КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 411892 томов
Объем библиотеки - 550 Гб.
Всего авторов - 150597
Пользователей - 93874

Впечатления

pva2408 про Курлански: Молоко! Самый спорный продукт (Исторические приключения)

Домашнее молоко это жизнь, пил, пью и буду пить. И пресное и кисляк)))))

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
poplavoc про Bang: На рыдване по галактикам (Космическая фантастика)

Книга класс. Смеялся много. Есть мелкие недочеты в вычитке, но написано с большим чёрным юмором. Советую.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Штерн: Госпожа пустошей (Фэнтези)

не знаю, почему 1,62 мега, заблокирована, скорее всего и первая и вторая книги вместе. это - сериал, "легенды пустошей". по книгам я исправил, а эту - только снести. и заблокирована, и вне сериала. коммент для читателей, шоб знали.)

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Штерн: Его княгиня (Любовная фантастика)

заблокирована, кому надо, скину, cyril.tomov@yandex.ru.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Штерн: Госпожа пустошей (Любовная фантастика)

заблокирована, кому надо, скину, cyril.tomov@yandex.ru.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
AlexKust про Дебров: Звездный странник-2. Тропы миров (Альтернативная история)

Не дописана еще книга

Рейтинг: 0 ( 1 за, 1 против).
Serg55 про Стрельников: Миры под форштевнем. Операция "Цунами" (Альтернативная история)

довольно интересная книга. при чтении создается впечатление, что это продолжение или часть многокнижной эпопеи ...

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).

Наследник Арисара-2, Новый Повелевающий (fb2)

- Наследник Арисара-2, Новый Повелевающий (а.с. Вселенная eve online (Миры eve online)) 939 Кб, 157с. (скачать fb2) - Игорь Михайлович Гаркушин

Настройки текста:



Глава 1

Из архивов Аридара

В Солнечной системе предтечи проводили свои изыскания в области выведения новых разумных рас. Какую цель они при этом преследовали ― неизвестно. В завершение длительной череды экспериментов была выведена раса, генетически схожая с предтечами, но отличающаяся от них фенотипически. Вот им и оставили в наследство гармонично сбалансированную Солнечную систему, завещав хранить и оберегать её. Быстро прогрессирующая новая раса скоро полностью освоила всё пространство системы, а найденные ими хранилища с высокотехнологичными артефактами предтеч сильно тому способствовали.

Как только был освоен двигатель, позволяющий преодолевать межзвёздные расстояния, наступила эра первой миграционной волны. Гонимые жаждой познания и страстью к приключениям, миллионы потомков первых людей, позже историками названных «древние», устремились в разные концы Вселенной. Куда бы ни занесла судьба их корабли, везде древние устанавливали пространственные маяки, создавая первую навигационную сеть. Её и по сей день используют разумные расы, населяющие нашу реальность.

Увлёкшиеся экспансией древние стали всё реже и реже возвращаться в родную систему, а после освоения технологии консервации метрики реальности, позволяющей путешествовать по бесконечному множеству параллельных Вселенных, их число и вовсе стало стремиться к нулю. Прошли десятки столетий, когда Солнечная система была предоставлена самой себе, и вот, наконец, один из кораблей вернулся на родину. То, что случилось в родной системе, стало настоящим шоком для экипажа корабля. В Солнечную систему влетела небольшая, размером с Венеру, блуждающая планета. К счастью, глобального столкновения и разрушения планет не произошло, залетевшую по касательной гостью вытолкнуло обратно, в межзвёздное пространство, но из-за гравитационных смещений изменились орбиты.

Мягкий тропический климат Земли после затяжного ледникового периода сменился на более жёсткий, с постоянной сменой холодного и тёплого сезонов. А жизнь на четвёртой от светила планете, ныне называемой Марсом, и вовсе перестала существовать. Выжившие в катастрофе потомки оставшихся в Солнечной системе людей деградировали. В их среде прошла череда генетических мутаций, из-за которых доступ к технологиям предтеч был утерян, оказались забытыми науки. Наступили тёмные века первобытного существования.

Увиденное настолько поразило экипаж вернувшегося корабля, что те создали межзвёздное сообщество помощи родной планете, отправив зов во все концы Вселенной. Многие откликнулись на зов, но лишь некоторые смогли посетить Солнечную систему. А желающих посвятить себя делу развития деградировавших предков оказалось и того меньше.

Как выяснилось, прогрессорство ― очень трудная и занимающая много времени задача. Нельзя просто так дать одичавшему человеку предметы высоких технологий и на этом успокоиться. Для дикаря использование таких предметов ― чудо, создатели этих предметов ― боги, а их счастливые обладатели ― любимцы богов или жрецы. Вот и пришлось «Сообществу помощи» понемногу продвигать прогресс, сначала научив дикарей использованию колеса, основам животноводства и сельского хозяйства. Труднее всего было удержаться от передачи им более передовых устройств. Привыкшие к постоянной борьбе за выживание, земляне стремились все попавшие в их руки технологии использовать для агрессии в отношении соседних племён. Вот прогрессорам и пришлось контролировать наиболее воинственных вождей, а позднее ― и их отпрысков. Причём многие из этих отпрысков были зачаты самими прогрессорами, в целях улучшения генофонда. Так в среде одичавших землян появилось название «арий», то есть «благорожденый» или «благородный», позднее ― «правитель», «друг», а для ослушавшихся и врагов ― «наказывающий» и «враг».

Со временем племена, подчиняющиеся разным ариям, превратились в народы и мигрировали, расселяясь по самому большому континенту планеты, а затеявшие всё это прогрессоры по различным причинам покинули Землю. Постепенно «Сообщество помощи» утратило контроль над планетой, полностью отдав его в руки ариев. Многим из них были имплантированы нейросети, что позволило получить доступ к оставшемуся после «Сообщества» оборудованию. Шли годы, технический прогресс двигался вперёд, но разобщение между различными народами увеличивалось, а потомки первых ариев всё чаще затевали междоусобные свары, деля остатки наследства древних. И в один «прекрасный» день они развязали большую войну, в которой безрассудно применили страшное оружие древних. Были выжжены огромные участки планеты, и ещё большие стали малопригодными для жизни.

К этому времени и относится первое историческое упоминание об Арисаре, одном из потомков ариев и обладателе огромной ментальной силы. Придя в ужас от количества жертв развязанной войны, он, воспользовавшись своей силой, сумел прекратить её, усадив за стол переговоров всех выживших ариев. Чтобы надолго предотвратить развязывание новых глобальных войн, Арисар добился единодушного решения ариев: все доставшиеся от древних высокотехнологичные «игрушки» вывезти за пределы Солнечной системы…

***

Все дела, требующие присутствия Сергея на орбитальной станции Циналы, были завершены, и перед предстоящим рейсом он решил заглянуть в полюбившееся кафе. Оно находилось недалеко от стыковочного узла, занимаемого «Мерином», а его хозяин и по совместительству профессиональный повар прекрасно готовил блюда, используя только натуральные продукты. Вообще-то в этом не было ничего удивительного, все разумные, работающие в космосе, добравшись до станции, предпочитали еду из натуральных ингредиентов. Просидев на синтезированной пище длительное время, поневоле захочешь побаловать себя чем-то естественным, тем более вновь прибывшие работяги космоса, как правило, были при деньгах. Вот кафе и процветало, принося его владельцу хоть и небольшой, но стабильный доход.

Присев за свободный столик, Сергей скинул на нейросеть хозяина заказ и в его ожидании принялся разглядывать посетителей кафе. Двое разумных человеческой расы, судя по внешности, не относящихся к алонам, сразу привлекли его внимание. Они явно кого-то поджидали. На столике возле них стояли лишь небольшие чашки с давно остывшим кауфе. Температуру напитка, используя свои возможности, подсказал Аридар. Караулившие между собой не разговаривали, а, заметив устремлённый на них взгляд Сергея, переглянулись и, синхронно поднявшись со своих мест, направились к нему. Не спросив разрешения, они присели за стол на два свободных стула, которые находились по обе руки от Сергея.

– Я смотрю, вы меня здесь уже давно поджидаете, ― констатировал Сергей. ― И о чём пойдёт разговор?

– Нашего босса интересуют сведения о пленниках Карибиса, ― напуская на себя жути, сквозь зубы прошипел мордоворот справа.

– Правда? А меня интересуют мотыльки лугового лирохвоста, ― спокойно ответил Сергей. ― У каждого свои интересы.

– Нас предупредили, что ты не из робких, ― подал голос мордоворот слева. ― Поэтому спрошу напрямик. Нас интересует женщина по имени Талиа, Талиа Ванели. Где она?

– Не знаю о такой, ― пожал плечами Сергей. ― А что она вам сделала, банковский чип стащила?

– Не шути с нами, Ризоли! ― вновь зашипел тот, что справа.

– А я и не шучу. Когда Карибис любезно подарил мне свой грузовичок, на его борту не было никого с таким именем, ― равнодушно ответил Сергей.

– Он что, успел её кому-то сплавить? ― задал самому себе вопрос левый мордоворот и замер, с кем-то совещаясь через нейросеть. Спустя пару мгновений, когда взгляд левого визави вновь стал осмысленным, Сергей услышал голос Аридара: «Фиксирую попытку пси-воздействия!»

В дверях кафе появился человек, судя по внешности, уроженец центральных миров Содружества. Зафиксировав свой взгляд на Сергее, он попытался применить к нему технику ментального подчинения, но, к своему удивлению, не достиг желаемого. Тогда псион жестом приказал мордоворотам отойти от землянина на безопасное расстояние и атаковал его гравитационным ударом. С лёгкостью пропустив сквозь себя пси-энергию удара, способного лишить сознания любого неподготовленного разумного, Сергей встал из-за стола.

– Вы безнадёжно испортили мне ужин, ― проговорил Сергей. ― Но мне не хотелось бы в свой последний вечер перед отправкой в космос пачкаться в брызгах вашей крови. Поэтому даю вам шанс беспрепятственно покинуть данное заведение! ― говоря это, Сергей одновременно просчитывал линию ведения схватки, при которой можно было свести на нет явное применение своих пси-способностей. Раскрывать себя как псиона (а тем более как парапсиона) пока в его планы не входило. Поэтому ставка была сделана на всепроникающий клинок, в который преобразовался жезл Арисара, и сверхвысокую скорость движений, доступную Сергею после завершения преобразования костно-мышечной системы, затеянного Аридаром. Ну и, конечно же, на неизменную интуицию, много раз спасавшую в трудных ситуациях.

Противники атаковали практически одновременно. Боевики-мордовороты выхватили игольники и открыли огонь, а псион, превратив жидкость всех напитков, находящихся в кафе, в небольшие ледяные стрелы, отправил их в полёт в сторону Сергея. Но землянин ушёл с линии огня, упав на пол, и, расчётливо используя предметы интерьера, переместился к правому стрелку. Не ожидавший такой прыти боевик не успел среагировать; в результате, лишившись ступней обеих ног, он был выведен из схватки.

Перерубив клинком ноги противника и сильным ударом в лицо отправив его в глубокое забытье, Сергей стал прокладывать дорогу ко второму мордовороту, решив псиона оставить на закуску. Вскоре и второй боевик был повержен. С отрубленной кистью руки и насквозь пробитым лёгким, он, как и первый, оказался в отключке. Теперь можно было действовать, не опасаясь выстрелов в спину. Поверженные боевики очнутся не скоро, им теперь предстоит провести не меньше месяца в регенерационных капсулах. А остальные посетители кафе попадали на пол, предпочитая не вмешиваться в заварушку, да и интуиция молчала, не улавливая с их стороны опасности. Поэтому Сергей встал в полный рост и не спеша направился к псиону, в панике пытавшемуся использовать хоть какую-то пси-технику, способную навредить столь вёрткому противнику. Отвесив псиону увесистую оплеуху, после которой тот прекратил все попытки пси-воздействий, Сергей спросил: «Кто вас послал?»

Ещё недавно полностью уверенный в себе и своей силе, псион пребывал в состоянии фрустрации, поэтому, даже не пытаясь что-то утаить, затараторил: «Риматон, торговый представитель Свободных баронств на территории Анклава алонов. Недавно с ним связался дофин Паргус и потребовал представить ему неоспоримые доказательства бесчестия или смерти прямой наследницы баронского престола Талии Альеро Монди Мол. Это настоящее имя Талии Ванели. Она находилась на борту грузовика Карибиса, когда тебе удалось его прибрать к рукам. Так что тебе лучше выдать её нам или сообщить о её местонахождении. Пока Риматон всё не выяснит, не остановится. Если её нет на борту, просто впусти на «Мерин» нашу досмотровую команду, и от тебя отстанут, в противном случае босс наймёт команду головорезов и всё равно добьётся своего. Поверь, с ним воевать очень опасно!

– Спасибо за предупреждение, ― поблагодарил Сергей, извлекая из потайного кармана скафа миниатюрный ментаскоп. Чтобы подольше держать Риматона в неведении относительно своих возможностей, предстояло удалить последние минуты памяти псиона. И сделать это надо до приезда офицеров службы безопасности станции.

После непродолжительной беседы с представителями службы правопорядка, в ходе которой Сергей передал им запись стычки, сделанной его нейросетью, вместе со своими комментариями, землянин был отпущен по своим делам. Погибших нет, а лишившиеся конечностей нападавшие сами виноваты в своих травмах. Вернувшись на борт «Мерина», Сергей тут же дал команду к отстыковке и началу перелёта к поясу астероидов в системе Циналы.

Глава 2

Скоро «Мерин» должен был совершить переход в обычное пространство, а, значит, Сергею предстоит оставить свой грузовик и продолжить путь на грузовом боте. Оставлять без своего присмотра недавно собранную команду из подневольных работников прошлого хозяина судна и бывших кандидатов в рабы было рискованно. Но для осуществления задуманного плана, сулившего неплохие дивиденды, было необходимо личное присутствие Сергея. К тому же предстояла долгожданная встреча с Мариной.

Изначально Сергей планировал оставить капитаном в своё отсутствие Талию, но после стычки в станционном кафе далеко отпускать её от себя он опасался. И теперь, чтобы свести на нет даже гипотетический шанс её захвата наёмниками Риматона, Сергей решил взять Талию с собой. В связи с этим решением возникал ряд организационных вопросов, поэтому Сергей и попросил весь старший офицерский состав судна собраться в каюте капитана. После того как все собрались, Сергей для создания непринуждённой атмосферы предложил выпить по чашечке кауфе. А пока все присутствующие были заняты пищевым синтезатором, он мысленно обратился к Аридару:

– Как думаешь, кто из них лучше справится с капитанством в наше с тобой отсутствие?

– Арон Сали, ― однозначно ответил Аридар. ― Он не столь честолюбив, как Коста Варели, а постоянная опека над младшим братом способствовала укреплению в его характере чувства ответственности за близких и доверившихся ему разумных. К тому же он рассудителен и не склонен к поспешным и импульсивным действиям.

– Так и быть, уговорил, ― мысленно согласился Сергей. ― Тем более что сам склонялся к его кандидатуре.

После того как все собравшиеся в каюте расположились в креслах, Сергей стал излагать причину, побудившую его собрать присутствующих вместе.

– Незадолго до нашего отлёта с торговой станции Циналы произошло одно неприятное событие, которое заставило меня немного изменить намеченные планы, ― начал он без вступления. ― На рандеву с представителями рептилоидов я полечу не один, а возьму с собой Талию.

После этих слов Талиа внимательно посмотрела на Сергея и тихо спросила:

– Насколько всё серьёзно?

– Пока особо опасаться нечего, ― успокаивающе проговорил Сергей. ― Думаю, у нас есть неделя, или около того, относительного спокойствия, но по истечении этого срока нам, возможно, предстоит отразить пару атак команд наёмников. Не буду вдаваться в излишние подробности, скажу лишь, что наши новые недоброжелатели не связаны ни с криминалом, ни с правительством Анклава. Это третья, внешняя сила, которой мы случайно перешли дорогу. Сами они ввязываться с нами в драку навряд ли станут, но не пожалеют денег на пару-другую наёмных команд. Зная примерно, на что эти команды способны, я разработал план противодействия, который позволит нам не только отбиться от атак, но и немного заработать на трофеях. И в этом плане немаловажную роль должна сыграть моя предстоящая поездка. Но враг тоже не глуп, поэтому приказываю не допускать на борт «Мерина» ни одного постороннего разумного. Даже если он вам хорошо знаком и посылает сигнал SOS, терпя бедствие. Никого! Систему мониторинга окружающего пространства постоянно держать в параноидальном режиме. Не хотелось бы проворонить приближение дроида-диверсанта. Стоянку «Мерина» организуем в квадрате 17/34; там, согласно данным Лид, расположены два относительно целых торпедоносца. Их ещё не исследовали, и весьма высока вероятность поживиться на них столь необходимыми нам сейчас торпедами. К тому же в соседнем квадрате был подбит минный заградитель, и Лид утверждает, что трофейная команда Содружества не стала проводить разминирование. Думаю, вы поняли мою мысль!

После этих слов офицеры оружейных систем многозначительно переглянулись между собой. Дружески улыбнувшись им, Сергей продолжил:

– Я вас всех ценю и уважаю, поэтому мне было очень сложно выбрать того, кто временно заменит меня на посту капитана. Пусть это будет Арон.

Арон поднялся с кресла и проговорил:

– Спасибо за доверие, капитан!

– Я сейчас тебе скину на нейросеть коды допуска. А Лид предоставит мой план организации работ и схему установки минных полей. Времени осталось мало, как только «Мерин» вынырнет в обычное пространство, мы с Талией стартуем. Поэтому если есть вопросы, задавайте.

Было видно, что вопросов у собравшихся масса, но, понимая, что времени действительно осталось ничтожно мало, никто задавать их не стал. Спустя минуту в каюте остались лишь Талиа с Сергеем. Заметив во взгляде баронессы застывшее беспокойство и немой вопрос, Сергей нежно приобнял её и прошептал на ушко: «Не переживай, я не дам в обиду столь очаровательную леди! А сейчас давай собираться. Обещаю, всё расскажу на борту грузового бота!»

Глава 3

В необитаемой системе в переданных Варнену координатах датчики бота зафиксировали гравитационное возмущение, характерное для небольшого корабля. Сергей отправил сигнал с цифровым кодом и, получив ответ, взял курс на стыковку. Когда до встречного судна оставалось менее сотни километров, по правому борту бота возник неизвестный корабль. От неожиданности Талиа вскрикнула и непроизвольно схватила Сергея за руку.

– Не пугайся, ― спокойно проговорил Сергей. ― Это «Сумеречный охотник», на нём установлен продвинутый генератор маскировочного поля, поэтому мы его и не видели, пока капитан сам не захотел обнаружить себя. На его борту должна быть Марина.

– Да, я помню. Но всё равно, это было очень неожиданно! ― в своё оправдание ответила Талиа.

На консоли засветился сигнал вызова, и в рубку ворвались радостные возгласы Марины: «А!!! Серёжа! Наконец-то родное лицо! Как я по тебе соскучилась! Не могу дождаться, когда смогу тебя обнять! Ой! А это кто с тобой?.. А ничего, симпатичная!»

Последнее восклицание Марины вызвало громкий смех Сергея и вогнало в краску Талию.

– Марина, девочка! Если бы ты только знала, кто моя спутница, то непременно проявила бы чуточку такта, ― сквозь смех проговорил Сергей.

– Ой, неужели принцесса! ― наигранно закрывая лицо руками, восхитилась Марина.

– Почти. Потерпи чуть-чуть, и я представлю вас друг другу.

После бурных «обнимашек» у шлюзового отсека, в которых (к своему удивлению и не без удовольствия) приняла участие даже Талиа, шумная братия людей отправилась в кают-компанию, чтобы поприветствовать капитана «Сумеречного охотника». Как и положено командиру судна, Зер встречал гостей у входа в кают-компанию. Сдержанно поздоровавшись, он предложил вновь прибывшим выбрать себе по напитку и, удобно расположившись, обсудить текущее положение дел. Холодный деловой тон Зера погасил остатки веселья на лицах людей, побудив к конструктивному диалогу. Разговор с капитаном уже подходил к своему логическому завершению, когда Сергей услышал голос Аридара:

– Со стороны «Сумеречного охотника» зафиксирована попытка пассивного сканирования параметров нашего грузового бота.

– Ну и что? Зер просто перестраховывается, ― мысленно ответил Сергей.

– Сканирование велось из точки на внешней обшивке «Охотника», где поблизости нет ни одного сенсорного датчика. Столь осторожное сканирование, скорее всего, прошло незаметно для нас, если бы не твоё поручение модернизировать все системы бота. Мои наносимбионты существенно увеличили чувствительность наших датчиков и расширили их диапазон. Я сопоставил параметры сканирующего излучения с базовыми, установленными на «Охотнике», и пришёл к заключению, что с вероятностью 98% оно принадлежит постороннему источнику, ― констатировал Аридар.

– А это мы сейчас выясним! ― отреагировал Сергей и уже вслух обратился к Зеру. ― Послушай, Зер! Ты сомневаешься в моей преданности клану?

– Нет, а почему ты спрашиваешь?

– Искин моего бота только что сообщил о попытке сканирования его параметров.

– Сейчас выясню, ― ответил Зер, «зависнув» на время. ― С моего судна после плановой проверки попыток сканирования не было.

– Ну тогда получается, что кто-то прицепил к твоему кораблю жучок, ― разведя руки в стороны, констатировал Сергей.

Зер вскочил, опрокинув на стол свой бокал с напитком, желая немедленно разобраться в ситуации с жучком. Но Сергей жестом остановил его.

– Подожди! Не спеши! Это может быть не просто жучок, а дроид-шпион. И когда твои технические дроиды к нему сунутся, он успеет самоликвидироваться, а мы никогда не узнаем, кто его хозяин.

– И что ты предлагаешь? ― задумавшись, спросил Зер.

– Позволь мне выйти на внешнюю обшивку корабля и попробовать аккуратно его обезвредить.

Зер на минуту задумался, а затем ответил:

– Хорошо, но я пошлю с тобой сержанта Бадера!

Когда до предполагаемого места расположения жучка оставалось чуть больше пяти метров, Сергей жестом приказал Бадеру застыть на месте. Сделав ещё шаг, он, используя свои способности, накрыл находившийся в стелс-режиме объект стазис-полем, замедлив до минимума внутри него скорость движения электронов по орбиталям. И уже следом отправил импульс, содержащий программный вирус, предложенный Аридаром. Как только стазис-поле опало, вирус атаковал дроида-шпиона, не оставив ему шансов на самоликвидацию.

– Можешь забрать его! ― повернувшись к Бадеру, сказал Сергей.

Сержант склонился над дроидом и только с третьей попытки смог оторвать его от внешней обшивки корабля. Напоминающий своей формой небольшой диск, дроид надёжно прикрепился к обшивке. Так, что Бадеру пришлось воспользоваться захваченным с собой набором инструментов.

Шествуя по коридору «Охотника» впереди Сергея, Бадер нёс на вытянутых руках дроида-шпиона и имел при этом такой вид, словно несёт готовую взорваться бомбу. В технической мастерской их поджидал Зер в компании неизвестного Сергею рептилоида.

– Это наш корабельный техник, ― представил его Зер.

Когда дроида водрузили на стол, техник, воспользовавшись своим инструментальным набором, быстро разобрал его.

– Интеллектуальный блок шестого поколения, ― определил техник, демонстрируя Зеру миниатюрную сферу-горошину чёрного цвета. ― Приобретение подобного блока пятого поколения на территории Объединённых Кланов считается большой удачей. Боюсь, чтобы добраться до скрытой в нём информации, понадобится специалист с высоким уровнем изученных баз «Программирование» и «Взлом».

– Могу я взглянуть? ― спросил Сергей.

– Так как благодаря тебе мы обезвредили этого дроида, не вижу смысла в чём-то отказывать, ― разрешил Зер.

Приняв из рук техника горошину интеллектуального блока, Сергей аккуратно опустил её в одно из блюдцевидных углублений на столе. Жезл Арисара привычно прыгнул в руку из потайного кармана скафа, и Сергей поднёс его рукоятку к чёрной горошине. Головки аспидов на рукояти жезла пришли в движение, их тоненькие, еле заметные язычки, словно паутинки, оплели горошину и через пару мгновений вновь втянулись обратно.

– Взлом защиты и копирование информации успешно завершены, ― доложил Аридар.

– Куда мне слить скопированную информацию? ― обратился Сергей к застывшему в изумлении технику.

«Сейчас. Дам тебе чистый информационный кристалл, ― ответил техник и, не выдержав, добавил: ― Невероятно! Никогда не видел подобной технологии!»

Вставив кристалл в рекордер, Сергей, воспользовавшись нейросетью как проводником информации, записал на него все скопированные с интеллектуального блока данные. Спустя четверть часа он протягивал Зеру заполненный кристалл со словами:

– Извини, что так долго. Просто рекордер третьего поколения и не рассчитан на скоростную запись.

– Долго? Да это необычайно быстро! Боюсь, на Колыбели нам пришлось бы ждать не менее суток! ― воскликнул Зер, довольный результатом.

А техник, смутившись, пролепетал, что предоставил первый подвернувшийся под руку рекордер и сожалеет о том, что он оказался устаревшего образца.

– Ну что же, давайте теперь просмотрим, что этот дроид успел «нарыть» и кому передавал информацию о нас, ― вступил в разговор до того молча наблюдавший за всем происходившим в мастерской Бадер.

– На кристалле содержится слишком много информации, её просмотр и анализ может занять не один час. Поэтому тебе, как ответственному за безопасность на вверенном мне судне, я и поручу эту задачу, ― Зер протянул кристалл сержанту. ― Жду твоего доклада завтра утром!

Глава 4

Пока Сергей был занят охотой на шпионские девайсы, Марина, пользуясь случаем, пригласила Талию в свою каюту. Девушки с первых минут общения почувствовали друг к другу взаимную симпатию. Марина своей естественностью и искренностью чувств покорила Талию, которая никогда в прошлой жизни не встречала подобных людей. Выросшая в окружении придворных, всегда носивших лицемерные маски и никогда не проявлявших своих истинных эмоций, Талиа была сражена полным отсутствием фальши в словах и действиях Марины. Марина же в Талии видела потенциальную старшую подругу, мудрую и красивую, способную дать дельный совет, и к тому же с ней можно было поделиться своими секретами. А когда Марина тайком заглянула в её мысли, увидела в них любовь и беспокойство по отношению к Сергею и симпатию по отношению к себе, то стала воспринимать Талию как нового члена своей семьи.

– Я рад, что вы подружились, ― проговорил Сергей, входя в каюту. ― Но, к сожалению, нас ждут неотложные дела. Придётся перебраться на наш бот и, состыковавшись с грузовым судном клана, заняться загрузкой товара. Марина, ты с нами?

– Конечно! Я так давно тебя не видела, что не хочу расставаться даже на минуту!

***

На борту грузовика рептилоидов Сергея встречала делегация из троих представителей клана Оранжевой Зари. Это были облачённый в средний боевой скаф офицер службы безопасности, второй помощник капитана и Нора. Дождавшись, когда слова формального приветствия Сергея и помощника капитана были произнесены, она сделала шаг вперёд и, поклонившись, вручила своему сюзерену золотую пластину с символикой клана.

– Великий Варнен просил передать тебе приглашение на церемонию заключения брачного союза между ним и старшей внучкой Великого Наурона, Сараной! ― не разгибая спины, произнесла Нора.

– Сочту за великую честь посетить столь знаковый праздник! ― ответил Сергей.

– Позволь мне остаться с тобой и дальше выполнять ранее возложенные на меня обязанности! ― всё так же не разгибаясь, попросила она.

– Я не против, но захочешь ли ты длительное время находиться на борту корабля и не иметь возможности его покинуть даже во время стоянки у причала станции? Так уж сложились обстоятельства, что мне ещё четыре стандартных месяца придётся находиться в пространстве, где к представителям твоей расы относятся крайне враждебно. Я не стану обвинять тебя в невыполнении своих обязанностей, если ты приступишь к ним после моего возвращения в пространство Объединенных кланов, ― стал отговаривать её Сергей.

– Мой долг ― всюду следовать за своим сюзереном! ― проявила упорство Нора.

– Ну ладно. Можешь перебираться в бот, ― сдался Сергей.

Погрузка товара не заняла много времени. Элитное Карашанское вино было разлито по фирменным шестигранным ёмкостям и упаковано в специальные контейнеры так, что практически не оставалось пустот. Технические дроиды, занимавшиеся погрузкой, быстро и компактно заполнили трюм бота, не забыв позаботиться о надёжности фиксации груза.

В принципе, можно было приступать ко второй части сделки и не мешкая направить бот к точке встречи с фрегатом космического патруля Анклава Алонов, но, во-первых, хотелось подольше пообщаться с Мариной, а во-вторых, до назначенного времени ещё оставалось двое стандартных суток. Поэтому Сергей сообщил капитану грузовика о завершении их части сделки и, отстыковав бот, положил его в дрейф недалеко от «Сумеречного охотника». Теперь можно было без излишнего внимания обговорить сложившееся положение и своё видение решения проблем.

Озадачив Нору сервировкой праздничного стола в небольшой кают-компании бота, Сергей вернулся в рубку управления, где в кресле второго пилота осталась сидеть Марина. Не имевшая возможности попрактиковаться в управлении малым космическим транспортом, она, словно подросток, обрадовалась, когда Сергей предложил ей немного «порулить». Присев в капитанское кресло, он спросил:

– Помнишь мою просьбу попробовать раздобыть небольшой артефакт из коллекции клана?

– Что-то припоминаю, ― с хитрой улыбкой проговорила Марина.

– Вижу, что тебе удалось, ― сделал заключение Сергей.

– Вот прямо ничего от тебя не скрыть, ― наигранно возмутилась Марина. ― Это оказалось не так и сложно, если немного воспользоваться своими способностями. Всего-то и нужно, что заставить парочку разумных удалить из каталога немного информации, тем более это не бросится в глаза из-за небольшой неразберихи после эвакуации. А заставить дежурную охрану увидеть то, что мне нужно, вообще не составило труда. Мне это так понравилась, что я стала владелицей ещё парочки безделушек.

– А как же этические барьеры и запреты, не помешали тебе прибрать к рукам чужое имущество?

– Ой, кто бы говорил! А не ты ли просил меня об этом? ― нахмурилась Марина.

– Прости, я спросил не из праздного любопытства. Способности, что нам даны, не должны превратить нас в беспринципных эгоистов с атрофированным чувством справедливости. Неуважение законов, принятых в обществе, может сыграть с нами злую шутку, заставив поверить в собственную исключительность и непогрешимость. Ведь то, что мы делаем, делается во имя нашей цели, а то, что при этом пострадают простые, не столь щедро одарённые природой обыватели ― это всего лишь мелкие издержки. Следуя такой логике, можно превратиться в монстра. Но есть и другая сторона. Иметь столь незаурядный дар, как наш с тобой, и не воспользоваться им для достижения благой цели ― тоже преступление. Артефакт, что я просил тебя прибрать к рукам, не просто безделушка, а главный элемент установки, позволяющей консервировать частицы метрик различных пространственных реальностей. С его помощью мы сможем путешествовать по сопредельным с нашей реальностью мирам. Насколько мне известно, эта технология в изведанном космосе пока никому не доступна. Нельзя было позволить ей попасть в руки старших рас. В истории нашей реальности она уже приводила к трём глобальным войнам и исчезновению двух высокоразвитых рас. Вот что мною двигало. А ты, пользуясь моментом, прихватила что-то ещё. Я люблю тебя как собственную дочь, и мне будет больно, если ты пойдёшь по неправильному пути. Подумай над этим!

– Ты, сейчас мне действительно напомнил отца, ― вздохнула Марина. ― Я всё это прекрасно понимаю, но не смогла удержаться, чтобы не прихватить артефакт, совершенно не нужный рептилоидам. Просто они сами умеют изменять цвет своих чешуек, и к тому же у них нет волос. А найденный мною в коллекции клана артефакт ― не что иное, как миниатюрный парикмахер-визажист. Второй же предмет ― это накопитель пси-энергии. Не знаю, из какого материала сделан этот артефакт, но он способен накапливать энергии в несколько раз больше любого пси-кристалла. Даже в базе знаний «Эспер» я не смогла на него ничего найти! Ну скажи мне, для чего он рептилоидам, не имеющим пси-способностей? Узнают, что это, и продадут втихаря старшим.

– Ладно, ладно, ― поднял руки вверх Сергей. ― Сдаюсь! Первая вещица действительно безделушка, а продажа старшим второй может привести к непредсказуемым результатам. Но всё равно я останусь при мнении о тщательном этическом взвешивании своих действий.

– Хорошо! Но только ты не пропадай так надолго, и тогда я буду с тобой советоваться, ― с лукавой улыбкой согласилась Марина.

– Надеюсь, артефакты хотя бы надёжно скрыты от постороннего внимания?

– Ну, «парикмахера» с накопителем я всегда ношу с собой в сумочке, ― извлекая их из неё, продемонстрировала Марина. ― А заказанный тобою артефакт спрятан на дне моего багажа в каюте «Сумеречного охотника».

Предвосхищая возмущение Сергея, Марина добавила:

– Не переживай! Каре я поставила ментальную установку на запрет копаться в моём багаже и полное игнорирование в том случае, если она артефакт всё же увидит.

– Всё равно, этого недостаточно! Нужно переместить его на наш бот в самое ближайшее время!.. Ладно, пойдём поужинаем! Нора, должно быть, уже всё приготовила, ― предложил Сергей, пропуская Марину вперёд.

Глава 5

Ужин в тесном семейном кругу был в самом разгаре, когда Аридар доложил Сергею о завершении анализа информации, извлечённой из интеллектуального блока дроида-шпиона. Выводы, сделанные на его основе, заставляли пересмотреть некоторые запланированные в ближайшее время действия. Поэтому, отключившись на время от неспешной беседы за столом, Сергей внимательно выслушал все доводы и советы Аридара.

– Девочки, должен прервать нашу милую беседу! Только что полученная мною информация требует незамедлительного решения! Дроид-шпион, недавно нами обезвреженный на внешней обшивке «Сумеречного охотника», передал информацию о новом местонахождении секретной базы клана некоему получателю. И этот получатель длительное время находится в Солнечной системе! ― объявил Сергей.

На последнюю фразу бурно отреагировала Марина:

– Получается, шпиона подсадили, когда Варнен летал туда за нами?! И всё это время кто-то…

– Я тоже пришёл к такому выводу, ― согласился Сергей. ― И этот кто-то, скорее всего, не принадлежит к старшим расам, иначе бы нас не выпустили за пределы системы. Но если всё же предположить, что получатель из старших, то это какая-то политическая игра с кланом Оранжевой зари, что маловероятно, судя по действиям аграфского посла перед выборами преемника Великого Гарвана. Либо действия отщепенца-ренегата из числа старших, что совсем уж экзотично. К тому же весьма сомнительно, чтобы подобного индивида допустили к работе в закрытой системе. В итоге вывод напрашивается один: это простой рядовой сотрудник одной из баз старших, расположенных в Солнечной системе. Ему «повезло» получить доступ к неучтённому оборудованию, которое он задействовал при первом удобном случае. Тогда его целью является банальное обогащение. Всё, логический пазл складывается, и наш загадочный получатель, скорее всего, уже продал добытую информацию старшим, желающим пролить свет на произошедшее в пустыне на Колыбели. А из этого следует, что новая секретная база скоро подвергнется инспекции и разорению. И на этот раз группа захвата будет куда более многочисленной и подготовленной.

