае произошло так быстро. Сначала было слишком темно, потом раздался выстрел. Мы все были слишком напуганы произошедшим, а потом тело Джейка унесли, и у нас не осталось времени, чтобы хорошенько всё обдумать.

— О чём ты задумалась, Ариэль? — мягко прервал меня Рэд.

— Я хочу спуститься и посмотреть на Джейка, — ответила я ему.

— Что? — выражение лица Рэда сменилось удивлением. — Ты хочешь спуститься вниз и посмотреть на труп? Зачем?

— Ариэль хочет стать врачом, — пояснила ему Шеннон. — Мёртвые тела не отталкивают её, как обычных людей.

Она обняла Дуга за плечо, прижавшись головой к его лицу, и попыталась успокоить.

— Всё произошло так быстро, — сказала я.

— И что?

— Ну, я просто хочу взглянуть на него, Рэд. Мне покоя не даёт, почему там было так мало крови?

— Мало? Там было много крови, — печально покачал головой Дуг.

— Всего лишь тоненькая струйка, — постаралась напомнить я ему.

— А ведь ты права! — воскликнула Шеннон.

— Может, крови было так мало из-за холода, — предположил Рэд. — Ну, понимаешь, его кровь могла застыть, например.

— Не знаю. Может, и застыла, — пожала я плечами. — В любом случае, я хочу осмотреть тело. Где вы его спрятали?

— Не ходи туда, — Рэд схватил меня за руку. — Пожалуйста. Это только расстроит тебя. Мы должны держаться вместе, пока не прибудет полиция.

Я начала спорить с ним, пока из дверного проёма не показалась голова Лу.

— Вы выглядите здесь так мило и уютно, — произнёс он с горечью. — Никому не выходить до утра. Я буду в гостиную и если что всё смогу услышать.

Он закрыл дверь.

Вскоре после этого мы попытались поспать. Мы вчетвером остались в моей комнате, не стали снимать одежду и просто расположились на полу.

Я не могла уснуть. Всё думала и думала.

Думала о трупе. Думала о выстреле. Думала о крови.

У меня было так много вопросов. Мне удалось немного подремать, но вопросы продолжали мешать мне полноценно заснуть. Тогда я поняла, что должна делать.

Мне нужно было увидеть тело.

Я взглянула на свои часы. Уже было чуть больше шести утра. Молча натянув кроссовки, я остановилась у двери спальни, прислушиваясь к темноте. Никто из друзей не проснулся.

В гостиной были включены две настольные лампы, но, выглянув из-за перил, я обнаружила, что комната была пуста. Голоса Евы и Лу доносились до меня из их комнаты.

Снаружи продолжал завывать ветер. Я услышала, как на кухне хлопнула задняя дверь. Должно быть, я плохо закрыла её.

Горизонт был чист.

Я глубоко вздохнула.

Потом спустилась по тёмной лестнице и направилась в подвал.

ГЛАВА 18

Прислонившись к перилам, я сделала осторожный шаг, но лестница всё равно заскрипела. Когда я спускалась вниз, она продолжала издавать стоны под тяжестью шагов.

Дойдя до конца, я прислушалась. Тишина. Меня никто не услышал.

Снаружи я слышала рёв ветра. Раздался громкий шум. Вероятно, ветер с силой ударил ветку о крышу дома. Этот звук чем-то напомнил мне выстрел.

Я снова услышала его так громко и так близко. Ужасающе близко. А потом увидела, как в темноте фигура мужчины падает на землю.

Тряхнув головой, я постаралась отогнать эти страшные воспоминания. Я открыла дверь, ведущую в подвал, и пошарила по стене в поисках выключателя, но не нашла его. Наверное, он был где-то внизу.

Я немного постояла на месте, постепенно привыкая к темноте. Наконец, мне удалось разглядеть перед собой лестницу, у которой не было перил. Пришлось осторожно шагать по ступенькам, не имея возможности за что-нибудь ухватиться.

Снизу доносились тихое урчание печи и размерное капание воды. Наверное, там же, внизу, где-то была дырявая труба.

По мере того, как я спускалась вниз, становилось всё холоднее, а воздух делался каким-то тяжёлым и влажным. Очевидно, в подвале не было отопления.

Наконец, я ступила на сырой бетонный пол, к которому слегка прилипли мои кроссовки. Здесь внизу всё казалось таким мокрым, холодным и липким. Капание воды звучало уже ближе, где-то над моей головой.

Почувствовав, как щекочет в носу, я задержала дыхание, пока не притупила приступ чиха. Я пожалела, что не захватила с собой куртку, потому что меня снова охватила дрожь.

В попытке найти выключатель, я двинулась вдоль бетонной стены, по которой принялась водить рукой.

— Ой!

Я еле удержалась, чтобы не издать низкий крик, когда почувствовала, что моя рука угодила в густую паутину. Я отошла в сторону и принялась вытирать о себя руку, пытаясь убрать жуткие, невидимые нити.

— Оххх.

Теперь они были на моём лице. Я закрыла глаза и судорожно начала сметать их с лица. Ненавижу паутину!

Наконец-то, мне удалось выпутаться, но появился зуд.

Я решила не искать выключатель и шагнула вперёд, стараясь привыкнуть к темноте. Где же тело Джейка?

Я всё ещё чувствовала паутину на своём лице, хотя вот-вот убрала её. Я остановилась, когда передо мной раздалось царапание маленьких ножек по бетонному полу.

Наверное, ещё одна мышь.

Капание воды начинало сводить меня с ума. Я закашляла, и кашель эхом разнёсся по подвалу, будто я была в огромной пещере.

В темноте мне удалось разглядеть груду коробок, сваленных у стены; старый велосипед, у которого не было одного колеса, прислонился к коробкам; высокую стопку чего-то, что напоминало газеты и журналы, а ещё старый диван, у которого не хватало одной подушки.

Я знала, что где-то здесь был труп. Я сделала ещё несколько осторожных шагов.

В тот момент я подумала о том, что же я делаю? Неужели я действительно искала в холодном сыром подвале тело мёртвого человека?

«Слишком поздно думать об этом сейчас, когда ты здесь, — напряглась я. — Так что найди тело Джейка и постарайся найти ответы на свои вопросы».

Отдавшись этому красноречивому напутствию, я развернулась и смогла разглядеть большой брезент, растянутый на полу. Когда я подошла ближе, то заметила, как что-то выпирает из-под него в самом центре.

Я наклонилась и подняла брезент, который оказался тяжелее, чем я думала, и от него разило плесенью. Под ним на спине лежало тело Джейка.

Я отодвинула брезент и свернула его в сторону. Джейк уставился на меня, словно спрашивал, что я тут делаю.

