КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 411744 томов
Объем библиотеки - 549 Гб.
Всего авторов - 150500
Пользователей - 93857

Последние комментарии

Впечатления

Serg55 про Стрельников: Миры под форштевнем. Операция "Цунами" (Альтернативная история)

довольно интересная книга. при чтении создается впечатление, что это продолжение или часть многокнижной эпопеи ...

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Stribog73 про Карпов: Сдвинутые берега (Советская классическая проза)

Замечательная повесть!

Рейтинг: +3 ( 5 за, 2 против).
ZYRA про фон Джанго: Эпоха перемен (Альтернативная история)

Не понравилось. ГГ сверх умен, сверх изобретателен и сверх ублюдочен. Книга написана "афтором" на каком-то "падоночьем языге" с примесью блатной фени. Если автор ассоциирует себя с ГГ, то становиться понятной его попытка набрать в рот ложку дерьма и плюнуть в сторону Украины. Оказывается, во время его службы в СА, у него "замком" украинец был, со всеми вытекающими. Ну что поделать, если в силу своей тупости "замком" стал не автор. В общем, дочитать сие творение, я не смог. Дальше середины опуса, воспалённый самолюбованием мозг или тот клочок ваты, что его заменяет у автора, воспалился и пошла откровенная муть, стойко ассоциирующаяся с кошачьим дерьмом.

Рейтинг: +2 ( 4 за, 2 против).
SanekWM про Тумановский: Штык (Боевая фантастика)

Буду читать

Рейтинг: 0 ( 2 за, 2 против).
SanekWM про Тумановский: Связанные зоной (Киберпанк)

Буду читать

Рейтинг: 0 ( 2 за, 2 против).
PhilippS про Орлов: Рокировка (Альтернативная история)

Башенка, промежуточный патрон..Дальше ГГ замутил, куда там фройлян Штирлиц. Заблудился.

Рейтинг: 0 ( 1 за, 1 против).
DXBCKT про Гумилёв: От Руси к России. Очерки этнической истории (История)

Самое забавное — что изначально я даже и не планировал читать эту книгу. Собственно я купил ее в подарок и за то время пока она у меня «валялась» (в ожидании ДР), я от нечего делать (устав от очередной постапокалиптической СИ) взял ее в руки и... к своему удивлению прочитал половину (всю я ее просто не смог прочитать, т.к ее «все-таки» пришлось дарить)).

Что меня собственно удивило в этой книге — так это, то что она «масимально вычищена» от «всякой зауми», после которой обычно хочется дико зевать (как правило уже на второй странице). Здесь же похоже что «изначальный текст» был несколько изменен (в части современного изложения), да и причем так что написанное действительно вызывает интерес повествованием «некой СИ», в которой «эпоха минувшего» раскрывается своей хронологией в которой уже забытые (со времен школьной скамьи) имена — оживают в несколько ином (чем ранее) свете...

Читая эту книгу я конечно (порой) путался во всех этих «Изяславах, Всеславах, Святославах и тп». Разобрать что из них (кому) был должен иногда сразу и не понять, но все же эти имена здесь «на порядок живей» (по сравнению со школьным учебником истории). В общем... если соответственно настроиться — книга читается как очередная фентезийная)) «Хроника земель...» (или игра типа «стратегия»), в которой появляются и исчезают народы, этносы и государства...

Читая это я (случайно) вспомнил отрывок из СИ Н.Грошева «Велес» (том «Эволюция Хакайна»), в котором как раз и говорилось о подобных вещах: «...Время шло. Лом с Семёном обрастали жирком, становились румянее и всё чаще улыбались. Как-то Лом прошёлся по неиспользуемым комнатам и где-то там откопал книгу «История Древнего Мира». Оба взялись читать и регулярно спорили по поводу содержимого. В какой-то момент, Лом пытался доказать Семёну, что Вергеторикс «капитальный лох был и чудила», тогда как какой-то итальянский хмырь с именем Юлик и погонялой Август «реальный пацан». Семён не соглашался и спор у них вышел даже любопытный. В другое время, Оля с удовольствием приняла бы участие в разговоре об этих двух, толи сталкерах, толи бандитах из старой команды Велеса. Но сейчас её занимали совсем другие мысли, в них не было места, абстрактным предметам бытия».

В общем — как-то так) Но а если серьезно — то автор вполне убедительно дал понять, что все наше «сегодняшнее спокойствие плоского мира покоящегося на китах», со стороны (из будущего) может показаться пятимянутным перерывом между главами в которых совершенно изменится «политический, экономический и прочие расклады этого мира и знакомые нам ландшафты народов и государств»...

Рейтинг: -1 ( 2 за, 3 против).

Мстители. Война Бесконечности. История Камней. Последствия (fb2)

- Мстители. Война Бесконечности. История Камней. Последствия (пер. Анастасия Горбатова) (а.с. Мстители (mарвел)) (и.с. Вселенная mарвел) 860 Кб, 123с. (скачать fb2) - Брэндон Снайдер

Настройки текста:



Литературно-художественное издание

Brandon Snider


Avengers: Infinity War

The Cosmic Quest

Volume 2: The Aftermath



Брэндон Снайдер


Мстители: Война Бесконечности

История Камней

Последствия


Перевод с английского А. Горбатовой

Снайдер, Брэндон. Мстители. Война Бесконечности. История Камней. Последствия / Брэндон Снайдер. – Москва: Издательство ACT, 2019. – 224 с. – (Вселенная MARVEL).

Пролог

Миллионы людей по всему земному шару просто испарились без следа. Их тела обратились в пепел и развеялись на ветру – без предупреждения, без постановки условий, без объяснений. Мир остался без ответов. Пока человечество пыталось свыкнуться с новой реальностью, ученый-энтузиаст Эрик Селвиг, уверенный, что есть некая глобальная причина, медленно складывал фрагменты пазла, чтобы определить ее.

Когда-то Селвиг возглавлял факультет теоретической астрофизики в Университете Калвера и был на хорошем счету в научном сообществе. Однако его жизнь и цели резко поменялись, когда он столкнулся с Тором Одинсоном. Эта невероятная встреча заставила Селвига пересмотреть все свои представления об устройстве Вселенной и осознать, что Земля – лишь мельчайшая частица бесконечного космического пространства. Ученый приобрел новые знания и ресурсы, его идеи стали смелее, а работа вдохновляла его больше чем когда-либо. К сожалению, продлилось это недолго. Брат Тора, Локи, с помощью могущественного Скипетра подчинил себе сознание Селвига и использовал его знания для дурных целей. Погибло множество невинных людей, и ученый был подавлен из-за своей роли в произошедшем. То, что он пережил, травмировало его. Процесс восстановления был продолжительным и тяжелым, однако, к счастью, постепенно к ученому возвращалась живость его ума. Но теперь, когда половина населения планеты была уничтожена, Селвигу пришлось переступить через собственные страдания, чтобы вернуться в мир, ждущий хоть каких-то ответов.

Глава 1

– Эрик, ты там? И если да, то не мог бы ты… ну, например, открыть?

Последние пятнадцать минут Дарси Льюис провела, стучась в дверь номера мотеля «Морячок». К ее огорчению, Селвиг не открывал. Она не была на сто процентов уверена, что он внутри, но, по крайней мере, так он ей говорил чуть раньше. Ученый позвонил посреди ночи и попросил, чтобы она помогла ему в поисках чего-то. Обычно в такие моменты она предлагала ему расслабиться и поспать и говорила, что они обсудят все утром, надеясь, что к тому времени он, скорее всего, уже будет обдумывать совсем другую научную дилемму. В этот раз все было иначе. Эрик вел себя совсем по-другому. Путал слова, запинался. Его голос сильно дрожал. Казалось, он достиг какой-то критической точки. Будучи преданной ассистенткой, Дарси запрыгнула в машину и приехала к нему. На самом деле такая преданность не была прописана в трудовом договоре, но, вообще говоря, многое изменилось с тех пор, как она вступила в должность. Поездка в Нью-Мексико оказалась долгой и скучной. Радио в машине не работало, оставляя Дарси наедине с ее мыслями. Она боялась худшего и надеялась на лучшее. Ехать пришлось всю ночь, но в конце концов она добралась до мотеля. И вовсе не собиралась уезжать, не получив объяснений.

– Чувак, открывай! Иначе я сейчас помру прямо здесь.

Тишина.

– Даю тебе минуту на то, чтобы открыть мне, Эрик. Не знаю, что именно я сделаю, если не откроешь, но что-то точно сделаю, и, поверь, тебе это не понравится!

Молчание.

Дарси стерла пот со лба и решила применить другую тактику.

– А если я тебе скажу, что у меня есть желейные червячки, мм? В этом случае откроешь? – ее голос стал более игривым и певучим. – Кстати, они органические!

Дарси никогда не хотела становиться астрофизиком. Она даже не хотела быть ученым. Не то чтобы она им стала… Девушка была в лучшем случае ассистенткой Эрика Селвига. В худшем… Об этом она старалась не думать. Ее работа началась по-дурацки. Несколько лет назад она без особой надежды на успех подала заявку на летнюю стажировку. И вдруг узнала, что ее взяли под начало доктора Селвига и доктора Джейн Фостер. Там она научилась готовить вкусный кофе и уворачиваться от объектов из других измерений. Уроки политологии перестали вызывать у нее прежний интерес. Сначала девушка чувствовала себя неуверенно: у нее не было профильного образования. Зато она была сообразительной и быстрой, а это все, что было нужно Селвигу. Благодаря этой работе она объездила полмира, но редко виделась с семьей и друзьями. День рождения? Дарси нужно работать. Отпуск? Какой отпуск, у Дарси куча работы. Хотя она и не подавала виду, но работа доставляла ей все меньше и меньше удовольствия. Эксцентричное поведение Селвига не улучшало ситуацию. Она изо всех сил старалась поддерживать наставника, но с ним становилось все сложнее и сложнее. Дарси подумывала над тем, чтобы двигаться дальше.

– А, ладно, чувак, неважно. С меня хватит, – только Дарси повернулась и хотела уйти, как услышала, что из комнаты донесся какой-то шорох. Она подбежала обратно к двери.

– Слушай, Эрик, давай начистоту. Хочу, чтобы ты выслушал меня очень внимательно, хорошо? Перед тем как открыть дверь – ради бога, Одина или кто там еще есть на небесах, – пожалуйста, надень на себя хоть что-нибудь! Желательно, чтобы ты был одет полностью. Не какая-нибудь повязка. К тебе сейчас девушка зайдет. Можешь бегать в семейниках сколько тебе угодно, когда ты один, но сейчас здесь я. И я не хочу видеть наготу. Надень чертовы штаны и открой дверь! Здесь жарко как сам знаешь где.

Она прижала ухо к двери и прислушалась. Несмотря на недавний шорох, давший ей надежду, сейчас ответом была лишь тишина.

– Уверена, Пеппер ПоттсПеппер Поттс – помощница, а впоследствии и подруга Тони Старка, Железного Человека. // Что ты, черт возьми, мнишь о себе? (англ.) никогда не приходилось делать ничего подобного.

Дарси направилась к ржавой железной ограде, которая обозначала территорию мотеля. Это место прямо-таки кишело колоритными персонажами. Женщина у бассейна стригла ногти и сбрасывала их в воду, а ее муж тем временем покрывал себя дешевым маслом для загара. Вшивая собака, скорее всего, слепая, бродила туда-сюда, временами врезаясь в предметы и бестолково гавкая. Два чумазых близнеца играли в прятки в грязной луже рядом с парковкой. Их мама с папой ругались, решая, кто будет их мыть. Владелец мотеля Кен делал отжимания на одной руке посреди двора, между подходами оглядываясь вокруг, чтобы понять, привлек ли он внимание. Дарси заметила мальчика, который медленно приближался к ней по дорожке. Ему было около двенадцати, серая майка, джинсы, голова вся в маленьких тугих косичках. Она увидела, что он улыбается, но не могла взять в толк, почему.

– Я могу тебе помочь? – обратилась она к мальчику.

– Доктор Селвиг, скорее всего, спит, – произнес он. – Он работает всю ночь и спит весь день, таков его режим. И думает, что непредсказуем, но все наоборот. Я изучил его привычки.

– Спасибо за объяснение, – ответила Дарси.

– Ты веришь в сверхъестественное? – спросил мальчик. – Только дурак не верит в сверхъестественные силы, – он оглядел ее с головы до ног. – Не то чтобы ты выглядишь как дура…

Дарси не знала, что ответить. Она промолчала, надеясь, что мальчик поймет намек и уйдет сам. Куда там.

– На нашей планете много необъяснимых вещей. Тех, что мы не понимаем и никогда не поймем. Но должно быть научное объяснение всему. Так работает Вселенная, – продолжал он. – Ты согласна?

– Парень, ты вообще кто? – спросила девушка.

– Извини. Феликс, – представился он, протягивая руку. – А ты Дарси Льюис, ассистентка доктора Селвига, так ведь?

Та пожала протянутую руку.

– Я его коллега, а не ассистентка, и это совсем разные вещи. Ничего общего, – произнесла она, пальцами пытаясь изобразить две непересекающиеся окружности.

– Он уже поделился с тобой своей теорией? – спросил Феликс. – Доктор Селвиг раскопал всю правду по поводу того, что случилось. Ну, или он так думает. Я не знаю. Мне он не сказал. Я всю ночь слушал, как он обсуждает это сам с собой, но это не считается.

– Пацан, ты, конечно, прикольный, – произнесла Дарси, – но я немного не понимаю, что здесь происходит.

– Мои родители – эмигранты из Эфиопии, – внезапно признался Феликс – Они переехали сюда около двадцати лет назад, и где-то через восемь родился я. Они были учеными, как и доктор Селвиг. Биологами.

– Круто, – ответила Дарси. У нее заканчивалось терпение. Она смотрела в другую сторону в надежде, что мальчишка сам догадается уйти.

– И они, э-э-э, исчезли, – тихо произнес Феликс. – Из-за… вот этого всего. Так что я теперь сам по себе. – Он поковырял землю ногой. – Терапевт в моей старой школе сказал, что, поскольку я вундеркинд, у меня будут проблемы в общении со сверстниками. Мне в самом деле сложно общаться с людьми, потому что мой мозг как будто движется со скоростью миллион километров в час. Возможно, именно поэтому мы с доктором Селвигом так легко нашли общий язык.

– Да уж, мозг Эрика в самом деле перемещается со скоростью миллион километров в час, – согласилась Дарси. – И сочувствую тебе по поводу родителей. Тяжело тебе, малыш.

– Да, – Феликс отвернулся и оглядел внутренний двор. На его глаза навернулись слезы. Он быстро вытер их. – Извини, это, наверное, странно, что я их вдруг вспомнил. Ничего не могу поделать. Очень скучаю по ним. Чем больше и чаще я рассказываю людям о том, кто они и откуда, тем больше ощущаю их присутствие. Понимаешь, о чем я? К тому же, первый закон термодинамики, известный также как закон сохранения энергии, утверждает, что энергия не может быть создана из ничего и не может уйти в никуда, она просто меняет форму. Значит, мои родители и все, кого мы потеряли в тот день, где-то существуют, просто в иной форме.

– Не самый плохой взгляд на события, – произнесла Дарси.

Феликс заговорщически наклонился поближе.