– Надо срочно предупредить Великого Варнена! ― воскликнула ошеломлённая открывшейся перспективой Нора.

– Конечно, это первоочерёдная задача, ― согласился Сергей. ― Но мы находимся в межзвёздном пространстве, вдали от станций гиперсвязи, и, насколько мне известно, «Сумеречный охотник» не оборудован её мобильной установкой. До ближайшей системы чуть менее суток полёта. Правда, до свалки в поясе астероидов, где сейчас находится мой грузовик, лететь всего пять часов. Там можно воспользоваться налаженной мусорщиками связью, но доступ в ту зону «Сумеречному охотнику» закрыт, и причина банальна: принадлежность последнего к флоту Объединённых Кланов. Если поспешить и в ближайшее время стартовать на нашем грузовом боте, то можно успеть предупредить Варнена и не сорвать сроки поставки находящегося у нас на борту груза. Это очень важно, так как наша будущая безопасность в пространстве Анклава Алонов напрямую зависит от этой сделки, да и наметившийся бизнес-проект не хотелось бы потерять. И ещё в сложившейся ситуации мне придётся нарушить слово, данное Великому Варнену: сразу по завершении нашей встречи оказать содействие в незамедлительном возвращении Марины обратно на секретную базу клана.

Едва услышав это, Марина вспыхнула от негодования. Но Сергей, подняв руки в примирительном жесте, со вздохом произнёс:

– Так было нужно! Иначе эта встреча вовсе бы не состоялась.

Готовая разразиться гневной тирадой Марина внезапно успокоилась.

– В таком случае нам надо спешить. Действуй! ― выразила общее мнение Талиа.

– Марина, должен тебя предупредить, что, отправляясь с нами, ты тоже не будешь в полной безопасности. В скором времени я ожидаю нападения наёмников на свой грузовик. Однако опасность твоего нахождения на территории Объединённых Кланов намного превосходит ту, что я ожидаю в предстоящем боестолкновении, ― признался Сергей.

– Вот и отлично! Значит, скучно не будет! ― воскликнула Марина.

***

После экстренной стыковки и продолжительных объяснений с Зером Сергей, разогнав бот, направил его в сторону свалки. Правда, в команду пришлось принять пополнение. Кара категорически отказывалась покидать свою хозяйку, и пришлось ещё сильнее потесниться в рассчитанном на троих членов экипажа боте. А за обсуждением последних событий время в пути пролетело незаметно.

Появление бота в принадлежащем «Мерину» секторе свалки раньше оговорённого срока чуть не стало причиной запуска ракет перехвата. Предупреждённые о готовящейся агрессии офицеры боевых систем корабля проявили похвальную бдительность, но оперативный выход Сергея на видеосвязь отменил объявленную тревогу.

Оказавшись на борту «Мерина», Сергей первым делом поинтересовался у Лид о наличии свободных кают и отправил Талию разместить в них вновь прибывших рептилоидок. Команда грузовика и члены артели мусорщиков и так косились на недавних хозяев Анклава с нескрываемой неприязнью, поэтому Сергей не стал рисковать и поселять их в своих апартаментах, а выбрал самую отдалённую жилую палубу. Так он избегал переноса неприязни команды с рептилоидов на себя и сводил на нет риск возникновения конфликтов. К тому же для подстраховки поручил Лид выделить пару охранных роботов на эту жилую палубу. Придётся новоиспечённым членам команды побыть немного затворницами! Разобравшись с этой проблемой, Сергей вместе с Мариной отправился в свою каюту, где, синхронизировав нейросеть с голоэкраном, стал вызывать Варнена.

Глава 6

Варнен вышагивал по кабинету, то и дело до боли сжимая кулаки. Заглянувший в кабинет Крод тут же предпочёл ретироваться, стоило лишь увидеть пылающий гневом взгляд и зеленовато-коричневый оттенок чешуек кожи Великого. И немудрено, в таком состоянии своего повелителя бывший управляющий резиденцией (а ныне личный секретарь главы клана) видел всего пару раз. И оба раза это заканчивалось весьма плачевно для подвернувшихся под руку слуг. А началось всё чуть более суток назад, с незапланированного разговора Великого с Сергеем, человеком, нанятым для работы во благо клана.

С тех пор как Варнен стал главой клана, все входящие вызовы и сообщения на нейросеть Великого переадресовывались сначала Кроду, а он как секретарь соединял с главой или отсеивал неважную информацию и вызовы разумных, чей статус вызывал сомнение. Когда поступил вызов от Сергея, Крод, вспомнив о некогда нанесённом ему этим человеком оскорблении, хотел перенаправить вызов искину, ведущему архивацию и анализ обращений сограждан. Но тон землянина и заявление о чрезвычайной важности и секретности сообщения заставили Крода без проволочек соединить его с Великим.

О чём шёл разговор с человеком, стало понятно немного позже, когда Варнен распорядился срочно перенаправить все находящиеся в системе «Новая гавань» корабли клана Оранжевой зари в ничем не примечательный сектор астероидного пояса (по координатам небольшого планетоида). Двум откликнувшимся капитанам был отдан приказ о срочной эвакуации расположенной на этом планетоиде секретной базы, им также были даны координаты её нового места дислокации. Но выполнить приказ капитанам не удалось. Едва началась погрузка оборудования базы, как планетоид был взят под контроль тремя боевыми кораблями старших.

Аграфы выдвинули требование допустить на базу досмотровую команду в рамках расследования подозрений в разработке запрещённых видов оружия. Формулировка требования не позволяла отказать в допуске на базу. Все представители развитых рас изведанного космоса подписывали конвенцию о запрещении разработки и применения видов вооружений, способных повлечь за собой уничтожение планет и их спутников, пригодных для обитания, а также геноцид любой разумной расы. Представители старших рас строго следили за соблюдением конвенции и имели право подвергнуть инспекционной проверке любой подозрительный объект. Пришлось подчиниться.

Через некоторое время пришло извещение об обнаружении и изъятии предметов, изучение которых может способствовать разработке запрещённых видов оружия. Спустя ещё час из резиденции посла аграфов поступило требование явиться в посольство для дачи объяснений по существу вопроса и урегулирования возникших разногласий. Пришлось Великому ехать на поклон к этому заносчивому ушастому. Вернувшись под утро в мрачном настроении, он, входя в кабинет, проронил, что заставит какого-то Дима сильно пожалеть о содеянном. С тех пор, так и не отдохнув, Великий мерил свой кабинет шагами.

***

Посол Сельваин, развалившись в шезлонге на открытой веранде резиденции, потягивал «Изумрудный нектар», в благостном настроении отмечая успешный реванш, взятый над выскочкой из клана Оранжевой зари. За свою долгую жизнь ему не раз приходилось испытывать горечь и разочарование от постигших неудач, но Сельваин никогда не сдавался, придумывая хитрые решения, позволяющие обойти все препятствия, возникающие на пути к достижению цели. Он почти всегда, изящно преодолевая временные неудачи, превращал проигрышную партию в блестящую победу. Это был его талант.

Ещё в молодости Сельваин выделялся среди своих сверстников, избравших своим жизненным призванием межрасовую дипломатию, умением извлекать пользу при любых политических ситуациях у подопечных рас. Возможно, он смог бы работать и с равными расами в Центральных мирах, но подкачало происхождение. Род Сельваина происходил из третьей ветви Главного ствола Миннолаэла, а это значило, что на каждое освободившееся место в Центральном представительстве Аграфов, что и так бывало крайне редко, перед ним стояли как минимум двое претендентов. Но Сельваин давно загнал свои честолюбивые помыслы глубоко в подсознание и получал удовольствие от политических игр с то и дело пытавшимися выйти из-под контроля рептилоидами. Вот уже на протяжении двадцати восьми лет занимая пост главы дипмиссии в пространстве Объединённых Кланов, он был в курсе всех нюансов на политическом небосклоне подопечной расы. И тем неприятнее оказался неожиданный инцидент в одной из пустынь столичной планеты, в котором, по достоверным источникам, был непосредственно замешан третий сын главы клана Оранжевой зари.

Уж совсем выбивалось за рамки допустимого неожиданное одобрение Советом кланов его кандидатуры на пост нового главы злополучного клана. Это был болезненный удар по репутации Сельваина. Несмотря на принятые меры, Варнену каким-то образом удалось добиться единогласного одобрения Совета. Теперь-то, после захвата его тайной базы, стало объяснимым происхождение этого единогласия. Варнену удалось где-то найти и уговорить на сотрудничество неизвестного псиона, который сумел активировать ряд артефактов древних. Отсюда и ментальное воздействие, незафиксированное следящим оборудованием и обошедшее защитные импланты членов Совета. И непонятно откуда взявшееся, на несколько поколений опережающее существующий технологический уровень рептилоидов, оборудование производства скафов.

Жаль, так и не удалось выяснить личность этого псиона, известно только, что это человек мужского пола, назвавшийся ненастоящим именем. Уж спецотделу внешней безопасности Империи удалось бы вытянуть из него, какие ещё сюрпризы можно ожидать от выскочки Варнена. К сожалению, на это не смог пролить свет и неизвестный информатор, выходивший на связь откуда-то из фронтира и продавший информацию, позволившую выйти на базу с коллекцией артефактов.

Наконец-то настал час, когда можно было на законных основаниях вызвать этого Варнена к себе и пощупать за мягкое брюшко. Неважно, что статус главы клана формально делал его неприкосновенным. Зато ни один закон не запрещал морального избиения зарвавшегося рептилоида. И Сельваин повеселился на совесть. Но, к сожалению, выжать максимум информации и склонить к полному подчинению нового главу клана не удалось. Впрочем, Сельваин на это особо и не рассчитывал. У всех руководителей кланов стояли импланты защиты от ментальных воздействий последнего поколения, а Сельваин хоть и был псионом средней силы с индексом двадцать три, но не мог преодолевать их защиту. На это был способен разве что император. Поэтому пришлось довольствоваться моральным удовлетворением от унижения рептилоида и крупицами добытой от него информации.

Варнен не отрицал факта найма псиона и назвал одну из пиратских станций во фронтире, где якобы и проживал, скрываясь от кого-то, этот злополучный псион. А после пленения его судьба Варнену неизвестна. Но он благодарен псиону за хорошо выполненную работу по воссозданию линии производства скафов и несильно расстроен тем, что не успел оплатить его услуги. Варнен утверждал, что больше никаких артефактов псион не активировал, что он впервые слышит о ментальном воздействии на членов Совета Кланов и считает, что это, в принципе, невозможно. А артефакты, хранившиеся на базе, планировалось изучать только сугубо в мирных целях. И всё в таком же роде. Наконец, заручившись клятвенным заверением рептилоида в сотрудничестве, Сельваин выставил его за пределы посольства.

Глава 7

Полёт к месту встречи с фрегатом «Дозорный» на предельной скорости, переговоры, разгрузка и обратный путь порядком утомили не только Марину с Талией, но и Сергея. Зато удалось не только осуществить все задуманные мероприятия, но и обзавестись неожиданным союзником. А произошло вот что. После разгрузки товара капитан фрегата, довольный проведённой сделкой, решил пригласить вновь приобретённого торгового партнёра на ужин. Он задумал провести дегустацию купленного вина, поближе познакомиться с Сергеем и обговорить дальнейшее сотрудничество. А чтобы добавить немного неформальности во время ужина, капитан настоял на участии в мероприятии всего экипажа грузового бота. Просто техник, управлявший погрузочными дроидами, доложил о двух симпатичных девушках, составляющих экипаж бота, чем вызвал интерес капитана. Сергей посчитал, что будет неучтиво отказать в просьбе капитану, а Марина, заглянувшая в его мысли, не нашла в них ничего угрожающего.

Ужин прошёл в приветливой, дружеской атмосфере, во время него капитан передал коды допуска в патрулируемую военными зону деэскалации между Анклавом и Объединёнными Кланами. Это позволяло приступить к осуществлению задуманной Сергеем и Талией затеи по созданию торгового коридора между враждующими сторонами. Помимо капитана, на ужине присутствовали ещё четыре офицера флота. И от внимания Сергея не ускользнуло, что один из них периодически бросал на Талию пристальные, заинтересованные взгляды, после которых погружался в задумчивость.

Под конец застолья капитан, разгорячённый выпитым (по его предложению все присутствующие за столом отключили функцию нейросети, нейтрализующую воздействие алкоголя), много шутил, выказывая внимание Марине. Сергей представил её как свою дочь, поэтому капитан счёл возможным заигрывания с ней. Она же в ответ звонко смеялась, наслаждаясь общением с людьми. Наконец, поблагодарив капитана за прекрасно проведённый вечер, земляне отправились на свой бот. Офицер, проявивший за столом повышенное внимание к Талии, вызвался проводить их к стыковочному узлу, а на подходе к нему, решившись, попросил Сергея уделить ему несколько минут времени для конфиденциальной беседы. Как бы невзначай коснувшись скафа офицера и для подстраховки подсадив при этом наносимбионтов Аридара, Сергей пригласил его в кают-компанию бота.

– Прошу меня простить за излишнюю настойчивость, ― присев в предложенное кресло, заговорил офицер. ― Но я считаю своим долгом поблагодарить вас за предоставленное баронессе Талии Альеро Монди Мол укрытие от нанятых Паргусом охотников за головами.

Сергей хотел было возразить, но офицер, заметив это, поспешил продолжить:

– Не надо этого отрицать! Несмотря на то, что она изменила цвет волос и причёску, не наносит больше макияж, я всё равно её узнал с первого взгляда. Ещё совсем недавно я имел честь служить в личной гвардии её отца и никогда не забуду облик дочери моего барона. Когда я увидел её сегодня живой и невредимой, в моём сердце загорелась искорка надежды на возвращение престола законной владетельнице баронства. И на то, что слухи, распространяемые прихвостнями Паргуса, о якобы её нахождении в рабстве и тем более смерти баронессы не имеют под собой почвы. Поверьте, добрая половина населения баронства не поддерживает пытающегося провозгласить себя новым бароном узурпатора. И если бы баронесса согласилась возглавить зарождающееся движение за возвращение к прежним порядкам и устоям, то находящиеся сейчас в эмиграции сторонники династии Мол могли бы объединиться вокруг её фигуры.

– Лейтенант Крамар, если я не ошибаюсь? ― уточнил Сергей.

– Абсолютно верно!

– Я не совсем понимаю, вы сейчас говорите от себя лично или представляете интересы группы разумных? ― поинтересовался Сергей.

– И то и другое, ― ответил лейтенант. ― После переворота началась настоящая охота на всех сторонников и сочувствующих свергнутой династии. Большое количество офицеров гвардии и флота вместе с семьями были вынуждены покинуть границы баронства. Но найти пристанище в сопредельных баронствах нам не удалось, поддерживаемый Арварской империей Паргус легко договорился с соседями о выдаче объявленных преступниками политических беженцев. Сразу же после первых арестов и экстрадиций мы были вынуждены вновь бежать, покидая пространство Свободных баронств. Благо многие офицеры флота использовали для побега вверенные им боевые корабли, поэтому соседи, побоявшись потерь, не стали препятствовать нашему внезапному исходу. Выбор места, где можно было обосноваться, был небольшим: фронтир с его дикими порядками или союзное нам до переворота Содружество миров. Подавляющее большинство выбрало второй вариант. Но найти себе применение в благополучных центральных системах Содружества весьма проблематично. В итоге участники исхода разлетелись по периферии Содружества в поисках своего места в новой жизни. Например, я со своим подразделением нанялся в патрульный флот Анклава Алонов. Но мы все поддерживаем связь и мечтаем о возвращении на родину. Разрешите мне ещё раз увидеть баронессу и засвидетельствовать ей свою преданность!

– Хорошо, но у меня ещё есть пару вопросов, которые необходимо прояснить до нашего возвращения к своему кораблю, ― согласился Сергей, отправив сообщение на нейросеть Талии.

Стоило Талии войти в кают-компанию, как лейтенант Крамар, припав на одно колено и склонив голову, поклялся в вечной преданности династии Мол, а затем попросил соизволения по истечении скоро заканчивающегося трёхмесячного контракта с патрульным флотом Анклава снова приступить к службе своей баронессе.

Талиа поблагодарила лейтенанта за верность и, переглянувшись с Сергеем, согласилась вновь принять на службу его подразделение.

– Помимо твоего подразделения, лейтенант, много ли наших сторонников сейчас находится в пространстве Анклава? ― поинтересовался Сергей. ― И нет ли, случайно, среди них свободных на данный момент от контрактов экипажей кораблей?

– Неделю назад, когда я последний раз связывался в галанете с нашим сообществом, в подконтрольном алонам пространстве находилось два малых сторожевика и разведывательный корабль. Капитаны искали работу по сопровождению ценных грузов и торговых караванов, ― ответил Крамар.

– А как скоро ты вновь сможешь с ними связаться?

– Через трое суток наш фрегат будет на военной базе флота…

– Отлично! Если капитаны всё ещё ищут работу, передай им мой идентификационный номер нейросети. Вот он, лови. Пусть свяжутся со мной. Баронессе скоро предстоит совершить очень важный визит, и понадобится их помощь в качестве эскорта и охраны, ― поставил перед Крамаром задачу Сергей.

– Сообщи всем нашим сторонникам, что я жива и намерена бороться за престол отца, и сейчас как никогда мне необходима их помощь! ― произнесла Талиа со стальной интонацией в голосе. ― Но проследи, чтобы эта информация не попала к нашим недоброжелателям раньше времени.

Сергей поднялся с места и произнёс:

– Ну всё, нам пора! Не стоит испытывать задержкой вылета гостеприимство капитана. Будет возможность, выходи на связь, лейтенант. Пойдём, я тебя провожу.

– До встречи, лейтенант! ― во взгляде Талии мелькнула решимость.

Глава 8

«Мерин» подвергся нападению через два дня после возвращения Сергея. О том, что в окрестностях свалки вынырнуло из гиперпространства шесть кораблей различного класса, Сергей узнал за четверть часа до боестолкновения. Вызванные их появлением возмущения гравиполей были зафиксированы не только датчиками «Мерина», но и кораблями других артелей. И капитаны судов, встревоженные неожиданным вторжением чужаков, пытаясь с ними связаться, устроили гвалт в эфире.

Выстроившись цепочкой и сохраняя молчание, корабли противника, уверенно маневрируя в астероидном поле, быстро приближались к квадрату 17/34. Проследив за их скоростью и траекторией, Сергей пришёл к заключению, что Риматон для своих наёмников раздобыл у кого-то весьма точную карту этого сектора свалки. Так уверенно передвигаться в столь опасном пространстве можно, лишь имея самые свежие расчёты траекторий всех находящихся в нём космических тел. А это значило, что кто-то из корабельщиков свалки предоставил эти сведения и был в курсе предстоящего нападения.

Между тем наёмная флотилия на полном ходу влетела в пространство, усеянное минами. Шедший в авангарде фрегат, собрав сразу три мины, разлетелся на куски. Идущие следом суда экстренно запустили тормозные двигатели, но избежать встречи с минами не удалось ещё одному кораблю противника. Энергощиты шедшего вторым перехватчика не выдержали взрывов, и корабль, получив значительные повреждения носовой части корпуса и лишившись управления, кувыркаясь и паря атмосферой, ушёл в дрейф в глубину минного поля, где вскоре исчез во вспышке взрыва. Не ожидавшие столь тёплой встречи наёмники на некоторое время взяли паузу, после которой на связь с Сергеем вышел их командир.

Трансляция шла с тяжёлого крейсера арварской постройки четвёртого поколения, располагавшегося в середине походного строя и, по всей видимости, служившего флагманом наёмникам. Командиром оказался человек, оттенок кожи которого выдавал в нём метиса, ребёнка, рождённого белокожей наложницей от чернокожего арварца. В империи рабовладельцев они имели статус свободных граждан, но не могли наследовать имущество своего отца и претендовать на какие-либо значимые должности в государственных структурах. Дети же, рождённые арваркой от белого раба, становились рабами, и такое происходило настолько редко, что вероятностью встретить подобного метиса можно было пренебречь. Пышащий от злости темнокожий наёмник потребовал от Сергея немедленной сдачи, обещая в противном случае жестокую расправу.

– А не перепутал ли ты, случаем, империи? ― усмехнувшись ему в лицо, поинтересовался Сергей. ― Насколько мне известно, на территории Анклава Алонов живут по законам Содружества миров, и если кто-то из твоей команды хотя бы допустит мысль об издевательстве над моими подчинёнными, я прослежу, чтобы остаток своей жизни он провёл на каторжной планете. Сдаваться я не намерен, а вот если ты так уверен в себе, то можешь попытаться захватить мой грузовичок.

Разведя руки в стороны, Сергей иронично добавил:

– Только, боюсь, тебе, мой недостаточно тёмный друг, ничего не светит! ― слушать разразившегося в ответ отборной бранью наёмника Сергей не стал, отключив связь.

Как Сергей и предполагал, устраивать длительную осаду, выискивая пути обхода минного поля, наёмники не стали. Немного отступив, корабли перегруппировались, выдвинув вперёд ракетный крейсер. Вновь подойдя к границе заминированного пространства, крейсер произвёл запуск противоминных торпед.

Развивающая довольно приличную скорость и оборудованная генератором массы, а также имитатором выхлопа маршевого двигателя торпеда увлекала за собой все оснащённые простенькими сенсорами окрестные мины. Догнав торпеду, мины производили самоподрыв, уничтожая и торпеду, и себя, и своих товарок. Такие торпеды из-за высокотехнологичной начинки были весьма дорогостоящими, поэтому использовались редко и только для прокладки маршрута, позволяющего в спешном порядке преодолеть засеянные минами пространства. Дело в том, что мины обменивались между собой пространственной информацией и довольно скоро заполняли образовавшиеся в обороне бреши. После подрыва первой волны противоминных торпед крейсер запустил следующую и, увлекая за собой все оставшиеся в строю корабли наёмников, рванул в направлении «Мерина».

Заранее предвидя такое развитие событий, Сергей приготовил для нападающих ещё один сюрприз. Пользуясь тем, что корабли противника, двигаясь сквозь заминированное пространство, не могли рассредоточиться из-за риска выйти за пределы безопасного коридора и напороться на мину, «Мерин» запустил им навстречу очередь ракет с интервалом между стартами в пять секунд. Ракеты, несущие боеголовки с антиматерией, устроили настоящий ад кораблям наёмников на выходе из минного поля. Торивший путь ракетный крейсер был почти сразу уничтожен, шедший следом корабль нестандартной конструкции успел запустить на перехват волну противоракет, что позволило нападавшим выиграть немного времени, но получил ряд серьёзных пробоин и развалился на части.

Только флагманский тяжёлый крейсер смог отбиться от большого числа ракет, приняв на щиты прорвавшиеся. Получив незначительные повреждения, он обеспечил прикрытие замыкавшему строй грузовику, переделанному под боевой корабль. Видя бесперспективность продолжения ракетной атаки, Сергей приказал прекратить огонь. Этим воспользовались нападавшие. Грузовик наёмников вырвался на оперативный простор и со всех бортов стал отстреливать абордажные боты. Чтобы усложнить задачу обороняющимся, боты, выписывая замысловатые фигуры, удалялись от корабля-носителя и, ускорившись, устремлялись навстречу «Мерину».

Лазерные турели противомоскитной обороны разукрасили темноту окружающего космоса росчерками импульсов и всполохами взрывов при прямом попадании. Стрелки ботов стали активно отстреливаться, и это принесло плоды. Ответным огнём было выведено из строя больше половины лазерных установок, а москитный флот наёмников смог приблизиться к «Мерину» на критическое расстояние. Абордажные команды уже готовились к штурму, но корабль мусорщиков преподнёс ещё один сюрприз, произведя на своей внешней обшивке серию направленных термитных взрывов.

Подавляющее большинство ботов было уничтожено, и к обшивке корабля смогли прикрепиться лишь четыре абордажника, из которых два были с десантниками и две «обманки» ― с боевыми дроидами на борту. Подавить столь немногочисленный десант обороняющейся команде Сергея не составило бы большого труда. Это понял и темнокожий командир наёмного флота. Флагманский крейсер развернулся, нацелившись носом на «Мерина», и произвёл выстрел из рельсовой пушки.

Удар огромной силы потряс корабль. В центральной рубке на непродолжительное время погасло освещение. Лид доложила о сквозной пробоине и фатальных повреждениях систем жизнеобеспечения в ряде секторов корабля. Сергей даже не мог предположить, что флагман наёмников оборудован рельсовой пушкой, мало кому придёт в голову занять половину объёма своего судна столь громоздким оборудованием. А её применение говорило о том, что нападавшие отказались от планов по пленению Талии и дальше будут вести бой на уничтожение.

Нависшая смертельная опасность заставила Сергея принимать решения и действовать на пределе своих ментальных и физических возможностей. Вспомнив, что перезарядка рельсотронов разных модификаций занимает от тридцати секунд до полутора минут, он с невероятной скоростью преодолел три отсека корабля, отделяющих центральную рубку от космического пространства. Оставив позади оплавленные дыры в переборках и оказавшись на внешней обшивке «Мерина», Сергей потянул на себя энергию пространства. Полностью сконцентрировавшись на контроле ближнего космоса, он сразу же определил местонахождение злополучного крейсера. Когда тот произвёл очередной выстрел, Сергей преобразовал всю контролируемую собой пси-энергию в гравитационный удар, направив его на выпущенный снаряд. Летевшая на огромной скорости болванка снаряда, словно лёгкий шарик для пинг-понга, отскочивший от ракетки, понеслась в обратном направлении. Зацепив по касательной крейсер противника и с лёгкостью вспоров значительный участок внешней обшивки, болванка, разрушив одну из надстроек, унеслась в космос.

– Лид, устрой-ка мне сеанс связи с этим темнокожим ублюдком, ― прорычал подрагивающий от ментального перенапряжения Сергей.

Но в этот момент крейсер выпустил в направлении «Мерина» волну ракет, и Сергей инстинктивно создал на их пути гравитационную ловушку, к которой все они и устремились. Взрывы двух десятков ракет яркими всполохами осветили пространство боя. А на Сергея навалилась усталость.

***

Когда после сильного удара погас свет, Марина поняла, что произошло что-то не предвиденное Сергеем. А когда вновь загорелся свет и его не оказалось рядом, Марина, отчего-то уверенная в том, что Сергей справится с внешней угрозой кораблю, решила немного ему помочь, нейтрализовав прорвавшихся на «Мерин» абордажников. Чтобы долго не объяснять своё решение, она послала стоящей рядом Талии ментальный слепок своих намерений вместе с уверенностью в благополучном исходе боя. Покинув центральную рубку, Марина, воспользовавшись своими умениями, полетела к ближайшему месту прорыва. При подлёте к сектору, в котором шла перестрелка, она послала локальный ментальный приказ: «Прекратить сражение и отключить все задействованные боевые системы и механизмы!»

Открывшейся при её появлении картиной Марина была не совсем довольна. И абордажники, и защитники стояли во весь рост и озирались по сторонам, словно пытаясь вспомнить, как они здесь оказались. Поэтому Марина послала им новый приказ: «Замереть на месте!»

Осталось дать приказание державшим оборону членам артели разоружить нападавших и блокировать все боевые функции их скафов. Убедившись, что абордажники больше не представляют опасности и на всякий случай погрузив их в глубокий сон, Марина поспешила к следующему сектору, в котором шла перестрелка между разумными. Повторяя те же действия, что и с первой абордажной группой, она быстро нейтрализовала вторую группу наёмников и, возможно, сохранила жизни и без того малочисленных членов команды Сергея. С прорвавшимися боевыми дроидами «обманок» быстро справилась противоабордажная система Лид. Однако только слепой и глухой после такого «выступления» не догадался бы о ментальных способностях дочери капитана.

***

Когда Лид доложила, что капитан крейсера наёмников ответил на вызов, Сергей, подобравшись, чтобы скрыть усталость, в ультимативной форме заявил:

– Слушай меня внимательно, мой настырный друг! Ты загнал себя в безвыходную ситуацию. Если начнёшь дёргаться и продолжишь бой, я уничтожу оба оставшихся у тебя корабля.

– Да ты… ― начал было возражать наёмник.

– Советую не перебивать меня! ― повысил голос, добавив немного жути, Сергей. ― Ваши жизни полностью в моих руках! Так вот, вы сейчас дружно покидаете свой флагман и перебираетесь на грузовое судно. Оно оборудовано для транспортировки и высадки абордажных команд, а стало быть, система жизнеобеспечения рассчитана на большое количество пассажиров, до ближайшей орбитальной базы дотянете. С собой разрешаю брать личные вещи и не более одной единицы ручного оружия на разумного. Пытаться минировать крейсер или устраивать провокации не советую, ответная реакция будет мгновенной и крайне жёсткой. Как только вы перебазируетесь и мои люди займут крейсер, сможешь отправить три спасательных бота для эвакуации выживших пилотов и абордажников. Сенсоры моего судна сейчас улавливают двадцать три сигнала со спаскапсул и четырнадцать ― от маячков скафандров. После их эвакуации я сброшу тебе маршрут безопасного прохода через заминированное пространство. Советую принять моё предложение! На обдумывание даю десять стандартных минут. Время пошло!

Через восемь минут капитан наёмников вновь вышел на связь и сообщил, что его команда готова выполнить условия капитуляции, но у него есть одно постусловие. Он требует предоставить ему возможность в течение месяца выкупить свой корабль по минимальной цене, установленной местной торговой площадкой. Немного подумав, Сергей согласился, сообщив об этом под протокол.

Глава 9

Талиа сладко потянулась и, улыбнувшись, открыла глаза. Незадолго до этого проснувшийся Сергей лежал на боку и любовался своей возлюбленной.

– Доброе утро, моя прекрасная нимфа! ― поприветствовал он её пробуждение.

– Спасибо за сравнение с божеством, это очень приятно, но я всё же человек, ― вновь улыбнулась Талиа.

– Грация, красота и совершенство форм не позволяют мне усомниться в божественной сути моей избранницы! ― восторженно воскликнул Сергей и, зарывшись в волосы любимой, стал нежно целовать её шею. ― Будь моей женой!

Услышав это, Талиа резко привстала в постели и, внимательно посмотрев на Сергея, спросила:

– Ты это серьёзно? Ведь мы знакомы чуть более двух месяцев, и к тому же на меня открыта охота.

– Вполне! В последнее время я часто об этом думаю и каждый раз прихожу к заключению о необходимости этого шага. Во-первых, я тебя люблю и, как порядочный человек, просто обязан на тебе жениться. Во-вторых, это усложнит жизнь твоим недоброжелателям и позволит мне для твоей защиты использовать более широкий спектр методов противодействия. Ведь в качестве мужа я смогу не только лучше организовать твою физическую защиту, но и перейти в наступление, использовав политические рычаги. В-третьих, наша помолвка и свадьба станут прекрасным поводом громко заявить о себе. Мы ведь планировали объявить на свадьбе Великого Варнена, что ты жива и претендуешь на престол отца, но статус гостьи среди множества приглашённых не поднимет такую информационную волну, как объявление о помолвке и приглашение всех присутствующих гостей на нашу свадьбу. К тому же людям Паргуса будет трудно до нас добраться на территории Объединённых Кланов, где к человеческой расе в последнее время относятся не очень дружелюбно. Прости за мои прозаично-логические измышления в столь тонком вопросе, как заключение брачного союза, поверь, для меня главными в принятии этого решения были мои чувства к тебе! Я ведь уже рассказывал, что на своей родной планете у меня есть жена и двое взрослых детей, и потому мне было особенно трудно принять это решение. Во многих станах Земли многожёнство разрешено, но я всё равно мучился от мысли, что нарушаю законы своей родины. Но так сложились обстоятельства, что вернуться в закрытую систему у меня в обозримом будущем вряд ли получится, а жизнь продолжается, и вспыхнувшее к тебе чувство, опасность потерять тебя придают мне уверенность в правильности принятого решения. Вообще-то я хотел сегодня вечером пригласить тебя на ужин в один из станционных ресторанов и уже там сделать официальное предложение, но от избытка нежности проговорился, ― вздохнул Сергей. ― Сюрприз не состоится, но ресторан не отменяется. А у тебя будет время подумать, достоин ли я стать твоим супругом.

За заботами день пролетел незаметно. «Мерин» и «Забияка» (так назвал трофейные крейсеры Сергей) уже вторые сутки стояли в доках гражданской судоремонтной космической станции Циналы. Сергей вёл переговоры с инженерами верфи, обговаривая объёмы и смету предстоящих ремонтных работ. Талиа занималась сбытом демонтированного на свалке оборудования. Из-за сильных повреждений «Мерина» запланированный рейс в пространство Объединённых Кланов пришлось отложить. и было решено часть демонтированного оборудования сбыть на торговой базе Циналы.

«Забияка» хоть и пострадал значительно меньше «Мерина», но его тоже решили отремонтировать, чтобы поднять минимальную цену на торговой площадке. Данное Сергеем обещание его бывшему владельцу надо было выполнять, а стартовая цена неповреждённого крейсера значительно выше стоимости крейсера, требующего ремонта. На вырученные же от продажи деньги Сергей планировал купить эсминец, он хотел использовать его для охраны и сопровождения «Мерина» в предстоящих грузовых вояжах между враждующими сторонами тлеющего приграничного конфликта.

Встал вопрос набора персонала на судно сопровождения, не помешало бы также пополнить ряды пока малочисленной, но уже зарекомендовавшей себя как очень зубастой артели мусорщиков «Мерина». Решить этот кадровый вопрос взялась Марина, аргументируя тем, что, используя свои ментальные способности в области телепатии, ей будет нетрудно отсеять «мусор» среди претендентов на вакансии, отобрав только подходящих разумных. Скрепя сердце Сергей согласился отпустить Марину на торговую станцию Циналы, поручив её сопровождение Косте Варели, будущему капитану эсминца. Окрылённый своим новым назначением, он отнёсся к поручению с большим энтузиазмом, ведь предстоял подбор его новой команды, да ещё и в обществе красивой девушки-псиона.

Ресторан, выбранный Сергеем для «свидания» с Талией, располагался в административном секторе станции. Цены в нём были выше, чем во всех остальных местных развлекательно-гастрономических заведениях, поэтому посетителей было немного. Заранее заказанный столик уже был сервирован для романтического вечера. В пространстве вокруг него было приглушено освещение, что создавало иллюзию уединения, а расположенный в центре стола осветительный прибор в виде миниатюрного дерева с причудливо изогнутыми ветвями и ниспадающими вниз лианами переливался мягким приятным светом. Вскоре после начала ужина на сцену ресторана вышла певица, открывая эстрадную программу. Разговор, начавшийся с обсуждения текущих дел, плавно перешёл во взаимное признание в любви друг другу. Наконец Сергей достал из кармана скафа небольшую коробочку и, протянув её Талии, произнёс:

– На Земле каждый мужчина, делающий предложение руки и сердца, своей избраннице дарит кольцо как символ любви и верности. Это кольцо я сделал для тебя сам. Согласна ли ты стать моей женой?