Я с трудом могла его разглядеть. В подвале было слишком темно. Я снова повернула голову, и мне удалось заметить шарик, свисающий с потолка. Через какое-то время я смогла нащупать шнур и потянула за него.

Лампочка загорелась, бросая тусклый жёлтый круг света на пол. Не так ярко, но теперь я, как следует, могла разглядеть Джейка.

Вернувшись к телу, я снова услышала крошечные шаги по бетону. С трудом, но я заставила себя не думать о них, не думать о том, как мне было холодно и страшно.

«Когда-нибудь ты станешь врачом, Ариэль, — сказала я себе. — Но пока осмотри этот труп. Как будущий врач. Потом беги обратно в свою комнату так быстро, как только смогут твои тощие ноги».

С бешено бьющимся сердцем, я склонилась над телом Джейка. Что мне следовало осмотреть в первую очередь?

Рану? Да. Рану.

Я распахнула его пальто и осмотрела рубашку. Пуля вошла чуть выше желудка и попала в самую середину грудной клетки. Спереди рубашки зияло крошечное отверстие. Такое же, как и в пальто.

Фланель была уже потрёпана и изношена. Я расстегнула рубашку. Мне пришлось наклониться поближе, чтобы хорошо разглядеть рану в тусклом свете. Она оказалась гораздо меньше, чем дырка в рубашке.

Насколько я помнила, крови почти не было. Теперь же я убедилась в этом, ведь вокруг самой ранки крови свернулось не так много. Однако рубашка не была пропитана ею, и кровь не стекала по груди.

Мне показалось это странным.

Действительно странным.

В голову стало закрадываться представление о том, что здесь происходит что-то странное, но я должна была убедиться в своём предположении. Я немного отступила и взялась за руку трупа.

Она была жёсткой и замёрзшей.

Ледяной.

Я отбросила её обратно на пол. Вся рука Джейка была жёсткой.

Я ещё раз потрогала руку. Потом потрогала плечо.

Всё было замёрзшим.

Я подняла свою руку, чтобы получше рассмотреть время в тусклом свете лампы. Часы показывали шесть тридцать. Это означало, что Дуг застрелил Джейка не менее шести часов назад.

Но тело не могло отвердеть от холода за такой короткий промежуток времени. Это просто невозможно.

Тогда почему тело Джейка была таким замёрзшим? В подвале было не настолько холодно, чтобы оно успело застыть. Это могло значить только то, что…

Послышались шаги.

Я вскочила на ноги.

Кто-то ступил на бетонный пол.

Кто-то был в подвале вместе со мной.

ГЛАВА 19

— Кто… кто здесь? — позвала я как можно тише.

Мой голос эхом от бетонных труб разнёсся по подвалу. Я услышала лишь капание воды из протекающей трубы.

А шаги становились громче.

Я затаила дыхание и обернулась.

Из тени ко мне вышел Рэд. Он покосился на меня, пытаясь сосредоточиться и окончательно проснуться. Его рыжие кудрявые волосы торчали в разные стороны, а кеды были развязаны.

— Ариэль?

— Рэд, я так рада, что это ты! — радостно воскликнула я, вздохнув с облегчением. Мне резко захотелось подбежать и обнять его.

— У меня возникло чувство, что я смогу найти тебя именно здесь, — сказал Рэд, потирая рукава своей толстовки. — Господи, как же здесь холодно.

— Мне нужно было кое-что посмотреть, — объяснила я.

— Как тут воняет, — Рэд перевёл взгляд на тело. — Помочь тебе накрыть его?

Он взялся за один угол брезента, но я остановила его:

— Нет. Давай лучше вернёмся наверх. Дуг и Шеннон уже проснулись?

— Да, наверное, — ответил Рэд, зевая и потягиваясь. — Не знаю. Я и сам ещё толком не проснулся. Спал просто ужасно.

— Я тоже так и не смогла уснуть, — пробормотала я. Потом взяла Рэда за руку и потянула к лестнице. — Пойдём. Нужно поторапливаться. Нам всем нужно кое-что обсудить.

— Что? Что ты смогла найти?

— Я скажу тебе наверху, — ответила я Рэду.

Мы прокрались обратно в мою комнату. Дуг и Шеннон, казалось, сильно устали и ещё толком не проснулись.

— В чём дело? — спросила Шеннон, пытаясь пригладить свои рыжие волосы одной рукой.

— Во многом, — многозначительно ответила я, закрывая за собой дверь. Потом рассказала им всё, что поняла в подвале, когда осматривала тело.

— Нас подставили. Дуг, ты не убивал Джейка, — закончила я свой рассказ.

— Как это? — удивился Рэд.

Дуг в замешательстве посмотрел на меня.

— Но как же так, Ариэль? Ведь я стрелял в него.

— Да, ты стрелял в него, но Джейк был уже мёртв! — констатировала я.

— Полное безумие, — выдохнул Рэд. — Почему ты так считаешь?

— Потому что у Джейка не было сильного кровотечения, — принялась объяснять я им. — Всего лишь маленькая струйка. Если бы Джейк был жив, то кровь хлынула бы потоком. К тому же, когда я начала осматривать его прямо сейчас, тело оказалось каким-то окоченевшим. Слишком окоченевшим. Оно не могло так сильно замёрзнуть за такой короткий промежуток времени.

— Но… — не унимался Дуг.

— Тело Джейка было просто ледяным. Оно застыло как ледышка. Вероятно, Джейк был уже мёртв в сарае всё то время, пока мы не наткнулись на него. Это единственное объяснение, почему тело было таким замёрзшим, — добавила я.

— Но ведь он стоял прямо напротив нас! — запротестовала Шеннон. — Мы все видели его.

— Он не стоял, — отрезала я, пытаясь вспомнить тот момент. — Он был прислонён к столбу. Его прислонили и сунули в руку пистолет.

— Погоди минуту, Ариэль. Почему ты так считаешь? — спросил Рэд, оторвавшись от завязывания шнурков.

— Потому что, когда Дуг выстрелил в Джейка, то тот вообще никак не отреагировал. Он не закричал и не упал вперёд, помните? Пуля оттолкнула его тело на спину, отчего он резко упал. Если бы там было не так темно, и мы не были бы так сильно напуганы, то заметили бы это.

— Ты права, Ариэль, — кивнул Дуг, усердно воспроизводя тот момент у себя в голове. — Ну, конечно же. Вот только, зачем…

— Это подстава, — громко и взволнованно прошептала я. — Лу подставил нас. Неужели ты не понимаешь? Он убил Джейка, а потом решил повесить это на нас.

— Ты имеешь в виду… — начал Дуг.