– Хочешь узнать кое-что странное? – спросил он. – Некоторые родственники тех, кто исчез на территории «Морячка», приходят сюда каждый день, чтобы проверить, не вернулись ли их близкие обратно. Менеджер все время вызывает копов. Он тот еще козел. – Феликс уставился на Дарси не моргая. – Ты выглядишь более обычной, чем я ожидал.

Лицо Дарси помрачнело.

– Не обижайся. Большинство женщин твоего возраста достаточно обычные. По крайней мере, по моему опыту.

– По твоему… что?! – возмутилась она.

ВЖУХ!

Это Эрик Селвиг в панике распахнул дверь своего номера.

– Дарси! – вскричал он. – Что ты здесь делаешь?!

Он повертел головой по сторонам, чтобы убедиться, что за ней не следили. Его седые волосы беспорядочно торчали во все стороны. Изо рта до самой шеи свисала свежая струйка слюны. Он был завернут в простыню и выглядел как римлянин в тоге.

– А ты не знаешь? – Дарси постаралась произнести эту фразу максимально саркастично. – Ты мне, вообще-то, позвонил прошлой ночью, Эрик. В три утра. Болтал что-то неразборчивое, а потом связь прервалась. Я попыталась перезвонить, но меня переключили на автоответчик. Так что я запрыгнула в машину и приехала сюда, потому что у меня есть чувство долга. А еще я беспокоюсь за тебя.

Селвиг продолжал непонимающе пялиться на нее.

– Ты что-нибудь из этого помнишь?

Ученый промолчал.

– Эй, док, – произнес мальчонка, помахав ему. – Как успехи?

– Привет, Феликс, – кивнул Селвиг. – Моя коллега и я сейчас решаем очень важные вопросы. Пожалуйста, оставь нас и иди побегай.

Тем временем в центре двора владелец мотеля Кен как раз закончил очередное упражнение и искал, с кем бы поругаться.

– Феликс! – заорал он. – Немедленно отправляйся вниз чистить туалеты. Если хочешь, чтобы я и дальше тебя здесь терпел, ты должен работать. И больше я повторять не собираюсь!

Мальчишка бросился бежать, на ходу крича:

– Рад познакомиться, Дарси! Потом поговорим, доктор Селвиг! – он практически скатился по ступенькам.

– Что скажешь о нем? – спросила Дарси.

– Кен – настоящий деспот, – проворчал Селвиг. – Вечно сует нос в мои дела. Вчера я застал его за уборкой в моем номере без моего разрешения. А плата за жилье? Это просто грабеж среди бела дня!

– Я имела в виду Феликса.

– А-а-а. Феликс – весьма способный молодой человек, который проникся ко мне расположением, – ответил Эрик. – Ему нужно, чтобы его кто-то воспитывал. Но в данный момент я к этому совершенно не готов.

– Это точно, – согласилась Дарси. Ее одежда насквозь промокла от пота. – Ты меня собираешься пустить в номер или как? Я умираю от жары.

– Да! Да, да, конечно, входи, – засуетился Селвиг, приглашая ее в комнату. Он снял простыню, под которой оказалась гигантская белая футболка, рваная по краям и вся покрытая следами жирных пальцев и соуса.

Дарси вошла в темное помещение и тут же споткнулась о гору нестираного белья. Когда глаза привыкли к полутьме, она осознала, что грязная одежда – это лишь верхушка айсберга.

– Мать моя… – выдавила она, включая свет. В номере царил хаос. Он был завален мусором и недоеденными кусками пищи. Отвратительный запах тухлятины повсюду, будто буррито с майонезом засунули в старый ботинок, забыли его на несколько недель, а потом сварили в человеческом поте. Огромная куча грязных полотенец высилась в углу комнаты, напоминая махрового снеговика, растаявшего на жаре. Больше всего Дарси почему-то смутила дорожка из конфетных фантиков, которая вела от кровати в ванную. Обои были сорваны, и на стенах красовались нарисованные Селвигом кубы, солнца, колеса, деревья и другие детские каляки-маляки. Что-то в форме полумесяца было нарисовано, а потом зачеркнуто. По всей комнате были прикреплены клейкие стикеры, и на каждом из них были формулы и тексты. Общая картина поражала воображение. Дарси не знала, с чего начать.

– Ты пробовал медитировать? – спросила она. – Тебе не помешала бы медитация.

Селвиг увидел в кармане помощницы пакет с желейными червячками и выхватил его.

– Несмотря на небольшой беспорядок, я на самом деле в хорошей форме. И фрагменты глобальной мозаики начинают вставать на свои места, – ответил он, разрывая упаковку и запихивая мармелад в рот горстями. – Это именно то место, где все и началось. Первое зафиксированное появление моста Эйнштейна – РозенаМосты Эйнштейна – Розена (кротовые норы, червоточины), по идее физиков А. Эйнштейна и Н. Розена, соединяют две совершенно разные точки в пространстве – времени путем теоретического создания искривления пространства, которое сокращает путешествие из одной точки в другую. Селвиг вспоминает кротовую нору, которая привела Тора из Асгарда на Землю. произошло именно здесь, в Пуэнте-Антигуо. Именно поэтому я вернулся сюда. Это место имеет значение. Помнишь нашу первую встречу? Что это был за день?

– Э-э-э… может, обнимашки? – неуверенно предложила Дарси. – Я так-то не против, но у тебя грязная одежда и пахнешь ты как целый зоомагазин. Почему бы тебе не привести себя в порядок, чтобы мы могли выйти подышать свежим воздухом и заодно перекусить?

Селвиг заглянул под кровать, вынул помятую пачку сырных палочек и начал засовывать их в рот.

– Очень вкусные, – произнес он. – Давай их и поедим.

Дарси вскипела.

– Зачем ты вызывал меня сюда, Эрик?

Ученый отбросил сырные палочки, схватил первую попавшуюся банку газировки и влил ее в себя. Потом протяжно рыгнул, и на его губах появилась легкая улыбка.

– Мы будем решать загадки Вселенной, – его голос вдруг изменился. Он полностью контролировал себя. – После Истребления мое психическое состояние ухудшилось. Моя голова была как в тумане, я сам не понимал, что несу. Понадобилось много сил, чтобы прийти в себя, но, кажется, я чувствую явные улучшения.

Селвиг прошелся по комнате, пытаясь найти что-то.

– Были времена, когда люди и не подозревали, что лежит за границами нашего мира. По мере развития современной науки мы все глубже вглядываемся в небеса. И что же мы видим? – он сделал паузу, чтобы подчеркнуть драматизм момента. – Да, что же мы видим? – в глазах Селвига светились азарт и безумие. – Небеса посмотрели на нас в ответ. Земля стала главным объектом наблюдения для всего космоса. С момента появления первого моста Эйнштейна – Розена здесь, в Нью-Мексико, и до внезапного истребления половины человечества планета привлекала всевозможных сверхъестественных существ. Дарси, мы с тобой сталкивались и с богами, и с монстрами. Могла ли ты мечтать о таком?

– Кажется, в юности я написала в дневнике о том, что хочу в один прекрасный день познакомиться с прекрасным широкоплечим блондином.

Слегка смутившись, Селвиг продолжал:

– Недавно астрономы сделали невероятное открытие касательно так называемых призрачных частиц. Эти крошечные нейтрино прибыли на нашу планету из космоса, но мы не можем почувствовать их присутствие. Они постоянно проходят сквозь наши тела, но редко вступают с ними в реакцию. Понимаешь? Возможно, эти призрачные частицы каким-то образом пробудились под воздействием беспорядочных энергетических потоков, которыми насквозь пропитана Земля последние несколько лет – скорее всего, из-за всех этих недавних фантастических событий. Тессеракт, Камень Реальности, Скипетр Локи – эти могущественные артефакты не могли не оставить за собой отравляющий энергетический шлейф, кружащий теперь в нашей атмосфере.

– Своего рода космические волны? – спросила Дарси.

– Именно! – вскричал Селвиг. – Все человечество плавает в этих космических волнах.

– Ага, то есть мы в чем-то плаваем. Так-так.

Селвиг вдруг разозлился.

– Почему ты беспокоишься о состоянии этой комнаты, когда вся наша Вселенная кричит о помощи?! Почему тебе на это наплевать?!

Дарси приблизилась к столу. Его поверхность была покрыта формулами, рисунками и крошками. Она просмотрела стопку бумаг, пока не нашла то, что искала.

– А на это тебе плевать? – спросила она, протягивая Селвигу фотографию.

– Мы все втроем, – произнес он, слегка сжал фото в руке, а потом бросил на кровать. Дарси аккуратно подняла его, чуть протерла рукавом и поставила в уголок под зеркалом. – Нам нужно найти Джейн.

– Мы через это уже проходили, – ответила Дарси. – Ее телефон не работает, электронные письма возвращаются… Скорее всего, она отправилась в длительный отпуск.

– Нет, нет, нет. Я категорически против этого вывода, – ответил Селвиг. – Джейн и я прошли через одни и те же трудности. Нашими телами овладевали инопланетные силы. Мы оба должны знать секреты Вселенной, но они… – он замешкался, подыскивая подходящее слово, – нечеткие. Пока что. Однако они оформятся. Джейн поможет нам разгадать суть этой загадки. Вместе мы выясним, что стало причиной всемирной трагедии, и вернем всех, кто исчез, назад. Мы вернем их всех обратно.

– Давай посмотрим правде в глаза, Эрик. Возможно, Джейн уже нет в живых.

– Чушь! – вскричал Селвиг. Он ходил взад-вперед по минному полю из мусора. Потом заглянул под кровать, вытащил пустую пачку из-под чипсов и засунул туда руку. – А теперь у меня еще и чипсы кончились!

Дарси схватила Селвига за плечи и подтащила к зеркалу:

– Посмотри, во что ты превратился, Эрик. У твоих пятен пота появились собственные пятна пота. Твои волосы жесткие, как корка. Тебе нужно помыться, побриться и отсыпаться неделю.

Селвиг рассматривал себя в зеркало, продолжая трястись от эмоций.

– Мне страшно, Дарси, – его губы задрожали. – Половина человечества исчезла по щелчку пальцев. Наша планета понесла глобальную утрату. Я нутром чую, что ответы запрятаны где-то рядом, но никогда еще так сильно не боялся их найти. Я вступаю на пугающе новую для себя территорию и, стыдно сказать, чувствую себя совершенно неподготовленным.

Дарси положила руку ему на плечо.

– Тебе нужно немного развеяться. Соберись с мыслями. Когда тебе станет легче, мы вместе попробуем во всем разобраться. Неплохо звучит, а?

– Но нам нужно действовать сейчас! – раздался крик.

Дарси подбежала к двери. Она резко распахнула ее и увидела Феликса, одетого в новенький спортивный костюм и галстук-бабочку. На его губах играла радостная улыбка.

– Я слышал весь ваш разговор, и, э-э-э, выслушайте меня, пожа…

– Отвали, – отрезала Дарси. – Мне плевать, во что ты нарядился. Сейчас неподходящее время, – она попыталась закрыть дверь, но мальчишка толкнул ее снаружи. – Да что ты, черт возьми, делаешь, пацан?

– Твою работу, – ответил Феликс и направился прямо к Селвигу. – Не слушайте ее, док. Сейчас самое время. Вы сможете все исправить. Это должны быть именно вы, – в его голосе появилась мольба. – Вам же уже немало лет. Типа под восемьдесят?

– Мне, вообще-то, всего шестьдесят пять!

– Правда? Всего-то шестьдесят пять? Ладно, неважно. Я вот что пытаюсь донести: штука в том, что никто из людей не переживал то же самое, что и вы. Миру нужны ответы, и она вряд ли поможет их найти, – произнес Феликс, указывая на Дарси. – Есть всего один человек на Земле, кто сможет справиться с этим заданием, и это доктор Эрик Селвиг. Ты чумовой чел!

– Нет никакого задания, маленький грубиян, – ответила Дарси. – И, кстати, доктор не знает, что значит «чумовой», – она схватила Феликса и вывела его из комнаты. Он, смеясь, пытался отпихнуть ее.

– Ха-ха-ха, кто это у нас тут разозлился? Возможно, ты просто завидуешь, что у тебя никогда не будет таких научных знаний, какие уже есть у меня…

– О господи! Я не собираюсь с тобой ничем мериться, мелкий. Эрику нужен отпуск, – продолжала настаивать Дарси. – Моя двоюродная бабка сдает пустую квартиру во Флориде. Со всей нужной мебелью. Днем можно валяться в бассейне, по вечерам играть в шаффлбордШаффлборд – игра на размеченном столе или корте с использованием киев и шайб или шайб, которые толкаются рукой. Шайба должна остановиться в пределах определенных линий, отмеченных на столе или корте. Распространена в основном в США, Канаде и Великобритании.. Средний возраст соседей – как раз шестьдесят пять. Эрик, ты сможешь найти себе подружку!

Селвиг прошелся по комнате.

– Феликс прав. Действовать надо сейчас, – он начал собирать самые ценные вещи и складывать в рюкзак.

– Именно! – поддержал Феликс. – А теперь наденьте-ка штаны. А то вы всех перепугаете.

– Тессеракт, Камень Реальности, Истребление… Все это каким-то образом связано. Доктору Джейн Фостер наверняка удастся найти еще больше связей. Она умеет мыслить глобально. Мы должны ее выследить как можно скорее, – Селвиг произнес это тоном, не терпящим возражений. Решение было принято. Он стянул футболку и надел штаны и чистую зеленую рубашку. – Так-то лучше.

– Доктор Фостер – одна из моих любимых героинь, – ответил Феликс. – Я всегда считал ее восхищательной.

Селвиг нахмурился.

– Это еще что такое? Восхищательная?

– Это значит, что я ею восхищаюсь, – объяснил Феликс. – Очень сильно.

Селвиг улыбнулся.

– Тогда и я тоже считаю ее восхищательной! – он вдруг начал яростно приводить комнату в порядок. – Есть парочка ученых, скажем так, широких взглядов, с которыми я долгие годы делился своими идеями и теориями. Хотя в последнее время мы потеряли друг друга из виду, эти товарищи могли бы помочь нам в нашем квесте.

– Каком еще квесте?! – рявкнула Дарси. – Я неподходяще одета для квеста.

– Как я и говорил, – торжествующе произнес Феликс. – Обычная.

– Чтобы разобраться в причинах истребления половины человечества, мы должны лично встретиться с моими старыми коллегами и аккуратно разузнать у них все, что нам нужно. Эффект неожиданности! Они помогут нам найти Джейн. Мы поделимся нашими теориями, сравним их и сделаем взвешенные выводы.

– А потом?

– Об этом будем беспокоиться в свое время, – радостно пробормотал Селвиг.

– Ох, доктор, это будет мегаэпично, – произнес Феликс, поправляя галстук-бабочку. – Как хорошо, что я уже в своей лучшей форме.

Дарси всплеснула руками.

– Да подождите же минуту! Я на это еще не согласилась. Никто без меня не отправляется ни в какой квест, ясно? Я здесь единственная, у кого есть машина.

Селвиг прервал сборы.

– Ты всегда следовала за мной, даже на край земли, Дарси. И я буду вечно благодарен тебе за поддержку и помощь. В мире очень мало людей, которым я полностью доверяю. И ты одна из них. Пожалуйста, помоги мне сделать все, что нужно, чтобы исцелить планету.