– Да, согласна! ― ответила Талиа, любуясь игрой света в гранях небольшого бриллианта, искусно вмонтированного в кольцо.

– Его принято носить на безымянном пальце правой руки, ― подсказал Сергей.

Весь дальнейший вечер для счастливой пары пронёсся ярким мгновением и закончился бурной и страстной ночью.

***

Риматон собирался отправиться на ужин, когда его любовница и по совместительству секретарь с недовольным видом сообщила, что в приёмной появился Ипит, недавно проваливший дело арварец. Её недовольство Риматон полностью разделял, он сам мысленно уже находился в клубе «Порочный круг», где в обществе единомышленников предавался чревоугодию и подбирал себе партнёров на ночь… И тут этот неудачник! Что ему ещё надо?

– Ладно, впусти. Я его быстро отошью, ― ответил через нейросеть Риматон.

Войдя в кабинет и поздоровавшись, Ипит сразу перешёл к делу.

– Мне стало известно, что этот Ризоли поставил мой крейсер в док на ремонт, а его дочь стала набирать на торговой станции на него команду, ― выпалил он.

– Ну и что с того? ― пожал плечами Риматон.

– А то, что он выставит его на продажу только после ремонта. Начальная стоимость корабля вырастет! И тогда, даже если я вновь возьму в банке кредит и обналичу все свои сбережения, мне всё равно не хватит на его выкуп. Это катастрофа! От меня отвернётся команда! Прошу, помоги! Ведь, выполняя твой контракт, я потерял корабль. Выдели мне недостающую сумму, я отработаю. Ты же знаешь! Или хотя бы подскажи способ как-то разобраться с этим Ризоли! ― взмолился Ипит.

– Хм, ― задумался Риматон. ― Ты сказал, что его дочь набирает команду на торговой станции?

– Да, вывесила в сети объявление, что ведёт собеседование в одном из офисов тридцать второго сектора.

– А где находится сам Сергей? ― хитро прищурился Риматон. ― Случайно не на судоремонтной верфи?

– Сегодня днём его видели там.

– Ну вот тебе и решение! Захвати его дочь, приведи её ко мне, и тогда я лично куплю тебе любой крейсер! Бери своих самых крепких ребят, разведай, сколько у неё охраны, и действуй. Второго такого шанса может и не представиться!

Глава 10

Марине орбитальная торговая станция Циналы напомнила земные гипермаркеты в выходные дни, те же снующие толпы людей. А главное, что особенно бросилось в глаза, толпы состояли именно из людей. Марина больше года не видела такого большого количества представителей своей расы в одном месте. Пусть подавляющее большинство встречных составляли низкорослые алоны, но всё же это были люди. Наконец-то она могла свободно пройтись по расположенным здесь в большом количестве лавкам и магазинам, не ощущая себя белой вороной и не читая в мыслях окружающих негативные эмоции на свой счёт.

Сопровождавший Марину Коста Варели недолго сопротивлялся её уговорам пройтись по магазинам, даже не пришлось применять пси-внушение. Девушка, больше года лишённая шопинга, способна уговорить кого угодно, даже закоренелого агорафоба, не то что мнящего себя счастливчиком, ухватившим удачу за хвост, мусорщика алона. Но, к своему сожалению, ожидаемого удовольствия от хождения по магазинам Марина не получила. Хоть выбор представленных товаров и был огромен, но все они казались ненужными или по ряду характеристик уступали аналогичным, уже имеющимся у Марины. Всё это разнообразие было представлено в сети и не раз просмотрено ею ещё на «Мерине». Оттого и возникло ощущение бесполезного времяпрепровождения. Просмотр голографических изображений товаров в сети требовал меньше времени, чем то же самое, но в салонах магазинов, где для экономии пространства все товары, компактно упакованные, хранились на складах, а в небольших витринах были представлены лишь некоторые выставочные экземпляры. К тому же во многих лавках вместо живых продавцов стояли дроиды, а от разговора с искином мало удовольствия. Поэтому спустя всего пару часов, практически ничего не купив и чувствуя себя обманутой, Марина попросила Косту проводить её в отель. Завтра предстояли собеседования с соискателями насчёт предложенных Сергеем вакансий.

Стандартный офис, снятый на трое суток, располагался в центральной части станции, в секторе со множеством таких же помещений, сдающихся внаём. Он представлял собой два смежных помещения: одно побольше, для ожидающих посетителей, а второе поменьше, отделённое от первого прозрачной перегородкой. Из предоставленных сдающей фирмой вариантов интерьера Марина выбрала строгий стиль в чёрно-белых тонах.

Ко времени начала собеседований пришло шесть соискателей, и начался долгий рабочий день. Задавая стандартные вопросы о нейросети, изученных базах, навыках работы, Марина ментально видела всю подноготную людей. Как они пытаются скрыть свои недостатки: вторично установленную нейросеть или изученную только частично базу, да и то битую, приобретённую нелегально. И как превозносят свои достоинства: сильно преувеличивая наработанные навыки или рассказывая о работе в никогда не существовавшей фирме в надежде на то, что никто не станет проверять.

Некоторых индивидов Марина готова была с порога заворачивать обратно, но не делала этого, чтобы не вносить излишней нервозности среди ожидающих и не выдать своих ментальных способностей, а передавала их «в руки» сидевшему рядом Косте. Пока тот задавал кучу узкоспециализированных вопросов, Марина присматривалась к остальным соискателям. За первый день работы она подписала контракты лишь с тремя кандидатами, безжалостно отсеяв остальных, даже тех, которые сумели вызвать доверие или симпатию Косты. Под конец рабочего времени Коста не выдержал и недовольно пробурчал, что такими темпами за оставшиеся два дня они не смогут заполнить даже половины вакансий. На что Марина ответила, что учтёт его мнение и впредь постарается более лояльно относиться к подбору кадров. И, проговорив это, улыбнулась, ему ведь не скажешь, что двое из понравившихся новоиспечённому капитану кандидатов подосланы замышляющими недоброе конкурентами, а один и вовсе действующий сотрудник СБ-станции. Пятеро «спецов» замешаны в тёмных делишках криминального характера, они планировали после заключения контракта по поддельным идентификационным чипам пиратский захват судна. Оставалось надеяться, что контингент соискателей в следующие дни будет более качественным. В какой-то степени её надежда оправдалась: на следующий день удалось нанять одиннадцать специалистов. И вот наступил третий, завершающий день.

Следуя сложившемуся алгоритму, Марина продолжила дальнейший набор специалистов. Правда, по сравнению с предыдущими днями, количество соискателей сократилось, но, несмотря на это, за первые четыре часа удалось подобрать ещё троих специалистов. Наконец в помещении для ожидающих никого не оказалось, и Коста предложил воспользоваться моментом, чтобы перекусить. Поднявшись с кресла и потянувшись, стимулируя застоявшиеся мышцы, он направился к стоящему в углу пищевому синтезатору.

Марина хотела последовать его примеру, но внезапно возникшее чувство тревоги заставило её застыть на месте. Расширив границы пси-зрения за пределы офиса, Марина поразилась пустоте ближайших помещений, в начале рабочего дня бурливших деловой активностью. Заглянув ещё дальше, она отметила множество сознаний разумных, сконцентрировавшихся в ожидании приказа к действию. И едва Марина поняла, что объектом нападения должна стать она, как открывшаяся картина пришла в движение. Разумные бросились на штурм, а в офис ворвались сразу три боевых дроида и стали палить из станнеров. Но застать Марину врасплох им не удалось. За мгновение до их появления она потянула из спрятанного в нагрудном кармане артефакта-накопителя пси-энергию и успела накрыть себя защитной сферой, отражающей не только парализующее излучение, но даже импульсы лучевого оружия.

Дроиды, продолжая стрелять, уже вплотную подступили к Марине, и тогда она, потянувшись к кармашку с голубым пси-кристаллом, нанесла гравитационный удар. Дроидов вместе с мебелью и потерявшим сознание Костой припечатало к прогнувшимся от силы удара стенам. А чтобы окончательно вывести из строя напавших дроидов и обезопасить себя от появления новых, Марина запустила мощную электромагнитную волну, уничтожившую всю электронику в радиусе ста метров. Мельком глянув на устроенный разгром, Марина повернулась к единственному входу и стала ждать появления живых разумных, организовавших этот внезапный штурм. Не прошло и тридцати секунд, как в проёме показались фигуры бойцов, облачённых в лёгкие боевые скафы.

– А, вот и гости пожаловали, ― проговорила Марина, отправив им навстречу ментальный посыл всепоглощающего животного ужаса. Бравых ребят словно ветром сдуло. Лишь дрожащая одинокая фигура осталась стоять, прижавшись спиной к стеновой панели коридора. Подойдя поближе и гравитационным нажимом сильнее придавив противника к стене, Марина ментально приказала ему откинуть шлем скафа.

– Ба! Да это же наш давешний противник, ― узнала она темнокожего арварца и отправила его в глубокое забытьё. ― Отдохни пока. Потом с тобой разберусь.

Опасность ещё не миновала, и сбежавшие горе-вояки могли в любой момент вернуться, да и не мешало бы оказать помощь сильно помятому и находящемуся без сознания Косте. Окинув ментальным взглядом ближайшие окрестности, Марина отметила какую-то суету на всех выходах из офис-сектора, а вскоре по коридорам разнеслось:

– Всем сложить оружие и оставаться на местах! Работает служба безопасности станции!

***

На вызов, пришедший от Марины, Сергей ответил сразу, словно почувствовав что-то неладное.

– Серёжа, помоги! На нас напали, я их тут немного напугала и разогнала, правда, немного попортила офис и электронику. А сейчас по громкой связи кричат, что работает служба безопасности. Все должны сложить оружие и не сопротивляться. Только не пойму, при чём тут служба безопасности и при чём арварец? Как мне быть? ― немного сумбурно затараторила Марина.

– Какой арварец?

– Ну тот, что командовал крейсером. Он был среди нападавших, а теперь лежит рядом со мной, слегка помятый, ― стала объяснять Марина.

– Понятно! ― выдохнул Сергей. ― Арварец не может работать на СБ, это исключено! Так что службе безопасности не сопротивляйся, но и в обиду себя не давай. Держись, я скоро буду!

Завершив разговор с Мариной, Сергей тут же попытался связаться по оставленному ему номеру с секретарём службы безопасности станции и, к своему удивлению, увидел Эрисса, её начальника.

– Я ожидал твоего вызова, но, признаться, ты позвонил даже раньше, чем я рассчитывал, ― вместо приветствия проговорил он. ― С твоей дочерью всё будет нормально, если, конечно, она не станет применять оружие против моих сотрудников. К нам поступила информация об инциденте в офис-секторе, и отдел быстрого реагирования сейчас проводит там зачистку.

– Марина мне сказала, что среди нападавших был арварец…

– Да, я знаю, ― перебил Эрисс. ― Это люди Риматона напали на арендованный твоей дочерью офис.

– А ты, случайно, не знаешь, где я его сейчас смогу найти? ― поинтересовался Сергей.

– Риматона? Конечно знаю, но его резиденция хорошо охраняется, и если ты сейчас сунешься к нему, будет много жертв. А вот если ты пообещаешь, что доставишь его живым и относительно целым в один из моих секретных уголков на станции, то я тебе сообщу, где через несколько часов ты сможешь его взять тёпленьким и без особого шума. Признаться, мне он тоже порядком надоел, а после допроса я и вовсе закрою глаза на внезапное исчезновение какого-то торгового представителя. Как тебе моё предложение?

– Договорились! Где и когда я могу забрать Марину?

Глава 11

Вечерняя программа в «Порочном круге» близилась к своему завершению. Большинство членов клуба уже определились с выбором партнёров на сегодняшнюю ночь. Риматон тоже сделал свой выбор. Раздосадованный очередным провалом группы Ипита, он захотел выпустить пар, устроив этой ночью групповую садо-мазо оргию, подобрав для этого, несмотря на протесты своей любовницы-секретарши, две пары, отличавшиеся своей особой жестокостью. Кое-кому после сегодняшней ночи придётся некоторое время провести в медкапсуле, но зато полученное удовольствие собьёт зуд неуёмной похоти на пару дней.

Все участники оргии были целиком поглощены развернувшимся действом, а приглушённое освещение в алых тонах и громкая музыка, сильно напоминающая земной треш-метал, создавали особую атмосферу. Поэтому никто не заметил появления в ВИП-апартаментах неизвестного, одетого в скаф с включённым режимом «скрыта». А исчезновение организатора оргии обнаружили лишь тогда, когда настало время очередной раз поменяться партнёрами. В облюбованной Риматоном части апартаментов их ожидала идиллическая картина мирно спящей партнёрши.

***

– И это полуголое чучело приказало меня захватить? ― возмутилась Марина, осматривая брошенного на пол пленника. ― А что это за цепи и шипы на него надеты? Откуда ты его притащил?

– В присутствии воспитанной девушки не принято вслух называть подобные заведения, ― отмахнулся Сергей. ― У нас мало времени, и его надо использовать с умом. В голове этого извращенца находится очень много полезной нам информации. Для её извлечения я бы мог воспользоваться своим артефактом, но боюсь повредить его рассудок, это может не понравиться серьёзным людям, которым я должен доставить этого ублюдка. Мне нужна твоя помощь! Собственно, для этого я и просил поджидать меня в этой дешёвой гостинице. Сможешь аккуратно покопаться в его памяти и выудить из неё всю информацию относительно Паргуса, баронства Мол и Талии?

– Попробую, ― согласилась Марина, присев на диван и сконцентрировавшись.

– У нас всего полчаса! ― напомнил Сергей.

***

– Всё, Марина, пора! ― мягко взяв её за руку, позвал Сергей. ― Хватит с него!

– Время уже прошло? ― удивилась Марина, возвращаясь в реальность. ― Ментазащита у него ― что надо, но мне всё равно удалось её преодолеть, не нарушив целостности зон памяти.

– Я и не сомневался в тебе. Что-то удалось найти?

– Да. Но, к сожалению, не очень много. Зато нашла коды к четырём обезличенным счетам с довольно приличными суммами. Я их скопировала, а информацию в памяти «клиента» затёрла. Будет нам компенсация, ― похвасталась Марина.

– Это хорошо! Деньги для нас сейчас лишними не будут, ― согласился Сергей. ― Всё, мне пора! Повезу его дальше, а ты возвращайся на «Мерин». Там всё же безопаснее, чем в этой убогой гостинице.

– А кто мне посмеет угрожать? ― с вызовом спросила Марина и рассмеялась. ― Шучу, сейчас закажу транспорт до верфи.

***

Добираться до секретного уголка СБ пришлось по техническим тоннелям. Не тащить же находящегося без сознания пленника по многолюдным в любое время суток аллеям станции. Сверившись со сброшенным Эриссом на нейросеть планом, Сергей быстро отыскал хорошо замаскированную дверь. В засекреченном помещении его уже поджидали трое сотрудников СБ. Двое водрузили Риматона на небольшую гравиплатформу и исчезли за открывшейся панелью, а оставшийся агент, открыв другой проход, попросил Сергея следовать за ним. Проход вёл в лифт, который доставил их в рабочий кабинет Эрисса. Сам хозяин сидел за столом и, задумавшись, что-то внимательно рассматривал на экране голопанели. При появлении гостей он жестом отпустил сопровождающего, а Сергею предложил присесть.

– Может, чего-нибудь выпьешь? ― предложил Эрисс.

– Нет, спасибо, я, пожалуй, воздержусь, ― отказался Сергей.

– Ну как хочешь! Разговор обещает быть трудным, а небольшая доза алкоголя иногда способствует лучшему взаимопониманию, ― пожал плечами Эрисс. ― Для начала хочу поздравить с блестяще проведённой операцией! Твоя подготовка ― выше всяких похвал. В клубе никто толком и не заметил ни твоего появления, ни того, как ты исчез. Тревогу по поводу пропажи торгпреда баронств подняли не сразу, а когда спохватились, вы были уже далеко. Никогда бы не подумал, что в клане Оранжевой Зари, курирующем экономическое развитие, есть столь высококлассные специалисты в области подготовки полевых спецагентов других рас. Или ты работаешь не только на рептилоидов?

– Я работаю сам на себя, а с рептилоидами пришлось заключить контракт о взаимовыгодном сотрудничестве, ― парировал Сергей.

– Ладно, пока опустим эту тему, ― продолжил Эрисс. ― Я давно за тобой наблюдаю, буквально с первого донесения о твоих подвигах. Они сильно выбиваются за рамки простого везения, а имея в своём распоряжении аналитический кластер искинов, можно сопоставить факты и провести некоторые аналогии. В итоге выводы кластера заинтересовали не только меня и моё начальство на Цинале, но и кое-кого в столице Содружества. И эти высокопоставленные лица уполномочили меня предложить помощь в решении некоторых твоих проблем, которые прямо или косвенно затрагивают и интересы Содружества, а также, если ты согласишься, должность в структуре нашей службы безопасности ― по твоему усмотрению.

– Звучит заманчиво, особенно первая часть вашего предложения! От помощи столь мощного и значимого в изведанном космосе государства откажется только полный глупец, а вот о своём статусе в структуре вашей службы мне нужно будет подумать. И коль у нас начался такой разговор, хотелось бы прояснить все аспекты намечающегося взаимодействия. Позволь поинтересоваться, чего вы ждёте от меня и какую конкретную помощь хотите предложить?

– Мне определённо нравится начало нашей беседы, ― улыбнулся Эрисс. ― Видишь ли, сопоставляя время твоего появления в этой системе с загадочным исчезновением корабля старших, твои взаимоотношения с новым главой клана рептилоидов и просто феноменальные везение и живучесть во всех противостояниях, легко приходишь к заключению о том, что ты обладаешь весьма неслабыми пси-способностями. А объявленная Риматоном охота на некую особу, которая как две капли воды похожа на дочь убитого барона Мол и которую ты так тщательно оберегаешь, приводит к заключению о необходимости взаимодействия в этом вопросе. Поясню. Между Содружеством Объединённых Миров и Арварской империей идёт постоянная вялотекущая война. Старшие расы всячески её поддерживают, а в случае угасания стараются разжечь новые очаги. Вот таким новым очагом и может стать баронство Мол. Располагаясь на стратегически важном участке, баронство, по сути, является воротами в активно осваиваемое пространство шестого рукава галактики Гидры. Инициировав смену власти и приведя к ней проарварский режим, старшие пытаются перекрыть Содружеству доступ к ресурсам рукава. Многие производства в пространстве Содружества завязаны на этих ресурсах, а некоторые фирмы даже открыли производственные мощности в шестом рукаве. Не нужно быть пророком, чтобы предсказать назревающий военный конфликт. И тут выясняется, что прямая наследница баронства жива и невредима. Если она заявит о своих претензиях на престол, а в случае прихода к власти продолжит прежний политический курс, проявит твёрдость и решительность, да ещё при должной финансовой поддержке, у нас появится шанс избежать военного противостояния двух государств-колоссов и обойтись малой кровью, надеюсь, Паргуса. Чтобы прозондировать почву, нами в состав команды фрегата космического патруля «Дозорный» было специально прикомандировано подразделение лейтенанта Крамера. Ярый сторонник реставрации, он после встречи с вами развил бурную деятельность, которая, если бы не наше небольшое вмешательство, привела к преждевременному интересу спецслужб старших. Но свою миссию он выполнил. Мы убедились, что баронесса ― именно та фигура, которая сможет стать политической силой, а вы приобрели сторонников и пока небольшой, но боевой флот. Вот в вопросах его финансирования, базирования и доукомплектации мы и предлагаем свою помощь, а для этого нам будет необходимо заключить официальный договор с самой баронессой Талией Альеро Монди Мол.

– Я доведу до её сведения ваше предложение, ― заверил Сергей. ― И не вижу препятствий для заключения договора. Когда и где вы бы хотели встретиться с баронессой?

– А чего тянуть. Я приглашаю вас сегодня на скромный домашний ужин в моей резиденции, скажем, в восемнадцать часов по станционному времени. О транспорте не беспокойтесь, я пришлю за вами бот. Хотелось также передать приглашение вашей дочери Марине, её сегодняшние действия в офисе вызвали бурю восхищения моих агентов. Признаться, я тоже горю желанием с ней познакомиться и, если отец не будет против, предложить ей сотрудничество, ― хитро улыбнулся Эрисс.

– Хорошо, я передам ей приглашение, ― хмыкнув, проговорил Сергей.

Эрисс поднялся с кресла, чтобы проводить посетителя, и, прощаясь, поведал:

– Да, чуть не забыл! В самое ближайшее время баронства начнут разыскивать своего торгового представителя, умыкнувшего с их счетов солидную сумму и исчезнувшего в неизвестном направлении. Надеюсь, ты успел плодотворно с ним поработать?

– Да! Спасибо за предоставленную возможность, ― поблагодарил Сергей.

Глава 12

Прошедший ужин у главы СБ-станции оставил много вопросов, которые предстояло решить в ближайшее время. Вот чтобы посоветоваться и выработать единый план действий, Сергей и пригласил Марину в капитанскую каюту. Войдя в каюту, она плюхнулась на диван, приготовившись к длительной беседе. Талиа, пришедшая незадолго до этого, уже хлопотала около пищевого синтезатора. Считая горячий тонизирующий напиток непременным атрибутом приятной беседы, она заказала три чашки кауфе.

– Думаю, что подписывать предложенный Эриссом проект договора нельзя! ― заявил Сергей, принимая из рук Талии чашку с ароматным напитком. ― Содружество, взяв Талию под свою опеку, конечно, увеличит шансы на достижение поставленной нами цели и значительно облегчит преодоление предстоящих трудностей. Но, подписав этот документ, мы превращаемся в полностью зависимых от кураторов из Содружества политических марионеток. Согласовывать с кем-то свои шаги и просить одобрения своих действий считаю крайне унизительным. Кроме того, подобное зависимое положение может негативно повлиять на отношение к нам Собрания Благородных Баронов. Кичащиеся своим статусом вольных владетелей, правда, по большей части сами следующие в фарватере крупных политических игроков, бароны могут начать откровенную травлю представителей баронства Молл. Однако политический курс отца Талии, которого мы планируем придерживаться в случае прихода к власти, был направлен на тесное сотрудничество с Содружеством Миров. Следовательно, нам надо переработать предложенный проект договора так, чтобы он удовлетворил обе стороны и не ставил нас в крайнюю зависимость от Содружества. Так, чтобы мы имели возможность самостоятельного манёвра и с нашим мнением считались не только в Собрании Баронов, но и более значимые политические игроки. Я долго размышлял над этим, подключив к работе архивы и вычислительные мощности доставшегося мне в наследство артефакта предтеч. И вот что у меня получилось. Ловите.

Сергей скинул девушкам на нейросети новый проект договора.

– Ознакомьтесь. Может, у вас будут какие-то замечания или дополнения?

Некоторое время в каюте царила тишина. Сергей, набравшись терпения, ожидал вердикта своих собеседниц. Наконец Талиа произнесла:

– С юридической точки зрения проект безупречен. По крайней мере, я не нашла в тексте изъянов, а многие сложные в толковании моменты обыграны столь изящно, что позволяют трактовать их в нашу пользу, не ставя под сомнение политико-юридический приоритет Содружества. Прекрасная работа! ― заключила Талиа, в знак восхищения обняв и поцеловав Сергея.

– Не вижу, чего бы смогла привнести в этот документ, ― в свою очередь призналась Марина. ― Талиа ― непосредственный участник договора, ты ― её будущий супруг, а кто я? По сути, посторонний, хотя и заинтересованный, наблюдатель. Но из своего небогатого опыта общения с юридическими документами, составленными Сергеем, могу сказать, что ни разу в них не разочаровалась! ― и, повинуясь порыву, она поцеловала Сергея в щёку.

– Если вы продолжите меня так нахваливать, то я возгоржусь, ― улыбнулся Сергей. ― Ну, раз проект договора вами одобрен, перейдём к следующему вопросу. Сообщение о нашем с Талией решении заключить брачный союз было с пониманием воспринято Эриссом. Но, несмотря на его непроницаемую физиономию, стало понятно, что его начальство в столице Содружества будет от этого решения не в восторге. Они наверняка предпочли бы видеть в мужьях Талии кого-то из своих надёжных и проверенных людей. Мой независимый статус, да ещё и отягощённый обязательствами перед одним из кланов рептилоидов, не может не вызывать опасений. Чтобы сгладить углы, ну и в качестве козыря в неизбежных спорах перед подписанием предложенного нами проекта договора, мне придётся согласиться стать внештатным сотрудником службы безопасности Содружества. Это не противоречит моим обязательствам перед кланом Оранжевой Зари. Однако придётся отдельно оговорить своё неучастие в операциях, способных нанести вред клану Варнена. Заодно выторгую себе широкие полномочия. Не может же супруг баронессы быть обычным агентом!

– Ты уверен? ― спросила Марина. ― Просто Эрисс планирует использовать тебя в паре не совсем законных операций и лелеет надежду выведать побольше информации о тебе и твоих способностях. Хочет найти уязвимые места, чтобы иметь рычаги воздействия.

– Пусть попробует, не думаю, что ему это удастся, ― с ухмылкой пожал плечами Сергей. ― Кстати, о тебе, Марина! Что ты решила ответить Эриссу на предложение стать сотрудником СБ-станции? Бедный, он так распинался перед тобой, перечисляя возможности и перспективы, открывающиеся агентам возглавляемой им службы.

– Я хоть и пообещала ему подумать, но своего мнения менять не намерена. Зачем мне ввязываться в чьи-то грязные игры, да ещё в качестве пешки? Нет, это не моё. Вам с Талией я всегда с радостью готова помочь, но становиться чьей-то подчинённой не собираюсь, ― отрезала Марина.

– Почему-то другого ответа я от тебя и не ждал.

Глава 13

Неумолимо приближался день бракосочетания Великого Варнена. Точно в запланированное время процессия из пяти кораблей стартовала из окрестностей свалки, держа курс на Колыбель. Сергей мог бы задействовать в эскорте больше кораблей, ведь с недавнего времени в состав патрульного флота Содружества Миров была зачислена небольшая боевая флотилия с экипажами из преданных сторонников законной наследницы баронства Мол. Но он решил ограничиться тремя быстроходными корветами. В пространстве Объединённых Кланов нападения крупного флота противника можно было не опасаться. Ни один из кланов не решится напасть на гостей Варнена, а на обратном пути можно будет рассчитывать на помощь со стороны как минимум двух кланов, Оранжевой зари и Искателей Истины.

В качестве флагмана Сергей выбрал захваченный в недавнем бою тяжёлый крейсер «Забияка». Прошедший реконструкцию и модернизацию, он теперь идеально подходил для этой роли. После нападения его бывшего владельца на Марину Сергей считал себя свободным от данных ранее обязательств и решил оставить крейсер себе. Поэтому его модернизацию поручил Аридару, дав добро на использование наносимбионтов. «Забияка» превратился в неприступную космическую крепость, способную очень сильно удивить любого противника. Ну а не воспользоваться оказией и на этом немного не заработать просто глупо. И потому «Мерин» с забитыми под завязку трюмами был снаряжён в качестве замыкающего судна процессии.

Варнен был в курсе предстоящего визита и, судя по анализу его реакций, проделанному Аридаром, был доволен бурной деятельностью своего подчинённого. Она не только приносила стабильный доход, но и обещала немалые дивиденды в политической плоскости. Ведь, поддержав законную наследницу баронства Мол, можно не только влезть в зону экономических интересов Содружества Миров, но и, наладив сотрудничество в малоосвоенном пространстве шестого рукава галактики Гидры, положить конец затянувшемуся противостоянию. И это он ещё не знал о предстоящем супружестве Сергея и баронессы Мол.

Как Сергей и предполагал, перелёт прошёл без эксцессов. Правда, корабли пришлось оставить на дальней орбите Колыбели. Из соображений безопасности Совет кланов принял закон, ограничивающий нахождение на ближней орбите космических судов других рас. Поэтому до планеты баронессе и её свите пришлось добираться на грузовом боте Сергея, в сопровождении трёх перехватчиков «атмосфера-космос».

Пролёт в атмосфере столичной планеты чужих боевых судов необходимо было согласовывать с властями, и, если бы не вмешательство Варнена, пришлось бы потерять много времени. А так вопрос решился всего за полтора стандартных часа. Приземлившись на стоянке космических судов, принадлежавшей клану Оранжевой Зари, баронессе Мол и её сопровождению был предоставлен транспорт для дальнейшего следования в старую резиденцию Варнена, где для вновь прибывших гостей были выделены апартаменты.

– Я уже стала забывать, как это ― путешествовать в статусе высокопоставленного официального лица, ― вздохнула Талиа, глядя в окно бронированного флаера представительского класса.

– А я постараюсь, чтобы ты никогда больше об этом не забывала! ― прошептал ей на ушко Сергей. ― Нора, по прибытии в резиденцию полностью переходишь в подчинение к баронессе Талии, ― дал распоряжение своей служанке, входящей в состав свиты, Сергей. ― Ты отлично ориентируешься в старой резиденции и хорошо знакома со всем обслуживающим персоналом. Поэтому твоя помощь будет весьма кстати.

– Мы с Карой, пожалуй, тоже присоединимся к женской свите Талии, ― подключилась к беседе Марина. ― Только, если можно, чур я буду в качестве подруги! ― засмеялась она.

– Конечно можно! ― улыбнулась в ответ Талиа, а её грустное настроение куда-то испарилось.

Старая резиденция Варнена встретила новых постояльцев многолюдьем и суетой. Гости, прибывшие за день до предстоящей церемонии, рисковали обнаружить занятыми зарезервированные за собой гостевые апартаменты. Ранее приехавшие приглашённые могли запросто их занять, посчитав свои номера менее соответствующими занимаемому положению в обществе. Многие рептилоиды специально приезжали заблаговременно, чтобы успеть занять более статусный номер. Новому управляющему резиденции было непросто отказать в просьбе о смене апартаментов высокопоставленному гостю. Тот мог расценить отказ как принижение своего статуса (или того хуже ― оскорбление) и вызвать на поединок чести.

Щепетильное отношение к своему статусу можно было считать отличительной расовой чертой рептилоидов, а ритуальные поединки ― чем-то вроде национального вида спорта, иногда заканчивающегося весьма длительным пребыванием в медкапсуле. Чтобы избегать ненужных поединков и продолжать заниматься своими непосредственными обязанностями, управляющему приходилось проявлять чудеса изворотливости, стараясь минимизировать физический контакт с постояльцами.

Встретившая свиту Талии помощница управляющего, объяснив отсутствие своего шефа выполнением срочного поручения Великого Варнена, хотела проводить людей на пятый этаж резиденции, но тут вмешалась Нора. Сергей не слышал, о чём толковала его служанка с помощницей управляющего, но ей удалось уговорить выделить для людей два смежных номера на третьем этаже и три на пятом. С видом победителя она вызвалась сама проводить гостей на третий этаж, оставив на попечение помощницы гвардейцев охраны во главе с лейтенантом Крамаром да пилотов перехватчиков.

Наконец решив проблему с размещением, Сергею нужно было встретиться с Варненом, чтобы при личном общении донести до него полную информацию о сложившейся диспозиции вокруг баронессы Мол и согласовать действия во время завтрашней церемонии. А ввиду сильной загруженности в канун бракосочетания добиться аудиенции Великого будет непросто. Попытавшись связаться с Варненом через нейросеть, Сергей вышел на Крода, сумев не без труда подобрать аргументы, убедившие последнего в острой необходимости личной встречи с Великим. До аудиенции ещё оставалось время, которое Сергей провёл, пообедав в покоях Марины и Талии. Вернувшись к себе, он переоделся в специально купленный костюм из натуральной ткани и, поднявшись на крышу, улетел в заранее заказанном Норой флаере.

***

Девушки были заняты подбором варианта укладки волос, гармонично сочетающегося с фасоном выбранного к завтрашней церемонии платья Талии. Причёска должна была сочетаться с диадемой баронства Мол: конечно, не оригиналом, а точной копией, изготовленной ещё в системе Циналы вместе с ожерельем и двумя браслетами. После того как Марина продемонстрировала Талии, на что способен принадлежащий ей артефакт «визажист-парикмахер», девушки с головой погрузились в это увлекательное занятие. Кара, по ряду причин не принимавшая в этом участия, увлечённо смотрела в соседней комнате какой-то развлекательный канал на голоэкране, и её появление возле девушек поначалу было проигнорировано. Но Кара неожиданно взволнованным голосом произнесла:

– Похоже, у нас возникли проблемы! Сейчас со мной связался Руд, управляющий резиденцией, и сообщил, что на пятом этаже произошла стычка между одним из дальних родственников Великого Варнена по материнской линии и нашим гвардейцем охраны. С обеих сторон подключились новые действующие лица, и, если немедленно не вмешаться, всё может закончиться грандиозной потасовкой. Господин Сергей мог бы её остановить, но в данный момент он находится далеко от резиденции. Что делать?

– Вот же ж!.. ― в сердцах воскликнула Марина. ― Предупреждали ведь их о высокой вероятности конфликтов. Всё равно повелись! Ладно. Останешься здесь с госпожой Талией. Заблокируйте двери и никого постороннего не впускайте. А я пойду, постараюсь уладить конфликт.

Талиа хотела было возразить, но Марина, опередив её, добавила:

– Ну не баронессе же лично разнимать дерущуюся охрану.

Крики и ругань разносились на весь пятый этаж резиденции. Все обитатели этажа вышли в коридор и с интересом наблюдали за разворачивающимися событиями. Пробравшись сквозь толпу зевак, Марина вплотную подошла к спорящим и, найдя лейтенанта Крамара, громко крикнула:

– Лейтенант! Срочно прекратите этот балаган и немедленно отправляйтесь по своим комнатам!

Стремясь побыстрее уладить ситуацию, Марина не обратила внимания на стоящего напротив лейтенанта и размахивающего руками рослого рептилоида. После приказного окрика Марины этот рептилоид со словами «что ты тут распищалась, самка» ударил её наотмашь по лицу. Боль и обида подкатили к горлу, и Марина в порыве ярости нанесла в ответ гравитационный удар, раскидав по коридору всю собравшуюся толпу. Под раздачу попали все: и рептилоиды, и люди. Сообразив, что, не удержавшись, раскрыла себя как псиона, Марина в сердцах выхватила из лежавших вповалку участников конфликта своего обидчика и, припечатав его к стене, стала со всей силы избивать кулаками, словно боксёрскую грушу.

И так находившийся на грани обморока после гравитационного удара рептилоид потерял сознание. Заметив это, Марина ментальной оплеухой привела его в чувство и зло выпалила:

– Это чтобы ты на всю жизнь запомнил! Гад! Что нельзя поднимать руку на женщину! ― продолжила экзекуцию, не жалея разбитых в кровь кулаков. Постепенно приходящие в себя задиры и зеваки со смесью страха и иронии наблюдали за тем, как хрупкая девушка воспитывает возомнившего себя хозяином жизни амбала.