— Я имею в виду, что Лу хотел отвезти нас в полицию, чтобы ты успел признаться, что стрелял в Джейка. В конце концов, ты ведь действительно выстрелил. Местные полицейские не будут задавать много вопросов. Наверное, они даже не станут скрупулёзно осматривать тело, чтобы понять, как действительно погиб Джейк. Ну, согласись, у них будет твоё признание и револьвер, из которого ты сделал выстрел. К тому же, они увидят пулевое ранение. Таким образом, Лу получил бы то, что хотел — ушёл бы безнаказанным, а мы…

— Думаю, ты спешишь с выводами, — прервал меня Рэд. — Я просто не могу принять факт, что…

— Ариэль права! — снова тихо повторил Дуг. — Ещё бы. Всё это было тщательно спланированной ловушкой. Джейк был уже мёртв. А мы были настолько напуганы, что…

— Дуг, ты пытаешься сорваться с крючка, — решительно заявил Рэд.

— Прекрати. Прекрати спорить! — всхлипнула Шеннон.

— Шеннон права, — согласилась я. — У нас нет времени. Мы должны выбраться отсюда. — Я накинула куртку и подняла рюкзак. — Если я права, Лу уже убил однажды. И мы единственные, кто знает об этом.

Что мешало Лу убить ещё раз? Что мешало ему избавиться от нас четверых, чтобы сохранить свою тайну в секрете?

Я вдруг подумала о Еве. Знала ли она, что это Лу убил Джейка? Знала ли она о его ужасном плане выставить нас убийцами?

Участвовали ли она в этом плане?

Я решила, что да. Ева обо всём знала.

Они с Лу были опасны. Они оба были убийцами.

— Я думаю, мы должны остаться и противостоять Лу, — заявил Рэд, преграждая нам дверь. — Какой смысл сейчас убегать? Если мы сбежим, то будем выглядеть виновными.

— А мы и не убегаем, — возразила я. — Мы бежим прямо в полицию. Мы собираемся рассказать им всё, что знаем. Нам нужно успеть до того, пока туда не обратился Лу, который выставит себя как невинную жертву и обставит всё так, будто мы ворвались в его дом, пренебрегли его гостеприимством и убили его брата-в-законе!

— Но как мы отсюда выберемся? — Рэд выглянул в коридор, будто услышал приближающихся Лу и Еву.

— Мы возьмём джип! У тебя ведь есть ключи, верно, Рэд? — уточнила я.

Он кивнул.

— Я всё ещё не думаю, что…

Рэд выглядел очень напуганным. Я подумала, что он боится. Боится, что сделает с нами Лу, если поймает во время бегства второй раз.

— У нас нет другого выбора, Рэд, — сказала я, пытаясь оттолкнуть его в сторону. — Мы должны выбраться отсюда. Прямо сейчас.

Он неохотно отошёл в сторону. Я не винила его за то, что он боялся. Теперь мы знали, что Лу был убийцей, а не показушным мачо. Ситуация стала ещё страшнее, чем казалась раньше.

Но я была уверена в своей правоте. Мы должны были уйти. На этот раз мы не спускались по задней лестнице.

Мы бежали.

Я была впереди, за мной следовали Дуг и Шеннон, а замыкал нас Рэд.

Внизу не оказалось никаких признаков Лу или Евы. Я надеялась, что они спали. Наша беготня вниз по лестнице обязательно разбудит их. Но к тому времени, когда Лу оденется и спохватится нас, мы уже успеем удрать.

Судорожно надев ботинки, мы выбежали через заднюю дверь. Мгновение спустя мы бежали по ледяной корке снега в сторону сарая, с трудом удерживая равновесие с тяжёлыми сумками и рюкзаками в руках.

Позади нас поднималось большое оранжевое солнце. Снег начал сверкать как золото. Наши тени становились длинными и ярко-синими. Ветер уже утих, поэтому лес выглядел свежим и чистым. Но я была слишком напугана, чтобы наслаждаться окружающей красотой.

Я просто хотела добраться до джипа и уехать как можно дальше от этого дома и больше никогда не видеть его.

Мы почти добежали до сарая, когда я обернулась назад и увидела только Шеннон и Дуга.

— Эй, а где Рэд?

Мы втроём остановились и огляделись вокруг.

— Он бежал прямо за нами, — прохрипел Дуг, тяжело дыша.

— Неужели он остался в доме? — ужаснулась Шеннон.

Я прикрыла глаза рукой и посмотрела на дом. Дверь кухни внезапно распахнулась, и оттуда выбежал Рэд, скользя по ледяной корке снега. Он направлялся прямо к нам.

Он размахивал чем-то в руке. Когда он выбежал из-за дома, металлический предмет в его руке блеснул в свете утреннего солнца.

Когда Рэд подбежал ближе, то я смогла разглядеть, что это было.

Пистолет.

— Рэд! — закричала я. — Выброси его!

Он не обратил внимания, продолжая бежать. Я не была уверена, что он расслышал меня.

— Брось его, Рэд! — закричала я ещё громче. — Нам это не нужно!

— Я знаю, — ответил Рэд, остановившись в нескольких ярдах от нас. Изо рта он пускал белые клубы пара, которые поднимались высоко к голубому небу. Рэд поднял маленький серебристый пистолет и направил его прямо на меня. — Мне жаль, — произнёс он, щурясь от яркого света, отражающегося в снегу, — вы славные ребята. Но мы с Лу слишком много работали, чтобы всё это устроить. Я не могу позволить вам уйти.

ГЛАВА 20

Мы втроём были слишком шокированы, чтобы сказать хоть что-нибудь. Я просто смотрела на Рэда, на пистолет в его руке, направленный на меня.

— Это ведь шутка, верно? — смогла выдавить я.

Он отрицательно покачал головой, жестом указывая на дом.

— Так ты сообщник Лу? — с недоверием спросил Дуг. — Ты привёл нас сюда намеренно?

— Хорошо соображаешь, Дуг, — холодно процедил Рэд, не сводя с меня взгляда. — Можете считать, что я нанял вас, ребята. Я приметил вас ещё на лыжной базе.

Лыжная база. С того дня прошло так много времени.

— Тебе это с рук не сойдёт! — крикнула Шеннон, вцепившись в руку Дуга.

Рэд ничего не ответил. Он оглянулся на дом и пистолетом указал на него.

— Двигайтесь, ребята. Живее. Мы не должны отставать от плана.

Он шёл позади нас, не сводя пистолета, пока мы медленно плелись обратно в дом. Никто не произнёс ни слова. Единственным звуком был только хруст нашей обуви по жёсткому снегу.

Я чувствовала себя такой идиоткой.

Как я могла доверять Рэду?

Как он мог нравиться мне?

Он обманул меня. Одурачил всех нас. Мы доверились ему. Были благодарны за то, что он спас наши жизни.