– Слишком глобальная просьба, но мне нравится, как ты ввернул несколько весьма правдивых комплиментов. Похоже, отказаться я не имею права, – Дарси почти улыбнулась, когда Селвиг подошел к ней и крепко сжал ее в объятиях. – Но двенадцатилетку мы с собой не берем.

– Мне почти тринадцать, и мой ай-кью гораздо выше твоего, – вмешался Феликс. – Вы не можете оставить меня в этой помойке. Меня уже практически вычислил Комитет по защите детей. Я окажусь в сиротском приюте, и бог знает, что меня там ждет, – он покачал головой и помахал указательным пальцем. – Я никогда не реализую свой потенциал, а это было бы преступлением против человечества. Хочешь, чтобы такой грех остался на твоей совести? Мне так не кажется, моя дорогая.

Селвиг, похоже, уже принял решение.

– Добро пожаловать на борт, мой мальчик. Помоги собрать вещи, пожалуйста.

– Главное – не путайся под ногами, – смирилась Дарси. Втроем они собрали вещи Селвига и направились на парковку. – Боже, все происходит слишком быстро! Надеюсь, старушка «Мэри Джексон» выдержит предстоящее путешествие.

Это имя привлекло интерес Феликса.

– Мэри Джексон? Знаменитая ученая, математик и космический инженер? Какое отношение она имеет ко всему этому?

– Та-дам! – произнесла Дарси, указывая на свой ржаво-красный автомобиль. Двухдверная машина была покрыта грязью и выглядела так, как будто сейчас развалится. – Я назвала свою машинку в честь той, кто меня вдохновляет. Возможно, «Мэри Джексон» – реликт из 90-х, но в ней живет дух бесконечных открытий.

– Это груда металлолома, – простонал Феликс – Хотя согласен, настоящая Мэри Джексон – богиня.

Кен заметил Феликса, Дарси и Селвига и приблизился к ним.

– Куда это ты намылился, парень? Ты так и не помыл туалеты, – прорычал он.

Феликс глубоко вздохнул.

– Кен, спасибо, что давал мне работу за возможность поселиться здесь. Это было великодушно. Однако один добрый поступок никак не отменяет того, что ты относишься к людям как к мусору и, честно говоря, тот еще козел. Так что возьми-ка туалетный ершик и запихни…

Дарси поскорее затолкнула Феликса на заднее сиденье и захлопнула дверь.

– Нам пора ехать.

Феликс наклонился к окну, высунул голову и прокричал:

– Туалеты останутся грязными сегодня и во веки веков!

Кен пытался сохранять хладнокровие.

– Селвиг, ты должен мне денег.

– Я уже сделал денежный перевод, он скоро поступит на твой счет, – Селвиг захлопнул дверь, а Дарси завела мотор. – Увидимся. Мы едем спасать мир.

– Это мы еще посмотрим, – проворчал Кен.

Дарси вывела «Мэри Джексон» с парковки и вырулила на шоссе.

– Ну что ж, Эрик, куда именно мы направимся? – уточнила она.

Глава 2

– Сюда, сюда, сюда! – визжал Селвиг. – Дарси, поворачивай сюда!

Дарси напряглась.

– Хватит верещать! – огрызнулась она.

За время шестичасовой поездки по шоссе не случилось почти ничего примечательного. Дарси и Феликс переругивались, пока Селвиг наконец не потребовал тишины до конца маршрута. Через пять часов и пятьдесят пять минут они достигли цели: Маленькой Одессы, Техас. Дорожный знак на въезде гласил: «Совсем как настоящая Одесса, только маленькая».

Когда-то в центре города активно и деятельно велась торговля – он был неплохим перевалочным пунктом для тех, кто едет в другое, более интересное, место. Но это было давно. Прошли годы, и практически все когда-то процветавшие лавки и магазины позакрывались. Теперь главная улица города щерилась пустыми витринами с названиями вроде: видеосалон «Расщелина», парикмахерская «Иллюзия» и «Город маек». Все они были покрыты несколькими слоями граффити. Единственный открытый магазин носил загадочное название «Кричащий доллар».

Феликс высунул голову между передними сиденьями.

– Слушайте, здесь вообще остались люди? Или все они растворились?

– Тормози, – произнес Селвиг.

Дарси заехала на парковку и наконец выдохнула.

Стеклянные витрины «Кричащего доллара» были сверху донизу покрыты большими кислотно-оранжевыми плакатами. Каждый из них обещал посетителям невероятные скидки.

«Редкие бренды! Хитроумные устройства! Молоко по акции! Вы не поверите своим глазам, увидев цены!»

Дарси внимательно и с подозрением изучила постеры.

– Я не поверю своим глазам? Да бросьте. Это место ведь уже называется «Кричащий доллар», – произнесла она, поднимая оконное стекло.

Селвиг надел темные очки с серебряной оправой.

– Следуйте за мной, – произнес он. – И делайте вид, что мы крутые, – он резко открыл дверь и вытянул ноги, разминаясь.

– Секундочку, – проговорила Дарси. – Что конкретно мы тут делаем?

Селвиг фыркнул, закатил глаза и повернулся на сиденье.

– Доверься мне, – проворчал он. – Я знаю, что делаю.

– Я только что вела машину шесть часов подряд, чтобы зайти в магазинчик ширпотреба в городе призраков, – парировала Дарси. – И ты еще предлагаешь довериться тебе? Сперва объясни мне, зачем мы здесь.

На секунду ей показалось, что Селвиг готов дать подробный и взвешенный ответ.

– Мне нужно в туалет, – произнес Феликс.

Селвиг вышел из машины, хлопнув дверью, и направился к магазину.

– Ну спасибо, – произнесла Дарси, закатив глаза. – Он почти был у меня в руках.

– Я сейчас описаюсь прямо в машине, – заныл Феликс. – Я уже три часа терплю.

Дарси нажала на кнопку, и двери заблокировались.

– Хочешь потерпеть еще часик? – спросила она.

– Давай, смейся! – выкрикнул Феликс. – Но я за последствия не отвечаю.

– Малышам вроде тебя нужно носить подгузник, – поддела она Дарси разблокировала двери и вышла из машины. Феликс выбежал за ней, стараясь не отставать. Селвиг бродил вокруг здания, вытягивая шею, чтобы заглянуть поверх постеров внутрь.

– Хитрая маскировка, – бормотал он, разглядывая табличку «Открыто». Он подошел к двери, открыл ее и вбежал внутрь.

– Ага! – закричал он. Бедная женщина за кассой была оглушена и смущена его поведением. – Вы думаете, я не знаю, что здесь происходит, но я все знаю!

– Сэр, я могу вам чем-нибудь помочь? – женщина пришла в себя и лучезарно улыбнулась. Это была хрупкая девушка в розовой блузке с воланами. Светлые кудряшки рассыпались по ее плечам. Тонкие очки для чтения, покрытые разноцветными стразами, висели на шее как ожерелье.

Селвиг отыскал глазами ее бейдж.

– Возможно, вы сможете просветить меня, Зельда. Я ищу Альфа Танго 718.

– Не припоминаю, дорогой. Это моторное масло? – Зельда перегнулась через прилавок, оглядывая бесконечные магазинные полки. – Попробуй поискать между ловцами снов и банками майонеза. Вроде у нас оно было.

Селвиг на это не купился.

– Ты отлично играешь свою роль, – произнес он, указывая на Зельду пальцем. – Она великолепно тебя обучила.

Дарси появилась как раз вовремя, чтобы прояснить ситуацию.

– Простите, мэм, у него сейчас тяжелый период. Вы сами знаете, как трудно бывает с дедушками.

– Врет она! Я бездетный, – провозгласил Селвиг. – Бездетный!

Дарси взяла Селвига за локоть.

– Он довольно плохо соображает. Совсем плохо. Что сказать? Вероятно, сейчас Меркурий в Деве, – произнесла Дарси, пожимая плечами.

– Не знаю, что это значит, – ответила Зельда.

– Я тоже, – поддержала Дарси. – Но мы попытаемся вас больше не беспокоить.

Феликс терпеливо ждал, когда можно будет пойти в туалет, и, кажется, достиг критической точки. Селвиг подозвал его к себе поближе.

– Феликс, пусть это место и напоминает магазинчик со всякой чепухой, на самом деле это нечто куда большее, – прошептал он, продолжая красться между полками, как заправский шпион. – Не спускай с меня глаз.

– Ваш друг на спецзадании, да? – уточнила Зельда. – Напомните-ка, что именно он ищет?

– Знаете, он ищет… что бы расследовать, – вздохнула в ответ Дарси. – У вас случайно где-нибудь здесь Тессеракт не завалялся?

– Боюсь, тизер-актов мы не продаем, – ответила Зельда. – Прошу прощения.

Вдруг ноздри Дарси наполнились целым букетом ароматов.

– У вас тут ароматические смеси, не так ли? Чувствую запах лаванды, клубники и… бекона?

– У нас вторая по размерам коллекция в стране, – просияла Зельда.

– Я писать хочу! – завыл Феликс, сдерживаясь из последних сил.

– Нет-нет, туалеты только для покупателей, – произнесла Зельда, кивая в сторону камер наблюдения. – Правила есть правила, и я не хочу, чтобы у меня из-за этого были проблемы, – она вытаращила глаза так, как будто ее держали в заложницах.

– Они следят за нами, не так ли? – произнес Селвиг, выглядывая из-за витрины.

Дарси подошла к ближайшей банке с безделушками и достала из нее брелок для ключей в виде сердечка.

– Сколько стоит? – спросила она, положив его на прилавок. – Хочу стать покупателем.

– Один доллар, – гордо объявила Зельда.

Дарси протянула девушке за прилавком банкноту, а Феликс бросился в туалет.

– Спасибо! – крикнул он, залетая туда на максимальной скорости.

– Как мило, – произнесла Зельда, засовывая купленный Дарси брелок в маленький прозрачный пакетик. – У меня тоже есть сын. Если бы он хотел в туалет, я бы сделала все что угодно.

– Э-э-э… а что насчет сдачи? – промямлила Дарси. – Кстати, он мне не сын.

– Она бездетная! – крикнул Селвиг из другого конца магазина. – Мы все бездетные!

– Успокойся, дедуля, – прошипела Дарси сквозь стиснутые зубы. – Зельда, давайте все-таки серьезно. Что здесь происходит?

Недоумение на лице продавщицы явно указывало на то, что вопроса она не поняла.

– Мой дедушка думает, что ваш магазин – это не просто магазин, – объяснила Дарси.

– Он совершенно прав, – прощебетала Зельда. – «Кричащий доллар» – это настоящий распродажный рай!

Дарси решила пойти ва-банк.

– Вы уверены, что не знаете этого человека? Потому что наша задача – найти его старых знакомых, и он, кажется, глубоко убежден, что они прячутся именно здесь.

Феликс вышел из туалета с видом огромного облегчения.

– Я вернулся к жизни! – провозгласил он.

Селвиг прошествовал к кассе, сжимая в руке помятую десятидолларовую купюру, и бросил ее Зельде прямо в лицо. Она подняла руку и спокойно ее поймала.

– Мой черед, – произнес Селвиг и направился в сторону туалета.

Сладкая улыбка мигом исчезла с лица Зельды. Упускать этого типа из виду она явно не собиралась.

– Отличная реакция, Зел, – похвалила Дарси.

– Я играю в софтбол, – ответила та. – А по выходным хожу в секцию дзюдо. – Глазами она продолжала следить за Селвигом. – Сейчас, когда вы спросили, он начал казаться мне очень даже знакомым.

– У него довольно типичное лицо, – ответила Дарси. – Такое, по которому иногда хочется ударить.

Феликс вышел на авансцену.

– Доктор Эрик Селвиг – один из величайших астрофизиков на Земле. Он работал в НАСА и ЩИТе. Знаком с Мстителями. Спросите его про кротовые норы. Я не вру!

Над головой Зельды как будто бы засветилась лампочка.

– Ой-ой-ой! – вскричала она. – Это же тот самый умник, который сошел с ума и бегал по улицам голышом, его еще показывали по телику! Это видео, где он в Стоунхендже, всегда доводит нас с мужем до слез.

– Мы дали ему прозвище «бесштанная команда», – ответила Дарси. Чтобы скоротать время, она рылась в банке с брелоками.

– Надо взять у него автограф для племянницы. Она фанатеет от Мстителей, особенно после того, как вот это все случилось. Знаете, некоторые думают, что Мстители тоже в этом замешаны, – Зельда наклонилась к Дарси, будто делясь секретом. – В том, что люди превратились в пыль, и все такое. Но не я. Я считаю их героями. Вот, например, эта Алая Ведьма. Надеюсь, с ней все хорошо. Племянница считает, что она настоящая волшебница.

Дарси заметила брелок в форме лабораторной пробирки и вытащила его из банки.

– Я не верю в волшебство, – произнесла она.

– И еще есть какая-то супергероиня… Женщина-Жук. А может быть, паук или что-то в этом духе. Видела ее как-то в новостях. Рыженькая такая. Не могу вспомнить имя. Короче, от нее моя племянница тоже без ума. В наше время столько супергероев развелось, я уже в них путаюсь. – Зельда покачала головой. – О, Черная Вдова! Точно. Знаете такую?

Дарси крутила брелок на кончике пальца.

– Смотря что вы имеете в виду. А можно еще девять таких?

Зельда заглянула под прилавок, достала коробку, полную брелоков в виде пробирок, и поставила ее перед Дарси.

– Такие подойдут?

Ассистентка глянула через одно плечо, потом через другое и повернулась к Зельде с таким видом, будто собиралась открыть ей величайший и очень страшный секрет.

– Черная Вдова? – прошептала она. – Это моя самая близкая подруга.

Зельда ахнула и схватилась за шею, как раз в том месте, где богатые женщины носят ожерелья. Она не могла поверить своей удаче. Но, прежде чем она успела задать вопрос, его задал Феликс.

– Вы когда-нибудь слышали о Хэнке Пиме? Он, как и доктор Селвиг, известный ученый. Возможно, вы были не в курсе.

– Это имя мне знакомо, спасибо, – произнесла Дарси. – Ну и к чему ты его вспомнил?

– Он создал такую штуку – частицы Пима, которые позволяют людям менять свои размер и форму на субатомном уровне. Когда вы становитесь невообразимо крошечными, пространство и время перестают существовать.

Зельда не моргая смотрела на Феликса.

– Как интересно, – вежливо произнесла она.

– В машине, пока мы ехали, я размышлял о различных измерениях. Как в них попасть и все такое. Дарси, знаешь что-нибудь о Водах Познания?

– О, это, наверное, какой-нибудь классный спа? – захихикала Зельда.

– Это не спа, – произнесла Дарси. – И Феликс, не надо упоминать об этом при Эрике.

– Почему? Он сказал, что это ключ ко всему, – удивился Феликс.

Дарси вновь начала злиться.

– Когда он это сказал?

– Да как будто тебе это интересно, – произнес Феликс, приподнимая одну бровь.

– Прекрати, Феликс. Я серьезно, – Дарси положила десяток брелоков в виде пробирок на прилавок. – Я возьму вот эти.