– Госпожа Марина, отпусти его, пожалуйста! ― раздался в коридоре голос Руда. ― Великий Варнен навряд ли обрадуется, узнав, что его троюродного брата замордовали до смерти.

– Ладно, пусть живёт, ― отходя от гнева, согласилась Марина. ― Я думаю, на этом конфликт исчерпан? ― обратилась она к застывшему у стены амбалу.

– Да, ― еле слышно прошептал тот.

– Не слышу! ― повысила голос Марина.

– Под протокол. Конфликт между мной и людьми госпожи Марины полностью исчерпан!

– Вот и хорошо! ― похлопав его по щеке и освободив из гравитационных тисков, проговорила Марина и отправилась на свой этаж.

***

Когда Сергей вновь появился в резиденцию и ему сообщили о произошедшем, он первым делом бросился к женским апартаментам. Марина ожидала, что он начнёт её ругать за несдержанность, но реакция Сергея оказалась противоположной. Обняв её, он слушал рассказ о происшествии, внимательно осматривая синяк на лице и сбитые костяшки пальцев, а затем тихо произнёс:

– Ты у меня молодец! Смогла сдержаться и не натворила ничего непоправимого. А то, что мы с тобой псионы, скоро всё равно станет всем известно. Не переживай! А лучше всего, если ты сейчас отправишься на пару часов в медкапсулу, залечивать свои боевые раны. Моя дочь завтра должна выглядеть красивее всех! С Рудом я уже договорился, и медкапсула ждёт тебя.

***

О появлении в старой резиденции Варнена делегации людей во главе с баронессой Мол и псионом в её свите послу Сельваину доложили поздно вечером. И без того собиравшийся посетить бракосочетание своего противника посол уверился в острой необходимости этого. Вызвав к себе секретаря, он дал ему поручение навести справки относительно личности этой баронессы и связаться с Центральным представительством Аграфов, чтобы согласовать свои действия относительно неё.

– Да, скажите Махтамалару, чтобы он был готов завтра сопровождать меня, ― проговорил Сельваин в спину удаляющегося секретаря. ― Сдаётся мне, завтра могут понадобиться его услуги.

Глава 14

Церемония бракосочетания главы клана Оранжевой Зари и старшей внучки главы клана Искателей Истины была назначена на полдень, она должна будет проходить в Главном Святилище столицы. Ещё с утра площадь возле Святилища заполнили толпы зевак. Члены кланов брачующихся стремились занять лучшие места в надежде лично поздравить новобрачных после их выхода в народ. Или хотя бы быть замеченными своими руководителями и по причине торжества получить вознаграждение, а если повезёт, то и повышение статуса внутри клана. Местами в толпе вспыхивали потасовки, но офицеры правопорядка быстро пресекали их. Ближе к полудню к Святилищу стали съезжаться приглашённые гости, и службой безопасности были организованы два коридора сквозь толпу. По правому коридору к зданию Святилища подходили гости, приглашённые женихом, а по левому ― невестой.

Сергей, Марина и Талиа, оставив свой транспорт за два квартала до площади, на специально подготовленной площадке, в сопровождении гвардейцев охраны пешком пробирались к нужному коридору. После вчерашней стычки Сергей провёл очень жёсткий разговор с командой лейтенанта Крамара, и потому на нецензурные выкрики и нелицеприятные жесты, несущиеся в адрес людей из сдерживаемой службой безопасности толпы, никто не обращал внимания. Наконец добравшись до коридора, Сергей отпустил гвардейцев, отправив их обратно на стоянку, а сам, встав с левого края коридора и взяв Талию под руку, повёл своих девушек в Святилище. Пройдя под аркой с замысловатым орнаментом, украшавшим центральный вход, люди оказались в ярко освещённом огромном зале главного храма столицы.

Подоспевший служитель храма проводил людей до специально отведённой площадки, предназначенной для гостей других рас. Площадка располагалась на высоте трёх метров и представляла собой огороженный невысокими перилами балкон. Здесь уже находилось больше двух дюжин гостей, в основном людей, но были среди них и аграфы, и птори, и даже двое скавенов, которые одним видом своих крысиных хвостов заставили Марину брезгливо поморщиться.

Находившиеся на площадке гости не могли принимать участие в предстоящей церемонии, но зато её возвышенное положение позволяло в мельчайших деталях рассмотреть разворачивающееся внизу действо. Пока главные действующие лица церемонии не появились, Сергей с интересом стал рассматривать фрески, покрывающие своды храма, и гостей, уже почти полностью заполнивших Святилище.

– Баронесса Талиа Альеро Монди Мол, как я понимаю? ― услышал Сергей чей-то голос за спиной.

– Да. А с кем я имею честь говорить? ― в свою очередь спросила обернувшаяся на голос Талиа.

– Сельваин, посол Аграфской империи в пространстве Объединённых Кланов рептилоидов, ― представился заговоривший. ― А это мои подручные, прекрасная Ланаэла и отчего-то всегда мрачный Махтамалар. Не представите ли мне в качестве ответной любезности своих спутников?

– Сергей Марко Ризоли и его дочь Марина Тиана Ризоли, ― представила их Талиа.

– И всё, никаких титулов и званий? ― наигранно скривился Сельваин. ― Я думал, баронессу будет сопровождать как минимум генерал!

– Ты случайно не генерал, Ризоли? ― с издёвкой обратился уже к Сергею посол. ― Как же так! У ненастоящей баронессы с фальшивой диадемой на голове нет даже ненастоящего генерала! Упущение с вашей стороны! ― театрально обратился он к собравшимся на балконе гостям.

Талиа побледнела как мел. Марина, наоборот, покраснела, готовая взорваться, и лишь только Сергей, сохраняя полное спокойствие, заговорил, чеканя каждое слово:

– Господин посол вознамерился осквернить главное Святилище столицы государства, в котором поставлен представителем древней и мудрой расы. Провоцируя конфликт во время церемонии, он пытается её сорвать, превратив светлый храм в грязное ристалище. Такое поведение недостойно дипломата столь мудрой расы, как аграфы. А оскорбляя в храме приглашённую гостью торжества, он тем самым наносит оскорбление и клану, пригласившему её, а стало быть, бросает вызов чести. И я как член клана Оранжевой Зари, принятый в его ряды лично Великим Варненом, принимаю этот вызов и готов постоять за честь своего клана, а также за честь оскорблённой вами баронессы. Готов сразиться с вами сразу же по окончании церемонии бракосочетания главы моего клана, в месте, удалённом от Святилища. Скажем, на площади близ большого зала торжеств.

– А ты, оказывается, не столь глуп, как показалось вначале, ― проговорил довольный посол. ― Жаль, ведь жить тебе осталось недолго. Я специально попрошу Махтамалара, который будет сражаться вместо меня, не оставлять тебя в живых.

– Хорошо, в таком случае заявляю под протокол. В случае поражения выставленного бойца в поединке чести я приму вассальную клятву только от бросившего клану вызов посла Аграфской империи Сельваина! ― парировал Сергей. ― А сейчас я требую тишины, чтобы в полной мере насладиться торжественностью момента. Церемония начинается!

В храме заиграла торжественная музыка, и Варнен, взяв под руку Сарану, по устланной дорожке из листьев дерева Гоары повёл её к расположенной в центре зала статуе Праотца всех рептилоидов. Поклонившись и водрузив к ногам божества дары, жених и невеста, поочерёдно поклявшись в вечной преданности друг другу, стали петь песнь, прося благословения у Праотца. К просьбам брачующихся прибавился многоголосый хор служителей храма, а затем и всех гостей. Звук тысячи голосов, поющих в унисон, достиг своего пика, когда под куполом храма прозвучал гонг. Верховный служитель возвестил о полученном благословении и объявил Варнена и Сарану новобрачными. Гости стали поочерёдно подходить к новобрачным и, произнеся стандартную фразу пожелания сильного потомства и благополучия, направлялись к статуе, чтобы возложить дары божеству, тем самым подтверждая свою искренность.

Когда все гости возложили свои дары, новобрачные двинулись к выходу из храма, где их ждала толпа народа, стремящегося лично произнести пожелания своим правителям. Из всей собравшейся публики к новобрачным допустили не более тридцати счастливчиков. Выслушав очередную порцию стандартных пожеланий и искупавшись в рёве толпы, молодожёны сели во флаер с прозрачным куполом и, сопровождаемые почётным эскортом, отправились к комплексу зданий Совета Кланов. Где в большом зале торжеств всё было готово для продолжения празднования.

Служители храма не спешили выводить из него иномирян, отдав приоритет принимавшим участие в торжественном возложении подарков гостям титульной расы. Поэтому Сергей со своими спутницами выбрался из Святилища в числе последних. В сопровождении гвардейцев охраны, сумевших подобраться вплотную к храму, удалось без эксцессов добраться до стоянки флаеров. Прежде чем сесть в бронированный флаер, Сергей подозвал к себе лейтенанта Крамара и поинтересовался:

– Ну что, доставили?

– Да, ― ответил лейтенант и протянул ему продолговатый кофр. ― Нора только что привезла.

– Отлично, ― поблагодарил Сергей и скрылся внутри флаера.

– Что это? ― поинтересовалась Талиа.

– Клинки, ― коротко ответил Сергей.

– Ты уверен, что сможешь справиться с этим Махтамаларом? Судя по всему, он профессиональный боец, к тому же ещё и аграф. Разумных, сумевших выстоять в поединке с аграфским бойцом, можно пересчитать по пальцам, а уж случаев победы над ними я что-то не могу припомнить.

– У нас просто не было другого выхода. Посол явно провоцировал конфликт, а не отреагировать мы не могли. Тогда пришлось бы поставить крест на наших планах. Дать волю эмоциям и стать зачинщиком скандала в стенах Святилища было бы ещё хуже. Оставалось только одно: свести разгорающийся скандал к поединку чести. Поставить на карту всё, даже свою жизнь, конечно, огромный риск, но если сейчас не рискнуть, потом придётся все оставшиеся дни прятаться от охотников за нашими головами и в конце концов сгинуть в безвестности в какой-нибудь Богом забытой дыре. Или того хуже, превратиться в чьих-то безвольных рабов. Поэтому я буду драться насмерть, а этот Махтамалар ― всего лишь выполнять свою работу. И к тому же у меня есть козырь, о котором ему ничего не известно! ― сказав это, Сергей невольно потянулся к потайному карману костюма, в котором был спрятан жезл Арисара.

Глава 15

Весть о предстоящем ритуальном поединке двух иномирян быстро разнеслась по местному сегменту галанета. Кто-то из свидетелей конфликта слил эту информацию в сеть. В результате на площади возле большого зала торжеств собрались репортёры нескольких новостных агентств и довольно внушительное количество гостей торжества, желающих живьём посмотреть бой. Ещё бы, нечасто увидишь поединок аграфа и человека.

Многие делали ставки, и, конечно же, подавляющее большинство ставило на победу аграфа. Когда противники приступили к разминке, всех собравшихся облетела весть о том, что молодожёны тоже изъявили желание посмотреть поединок. Великий Варнен заявил, что раз человек будет сражаться за честь возглавляемого им клана, то он считает необходимым поддержать его своим присутствием. Вслед за этой вестью на улицу высыпали все остальные гости, и на небольшой площади сразу стало тесно.

И вот, согласно кодексу, бойцы, голые по пояс, застыли в боевых стойках друг напротив друга. Махтамалар сжимал в руках два аграфских клинка с зубьями на гарде и S-образной формой лезвий, а в руках Сергея были два разных клинка. Один напоминал аграфский, но только немного прямее и тоньше, а второй, странный, неправильной формы ― длинный «коготь». Выбранный из числа зрителей рефери подал сигнал о начале поединка, и толпа загудела, предвкушая зрелищный бой.

Выписывая клинками замысловатые фигуры, аграф грациозно, словно пританцовывая, стал сближаться с человеком. Сергей, занявший выжидательную позицию, не стал отступать, а встретил соперника веером отражающих ударов. Не добившись ничего в первой, разведывательной, атаке, аграф провёл серию ложных выпадов в попытке подловить оказавшегося достойным соперником человека. Но Сергей действовал так, будто бы заранее знал, чем закончится тот или иной финт противника. Затянувшийся дебют схватки стал раздражать Махтамалара, в последнее время привыкшего к более слабым соперникам, и он ускорился, попытавшись провести быструю атаку. Но человек словно этого и ждал. Легко увернувшись и умудрившись при этом перехватить неправильный «коготь» обратным хватом, он нанёс противнику глубокий порез широчайшей мышцы спины.

Аграф не сразу почувствовал боль, а когда понял, что ранен, это стало для него словно пощёчиной, тем более что собравшиеся зрители разразились одобрительным гулом, восхищаясь изящным пируэтом человека. Махтамалар вдруг осознал, что его фиаско сейчас увидели многие тысячи зрителей, и если он пропустит ещё один удар, то неизменно проиграет бой. Это сильно пошатнёт устоявшееся мнение о непобедимости аграфских бойцов и станет причиной конца его карьеры. А выхваченный в толпе зрителей пылающий гневом взгляд посла Сельваина красноречиво говорил о том, что конец карьеры ― ещё не самое худшее будущее, ожидающее его в случае поражения. Допустить этого Махтамалар не мог, поэтому решил не испытывать судьбу и действовать осторожнее, а в подходящий момент использовать своё секретное оружие: пси-способности.

Развивая успех, Сергей перешёл к атакующим действиям. Всё больше и больше наращивая темп, он провёл серию атак, нанеся противнику ещё две неглубокие раны. Правда, и сам пропустил удар по касательной, лишившись небольшого участка кожи на левом плече. Крики собравшихся зрителей перешли в восторженный рёв, ведь скорость, с которой передвигались бойцы, стала просто запредельной. Через пару десятков секунд Махтамалар понял, что долго не выдержит подобного темпа, и решил применить свои скрытые способности. Но ментальный удар по человеку не принёс ожидаемого результата, наоборот, казалось, что противник задвигался ещё быстрее. И аграф, слегка опешивший от такого эффекта и на мгновение потерявший концентрацию, тут же поплатился очередным глубоким порезом. Медлить было нельзя, человек был в шаге от победы, и Махтамалар решился применить последний козырь.

Внезапно перед человеком вместо одного соперника появилось пять. Толпа зрителей на это отреагировала непонимающим рёвом. Но абсолютная внешняя идентичность новых действующих лиц и полная синхронность движений не оставляли сомнений в том, что аграф использовал свои пси-штучки, создав четыре фантома. Отличить фантомов от настоящего противника Сергей не мог и, нанося удары по открывающемуся сопернику, разрубал лишь воздух, а пытаясь защититься от атак аграфа и не встречая ожидаемого сопротивления клинков, невольно сам открывался. В результате Махтамалар сумел нанести человеку две глубокие раны и выбить клинок из правой руки. Получив после этого преимущество, он усилил атакующий натиск.

Но тут человек преподнёс очередной сюрприз. В его правой руке откуда-то появился прямой клинок, переливающийся перламутровым цветом. Отражая очередную атаку Махтамалара, Сергей с лёгкостью перерубил им оба аграфских клинка, а зажатым в левой руке неправильным «когтем» вспорол противнику живот. В тот же миг фантомы развеялись, а у ног человека остался лежать поверженный аграф. Толпа, собравшаяся на площади, затихла, чтобы вновь разразиться восторженным рёвом. Рефери объявил об окончании поединка и победе Сергея. Выскочившие на площадь рептилоиды в комбинезонах медицинской службы быстро увезли на гравиплатформе находившегося без сознания Махтамалара. А Сергей, подняв правую руку с приподнятым вверх указательным пальцем, призвал всех собравшихся к тишине.

Когда шум толпы стих, он объявил:

– Как победитель поединка чести, требую от проигравшей стороны публичных извинений за нанесённое своими святотатственными действиями оскорбление кланам Оранжевой Зари и Искателей Истины, извинений за незаслуженное унижение перед законной наследницей вольного баронства Мол, баронессой Талией Альеро Монди Мол. Требую также принесения мне лично послом Аграфской империи Сельваином вассальной клятвы!

После оглашения требований среди собравшихся прошёл взволнованный шёпот. Ожидать выполнения подобного от высокомерных аграфов, тем более от аграфского посла, со стороны человека было самонадеянно. Но и отказ выполнять требования после поединка чести на глазах сотен тысяч свидетелей повлёк бы за собой множество неприятных последствий. Затянувшуюся на добрых пять минут паузу наконец прервал голос посла:

– Считаю победу человека в поединке нечестной, а потому выполнять его нелепые требования не собираюсь. Оружие, которым он перерубил аграфские клинки, слишком мощное для того, чтобы его можно было использовать в ритуальном поединке, и потому я требую аннулирования вердикта рефери.

– Использование пси-способностей в поединке клинков по правилам расы, не обладающей подобными способностями, является несоизмеримо большим нарушением кодекса чести, чем один-единственный, не нанёсший физического урона сопернику, удар. Поэтому требование аннулирования вердикта рефери считаю неприемлемым, ― вмешался в спор Великий Наурон. ― И, как старейший хранитель кодекса чести, объявляю его решение абсолютно верным и не подлежащим пересмотру. А тебе, господин посол, придётся выполнить законные требования человека. В противном случае на ближайшем заседании Совета Кланов я подниму вопрос об объявлении тебя персоной нон грата на всей территории Объединённых Кланов. Твой отказ я попрошу рассматривать как пренебрежение и игнорирование законов и обычаев стороны пребывания!

– Никогда представитель старшей расы не признает себя вассалом отставшего в развитии варвара! ― с вызовом ответил Сельваин. ― А на твои угрозы мне плевать! Всё равно не сможешь провести это решение в Совете.

И под неодобрительные возгласы собравшихся посол Сельваин под руку со спутницей направился в сторону стоянки флаеров.

Гости, заполнившие большой зал торжеств, ещё долго вспоминали увиденный бой и последовавшие после него события. Но продолжившееся чествование молодожёнов, обильная еда и горячительные напитки отодвинули всё на второй план, превратив это в ещё одно захватывающее зрелище во время свадьбы. Вот только история получила неожиданное продолжение. Когда очередь произнести поздравительную речь дошла до баронессы Талии, она после набивших оскомину пожеланий благ и процветания объявила о своей помолвке с героем недавней схватки, Сергеем, и пригласила всех собравшихся гостей на назначенную через месяц церемонию их бракосочетания.

Поднявшийся вслед за баронессой Сергей под гул одобрительных возгласов помимо пожеланий поблагодарил Великого Варнена за недавно оказанную честь быть принятым в члены клана Оранжевой Зари. Он преподнёс в качестве подарка от себя и баронессы Мол артефакт предтеч, якобы найденный им в одном из астероидных поясов. На самом деле этот артефакт Сергей обнаружил в капитанской каюте «Забияки», во время её реконструкции. А о том, что бывший хозяин каюты, Ипит, даже не подозревал о существовании тайника, говорил тот факт, что при передаче судна он не опустошил его. Гул одобрения ещё раз прошёлся в среде гостей. Иные артефакты порою стоили целого состояния.

Довольный Варнен в ответ поблагодарил за столь щедрый подарок, добавив, что уже и так неплохо заработал, поставив на победу человека в поединке. Но и это ещё было не всё. Поднявшаяся с места дочь Сергея, Марина, попросила разрешения спеть для новобрачных. А когда зазвучала незнакомая мелодия и она запела завораживающим голосом с лёгкой хрипотцой, то все гости были очарованы ею. Песню о белых свадебных цветах, подаренных женихом, никто раньше не слыхал, но она отчего-то казалась такой знакомой, что хотелось подпевать. А разыгравшееся воображение рисовало картины снежного пейзажа незнакомой планеты и смутные очертания новобрачных, закружившихся в свадебном танце. Когда Марина закончила петь, гости разразились громом оваций, а Сарана, привстав, лично поблагодарила за доставленное удовольствие.

В подходившем к своему завершению торжестве трио людей не утонуло в безвестности, а оставило очень яркий след. На следующий день ни одно новостное агентство не обошло их молчанием. Имена баронессы Мол, Сергея и Марины обсуждались на множестве форумов и новостных сайтов галанета. В более выгодном свете заявить о себе на весь исследованный космос было невозможно.

Глава 16

На следующий день несколько журналистов пытались связаться с Сергеем и Талией в надежде добиться комментариев, а если повезёт, то и взять полноценное интервью. Им отвечали, что баронесса Мол и её избранник перед вылетом домой организуют пресс-конференцию, а о месте и времени её проведения сообщат дополнительно. Наконец после трёх аудиенций у Великого Варнена, на одной из которых присутствовал также и Великий Наурон, удалось прийти к согласию относительно будущей роли Союза Объединённых Кланов в освоении шестого рукава галактики Гидры (в случае возвращения власти её законной наследнице). По завершении консультаций делегация людей определилась с датой и маршрутом обратного пути.

Запланированную встречу с журналистами организовали в холле старой резиденции Варнена. На ней после ответов на ряд дежурных вопросов о прошедшем торжестве Талиа рассказала о своём видении сложившейся ситуации в баронстве Мол. Осудила жестокие расправы, учинённые Паргусом над членами правящей семьи. Посетовала на невнимание со стороны членов Собрания Благородных Баронств к насаждению правительством Паргуса политики нетерпимости по отношению к своим оппонентам и их массовому исходу с территории баронства. И, как единственная выжившая законная наследница престола, объявила о своей готовности остановить произвол, творимый узурпировавшим власть Паргусом, и начать борьбу за возвращение трона отца. В конце речи Талиа заявила о создании «Армии освобождения», призвав под её знамёна все патриотические силы баронства. Поднявшийся после этого заявления шум пресёк Сергей, объявивший о завершении пресс-конференции и отъезде баронессы.

***

Казалось, что даже воздух в аграфском посольстве загустел от напряжения, царившего здесь в последние дни. Сотрудники шептались по углам, обсуждая провал своего руководителя, и гадали о возможных последствиях.

Сельваин, сразу по возвращении с торжеств готовый от злости сорваться на первого встречного, после доклада главе дипломатического ведомства империи ходил мрачным и задумчивым. Досточтимый Ноласаир, выслушав Сельваина, высказал своё предположение о потере последним политической хватки.

– Длительное пребывание на занимаемом посту сыграло с тобой злую шутку, ― сказал он. ― Однажды наладив механизм воздействия на местное политическое болото, ты расслабился, посчитав его работу достаточно стабильной. И что в итоге? Посольство проваливает элементарное задание. Вам нужно было всего лишь выставить неблагоразумную провинциалку в невыгодном свете, высмеять её политические амбиции и свести их на нет. Вместо этого ты сам становишься посмешищем, едва не угодив в вассалы к какому-то заштатному торговцу, а провинциалка приобретает широкую известность и превращается в значимую политическую фигуру. К тому же в местном правительстве ставится вопрос об объявлении тебя нежелательной персоной. Худшего провала я не могу и припомнить! Ты сильно меня разочаровал, ― вздохнул Ноласаир. ― Придётся срочно подбирать тебе замену.

Надолго закрывшись в своём кабинете, Сельваин никого к себе не пускал. Наконец он вызвал секретаря и попросил связаться с группой наёмников, выполнявших для посольства щекотливые поручения.

– Мне удалось выяснить маршрут, по которому кортеж баронессы направится в пространство Содружества Миров. Спасибо Курану, брату злополучного Варнена. Так вот, нужно устроить засаду в этой транзитной системе, ― развернув на голопанели пространственную карту, указал Сельваин. ― Потребуется несколько разномастных судов и диверсионный глайдер, желательно последнего поколения. Крупные суда под видом пиратских навяжут бой, чтобы отвлечь корабли охранения, а глайдер в стелс-режиме максимально близко подберётся к флагману баронессы и подсадит на его внешнюю оболочку дроида, оборудованного деструктором гиперполя. За выполнение этого задания я готов заплатить двадцать миллионов кредитов.

– Ого, это очень большая сумма! ― удивился секретарь.

– Да, но мои репутационные потери стоят дороже. И к тому же я переведу деньги только после того, как получу неопровержимые доказательства исчезновения источника моих проблем, ― отрезал Сельваин.

***

Корабли делегации уже начали разгон, готовые совершить очередной прыжок, когда внезапно они подверглись торпедной атаке. В транзитной системе, укрывшись за маскировочным полем, их поджидал неизвестный противник. Эта система была единственным «слабым» местом запланированного маршрута следования. Все предшествующие места выхода кораблей делегации из гиперпространства располагались на подконтрольной Объединённым Кланам территории, где злоумышленники не рискнули бы напасть.

За пустой транзитной системой, не имеющей кислородных планет, простиралось пространство Содружества миров, патрулируемое военным флотом. Когда завыли сирены боевой тревоги, Сергей лишь ухмыльнулся, так как ожидал чего-то подобного. Действуя по заранее согласованной тактике при нападении противника, корветы эскорта вступили в бой. Завязалась интенсивная перестрелка с использованием ракет и энергетического оружия.

Сергей, находившийся в рубке управления «Забияки», координировал действия своего флота, впервые выступив в роли адмирала. На расположенной перед ним голопанели была развёрнута объёмная карта, охватившая всё пространство разыгравшейся баталии. По мере необходимости Сергей мог увеличивать масштаб любого участка сражения, получая максимально детализированное изображение интересующих объектов.

Информация со всех сенсоров кораблей делегации по закрытому каналу стекалась к тактическому кластеру искинов на борту «Забияки». Кластер обрабатывал её, анализируя и просчитывая возможные варианты действий противника, предлагая командующему варианты ответных действий. Это здорово облегчало работу, но сводило на нет возможность принятия адмиралом нестандартных решений. Работая впервые с тактическим кластером, Сергей решил пока не рисковать и действовать по заранее просчитанным шаблонам, а в дальнейшем во время боестолкновений, распараллеливая сознание, выделять один из потоков на расчёт отличных от шаблонных, нестандартных действий. Ведь навязать противнику бой по своему сценарию ― одно из главных условий достижения победы.

Корабли активно маневрировали, уклоняясь от вражеского огня, запускали противоракеты и даже использовали термитные ловушки, но у Сергея отчего-то крепла уверенность в какой-то неправильности всего происходящего. Наконец он понял: вражеские корабли не атакуют его флагманский крейсер. До «Забияки» долетели разве что шальные энергетические импульсы да пара заблудившихся торпед, а ведь флагман должен был стать основной целью нападающих. Значит, завязавшийся бой должен отвлечь внимание от кого-то, готовящегося нанести решающий удар по «Забияке».

– Коста! Все сенсоры корабля ― в режим сканирования во всех возможных диапазонах, ― отдал приказ капитану «Забияки» Сергей. ― Ищем вблизи флагмана хорошо замаскированную цель.

Вскоре на тактической карте появилось небольшое расплывчатое пятно, сопоставимое по размерам с грузовым ботом или глайдером. Капитан Варели отдал приказ на уничтожение обнаруженного противника. Одновременно с залпом ракет корабли противника, развернувшись, стали на максимальной скорости удаляться из зоны боестолкновения. Яркая вспышка на обзорном экране сообщила о поражении подкравшегося судна.

Сергей отдал приказ не преследовать отступающего противника и, восстановив строй, продолжить путь по намеченному маршруту. А когда «Забияка», разогнавшись, ушёл в гиперпространство, Сергей вдруг понял, что не обратил внимания на одну важную деталь. Корабли противника стали отступать ещё до уничтожения замаскированного судна. А это значит…

– Аридар, срочно просканируй внешнюю обшивку «Забияки», ― покрываясь холодным потом от предчувствия приближения чего-то непоправимого, попросил Сергей.

– В районе двенадцатого отсека на внешней обшивке обнаружен дроид-диверсант, генерирующий энергетические импульсы, нарушающие целостность кокона метрики реального пространства. До полного схлопывания защитного пузыря осталась одна минута двенадцать секунд, ― доложил Аридар.

Последние слова доклада Сергей дослушивал, перемещаясь по кораблю к ближайшему шлюзовому отсеку. Он хотел было отдать команду на экстренный выход из гиперпространства, но Аридар, прочитав его мысли, добавил:

– При экстренном отключении гипердвигателя пузырь схлопнется прежде, чем корабль успеет выйти в обычное пространство, и нас закинет в одну из сопредельных реальностей.

Впереди показалась шлюзовая камера. Влетев в неё и запустив откачку воздуха, Сергей вдруг понял, что не успеет нейтрализовать диверсионного дроида, но это понимание не вызвало никакой паники. Наоборот, он осознал, что спешить, в общем-то, и не нужно. Вспомнив свой опыт манипуляций с коконом метрики реальности, Сергей потянул на себя энергию из бескрайнего межмирового пространства. Охватив своим сознанием истончившийся и готовый лопнуть пузырь реальности, он стал напитывать его энергией, пропуская через себя огромные её объёмы. Ворочать такими массивами Сергею ещё не приходилось, и то, что он делал сейчас, пьянило не хуже любого наркотика.

Кокон вокруг корабля стал расти, увеличившись вдвое, а ничтожный механизм, посмевший бросить вызов стабильности полёта его корабля, был безжалостно сплющен мощными гравитационными тисками и выброшен за пределы кокона. Прекратив подпитывать кокон энергией, Сергей стоял на внешней обшивке корабля и любовался перламутровым сиянием гиперпространства, наслаждаясь тем ощущением душевного ликования, что обычно возникает после преодоления грозившей опасности.

В какой-то момент переливы гиперпространства, идущие волнами параллельно движению «Забияки», закрутились в огромный круговорот, в центре которого материализовался странный корабль. Сергей сразу узнал его очертания. Однажды ему уже довелось встречать это сверкающее всеми цветами радуги конусообразное судно, но тогда оно ему показалось миражом. Теперь же он убедился в реальности этого шедевра геометрической симметрии. Неизвестный корабль, приблизившись почти вплотную к «Забияке» и уравняв скорости, пошёл параллельным курсом. Никогда не встречавший ни в одной из баз знаний даже упоминания о чём-то подобном Сергей, словно заворожённый, наблюдал за считающейся невозможной встречей двух судов в гиперпространстве.

– Приглашаем тебя, Повелевающий Энергией, посетить наш корабль, ― раздался в голове Сергея голос. И он вдруг отчётливо увидел перед собой внешний облик заговорившего с ним разумного. Это был представитель расы кристаллоидов, числящейся исчезнувшей. Не ощущая какой-либо опасности со стороны корабля, Сергей дал своё согласие, предварительно сообщив о нём на «Забияку». Между коконами двух кораблей образовался коридор, по которому Сергей и перелетел на соседний корабль. Внешняя оболочка чужого судна разошлась под ногами, и он оказался в большом, ярко освещённом атриуме.

Глава 17

Атриум располагался в центральной части корабля и занимал довольно много внутреннего пространства. Оглядевшись по сторонам, Сергей поразился сложности и причудливости его архитектуры. Стены, выполненные в виде многоугольника и покрытые сложным орнаментом, поднимались высоко вверх и венчались прозрачным полигональным конусом, сквозь который можно было любоваться переливами гиперпространства. Пол атриума покрывал разноцветный кристаллический узор, который можно было сравнить с цветущим земным лугом. Подчиняясь строгой симметрии, местами из него росли разновеликие кристаллические деревья, на которых вместо плодов ярко светились многогранные шары. Свет, отражаясь от огромного множества линий и углов, сверкал, завораживая своей игрой.

Трое кристаллоидов, зависнув в полуметре над уровнем пола, поджидали своего гостя. Сам не зная почему, Сергей, слегка поклонившись, представился:

– Меня зовут Сергей Марко Ризоли, и я польщён вашим приглашением посетить этот замечательный корабль.

Один из кристаллоидов пришёл в движение, и Сергей услышал его ответное приветствие. Но это были не слова, привычные нашему уху. Раса разумных кристаллов общалась, используя ментальную связь, демонстрируя собеседнику мыслеобразы. Сергей понял, что хозяева корабля рады приветствовать на его борту нового Повелевающего Энергией. Так они называли Сергея. Представители кристаллоидов, именуемые Созерцателями, многие тысячи лет всматривались в отражение родной реальности в надежде стать свидетелями появления Повелевающего Энергией, и вот этот миг настал. Он появился в Сердце Мироздания, но корабль с Созерцателями не успел, и Повелевающий вновь исчез в пространстве родной реальности. Но на этот раз ждать пришлось недолго: Созерцателям улыбнулась удача, и Повелевающий во плоти предстал перед ними.

– И что же во мне такого ценного, что вы ждёте моего появления тысячи лет? ― удивился Сергей.

– Ты смог совладать с дикой стихией бескрайнего океана энергии Сердца Мироздания, ― стал объяснять один из Созерцателей. ― Пропустив её сквозь себя, превратил в упорядоченную силу. Немногие разумные представители белковых рас способны взаимодействовать с дикой энергией, и лишь считаным единицам удаётся обуздать её, не расставшись при этом с жизнью. Когда-то давно Повелевающих было много. В Сердце Мира одновременно могли появляться до трёх десятков Повелевающих, а расы, населявшие родную реальность, мирно сосуществовали друг с другом. Но всё когда-то меняется! Изменилась и родная реальность. Древняя раса, внутри которой рождалось наибольшее число Повелевающих, ушла покорять иные реальности, а оставшиеся не смогли сохранить гармонию нашего мира. Разразилась война, результатом которой стал захват лидирующих позиций расами с меньшим ментальным потенциалом. Им удалось уничтожить последних Повелевающих и на многие тысячи лет погрузить родную реальность в контролируемую стагнацию.

– То есть вы хотите сказать, что старшие расы таковыми на самом деле не являются? ― стал осмысливать услышанное Сергей. ― А моё существование как парапсиона представляет серьёзную угрозу их положению в изведанном космосе?

– Ты сделал правильный вывод.

– Тогда становится понятно, почему вам так долго пришлось ждать появления кого-то наподобие меня. «Старшие» расы ведут настоящую охоту на разумных, проявляющих способности парапсионов. И просто чудо, что я был захвачен представителем расы, начисто лишённой пси-способностей, иначе бы меня выследили «старшие». И уж совсем по невероятному стечению обстоятельств я дважды оказался на внешней обшивке корабля в гиперпространстве, вынужденно воспользовавшись своим даром, ― ошеломлённо проговорил Сергей. ― Спасибо за информацию! Я так понимаю, у вас имеются какие-то планы относительно меня?

– Чтобы объяснить суть нашего интереса, придётся показать тебе некоторые факты из истории нашей расы.

Перед глазами Сергея замелькали картины неведомой планеты, на которой жизнь приобрела причудливые формы. Всё живое на ней состояло из кристаллов, поглощавших энергию светила. Накапливая и преобразовывая её, они создавали кристаллы новых форм и свойств. Эволюция на планете шла по пути усложнения и дифференциации кристаллических структур и, в отличие от эволюции на планетах с белковой жизнью, не нуждалась ни в какой борьбе за существование и пожирании одних видов другими.