И всё это время он смеялся над нами, когда постепенно подталкивал к ловушке, спланированной им же вместе с Лу.

Я чувствовала, как злоба охватила меня всю. Но в то же время мне было больно. Нас так бессовестно предали.

Нам ничего не оставалось, кроме как вернуться обратно в дом и посмотреть, какие ещё ужасы приготовили нам Рэд, Лу и Ева.

Снег был таким ледяным и твёрдым, мы практически не оставляли на нём глубоких следов. Рэд приказал нам остановиться возле задней двери и позвал Лу, не отводя пистолета.

Лу выглянул почти сразу, будто всё это время стоял в ожидании у двери. На нём были мешковатые джинсы и коричневая охотничья куртка.

— Доброе утро, банда, — широко усмехнулся он, выходя на крыльцо.

— Лови, — Рэд перебросил ему пистолет, и Лу с лёгкостью поймал его, крутанув в руке, а потом направил на нас. — Ветер закончился, — заметил он, оглядывая задний дворик. — Замечательное утро, не так ли?

Мы ничего не ответили, не сводя глаз с пистолета, направленного на нас.

— Куда же вы, индюшки, собрались в такое раннее утро? — спросил Лу. Улыбка исчезла с его лица. — Не уж-то собирались снова улизнуть, а?

Он не ожидал ответа, которого у нас и так не было. Лу продолжил:

— Уж теперь вы точно никуда не сбежите после убийства братца Евы, верно? Бедный старина Джейк. Мы ведь должны рассказать полиции про Джейка, верно? Разве мы не обсуждали это?

Большой ком снега свалился с крыши и упал рядом с Лу. Шум на мгновение поразил его, но он быстро вернулся в чувство и спрыгнул с верхней ступеньки на снег, держа пистолет наготове.

— Телефон починили, банда. Ну, разве это не хорошие новости? Теперь мы сможем позвонить в полицию, и вы сможете признаться.

— Мы знаем правду, Лу, — выпалила я, не в силах удержать всё в себе.

Он в недоумении уставился на меня.

— Правду?

— Мы знаем, что Дуг не убивал Джейка. Мы знаем, что Джейк был мёртв всё это время!

Лу покраснел и посмотрел на Рэда.

— Кого ты привёл мне, приятель? Они слишком умны.

Рэд пожал плечами, держа руки в карманах джинсов. Всё это время он стоял в стороне, как будто смотрел шоу.

— Слишком умны, — повторил Лу, и выражение его лица стало каким-то угрожающим. Он внимательно посмотрел на меня. — Итак, вы всё выяснили, да? Вы, должно быть, поняли, что это Рэд был тем незнакомцем в голубой лыжной маске? Он знает все наши секреты. Ты слишком умна, Ариэль. Слишком умна, чтобы жить. — Лу в задумчивости почесал бородку.

— Что будем делать, Лу? — спросил Рэд, поглядывая на сарай. Дверь была открытой, поскольку застряла в снегу. Со своего места я смогла разглядеть джип, затаившийся в тени у дальней стены.

— Дай-ка подумать, — протянул Лу. — Мы должны изменить нашу историю. Эти дети теперь не единственная наша проблема.

— О чём это ты? — лицо Рэда как-то неестественно ожесточилось.

— Я насчёт Евы, — пояснил Лу. — Она доставляет мне неприятности. Она обещала сотрудничать, но теперь ведёт себя как ребёнок.

В нескольких ярдах от нас на снег опустилась ворона, громко крича и хлопая крыльями. Чёрное пятно на фоне белого снега. Лу наставил на неё пистолет и сделал вид, будто выстрелил, издав соответствующие звуки.

— Еву расстроила смерть Джейка? — спросил Рэд.

Лу кивнул, нахмурив брови.

— Ага. Можешь себе представить? В такой момент Ева вдруг решила, что любила своего брата.

— Он был и моим братом, — с неподдельными эмоциями заметил Рэд.

Значит, Рэд был братом Евы!

— Ты не передумал? — голос Лу стал сердитым.

— Нет, нет, — возразил Рэд с расширившимися от страха глазами. — Я понимаю, почему ты убил его, Лу. И Ева тоже должна будет понять это.

— Мне жаль, — раздался голос откуда-то с порога. На улицу вышла Ева в распахнутом пальто и со спутанным клубком светлых волос на голове. Глаза её обеспокоенно метались по нашим лицам и стали какими-то дикими.

— Ева, вернись обратно в дом, — тихо, но твёрдо приказал Лу.

Ева проигнорировала его, продолжая смотреть на нас. Мне показалось, что мы удивили её. Затем Ева повернулась к мужу.

— Я не могу пройти через это, Лу, — произнесла она дрожащим голосом. — Прости меня. Я думала, что смогу. Но я просто не могу.

— Ева, вернись в дом, — с некоторым раздражением прорычал Лу, изо всех сил стараясь не перейти на крик.

— Я ненавидела Джейка за то, что он сделал с нами, — продолжила Ева, схватившись за воротник своего пальто, которым она прикрывала шею. — Джейк был отвратителен. Он крал наше наследство на протяжении многих лет. Обманывал нас и продолжал воровать то, что по праву принадлежало нам.

— Ева, — прорычал Лу, теряя терпение. — Сейчас нам уже не нужно вдаваться в эту древнюю историю. Пожалуйста…

— Но тебе не нужно было убивать его, Лу, — не обратила на него внимания Ева. Она смотрела вдаль на замёрзшее озеро, прямо за сараем. — Я просто не могу пройти через это. Прости.

— Слишком поздно извиняться, — огрызнулся Лу.

— Я позвонила в полицию, — ошарашила его Ева. — Они уже в пути. Полицейские будут здесь через двадцать минут, может быть меньше.

Моё сердце подскочило.

Это были лучшие слова, которые мне приходилось слышать за последнее время.

Я посмотрела на Шеннон, не поворачивая головы. Она ответила мне тем же взглядом. Я видела, как счастлива она была. Лу, конечно же, отреагировал по-другому.

— Ты совсем рехнулась? — закричал он на Еву, покраснев от ярости. Он выругался, а потом сердито махнул пистолетом в нашу сторону. — Ты знаешь, ты не одна из них, Ева. Ты не невинный свидетель. Ты тоже участвуешь в этом, детка. Ты увязла в нашем деле по самое не балуйся!

Двадцать минут, подумала я.

Полиция будет здесь через двадцать минут.

Слишком долго. Опасность ещё не миновала. Многое могло произойти за двадцать минут.

— Поверить не могу, что ты позвонила копам, Ева, — пробормотал Рэд, очевидно, очень напуганный. Он вытер лоб рукавом своей куртки. Несмотря на мороз, он сильно вспотел.

Лу и Ева начали громко спорить, совсем позабыв про меня, Дуга и Шеннон.