– Отличный выбор. Кому подарите? – спросила Зельда, засовывая покупки в пакетик побольше.

– Пока не знаю, – Дарси пожала плечами. – Посмотрим, где я окажусь.

Голос Зельды из приветливого стал предостерегающим.

– Не знаю, что привело вас в Маленькую Одессу, но будьте осторожны, – предупредила она. – У города есть свои секреты. Вам не стоит ничего здесь вынюхи…

БАМ!

Из туалета донесся звон бьющегося стекла.

– Оу, – произнес Феликс.

Зельда обежала вокруг прилавка и бросилась к двери в уборную. Она попыталась открыть ее, но безуспешно. Селвиг заперся изнутри.

– Я вхожу! Предупреждаю, будьте готовы, «бесштанная команда»! – Зельда изо всех сил толкнула дверь плечом, и замок поддался. Глазам предстала неожиданная картина. Мудрый профессор Селвиг попытался пролезть сквозь форточку, ведущую на задний двор. Разумеется, в процессе он совершенно случайно застрял. Зельда вытащила его и благополучно помогла спуститься.

– Знаете, с вами та еще морока, – она опустила его на пол и прислонила к стене, чтобы ученый не сполз на землю.

– Вы не понимаете! Произошла ужасная ошибка, – молил Селвиг.

– Зельда, сестренка, уроки дзюдо полностью окупают себя! Так держать, – Дарси протянула ей руку, но Зельда не обратила на нее никакого внимания.

– Я хочу, чтобы вы покинули магазин, – потребовала она. – Мне плевать, даже если вы какой-то известный ученый. Нельзя просто вламываться сюда, бить стекла и творить все что хочется. Только не здесь! Не в мою смену.

Она поставила Селвига на ноги, перекинула через плечо и отнесла к выходу.

– Подумать только! Я чуть не взяла у вас автограф для племянницы, – Зельда пинком открыла дверь и выбросила Селвига через порог. Дарси и Феликс тоже направились к выходу, глубоко смущенные этой странной сценой.

– Извините нас, – кротко произнесла Дарси.

Зельда разочарованно покачала головой. Она рывком захлопнула дверь, заперла ее и перевернула табличку на «Закрыто».

Дарси опустилась на бордюр рядом с лежащим Селвигом. Он дулся.

– Не хочешь объяснить, что сейчас произошло? – спросила она. – Или просто запрыгнем в машину и постараемся обо всем поскорее забыть? Потому что, по-моему, это лучший вариант.

– Но она должна была быть здесь, – взволнованно произнес доктор. – Она должна была быть здесь.

– Да кто?! – взорвалась Дарси. – Кто должен быть здесь? Ты нам так и не сказал.

Но, прежде чем Селвиг успел ответить, из заброшенного магазина на другой стороне улицы показалась голова женщины.

– Эрик! – крикнула она – Сюда!

Селвиг заметил незнакомку, и тревога на его лице тут же сменилась улыбкой.

– Я перепутал дом, – пробормотал он. – Небольшая ошибка. Идемте-ка, – он встал и направился через улицу к магазину. – Все будет хорошо.

Глава 3

– Анжелика, моя дорогая, ты настоящая услада для уставших глаз! – Селвиг бросился через улицу, не глядя по сторонам. К счастью, дорожное движение в Маленькой Одессе практически отсутствовало.

Хотя они не виделись долгие годы, Эрик часто вспоминал Анжелику Тан. Они познакомились на конференции «Научные рубежи». Она тогда работала в НАСА астробиологом. Тан очаровала Селвига своим чувством юмора и талантом рассказчика. Долгие вечера они проводили, объединенные общей огромной любовью к космосу. Вдобавок оба обожали посплетничать. Тан, кажется, знала все обо всех. Годы спустя Селвиг пригласил Анжелику поработать вместе над проектом ЩИТа «Пегас». Они с утра до вечера изучали Тессеракт, и постепенно она стала одним из его самых близких друзей и любимых коллег.

После вторжения Локи их сотрудничество закончилось, разрушив их дружбу. Поэтому уже несколько лет они не видели друг друга и не разговаривали. Но появление приятельницы наполнило Селвига радостью. Анжелика выглядела точно как в его воспоминаниях: высокая женщина с мягкими чертами лица и бритой головой. Она была одета в изящный черный костюм. Однако, по мере того как Селвиг приближался, раскрыв руки для объятий, он все яснее понимал, что она рада видеть его вовсе не так сильно, как он – ее.

– Что случилось? – воскликнула Тан. – Ты обратно сдурел? Своим глупым поведением ставишь под удар всю мою операцию, – она схватила Селвига за руку и втащила внутрь дома. – Если я и поняла что-то, живя в Маленькой Одессе, так это что ни в коем случае не стоит связываться с Зельдой.

– Я перепутал адрес, – с глупой улыбкой произнес Селвиг. – Мне казалось, что я помню его наизусть, но теперь я понял, что память может выкидывать весьма забавные шутки.

Тан уже переключилась на Дарси и Феликса.

– Привет. Добро пожаловать! Я не кусаюсь, честное слово. Не хотите зайти? – она провела их в какой-то темный сарай. Оказавшись внутри, Тан нажала на выключатель, и яркий белый свет наполнил комнату. Помещение выглядело старомодно, стены покрывали дешевые панели из красного дерева. Желтые пятна образовались на балках потолка в тех местах, где дождевые струи просочились через щели в крыше.

Тонкий грязно-зеленый ковер был покрыт подпалинами. В комнате практически отсутствовала мебель, кроме покосившегося стула в центре. На ткани, покрывавшей его, была грубовато изображена сценка из лесной жизни – радостно танцующий олень.

Феликс оглянулся на дверь, через которую они только что вошли.

– Мы что, только что переместились куда-то с помощью машины времени или это место и правда напоминает свалку? – уточнил он.

Тан усмехнулась.

– Машина времени? Ха! Если бы перемещения во времени были устроены так просто! – ответила она. – Людям вроде нас, чтобы путешествовать во времени, нужно предпринять гораздо больше усилий, чем просто пройти в дверной проем.

Тан подошла к креслу, села и откинулась на подушки. Она улыбалась Феликсу, осматривая его с головы до ног.

– Я тебя не знаю. Почему?

– Феликс Деста, – представился он. – Я, так сказать, свежая кровь.

– Деста – это эфиопская фамилия, не так ли? – уточнила Тан. Феликс кивнул. – Прекрасная страна. Граничит с ВакандойВаканда – родина героя Черной Пантеры, принца Т'Чаллы., как, я уверена, ты знаешь. Каждый день мы узнаем все больше об этом месте. Это мне кое о чем напомнило. Нужно проверить, как именно были каталогизированы эти бусины кимойо. – Тан слегка сощурилась, пытаясь что-то вспомнить.

– Что такое бусины кимойо? – спросил Феликс. – Это не те, которые раздают на Марди ГраМарди Гра (фр. Mardi gras, буквально – «жирный вторник») – традиционный карнавальный веселый праздник, является мировым аналогом Масленицы. Во время фестиваля все пытаются получить драгоценный трофей «Марди Гра» – кокосовый орех, который бросают из кортежа.?

Тан покачала головой.

– Это инновационная технология вакандийцев. Вылитые из вибраниума, они способны хранить информацию, служить коммуникатором и поглощать энергию. Не спрашивайте, откуда они у меня, иначе мне придется вас убить, – она игриво подмигнула растерявшемуся Феликсу. – Ладно. Уверена, они сами заявят о себе. Непременно должны, правда ведь? Ну что, расскажи, каково это – быть интерном Эрика? Ты наверняка уже и сам заметил, но он иногда ведет себя как настоящая заноза в зад…

Селвиг закрыл руками уши Феликса.

– Анжелика, пожалуйста!

– Что? – переспросила она. – Слушай, хватит вести себя как старикан. – Тан покрутилась на стуле, продолжая думать вслух. – Хороших интернов найти очень тяжело. Я должна была получить нескольких учеников из элитных школ под свое начало, но они все отвалились в последний момент. Представляете, оказывается, им не хотелось провести все лето в подвальной лаборатории! Хотя я сказала, что у нас есть кондиционер. Ой, ладно. Сами виноваты, – она тяжело вздохнула. – Итак, Феликс Деста, Эрик уже сообщил тебе, что как-то раз мы с Эриком…

Селвиг прервал этот допрос с пристрастием.

– Хватит, Анжелика Феликс вовсе не мой интерн. По крайней мере, не на официальном уровне. Оставь эту тему. Все это мы сможем обсудить уже под землей.

Тан издала странный звук вроде тех, которые производят недовольные животные, рыча на незнакомцев. Она решила переключиться на Дарси. Ее голос стал мягче.

– А ты его тень, да? – спросила она. – Удачи тебе, дорогая. У тебя терпение святой. На твоем месте я бы давно уже сбежала.

– А мы знакомы? – решила уточнить Дарси.

– Нет, но я тебя знаю, Дарси Льюис. Эрик мне о тебе рассказывал. Я знаю о тебе все, милая. Мне известно все обо всех. – Тан удобно откинулась в кресле и потянулась. – Держитесь крепче. – Она нажала рычаг где-то на боку кресла.

Тр-р-р!

Комната внезапно начала вращаться и наполнилась металлическими скрипами. Деревянные панели на стенах перевернулись и с другой стороны оказались покрыты сияющей серебристой сталью. Балки на потолке скрылись под выехавшей панелью каких-то рычагов и поршней, свисавших сверху.

– Ну вот, а теперь мы оказались в уплотнителе мусора, – резюмировал Феликс.

Тан оглядела Селвига, подняв одну бровь.

– Ну-ка, ну-ка, Эрик, вот это да, ты что же, не сказал им, где мы на самом деле находимся?

– Нет, – ответила Дарси, покачав головой. – Он ничего не сказал по поводу того, куда и зачем мы едем, – она положила руку Селвигу на плечо. – Извини, что сдала тебя, дружище.

– Но, несмотря на это, вы все же приехали, – продолжила Тан. – Потому что вы, Дарси Льюис, – тень доктора.

Тр-р-р!

Комнату тряхнуло, и она прекратила вращаться.

– Мы на месте, – произнесла Тан, поднимаясь с кресла. – Добро пожаловать в мой бункер. Как я и говорила, в нем есть система кондиционирования.

Со всех четырех сторон их окружали стальные стены. Все это выглядело как огромный подземный склад: тут были сотни рядов плотно упакованных металлических коробок, тщательно пронумерованных и подписанных. В некоторых содержались секретные документы, в других – загадочные и неидентифицированные артефакты.

За дверью обнаружился небольшой офис с практически пустым столом. На его поверхности аккуратно стояли ноутбук и кружка с угрюмым котом, на которой было написано: «Не беси меня-у!».

Рядом располагалась полка с различными предметами, которые ждали, когда их вернут на место. Один из них, шипованный шлем, покрытый потертыми проводами, привлек особое внимание Феликса. Он уже было направился к нему, предвкушая, как возьмет его в руки.

– Не трогай его! – предупредила Тан.

Феликс отступил назад.

– Где мы находимся?

– Здесь хранятся секреты ЩИТа. Ну, преимущественно.

Феликс фыркнул.

– Не хочу вас расстраивать, но базу данных ЩИТа не так давно взломали. Вся организация лопнула как мыльный пузырь. Теперь все их секреты раскрыты, леди.

Тан села в офисное кресло, удобно откинулась и положила ноги на стол.

– Парень, у меня полным-полно документов и досье, которых в базе никогда и не было. Тебе трудно понять, ты практически живешь в онлайне. Но так было не всегда. Это место – главное секретное хранилище для самых ценных мировых отчетов, свидетельских показаний и записей. Когда мир начал стремительно становиться цифровым, организациям вроде ЩИТа понадобилось местечко, куда можно собрать все оригинальные документы и другие предметы, которым не нашлось места на ВертоносцеВертоносец – огромный транспорт Агентства ЩИТ, их крупнейшая передвижная база..

– Большинство людей суют старые ненужные документы в шредер, – произнесла Дар-си. – Ни на что не намекаю.

– Я храню не только бумагу, милая, – парировала Тан. Она махнула рукой в сторону полки, на которой лежали различные предметы. – У меня здесь полно техники. А держать эти вещи – весьма прибыльное занятие. Лучше убрать опасные предметы с рынка, чем подвергаться риску, что их украдет какой-то идиот с механическими крыльями.

– Вам, наверное, здесь одиноко, – внезапно произнес Феликс.

– Мм… иногда. А в целом это совсем не так плохо, как звучит. Когда наступает низкий сезон, мне удается посмотреть в интернете кучу отличных записей кулинарного шоу, – на несколько секунд Тан зависла, явно что-то обдумывая, а потом продолжила:

– Еще у меня есть помощник, который почти не раздражает, так что это уже кое-что.

Феликс зевнул.

Тан посмотрела на Селвига еще раз.

– Они что, правда не знают, кто я? – прорычала она – Эрик, мы столько всего вместе прошли, а ты не удостоил меня даже упоминания? Я оскорблена до глубины души.

Тан приподняла штанину, и под ней обнаружился ножной протез. Она приподняла его, демонстрируя Дарси и Феликсу.

– Заимела эту штуку после истории с Локи и Тессерактом, я тогда работала вместе с Эриком над проектом «Пегас». Когда-нибудь я украшу ее бионическими элементами, – она остановилась, будто припоминая несчастный случай. – Дела пошли совсем не по плану. Думаю, это просто жизнь, что тут скажешь. Я решила немного отдохнуть от круглосуточной научной кутерьмы. Астробиология всегда будет мне интересна, но сейчас мне больше нравится сидеть здесь, внизу. Иногда просто хочется вздохнуть свободно.

– Подписываюсь, – прокомментировала Дарси.

Ученые долго не общались, но Селвиг скучал по Анжелике. После неудачи с проектом «Пегас» он подозревал, что она винит его в том, что случилось. Они это ни разу не обсуждали. Эрик хотел поговорить о многом, но смог выдавить всего одну фразу.

– Анжелика, – произнес он угрюмо, – недавние события меня раздавили…

– Они проехались по всем нам, – отрезала Тан. – Соберись, возьми себя в руки, отряхни пыль, и давай займемся делом. – Тан указала на дверь в дальнем углу помещения, на которой было написано «Приемник». – Феликс, Дарси, мой помощник займет вас, а нам с папочкой Селвигом нужно кое-что обсудить.

Дарси и Феликс тихонько вышли за дверь. Тан повернулась к Селвигу.

– Что случилось, Эрик? – спросила она. – Что тебе от меня нужно?

– Ты заметила, что в космосе произошли изменения? – сразу перешел к делу тот.

На лице Тан появилась дьявольская усмешка.

– Я живу под землей и занимаюсь каталогизированием вещей, Эрик, – ответила женщина, но в ее глазах читалось, что за этой простой фразой таится гораздо больше, чем она готова рассказать. – У меня нет тайной карты крошечных замаскированных спутников, летающих вокруг планеты и информирующих меня о малейших изменениях в атмосфере и других странных происшествиях. Кстати, это было бы невозможно, потому что, когда я вступила в новую должность, подписала многостраничный документ ЩИТа, который запретил мне заниматься какими-либо астробиологическими изысканиями. Конфликт интересов или что-то такое. Но, как ты сам знаешь, с каждым днем наш мир становится все более странным и фантастическим. Что же касается спутников, которых у меня, разумеется, нет, они гарантированно не зафиксировали никакой неидентифицируемой информации, прежде чем таинственно самоуничтожиться. Это было бы совсем печально. И, конечно, я совершенно не подавлена и не смущена случившимся, да будет тебе известно. Так что, увы, кажется, меня ты использовать не сможешь. Извини, дружище, – выдав весь этот монолог, она хитро подмигнула собеседнику.