Сложные кристаллические конгломераты обменивались между собой информацией на энергетическом уровне и однажды обрели самосознание. Многие тысячелетия кристаллоиды познавали себя и окружающий мир, пока на планете не приземлился космический корабль с представителями белковой жизни. К открытию новой планеты с необычной формой жизни поначалу отнеслись как к курьёзу, но вскоре ею заинтересовался один из Повелевающих. Он сразу разглядел ментальный и энергетический потенциалы необычной расы, показал, как можно использовать энергию для перемещений в пространстве, и тем самым поспособствовал их выходу в космическое пространство. Наступил период познания бескрайнего космоса.

Затянувшаяся на долгие времена эра мирного сосуществования всех известных разумных рас, удерживаемая авторитетом и энергетической мощью Повелевающих, подошла к концу. Начавшийся бум освоения иных реальностей и последовавший за ним уход Повелевающих породили в среде некоторых недостаточно энергетически одарённых рас уверенность в возможности захвата лидирующих позиций в обитаемом пространстве. А весомым аргументом в этом послужило сделанное после катастрофы корабля кристаллоидов открытие.

Прибывшие к месту крушения суда трёх молодых рас обнаружили останки двух кристаллоидов. При их изучении выяснилось, что некоторые кристаллы внутренних структур кристаллоидов после извлечения из тела способны удерживать накопленную пси-энергию и с лёгкостью делиться ею. Один из исследователей, обладавший псионическими способностями, сумел не только воспользоваться ею, но и вновь наполнить кристаллы. Принимавшие участие в исследованиях пришли к выводу, что расы, представители которых обладают пси-способностями, имея большой запас подобных кристаллов, сравнятся по силе с расами, рождающими Повелевающих, и даже обгонят их. Бросив все силы на разработку и модернизацию оружия и заключив военный союз, агрессоры вскоре напали на планету кристаллоидов.

Корабли двоих Повелевающих, попытавшихся вступиться за них, успели перехватить на дальних подступах к планете и ликвидировать. Оккупанты, вскоре выяснившие, что нужными свойствами обладают лишь кристаллы, добытые из разумных кристаллоидов, устроили настоящую охоту на них. Никогда не воевавшие и даже не имевшие оружия кристаллоиды не смогли оказать достойного сопротивления и были практически уничтожены. В живых остались лишь немногочисленные представители дипмиссий да находившиеся в космосе экипажи кораблей. Чтобы спасти всех выживших, Повелевающие организовали их эвакуацию в одну из сопредельных реальностей. В разразившейся вскоре войне за передел влияния в освоенном пространстве все Повелевающие были уничтожены, а их соплеменники подверглись сегрегации.

Пси-одарённых изымали из общества и использовали в интересах победивших рас. В течение многих столетий были вымараны даже упоминания о произошедших событиях и уничтожены все артефакты, способные пролить свет на истину. Проводилась политика искусственного сдерживания развития подчинённых рас. Стали поощряться войны, разделяющие и ослабляющие их. Повелевающие, ушедшие в иные реальности, так и не вернулись, а появление новых тщательно пресекалось.

Кристаллоиды, обосновавшиеся в сопредельной реальности, смогли лишь частично воссоздать необходимую для выживания среду родной планеты. Усовершенствовав космические корабли, они пытались тайно посетить родину и вывезти оттуда образцы недостающих видов кристаллической жизни, но стали лишь источником новой партии пси-кристаллов. Осталось уповать на время. Рано или поздно расы, властвующие в родной реальности, должны утратить бдительность и пропустить появление нового Повелевающего Энергией. И тогда представится шанс вернуть себе утраченную Родину.

В среде кристаллоидов появились Созерцатели, постоянно ведущие наблюдение за Сердцем Мироздания. Они поставили перед собой задачу: оказать новому Повелевающему любую помощь в поиске потенциальных парапсионов и воссоздать в родной реальности главенство Синклита Повелевающих. Только после восстановления прежних законов, декларирующих равенство всех рас, кристаллоиды видели возможность возвращения на родную планету.

– Выходит, моё появление вселяет в вас надежду на возвращение в нашу реальность, и вы готовы оказывать мне любую требующуюся помощь? ― после небольшой паузы переспросил Сергей.

– Да, ― одновременно ответили Созерцатели.

– Что ж, показанные вами факты многое объясняют в сложившемся в нашей реальности взаимоотношении рас. И оно мне тоже не нравится. Только, боюсь, мне не хватит даже жизни, чтобы что-то изменить. Это не значит, что я отказываюсь от предложенной вами миссии, наоборот, постараюсь сделать всё возможное для её осуществления и с радостью приму любую вашу помощь. Даже знаю планету, где смог бы найти несколько потенциальных Повелевающих, только она объявлена закрытой и очень хорошо охраняется, ― вздохнул Сергей, с ностальгией вспомнив далёкую Землю.

– Мы с радостью поделимся своими разработками энергетического противодействия сканирующим системам, ― предложил один из Созерцателей.

– Не откажусь! Но для начала нужно решить вопрос: как в случае необходимости мне с вами связаться?

От располагавшегося слева Созерцателя отделился небольшой многогранный кристалл голубого цвета и подплыл к Сергею.

– Подключившись к этому ментальному усилителю, ты всегда сможешь связаться с нами, а если потребуется реальная встреча, тебе достаточно выйти на своём корабле в гиперпространство и послать нам сигнал. Наш корабль появится в течение нескольких минут.

К Сергею подплыл ещё один кристалл, на этот раз серебристого цвета.

– А это что? ― удивился Сергей.

– Обещанная база знаний по противодействию сканирующим системам.

– Так оперативно! Может, у вас есть ещё что-нибудь для повышения безопасности моих кораблей?..

***

Когда Сергей вернулся на «Забияку», его встречала целая делегация. Всем было интересно, чей этот странный корабль и о чём с его хозяевами смог договориться Сергей. Необходимо было как-то объясниться с экипажем, поэтому Сергей распорядился собраться всем свободным от вахты в кают-компании.

– Сразу хочу вам сообщить: всё, что я вам сейчас скажу, является совершенно секретной информацией и не подлежит разглашению! ― заявил Сергей. ― Прошу в ваших нейросетях отключить режим «под протокол». Итак, корабль, на котором я только что побывал, принадлежит расе кристаллоидов. Во всём изведанном космосе они считаются исчезнувшей расой, и им важно, чтобы все так и продолжали считать. Мне же удалось заключить с ними взаимовыгодный союз. Они поделятся с нами некоторыми технологиями и информацией, а мы постараемся добыть для них кое-какие ресурсы. Большего я пока сообщить не могу. Сам не до конца понимаю их мотивов, к тому же предстоит ещё разобраться с той информацией, что мне передали в качестве аванса наших будущих отношений. Возможно, мы обзавелись очень важным и выгодным партнёром. Но абсолютно понятно мне только одно. Самым главным условием сотрудничества с кристаллоидами является конфиденциальность, поэтому попрошу всех членов экипажа до выхода корабля из гиперпространства посетить моего заместителя по кадрам, Марину, для дачи подписки о неразглашении.

После собрания Сергей заперся в капитанской каюте с Талией и Мариной для более обстоятельного рассказа о произошедшем инциденте с дроидом-диверсантом и последовавшей после его уничтожения встрече.

Глава 18

Открыв файл с делом наследницы барона Мол, досточтимый Ноласаир погрузился в его изучение. С недавних пор глава дипломатического ведомства Аграфской Империи стал лично контролировать это дело. После своего столь нашумевшего появления на политической арене Талиа Мол и её окружение продолжали удивлять своей неуязвимостью и с завидным упрямством преодолевали расставленные на них ловушки. Конечно, спецслужбы Содружества Миров, взявшие баронессу под свою опеку, пока работали безошибочно, но некоторые факты всё же вызывали озадаченность. Если победу жениха баронессы в поединке с аграфским бойцом можно было списать на везение и применение какого-то холодного оружия древних, то найти объяснение того, как её флагманскому крейсеру удалось избежать гибели в гиперпространстве с прикреплённым к обшивке и активированным деструктором гиперполя, просто невозможно.

Специалисты досконально изучили отчёты нанятой Сельваином диверсионной группы и в один голос утверждали, что крейсер был обречён. Но тем не менее он благополучно вынырнул в пространстве Содружества. Все попытки внедрения агентов в ближний круг баронессы по различным причинам провалились, удалось завербовать лишь двоих младших офицеров спешно формирующегося флота «Армии освобождения». Но они, к сожалению, ничего не решают и не имеют допуска к какой-либо значимой информации. Несколько планировавшихся диверсий в отношении эскорта леди Мол были заблаговременно предотвращены спецслужбами Содружества, а одна, удачно подготовленная, просто не сработала. По невыясненной причине делегация баронессы за квартал до заложенного взрывного «подарка» внезапно изменила маршрут следования.

Попытки убедить чиновников Содружества различного ранга, участвовавших в закрытых консультациях с людьми баронессы, отказаться от содействия её дальнейшим планам, сталкивались со стойкой негативной реакцией. Ментальные внушения оказались малоэффективными, а попытки подкупа или шантажа воспринимались чиновниками как вызов их статусу в политическом и деловом сообществах Содружества.

Ноласаир со вздохом подумал, что попытки представителей некоторых младших рас вырваться из-под контроля со временем становятся всё более высокоорганизованными. Принятая на вооружение его ведомством стратегия препятствования достижению технологического равенства с уровнем старших рас становится всё менее эффективной. Ведущиеся в Империи научные разработки на основе артефактов древних в последние десятилетия практически не приносят новых, прорывных технологий. Наука, заточённая на изучение и адаптацию уже существующих изделий, не способна изобретать ничего нового. Император это понимает, он даже поручил создать научный центр, который будет заниматься фундаментальными исследованиями, но ждать от него чудес в ближайшее время вряд ли придётся.

То ли дело научные центры младших рас. Подбирая «объедки» с нашего технологического стола, с обрезанным функционалом, они в стремлении к усовершенствованию приобретённых девайсов изначально старались изучать принципы их работы и никогда не забрасывали своих научных изысканий. В итоге медленными, черепашьими шагами они всё же сумели приблизиться к старшим, отставая в технологическом плане всего на одно-два поколения. И теперь добиться от них повиновения, угрожая применением силы, с каждым разом становится всё труднее, ведь в случае реального военного столкновения старшие тоже понесут значительные потери, а это неприемлемо. Вот и приходится изворачиваться, изыскивая различные подходы там, где раньше требовалось лишь приказать.

Элиты многих государств стремятся к максимальной независимости, усиливая свои спецслужбы и всячески препятствуя деятельности Службы внешнего влияния старших. Поэтому воспрепятствовать проведению церемонии бракосочетания баронессы Мол на одном из курортных островов столичной планеты Содружества, а тем более устроить несчастный случай не представилось возможности. Пришлось довольствоваться отчётами посла Свободных Баронств на территории Содружества да съёмками с глайдера посольства, зависшего на геостационарной орбите над островом.

Наши настойчивые рекомендации не принимать приглашения на эту церемонию были услышаны большинством официальных и частных лиц, и поэтому гостей на бракосочетании было немного, а те, что были, не представляли собой какие-либо значимые политические силы. Исключением стали лишь официальные представители сената Содружества да делегация рептилоидов, что стало сюрпризом. Церемония прошла бы незаметно, несмотря на её освещение в местных новостных ресурсах, если бы не концерт, устроенный дочерью супруга баронессы. О том, что Марина Тиана Ризоли обладает незаурядными пси-способностями, агенты уже докладывали, но шоу, организованное ею во время свадебного банкета, оставило у всех собравшихся очень яркий эмоциональный след.

По признанию посла Свободных Баронств, создавалось ощущение полного присутствия и сопереживания транслируемым образам и сюжетным линиям исполняемых ею песен. Это было столь ново и необычно, что в течение недели имя Марины Ризоли стало известно чуть ли не во всём изведанном космосе. Заодно стало известно и о мероприятии, на котором состоялся её концерт. До сегодняшнего дня ни одному псиону не приходила в голову даже мысль воспользоваться своими ментальными способностями при столь никчёмной забаве, как исполнение песен. Эта область деятельности всегда считалась уделом плебеев, а использовать пси-энергию на потеху публике слыло дурным тоном. Однако спецслужбы Содружества, которые контролируют Марину (не может псион с таким потенциалом оставаться никем не используемым), всё верно рассчитали. У службы внешнего влияния после столь успешного PR-хода не получится обойтись малой кровью при решении проблем в Баронстве Мол.

Между тем проблемы в баронстве назревали нешуточные. После прихода к власти Паргус активно занялся сменой собственников всех значимых добывающих и перерабатывающих предприятий. Многолетнее сотрудничество с Содружеством Миров принесло баронству статус главного поставщика иридия, осмия и платины в их пространство. Затеянная Паргусом переориентация на рынок Арварской империи резко уменьшила финансовые потоки в казну, что привело к росту недовольства населения и стихийным бунтам. Укомплектованным из числа сторонников Паргуса частям службы правопорядка и армии пока удавалось силой наводить порядок, но появление законной наследницы престола придало бунтам второе дыхание, а её заявления о реставрации и создании «Армии освобождения» послужили сигналом к неповиновению властям.

В любой момент в баронстве могла вспыхнуть гражданская война. Арварцы уже заявили, что в случае её начала окажут поддержку Паргусу, а руководство Содружества объявило о всесторонней помощи законной власти в лице баронессы Талии. В какой-то степени война, конечно, принесёт выгоду старшим расам, экономически ослабив сцепившихся между собой младших, но если в итоге к власти придёт баронесса, сорвётся основной план, направленный на подрыв судостроительной отрасли Содружества. В таком случае подконтрольному досточтимому Ноласаиру ведомству придётся довольствоваться лишь небольшими дивидендами от некогда столь многообещающего проекта.

Глава 19

Местом дислокации флота «Армии освобождения» была выбрана система с длинным буквенно-цифровым названием. Её обитатели не заморачивались с придумыванием какого-то более лаконичного лингвистического наименования, а продолжили называть 238-ой, по трём последним цифрам, обозначавшим её в навигационном атласе. И такое отношение к месту своего пребывания можно было легко объяснить. В системе красного гиганта располагалась лишь одна условно пригодная для жизни планета, на поверхности которой без специальных защитных средств было опасно находиться. Высокая концентрация в атмосфере ядовитых соединений и риск получения большой дозы радиации делали жизнь на ней малопривлекательной. Заниматься её терраформированием было нецелесообразно, вместо этого на планете построили комплекс металлургических комбинатов и организовали грандиозное сталелитейное производство.

Огромные астероидные поля, находившиеся в системе, послужили источником сырья, а максимальная автоматизация и использование наёмных рабочих, завозимых с отсталых планет, обеспечили производству высокую рентабельность. Из-за тяжёлой, однообразной работы и минимального набора развлечений попавшие сюда разумные, немного заработав, старались побыстрее покинуть эту негостеприимную систему, а на смену им привозили новых. Лишь только собственники налаженного производства были бессменны. Финансовые потоки полноводной рекой лились в их карманы.

Даже когда руда в астероидных полях системы была полностью выработана, металлургические комбинаты продолжали свою работу. Руду стали завозить из систем расположенного всего в двух прыжках отсюда шестого рукава галактики Гидры, где активными темпами шло освоение богатых рудных месторождений. Рентабельность производства, конечно же, немного упала, но хозяева всё равно в накладе не остались. Гром грянул там, откуда его не ждали. В граничащем с 238-ой системой баронстве Мол был удачно осуществлён государственный переворот, в результате которого к власти пришёл ставленник аграфов Паргус. Политика баронства, расположенного в стратегической точке космического пространства и всегда дружественного Содружеству Миров, резко сменила вектор. Паргус объявил о прекращении экономического сотрудничества с Содружеством и ориентации экономики баронства на Арварскую империю.

Рудовозы Содружества застыли на границе баронства, а организация альтернативного маршрута подразумевала огромные капиталовложения. Требовалось построить как минимум две космические станции в пустом межзвёздном пространстве. Строительство могло занять несколько стандартных лет: за это время все фирмы, занимающиеся разработкой месторождений в шестом рукаве, обанкротились бы или сменили собственников на подданных империи Арвар. В итоге инвесторы из Содружества, вложившие средства в альтернативный маршрут, рисковали остаться ни с чем.

В деловых кругах стали готовиться к тяжёлым временам, когда новостные агентства запестрили информацией об оставшейся в живых законной наследнице престола и её заявлениях о реставрации прежнего политического курса. Если бы она не появилась сама, то её следовало бы выдумать! Ухватившись за появившуюся возможность, хозяева системы не только согласились предоставить флоту баронессы орбитальную и судоремонтную станции в качестве базы, но и готовы были оказывать ему материальную и финансовую поддержку.

В 238-ю систему Сергей прибыл на «Забияке». С тех пор как к его имени прибавился титул «лорд», команду флагмана пришлось основательно пересортировать. Нужно было ввести несколько новых должностей. Костяк команды теперь составляли тщательно проверенные Мариной бывшие флотские офицеры баронства, немного разбавленные прежней командой. Должность же капитана Сергей решил оставить за Костой, он хорошо справлялся со своими обязанностями и никогда не стал бы оспаривать его главенство на корабле. Талию и Марину пришлось оставить на столичной планете Содружества, под неусыпной охраной личной гвардии баронессы и доброй дюжины местных спецслужб. Им предстояло вести политическую борьбу за власть, используя высокие международные площадки, в то время как флот под командованием Сергея был призван осуществить её вооружённую часть.

Сразу по прибытии в систему Сергей перешёл к делу, организовав смотр флота с последующими тренировочными боями. Кадровые офицеры, даже если они и бывшие, дадут сто очков вперёд любой команде, набранной из гражданских, и Сергей в этом лишний раз убедился, наблюдая во время учений за действиями своих новых подчинённых. Полная боеготовность и отличная слаженность действий приятно порадовали новоиспечённого адмирала. К тому же ждать удобного случая, чтобы проверить свой флот в реальных боевых условиях, Сергею не пришлось. Не прошло и недели его пребывания в пограничной с баронством системе, как Эрисс, приставленный Содружеством в качестве советника, сообщил, что, по данным разведки, на луне Малая обитель и расположенной на её орбите космической станции вспыхнуло восстание.

Подавляющим большинством населения луны, вращающейся вокруг газового гиганта, были работники завода по производству топлива для космических кораблей. После насильственной смены собственника для них наступили тяжёлые времена. Привыкшие выжимать все соки из своих работников-рабов новые хозяева арварцы и здесь стали устанавливать свои порядки. Доведённое до отчаяния население решилось на мятеж. Вооружённым отрядам повстанцев удалось частично разбить и разоружить охрану предприятия, захватив производственные цеха и заправочные причалы на станции, но кучке охраны во главе с управляющим удалось забаррикадироваться в одном из зданий и вызвать подкрепление. В ответ повстанцы обратились к «Армии освобождения» за помощью. Это был шанс вновь громко заявить о себе, начав боевые действия, и не только предотвратить расправу над восставшими, но и захватить плацдарм на территории баронства.

Вызвав на голопанели штаба карту пространства с последними разведданными по дислокации кораблей противника, Сергей пришёл к выводу, что в случае незамедлительного старта флот «Армии освобождения» с вероятностью 86 % успеет перехватить корабли карателей. После объявления боевой тревоги флот, построившись походным порядком, покинул систему, оставив в ней лишь эсминец и три катера охранения.

Глава 20

Когда «Забияка» вынырнул из гиперпространства и ожили внешние сенсоры, перед Сергеем предстала картина развернувшегося вблизи газового гиганта боя. Это авангард выходящего из прыжка флота «Армии освобождения» вступил в боестолкновение с двумя кораблями карателей. Бой продлился недолго, так как капитаны судов, идущих на выручку осаждённым арварцам, видя многократный перевес противника, предпочли сдаться, заглушив двигатели и без сопротивления допустив на свои палубы абордажные команды.

Персонал заправочной станции ликовал, а высадившийся на Малой обители десант вышло встречать почти всё местное население. Здание, внутри которого держали оборону преданные своему хозяину охранники, было взято штурмом, а скрывавшихся в нём арварцев под гневные выкрики толпы перевели в десантный бот и доставили на «Забияку». Сергей не стал принимать участие в их допросе, отдав арварцев в распоряжение профессионалов под командованием Эрисса, а сконцентрировался на более важной задаче. Предстояло произнести речь перед празднующим своё освобождение местным населением, и построить её следовало так, чтобы каждый житель баронства, считающий себя ущемлённым новой властью, связывал своё лучшее будущее только с реставрацией прежней власти и всеми доступными способами способствовал её скорейшему восстановлению.

Речь должна транслироваться на всех доступных ресурсах галанета, а её апофеозом предстояло стать заранее записанному обращению Талии к народу баронства Мол. Растущее в нём недовольство правительством Паргуса после этой речи должно было получить импульс к усилению активных действий. Тут на помощь Сергею пришёл Аридар, предоставивший в его распоряжение свои базы знаний по психологии и моделированию коллективного поведения.

Спустя час интенсивной работы Сергей переместился на центральную площадь Малой обители. Используя гравиплатформу в качестве трибуны и немного ментально усилив голос, он обратился к собравшимся, сразу же завоевав всеобщее внимание. По мере выступления толпа всё больше проникалась звучавшими с трибуны идеями, в унисон выкрикивая провозглашаемые лозунги и подготавливаясь к немедленному их претворению в жизнь. Когда по знаку Сергея на площади развернули четыре огромных голоэкрана и на них появилась баронесса Талиа, толпа взорвалась восторженным рёвом.

После небольшой паузы, позволившей рёву утихнуть, баронесса обратилась к своему народу как истинный лидер, не понаслышке знающий обо всех его проблемах и способный к принятию судьбоносных решений. В завершение Сергей объявил о восстановлении законной власти на луне Малая обитель и в прилегающем пространстве, попросив собравшихся присягнуть на верность баронессе. В ответ толпа в едином порыве прокричала слова гражданской клятвы. Объявив, что они отныне подданные баронессы, Сергей пообещал соблюдения всех действовавших во времена правления барона Альеро Мол законов и обязался предоставлять вооружённую защиту от любых враждебных действий, направленных против граждан баронства.

Вернувшись на «Забияку», Сергей организовал видеоконференцию с капитанами своих судов. В скором времени нужно было ожидать ответных действий со стороны Паргуса и его союзников. Предстояло ещё раз проработать оборонительные действия флота при появлении сил неприятеля, а также решить вопрос с пленными и трофейными судами.

***

Потянулись однообразные дни ожидания, наполненные смотрами боеготовности и отработками слаженности действий флота, а противник всё не спешил появляться в системе Малой обители. По данным разведки, Паргус намеревался бросить на отвоёванный у него плацдарм весь свой военный флот, но население нескольких граничащих с пространством Содружества поселений взбунтовалось и, по примеру Малой обители, попросило помощи у «Армии освобождения». Чтобы не потерять и их, Паргус вынужден был для подавления волнений использовать часть флота в полицейских операциях, а рисковать и штурмовать плацдарм малыми силами он поостерёгся.

Ходили слухи, что немаловажную роль в возникновении этих волнений сыграла произнесённая Сергеем речь. Брожения начались не только в баронстве, но и на международной арене. Арварская империя заявила о своей поддержке правительства Паргуса и намеревалась отправить в баронство Мол свой второй флот, но, неожиданно для всех, Союз Объединённых Кланов не дал разрешения на его проход через своё пространство. Оказалось, что ещё недавно враждовавшие между собой Содружество и Объединённые Кланы за спиной старших рас успели заключить мирный договор, по которому рептилоиды отказывались от претензий на территорию Анклава Алонов в обмен на партнёрство в освоении новых территорий шестого рукава галактики Гидры. О чём на совместной с послом Содружества пресс-конференции и объявили Великие Наурон и Варнен.

Аграфы, птори и сполоты поддержали Паргуса, но оказывать ему открытую военную поддержку не стали. Собрание Благородных Баронов объявило о своём нейтралитете, опасаясь вступать в конфронтацию с сильными политическими игроками. Зато Талиа показала себя отличным дипломатом: умело лавируя среди стаи политических акул, она находила союзников и заручалась необходимой поддержкой. Сергей подозревал, что немаловажную роль в её успехах играла Марина, всегда сопровождавшая Талию в кулуарах и на приёмах.

Сложившееся положение требовало немедленных действий. Пока Паргус не успел собрать сильный флот и погряз в улаживании внутренних протестов, а союзники задерживались с военной помощью, необходимо было воспользоваться ситуацией и развивать наступление. Посовещавшись со своим штабом, Сергей решил откликнуться на просьбы о помощи и нанести «визит» в соседние приграничные системы. Так начался небольшой, но победоносный рейд, позволивший малыми потерями получить контроль почти над половиной территории баронства.

На каждой освобождённой станции, луне или планете Сергей произносил перед населением речь и, к восторгу слушателей, ни разу не повторился, всегда находя новые аргументы в заочном политическом споре с Паргусом и непременно выходя из него победителем. На информационных ресурсах эти речи пользовались большой популярностью, и поэтому, несмотря на все старания противников реформации изъять их из общего доступа, они вновь всплывали, лишь ещё больше подогревая интерес публики. Глядя на столь удачные действия своего внештатного сотрудника, силовые ведомства Содружества в разы увеличили объёмы помощи, предоставляя «Армии освобождения» не только списанное военное имущество и технику, но и квалифицированных инженеров, помогавших в осуществлении ремонта и модернизации пострадавших в боях судов. А укомплектование новых боевых подразделений шло ускоренными темпами за счёт добровольцев из числа бывших военных Содружества, разбавленных пожелавшими вступить в «Армию освобождения» гражданами баронства.

Паргус, наконец дождавшийся поддержки союзников, решился на ответные действия, организовав нападение на главную стратегическую базу противника в 238-й системе. Его разведка тоже не дремала, поэтому момент для нападения был выбран оптимальный. Боевая космическая платформа, устанавливаемая в системе и призванная обеспечить надёжную защиту при появлении неприятеля, была ещё не до конца развёрнута.

Из всех находившихся в системе боевых кораблей «Армии освобождения» лишь два эсминца и три катера пребывали в полной боевой готовности и были способны оказать достойное сопротивление. Остальные корабли стояли в доках судоремонтной верфи и были абсолютно беспомощны, не имея возможности к маневрированию. К тому же в систему с целью поддержания высокого боевого духа бойцов «Армии освобождения» прибыла баронесса Талиа. Это добавляло обороняющимся три корвета, но в случае её пленения или уничтожения победа в войне была бы обеспечена. И вишенкой на торте стало прибытие в систему крейсера «Забияка» с супругом баронессы на борту. Отправляя флот в 238-ю систему, Паргус потирал руки, планируя одним ударом избавиться от всех своих проблем, и, возможно, преуспел бы в этом, но…

***

Сигнал боевой тревоги раздался, когда встреча Талии с командным составом базы была в самом разгаре. Сергей, сидевший за столом слева от баронессы, отреагировал мгновенно. Не прошло и пары секунд, как он, подхватив Талию под руку, с немыслимой скоростью потащил её к своему боту, а спустя ещё несколько секунд бот на форсаже понёсся к «Забияке». Атаковавшие систему корабли Паргуса пока увязли в противоборстве с боевой платформой, но Сергей не рассчитывал на то, что она сможет их надолго задержать. Платформу успели развернуть только на семьдесят процентов, и поэтому её боевые возможности были сильно урезаны. Но в то же время мобильные роботизированные системы заградительного огня успели активировать, и они смогли задержать продвижение противника на время, необходимое для приведения всех имеющихся в системе боевых ресурсов к бою.

Едва оказавшись в адмиральском ложементе, Сергей активировал недавно установленную новую систему маскировки корабля. Полученную в подарок от кристаллоидов базу данных он тщательно изучил. На среднем промышленном 3D-принтере, приобретённом для нужд флота «Армии освобождения», Сергей распечатал часть необходимого для её монтажа оборудования, а наиболее сложные комплектующие в разное время заказал на трёх различных предприятиях. Для управления новой маскировочной системой и её бесперебойной работы пришлось приобрести мощный безличностный искин. Аридару пришлось установить на него разработанное кристаллоидами программное обеспечение. Монтаж оборудования Сергей скрупулёзно контролировал, привлекая к работам только проверенных техников и соблюдая повышенные меры секретности.

Во время проведённых недавно испытаний новая система маскировки превзошла все ожидания. Кристаллоиды разработали её на основе технологий, используемых в гиперпространственных двигателях. Вокруг корабля создавалось энергетическое поле, родственное кокону метрики реальности, но он не совершал прыжка в гиперпространство, а лишь исчезал из реального пространства. Дальше происходило самое важное: корабль мог перемещаться и появляться вновь в реальном пространстве в других координатах, но при этом происходили странные вещи. Время на судне шло с обычной скоростью, а в реальном пространстве оно замирало, и наблюдавшим за испытаниями казалось, что корабль, исчезнув, в то же мгновение появлялся в другой точке пространства. Это давало огромное преимущество в бою, позволяя мгновенно и незаметно для противника перемещаться в зоне боевых действий, нанося ему безответные удары.

Исчезнув с тактических экранов, «Забияка» материализовался в тылу противника. Своей первой жертвой Сергей решил сделать арварский дредноут, несущий на себе добрую половину москитного флота врага. По совместительству ― его флагман. Произведя выстрел из рельсовой пушки в район расположения командной рубки и отправив вдогонку волну ракет в незащищённую энергетическим щитом кормовую часть, «Забияка» исчез, чтобы тут же материализоваться между двумя линкорами противника. Отстрелявшись по ним, он вновь переместился. И так на протяжении двух с половиной стандартных часов по внутрикорабельному времени «Забияка» атаковал противника, пока не израсходовал все имеющиеся на борту боеприпасы. В завершение своего одиночного рейда Сергей отдал приказ обороняющейся флотилии переместиться в арьергард и, укрывшись под энергетическими щитами, приготовиться к отражению атак малых судов противника, используя для этого лазерные турели противоабордажной системы.

Подключившись к адмиральскому тактическому кластеру, Сергей принял на себя командование обороняющимся флотом и едва удержался от восклицания при виде общей картины боя. С начала исчезновения «Забияки» в реальности прошло лишь чуть больше трёх минут, но за это время положение дел в 238-й системе кардинально изменилось. Атака вражеского флота, превосходящего в разы обороняющихся, захлебнулась, не успев начаться. Практически все крупные корабли противника были выведены из строя. Из-за прямого попадания в командный центр нападавшие не сумели скоординировать свои действия и организовать массированную атаку всего своего москитного флота на построившихся в оборонительный порядок суда «Армии освобождения».

Чтобы закрепить успех и ещё больше деморализовать противника, Сергей отдал приказ выпустить по врагу две волны ракет, а затем, перегруппировавшись в наступательный порядок, перейти в контрнаступление. И враг дрогнул: суда, сохранившие способность к маневрированию, заложив вираж, стали разгоняться, чтобы уйти в гиперпрыжок и покинуть поле боя. Сергей не стал им противодействовать, сконцентрировавшись на подавлении оставшейся огневой мощи обездвиженных судов и уничтожении малых кораблей противника. Бой продлился ещё около часа и закончился полной победой защитников системы. Потери «Армии освобождения» ограничились, помимо боевой платформы, двумя корветами и восемнадцатью ботами, в то время как противник потерял дредноут, линкор, три крейсера, пять эсминцев, шесть корветов, судно сопровождения и сто шестнадцать ботов и глайдеров. А главное ― никто не понял, что послужило причиной столь быстрого уничтожения вражеских кораблей в самом начале боя, ну а экипаж «Забияки» поклялся сохранить это знание в секрете.

Глава 21

Битва в 238-ой системе наделала много шума в галанете. Из-за скудности достоверной информации это событие обросло множеством предположений и домыслов. Успевшие сбежать с поля боя флотские офицеры Паргуса, все как один заявляли о засаде, устроенной «Армией освобождения», а военнослужащие, присягнувшие на верность баронессе Талии, хранили молчание, ссылаясь на военную тайну. Ещё больше тумана напустил приказ адмирала Сергея Марко Ризоли удалить со всех информационных носителей флота, а также трофейных судов любую информацию о прошедшем бое. Но как бы ни был загадочен сам бой, его итоги не оставили шансов Паргусу удержаться у власти. Через два дня после событий в 238-й системе флот «Армии освобождения» появился в окрестностях Раты, столичной планеты баронства Мол, но атаковать её не стал, а организовал полную блокаду.

***

Военный совет, созванный Сергеем, затягивался. Кадровые офицеры, присутствующие на совете, рвались в бой, настаивая на незамедлительном и масштабном штурме. Их аргументы были вполне понятны и логичны. Союзники Паргуса могли, наконец, решиться и прислать на выручку своему ставленнику более мощный, чем у осаждавших, флот. И тогда решение об осаде может стать фатальным для «Армии освобождения». Сергею в конце концов надоело слушать этот стройный и убеждённый в своей правоте хор голосов, и он, добавив в голос металла, произнёс:

– Я выслушал все ваши аргументы, но всё равно остался при своём мнении! Начав штурм, мы будем вынуждены уничтожить все орбитальные оборонительные системы планеты, и мало того, что при этом понесём потери, но и после победы нам придётся их восстанавливать заново, а это огромные деньги. Оставлять Рату беззащитной нельзя, а держать постоянно на её орбите военный флот по меньшей мере расточительно. К тому же сразу после войны всегда появляются желающие поживиться за чужой счёт, и военный флот нам понадобится для патрулирования границ баронства. Хочу ещё заметить, что во время наземной части штурма неизбежно пострадает большое количество мирного населения, а этого хотелось бы избежать любой ценой. Однако ваши доводы мне понятны и требуют немедленных действий, и вот, что я решил. Необходимо собрать диверсионную группу, её силами захватить правительственную резиденцию и заставить Паргуса подписать полную капитуляцию.

– Но это невыполнимо! ― воскликнули одновременно несколько голосов.

– Допустим, мы соберём группу из самых опытных бойцов. У нас есть десантный бот, оборудованный системой маскировки пятого поколения, и нам удастся незаметно его посадить в окрестностях резиденции, но как вы планируете нейтрализовать бойцов личной гвардии Паргуса? По данным разведки, их в резиденции не меньше полутысячи, не говоря уже о боевых дроидах и системах автоматического огня. Турели натыканы чуть ли не в каждом коридоре. Нет, силами одной диверсионной группы данную задачу не выполнить, ― стал рассуждать вслух советник Эрисс.

– Отчего же, вполне выполнить! Правда, если этой группой буду командовать я! ― заявил Сергей.

После этих слов в кают-компании «Забияки» повисла тишина.

– Но вы адмирал флота и к тому же супруг баронессы, мы не можем так рисковать. Вы слишком ценны! ― воскликнул Эрисс.

– Ценность ― понятие относительное! И как, скажите на милость, я потом смогу спокойно жить, зная, что погибли тысячи ни в чём не повинных разумных из-за того, что я слишком ценен? Не волнуйтесь, я вполне осознаю опасность задуманной мною операции, но, к сожалению, только я смогу её осуществить, ― спокойно проговорил Сергей. ― Полковник Кочи и вы, советник Эрисс, останьтесь! Необходимо обсудить детали предстоящей операции. Остальные могут быть свободны!