Стоило мне посмотреть вниз на свои ноги, как вдруг что-то ударило мне в глаза. Это была кучка снежков, которые с запасом слепил Дуг во время нашей утренней битвы.

«Наверное, они твёрдые как лёд», — подумала я.

Лу стоял к нам спиной, продолжая кричать и ругаться на Еву. Рэд двинулся к крыльцу, чтобы вступить в спор.

Это был идеальный момент. Какие-то секунды.

Я должна была попытаться.

Я быстро наклонилась, схватила два ледяных снежка и швырнула один в голову Лу.

ГЛАВА 21

Мой первый снежок пролетел мимо его ноги, ударившись о стену с громким хлопком.

Лу подпрыгнул от неожиданности и отвернулся от Евы. Он взглянул на Дуга одновременно со страхом и злостью.

И тогда я бросила свой второй снежок.

Я метнула его, не целясь. У меня не было времени, да и мне было очень страшно. Моё сердце бешено заколотилось о грудную клетку, сверкающий белый фон закружился перед моими глазами.

Я бросила снежок со всей своей силой, со всей злостью, со всем разочарованием, которые у меня были.

В яблочко!

Мой второй снежок угодил Лу прямо в лоб.

Это был тяжёлый удар, который совершенно ошеломил его. Лу закричал, зажмурившись от боли и удивления.

Моя сила броска заставила его покачнуться и опуститься на нижнюю ступеньку. Серебряный пистолет выпал из его рук прямо в снег.

Всё замедлилось, как в старом фильме.

Всё ещё неудобно сидя спиной к крыльцу, Лу громко выругался и схватился за лоб. Небольшие комочки снега и льда стекали по его щекам и бороде.

Ева, стоявшая над ним на крыльце, с каким-то оцепенением смотрела на Лу.

Изумлённый, он кажется, вообще не понял, что произошло.

Никто не двигался.

Казалось, будто время застыло. Как будто мы все замёрзли.

А потом все разом зашевелились.

Рэд кинулся за пушкой, ныряя прямо в снег с выставленными вперёд руками. Дуг бросился туда же через пару секунд.

Рэду почти удалось положить руку на пистолет, но Дуг оказался проворнее. Он крепко перехватил её и грубо оттолкнул в сторону. Рэд отчаянно пытался схватиться за пистолет, но тщетно.

Дуг прыгнул на него сверху, с рёвом, подобно дикому зверю, схватил Рэда за голову и с силой вогнал её в снег.

Оставаясь на нём, он схватил пистолет, отвёл руку назад и что есть силы швырнул его через весь двор.

Я не стала дожидаться, когда пистолет приземлится в снег.

Не говоря друг другу ни слова, мы с Шеннон побежали в сторону сарая. Не думаю, что в тот момент в голове у меня был какой-то план. Я просто побежала.

Хотела убраться как можно дальше от этого дома.

Я обернулась, увидев, что Дуг бежит следом за нами.

— Джип! Джип! — кричал он.

Рэд, Лу и Ева кричали друг на друга, оставаясь на крыльце.

Где был пистолет? Достал ли его кто-нибудь?

— Джип! Джип! — продолжал дико вопить Дуг, указывая нам обеими руками вперёд.

Ему вовсе необязательно было так делать. Мы бежали с Шеннон так быстро, как могли.

Мне пришлось опустить голову и наклониться вперёд, чтобы ускориться. Я всё ещё ожидала услышать выстрел пистолета.

Я думала, что меня убьют. Выстрелом в спину.

Шеннон поскользнулась и издала короткий крик, когда упала на колени. Толкнувшись обеими руками, она быстро приподнялась. Я схватила её за руку и потянула в сторону сарая.

— Джип! Джип! — кричал нам Дуг.

Где в этот момент были Рэд и Лу? Бежали за нами? Искали пистолет?

Всё ещё спорили с Евой?

Или позволили нам сбежать?

Я не оглядывалась назад. Я просто неслась вперёд, жадно хватая ртом воздух. Мне с трудом удавалось бежать по хрустящему скользкому снегу.

Спустя несколько секунд мы забежали в сарай. Я первой нырнула в мигающую темноту, достигнув джипа. Распахнув заднюю дверь, я взобралась на пассажирское сидение.

Тяжело дыша и с ужасом на лице, Шеннон открыла вторую дверь.

Дуг распахнул переднюю дверь со стороны водительского сидения и начал забираться внутрь, как вдруг остановился. Лицо его вмиг потеряло цвет и побелело.

— Дуг, что случилось? Залезай! — закричала я.

— О чём мы только думали? — с горечью воскликнул он. — Как мы могли так сильно сглупить?

Он ступил обратно на пол.

— Ключи от джипа у Рэда!

ГЛАВА 22

Пойманные в ловушку.

Загнанные в угол.

Я была слишком поражена тем, насколько глупыми мы были, что даже не могла издать крик.

Этот сарай внезапно стал для нас тюрьмой.

С перепуга убегая из одной ловушки, мы застряли в другой.

Мы с Шеннон вылезли из джипа. Я заметила, как Рэд и Лу бежали к нам, крича что-то на ходу, всё быстрее приближаясь к сараю.

— Должен же быть другой выход! — запаниковала Шеннон.

— Здесь нет дверей, — в отчаянии пробормотал Дуг. — Даже окон нет!

Не было другого выхода.

Или всё же был?

Я в панике принялась осматриваться вокруг, пока мой взгляд не зацепился за снегоход, прислонённый к дальней стене. Я подошла к нему, удивившись, что он был точь-в-точь как тот, на котором мы катались с семьёй на последних зимних каникулах.

Заработает ли он?

Лу сказал, что снегоход не работает уже много лет.

Но он и Рэд так же врали и про поломку джипа. Может, Лу соврал и в этот раз?

«Он должен работать. Должен работать», — твердила я себе, выглянув за дверь.

Лу и Рэд, злобно крича, были менее чем в ста ярдах от сарая.

Я решила, что стоит попробовать.

Что нам оставалось терять?

У меня не было времени объяснить всё Дугу и Шеннон, которые отчаянно искали место, чтобы спрятаться.

Но кроме кучи коробок в одном из углов, сарай был пуст, почти полностью открыт как на ладони.

Здесь не было места, чтобы спрятаться.

«Он должен работать. Должен работать», — продолжала повторять я себе.

У снегохода была длинная верёвка, которую достаточно было потянуть, чтобы завести двигатель. Всё это чем-то напомнило мне газонокосилку.

Надеясь на удачу, я обеими руками схватилась за верёвку и потянула её на себя.

К моему удивлению, снегоход тут же взревел.

— Он работает! — радостно закричала я.