Селвиг почувствовал себя пристыженным.

– Спасибо, что поделилась, – ответил он. – Я ищу доктора Джейн Фостер.

Тан ухмыльнулась.

– А похоже, что она прячется здесь?

– Очень важно связаться с ней как можно скорее. Не знаешь, где она может находиться?

Женщина вздохнула.

– Аруба? Ямайка? Кто знает. Я не турфирма. Тебе стоило вколоть ей в кровь наноботов, которые отслеживали бы ее местонахождение, – кажется, Селвиг не оценил шутку. – Слушай, я не хочу показаться грубой, но Джейн вообще могла исчезнуть с этой планеты. Половина населения только что обратилась в прах…

Но Селвиг не собирался это обсуждать.

– Я все предусмотрел, – произнес он. – В работах Джейн может содержаться ключ к пониманию или разгадке истребления людей.

Тан оживилась.

– О, если нужны ее документы, тебе повезло, – произнесла она. – Подожди меня здесь.

Она прошла по коридору и вскоре вернулась со светлой металлической коробкой.

– Здесь есть записи, которые делала Джейн, данные из атмосферы и несколько безделушек, привезенных из путешествий. Ты один из двоих человек, у которых есть доступ, хотя в твоем случае Джейн разрешила показывать не все данные.

Селвиг открыл коробку и заглянул внутрь. Он начал перекладывать вещи туда-сюда в поисках чего-то конкретного.

– А где ее журнал с записями? У Джейн был такой блокнот в кожаном переплете, но его здесь нет, – произнес Селвиг. Он был расстроен. – Когда мы работали вместе в Лондоне, Джейн вступила в контакт с внеземным артефактом под названием Камень Реальности. Подозреваю, что это могло быть как-то связано с Истреблением, которое недавно случилось на Земле. Анжелика, мне очень нужен этот журнал.

Тан пожала плечами.

– Если его в этой коробке нет, мне нечем тебя порадовать.

Что-то в поведении коллеги заставило Селвига заподозрить, что она знает больше, чем рассказывает.

– Я в отчаянии, Анжелика, – признался он. – Если мне удастся соединить все точки, возможно, я смогу добраться до сути того, что случилось. Помоги мне. Пожалуйста.

Тан перестала валять дурака. Она наклонилась и достала из потайного ящика в своем столе флешку.

– Здесь находятся видеодневники Джейн. Мне строго наказали не отдавать их никому, кто бы ни пришел сюда. То, что я вообще рассказала тебе об их существовании (даже несмотря на то что ты дружишь с Джейн), ставит меня в сложную ситуацию, – сообщила она. – Я всегда верила в тебя, Эрик, что бы ты обо мне ни думал. А также в твою работу и приверженность поискам правды. Раз ты говоришь, что, возможно, исправишь то, что случилось, я бы себя не простила, если бы не поделилась с тобой этой информацией. Ты же понимаешь, что я оказалась в крайне деликатном положении? – Селвиг кивнул. – Хорошо. Тогда пойдем со мной.

Тан проводила его в маленькую комнату, в которой находились плоский телевизор, видеопроигрыватель и пара кресел. Она передала ему накопитель и планшет.

– Вставь флешку. Нажми «воспроизведение». На ней два видео, доступных к просмотру. Остальные засекречены, так что никаких поползновений. Ясненько?

Селвиг снова кивнул. Он был очень благодарен Тан за помощь, хотя не знал, стоит ли сейчас признаваться в этом.

– Эффективные коммуникации никогда не были моей сильной стороной, знаешь ли, – произнес он. – Но огромное спасибо тебе за помощь, Анжелика.

– Не торопись, время не ограничено, – женщина вышла, прикрыв за собой дверь, села за стол и продолжила смотреть рецепты приготовления классических бургеров.

* * *

В другом конце подземелья Дарси открыла дверь с надписью «Приемник». Вот только она вовсе не ожидала обнаружить за дверью своего бывшего, Иэна Бутби.

– Да вы издеваетесь! – выдавила она.

– Я наблюдал, как вы шли сюда, по цепочке камер, – улыбнулся Иэн и поднял руки, будто демонстрируя мускулы. Он был одет в джинсы и футболку с надписью «Земля, покойся с миром». – Я жив. Удивлена?

– Меня ничто уже не может удивить, – ответила Дарси.

Примерно полминуты они смотрели друг на друга в полном молчании. Их головы были переполнены вопросами, которые они пока что боялись задать. Отношения закончились плохо. Правда, начинались они невинно. Дарси наняла Иэна, так же как Джейн наняла ее. У парня не было научной подготовки, но он был милым, забавным и хорошо выполнял указания. Встречаться они начали после схождения миров, когда Землю в очередной раз едва не разрушили. Но, как бы ребята ни старались, у них ничего не получилось.

Феликс решил нарушить молчание и протянул Иэну руку.

– Я Феликс. Чем ты здесь занимаешься? – он принюхался. – Кроме того что воняешь, разумеется.

– Прошу прощения? – переспросил Иэн.

– Не обращай внимания на Феликса. Он только учится нормально себя вести, – произнесла Дарси.

– Я тот, кто помечает и записывает вещи, которые попадают в руки Анжелике, – объяснил Иэн. – Это довольно скучно. И одиноко. Но зато стабильная работа, что неплохо, ну и телик тут есть, он скрашивает одиночество. Кстати, тут есть тренажерка. Это тоже преимущество.

– О-о-о, – простонал Феликс. – Тогда ясно, почему ты воняешь как потная подмышка.

– Или дело в том, что у тебя переходный возраст, капризуля, – парировал Иэн.

Дарси окинула фигуру бывшего оценивающим взглядом.

– Твои руки теперь размером с ляжки. Похоже, сидение под землей идет организму на пользу.

Феликс тем временем уже разглядывал ряды полок, заваленных коробками, которые скоро отправят обратно на свое место в хранилище. Каждая из них была помечена в соответствии с темой и местом: «Битва за Нью-Йорк», «Контроль Разрушений», «177А Бликер-стрит». Его мозг кипел, воображая, какие секреты скрыты внутри.

Иэн не замечал его, не отрывая глаз от Дарси.

– Все еще работаешь на Селвига? Кое-что никогда не меняется, – пробормотал он.

– В яблочко, – произнесла Дарси, закатывая глаза.

Феликс тихонько снял с полки ящик, на котором было написано «Засекречено». В первой папке была информация о появлении инопланетян недалеко от Уинслоу, Аризона, хотя большинство документов было уничтожено. Он пролистал другую папку и просмотрел имена исчезнувших, о которых рассказала женщина по имени Дженет ван Дайн.

– Положи на место, – произнес за его спиной Иэн.

– Ой, извини. Просто ты был занят. Я хотел помочь с файлами, – ухмыльнулся Феликс. – Платить мне необязательно! Это за счет заведения, чувак!

Иэн поднял палец и указал на полку.

– На место! – повторил он.

Разочарованный, Феликс выполнил указание. Возвращая документы, он заметил крошечный черный шарик, покрытый незнакомыми белыми знаками, который кто-то спрятал за коробкой, и, разумеется, тут же положил его себе в карман.

– Да ладно, пусть пацан узнает парочку устаревших секретов, Иэн, – произнесла Дарси. – Расслабься.

– Давай не отвлекаться от темы, Дарси, – запротестовал Иэн.

– От какой темы? – удивилась она.

– Ты – комнатная собачонка Селвига, – заявил Иэн. – Когда уже наконец начнешь жить для себя и перестанешь бегать за ним и выполнять все его указания?

Дарси пыталась воспринять это как можно спокойнее, но слова ее задели.

– Да, у Эрика полно недостатков. Но он через многое прошел. И ты часть из этого видел своими глазами! Так что давай-ка побольше сочувствия. Только что половина мира провалилась сквозь землю! И я не собираюсь бросать единственного человека, который во мне нуждается.

– Единственного? – переспросил Иэн. – Вообще-то, это был я, – он взял со стола какой-то гаджет и протянул его Дарси. Прибор был знакомым и явно не новым.

– Кажется, это… Да ладно! Мой старый МРЗ-плеер? – произнесла она, повертев его в руках и изучив со всех сторон.

– Именно так, – гордо подтвердил Иэн.

– Так, ладно… и что я упустила? – спросила Дарси. – Он был конфискован ЩИТом в тот момент, когда мы впервые встретились с Тором. Как только все наладилось, мне его вернули. Он до сих пор где-то лежит. В каком-то ящике, что ли.

– Они отдали тебе копию, которая выглядела точно так же, как оригинал. А это настоящий. Нашел его, когда оприходовал свежепоступившие предметы, – объяснил он. – На твоем месте я бы избавился от подделки. Потому что внутри – отслеживающее устройство. Я собирался тебе об этом рассказать, как только нашел эту фиговину, но…

Дарси поморщилась.

– Что за гребаная… – она остановилась, чтобы не сказать того, о чем пожалеет впоследствии. – Не верю, что ЩИТ просто бросил его в коробку и отправил в хранилище. Это нелогично.

– Может быть, они посчитали, что ты больше не так ценна, – произнес Иэн. – В смысле, я не имею в виду, что ты не представляешь ценности. Ты же ученый! А, стоп, ошибочка, ты только приложение к настоящему ученому, – он явно пытался смягчить слова. – Однако ты знаешь Тора, что делает тебя очень важным человеком!

– Остановись, пока не поздно, – процедила Дарси, кладя гаджет в карман. – Спасибо за плеер, кстати. Он нам очень поможет в процессе нашего путешествия-квеста.

Иэн глубоко вздохнул.

– И что ты ищешь?

Дарси немного подумала.

– Стабильность. Счастье. Я, например, хочу большую тупую собаку, с которой можно играть на заднем дворе своего дома. Ах да, и дом – тоже. Это то, чего я хочу. Еще чего… Работу, которая хорошо оплачивается и поможет мне применить навыки, полученные на факультете политологии. Не то чтобы мне не нравилось то, что я делаю сейчас, но знаешь… Звучит не очень, но я хочу помогать людям. И хочу преуспеть в этом. Это в общих чертах, так сказать.

– Нет, – улыбнулся Иэн, – я имею в виду, что вы ищете в этом вашем путешествии-квесте?

– Оу, – пробормотала Дарси. – Секреты Вселенной. Не знаешь случайно, где можно найти парочку?

– Уверен: то, что Анжелика покажет Эрику, вам очень поможет, – произнес Иэн, продолжая улыбаться. – Дарси, ты уже и так неплохо помогаешь людям. Если позволишь, я предложил бы тебе подумать о том, как помочь себе.

– Конечно, – ответила она.

Дарси оглянулась, и на ее лице отразилась паника.

– А куда делся Феликс?

* * *

В другом конце подземелья Селвиг вставил флешку в планшет, уселся в кресло и приготовился просматривать видеодневники Джейн.

– Хей! – произнес Феликс, внезапно появившись в комнате. Он придвинул второй стул поближе к Селвигу и сел. – Здесь работает бывший парень Дарси. Тот еще зазнайка, кажется. Наш разговор принял странный оборот, так что я свалил. Ты не против, если я посмотрю вместе с тобой?

– Только «за», – ответил Селвиг. Он взял в руки планшет и нажал «воспроизведение». – Смотри очень внимательно, Феликс. Эти записи должны помочь мне в моем задании.

– НАШЕМ задании, – поправил Феликс.

На экране появилось лицо Джейн Фостер.

Она сидела в офисе автосалона «Смит Моторе» в Пуэнте-Антигуо. Она казалась взволнованной, но радостной.

– Здравствуй, друг, – прошептал Селвиг. – Как я рад тебя видеть.

– Вы же понимаете, что это не прямая трансляция, правда? – уточнил Феликс.

– Тсс! – зашипел Селвиг. Для пущего эффекта он даже поднес палец к губам.

Феликс понял намек и замолчал.

Джейн повернулась в кресле и начала запись.

–    Это видеодневник доктора Джейн Фостер, в котором я расскажу о событиях, имевших место в Пуэнте-Антигуо, Нью-Мексико. Я, ну, доктор Джейн Фостер. Мой коллега, доктор Эрик Селвиг, убедил меня, что я должна записать свой взгляд на эти события... для потомков. Так что вот он. Кстати, если вы смотрите эту запись, потому что я уже мертва, будьте терпимы к моей манере повествования. Я ученый, а не видеоблогер.

– Она забавная, – пробормотал Селвиг. – Я и забыл, какой смешной она бывает.

– Вы, ребята, встречались, что ли? – спросил Феликс. – Она классная.

Селвиг грозно посмотрел на него.

– Все-все, уже затыкаюсь.

Что ж, начну сначала, – произнесла Джейн. Вдруг за кадром зазвонил телефон, и она потянулась посмотреть, кто звонит.

– О-о-о. Старик Дон Блейк. Всегда находит для звонка самое неподходящее время. Знаете что? Бог с ним. Давайте перейдем к делу, – решила Джейн. – Я тут изучала северное сияние, отслеживала магнитные штормы, а также...

Селвиг нажал на перемотку.

– Джейн – одна из лучших ученых нашего времени, но она готова говорить о магической красоте северного сияния часами, если ей это позволить, – он терпеливо подождал, пока видео промотается подальше. – Так, может быть, здесь?

...и это одно из самых захватывающих зрелищ, что мне довелось увидеть за всю мою жизнь. Просто неописуемо. Ладно, я могу говорить о магической красоте северного сияния часами, если меня никто не остановит. Но сейчас на это нет времени, – Джейн кашлянула. – В общем, в Пуэнте-Антигуо началась магнитная буря. Эрик не был особенно взволнован или впечатлен. Вспоминаю его слова «Ты астрофизик, а не ловец торнадо!». Что забавно, учитывая, как изменилось наше отношение к Вселенной в те дни, – Джейн сделала паузу, очевидно, вспоминая тот момент, когда ее работа поднялась на новый уровень. Потом тряхнула головой и вернулась к записи. – То, что мы наблюдали в Пуэнте-Антигуо, оказалось чем-то куда большим, чем магнитная буря. Это был мост Эйнштейна – Розена, кротовая нора, и из нее вывалился бог грома.

– Ну наконец-то, – произнес Феликс, потирая руки, – началось что-то интересное.

Сказать, что это было сногсшибательно, – значит не сказать ничего. Тор – крупный мужчина. Разбил нам ветровое стекло. Дарси была ужасно перепугана. Эрику было по барабану...

– Вам было по барабану?! – воскликнул Феликс. – Речь идет о ТОРЕ! У меня был бы отвал башки.

Селвиг проигнорировал его реплику. Ему хотелось послушать, что Джейн скажет дальше.