***

Десантный бот в стелс-режиме благополучно приземлился в промышленной зоне пригорода Раты. Столичный мегаполис баронства, в центре которого располагался правительственный комплекс, носил то же название, что и сама планета. Место приземления было выбрано не случайно. Власти объявили в городе осадное положение и ввели комендантский час. Повсюду сновали патрули, особенно в центре города, и поэтому возможность незаметного приземления в черте города сводилась на нет. Выход предложил лейтенант Крамар, в числе первых вызвавшийся добровольцем в диверсионную группу. Он хорошо знал этот район и прилегающие к нему городские кварталы и мог с закрытыми глазами указать дорогу в условиях полного отсутствия связи.

Дело в том, что незадолго до начала операции, используя все доступные каналы связи, к гражданам баронства обратилась Талиа, призвав народ выйти на улицы и продемонстрировать узурпатору своё неповиновение. Целью этого обращения была организация в городе народных волнений для отвлечения патрулирующих сил и упрощения проникновения диверсионной группы к правительственной резиденции. Испугавшись вооружённого восстания, а также для предотвращения со стороны осаждавших координации действий народных масс Паргус распорядился блокировать в городе все каналы связи и запретить полёты гражданских флаеров и глайдеров под угрозой их уничтожения.

Свою группу Сергей обеспечил средними диверсионными скафами производства рептилоидов, с недавнего времени считавшимися лучшими в изведанном космосе. С активированной системой маскировки, да ещё и в вечерних сумерках быстро передвигающуюся группу заметить было непросто. К тому же внимание полицейских патрулей было приковано к митингующим, а к небольшому мареву, промелькнувшему в стороне от скопления народа, никто не проявлял интереса. Сложности возникли на подступах к правительственному кварталу.

На площади скопилась масса народа, выкрикивающая запущенные Сергеем в своих речах лозунги, а полицейские, выстроившиеся цепью, преграждали им путь к резиденции. Позади них на высоте двух метров зависли гравиплатформы, оборудованные станнерами, а из репродукторов раздавались призывы разойтись до начала комендантского часа и звучали угрозы применения летального оружия в случае неподчинения. Впрочем, возникшая заминка в продвижении группы продлилась недолго. Лейтенант Крамар вновь оказался на высоте, предложив маршрут через внутренний двор комплекса зданий службы материально-технического обеспечения правительственной резиденции. В узкой улочке в стороне от площади было безлюдно, а одинокий охранник откровенно скучал, позёвывая. Сергей, чтобы не рисковать, послал ментальный импульс, и горе-охранник окончательно уснул, прислонившись спиной к стене.

Оказавшись внутри правительственного комплекса, диверсионная группа, короткими перебежками преодолев открытое пространство и разделившись согласно плану, заняла исходные позиции. Первым делом Сергей, воспользовавшись своим даром, запустил мощный электромагнитный вихрь с центром внутри здания. Это вывело из строя всю неэкранированную электронику и создало надёжную помеху любым попыткам Паргуса и его гвардейцев вызвать помощь, включая связь через нейросеть. Разбившись на пары, бойцы диверсионной группы, ликвидировав охрану, блокировали все выходы из здания, уделив особое внимание спускам в подземные лабиринты и стоянке глайдеров на крыше. Нельзя было допустить побега Паргуса из резиденции. Путь к его рабочему кабинету Сергей проложил быстро и особо не церемонясь. Зачерпнув из окружающего пространства достаточно энергии, он стал запускать впереди себя мощные гравитационные удары.

Сокрушив и деформировав на своём пути все предметы интерьера коридоров, Сергей сорвал с петель и распахнул все двери, вдребезги разнёс все окна. Ни одна из многочисленных турелей, спрятанных в потолке и стенах, не смогла произвести ни единого выстрела, и ни один боевой дроид не смог преградить ему путь. Гвардейцы личной охраны Паргуса, дежурившие в здании, в неестественных позах были вдавлены в стеновые панели или тряпичными куклами валялись в боковых нишах и комнатах. Шедший сзади Сергея и прикрывавший его спину лейтенант Крамар с широко раскрытыми от ужаса глазами наблюдал за действиями своего командира, впервые став свидетелем применения боевых возможностей псиона высшего уровня.

Когда нейросеть сообщила о недоступности соединения с другими абонентами во внутренней сети, а в коридоре послышались крики, звук раздираемого металла и звон битого стекла, Паргус лихорадочно стал перебирать пути спасения. Глава службы безопасности баронства и арварский военный советник, находившиеся с ним в рабочем кабинете, отреагировали быстрее. Подхватив своего патрона под руки, они поволокли его к бронированному убежищу, расположенному за фальшпанелью в соседней комнате отдыха. Скрывшись в убежище и заблокировав входную дверь, они посоветовали Паргусу успокоиться и приготовиться к длительному ожиданию. Но, к общему удивлению, не прошло и пары минут, как на двери появилась линия в форме вытянутого эллипса. Затем эллипс с грохотом исчез, а на его месте образовался проём. Неведомая сила подхватила Паргуса, и в следующий миг он оказался лицом к лицу с новым супругом Талии, Сергеем. Удивление переросло в ужас, когда Паргус понял, что Сергей держит его за грудки, приподняв над полом.

– Ну что, господин узурпатор, тебя сейчас придушить? Или ты готов поторговаться за свою жизнь? ― интонацией, не предвещающей ничего хорошего, спросил Сергей.

В расширенных зрачках побелевшего как мел Паргуса промелькнула надежда.

– Я подпишу любые документы, только не убивайте меня! Отрекусь от престола и передам вам доступ ко всем моим счетам в банках, только оставьте меня в живых! ― хриплым голосом прокричал он.

– Хорошо запел, правильно, ― кивнул на это Сергей.

Обращаясь к кому-то за спиной, он добавил:

– Лейтенант, подготовь аппаратуру для трансляции.

Вновь обращаясь к Паргусу, Сергей продолжил:

– Сейчас появится связь, и на твою нейросеть придёт текст полной капитуляции подчиняющихся тебе флота и полицейских формирований. Ты его подпишешь, а затем зачитаешь. Речь будет транслироваться через галанет, и мой тебе совет, прочти её с достоинством. Не будешь создавать трудностей ― останешься живым и относительно невредимым. Ты меня понял?

– Да, ― сглотнув, пробормотал Паргус.

***

Вскоре после завершения трансляции, в которой Паргус объявил о полной капитуляции и приказал офицерам своего флота сложить оружие и добровольно передать вверенные им военные объекты в руки представителей законной наследницы престола, баронессы Талии Мол, корабли «Армии освобождения», практически не встречая сопротивления, заняли все ключевые объекты оборонительной системы Раты. А многочисленный десант штурмовиков высадился в центре столицы, взяв под контроль все административные здания и подавив все немногочисленные очаги сопротивления.

Это была полная победа с минимальным количеством потерь. Народ, вышедший на улицы, с ликованием встречал освободителей, а многочисленные эмиссары арварской империи спешно покидали столицу в поисках путей бегства с планеты.

Во взятую в кольцо штурмовиками «Армии освобождения» правительственную резиденцию никого не впускали. Учинённый Сергеем в ней погром мог вызвать массу ненужных вопросов, поэтому в режиме строжайшей секретности и в кратчайшие сроки в ней провели реконструкцию. Пострадавшие во время операции бойцы личной гвардии Паргуса были помещены в медкапсулы и вышли из них физически здоровыми, но со стойкой амнезией всего с ними произошедшего. Эрисс и его служба хорошо постарались, чтобы информация о возможностях их внештатного сотрудника не стала достоянием посторонних длинных ушей и кошачьих морд старших.

Глава 22

Понадобилось пять долгих стандартных месяцев, чтобы наладить чёткую, бесперебойную работу всех институтов власти в баронстве. Небольшое по меркам изведанного космоса, оно занимало объём четырёх смежных звёздных систем. Три колонизированные планеты, двенадцать лун и пять космических станций с общим населением более девяти миллионов разумных требовали постоянного мониторинга. Нельзя было просто сменить руководство на ключевых постах и почивать на лаврах. Наблюдая за реакцией населения на те или иные законопроекты и нововведения, команда кабинета министров, председателем которого по указу Талии был назначен Сергей, практически в ручном режиме настраивала работу всех властных структур баронства в соответствии с желаниями граждан.

Декларируемый в своих речах лозунг «хорошая власть не живёт за счёт граждан, а создаёт условия для их благополучия» Сергей старался претворить в жизнь. Изучая базы знаний «Управленец» и постоянно советуясь с Аридаром, который охотно делился примерами успешного решения схожих задач своими прежними хозяевами, Сергей всегда добивался положительных результатов. В итоге в баронстве заработали на полную мощность все предприятия, стали строиться новые. Возобновился и даже расширился транзит судов из Содружества миров в шестой рукав галактики Гидры и обратно. Новый социально-экономический курс способствовал росту благосостояния населения и возникновению дефицита кадров. Как следствие, в баронство активно стали возвращаться эмигрировавшие после переворота граждане, а миграционное ведомство стало докладывать о двукратном увеличении желающих получить гражданство.

На дипломатическом фронте, руководство которым Талиа изначально взвалила на свои плечи, также произошли значительные подвижки. Удалось перезаключить мирные договоры почти со всеми ближайшими соседями, восстановить свой статус одного из трёх решающих голосов Собрания Благородных Баронств и приобрести новых союзников. Устроенное старшими расами политическое давление на вновь вернувших себе власть и ориентированных на союз с Содружеством миров силы Талии удалось успешно выдержать, она даже свела его на нет, помиловав и освободив Паргуса. Этот жест был всеми воспринят как демонстрация великодушия новой-старой власти и стремление к полному гражданскому примирению в баронстве.

В центре Раты открылось несколько иностранных представительств, самым большим из которых стало посольство Союза Объединённых Кланов. Рептилоиды сразу же приступили к активной деятельности. В промышленной зоне столичной планеты началось строительство фабрики по производству скафов. Объединённые Кланы арендовали множество ангаров и стыковочных узлов на космических станциях баронства, а их корабли стали частыми гостями в пространстве Мол.

Сергей, ранее уже заявлявший о своей принадлежности к одному из кланов, активно с ними сотрудничал, а среди его ближнего окружения находилось несколько разумных из расы рептилоидов. Некоторые информационные ресурсы, объявившие о своей оппозиционности, попытались обвинить его в лоббировании интересов сторонней расы с целью передачи полного контроля над пространством баронства Мол в руки рептилоидов. Чтобы остановить эту набирающую обороты информационную кампанию, Сергей собрал большую пресс-конференцию, на которую в числе прочих пригласил представителей оппозиционных ресурсов. Отвечая на ожидаемый вопрос о своей «связи» с рептилоидами, он с присущим ему вселенским спокойствием обстоятельно и аргументированно обосновал перспективы сотрудничества с представителями иных рас, разоблачил мотивы поднятой оппозицией информационной волны и заявил, что в случае утраты доверия населения незамедлительно подаст в отставку. Народ, ощутивший на себе значительные перемены к лучшему и считающий Сергея одним из авторов этих перемен, стал игнорировать информационные ресурсы, поливающие грязью председателя кабинета министров своей страны, а раскручиваемая кампания по его дискредитации сама собой захлебнулась.

***

Бесконечные встречи, совещания и переговоры, в которых Марине приходилось принимать участие в качестве личного советника баронессы, поначалу забавляли. С лёгкостью проникая в сознание дипломатов и официальных представителей сопредельной стороны, Марина отыскивала слабые места в аргументации оппонентов и подсказывала их Талии. Иногда таких мест не находилось, тогда она осторожно подталкивала представителей несговорчивой стороны к принятию нужных решений. Марина понимала всю важность возложенных на неё функций и поэтому старалась выполнять свою роль крайне аккуратно, чтобы не вызвать ни малейшего подозрения в своих истинных способностях. Это будоражило кровь и заставляло ощущать себя этакой Матой Хари.

Но вскоре Марина поняла, что все разумные, участвующие в переговорах, невзирая на расу и социальный статус, свято верят в невозможность преодоления защитных барьеров, обеспеченных имплантами их нейросетей. А если не вести себя в сознаниях оппонентов словно слон в посудной лавке, можно не опасаться быть замеченной. После этого открытия её новая деятельность потеряла ореол таинственности и стала рутинной работой. Чередование приёмов и официальных лиц с их лицемерными масками стало казаться скучным, и поэтому Марина всё чаще предавалась своему давнему увлечению, музыке. На приёмах и в перерывах между заседаниями стали звучать песни в её исполнении. Марину всё чаще просили спеть ту или иную песню, а во время выступления вокруг неё непременно собирались все присутствующие и с замиранием сердца вслушивались в её голос. Сам по себе голос Марины нельзя было назвать особенным, певиц человеческой расы с подобным тембром и хрипотцой в изведанном космосе насчитывалось великое множество.

Чтобы хоть как-то выделиться на фоне конкуренток и быть замеченными публикой, все начинающие певицы Содружества шли на различные ухищрения: от эпатажа и скандалов до откровенной игры на низменных чувствах разумных, а некоторые заходили ещё дальше, хирургическим путём изменяли голосовой аппарат, стараясь добиться необычного звучания своего голоса. В певческой среде постоянно шла борьба за востребованных авторов песен и композиторов, отыскавших новые направления в популярной музыке, ведь перепевка старых произведений ― прямой путь к скорому забвению. Всего этого Марине было не нужно. Искать популярности ей не было необходимости, сразу же после первого выступления на свадьбе Варнена о ней заговорили в галанете. Обычный голос компенсировался искренностью исполнения, а стремление вновь ощутить вызываемые песней эмоции и поделиться ими со слушателями подталкивало ментально транслировать всплывающие из подсознания образы и переживания.

Дар Марины позволял настолько мягко воздействовать на эмоционально-образную сферу разумных, что их защитные импланты и ментальные блоки не воспринимали транслируемые ею образы и эмоции как угрозу вмешательства в психику индивида. К тому же на информационных носителях психоэмоциональный фон, сопровождающий песню, частично сохранялся, и публика, слушающая её песни в записи, также испытывала смутные эмоционально-образные переживания. Ну а с выбором репертуара у Марины и вовсе не было проблем. В её распоряжении были все хиты земных исполнителей. Поначалу Марина перевела и адаптировала несколько песен Ирины Аллегровой, они идеально подходили для исполнения во время запланированных мероприятий, свадьбы, помолвки, в ходе проведения званого вечера. Затем моменту оптимально стали соответствовать песни других исполнителей, и очередь дошла до них.

Постепенно количество адаптированных Мариной песен перевалило за третий десяток, и она, посоветовавшись с Талией, решила согласиться на одно из множества предложений музыкальных агентов и дать концерт для широкого круга зрителей. После первого концерта, наделавшего много шума в музыкальной среде и принёсшего Марине ещё большую известность, состоялись второй, третий и последующие концерты. Агенты наперебой предлагали гастрольные туры, от которых она поначалу отказывалась, ссылаясь на занятость в дипломатическом ведомстве баронства, но когда работы, требующей её непосредственного участия, стало меньше, Марина сдалась. Первый гастрольный тур был организован по наиболее густонаселённым планетам Содружества Миров, с заключительным концертом на столичной планете. Марина даже и не заметила, как казавшаяся на Земле неосуществимой мечта о большой сцене вдруг стала реальностью.

Глава 23

После своей первой встречи с расой кристаллоидов Сергей дважды выходил с ними на связь. В первый раз вскоре после битвы в 238-ой системе он решил поблагодарить своих неожиданных союзников за предоставленную технологию, позволившую одержать победу в заведомо обречённом на разгром сражении. После стабилизации политической ситуации в баронстве у Сергея появились некоторое количество свободного времени и возможность на длительный срок отлучаться за его пределы. Во время второго сеанса связи он поделился этой информацией с Созерцателями и рассказал о своём желании в знак благодарности оказать им ответную услугу. Сергей решил проникнуть в родную систему кристаллоидов и раздобыть необходимые им ресурсы. В ответ Созерцатели попросили о личной встрече в гиперпространстве. Воспользовавшись первой же возможностью, Сергей отправился на встречу.

В правительственном ангаре его ждала личная яхта. Как супруг баронессы и к тому же глава правительства, он мог выбрать для себя любое судно из неплохой коллекции яхт представительского класса, принадлежавших администрации баронства Мол. После осмотра всех имеющихся малоразмерных судов Сергей остановился на яхте «Архселер» пятого поколения. Такие яхты производились в Содружестве Миров и пользовались популярностью у довольно широкого круга разумных, способных себе позволить подобный вид транспорта.

Яхта не отличалась роскошным интерьером, зато имела отличные скоростные характеристики, обладала высокой манёвренностью и очень надёжным энергетическим щитом. Она полностью оправдывала своё название, действительно являясь «скоростной крепостью», а после модернизации, проведённой Сергеем по аналогии с «Забиякой», стала к тому же незаметной и неуловимой. Рассчитанная на пятерых членов экипажа, она легко управлялась единственным пилотом, а миниатюрный, но мощный гипердвигатель позволял преодолевать до шести систем за один прыжок. С выбором названия для своей яхты Сергей не заморачивался, назвав её просто «Крепость».

Сообщив о причине своего отсутствия только Талии, Сергей, никем посторонним не замеченный, поднялся на борт «Крепости». Выйдя на орбиту по специально выделенному правительственному коридору, яхта быстро набрала скорость и исчезла в гиперпереходе. Оказавшись в гиперпространстве, Сергей, воспользовавшись устройством кристаллоидов, подал сигнал и вышел на внешнюю палубу яхты. Рассчитанная на перемещение в четырёх средах (в том числе и в водной) «Крепость» была оборудована внешней палубой и удобным шлюзом, которым и воспользовался Сергей. Вскоре в переливах гиперпространства появилась точка, быстро превращаясь в уже знакомый землянину силуэт корабля Созерцателей.

На этот раз перемещение в чрево необычного корабля прошло буднично, не вызвав восторга от встречи с неведомым, а встречавшие его в атриуме Созерцатели казались старыми приятелями. Поприветствовав кристаллоидов, Сергей поинтересовался причиной, сделавшей необходимой их личную встречу, ведь координаты родной планеты Созерцателей ему и так были известны.

– Нам импонирует твоё желание оказать помощь в решении нашей проблемы, но мы вынуждены предупредить тебя о сильнейшем противодействии со стороны захватчиков, контролирующих нашу родную систему, ― раздался в голове голос одного из Созерцателей. ― Прождав появления нового Повелевающего тысячи лет, мы не можем рисковать его жизнью, даже ради получения чрезвычайно важного для нашего дальнейшего развития материала. Приоритетной задачей по-прежнему является поиск и инициация очередных Повелевающих как гарантии осуществления плана по восстановлению в родной реальности справедливого и равного для всех рас мироустройства. В то же время мы не считаем себя вправе препятствовать твоему решению и готовы оказать содействие. Просим тебя, Повелевающий Сергей, ещё раз обдумать своё решение!

– Я трезво оцениваю риски задуманной мною экспедиции и не привык прятаться в кусты при возникновении трудностей, а потому своего решения не изменю! ― отрезал Сергей.

– Что ж, в таком случае мы хотим предложить тебе проводника и партнёра, способного оказать любую необходимую помощь во время этой опасной работы, ― сообщил Созерцатель, а позади кристаллоидов в одной из панелей, покрытых причудливым орнаментом, образовался проход, из которого появился ещё один представитель этой расы.

Сергей сразу понял, что присоединившийся к группе кристаллоид отличается от Созерцателей. Он был немного меньшего размера, а во время движения его кристаллические отростки плавно меняли форму и окраску. Создавалось впечатление, что Созерцатели состоят из застывших, с трудом меняющих форму кристаллов, а его проводник, словно жидкий, легко переливается из одной формы в другую.

Как будто уловив его мысли, один из Созерцателей сообщил:

– Твой новый партнёр намного младше нас и ещё не утратил подвижной текучести своей формы, к тому же он принадлежит к сообществу Действующих и сможет своевременно и адекватно реагировать в экстремальных ситуациях. Кроме того, он лучший среди них.

– Благодарю за столь ценного проводника, но мне казалось, что вы хотите в нашей реальности и дальше считаться исчезнувшей расой, ― удивился Сергей. ― А появление в моём обществе одного из вас вряд ли останется незамеченным.

– Мы это учли, и потому в своей истинной форме он будет находиться только наедине с тобой, а во всех остальных случаях станет облачаться в специально разработанный скаф, полностью имитирующий форму и движения разумных человеческой расы, ― пояснил Созерцатель.

– Но всё равно будет подозрительно, что рядом со мной часто видят человека, никогда не снимающего затемнённого гермошлема, ― не унимался Сергей.

– Зачем же всё время носить гермошлем? ― впервые услышал голос своего нового напарника Сергей. ― Я ещё не скоро утрачу способность цветопередачи.

Сказав это, он встрепенулся, а Сергей с удивлением стал всматриваться в идеальную копию своего лица. И чем дольше он всматривался, тем больше восхищался точностью передачи мимикой различных эмоций.

– Впечатляет! Только не пойму, зачем тогда скаф, если ты можешь столь точно копировать объекты? ― спросил Сергей у Действующего.

– Я хоть и лучший, но не всемогущий, ― Сергею показалось, что его новый партнёр вздохнул. ― И, к сожалению, постоянно контролировать форму, цветопередачу, теплообмен и динамику копируемого объекта могу лишь двенадцатью процентами своего физического тела.

– Этого более чем достаточно, ― улыбнулся Сергей. ― А то я уже подумал, что ты сможешь полностью меня копировать, и даже стал вынашивать планы использовать тебя в качестве двойника на некоторых скучных мероприятиях… Шучу! Как я могу к тебе обращаться?

В ответ он увидел сложный ментальный слепок личности Действующего.

– Понятно, а звукового эквивалента твоего имени нет? ― поинтересовался Сергей.

– Нет.

– Хм. А ты не станешь возражать, если я буду обращаться к тебе по имени Крис? Созвучно с «кристалл» на моём родном языке, к тому же это реальное мужское имя.

– Крис, Крис, Крис, ― стал повторять партнёр, а в следующий момент его лицо приобрело черты земного актёра Криса Эванса, видимо, подсмотренного в подсознании Сергея. ― Я согласен!

Не ожидавший такого быстрого преображения Сергей немного смешался, а затем разразился весёлым смехом от осознания того, что теперь у него в партнёрах ходит сам капитан Америка. Отсмеявшись, Сергей одобрил:

– Можешь оставить этот образ. Представляю реакцию Марины!

– Мы рады, что ты не отверг нашего помощника, ― прервал их диалог Созерцатель. ― Но это ещё не всё. Мы не можем предугадать всего, с чем вам придётся столкнуться во время экспедиции, но кое-что нам всё же известно, и поэтому приготовлены некоторые технологические приспособления.

В атриум влетел контейнер размером со средний туристический чемодан и приземлился около землянина.

– Крис владеет полной информацией по данным девайсам, ― пояснил Созерцатель, назвав Действующего новым именем. А Сергею показалось, что он при этом улыбнулся.

Глава 24

Появление нового адъютанта у супруга баронессы при дворе заметили, а некоторые особо любознательные даже пытались навести о нём справки, но ничего так и не смогли накопать. Это немного напрягало, но никому не известный новенький мало общался и редко появлялся в отсутствии Сергея, а главное ― не принимал участия в дворцовых интригах. Поэтому интерес к нему скоро угас, и многие стали рассматривать его как личного телохранителя.

Подготовка к затеянной экспедиции заняла чуть больше двух недель. За это время Сергей успел не только достаточно изучить своего помощника, но и подружиться с ним настолько, насколько вообще возможно подружиться с разумным небелковой формы жизни. Мировосприятие и мышление Криса значительно отличалось от такового у людей. Не имеющие привычных органов чувств кристаллоиды воспринимали окружающий мир, подмечая малейшие изменения в энергетических полях расположенного вокруг пространства.

Крис различал и дифференцировал огромное множество полей, что позволяло ему намного ярче и полнее видеть и чувствовать все окружающие его объекты, их структуру и составные элементы. Наиболее ярко воспринимались ментальные энергетические поля, а умение с ними взаимодействовать позволяло кристаллоидам, используя мыслеобразы, общаться друг с другом и прочими разумными расами. Так что умение Криса генерировать звуковые волны для общения с окружающими людьми Сергей рассматривал не иначе как костыли, используемые здоровым человеком. Поэтому наедине с ним он предпочитал вести ментальные беседы, заодно тренируя и свои умения.

Крис, как и остальные представители его расы, являлся псионом, и, если пользоваться принятой в изведанном космосе шкалой, его индекс составлял тридцать две единицы. Его помог вычислить Аридар, исследуя способность Криса видеть на ментальном уровне энергетическую оболочку Сергея и даже его некоторые подсознательные образы. Кроме кристаллоидов способностью «заметить» парапсиона не обладала ни одна раса. Вот Аридар и старался изучить этот феномен, он пришёл к выводу, что виной тому ― особое мировосприятие, а не какие-то неизвестные пси-способности.

По сути, Крис был псионом средней силы с ограниченным запасом ментальной энергии. Те самые пресловутые пси-кристаллы, что располагались внутри его тела и выращивались всю жизнь, были способны накапливать столько энергии, сколько позволял их размер и ёмкость. А эти параметры в свою очередь зависели от возраста кристаллоида и его индивидуальных способностей. Крис стал лучшим среди Действующих, следовательно другие члены этого сообщества обладали меньшими пси-способностями и были ментально слабее. После этого открытия Сергею стало понятно, почему Крис относится к нему, как к полубогу. Его способность оперировать практически неограниченными энергетическими ресурсами приводила Криса в священный трепет. Доверенная ему роль напарника и проводника в предстоящей экспедиции воспринималась Крисом как великая честь. Сергей, не считавший себя лучше других, провёл с ним разъяснительную беседу, после которой их взаимоотношения перешли в дружескую плоскость.

Когда была добыта вся доступная информация по особо охраняемой старшими системе «Сияние», в которой располагалась родная планета кристаллоидов с одноимённым названием, а «Крепость» прошла очередной апгрейд, Сергей взял длительный отпуск и покинул пределы баронства в компании своего нового адъютанта.

Спустя полторы недели яхта вынырнула в очередной системе. Сергей не планировал длительной остановки, рассчитывая лишь заправить почти сухие баки топливом для внутрисистемных двигателей и уйти в последний затяжной прыжок к конечной цели. Но не прошло и минуты после выхода из гиперпространства, как Сергей понял, что его планы добраться до «Сияния» незамеченным находятся под угрозой. В системе шёл бой. Единственную космическую станцию с заправочными терминалами атаковали сразу два крейсера, корвет, три эсминца и небольшой москитный флот. В такой ситуации быстро заправиться и тихо улететь невозможно.

Ближайшие заправочные станции располагались в густонаселённых системах, где при появлении нового объекта в космическом пространстве местная служба безопасности тут же запрашивает информацию по кораблю, его собственнику и цели посещения системы. Если корабль не приписан к одной из ближайших систем, то в девяноста процентах случаев его подвергают таможенному досмотру. Таковы правила во всём изведанном космосе, а на территориях, принадлежащих старшим расам, вообще проверяют все суда младших без исключения. Данную систему Сергей потому и выбрал, что она находилась в богом забытом пространстве, расположенном вдали от основных транспортных маршрутов, почти посередине большой космической пустоты. Здесь никто не стал бы задавать лишних вопросов и приставать с таможенными досмотрами. Если корабль залетел в эту глушь, значит, на то есть причины!

Посовещавшись с Крисом, Сергей решил пока ничего не предпринимать, лечь в дрейф и, укрывшись за обычным маскировочным полем, подождать развития событий. После получаса наблюдений за ходом противостояния Сергей понял, что нападавшие ведут аккуратную осаду. Массированный удар всего флота смял бы оборону станции и нанёс значительный ущерб её конструкциям, но осаждавшие вели вялую перестрелку, которая с первого взгляда не приносила каких-либо значимых результатов. Однако результаты всё же были: нападавшие целенаправленно отстреливали турели противомоскитной обороны. Несколько кораблей, состыкованных со станцией, не принимали участия в обороне, и по ним не вёлся прицельный огонь, а поблизости от станции кувыркались два расстрелянных судна, идентифицированных искином «Крепости» как грузовик и глайдер.

Гражданские суда не смогли бы навредить нападавшим, стало быть, их капитаны решили ретироваться из осаждённой станции и были уничтожены. Складывалась картина готовящегося штурма с целью захвата кого-то, кто находился внутри. Очередной раз всмотревшись в голопанель, демонстрирующую происходящее в окрестностях станции, Сергей заметил танкер, дрейфующий на орбите газового гиганта в непосредственной близости от завода по производству топлива. Это был шанс, которым стоило воспользоваться. Переключив систему маскировки на разработанную кристаллоидами, Сергей повёл «Крепость» к танкеру.

***

Когда искин сообщил о небольшом гравитационном возмущении в районе шестого шлюзового затвора, капитан танкера, следивший за происходившим на станции, немного испугался.

– Неужели и мой «Толстяк» подвергся нападению? ― мелькнула мысль. ― Вроде Джарвис обещал никого не трогать, если мы не будем вмешиваться.

Насторожившись, он некоторое время ожидал неприятностей, но их не последовало. Наконец, выдохнув, он пробормотал:

– Опять глючат гравитационные датчики по левому борту. Надо будет после этой заварушки провести их диагностику. Скорее бы уже этот Джарвис выковырял Зака из его консервной банки, а то нам их профсоюзные разборки уже поперёк горла. Они не могут поделить кредиты, а мы тут трясись!

Искин опять ожил и доложил об уменьшении объёма топлива в семнадцатом танке на шесть процентов.

– Вот дерьмо! ― выругался капитан. ― Мне ещё и утечки не хватало!

Он уже собирался дать распоряжение искину отправить к шестому затвору ремонтных дроидов, как на его нейросеть пришло сообщение о денежном переводе. Не ожидавший пополнения своего счёта капитан тут же открыл сообщение и от удивления крякнул. Неизвестный абонент оплатил слитое из его танкера горючее и поблагодарил за сотрудничество.

Глава 25

Маскировку «Крепости» Сергей настроил так, чтобы она включилась в предложенном кристаллоидами режиме одновременно с выходом из гиперпространства. Искомая звёздная система была напичкана всевозможными датчиками слежения и патрулировалась небольшим флотом боевых маломерных судов, а на орбите «Сияния» висели три аграфских фрегата последнего поколения и корабль неизвестной конструкции. Датчики слежения, по-видимому, зафиксировали возмущение гравиполей после появления яхты в реальном пространстве, потому как четыре ближайших глайдера одновременно устремились к точке выхода. Но «Крепости» в этих координатах уже не было. Яхта находилась в плотных слоях атмосферы, маневрируя в поисках удобной площадки для приземления. Ландшафт местности в указанных Крисом координатах за столетия, прошедшие с момента последней разведывательной экспедиции Действующих, сильно изменился, поэтому пришлось покружить. Наконец выбор пал на относительно ровную площадку в восемнадцати километрах от заданной точки. Погрузившись на гравиплатформу, заранее установленную на внешней палубе, партнёры поспешили к месту нахождения хранилища эталонов.

За пределами маскировочного поля яхта стала абсолютно незаметной, в чём Сергей с удовлетворением убедился. А в следующий миг панорама окружающего пространства поглотила всё его внимание, вызвав возглас восхищения красотой переливов света, играющего в тысячах граней, и многообразием цветов и оттенков разлитого вокруг океана красок. Крис, находившийся рядом и, в отличие от Сергея, не облачённый в скаф, мелко вибрировал, а транслируемые им образы были похожи на эмоции ликования и безграничного счастья.

Преодолев преграду в виде разветвлённых и тесно прижавшихся друг к другу кристаллических образований, гравиплатформа остановилась, достигнув конечной точки заданного маршрута. Крис первым покинул платформу, приблизился к усеянному кристаллами чёрного цвета участку скалы и сгенерировал еле слышимый звук, отправив вдогонку сложный ментальный образ. В то же мгновение чёрные кристаллы пришли в движение, открывая проход в просторную пещеру.

В центре пещеры возвышался большой икосаэдр из того же чёрного материала, что и кристаллы снаружи. На этот раз звук и ментальный образ, воспроизведённые Крисом, отличались от первого. Пять граней икосаэдра исчезли, предоставив доступ ко внутреннему содержимому. Крис извлёк из него семь небольших сфер с находившимися внутри эталонными кристаллами и направился к выходу, сообщив Сергею, что в этом хранилище больше делать нечего. Закрыв за собой проход в пещеру, партнёры отправились обратно к яхте. Предстояло посетить ещё пять таких хранилищ, разбросанных по всей планете.

***

Алларинар, отвечающий за охрану стратегически важной системы «Сияние», едва получив доклад о фиксации гравитационного возмущения и тщетных попытках патрульных глайдеров выявить нарушителя, сразу понял, что в его владения вторгся кто-то представляющий серьёзную опасность. Боевой псион с индексом 61, Алларинар был не случайно назначен на «Сияние», ведь вероятность проникновения на планету псионов младших рас с высоким индексом была очень высокой. К тому же его аналитические способности вкупе с хорошо развитой интуицией сыграли немаловажную роль в этом назначении. За двенадцать стандартных лет своей службы в системе он предотвратил сорок три проникновения на «Сияние», нейтрализовав при этом семнадцать псионов, двое из которых обладали индексом выше его собственного. Такой богатый опыт вселял уверенность в благополучном завершении начавшейся охоты за нарушителем, а трудность его выявления заставила с удвоенной энергией включиться в работу.

Исходя из худшего, Алларинар предположил, что корабль-нарушитель, имея преимущество в виде более совершенной системы маскировки, чем все ранее известные, сумеет незамеченным проникнуть на «Сияние». Раса, спецслужба которой отправила на планету, некогда заселённую псионами, агентов с каким-то конкретным заданием и рискнувшая использовать при этом столь продвинутые технологии, просто обязана привлечь хотя бы одного псиона. Как ни крути, а не обладающий пси-способностями разумный мало чем будет полезен на «Сиянии». Поэтому Алларинар приказал прекратить поиски и перейти к сценарию «2 а». По нему научно-исследовательским группам и всем псионам, находящимся на поверхности планеты, временно запрещалось использовать свои способности. Развёрнутая и недавно модернизированная поисковая сеть пси-полей включалась в параноидальный режим, отслеживая малейшие отклонения от фоновых показателей. Кластер мощных искинов обрабатывал всю поступающую информацию и выдавал вероятные координаты нахождения нарушителей, а группы захвата на скоростных глайдерах были готовы по первому сигналу приступить к их нейтрализации.

Алларинар, как всегда, оказался прав. Спустя всего три минуты с момента активации поисковой сети по координатам, выданным кластером, отправилась группа захвата. К моменту их прибытия нарушители успели покинуть данную территорию, но было обнаружено место посадки их транспорта. Прошло девять минут, когда кластер выдал новые координаты. Вторая группа захвата так же, как и первая, не успела настигнуть нарушителей, а Алларинар пришёл к выводу, что проникнувшие на планету агенты устроили рейд по заранее известным координатам.