Дуг и Шеннон с удивлением обернулись ко мне, когда я оттащила снегоход от стены и забралась на него.

— Я попробую заставить их преследовать меня! — пыталась перекричать я рёв мотора, обращаясь к друзьям. — У вас будет время побежать вниз по дороге за помощью!

Дуг и Шеннон выглядели растерянными.

— Бегите к дороге! — кричала я. — К дороге! Найдите помощь! Вызовите полицию! Просто бегите!

Я не была уверена, услышали они меня или нет.

Но времени узнать это у меня не было.

Я увидела, как в дверном проёме сарая появились Рэд и Лу.

У них был пистолет?

Я не могла сказать.

Они стояли плечом к плечу, загораживая проход.

Я зашумела двигателем, нацелила снегоход прямо на них и с рёвом понеслась вперёд.

ГЛАВА 23

Шум двигателя был оглушительным.

Лу и Рэд выглядели как два силуэта, стоящих в дверях, на фоне белого снега снаружи. Я нацелила нос снегохода вправо, где стоял Лу.

Я не услышала, как они с Рэдом закричали, но увидела, как расширились от страха их глаза, когда я понеслась прямо к ним. Когда я достигла дверей, они нырнули в разные стороны.

Я оказалась на снегу. Слепящий белый свет заставил меня закрыть глаза. Потом я открыла их и прищурилась от яркого света.

Я легко заскользила по мокрому снегу, уезжая далеко от сарая, от дома к покрытому льдом озеру.

Выбрались ли из сарая Дуг и Шеннон?

Пока нет.

Но Лу и Рэд с трудом поднялись на ноги и направлялись в мою сторону!

Какая удача! Каким-то чудом мой план работал.

«Ну же. Скорее. Убегайте на дорогу», — мысленно призывала я Дуга и Шеннон.

Я развернулась обратно к озеру и открыла полный газ. Если бы только я могла отвлечь Рэда и Лу погоней, пока не прибудет полиция.

Если она ещё прибудет.

Или она уже была в пути?

Ужасная мысль вдруг закралась ко мне в голову. А что, если Ева солгала, когда сказала Лу, что позвонила в полицию? Может, она просто угрожала Лу и хотела посмотреть на его реакцию?

Может, полиция вообще не приедет?

Я была почти у озера, растянувшегося передо мной. Оглянувшись назад, я увидела, как Рэд и Лу, что есть силы, бегут следом за мной.

Несмотря на то, что я ехала на снегоходе, а они были на ногах, мне не казалось, что они слишком отстают от меня!

Поднимая высокие брызги снега, снегоход скользнул на покрытое льдом озеро. Я увидела, что у берега озера снега очень много, значит и лёд там был твёрдый. Но, проехав чуть вперёд, я заметила пятна тёмного льда. Это означало, что снега там не было, а лёд недостаточно замёрз в тех местах, чтобы быть прочным.

Я понимала, что должна держаться берега и подальше от тёмных пятен, ведь снегоход был очень тяжёлым. Если бы я поехала на то место, где лёд был ещё тонким, то непременно бы угодила под лёд в ледяную воду под ним.

Убежали ли Дуг и Шеннон? Мне стало интересно, найдут ли они кого-нибудь, кто мог бы нам помочь?

Лу и Рэд уже достигли берега озера. Несколько шагов они пробежали, потом заскользили по гладкой поверхности. Бег, потом скольжение.

Чуть впереди я заметила большой тёмный участок льда. Я вильнула в сторону, чтобы не наехать на него, но переусердствовала, и снегоход сильно наклонился в сторону.

Я почувствовала, как начинаю терять управление снегоходом. Ох, это ужасное чувство беспомощности, когда ты знаешь, что случится что-то плохое, но ничего не можешь с этим поделать. Наверное, я ехала слишком быстро или резко повернула на льду.

Снегоход с грохотом перевернулся на одну сторону. Мне пришлось выпустить руль, и я тяжело ударилась о плотный лёд.

Я смогла сделать лишь один вдох, а потом поняла, что не могу дышать.

Ветер выбил из меня последние силы.

В полной панике, не в состоянии двигаться или встать, я изо всех сил старалась дышать ртом, наблюдая, как снегоход прокатился вперёд чуть дальше от меня.

«Вставай, Ариэль. Поднимайся.

Дыши.

Ты должна дышать».

Белый снег в один момент стал таким синим. Всё вокруг вдруг посинело.

Я смотрела на небо? Или весь мир и в правду перевернулся?

«Дыши, Ариэль. Ну же, девочка, дыши», — подгоняла я себя.

Я услышала голос Лу, как он кричал и ругался. Думаю, именно это вывело меня из оцепенения, и я совсем позабыла о боли.

Я набрала полный рот воздуха. Потом ещё раз.

Мне удалось подняться на ноги. Снегоход замер у края тёмного пятна. Сейчас он был для меня бесполезен.

Рэд и Лу были всего в нескольких ярдах от меня. Бежали и скользили.

Я тоже попыталась бежать, но снег был глубоким, а поверхность озера слишком скользкой. Моя обувь не могла справиться с этим. Я едва могла стоять на ногах.

Оглянувшись назад, на дом, я увидела бегущих к озеру Дуга и Шеннон.

Одних.

Почему они бежали сюда?

Чтобы помочь мне, тут же догадалась я. Должно быть, они видели, что я попала в беду, и теперь бежали к озеру мне на помощь.

— Стой! — закричал Лу. Крик эхом разнёсся по ледяной поверхности.

— Остановись, Ариэль! Ты не сможешь выбраться отсюда! — крикнул сзади Рэд.

Вероятно, они были правы. Они уже догоняли меня, нас разделяло всего ничего.

Мне было так тяжело бежать по снегу и льду.

Нет. Нет. Нет.

Я так долго бежала, так долго боялась, пытаясь уйти от них далеко, что теперь задыхалась. Моя грудь быстро вздымалась и опускалась, при каждом вдохе я громко кряхтела.

Мне казалось, что мои лёгкие вот-вот лопнут. В ноге запульсировала боль, рёбра продолжали ныть после падения со снегохода.

Нет. Нет. Нет.

Я продолжала бежать вперёд. К краю тёмного пятна.

Неожиданно я поскользнулась и распласталась на животе.

— Попалась! — произнёс Лу тихим голосом прямо за мной.

ГЛАВА 24

Лу вытянул обе руки и схватил меня за ногу. Я с неистовой силой пнула его, послав в лицо брызги холодного снега и оттолкнув на спину.

Прежде чем я успела встать, Рэд схватил меня за плечи и толкнул вниз, прижав спиной обратно на лёд.

— Ай! Прекрати! Мне больно!

Неужели они собирались убить меня прямо посреди озера?