Датчики совершенно слетели с катушек, показывали неизвестно что. Я собственными руками собирала все оборудование, и оно стоило гораздо больше, чем я планировала. И этот безумный шторм сжег мне всю технику. А еще оставил круговые следы на земле, не похожие ни на что из того, что я видела до этого. Я хотела задержаться и изучить их, но Тору нужна была медицинская помощь, поэтому мы поехали в больницу. И я поняла: то, что мы видели, – самый настоящий мост Эйнштейна – Розена. Эрик со мной не согласился. Он вообще любит спорить. «Это просто теория, Джейн!» Как будто это важно. Все что угодно с определенной точки зрения – только теория. Все что угодно. А потом эта теория получает доказательства. Он, конечно, тоже это знает, но, может быть, просто боялся, что правда, которая скрывается за привычным нам порядком вещей...

Феликс выхватил планшет и поставил видео на паузу.

– Мы можем пару минут поговорить о мостах Эйнштейна – Розена? – спросил он. – Джейн посвятила им статью, я читал ее в одном научном журнале, который взял в библиотеке. Я даже снял с нее копию. Так или иначе, она пишет о том, что Тор описывал кротовую нору, которой он пользовался, чтобы попасть на Землю по Радужному мосту, который вроде называется Биврёст. Так вот, мой вопрос в том, что...

Селвиг забрал у Феликса планшет обратно.

– Пожалуйста, Феликс, очень важно, чтобы ты дал мне возможность просмотреть эти записи, не отвлекая, – он нажал на кнопку воспроизведения, и Феликс осел на стул, потерпев поражение и что-то расстроенно бормоча себе под нос.

Мне нужно было поговорить с Тором. Очевидно, информация, показатели, замеры – они дают- нам не полную картину. Мне нужен был контекст. Когда мы поняли, что его не просто засосало в воронку шторма, а перенесло из одной точки в другую, мы ворвались в больницу и обнаружили, что он исчез. Также пропала моя дымовая пушка. В конце концов мы его поймали. Но в промежутке ЩИТ конфисковал все мое оборудование. Агент Колсон провозгласил, что я представляю угрозу безопасности, это звучало просто смешно. К счастью, Тору удалось добыть мой дневник и вернуть его мне.

Селвиг нажал на паузу, решив поделиться с Феликсом своей версией событий.

– Именно я спас Тора, – произнес он гордо. Его голос звенел от радости. – Это было захватывающе! Чтобы перехитрить своих похитителей, Тор притворился парнем Джейн. Мы все продумали. Я даже оформил ему поддельные документы и делал вид, что знаю, что делаю. Но не знал! Это было так интересно! В какой-то момент наши с Тором сознания объединились. Я хорошо помню наши беседы, кроме разве что некоторых фрагментов.

– И о чем вы разговаривали с богом? – поинтересовался Феликс. – Без обид, но разве вы для него не просто тупая животинка?

– Нет, нет, нет. Что ты! Тор вовсе не относится так к людям. По крайней мере, больше не относится. В тот момент он был не уверен в себе и не знал, какой путь ему выбрать, – объяснил Селвиг. – Но любой человек, собирающийся найти свое место в мире, должен понимать, что никто не знает все ответы. Задача в том, чтобы задавать правильные вопросы.

– Хочу услышать больше историй, – заныл Феликс. – Поняли? Историй о Торе!

Селвиг был рад, что Феликс отправился с ними на поиски, и юмор мальчика казался ему освежающим. Ему нужно было больше светлых моментов в настоящем. Рассказ Джейн напомнил ему о том, что он как ментор не всегда оказывал ей должную поддержку. Это его расстроило.

– Джейн была убеждена, что Тор – это ответ на удивительные события, за которыми мы наблюдали. Я же думал, что он опасен. Она хотела отправиться вслед за ЩИТом. Именно я разубедил ее делать это, – объяснил Селвиг. – Нужно было ей поверить и поддержать ее, не задавая вопросов. Но, понимаешь, скандинавская мифология, все эти фантастические истории – для меня они были всего лишь детскими сказками. Электромагнитные волны объяснить легко, а что насчет бога, упавшего с небес? Это не имеет никакого смысла. Я говорил Джейн, что поскольку мы ученые, то должны рассматривать любую вероятность, каждую альтернативу. И она занималась именно этим! А я в ней сомневался. Я просто не мог поверить в то, что считал чистой магией.

– Артур КларкАртур Чарльз Кларк – английский писатель, ученый, футуролог и изобретатель. как-то сказал, что любая совершенная технология неотличима от магии. Наверное, вы сами эту цитату знаете. – Феликс неловко потрепал Селвига по плечу, пытаясь его поддержать. – Не унывайте, док. Все это уже в прошлом. Не стоит об этом беспокоиться. Давайте посмотрим ролики, узнаем из них то, что нам нужно, а потом двинемся дальше.

Селвиг медленно кивнул.

–    Да-да, именно так мы и поступим. Информация, которая нам нужна, наверняка уже на подходе. Давай приготовимся, – и они продолжили просмотр.

Джейн улыбалась с экрана.

Когда я вспоминаю, как Тор пытался купить лошадь в зоомагазине, всегда смеюсь, – произнесла она. – Я думала, что он будет вести себя со мной как с жалким смертным. Для бога это было бы совершенно естественно. Но он открыл мне целый мир и терпеливо ждал, пока мне станет в нем комфортно. А что же делала я? Я постоянно сбивала его на машине. Так себе обмен. А как он рассказывал мне о существовании Девяти Миров!.. Я никогда не слышала ничего столь же увлекательного. Это звучало просто невероятно. У меня были доказательства, что мост Эйнштейна – Розена существует, но убедить в его существовании научное сообщество без внушительного количества точных свидетельств было бы весьма непросто.

– Это правда, – произнес Селвиг, нажимая на паузу. – Научное сообщество может быть таким неоднородным. Научная фантастика превратилась в научные факты слишком быстро. Джейн зашла на совершенно новую территорию, и упрямые мастодонты от науки не знали, как это принять.

– Мои мама и папа тоже верили в то, что жизнь на других планетах существует. Только идиоты с мозгом размером с горошину могут думать, что Земля – единственное место во всей Вселенной, на котором создались условия для появления жизни, – Феликс пожал плечами. – Боже, я помню, как Тор и Мстители впервые появились в Нью-Йорке. Все изменилось. Это был настоящий бум! Весь мир затаил дыхание. Я целыми днями сидел перед теликом и смотрел новости, отставив в сторону миску со сладкими хлопьями. Я стянул красную скатерть и старый мамин фен и бегал по соседям с криками, что я бог-громовержец! Эх, вот бы вернуться в детство!

Селвиг рассмеялся.

– Что? Я тогда был ребенком. Если сравнивать со мной нынешним. Но даже в том возрасте я знал, что открытие неисследованных миров означает много работы для биологов.

Селвиг поиграл пальцами, вспоминая, какой важный это был момент.

– Это было первое событие в цепочке происшествий, которые полностью изменили представление человечества о космосе, – произнес он. – Но нам еще столькому нужно научиться! – он нажал на пульт.

Джейн села на привычного конька.

Пока Тор застрял на Земле, в Асгарде начался хаос. Брат Тора, Коки, пытался завладеть троном. Поэтому трое воинов, друзей бога грома, решили вернуть его домой, чтобы он остановил этот беспредел. Угадайте, как они оказались на Земле? Мост Эйнштейна – Розена! Они называли его Биврёст. Что ж, я решила, что это еще одно свидетельство, подтверждающее мою теорию, – Джейн подняла плечо, игриво подмигнув в камеру. – Итак, это были Фандрал, Огун и Вольштагг. И Леди Сиф, – Джейн замялась. На ее лице появилась растерянность. – Четыре воина, конечно. Не три. Хм, думаю, Леди Сиф сама по себе. Честно говоря, не думаю, а знаю, потому что я видела ее в бою, и она, без сомнения, одна из самых свирепых женщин, что я встречала. Можете мне поверить. Так или иначе, Локи, в свою очередь, отправил на Землю некоего Разрушителя с целью уничтожить Тора, чтобы тот ему не помешал. Обратите внимание, что в тот момент Тор был совершенно лишен своей силы. Он потерял молот. Дарси называла этот молот «Мяу-мяу».

– «Мяу-мяу»?! – переспросил Феликс. – Она что, имела в виду Мьёльнир? О боже. Не может быть. Неприемлемо. Просто нельзя называть одно из величайших орудий во вселенной «Мяу-мяу»! Конечно, возможно, она имеет в виду что-то совершенно другое, и я даже думать не хочу, что именно.

Я сама понимаю, что это звучит как безумие, но именно так все и было, – продолжала Джейн. Ее история, похоже, подходила к концу. – Тор сразился с Разрушителем, который, ну, разрушал все на своем пути. Бедный Пуэнте-Антигуо. Локи следил за всем происходившим из Асгарда, поэтому Тор сделал ему предложение: «Забирай мою жизнь и прекрати эти бессмысленные разрушения!». И именно это Разрушитель и сделал. Он забрал жизнь Тора – по крайней мере, мы так думали. Мне стыдно в этом признаваться, но я чуть не сошла с ума – плакала над его распростертым телом, как будто это не с ним я познакомилась буквально только что. Но, понимаете, этот мужчина произвел на меня очень сильное впечатление. Я не собираюсь извиняться за то, что заботилась о нем. Так или иначе, это неважно, потому что он вернулся к жизни.! Молот каким-то образом почувствовал, что его хозяин в опасности, и появился в самый последний момент. И вот мы видим, что Тор воскресает и превращается в воина из мифов. И как он надрал задницу этому Разрушителю! В ЩИТЕ понимали, что расстановка сил изменилась, и у них не было выбора, кроме как подстроиться под обстоятельства. Тор заставил их вернуть мне все оборудование. Колсон хочет, чтобы я продолжила свои исследования, так что это хорошая возможность. Что касается Тора... он пообещал мне, что вернется, и я ему поверила. Я же… – Джейн, кажется, собиралась с мыслями, –...надеюсь получить ресурсы, опубликовать результаты исследований и убедиться, что научное сообщество понимает: это только начало. Космические силы пробудились, и я не собираюсь останавливаться в поисках ответов на загадки Вселенной. Это первая запись из дневника доктора Джейн Фостер. Спасибо за внимание!

Селвиг несколько секунд не моргая смотрел на экран. Лицо Джейн, ее слова это что-то в нем растормошили. Вера, которую он утратил в последние несколько месяцев, медленно, но верно возвращалась к нему. Он наконец почувствовал себя полным сил и живым.

– Ты когда-нибудь исследовал Мьёльнир? – поинтересовался Феликс. – При наличии на руках правильных материалов я могу поклясться, что меньше чем за месяц сумею создать точную копию этого артефакта. Готов мне это оплатить?

– Боюсь, это невозможно, – ответил Селвиг. – Хотя воспоминания об этих событиях, с точки зрения Джейн, были для меня достаточно полезными, эти записи – совсем не то, что я искал. – Он вышел в главное меню и нажал на второе видео. – Надеюсь, этот материал прояснит больше.

Джейн, похоже, находилась в хранилище ЩИТа. Она сидела тихо и смотрела куда-то в угол.

Это доктор Джейн Фостер. Снова я. Пришло время поговорить про Камень Реальности.

Глава 4

Селвиг терпеливо ждал, когда Джейн поделится своими соображениями по поводу Камня Реальности. Она и раньше рассказывала ему об этом, но в более официальной обстановке. Селвиг надеялся, что личные впечатления девушки могут содержать новую информацию, которая поможет ему в его миссии.

– Готовься, Феликс. Камень Реальности – это жестокая природная сила, неспособная к состраданию. Некоторые факты могут тебя шокировать, – предупредил Селвиг. – Тебе скоро откроются секреты мироздания, юноша. Не бойся.

Феликс фыркнул.

– Я что, выгляжу испуганным, док? – Селвиг угрожающе посмотрел на него. – Всё, умолкаю.

Джейн медленно выдохнула.

Представьте себе: Эрик Селвиг на каждом международном канале в прямом эфире абсолютно голый бегает вокруг Стоунхенджа, – произнесла она. –Ничего так начало, да?

Селвиг вцепился в планшет.

– Нам не стоит на этом задерживаться, – произнес он, проматывая видео. – Так, ну-ка, что у нас здесь... Давай попробуем.

Феликс сильно ущипнул себя. Это помогло ему не взорваться от хохота.

Давайте серьезно. Иначе тут и не скажешь. Моя работа и моя личная жизнь вступили в конфликт. Это не означает, что я не могу сохранять профессионализм и объективность. Но открытие моста Эйнштейна – Розена давало миллион возможностей! Я поделилась своей работой с ЩИТом, а они предложили помочь мне открыть портал с Земли на Асгард. Это не сработало. Кстати, все это время я даже не знала, жив ли Тор. Он обещал, что вернется, а потом... тишина, – кажется, эти воспоминания давались Джейн с трудом. – Далее... Эрик Селвиг был похищен Коки, который телепатически завладел его разумом. ЩИТ быстренько отправил Дарси и меня в ТромсёТромсё – город в Норвегии. – «для нашей же безопасности». Никаких подробностей, никаких новостей, ничего. На Нью-Йорк напали инопланетяне, а те, кто нас охранял, убеждали, что мы просто не должны вмешиваться, как будто ничего важного не происходило, хотя происходило событие мирового масштаба! Мстители спасли планету. Когда все закончилось, я надеялась, что, может быть, Тор заскочит на пару часов... Но он сразу отправился в Асгард...

– Ух. Оказаться у бога во френдзоне? Жестко, – прокомментировал Феликс. – Так когда уже она расскажет про Камень Реальности?

– Дай ей время, – произнес Селвиг.

Джейн выглядела непоколебимой.

Я решила, что надо двигаться дальше, – строго сказала она. – Для меня всегда самым важным была работа. Это то, что помогало мне оставаться в реальном мире. Я была благодарна Эрику, когда он позвал меня в Кондон исследовать вместе с ним появившиеся гравитационные аномалии. Он через многое прошел, и я хотела его поддержать. Как и Дарси. Наша команда снова была бы в строю! Только вот, пока я добиралась туда, Эрик успел исчезнуть.

– И вы тоже ее зафрендзонили, да? Вот блин! – произнес Феликс. – Это очень жестоко, док.

Селвиг нажал на паузу.

– Я был не в себе, – возбужденно произнес он. – Скипетр Локи полностью меня поработил. Быть заложником внутри своего собственного сознания... Это был ад! Локи использовал мои таланты, чтобы попытаться захватить Землю. Ты даже представить себе не можешь, каково это.

Феликс явно испытывал неловкость.

– Вы правы. Не могу. Извините за глупую шутку, доктор Селвиг. Я не хотел вас расстроить.

– Я... я... – Эрик запнулся. Ему было стыдно за этот внезапный эмоциональный всплеск. – Я не собирался так остро реагировать. Мои старые раны вновь открываются. Я учусь тому, что процесс выздоровления может занять очень много времени. Говорят, это настоящая борьба, – он встал и прошелся по комнате. – Меня поместили в психушку. Именно туда я и «исчез», как выразилась Джейн. Дарси и Иэн спасли меня и вернули к работе. Что мне и было нужно.

– Иэн? Подождите-ка. Это же не тот неудачник, который здесь работает? Дарси прямо сейчас с ним беседует.

До доктора только сейчас дошло, что бывший, которого упоминал Феликс, – это, видимо и есть Иэн.