Дав задание кластеру искинов проанализировать пси-фон обеих координат и отыскать возможную взаимосвязь, Алларинар понял, что он на правильном пути. А когда третья группа захвата потерпела фиаско, кластер наконец отыскал объединяющее все три координаты экранирование пси-сканирующего поля. При глобальном поиске по заданным параметрам кластер выдал координаты ещё трёх точек, в которых, предположительно, должны появиться нарушители. В эти точки тут же были направленны группы захвата, в ближайшую из которых Алларинар решил отправиться лично.

***

На подлёте к последнему хранилищу интуиция Сергея завопила о приближающейся опасности.

– Нас ждёт засада! ― ментально сообщил он Крису. ― Выходить из стелс-режима и приземляться не будем, иначе «Крепость» тут же атакуют. Зависнем на этой высоте. Я десантируюсь и проведу разведку, а тебе придётся взять на себя управление яхтой и при появлении поблизости кораблей противника уклоняться от близкого контакта с ними. Всё, я пошёл. Вернусь с эталонами!

При приземлении Сергей воспользовался левитацией и мягко опустился на переливающийся кристаллический ковёр. Раз его ждала засада, скрывать свои способности особого смысла не было. Жалко, конечно, разрушать столь завораживающий пейзаж, но атаковать нужно первым. Поэтому Сергей, зачерпнувший ещё во время спуска побольше энергии, нанёс уже ставший привычным гравитационный удар. Он демаскировал и перевернул глайдер спецгруппы, устроившей засаду, и раскидал часть бойцов. Удержавшиеся на позициях спецназовцы открыли ответный огонь, но Сергей, ускорившийся после нанесения гравитационного удара, успел уйти с линии огня.

Скаф, изготовленный по технологиям древних и включённый в боевой режим, обеспечивал прекрасную защиту и отличную маскировку, что давало Сергею преимущество в бою. Используя его, он успел нейтрализовать двоих противников, когда ощутил массивную ментальную атаку. Все псионы из группы захвата одновременно пытались иммобилизовать Сергея энергетическими тисками. Усмехнувшись столь мощному, но абсолютно безобидному для себя воздействию, он просто перенаправил напиравший со всех сторон поток энергии на другой уровень, в ментально-энергетическое поле планеты. Почувствовав, что аккумулированная в пси-кристаллах энергия быстро истощается, а противник даже не заметил применённой к нему удушающей атаки, спецназовцы прервали её. Воспользовавшись небольшим замешательством в стане врага, Сергей продолжил свой рейд, поочерёдно выводя из строя ближайших бойцов группы захвата. Ему удалось нейтрализовать ещё троих спецназовцев, когда на поле противостояния появился новый противник. Облачённый в скаф, отличный от остальных, он перемещался на гравиплатформе неизвестной конструкции, а окружающее её защитное энергетическое поле аж звенело, переполненное энергией.

Платформа неслась на большой скорости, и чтобы её остановить, Сергей направил навстречу мощный воздушный вихрь. Но он, столкнувшись с защитным полем, распался, лишь немного замедлив движение. Сергей уже собирался нанести по платформе следующий удар, когда её защитное поле лопнуло, а из раструбов, расположенных на ней, в его сторону полетела тёмно-серая пыль. Сергей попытался воздушным потоком отвести её в сторону, но не смог его сформировать. А когда пылевое облако, не встретив сопротивления, накрыло его, Сергей ощутил уже знакомое и гнетущее чувство полной ментальной тишины.

– Катапсионит! ― в ужасе понял он. ― Пыль состоит из мельчайших частичек этого минерала и надёжно блокирует любые пси-способности.

Аридар почему-то молчал, но Сергей заметил, что сжимает в руке всепроникающий клинок. По-видимому, в последний момент тот успел преобразовать жезл в единственное оружие, способное принести хозяину пользу в условиях пси-блокады. Сергей попытался покинуть зону, накрытую пылевым облаком, но вскоре понял, что окружён бойцами спецназа. Перехватив поудобнее клинок, он бросился на прорыв и успел нанести увечья двоим бойцам, когда сильный удар в спину сбил с ног, а несколько бойцов, навалившись, смогли обезоружить и обездвижить его.

– Ну вот и всё! ― мелькнула в голове мысль. ― Возомнил себя неуязвимым и попался, как последний швах.

Кто-то перевернул его на спину и со злобной улыбкой уставился на него. Вдруг в лицо, закрытое забралом гермошлема, ударил яркий свет. Сергей инстинктивно зажмурился, а когда вновь открыл глаза и осмотрелся, обстановка вокруг него кардинально поменялась. Аграф, только что улыбавшийся ничего хорошего не предвещающей улыбкой, и все его спецназовцы почему-то лежали на земле, пылевое облако исчезло, а самое главное, Сергей стал вновь ощущать способность оперировать пси-полями. Незамедлительно воспользовавшись этим, он потянул на себя энергию и, освободившись от спеленавшего его мгновенно затвердевающего геля, поднялся на ноги, приготовившись к бою. Но противника рядом не оказалось, а оживший Аридар доложил об отсутствии угрозы.

– Долго тебя ждать, Повелевающий? ― услышал Сергей и только сейчас заметил практически слившегося с пейзажем Криса. ― У нас мало времени.

– Но… ― хотел прояснить ситуацию Сергей, однако лишь махнул рукой.

Забрав жезл Арисара у одного из лежавших без движения бойцов спецназа, Сергей пролевитировал ко входу в хранилище, который уже стал открываться после манипуляций Криса. Когда яхта, набрав скорость, перешла в гиперпространство, Сергей наконец смог добиться от кристаллоида объяснения всего произошедшего.

Зависнув на небольшой высоте, Крис наблюдал за развернувшимся на поверхности боем и улавливал ментаобразы, транслируемые сражавшимися. Когда командир группы захвата решил применить мобильный комплекс нейтрализации пси-одарённых, Крис решился нарушить приказ Повелевающего и вмешаться. На помощь группе захвата не было послано дополнительных сил, так как командующий службой охраны системы лично руководил операцией и решил, что вполне справится имеющимися силами. А когда он в эфире объявил о поимке нарушителя, Крис понял, что настало время действовать. Стартовав на гравиплатформе из приземлившейся неподалёку от места схватки яхты, он завис над катапсионитовым облаком и выстрелил в него гранатой с распылителем жидкого фтора. После подрыва гранаты катапсионит, вступив в реакцию со фтором, взорвался, контузив находившихся поблизости разумных, а спустившийся следом Крис добил всех временно выведенных из строя противников.

Вспышку взрыва, естественно, зафиксировали с орбиты, но пока пытались связаться с командующим, пока отдали приказ другим группам захвата, потеряли драгоценные минуты и не успели застать «Крепость» на поверхности «Сияния». С включением «глушилки» гиперперехода потерявшая своего командующего служба охраны также не преуспела. Сообщение о возмущении гравиполей системы пришло почти сразу за сообщением о приземлении групп захвата в районе вспышки.

Глава 26

Сергей в третий раз находился на борту корабля кристаллоидов, и в этот раз их с Крисом встречала более многочисленная делегация. Помимо троих Созерцателей, в атриуме присутствовали двое Действующих и шестеро представителей других сообществ. Когда контейнеры с эталонными кристаллами были торжественно переданы Созерцателям, Сергей стал невольным участником охватившего всех присутствующих безмерного ликования. Из всплывающих образов стало понятно, что, используя доставленные ими эталоны, кристаллоиды в сопредельной реальности полностью воспроизведут всё многообразие кристаллических форм жизни, некогда представленных на «Сиянии». Через несколько столетий «Новая Родина» станет почти полной копией «Сияния», и её разумные обитатели заживут полноценной жизнью.

Когда вспыхнувшие эмоции улеглись, а эталоны исчезли в глубинах корабля, Сергей обратился к Созерцателям:

– Меня немного смущает один вопрос. Вы передали мне технологии, использовав которые, смогли бы самостоятельно, силами нескольких Действующих, вывезти с «Сияния» искомые эталоны. Почему раньше не было организовано подобных экспедиций?

– Дело в том, что добиться безупречной работы системы противодействия сканирующим энергетическим излучениям удалось лишь совсем недавно, ― стал объяснять один из Созерцателей. ― Небольшой побочный эффект в виде изменения скорости течения времени внутри генерируемого системой поля доставил массу проблем. Долгое время не удавалось их преодолеть, пока внутрь системы не были введены пси-энергетические параметры, присущие Повелевающим. Тогда система заработала корректно, без временных сбоев и рывков во времени.

– Вы хотите сказать, что система маскировки правильно работает, только если я нахожусь на борту? ― переспросил Сергей, ощущая похолодание в спине. ― А при моём отсутствии корабль может затеряться во времени?

– Нет, разработанное нами программное обеспечение не позволит системе запуститься при отсутствии Повелевающего на борту.

– Фух! ― выдохнул Сергей. ― А то я уже испугался за экипаж «Забияки»… Получается, можно особо не переживать насчёт того, что ваша система маскировки попадёт в руки врагов и будет воспроизведена ими. Это радует, но в то же время налагает на меня дополнительную ответственность перед разумными, поверившими в неуязвимость их корабля и их командующего. События, недавно произошедшие на «Сиянии», заставляют сильно усомниться в неуязвимости последнего. Я слишком уверовал в собственные силы, потерял контроль над ситуацией и непременно поплатился бы за это, если бы не Крис. Его своевременные действия фактически спасли мне жизнь, за что я ему безмерно благодарен.

– Став напарником Повелевающего, Крис автоматически возложил на себя обязанности по его физической защите. В случае угрозы жизни или свободе Повелевающего он даже ценой собственного существования должен предотвратить непоправимое, ― заявил один из Действующих.

– Я очень ценю вашу готовность к самопожертвованию, ― поклонился Сергей. ― Тем более зная, что численность населения Новой Родины едва превышает пару тысяч разумных.

– Две тысячи двести восемнадцать, ― уточнил Созерцатель.

– Знаете, ― продолжил Сергей, ― произошедшее заставляет меня задуматься об ускорении подготовки экспедиции на свою родную планету. Теперь я чётко вижу острую необходимость в поиске и инициации как можно большего числа парапсионов. Уж слишком много важного для меня в этом мире может в одночасье рухнуть в случае моего исчезновения.

– Мы смогли предусмотреть риски, поджидающие вас во время нахождения в системе «Сияния», но сделать то же самое для задуманной экспедиции на твою планету невероятно сложно из-за скудности доступной информации о контролирующих её пространство силах, ― проговорил Созерцатель. ― Однако мы готовы предоставить в твоё распоряжение все имеющиеся у нас технологические наработки и ещё троих самых лучших Действующих. Несмотря на открывшуюся перед нашей расой перспективой полной репродукции родной планеты, приоритетной задачей для нас по-прежнему является возвращение в родную реальность.

– Благодарю, а теперь, если вы позволите, мы с Крисом продолжим наше путешествие, ― попрощался Сергей.

Глава 27

― Любимый, ― прошептала Талиа, поцеловав Сергея. ― Мне надо кое-что тебе сказать.

– Я весь внимание! ― улыбнувшись, Сергей повернулся на правый бок и, подложив под голову руку, замер в ожидании продолжения.

– Вчера искин медкапсулы сообщил мне о беременности, и я решила не прерывать её, ― с блеском в глазах сообщила она. ― Я всегда мечтала о ребёнке, но считала, что нужный момент ещё не наступил. Теперь же уверена в обратном. Моя любовь к тебе с каждым днём только крепнет, а наш сын подарит ещё и радость материнства.

– Сегодня я самый счастливый человек во всём изведанном космосе! ― воскликнул Сергей, сжимая Талию в объятиях.

***

Совместный завтрак баронской четы проходил в праздничном настроении, которое ещё больше усилилось с появлением в трапезной Марины. Вихрь эмоций, влетевший в помещение, захватил супругов целиком и закружил в радости долгожданной встречи. Когда эмоциональная буря немного улеглась, Марина, с довольной улыбкой присев за стол, заявила:

– Какое это счастье, вновь оказаться дома!

– Ты, должно быть, проголодалась с дороги? ― встрепенулась Талиа.

Обратившись к заведовавшей сменой блюд и сервировкой стола Норе, она распорядилась:

– Подайте Марине завтрак!

Застыв на мгновение, отдавая через нейросеть команды своим подчинённым, Нора, поклонившись, произнесла:

– Сию секунду, госпожа!

Перехватив у въехавшего в трапезную дроида набор посуды, она с проворством стала расставлять перед Мариной столовые приборы.

– Как твоё турне? Всё ли благополучно? Просто мы ожидали вашего возвращения только на следующей неделе, ― поинтересовался Сергей.

– Я отменила все запланированные выступления на частных вечеринках, отработала завершающий концерт и рванула домой. Очень захотелось с вами увидеться, ― махнув рукой, проговорила Марина.

– Мы тоже соскучились, ― улыбнулся Сергей. ― Но мне казалось, что твоя мечта о сцене, став реальностью, захватит тебя целиком, без остатка. Что нам с Талией придётся долго тебя упрашивать выкроить в плотном концертном графике немного времени, чтобы посетить своих названых родственников и порадовать их своим вниманием. Так что же всё-таки случилось?

– Да ничего особенного, просто в последнее время мне стало ужасно некомфортно, ― призналась Марина. ― Нет, вы не подумайте, выступления на большой сцене перед сотнями восторженных зрителей по-прежнему доставляют мне массу положительных эмоций, но весь этот околоконцертный антураж так утомляет. Вы не поверите, сколько алчных, лицемерных прилипал вьётся вокруг каждого более-менее известного эстрадного исполнителя. Расталкивая друг друга локтями, они стремятся проникнуть в ближний круг общения, наперебой предлагая свои «гениальные» задумки и предложения, используя неприкрытую лесть, пытаются добиться твоего расположения, и всё это для того, чтобы затем поглубже залезть в твой карман. А эти неотразимые ни в одной луже мачо-сердцееды, как пчёлы на мёд слетающиеся к моим апартаментам на каждой планете. Почему они все так уверены, что я настолько глупа, что непременно клюну на их рельефные «прелести»? Отдельной когортой идут аферисты, выдающие себя за всевозможных отпрысков власть имущих семей. Ну у этих хотя бы с интеллектуальным индексом всё в порядке. Особо же меня бесят настоящие «хозяева жизни», считающие эстрадных исполнителей кем-то вроде прислуги, а пение на потеху широкой публике ― позорным для благородных особ, и оттого с презрением относящиеся ко мне. Отчасти из-за этого я и отменила последние выступления на частных вечеринках. Боялась, что не выдержу и разнесу чьё-то поместье в клочья или превращу его хозяина в пускающего слюни идиота. Иногда мне кажется, что мои ментальные способности ― не только дар, но и наказание. Во время турне часто возникали ситуации, когда я готова была взорваться, и только вспоминая тебя, Серёжа, и твоё спокойствие, удерживала себя в руках. Но моё терпение иссякло, и, чтобы не наделать непоправимого, я всё бросила и прилетела сюда.

– Вот и молодец!

Сергей встал из-за стола, подошёл к Марине и, обняв её по-отечески, прошептал на ухо:

– Ты очень долго смогла сдерживать себя. Я горжусь тобой! Если честно, думал, ты раньше приедешь.

– Так, да?! ― в притворном возмущении воскликнула Марина и от души рассмеялась, чувствуя, как накопившееся раздражение безвозвратно улетучивается.

Её звонкий смех поддержал Сергей, а затем и Талиа присоединилась к общему веселью.

– Я смотрю, вас можно поздравить? ― прикончив содержимое тарелки и откинувшись на стуле, спросила Марина. ― Талиа так «громко» радуется, что я не могла не услышать. У меня будет братик?

– Тсс! ― Сергей прижал указательный палец к губам. ― Это пока государственная тайна, но от поздравлений мы не откажемся.

Позже, оставшись наедине в рабочем кабинете Сергея, земляне продолжили разговор, начатый в трапезной.

– Насколько я понимаю, в ближайшее время затевать новый концертный тур ты не намерена, и мне можно сообщить Эриссу, что его подчинённые могут немного расслабиться? ― спросил Сергей.

– Да, ― со вздохом согласилась Марина. ― С турами покончено. Иногда для души буду давать одиночные концерты, но пока что сделаю паузу.

– Тогда у меня есть небольшое предложение, которое, думаю, тебе понравится. Как ты смотришь на то, чтобы посетить Землю?

– А что, разве это возможно? ― удивилась Марина.

– Ну, в свете некоторых недавних событий выяснилось, что да, а если тщательно подготовиться, то и без особого риска.

– Ну конечно же я хочу! ― воскликнула Марина, вскочив с кресла. ― А когда?

– Со сроками я ещё не определился, но веду работу по их приближению, ― улыбнулся Сергей.

– А я могу принять участие в этой твоей работе?

– Конечно, и даже самое активное. Дело в том, что мой внутренний голос, ― Сергей нежно погладил висевший на правом боку жезл, ― недавно сообщил, что небезызвестный нам с тобой служащий базы контроля космического пространства Солнечной системы по имени Дим в данный момент находится на территории Содружества.

– Это тот самый Дим, благодаря которому Варнену удалось вывезти нас с Земли?

– Да. Так вот, я попросил Эрисса по линии СБ навести справки о нём, и вот что стало известно. Его полное имя ― Дим Лабано, он действующий офицер флота межрасовых сил по охране и мониторингу колыбельных цивилизаций изведанного космоса. Недавно получил очередное звание капитана и прибыл на курортную планету Нега в положенный по такому случаю отпуск.

– Ты хочешь, чтобы я слетала на Негу? ― не удержалась от вопроса Марина.

– Почти угадала. Я хочу, чтобы ты составила мне компанию. Я сам планировал эту поездку, но коли ты оказалась здесь и располагаешь свободным временем, то я не окажусь от твоей помощи. Чтобы свести к минимуму все риски предстоящей экспедиции на Землю, нам необходимо выудить из этого офицера всю известную ему информацию по устройству мониторинга Солнечной системы и самой планеты. Не хотелось бы применять радикальное ментасканирование, оно почти наверняка разрушит его психику, а это может вызвать массу ненужных вопросов. Другое дело, если с ним поработаешь ты, воспользовавшись своим даром. Незаметно вытащишь из него информацию и заставишь забыть о встрече с нами.

– Думаю, это можно. Когда летим?

– Вечером. Нужно ещё завершить пару дел.

Глава 28

Нега превратилась в популярную среди туристов планету-курорт из-за своего выгодного положения в самом центре густонаселённого пространства Содружества Миров. Мягкий субтропический климат, круглый год властвующий над 70 % её поверхности, тёплый и ласковый океан, волны которого редко превышают высоту в полметра, восемь небольших материков и огромное количество островов с золотыми песчаными пляжами не оставили жителям планеты другого выбора, кроме как стать отельерами, рестораторами, владельцами всевозможных игорных и увеселительных заведений либо простыми работниками курортного хозяйства. Вся планета работала на то, чтобы миллионы разумных, ежедневно прибывающих на отдых, могли, в соответствии с размерами своего кошелька, с максимальным комфортом разместиться и найти развлечения на любой вкус, позабыв при этом о времени и заботах. Чтобы обеспечить покой и безмятежность отдыхающих, служба безопасности Неги имела в своём распоряжении одну из самых масштабных следящих сетей в Содружестве, а несколько десятков кластеров искинов круглосуточно отслеживали ситуацию практически в любой точке планеты. Этим и решил воспользоваться Сергей.

Едва успев заселиться в люксовый номер одного из самых дорогих отелей, Сергей в первую очередь отыскал местонахождение центрального ядра следящей системы своих апартаментов. Использовав жезл, он проделал в стеновой панели миниатюрное отверстие и, добравшись до ядра, запустил в него наносимбионтов Аридара. Когда после лёгкого завтрака Сергей в обществе Марины и нескольких телохранителей, положенных по статусу, направлялся на пляж, Аридар доложил о завершении взлома и переподчинении главного кластера искинов следящей сети материка. Этого было достаточно для того, чтобы приступить к поиску Дима, а самим оставаться вне поля зрения спецслужб. Вдоволь наплававшись и понежившись под лучами ласкового, не обжигающего кожу светила, земляне направились к ближайшему кафе, уже зная всю необходимую информацию о местонахождении и передвижениях интересующего их разумного.

– Итак, каковы наши дальнейшие планы? ― поинтересовалась Марина у откинувшегося с безмятежным видом в удобном кресле-шезлонге Сергея.

– Для всех праздных отдыхающих и наблюдающих за нами агентов спецслужб мы с тобой прибывшие на отдых аристократы. Вот и будем соответствовать их ожиданиям. Посетим несколько увеселительных заведений надлежащего ранга, пару каких-нибудь уединённых островов с безлюдными пляжами и поздно вечером абсолютно случайно окажемся в развлекательном клубе «Азарт», в который любит захаживать наш общий друг Дим. Как тебе мой план?

– Принимается на ура! ― согласилась Марина, салютуя Сергею фужером с соком какого-то экзотического фрукта.

***

Клуб, в который вошли земляне, мало чем отличался от сотен подобных на Неге. Расположенный на первом уровне танцпол они преодолели не задерживаясь. Бар второго уровня их тоже не заинтересовал. А вот на третьем уровне клуба «Азарт», где проводились бои без правил, Сергей и Марина задержались. Аридар шепнул Сергею, что разыскиваемый ими Дим сделал ставку на одного из бойцов и сейчас находится во втором ряду четвёртого сектора. На всплывшем перед глазами плане помещения загорелась красная точка, указывающая на него. Моргнув два раза, смахивая уже не нужный план, Сергей пропустил вперёд сопровождающего их Криса и, взяв Марину под руку, направился к ВИП-ложе четвёртого сектора. Бой, проходивший на ринге, уже подходил к концу, преимущество одного из бойцов было очевидным, поэтому делать ставку Сергей не стал, а заказал две чашки кауфе и принялся наблюдать за Димом.

Новоиспечённый капитан межрасовых сил следил за боем в обществе двух девиц, внешность которых не оставляла сомнений в роде их деятельности. Активно жестикулируя, он громко подбадривал одерживающего верх бойца, выкрикивая «подсказки» насчёт того, какие тому следует провести удары или приёмы, и радостно взвизгивал, когда боец действительно использовал «подсказанный» приём. Когда бой завершился, Дим восторженно взревел и бросился обниматься с девицами, восхваляя свою прозорливость. Через пару минут рефери объявил о выходе на ринг следующей пары бойцов, а Дим, поднявшись с места, подхватил девиц и направился к эскалатору, поднимающемуся на четвёртый уровень. Сергей с Мариной, недолго понаблюдав за началом нового поединка, отправились следом за ним.

На этом уровне находилась игорная зона. Повсюду стояли столы и аппараты для всевозможных азартных игр, вокруг которых то здесь, то там скапливались играющие, а не нашедшие свою удачу разумные медленно прохаживались в поисках более фартового места. Живые крупье и официанты обслуживали игроков с застывшими улыбками-масками на лицах, что на проницательный взгляд псиона создавало впечатление абсолютной фальшивости всего происходящего вокруг. Даже эмоции игроков не перебивали то ощущение вымученности, что витало вокруг. Лишь только музыканты, исполняющие популярные мелодии на небольшой сцене, привносили в царившую здесь атмосферу немного подлинности.

Дим, занявший одно из пустовавших мест за столиком игры в «Барету», был целиком поглощён ею и поэтому не заметил, как через два стола позади него среди игроков в «Рэктель» появился Сергей. Марина же, прошествовав дальше, в глубь игровой зоны, заняла кресло возле одного из аппаратов-тотализаторов. Автоматически делая минимальные ставки, Марина проникла в подсознание Дима и стала аккуратно просматривать его память. А он, отдавшись игре, пребывал в полном неведении о том, что в его голове началась активная работа.

Постоянно контролируя одним из потоков сознания все действия Дима, Сергей неожиданно для себя увлёкся игрой. Игра «Рэктель», за которую он сел, оказалась чем-то средним между земными покером и маджонгом, но гораздо сложнее их. Она требовала концентрации и серьёзного анализа ходов, ведь каждый ответный ход соперников привносил огромное количество вариантов продолжения, и если не выстраивать собственную стратегию, трудно рассчитывать на победу. Первые три партии Сергей проиграл подчистую, пока Аридар, заметив затруднение хозяина, не подключил свои вычислительные мощности к анализу разворачивающихся партий.

Просидев за столом чуть более полутора стандартных часов и не выиграв за это время какой-либо значительной суммы, Дим, сетуя на переменчивость фортуны, отправился дальше. А девицы, ждавшие его у стойки бара, с весёлым гомоном присоединились к нему. Марина никак не отреагировала на уход Дима, продолжая свою кропотливую работу. В свою очередь Сергей, не оставляя без контроля действий Дима, тоже остался за игровым столом. Зная, что на пятом уровне клуба расположена зона акварелаксации, он не стал туда подниматься и тем более тащить Марину. Эта зона представляла собой сочетание нудизма со всевозможными водными процедурами и аттракционами. У многих далёких от моральных принципов отдыхающих подобные развлечения были одними из любимых, но Сергей не мог переступить через себя и остался в игорной зоне. Впрочем, на пятом уровне Дим долго не задержался и поволок своих девиц в «номера» шестого уровня.

Уже приближалось утро, когда Марина, наконец, подошла к Сергею. Кивнув в ответ на его вопросительный взгляд, она устало направилась в сторону выхода. А Сергей, не доигрывая партии и отдав право закончить её крупье, отправился вслед за Мариной.

Перелёт на глайдере до отеля занял немного времени, за которое земляне обменялись лишь несколькими фразами. Едва переступив порог своего номера, они, не сговариваясь, рухнули на постели, уснув глубоким, крепким сном. В свою очередь Дим, вернувшийся в отель, долго не мог уснуть из-за смутного ощущения утраты чего-то важного. В конце концов, и его сморила усталость, отправив в тяжёлый сон без сновидений.

Пробыв на Неге ещё двое стандартных суток, чтобы не вызывать подозрений своим скорым отбытием, земляне отправились домой. Учитывая добытую за этот кратковременный отпуск информацию, предстояло проделать ещё много работы перед запланированной экспедицией на Землю. Стараниями Марины их образы в памяти Дима сильно исказились, и теперь даже при ментасканировании он не смог бы выдать точной информации не только по землянам, но и по Варнену. Дим также «забыл» о банковской ячейке, в которой хранился информационный кристалл со всеми данными, добытыми некогда прикреплённым к «Сумеречному охотнику» дроидом-диверсантом. Спустя сутки после прибытия на Рату Крис отправился в командировку на планету, где хранился искомый кристалл. Там, приняв облик Дима, он благополучно извлёк кристалл из банковской ячейки и доставил Сергею. Информация, добытая из кристалла и переписанная в память Аридара, в будущем может стать мощным аргументом в случае возможного спора землян с набравшим политический вес в Объединённых Кланах Варненом.

Глава 29

На появление в закрытом локуме неизвестного корабля система слежения отреагировала в штатном режиме. К кораблю был направлен боевой глайдер с абордажной группой. Было передано сообщение с требованием немедленно покинуть пространство, закрытое для навигации. Капитан нарушителя поспешил принести извинения, объяснив своё вторжение в закрытую зону скудностью доступной информации по этому сектору космического пространства. Так как его судно является исследовательским, хоть и принадлежит частному лицу, он счёл возможным появление в данной системе. Получив в ответ повторение требования немедленно покинуть систему, сомнения в умственных способностях капитана и всей его команды, угрозу применения оружия в случае неповиновения, нарушитель поспешно изменил курс и, разогнавшись, ушёл в прыжок. Дежурный офицер базы контроля Солнечной системы посчитал инцидент исчерпанным и продолжил наблюдать за развернувшимся в одной из пустынь населённой планеты боем, в котором аборигены сражались примитивным стрелковым оружием.

В этот момент яхта, на борту которой находились Сергей, Марина и Крис, не снимая маскировочного поля (по причине дневного времени суток), совершила посадку в одной из балок, поблизости от загородной дачи Сергея. Начальный этап плана налаживания безопасного доступа на планету Земля благополучно завершился.

Чтобы скрыть от следящей системы возмущение гравиполей, которые неизбежно должны были возникнуть при выходе яхты из гиперпространства, Сергей придумал ход с кораблем-исследователем. По его задумке в Солнечной системе, в не прикрытой «глушилкой» гиперпространства зоне, одновременно должны были появиться сразу два судна. Яхта под покровом маскировочного поля кристаллоидов сразу же уходила к Земле, а исследовательское судно, некоторое время поизображав «идиотов», ретировалась, как только возникала реальная угроза его безопасности. Но для осуществления этой части плана требовалось решить проблему одновременного выхода судов из прыжка и к тому же избежать разброса. Иными словами, нужно было добиться синхронности и компактности при появлении кораблей в реальном пространстве.

Сергей не стал сильно заморачиваться, а просто использовал подсмотренную у тех же кристаллоидов технологию синхронизации и объединения коконов метрики реального пространства. Правда, пришлось позаимствовать у них высокотехнологичное оборудование, попадание которого в руки старших рас было крайне нежелательным. Но выход нашёлся. Капитаном исследовательского судна был назначен один из Действующих, прикомандированных кристаллоидами в помощь Сергею. А он никогда не допустил бы утечки секретных технологий.

Свою лепту в подготовку яхты к экспедиции внёс и Аридар, поработав над её двигателями. Теперь они стали ещё мощнее и малозаметнее, а сигнатура следа изменилась настолько, что теперь невозможно было сопоставить её со следом, оставленным яхтой в системе «Сияния». Отныне можно было не опасаться того, что «старшие» смогут вычислить принадлежность «Крепости» баронству Мол и нанести ответный удар. К тому же сейчас, когда Талиа ждала ребёнка, Сергей не мог подвергать её опасности и поэтому поручил охрану баронессы сразу двоим Действующим. Зная о том, что ребёнок, которого она носит, потенциальный Повелевающий, они сделают всё возможное и даже невозможное для того, чтобы защитить её жизнь и здоровье.

Балка, в которой приземлилась «Крепость», пользовалась у дачников и местного населения дурной репутацией. Растения, произрастающие в ней, по большей части не приносили съедобных плодов. Ценность представляли разве что редкие кусты боярышника, но собиратели этих полезных лекарственных яблочек предпочитали обходить балку стороной. А виной тому были змеи, облюбовавшие её для своих нор и всегда готовые защищать собственные владения от непрошеных гостей. Лучшего места для стоянки яхты трудно было и представить: тихая, безлюдная местность, в которой не то что яхту, пару крейсеров можно было с лёгкостью спрятать, и долгое время никто бы на них не натолкнулся. Включённый же генератор пси-излучения, вызывающий у разумных чувство смутного беспокойства, а затем и животный страх, послужит дополнительной страховкой от постороннего любопытного взгляда. Ну а маскировочное поле яхты надёжно укроет от наблюдателей с орбиты.

Чтобы не привлекать к себе излишнего внимания во время предстоящих поездок по планете, Сергей и Марина заранее позаботились о своём гардеробе. После того как над этим вопросом поработала Марина, их одежда мало чем стала отличаться от местной, ну разве что немного отставала от последних веяний моды, но это ни в коей мере не могло броситься в глаза и вызвать подозрений. Зато встроенные в неё функции ещё долго не будут доступны местным жителям. Поскольку на дворе стояла ранняя осень и было ещё довольно жарко, Марина надела лёгкий цветастый сарафан, обулась в кроссовки и, перебросив через плечо изящную сумочку, вышла на внешнюю палубу яхты. Здесь, облокотившись на капот автомобиля, её уже поджидали Сергей и Крис. Облачённые в летние костюмы светлых тонов, они выглядели так, словно два офисных клерка собрались в деловую поездку. Сказав им об этом, Марина со смехом запрыгнула в салон минивэна. Когда Сергей занял место водителя, а Крис разместился на соседнем сиденье, Марина, счастливо улыбнувшись, воскликнула по-русски:

– Поехали! ― и после этого она вновь рассмеялась.

Флаер, переделанный под земной автомобиль, окутавшись маскировочным полем, взмыл над внешней палубой и полетел в сторону дачного посёлка. При его переоборудовании Сергей, воспользовавшись возможностями Аридара, извлёк из своей памяти всю информацию по минивэну «Фольксваген», в котором ему часто приходилось путешествовать во время работы главным массажистом легкоатлетической сборной. Поэтому внешний облик флаера был неотличим от оригинала, в мельчайших деталях повторяя эталонный образец, а вот в салоне Сергей не стал менять интерьер, ограничившись монтажом ложной приборной панели и имитацией рулевой колонки.

Для движения по земным дорогам бортовой искин был запрограммирован так, чтобы колёса подвергались минимальной нагрузке. Со стороны кажется, что машина плотно держит дорогу, а пассажиры в салоне не страдают от лишней тряски из-за неровностей дорожного полотна. Также пришлось поработать над экстренной остановкой и крутыми поворотами, ведь при движении в городе нельзя будет преодолеть препятствие, просто перелетев через него. Но все технические вопросы удалось легко решить благодаря обширной базе данных Аридара.

На подлёте к посёлку Сергей опустил «Фольксваген» на минимальную высоту над просёлочной дорогой и, поднимая за собой столб пыли, выехал на асфальтированный участок. За прошедшее после его исчезновения время в дачном посёлке почти ничего не изменилось. Проехав немного привычным маршрутом, Сергей остановил минивэн возле ворот своей дачи.

– В доме никого нет, ― опережая вопрос Сергея, сообщила Марина.

– Тогда схожу-ка я к соседу, побеседую, ― решил Сергей.

На лай собаки из дома вышел хозяин и, близоруко прищурившись, некоторое время недоумённо рассматривал гостя. Наконец его лицо озарила радость узнавания, и он воскликнул:

– Викторович, ты что ли? Ну ты и помолодел, словно лет десять сбросил. Еле узнал! Выходит, жив?

– Да, Степан Иванович, как видишь, жив и здоров. Так уж сложились обстоятельства, что пришлось уехать. Веришь, нет, не мог даже весточки прислать. Ну, об этом потом. Ты лучше скажи, что тут происходило после того, как я исчез?

– Да ничего особенного и не произошло. Приезжал следователь с участковым, расспрашивал о тебе. Потом приходил высокий такой мужчина, метра два ростом, интересовался, не появлялся ли ты. Попросил, если вдруг объявишься, ему позвонить, оставил визитку. Какой-то главный тренер.

– Это Гена Савченко, ― сразу узнал Сергей.

– Ну да, наверное, ― продолжил Степан Иванович. ― Из официальных лиц больше никто не появлялся. Сын твой, Артём, с супругой твоей организовали поиски, но так ничего и не нашли. Наталья Павловна после тех поисков на даче не появляется, а Артёмка заезжает иногда, порядок наводит. Да вот в прошлую субботу с друзьями приезжал. В саду ковырялись, а потом шашлыки жарили. Уехали в воскресенье, ближе к обеду.

– Хм. Всё-то ты подмечаешь, Степан Иванович, ― улыбнулся Сергей. ― Спасибо тебе!

– А что мы во дворе стоим! ― встрепенулся сосед. ― Пойдём в дом. Моей вишнёвой наливки попробуешь. В этом году получилась на загляденье!

– Спасибо, Иваныч, я бы с удовольствием, но, во-первых, за рулём, а во-вторых, меня люди ждут, ― поблагодарил Сергей и, попрощавшись, пошёл к машине.