Лу быстро поднялся и встал надо мной, тяжело дыша и глядя на меня свирепыми глазами.

— Отпустите меня! Прошу! — я отчаянно пыталась вырваться, но Рэд навалился на меня всем весом, удерживая на месте.

— Что теперь? — спросил он, поглядывая на Лу.

Тот собирался ответить, как вдруг вдалеке раздался визг сирены.

— Что? — выражение лица Рэда изменилось. Страх смешался с удивлением.

— Ева и вправду сделала это, — угрюмо пробормотал Лу. — Она вызвала полицию.

Он выругался себе под нос.

Рэд вскочил на ноги, забыв обо мне. Вой сирены становился громче.

— Что теперь? — повторил Рэд не своим голосом. Он говорил с каким-то отвращением, очень пронзительно, почти истерично. — А, Лу? Что мы будем делать, гений? Мистер План! На такой случай у тебя припасены идеи, умник?

— Заткнись! — прорычал Лу, сжимая кулак так, будто намеревался ударить Рэда.

Боясь встать, я скользнула от них в сторону. Как же я была рада быть незамеченной в течение нескольких секунд.

Я медленно попятилась назад, подальше от Рэда и Лу. Вой сирен раздавался всё ближе.

— Что теперь? Что теперь? — повторял Рэд, охваченный паникой.

— Заткнись. Дай подумать, — огрызнулся Лу, почёсывая бородку.

— Мы в ловушке! — прокричал Рэд. — В ловушке! Всё из-за тебя и твоего дурацкого плана, Лу!

— Заткнись, Рэд! Я серьёзно.

Я тихонько поползла дальше по льду, молясь, чтобы их ссора продлилась подольше, и они не заметили, насколько далеко я отдалилась от них.

— Я знал, что это не сработает! — Рэд тяжело толкнул Лу. — Ты всегда всё усложняешь! Мы должны были убить Джейка, а потом убраться прочь. Это достаточно просто.

— Какой же ты наивный дурень, — прохрипел Лу. — Всем известно в этом чёртовом городишке, как мы ненавидели Джейка. Если бы его нашли мёртвым, полиция обязательно заподозрила бы нас. Мы бы никогда не смогли вернуть себе деньги, которые украл Джейк. Остаться здесь и выставить детишек убийцами — вот, что было умно!

— Мы должны были похоронить его и сбежать, — настаивал Рэд.

Я продвинулась ещё немного. Теперь я могла подняться на ноги. Мне пришлось двигаться, наполовину скользя по льду, наполовину двигаясь бегом.

— Похоронить его? Где мы, по-твоему, должны были похоронить его? В снегу? — закричал Лу. — Ты такой же тупой, как твоя сестра!

— Что ж, посмотри, куда нас завёл твой блестящий план! — в истерике прокричал Рэд. — Мы попали в ловушку. Нам некуда бежать!

— Всё кончено, Рэд, — лицо Лу вдруг помрачнело.

Сирены ревели совсем близко. Должно быть, полиция подъехала к дому. Дуг и Шеннон стояли на краю озера.

— Я не собираюсь так легко сдаться! — проревел Рэд. — Ты можешь стоять здесь и так просто сдаться, Лу. Но я не хочу. — Рэд обернулся ко мне с диким и напуганным взглядом. — Я схвачу девчонку. Копы не арестуют меня, если только не захотят увидеть её мертвой!

ГЛАВА 25

Моё сердце учащённо забилось. Дыхание перехватило.

Почему полиция добирается так долго?

Взглянув на дом, я увидела Еву, бегущую к озеру. Её расстёгнутое пальто дико хлопало по спине.

Но не было никаких полицейских машин.

Рэд устремился ко мне. Лицо у него было мрачным, но решительным.

Я снова побежала, скользя по льду и стараясь удержаться равновесие изо всех сил.

— Эй! — закричал он мне. — Стой!

Вокруг всё было таким белым, таким блестящим. В этом кошмаре я снова вспомнила белый лист бумаги, который папа держал передо мной, с улыбкой спрашивая:

— Что ты здесь видишь, Ариэль?

— Испуганную девушку, которая может умереть в снегу.

Шутка какая-то.

Я слепо двигалась по белому блеску, уверенно скользя вперёд. Я двигалась словно во сне. Словно оказалась в каком-то страшном, холодном и белом кошмаре.

Где исчезли все цвета. Я мчалась через белый мир, такой искрящийся и чистый…

Опасно чистый.

Цвета вернулись, когда Рэд со злобным стоном набросился на меня, выставив руки.

Я увернулась в сторону, пригнув голову.

Он промахнулся, но продолжил двигаться.

Он бежал слишком быстро, чтобы вовремя успеть остановиться.

А потом я услышала треск. Таинственное потрескивание раздалось где-то совсем рядом.

Оно напомнило мне перелом костей.

Я глянула вниз, но ничего не смогла увидеть сквозь снег.

Когда Рэд закричал, я повернулась к нему. Услышала, как под ним треснул лёд. Треск был настолько громким, словно кто-то разрывал землю.

Рэд вскинул руки. Я никогда не забуду выражение ужаса на его лице, широко раскрытый рот и перепуганный взгляд, почему-то устремлённый вверх.

— Ариэль…

Кажется, я услышала, как он назвал моё имя.

А затем он провалился под заснеженный лёд.

Всё выглядело не так, будто он упал. Скорее, было похоже, словно его засасывало вниз.

Я стояла рядом и наблюдала за ним, не в силах пошевелиться, сделать хоть что-нибудь.

Я видела его перекошенное от ужаса лицо. Оно нисколько не изменилось, когда Рэд провалился в тёмную воду. Его руки, высоко поднятые над головой, исчезли в полынье последними.

— Рэд! Рэд! Рэд!

Я слышала, как Ева, стоя у самого края озера, выкрикивала его имя снова и снова.

Внезапно Рэд вырвался на поверхность, судорожно размахивая руками. Он напоминал мне мышонка, угодившего в мышеловку.

— Рэд! Рэд! Рэд!

Он протянул ко мне руку. Я двинулась вперёд, услышав, как подо мной затрещал лёд.

Ещё немного. Ещё немного.

— Рэд! Рэд! Рэд!

Я протянула руку, наклонившись вперёд настолько, насколько это было возможно.

Могли ли я ухватиться за неё, прежде чем лёд окончательно проломился бы? Прежде чем Рэд мог снова утонуть?

Я была всего в нескольких футах от него.

Потом нас разделял лишь фут.

Я опустилась на живот, потянулась к нему, потянулась, что были силы…

Лёд громко треснул, отколов большой кусок. Я отскочила назад. Как раз вовремя.

Рэд перевернулся в воде, оттолкнув ногами тяжёлый кусок льда.

— Рэд! Рэд! Рэд!