– Хм, не будем об этом. Нам пора продолжать поиски. Нас ждет Камень Реальности, – ученый нажал на кнопку воспроизведения и вновь уселся в кресло.

Мы были на пороге выдающегося открытия. Мой фазометр зафиксировал кое-что важное. Дарси, ее интерн Иэн и я отследили показатели, наткнулись на заброшенный склад в Кондоне и стали свидетелями нескольких странных феноменов. Прямо из ниоткуда возникали небольшие кротовые норы. Нарушались законы физики. Присутствовали скачки гравитации. И все это – в контролируемой среде. Мой фазометр сошел с ума. Я ничего подобного не видела со времен Нью-Мексико. Я всегда была готова пройти какой угодно путь в поисках научных фактов, но даже не подозревала, что столкнусь лицом к лицу с одной из самых разрушительных сил во Вселенной.

– Ну наконец-то серьезный разговор, – произнес Феликс, и его глаза широко распахнулись в предвкушении.

Одна из кротовьих нор привела меня в место, которое я бы охарактеризовала как темный антимир. Я испытала... концентрированный ужас, – Джейн тщательно подбирала слова. –Я была совершенно одна в очень странном месте, понятия не имела, где нахожусь и как попасть домой... Такого я не пожелала бы и худшему врагу. Когда первая волна паники прошла, я обнаружила контейнер, в котором содержалась... некая сущность. Своего рода красный туман, который начал на меня кричать! Похожий на демона. Когда я подошла слишком близко, он атаковал меня, как инфекция. Присосался к моей коже, и я не могла от него избавиться. Сразу после этого я оказалась на Земле. Пока меня не было, Дарси вызвала полицию. Я очень на нее разозлилась: не каждый день удается обнаружить стабильную гравитационную аномалию, которую можно исследовать без того, чтобы ЩИТ во все вмешивался и вынюхивал. А, и еще появился Тор. Ну разумеется. Так или иначе, когда полицейские попытались меня забрать, красная инфекция вырвалась из моего тела, – Джейн помотала головой с таким видом, будто сама не верила в то, что рассказывает. –И это было только начало.

Селвиг возбужденно заерзал в кресле.

– Смотри внимательно, Феликс, – произнес он. – А после просмотра мы с тобой это обсудим.

Земная медицина не могла ничем помочь, так что мы с Тором отправились в Ас- гард. Пришлось перемещаться на Биврёсте. Да, стоит звать его мостом Эйнштейна – Розена, я знаю, – голос Джейн звенел от волнения. – Но эта штука просто невероятная и нереальная. Я способна одновременно быть ученым и восхищаться волшебством.

– Опять она отвлеклась, – улыбнулся Селвиг. – К сожалению, ненадолго.

Асгардские ученые просканировали меня на оборудовании, которое они называют «Кузня Аут». На самом деле это генератор квантового поля, но «Кузня Душ» звучит забавно, правда? Так или иначе, Один объяснил мне, что в Асгарде мне не рады. Я просто грязный человечишка. Когда его стража попыталась меня схватить, красная зараза атаковала их тоже. Как только Один это увидел, он изменил свое мнение по поводу меня и моего присутствия. Он знал, что алая сущность, Эфир – на самом деле – Камень Реальности. Описал его Один как двигатель бесконечного разрушения. Постоянно изменчивая субстанция, ищущая тела, которые может наполнить, а заодно порабощает души. Позднее я узнала, что это одна из шести вселенских сил. Несмотря на это, никто понятия не имел, как извлечь эту штуку из моего тела.

– Шесть вселенских сил, – произнес Селвиг. – Кажется, я никогда, не слышал ни о чем подобном.

Один рассказал мне, что в стародавние времена предводитель темных эльфов, Малекит, использовал Камень Реальности, чтобы единолично править миром. Это было его главное оружие против короля Бёра и защитников Асгарда. В разгар битвы, перекроившей Девять Миров, Малекит попытался применить Камень Реальности в полную силу, но был в последний момент остановлен асгардцами. Он потерпел поражение – по крайней мере, так все думали. Малекит был погружен в вечный сон, а Камень Реальности спрятали в месте, в котором его никто никогда не должен был найти, – Джейн слегка улыбнулась. –Вот я везучая. Когда Камень снова пробудился, следом проснулись и Малекит, и темные эльфы. Самое удачное время – прямо перед схождением миров...

Глаза Селвига сверкнули. Он поставил видео на паузу.

– Феликс, запомни. Существует Девять Миров: Асгард, Йотунхейм, Свартальфхейм, Ванахейм, Нидавеллир, Ниффльхейм, Муспельхейм, Альфхейм и Мидгард, также известный как Земля. Каждые пять тысяч лет все миры выстраиваются в ряд, что вызывает природные катаклизмы разного уровня тяжести. Гравитация меняется. Сталкиваются светлая и темная материи.

– Звучит безумно, – произнес Феликс, задумчиво поглаживая подбородок. – Но теоретически разве нельзя определить эпицентр катастрофы и найти способ стабилизировать все эти процессы?

– В точку! – вскричал Селвиг. – Именно поэтому я изобрел Гравиметрический Стержень. Задержи эту мысль в голове, – он опять щелкнул пультом.

Малекит пришел за Камнем Реальности. Он атаковал Асгард и в ходе вторжения убил мать Тора, Фриггу. Я наблюдала свои первые – и, надеюсь, последние – асгардские похороны. Прилетели создания со всех концов Вселенной, чтобы воздать ей последнюю память. Это было так трогательно, так впечатляюще, так… – она запнулась. – Это было празднование, посвященное несломленному духу Фригги.

Селвиг улыбнулся.

– Фригга… – прошептал он. – Прямо как в мифах.

Было заметно, что Джейн устала рассказывать. Поэтому она решила максимально ускориться и затараторила.

Итак, Малекит так и не получил Камня Реальности. Да здравствуют маленькие победы. Однако я по-прежнему была заперта в Асгарде, пытаясь победить болезнь. Камень Реальности завладел всеми моими органами чувств и появлялся передо мной в виде хаотичной бурлящей массы. Это действовало на меня отравляюще... и пугающе. Я чувствовала силу Камня в каждой клетке: тела, мозга, души. Это меня убивало.

У Селвига засосало под ложечкой.

– Джейн и я работали вместе много лет. А еще раньше мы с ее отцом несколько десятилетий преподавали в Калвере. После того как его не стало, я дал себе клятву, что всегда буду ее беречь и поддерживать. И иногда я думаю, что, похоже, я... – Селвиг остановился и решил не заканчивать предложения. Он боялся, что если скажет вслух, это станет свершившимся фактом. – Я следил за карьерой доктора Фостер долгие годы. Примерно с шестилетнего возраста. И почему я даже не подозревал, через что ей пришлось пройти? – спросил он сам себя и потряс головой: – Это безумие.

Джейн, кажется, окончательно утомилась.

Слушайте, я понимаю, что хроника должна содержать полную информацию, но, честно говоря, у меня закончились силы. Вот в общих чертах: Тор, Коки и я вместе сбежали из Асгарда, чтобы сразиться с Малекитом. Я до сих пор помню усмешку Коки. Ему так хотелось завладеть силой Камня Реальности. Как будто у него хватило бы сил контролировать артефакт, честное слово. Наконец мы оказались на Свартальфхейме, и, применив несколько хитрых уловок, Малекит смог высосать энергию Камня Реальности из моего тела и поглотить ее самостоятельно. Терзавший меня ужас прошел. Моя жизнь была спасена. Я рада была бы сказать, что на этом все завершилось. Но нет, ничего подобного. Началось схождение миров. Малекит направлялся на Землю, а Тор и я застряли в пещере на Свартальфхейме. К счастью, мы обнаружили портал и смогли как можно скорее покинуть его. Времени почти не оставалось. Малекит собирался запустить Камень Реальности, когда все Девять Миров выстроятся в ряд. Это могло бы обернуться провалом, вселенских масштабов, если бы нас не спасла... НАУКА! – секунду она подумала и поменяла формулировку. – На самом деле нас спасли двое: наука и Эрик Селвиг.

Феликс победно помахал кулаком в воздухе.

– Легендарный статус достигнут!

Эрик указал в качестве эпицентра схождения миров Гринвич в Великобритании, поэтому мы все направились туда. Без его бесценных работ по аномалиям, а также без Гравиметрических Стержней, я не знаю, что бы мы делали. Стены между мирами рушились. Гравитация то увеличивалась, то уменьшалась с огромной скоростью. Законы физики перестали существовать. Не говоря уже о пространственных искажениях. Реальность рвалась на лоскуты, а потом вдруг появился Эрик Селвиг и спас всех. Дарси тоже в этом участвовала. И Иэн. Я на секунду забыла о его существовании. Также появился гигант по имени Йотунхеймский зверь: он проник на Землю через портал, – она почувствовала, что отвлекается. – Так, сосредоточься, Фостер.

– Йотунхеймский зверь! – вскричал Феликс. – Никогда его не забуду!

Малекит тоже появился, и тогда мы установили Стержни. Они были созданы, чтобы фиксировать аномалии, но, немного покопавшись в настройках, мы сумели сделать так, чтобы они повышали силу гравитации, взрывая тонкие стены между мирами и таким образом создавая аномалии, переместившие темных эльфов с Земли... скажем так, в другое место. Тор победил Малекита и забрал Камень Реальности обратно в Асгард, где он спрятан и строго охраняется, – на лицо Джейн набежала тень. – Но Камень меня безвозвратно изменил. Физически. Он вторгся в мое тело, в мое сознание, в мою душу. Мне нужно время, чтобы восстановиться... Но есть еще кое-что, о чем я должна рассказать... мне нужно снять камень с души… – Джейн колебалась. – Ладно, расскажу в следующей записи.

Видео оборвалось, и Селвиг от неожиданности разинул рот.

– Что за черт! Нельзя так заканчивать! Джейн упоминала, что Камень Реальности – одна из шести вселенских сил. Она еще должна рассказать про остальные пять! Можно предположить, что информация содержится в других видео. Но Анжелика утверждала, что в открытом доступе только эти два! – он схватил планшет и начал яростно тыкать во все кнопки.

– Не надо, не делайте этого, док. Вы слишком отчаялись, – предупредил его Феликс. Мальчишка вырвал планшет из рук Селвига и сам начал нажимать на кнопки со скоростью света. – Я научился взламывать технику, еще когда бегал в подгузниках, – он нажал на последнюю кнопку, получил доступ к зашифрованной информации и передал планшет обратно изумленному Селвигу. – Не благодарите, – на экране включилось следующее видео.

Лицо Джейн выглядело счастливым и отдохнувшим.

И снова всем привет. Это будет моя последняя дневниковая запись, перед тем как я передам их все на хранение Анжелике Тан. Мне нужно записать кое-что важное. Это касается Тора.

– О-оу, – Феликс сглотнул. – А вот это все уже выглядит не очень.

Я довольна тем, что между нами было. Мы сделали что смогли. Должна ли я была думать, что мы вместе отправимся в ресторан, а потом будем танцевать в клубе всю ночь до упаду? Нет, конечно. Мне бы этого и не хотелось. Правда в том, что у нас с Тором разные пути и разные ожидания. Мы много значили друг для друга, но… – Джейн замялась, – нам предназначались разные жизни. Это самое лучшее объяснение.

Она вновь задумалась.

Я думаю еще кое о чем. Вопрос, который я толком не исследовала. Когда я была в Асгарде, я зашла в библиотеку Одина и нашла там книгу о том, что существуют вселенские силы и, если собрать их вместе, возможно контролировать всю Вселенную. Я думала, что это очередной миф, но теперь начинаю понимать, что все мы в большой опасности…

Дверь в просмотровую распахнулась. Анжелика Тан выглядела более чем недовольной.

– ЧТО Я ТЕБЕ ГОВОРИЛА, А?! – проорала она.

Селвиг попытался защититься.

– Анжелика, архив был неполным! Ты должна меня понять, – умоляюще произнес он. – Важно было ознакомиться со всеми записями.

Тан выдернула флешку из разъема и отобрала у Селвига планшет.

– Тебе пора уходить, Эрик, – произнесла она, сверля его осуждающим взглядом.

– Мисс Тан, – застенчиво заговорил Феликс.

– Доктор Тан!

Мальчишка согласно кивнул, казалось, смущенный неправильным обращением.

– Доктор Тан, я уверен, вы отлично понимаете, каково это – быть сосредоточенным на исследовании настолько, что готов сделать все что угодно, лишь бы подтвердить свою гипотезу, даже если это означает взломать секретные материалы.

Тан подняла руку, останавливая поток словоизлиянии.

– Не пытайся меня заболтать, парень. Я была уверена, что код достаточно надежный. То, что ты его взломал, производит впечатление, но вместе с тем это еще и вторжение в запрещенное пространство. – Тан повернулась к Селвигу. – Эрик, знаю: ты через многое прошел и восстановиться тебе было непросто. Друг мой, может быть, отступить, пока не придешь в себя немного? Тебе это не помешает.

– Я благодарен тебе за поддержку, Анжелика, – произнес Селвиг. – И спасибо за помощь в моих поисках. А еще прости за то, что не оправдал твоего доверия.

Тан хмыкнула.

– Не первый раз. Ты когда-нибудь усвоишь урок, интересно? И да, сейчас тебе лучше уйти.

Пока женщина вела Селвига и Феликса к выходу, она спросила:

– Куда вы направляетесь теперь?

Селвиг опустил глаза и пробормотал что-то неопределенное. Ему не хотелось раскрывать свои секреты.

– А, ну как хочешь. Не рассказывай, – произнесла Тан. – Я тогда тоже не расскажу про кое-кого, кто планирует одно масштабное событие, о котором тебе точно хотелось бы знать.

– Это еще что значит? – спросил Селвиг.

– А ты как думаешь? – огрызнулась Тан.

Селвигу очень хотелось узнать секрет, поэтому он решил назвать место, куда они направляются.

– Аноки, – выдавил он.

– Ну что ж, удачи, – рассмеялась Тан.

– Что за Аноки? – незамедлительно поинтересовался Феликс, но ответа не дождался.

Троица подошла к выходу из хранилища, за дверью которого их терпеливо ждали Дарси и Иэн. Девушка ткнула Феликса пальцем в грудь.

– Спасибо, что бросил меня здесь.

Феликс закатил глаза.

– Спасибо, что втянула меня в отношения со своим бойфрендом, – парировал он.

– Он не мой... – Дарси решила не развивать эту тему. – Короче, нет никаких отношений.

Тем временем Селвиг вовсе не собирался отпускать Тан, пока она все ему не расскажет.

– Выкладывай, Анжелика, – скомандовал он.

– Твой старый приятель Игнатиус Биксби устраивает своего рода вечеринку. Я уже получила официальное приглашение, – объявила Тан.

Игнатиус Биксби! Это имя заставило кровь Селвига вскипеть.

– Этот человек мне не друг! Он мой враг!

Тан наклонилась к Феликсу и прошептала ему на ухо:

– У них давние терки. Ну, на почве научных разногласий.

– Игнатиус Биксби?! Игги Биксби? Тот самый чувак из рекламы? – вскричала Дарси. – Моя мама его обожает!