Едва минивэн Сергея скрылся из вида, как Степан Иванович ощутил острое желание прилечь на диван и отдохнуть. Стоило ему принять горизонтальное положение, как сон тут же взял верх. Проснувшись, Степан Иванович начисто забыл о встрече с некогда пропавшим соседом.

Глава 30

Второй запланированной остановкой перед визитом в город был небольшой пригородный посёлок, в котором проживала бабушка Марины. Гости обнаружили её в летней кухне за приготовлением обеда. Внезапное появление на пороге единственной внучки, в возможность вновь увидеть которую старушка уже и не верила, едва не стало причиной сердечного приступа. Заметив её эмоциональное состояние, Крис выхватил автоматическую аптечку и поспешил приложить её к плечу ощутившей потемнение в глазах старушки. Тут же подключилась и сжимавшая бабушку в объятиях Марина, ментально подправив последствия только что испытанного эмоционального потрясения. Ну а дальше началась суета вокруг организации праздничного застолья, последовали бесконечные вопросы, ответить правдиво на которые было затруднительно. Впрочем, Марина, получившая богатый опыт во время работы личным советником Талии в министерстве иностранных дел баронства, сумела так построить разговор, что, не ответив толком ни на один бабушкин вопрос, узнала обо всех значимых событиях, произошедших со всей её роднёй. Наконец насытившись и вдоволь наговорившись, гости засобирались дальше продолжить свой путь, пообещав Валентине Ивановне вернуться завтра и на этот раз остаться на большее время. Марина дала обещание, что непременно свяжется с убитыми горем родителями, и, поставив бабушке несколько ментальных блоков, попрощалась с ней.

– В следующий визит надо будет поместить Валентину Ивановну в медкапсулу, ― предложил Сергей, выруливая на проезжую часть. ― Подправим ей здоровье и будем ещё долго наслаждаться её кулинарными шедеврами.

В салоне раздался одобрительный гул.

Сергей уже и подзабыл, каково это, передвигаться по городу в плотном автомобильном потоке в вечерний час пик. То ещё удовольствие. Но, как ни странно, даже это обстоятельство не смогло испортить прекрасное настроение, царившее в салоне «Фольксвагена». Марина, пользуясь невысокой скоростью движения, всё время озиралась по сторонам, выискивая произошедшие в городе перемены, и с радостью комментировала их. Сергей счастливо улыбался, а Крис транслировал ментальный образ благополучия.

Парковочное место возле подъезда, на котором Сергей раньше оставлял машину, естественно, было занято. Поэтому пришлось немного покружить по окрестности в поисках ниши для минивэна. Дверь подъезда была заперта, но звонить в домофон Сергей не стал. К чему эти заморочки, если достаточно ментального посыла простенького сигнала. Неспешный лифт поднялся на шестой этаж. Подойдя к двери своей квартиры, Сергей на секунду замялся, но, так и не решившись самостоятельно её открыть, нажал на звонок. За дверью послышался шорох, и, прогремев замками, она распахнулась. На пороге стоял незнакомый мужчина. Оглядев Сергея и затихших за его спиной Марину и Криса, он поинтересовался:

– Что вам угодно?

Немного опешив от неожиданности, Сергей задал встречный вопрос:

– Ээ… А где Лена?

– Елена Михайловна дома, ― ответил мужик. ― А вы, простите, кто?

Возникшую неловкость поспешила исправить Марина, проговорив:

– Может, вы всё же впустите в квартиру её бывшего, но всё же законного супруга, а потом будете задавать свои нелепые вопросы?

– Бывшего супруга?! ― со смесью страха и недоверия переспросил мужик, но тем не менее отошёл в сторону, пропуская визитёров.

Услышав голоса, в прихожей появилась Елена Михайловна и, громко вскрикнув, узнавая мужа, застыла с катящимися по щекам слезами.

– Ну, здравствуй, Лена! ― поздоровался Сергей. ― Прости, что исчез так надолго. Но поверь, там, где я находился, не было возможности связаться с вами.

– Живой, ― прошептала Елена Михайловна и повисла на шее у Сергея, сглатывая подступивший к горлу комок.

Простояв так какое-то время, осознавая случившееся, теперь уже бывшие супруги прошли в гостиную, чтобы обсудить сложившееся положение и свою дальнейшую жизнь.

Разговор получился тяжёлым. Присев на диван рядом с Сергеем и обхватив его руку, словно опасаясь, что он вновь исчезнет, Елена Михайловна стала рассказывать о первом времени после его пропажи. Об организованных совместно с сыном и зятем поисках, об истлевающей с каждым днём надежде, об отчаянии и полном опустошении от безвестности. Первый год был прожит, как во сне, и лишь благодаря поддержке детей Елена Михайловна смогла найти в себе силы продолжать жить прежней жизнью и не опустить рук. Когда же прошло два с половиной года и боль притупилась, Елена Михайловна встретила Павла Андреевича, недавно похоронившего жену. Утрата близких людей сблизила их. Завязавшееся знакомство постепенно переросло во взаимную симпатию, а когда вышли все сроки и Сергея официально признали умершим, они решили съехаться. После этих слов Елена Михайловна вновь расплакалась и спросила:

– Простишь ли ты меня?

– Это мне надо просить прощения, ― вздохнув, проговорил Сергей. ― Это я исчез на три с лишним года и заставил вас с детьми пережить боль потери. Не вини себя ни в чём, ты поступила правильно, решив вновь обустраивать свою личную жизнь. Мне будет трудно рассказать и объяснить всё, что со мной произошло после инцидента по дороге на дачу, да и в этом сейчас нет необходимости. Скажу лишь, что нас с Мариной похитила, чтобы использовать в своих целях, одна весьма неординарная личность. Ему удалось вывезти нас в свою страну и заставить работать на себя. Пожалуйста, не делай такие глаза. Нет, это было не рабство. Мы честно служили ему, и он щедро с нами расплатился, так что я не в претензии. Единственное, что меня тяготило, это невозможность связаться с вами. Все эти годы мы не могли найти безопасного способа вернуться домой, и вот совсем недавно благодаря помощи Криса и его народа нам удалось преодолеть пограничный контроль, и вот мы здесь. К сожалению, большего сказать пока не могу. Но с моей стороны будет неправильно не признаться тебе. Я тоже далеко не святой. Так получилось, что в той стране я так же как и ты встретил женщину, ставшую мне близким человеком.

– Не надо, не продолжай! ― вспыхнув, перебила Сергея Елена Михайловна и на некоторое время замолчала.

– Странно, ― вновь заговорила она уже спокойным голосом. ― Я хотела возмутиться, решив, что ты ушёл к другой, инсценировав своё исчезновение, а теперь, поиздержавшись, вернулся, чтобы поделить наше имущество. Но вдруг поняла, что ты говоришь правду, пусть и неполную, но правду. Я вдруг ясно увидела какие-то странные образы, в которых ты был главным действующим лицом, и, судя по увиденному, никакого имущества тебе не нужно.

– Твоих рук дело? ― повернувшись к Марине, спросил Сергей.

– Извини, не удержалась, ― призналась Марина. ― Просто Елена Михайловна испытывала столь сильное негодование…

– Ладно, так даже лучше. Не нужно пускаться в долгие объяснения, ― заключил Сергей.

– Позвольте, что тут, собственно, происходит? ― встрял в разговор до того молчавший Павел Андреевич.

– А ничего не происходит, ― вставая с кресла, проговорила Марина. ― Павел Андреевич, у вас на кухне, случайно, нет хорошего зернового кофе?

– Есть, ― смешавшись, ответил он. ― Только вчера купил пачку «Арабики». В нашем супермаркете была скидка.

– Вот и отлично! Пойдёмте на кухню и сварим для всех по чашечке, ― предложила Марина. ― Я с вами поделюсь одним очень интересным рецептом. Ну что же вы стоите? Показывайте дорогу.

Вслед за Павлом Андреевичем из гостиной вышел и Крис, оставив бывших супругов наедине.

Глава 31

Обратный путь до дачного посёлка из-за позднего времени показался намного короче. Хмуро промолчавший всю дорогу Сергей оживился только тогда, когда флаер, управляемый Крисом, взмыл в воздух. А оказавшись на внешней палубе яхты, он и вовсе приободрился. Пора было приступать к осуществлению второго этапа задуманного плана, а душевные терзания лучше отложить на потом.

После появления «Крепости» в Солнечной системе служба безопасности флота межрасовых сил могла заподозрить неладное и усилить розыскные действия. Работать же «внаглую», когда тебя разыскивает чуть ли не весь флот, базирующийся в системе, по меньшей мере недальновидно. Поэтому решено было выждать не менее двенадцати стандартных часов, чтобы страсти, которые, возможно, разыгрались, поулеглись.

В скором времени «Крепость» покинула облюбованную балку, чтобы практически мгновенно появиться в окрестностях Оберона, одного из спутников Урана. Здесь, на периферии системы, располагался нужный объект. При просмотре извлечённой из памяти Дима информации Сергей обратил внимание на координаты ангара с законсервированной техникой. Примерно полгода назад один из дежурных боевых глайдеров потерпел крушение. Специалисты-техники посчитали его восстановление нерентабельным и дали разрешение на расконсервацию нового. Дежурившему в тот день Диму поручили передачу пилотам нового глайдера, предоставив доступ к списку хранившейся техники и к кодам системы безопасности ангара.

Используя ещё действующие коды, Сергей, как правомочный контролёр, посадил яхту напротив центральных ворот ангара. Послав искину хранилища копию идентификационного отклика нейросети Дима, Сергей без проблем прошёл сквозь разошедшиеся створки шифрпоста. Чтобы открыть ворота ангара, требовалось вставить в слот считывателя шифр-карту, но таковой у Сергея не было. Вместо шифр-карты он приложил к считывателю жезл Арисара. Через пару мгновений главные ворота пришли в движение, предоставляя доступ к законсервированной технике.

Загнав яхту внутрь хранилища, Сергей и Крис стали выгружать из неё комплект оборудования разработанной кристаллоидами системы маскировки, а Марина, пролевитировав к нужному сектору, отыскала и активировала комплекс ремонтных дроидов. С ними работа пойдёт быстрее. Согласно плану на позаимствованном в ангаре глайдере следовало установить привезённое с собой оборудование, что резко повышало шансы на успех миссии, а в случае провала появлялась фора при эвакуации. Монтажные работы удалось завершить в рекордно быстрый срок, всего-то за два с четвертью стандартных часа. Облачившись в скафы, неотличимые от обмундирования, принятого в местном флоте, друзья погрузились в глайдер и отправились к центральной базе СБ-системы.

Отключив маскировку у входа в атмосферу Марса, глайдер, посылая опознавательный код «на борту ВИП-персона», по наиболее оптимальной траектории подлетел к комплексу зданий центральной базы и приземлился на стоянке, около технического корпуса. Вышедшая встречать гостей охрана увидела появившегося из глайдера птори в сопровождении двух старших офицеров флота. Вяло махнув им рукой, словно делая одолжение, старший проследовал в корпус, даже на мгновение не задержавшись у сканера нейросетей. Немногочисленные разумные, встречавшиеся в коридорах здания, завидев столь представительную делегацию, предпочитали отойти в сторону и вытянуться по стойке «смирно».

Так, никем не остановленные, они добрались до кабинета главного инженера базы. Принявший облик птори Крис так искусно изображал старшего, что вышедший им навстречу хозяин кабинета ни на секунду не усомнился в расовой принадлежности последнего. Тем более что птори, по своему обыкновению, обратился к нему посредством мыслесвязи. Крис заявил, что прибыл с инспекторской проверкой, и требовал предоставить ему допуск во все технологические помещения. Якобы выявлены сбои при передаче информационных потоков в лунный научный центр старших. Как и всякий разумный, занимающий высокую должность и мечтающий о большем, главный инженер базы так боялся испортить свой послужной список взысканием, что поспешил выполнить все требования птори, даже не поинтересовавшись его статусом. Без малого три стандартных часа возглавляемая Крисом делегация инспектировала серверные, проверяла программное обеспечение искинов и попутно подсаживала в них наносимбионтов Аридара.

Когда всё оборудование базы полностью оказалось под контролем Сергея, Старший вдруг объявил, что нашёл причину сбоев и успешно её устранил. На просьбу главного инженера поделиться причиной неполадок птори отправил ему на нейросеть столь зубодробительный отчёт, что расшифровать его смог бы разве что разумный, изучивший базу программирования пятого уровня, да и то навряд ли отыскал бы в нём подвох. Далее старший объявил инженеру, что своевременное устранение проблемы предотвратило более масштабный сбой, который привёл бы к временной потере контроля над вверенной им системой, и, развернувшись, направился к выходу.

Один из офицеров свиты последовал за ним, а миловидная женщина, подойдя вплотную к главному инженеру, тоном, от которого по спине побежали мурашки, прошептала:

– На этот раз для тебя всё закончилось хорошо, но если ты ещё раз где-то накосячишь, лишишься не только должности…

В глазах инженера внезапно потемнело, и он, прижавшись спиной к стеновой панели, стал отчаянно хватать ртом воздух. Когда сознание прояснилось, глайдер со старшим уже покидали атмосферу Марса, а главный инженер понял, что никогда и никому не расскажет о пережитой сегодня инспекции.

Вновь вернувшись на Оберон, Сергей и Марина покинули глайдер. Крис вызвался перегнать его на Землю, чтобы иметь под рукой дополнительный внутрисистемный транспорт. Теперь, когда система мониторинга Земли и окружающего космического пространства была полностью под контролем Сергея, стало возможным перемещение без экстраординарных мер безопасности. Аридар блокировал любую информацию о Сергее и его друзьях, а также контролировал все перемещения потенциально враждебного транспорта. Выгнав яхту из ангара, Сергей направил её вслед улетевшему Крису, чтобы снова приземлиться в балке и ещё битый час поджидать кристаллоида. Когда все члены экспедиции воссоединились на борту «Крепости», Сергей ощутил, как окончательно спало напряжение, огромным грузом висевшее на плечах в течение последних суток. А на предложение Марины отметить удачное завершение самой опасной части экспедиции в каком-нибудь уютном ресторанчике города дал согласие.

– А почему города? Теперь мы можем себе позволить посетить любой ресторан планеты без особого риска, ― констатировал он. ― Правда, об осторожности всё равно не стоит забывать. Как говорят в народе: «Бережёного бог бережёт!»

Глава 32

Чтобы восстановить силы, потраченные за минувшие сутки, Сергей предложил оставшееся до рассвета время провести в медкапсулах. Утром Марина должна была отправиться в небольшой городок за Уралом, чтобы встретиться с родителями. В качестве пилота глайдера и для моральной поддержки во время предстоящего нелёгкого объяснения с ними Сергей посоветовал взять Криса. Его полное эмоциональное спокойствие и способность к ментальному взаимодействию с Мариной смогут уберечь её от возможных импульсивных действий. Во всяком случае, Сергей очень на это надеялся. Первоначальный порыв лететь с ней самому он, поразмыслив, отверг. Будет трудно объяснить отцу Марины присутствие в её обществе мужчины в летах. То ли дело Крис с его голливудской внешностью. С таким можно и исчезнуть, позабыв обо всём на свете. К тому же наступало утро субботы, и Сергей решил воспользоваться возможностью и встретиться с сыном.

Солнце поднялось уже довольно высоко, когда Марина и Крис отправились в путь, а Сергей, сев в «Фольксваген», направил флаер в сторону южной столицы.

На звонок в дверь долго никто не реагировал. Сергей даже подумал, что Артём не ночевал дома, но Аридар заверил его, что в квартире отмечается тепловая сигнатура человека. Тогда Сергей вновь надавил на кнопку звонка, пока силуэт на транслируемой Аридаром картинке в инфракрасном диапазоне не переместился в вертикальное положение.

– Кто там? ― послышался голос Артёма из-за двери.

– Это я, Артёмка, твой отец. Прости, что так рано, просто боялся не застать тебя дома!

Дверь распахнулась. Сделав шаг в дверной проём, Сергей оказался в крепких объятиях сына.

– Прости, сейчас умоюсь, и поговорим, ― заверил Артём, пропуская Сергея в квартиру. ― Проходи, располагайся!

Из ванной комнаты послышались шум воды и фырканье, а Сергей прошёл на кухню, чтобы поставить чайник на плиту.

– Мама вчера позвонила и сказала, что ты объявился, ― сообщил Артём, появившись на кухне. ― Правда, всё это было сказано каким-то грустным голосом. Я хотел приехать, но она сказала, что не надо, что ты уже ушёл и сам приедешь ко мне. Я, правда, не ожидал, что ты появишься так рано. Засиделся вчера за компом. Ну, а как ты? Где был всё это время? Мама толком ничего объяснить не смогла. Сказала только, что где-то за границей, что ты теперь очень богат и она не против нашего с тобой общения. Кстати, выглядишь, действительно, очень хорошо.

– Спасибо, но в этом моей заслуги мало. Всё это результат технологий, недоступных на Земле.

– Не понял, что ты сейчас сказал? ― удивившись, переспросил Артём.

– В отличие от мамы, тебе я расскажу всю правду. Присядь, пожалуйста, это может немного шокировать.

Заинтригованный Артём присел на табурет, а Сергей, используя левитацию, заставил чайничек для заварки высыпать своё содержимое в помойное ведро, ополоснуться под струёй воды, появившейся из крана, и, подлетев, опуститься в подставленную ладонь.

– Ничего себе! ― восхитился Артём. ― Оказывается, ты стал ещё и иллюзионистом.

– Это не иллюзия. Я научился управлять потоками энергий, но об этом позже. Давай ты позавтракаешь, а я буду пить чай и рассказывать. Идёт?

Артём кивнул в знак согласия.

Сергей стал рассказывать о своём похищении, о Варнене и Марине. О том, как удалось заключить сделку с рептилоидом, о своих ощущениях после установки нейросети и первого опыта работы с ней. Артём уже давно поел и с интересом слушал отца, а Сергей всё продолжал свой рассказ, описывая жизнь столичной планеты рептилоидов. Когда речь зашла о жезле Арисара, он извлёк его из потайного кармана и передал Артёму со словами: «Ты не будешь против, если он возьмёт у тебя капельку крови?» Пожав плечами, сын согласился. А через несколько мгновений счастливый Сергей сообщил ему, что он парапсион, как и отец, и тоже способен в будущем стать Повелевающим Энергией.

Артём спросил: «Это звание или должность?» Сергей улыбнулся.

– Я, возможно, немного тороплюсь, и от этого рассказ становится слегка сумбурным. Извини. Просто так хочется поделиться с тобою всем, что мне довелось пережить! Слушай, а давай я покажу тебе кое-какие видеофайлы из моей жизни? Пойдём.

Войдя в комнату и оглядевшись, Сергей спросил:

– Ты так и не купил себе телевизор?

– А зачем он мне? Ничего интересного наше телевидение не показывает. Сплошные женские сериалы да вечно «кричащие» политические ток-шоу, скукота, ― махнул рукой Артём. ― Всё, что мне интересно, можно найти в интернете, а для этого у меня есть ноутбук.

– Хорошо, сгодится и ноутбук, ― согласился Сергей.

Подняв его крышку, он активировал рабочий стол.

– Запустил без пароля! ― уже не удивляясь, восхитился Артём.

На экране, сменяя друг друга, замелькали хранившиеся в памяти установленной Сергею нейросети файлы, некогда записанные под протокол. В основном это были переговоры при заключении сделок, но зато они давали возможность во всех деталях рассмотреть отличительные черты расы собеседника, его одежды, интерьера помещения или окружающей местности. Затем Сергей показал файлы, записанные во время совместных с Мариной тренировок по отработке различных псионических приёмов, а когда появились кадры тренировочных полётов на космической технике, Артём сказал, что тоже не отказался бы полетать на чём-то подобном.

– Что ж, это можно устроить. Правда, пока в симуляторе или в качестве пассажира, ― предложил Сергей. ― Прости, но без соответствующей нейросети и изученных баз знаний техника просто откажет тебе в допуске. Если ты не против, я хочу пригласить тебя на свою яхту.

– У тебя есть яхта? ― переспросил Артём.

– Имеется. Я назвал её «Крепость». Отличная скоростная космическая яхта пятого поколения. Да что её описывать, сам увидишь. Слушай, а на вечер у тебя, случайно, нет никаких грандиозных планов?

– Вроде нет. Ничего такого не планировал.

– Сегодня вечером мы с командой собирались посидеть в каком-нибудь хорошем ресторане. Я буду очень рад, если ты присоединишься к нам. Заодно и познакомишься с моими друзьями, ― предложил Сергей.

– Хорошо.

– Ну, тогда собирайся. Яхта стоит недалеко от нашей дачи.

По пути за город Сергей продолжил свой рассказ, немного поволновавшись, когда речь зашла о Талии. Но на его удивление Артём спокойно воспринял информацию о новой супруге отца, заметив лишь, что мама тоже не одинока, и что это их личное дело.

– Главное, ты жив и не бросал нас, а исчез не по своей воле. Да и мы с Настей уже не малые дети и не нуждаемся в родительском присмотре. К тому же Настя скоро сама станет мамой. Недавно звонила и поведала мне об этой страшной тайне. Так что ты не парься, мы вас не осуждаем, ― заверил Артём.

– Спасибо! И за информацию о сестре тоже. Завтра непременно слетаю к ним на побережье. Если хочешь, можешь присоединиться.

– Шутишь, конечно хочу! Заодно и на пляж схожу. Море сейчас тёплое, а народу мало ― красота! ― мечтательно произнёс Артём.

– А сам-то как, жениться не собираешься?

Артём погрустнел:

– И ты туда же! Мама уже всю плешь проела: «Женись, женись!» Как только соберусь, сразу вам об этом скажу. А пока не надо меня дёргать!

– И не собирался, ― заверил Сергей. ― Просто я некоторое время как бы отсутствовал.

– Извини, наболело, ― остыл Артём.

В следующее мгновение «Фольксваген» поднялся в воздух, а не ожидавший подобного Артём разразился возгласами восторга.

Глава 33

Аридар сообщил о приближении глайдера, когда Солнце уже наполовину скрылось за горизонтом. Пунктуальность, с которой Марина возвращалась из поездки домой, наводила на мысль о том, что без воздействия со стороны Криса здесь не обошлось. Но когда из глайдера, помимо Криса и Марины, вышло ещё два человека, Сергей понял причину такой пунктуальности. Марина попросту привезла родителей с собой.

Завидев немой вопрос, застывший на лице Сергея, Марина, наигранно заламывая руки, затараторила:

– Прости, прости, прости! Ну не смогла я иначе!

А приблизившись, зашептала на ухо:

– На отца мои ментальные способности не действуют. Боюсь, он такой же, как и ты. Кроме того, он категорически отказался отпускать меня так скоро. Пришлось взять его с собой. А мама… Ну не оставлять же её одну!

– Вот что с тобою делать? ― задал риторический вопрос Сергей.

– Ой, а это кто?! ― воскликнула Марина, заметив появившегося на внешней палубе яхты Артёма.

– Познакомьтесь, это мой сын, Артём! ― представил Сергей.

– Ух ты! А я его тоже «не вижу». Ну надо же, недавно только ты один был такой, а теперь вас трое. Получается, Земля действительно уникальная планета!

На эти слова Сергей лишь развёл руками. Поздоровавшись с Виктором Николаевичем и Алёной Андреевной, он поинтересовался у Марины её дальнейшими планами.

Ответила Марина почему-то на всеобщем языке:

– Планы не изменились. Мы ведь договаривались отметить удачное завершение второго этапа в ресторане, вот и пойдём в ресторан. Ты вроде планировал найти на Земле нескольких парапсионов? Одного из них я тебе привезла, вот и познакомитесь с ним поближе во время ужина. А о сохранении секретности не переживай, он уже два месяца как в отставке, да и не станет отец сообщать спецслужбам о своей дочери, получившей доступ к инопланетным технологиям.

– Ого! Слова не девочки, а стратега-аналитика, ― улыбнулся Сергей. ― Покажи родителям яхту, а минут через десять подходите к флаеру.

«Фольксваген» уже подъезжал к черте города, когда Сергей поинтересовался:

– А в какое, собственно, заведение мы едем?

В ответ раздался дружный смех. Марина предложила музыкальное кафе, ставшее популярным более трёх лет назад среди молодёжи, но Артём заверил, что в субботний вечер в нём, скорее всего, будет выступать какая-нибудь группа, а все столики уже давно заказаны.

– Ну тогда я выберу сам, ― заявил Сергей, направляя минивэн в сторону центра города.

Выбранный ресторан располагался на пешеходной улице. Поэтому флаер пришлось оставить на парковке, в двух кварталах. Интерьер заведения за прошедшие годы почти не изменился. Да и зачем что-то менять во вполне успешном предприятии. Даже метрдотель был тем же, что и при последнем посещении Сергеем этого ресторана. Выбрав столик на одинаковом расстоянии и от витражного панорамного окна, и от сцены, на которой низким контральто пела молодая девушка, Сергей попросил меню и винную карту. Вскоре заказ был сделан, и в ожидании его приготовления за столом завязалась беседа. Виктор Николаевич признался, что сперва не поверил рассказу дочери, но продемонстрированные ею невероятные вещи развеяли все сомнения.

– Марина рассказывала, что только благодаря вам, Сергей Викторович, ей удалось не превратиться в раба и даже занять довольно высокопоставленное место в том обществе, в котором вы оказались. Что вы назвали её своей дочерью и постоянно заботились о ней. Хочу от всей души поблагодарить вас за это! ― после этих слов Виктор Николаевич поднялся из-за стола и протянул руку для крепкого мужского рукопожатия.

– Думаю, на моём месте поступить иначе было нельзя, ― проговорил в ответ Сергей. ― Я слышал, что вы уже в отставке. Чем планируете заниматься дальше?

– Пока ещё не определился. Сейчас в приоритете жилищный вопрос. Необходимо сдать служебную квартиру в военном городке и приобрести что-то в любом регионе России. Мне бы хотелось поселиться в Подмосковье, а Алёна хочет куда-нибудь на юг, поближе к маме и теплу. К тому же теперь, когда Марина с нами, нужно учитывать и её пожелания, ― Виктор Николаевич приобнял и нежно поцеловал Марину.

– Как ты думаешь, Марина, ― обратился к ней Сергей. ― Родители не будут против, если ты поможешь им приобрести сразу обе квартиры?

Виктор Николаевич непонимающе посмотрел на Сергея.

– Просто Марина стала довольно известной певицей во множестве миров и может позволить себе купить не то что пару квартир, пару небольших земных государств. Она вам разве об этом не рассказывала? Наверное, поскромничала, ― улыбнулся Сергей.

– Она говорила, что в последнее время немного поёт на сцене, но что добилась такого успеха ― нет, ― призналась Алёна Андреевна, посмотрев на Марину со смесью любви и гордости.

– Марина, а можно будет тебя попросить спеть что-нибудь для нас? ― спросил до того не принимавший участия в разговоре Артём.

– Ну разве что попозже, ― легко согласилась она.

– Раз приоритетный вопрос, можно сказать, решён, я бы хотел сделать вам предложение о сотрудничестве, ― вернул разговор в нужное русло Сергей. ― И тебе, Артём, тоже! Как вы смотрите на то, чтобы ненадолго покинуть Землю, пройти процедуры медицинского оздоровления, биотехнологического апгрейда и необходимого обучения? В дальнейшем я предоставлю вам выбор. Вы сможете остаться и сотрудничать со мной в мирах изведанного космоса или вернуться на Землю и стать «наблюдателем» за всем происходящим в Солнечной системе. С ответом не торопитесь, обдумайте.

Вокруг столика засуетились официанты. По бокалам разлили шампанское, и Сергей предложил Марине произнести первый тост. Естественная скованность, неизбежно возникающая при общении с незнакомыми людьми, растворилась без следа, и вечер окончательно приобрёл задушевность, свойственную дружеским посиделкам. Виктор Николаевич оказался отличным и весьма эрудированным собеседником. Рассказывая о произошедших в последние годы событиях как в России, так и в мире, он ухитрялся не только передать суть случившегося, но и описать все возможные последствия, высказать своё мнение и видение решений той или иной проблемы. Постепенно общие темы разговора стали разбавляться коротким общением друг с другом. Если Сергей так и продолжал диалог со ставшим уже Витей Виктором Николаевичем, то Алёна Андреевна неожиданно нашла общие темы для разговора с Крисом, а Артём и вовсе придвинул стул поближе к Марине и, демонстрируя ей что-то на своём мобильном телефоне, рассказывал нечто весёлое.

Вечер уже подходил к концу, когда Марина решила исполнить для собравшихся за столом пару песен. Тем более что певица, певшая на сцене, ушла на очередной перерыв.

Поднявшись на сцену, Марина взяла микрофон и, не говоря ни слова, посмотрела на собравшихся вслед за солисткой музыкантов. Те, переглянувшись между собой, кивнули и, вновь заняв свои места, заиграли. После первых же аккордов в зале наступила тишина. Марина запела известную песню Ирины Аллегровой «Странник», и все посетители ресторана ощутили морозное дыхание зимы, увидели картину снежной вьюги вокруг одиноко стоящего дома, силуэт человека, путешествующего меж звёзд, картины урбанистических пейзажей с невероятными зданиями и не менее невероятными жителями, а чувство надежды на возвращение к одинокому дому и долгожданную встречу не покидало слушателей до конца песни.

Не давая слушателям отойти после первой песни, музыканты заиграли вторую. На этот раз зазвучал блюз, а Марина, прибавив в голос хрипотцы, запела Cry Baby Дженис Джоплин. Крик души одинокого сердца, переплетение беззаветной любви и готовности к всепрощению заставили публику ресторана искренне сопереживать героине песни. На глазах некоторых посетительниц даже заблестели слезинки, а когда прозвучали последние аккорды, в зале раздались аплодисменты.

Марина, поклонившись, стала спускаться со сцены. В этот момент из-за столика, расположенного поблизости, поднялся молодой человек и стал предлагать Марине присоединиться к их шумной компании. Ответив отказом, она попыталась пройти дальше, но парень преградил ей путь. Марина ещё раз доброжелательно попросила его освободить проход. Однако парень даже не подумал уступать, а, наоборот, попытался схватить её за руку, заявив, что девушки от него так просто не уходят. Возгласы поддержки и смех раздались со стороны его дружков.

– Что ж, ты сам это выпросил, ― произнесла Марина, вырывая руку.

Парень согнулся пополам, словно получил сокрушительный удар под дых, и свалился к её ногам. Девушка равнодушно перешагнула через него и последовала к своему столику. Марина уже заняла своё место, когда сотрапезники нахального молодого человека поняли, что произошло, и кинулись оказывать помощь своему поверженному другу, а один из них направился к столику Сергея.

– Вы кто такие? ― с нотками злости в голосе поинтересовался подошедший. ― Знаете, кому она нанесла оскорбление?

– Какому-то молодому сопляку, позабывшему о правилах приличия, ― спокойно ответил Сергей, придерживая левой рукой готового сорваться с места Виктора Николаевича.

– Ну, пеняйте на себя! ― с угрозой в голосе предупредил визитёр и удалился к своему столику.

– По-моему, твоё выступление понравилось всем, даже потерявшим границы от собственной значимости молодым людям, ― обратился к Марине Сергей. ― Спасибо за столь проникновенное исполнение и за выбор песен.

– Я так понимаю, на выходе из ресторана нас будут ждать неприятности, ― заключил Артём.

– Да, Мариночка, может, не стоило так сурово обходиться с этим молодым человеком? ― заволновалась Алёна Андреевна.

– Это мы ещё посмотрим, у кого будут неприятности! ― воинственно заявил Виктор Николаевич.

– Да что вы все так всполошились, ― заулыбалась Марина. ― Не будет никаких неприятностей. Сейчас эти ребята расплатятся и дружно разъедутся по домам, благополучно забыв об инциденте. Правда, Крис?

Кристаллоид изобразил улыбку и согласно кивнул головой.

– Делов-то! ― счастливо засмеялась Марина. ― Как же я вас всех люблю!

Эпилог

Все последующие дни экспедиции на Землю были насыщены событиями. Подыскав в России ещё двоих парапсионов, Сергей отправился в Африку, затем в Азию и обе Америки, а на Австралию и Океанию даже пришлось выделить дополнительный день. Наконец было найдено по два одарённых представителя коренного населения от каждого региона Земли. Все одарённые обладали теми чертами характера, которыми должны быть наделены ответственные за свою расу и свой народ Повелевающие Энергией. На этом третий этап экспедиции можно было считать оконченным. Настало время перехода к четвёртому, завершающему этапу. Предстояло незаметно покинуть территорию Солнечной системы и подготовить всё необходимое для последующих, тайных посещений.

«Крепость», а чуть позже и глайдер снова приземлились на Обероне. Через полтора стандартных часа в точном соответствии с обновлённым графиком поставок оборудования в Солнечной системе появился грузовой корабль. Успешно пройдя идентификацию, он направился к спутнику Урана. Команда грузовика провела погрузочно-разгрузочные работы и, не задерживаясь ни на минуту, покинула пределы закрытой системы. А датчики мониторинга космического пространства так и не зафиксировали факта одновременного входа в гиперпространство сразу двух сигнатур.

После возвращения в баронство Мол Сергей с головой погрузился в работу. Всем вновь прибывшим землянам необходимо было установить нейросети, предоставить для обучения базы знаний, а пока шло само обучение, подобрать место для инициации и наработки пси-навыков, недоступное для вездесущих шпионов старших рас. В родной реальности подобное место можно было отыскать разве что глубоко во фронтире, да и то риск быть замеченными оставался велик. Тогда Сергей вспомнил о добытом Мариной по его просьбе артефакте из коллекции Варнена. Немного потрудившись над ним, подключив к работе помимо Аридара ещё и Криса, Сергей смог воспроизвести работоспособный консерватор частиц метрик различных пространственных реальностей. Установив его на «Забияку», он вывел крейсер в гиперпространство, на встречу с кораблём кристаллоидов. Вновь оказавшись в атриуме, Сергей попросил Созерцателей о помощи в поиске подходящего мира. Кристаллоиды охотно поделились данными о схожей с родной, но слабо заселённой разумной жизнью реальности.

Следующий месяц ушёл на постройку и оборудование базы на одной из кислородных планет. Во время этих работ наибольшую трудность составляла проблема сохранения абсолютной секретности, так как всё большее число разумных было вовлечено в совместную с землянами деятельность. Сергей смог вздохнуть спокойно только тогда, когда все вновь прибывшие стали обживать тренировочную базу. Старшие проморгали у себя под носом начало возрождения Синклита Повелевающих. Ядро нового центра силы уже было сформировано и стало недосягаемым для деструктивных действий. Изведанный космос родной реальности ожидали грандиозные метаморфозы.

Июль 2019 года.


Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Глава 16
  • Глава 17
  • Глава 18
  • Глава 19
  • Глава 20
  • Глава 21
  • Глава 22
  • Глава 23
  • Глава 24
  • Глава 25
  • Глава 26
  • Глава 27
  • Глава 28
  • Глава 29
  • Глава 30
  • Глава 31
  • Глава 32
  • Глава 33
  • Эпилог