Он исчез головой вниз под снегом и льдом.

Он не выплыл на поверхность снова.

Я лежала на краю полыньи, уставившись в тёмную дыру, вода из которой плескалась мне в лицо. Не знаю, как долго я пролежала там, в ожидании, что Рэд снова выплывет.

Но я знала.

Я знала, что Рэд мёртв.

Я вдруг поняла, что всё это время обеими руками дёргала себя за волосы. Поднявшись на ноги, я сделала осторожный шаг назад.

Потом ещё один.

Ева продолжала выкрикивать имя Рэда с берега. Лу заскользил к ней по льду.

Громкий треск испугал меня.

Лёд подо мной тоже начал ломаться.

— Охх!

Я поняла, что сейчас меня затянет под лёд, как и Рэда.

ГЛАВА 26

Я сделала ещё один осторожный шаг в сторону берега.

Я не могла определиться. Стоило ли мне дальше медленно, шаг за шагом, направляться к берегу? Или же я могла попробовать побежать туда очень быстро, надеясь, что успею обогнать разрушительную трещину?

Неподалёку раздался ещё один треск.

Мои ботинки забрызгало водой.

Я пыталась прогнать из памяти перекошенное лицо Рэда, но оно не собиралось уходить.

Я видела его лицо. Видела, как его рука тянулась к моей. Слышала душераздирающие крики Евы с берега.

Прекрати думать об этом, Ариэль, приказала я себе. Просто вернись обратно на твёрдую землю.

Я посмотрела на берег. Он был совсем близко, но в то же время находился так далеко.

На краю озера Лу уже утешал Еву. За ними я смогла разглядеть две чёрно-белые полицейские машины, которых занесло на задний двор. Мигающие красные огни отражались розовым снегом на крыше дома.

Наконец-то!

Я сделала ещё один шаг, махнув полицейским машинам.

Я была напугана, чтобы позвать их. Мне было страшно, что от моего крика лёд начнёт трескаться ещё сильнее.

Конечно, это было не логично. Но трудно мыслить логично, когда ты до смерти напуган!

Дуг и Шеннон замахали руками, зовя полицейских, которые повыскакивали из машин, держа оружие наготове.

Лу сдался быстро. Он обнимал Еву и даже не собирался сбежать.

Теперь все, кто стоял на берегу, устремили свои взгляды на меня.

— Беги, Ариэль! Лёд расходится! — крикнул мне Дуг, протянув руки вперёд.

Треск неожиданно прозвучал как гром, грохот которого звучит спокойно на расстоянии, но по мере приближения начинает реветь с новой силой.

Я не стала оборачиваться, чтобы посмотреть, как близко ко мне была вода.

Вместо этого я последовала совету Дуга и побежала.

Я была почти у берега, всего в нескольких ярдах от протянутых рук Дуга.

Снова треск.

Я чувствовала, как лёд разламывается подо мной.

Я не смогу это сделать. Я не смогу это сделать. Я не смогу это сделать.

Я прыгнула вперёд и схватила Дуга за руки. Он успел втащить меня на землю, как раз в тот момент, когда я почувствовала, как подо мной разошёлся лёд.

Оглянувшись, я увидела большие куски льда, покачивающиеся в воде, как в каком-то огромном напитке.

Я улыбнулась Дугу, держась за его плечи.

— Отличный улов, — прошептала я.


— Поверить не могу, что мы будем дома к обеду, — радовалась Шеннон.

— Да. Интересно, что будет на ужин? — хмыкнул Дуг, глядя на дорогу.

— Надеюсь, что не печень.

— Уверена, мои родители дождутся меня, чтобы спросить, чего я хочу на ужин, — засмеялась я. — Мама была так рада услышать меня. Думаю, они с отцом станут моими личными рабами на год или два.

— О да, мои родители так обрадовались, что совершенно позабыли, как злятся на меня, — добавила Шеннон.

Мы ехали уже больше часа, и она ни разу не пожаловалась на сломанную печь! Хотя не думаю, что после пережитого кошмара кто-то из нас стал бы на что-то жаловаться — по крайней мере, какое-то время.

Мы были так рады, что едем домой.

Полицейские арестовали Лу и Еву, а нас отвезли в полицейский участок, где разрешили позвонить родителям. Мама с папой всё это время сидели дома, ожидая звонка. Они не спали два дня, беспокоились за меня. Они пытались дозвониться, но из-за сломанных линий у них ничего не получилось. Как же они были рады услышать мой голос, а я бы никогда не подумала, что так буду рада услышать их!

После телефонных разговоров капитан местной полиции по одному приглашал нас к себе в крошечный кабинет, чтобы мы рассказали всю историю от и до.

Буксиру удалось вытащить «Плимут» Дуга из оврага, хотя на это потребовалось почти два часа. Дверь со стороны пассажирского сидения была сильно помята, водительская отказалась открываться, но произошло чудо из чудес — двигатель завёлся сразу же! Мы до сих пор не могли поверить, что это Рэд столкнул машину в овраг.

И, наконец, теперь мы ехали обратно домой в Шейдисайд.

— Поверить не могу, — Дуг чуть наклонился вперёд. — Дорога расчищена!

— Дорожные рабочие просто ждали, когда нам придёт время уезжать, — Шеннон откинулась головой на спинку сидения.

— Кстати, какие у вас планы на следующие выходные? — спросила я, наклоняясь между передними сидениями.

— Не знаю, а что? — спросила Шеннон.

— Как насчёт покататься на лыжах? — предложила я, заливаясь смехом. Дуг и Шеннон шутку не оценили.

— У меня кое-что для тебя есть, — серьёзно сказал Дуг. Держа руль левой рукой, он протянул другую руку, открыл бардачок и достал оттуда снежок. Не отрываясь от дороги, Дуг откинулся на спину и потёр им моё лицо.

Что ж, думаю, я это заслужила.

В конце концов, я решила отплатить Дугу той же монетой, когда мы сделаем остановку.


Оглавление

  • ГЛАВА 1
  • ГЛАВА 2
  • ГЛАВА 3
  • ГЛАВА 4
  • ГЛАВА 5
  • ГЛАВА 6
  • ГЛАВА 7
  • ГЛАВА 8
  • ГЛАВА 9
  • ГЛАВА 10
  • ГЛАВА 11
  • ГЛАВА 12
  • ГЛАВА 13
  • ГЛАВА 14
  • ГЛАВА 15
  • ГЛАВА 16
  • ГЛАВА 17
  • ГЛАВА 18
  • ГЛАВА 19
  • ГЛАВА 20
  • ГЛАВА 21
  • ГЛАВА 22
  • ГЛАВА 23
  • ГЛАВА 24
  • ГЛАВА 25
  • ГЛАВА 26