– Он занимается тем, что крадет патенты! Берет чью-то отличную идею, удешевляет ее, а потом зарабатывает дофигаллионы, – объяснила Тан. – Он уже делал это с роботами, вакцинами, кухонными приборами – в общем, с чем угодно. Кажется, теперь он собирает научное сообщество, чтобы сделать какое-то важное объявление. Я не знаю никого, кто хотел бы сходить, но, возможно, вам это будет небесполезно.

У Селвига было такое лицо, как будто его сейчас стошнит.

– Ни за что! – выдавил он.

– Оденьтесь получше, – произнесла Тан. – И предлагаю держать связь. Если что, вы знаете, где меня найти, – вдруг она как будто резко о чем-то вспомнила. Тан подбежала к столу и быстро выдвинула ящик. Несколько секунд она рылась в нем, потом остановилась и с тревогой покачала головой. – Я хотела подарить .Феликсу маленький кусочек сгоревшей схемы, принадлежавшей Арниму Золе, в качестве сувенира, но, похоже, забыла, куда его положила. Ну что ж, – она пожала плечами. – Недалеко отсюда есть столовая. Перекусите немного перед отъездом. Если направляетесь к Аноки, вам понадобятся силы: придется долго карабкаться.

– Простите, вы сказали «карабкаться»? – переспросила Дарси.

– Будьте осторожны, – предупредила женщина. – Мир – это весьма непредсказуемое место.

Селвиг, Дарси и Феликс зашли в лифт и помахали Тан и Иэну.

– Что она имела в виду под «карабкаться»?

Глава 5

– Ox! – простонал Феликс, держась за живот, будто сейчас родит. – Чувствую себя так, словно из моего живота сейчас вылезет Чужой. – Он только что закончил поглощать чизбургер, картошку, салат, миску куриного супа с вермишелью и три шарика сливочного мороженого. – Если я умру, отдайте мое тело науке, – закончил он со вздохом.

– Я же тебя предупреждала, не бери салат, – пошутила Дарси.

– На самом деле верный термин – внеземной, а не чужой, Феликс. Если ты хочешь, чтобы тебя воспринимали серьезно, очень важно правильно употреблять термины, – голос Селвига звучал неожиданно строго. Унизительная сцена в «Кричащем долларе» и нагоняй, который он получил от Анжелики Тан, подействовали на него удручающе. Он надеялся, что плотный обед, приятный разговор и уютная обстановка приведут его в чувство. Но пока что это не работало.

– Эрик, я миллион раз слышала, как ты говоришь слово «чужой», – прокомментировала Дарси.

Селвиг сжал губы и прищурился.

– Мне нужно подышать свежим воздухом, – произнес он, выходя из-за стола. И, свесив голову, угрюмо поплелся на улицу, как ребенок, которого только что отправили в его комнату.

– Кажется, плачу я, – произнесла Дарси, глядя на чек. – В который раз.

Феликс был знаком с Селвигом совсем недавно, но уже понимал, насколько он выдающийся ученый, и ломал голову над тем, как помочь ему избавиться от страхов.

– Скажи честно, Дарси, мы только что познакомились, и ты считаешь, что я не знаю ничего о докторе Селвиге, но я много за ним наблюдал. Особенности его поведения и все такое. Иногда он прямо на расслабоне. Мы болтаемся вместе, как отец с сыном. Иногда он ведет себя легкомысленно: что-то бормочет, потом переключается на другую тему. Мне он очень нравится, не пойми меня неправильно, – Феликс оглянулся через плечо, чтобы убедиться, что Селвига нет поблизости. – Но я боюсь, что он погружается в темноту.

Дарси очень хороню было знакомо это чувство.

– Да, – произнесла она и задумалась. – Скипетр Доки действительно что-то сдвинул у него в мозгу. Потом ему стало лучше. Казалось, он излечился и ему хорошо. А после Истребления он вновь стал разваливаться на куски.

– Нам нужно как-то вернуть его в строй, – произнес Феликс.

– Легко сказать. Тебе это не понравится, но я довольно давно работаю на Эрика Селвига. Так что могу рассказать об особенностях, которых он сам у себя не замечает. Если я что-то и поняла, так это то, что он любит решать проблемы в одиночку. И не всегда готов принимать чужую помощь.

– Упрямый? Пф, это еще не самое худшее, – ответил Феликс.

– Все, что я хочу сказать, – не удивляйся, если он решит тебя оттолкнуть, – произнесла Дарси.

– Если он отталкивает людей, то почему ты все еще с ним?

– Стоматология, она входит в соцпакет, – ответила Дарси. Она нервно вертела в руках соломинку. – Слушай, все с Эриком будет в порядке, – она сделала большой глоток газировки. – Ну, надеюсь.

– Эта история про Тора, Джейн и Камень Реальности совершенно дикая. Я видел кое-что по телевизору: экстренные выпуски новостей и все такое – но никогда не догадывался, что там на самом деле произошло.

– А что, Эрик тебе об этом не рассказывал? Хм, кажется, не такие уж вы коллеги и братаны, как ты пытаешься представить.

– Я что, должен заревновать теперь? Думаешь, я настолько дурачок? Что ж, вот тебе немного фактов обо мне, – произнес Феликс. – Я до сих пор не верю, что мы с ним познакомились. Когда он въехал в мотель «Морячок», я чуть с ума не сошел. Это было невероятно. Статистика не сильная моя сторона, но самый выдающийся астрофизик на планете совершенно неожиданно вселяется в мотель, в котором по случайному стечению обстоятельств живу я? Вероятность того, что это случится...

– Близка к нулю?

– Да, типа того.

– Объясни мне, как такой малыш, как ты, мог самостоятельно проживать в мотеле?

– Что тут скажешь? Я хитрый, – усмехнулся Феликс. – Половина постояльцев исчезла. Я заполнил пустоту. А тупой Кен не задавал мне лишних вопросов. Все, что ему было нужно, – это своевременная оплата аренды. Я накопил немного денег. Надеялся, что смогу самостоятельно добраться до Калифорнии. Я читал, что там есть одна школа. И вот, я начал копить деньги на автобусный билет. Работал по ночам, а днем учился. Я слышал, как Эрик разговаривает Сам с собой, рассуждая о научных теориях, каждый раз, когда проходил мимо его комнаты. Однажды я взял и постучал. Он впустил меня, и мы обсуждали науку весь день. Точнее, больше говорил он, а я слушал. Он был не совсем в себе, но мне было плевать. Он же невероятно умен! Он говорил, что если Истребление случилось, значит, все, что нам известно, – это ложь и больше ничто не имеет значения.

– Мрачновато, – пробормотала Дарси. – Ты через многое прошел, парень. Должна отдать тебе должное. Я бы на твоем месте могла только лежать, свернувшись калачиком.

– Я не настолько испуган, как ты думаешь.

– Я не это имела...

Феликс помотал головой.

– Я уже не ребенок.

– Мы знакомы меньше дня. Расслабься.

Феликс ударил кулаком по столу.

– Мне тоже нужны ответы! Моя жизнь не будет зависеть от Вселенной! Только от меня! – но его гнев улетучился так же быстро, как появился, когда ему в голову пришла следующая мысль: – Как думаешь, Камень Реальности – это на самом деле Радикальный Квантовый Селектор?

– А мы можем хотя бы минутку не говорить о науке? – простонала Дарси. – Серьезно. Мир сошел с ума, а наш дорогой предводитель, – она выглянула в окно и увидела, что Селвиг, похоже, о чем-то увлеченно спорил сам с собой, – на волоске от безумия. Теперь мы направляемся к какой-то горе, чтобы встретиться с Аноки. Непонятно, зачем. Я устала. Я уже не уверена в том, что все, что мы делаем, ведет к открытию какой-то великой истины. Так что, пожалуйста, давай сменим тему. Мне хочется поболтать о чем-то бессодержательном. Например, о сериалах или косметике.

Феликс внимательно посмотрел на лицо Дарси.

– Но ты не пользуешься косметикой.

– Пользовалась бы, если бы у меня была возможность с кем-то это обсуждать! – возразила девушка. – Вундеркинд ты или нет, но неужели тебя, двенадцатилетку, ничего кроме науки не интересует? Не знаю, сладости, или игрушки?

– Думаешь, мне это интересно? -– произнес Феликс, закатывая глаза. – Может, еще спросишь, какой костюм я надену на Хеллоуин?

– И какой же костюм ты наденешь?

Феликс застонал, сползая с кресла.

– Еще не знаешь, да? Мне это знакомо. Вампиры – это тупо. Ведьмы – устарело. Понимаю. Почему бы не Железный Человек? Кажется, сейчас он в моде, – произнесла Дарси.

Феликс сел обратно на диван.

– Нет, серьезно, что думаешь по поводу Железного Человека? Он же крутой, правда?

– Да, Старк крутой, – согласился Феликс. – Но доктор Фостер мне больше нравится.

– Да, мне тоже, – Дарси как будто что-то вспомнила. – У нее моя любимая кепка. Или была моя любимая кепка. Не хочу сейчас об этом думать.

Феликс покопался в карманах, достал грязный катышек из ниток, кусочек бумаги, немного мелочи. Разворошил эту кучу хлама, нашел десятидолларовую купюру и подтолкнул ее к Дарси.

– Убери деньги. В этот раз плачу я, – произнесла та. Заметив, что в горке мусора затерялась вырезка из газеты, она взяла ее в руки и отряхнула. – Это твои родители?

– Да, – тепло произнес Феликс, посмотрев на фотографию. Они с родителями стояли на сцене Нью-Йоркского зала науки, благодарно принимая грант на исследования. – Наука у нас в крови.

– Причем буквально.

Тук-тук-тук.

Селвиг пальцем барабанил по окну кафе снаружи. Он нетерпеливо ходил по парковке, размахивая руками в разные стороны и бесконечно повторяя: «Поехали! Поехали!».

– Мы выходим, – произнесла Дарси четко, чтобы он прочел по губам. – Держи себя в руках, дружище.

Официантка подошла к столику, чтобы отдать им сдачу.

– Вы отличные посетители и все такое, но вам стоит успокоить своего спутника, – заметила она, указывая на Селвига. – Он нам всех посетителей распугает.

– Нас он тоже пугает, мэм. Именно этим он сейчас и занимается. Спасибо за гостеприимство! – произнесла Дарси. – Ну что ж, отправляемся к нашей следующей цели.

* * *

– Оно здесь! Наверху! – бормотал Селвиг, тыча указательным пальцем во всех направлениях. – Выше, выше, выше! Хватит копаться! – Дарси и Феликс видели только себя самих, занимающихся скалолазанием в горах Сангре-де-Кристо. Это было последнее, что бы они хотели делать. Солнце ярко светило, воздух был свежим, а чириканье птиц наполняло небеса. По крайней мере, в данный момент.

– Ты мог бы просто позвонить Аноки, – произнесла Дарси, пытаясь нащупать ногой новый выступ в скале, – и сказать: «Эй, дружище! Случайно не знаешь, где сейчас доктор Фостер?». Это сэкономило бы нам время, потраченное на крайне мучительный подъем в гору.

– У Аноки нет телефона. Блестящий ум, без сомнений, который тем не менее решает пренебречь благами современной цивилизации ради естественной жизни на лоне природы, – произнес Селвиг. – Круг наших задач расширился, Дарси. Этот подъем наполнил мой мозг новыми силами.

– Прекрасно. «Мэри Джексон» была бы рада это услышать.

За годы работы в Калверском университете Селвиг курировал всего горстку учеников. Но таких одаренных, как Аноки, даже среди них было мало. Аноки удалось не только поступить на факультет теоретической астрофизики, но и далеко продвинуться в науке, получить несколько грантов, премий и одобрительных рецензий уже к концу второго курса. При этом держался он не просто скромно, но, можно сказать, робко. Селвиг знал, что Аноки обладает блестящим умом, страстью к познанию и любопытством, хотя, честно говоря, пол ученика так и остался для него загадкой. Ученый хотел, чтобы Аноки продолжал научные изыскания, но целью ученика всегда был личностный рост, а наука – лишь увлечением. Аноки ушел из института и изобрел приложение, которое позволило путешественникам выстраивать маршруты в зависимости от прогнозов погоды. Приложение оказалось таким успешным, что Аноки решил использовать эти деньги, чтобы начать новую главу своей жизни вдали от цивилизации. Хотя Селвиг знал, что для Аноки так лучше, он тяжело воспринял его уход из науки.

Неожиданная вспышка молнии прервала его воспоминания. Последовал раскат грома, темные облака разродились стремительно усиливающимся дождем.

– Мы обречены, – произнесла Дарси. Она закрыла глаза и позволила потоку с небес промочить ее насквозь.

– Обожаю! – произнес Феликс, вытягивая руки с таким видом, как будто дождь послал ему облегчение после долгого и жаркого подъема в гору.

Вдруг Селвиг заметил где-то на склоне холма пещеру.

– Сюда! – скомандовал он.

Дарси, Феликс и Селвиг добрались до укрытия и решили остаться тут и обсохнуть. Пещера была усыпана древними на вид скелетами различных животных. Втроем они прошли вглубь настолько, насколько позволил свет.

– Хм, – пробормотал Селвиг, – я думал, что Аноки живет здесь, но место не выглядит обитаемым.

Дарси аккуратно отодвинула в сторону скелет енота.

– Если только твой друг не занимается темной магией, – пошутила она. – Аноки проводит ритуалы с жертвоприношениями? Если дело в этом, то я пошла обратно в машину.

– Эти кости – часть глобальной экосистемы леса, – пояснил Селвиг. – Аноки никого не приносит в жертву. По крайней мере, я об этом не знаю.

– Э-э-эрик! – послышался радостный голос из другого конца пещеры. – Сообщите духам, зачем вы пришли к ним сегодня.

– Ой, это странно, – произнес Феликс.

– Кто идет сюда?! – прокричал Селвиг. – Покажитесь!

Высокая худая фигура Аноки, одетого в длинное, затейливо украшенное пончо, будто вплыла в пещеру. Его ясное, оливкового оттенка лицо ничего не выражало. Шелковые волосы до пояса развевались на ветру. Мягкие голубые глаза Аноки глядели Дарси прямо в душу.

– О боже, – тихо сказала она.

– Добрый вечер, – произнес Аноки с легкой улыбкой. – Ты что, подумал, что за тобой пришли темные силы, Эрик? Именно поэтому так вопишь? Что ж, приятно осознавать, что я не потерял способности изменять голос. Я очень давно не применял ее. Забавно наблюдать за тем, как тебе сейчас стыдно.

– Привет, Аноки, – с облегчением в голосе произнес Селвиг. – Как ты узнал, что мы здесь?

– Предки нашептали мне об этом в снах, – произнес Аноки. – Шучу. Я еще за милю услышал, как вы карабкаетесь по склону, и ты гавкаешь и отдаешь приказы своим бедным помощникам. Это звучало так знакомо. Примерно так же ты на меня рявкал, когда я на первом курсе опаздывал на занятия.

– Знаешь, «время изменчиво» – это была очень плохая отговорка, – произнес Селвиг.

– И тем не менее это правда. Время в самом деле изменчиво, как и многие другие вещи, как пол, например. Это очевидно, – ответил Аноки. – Мой лагерь расположен недалеко отсюда. Он замаскирован, разумеется. Идемте. Я поставлю чай, – Аноки махнул троице рукой, чтобы они следовали за ним, и направился вглубь прохладной темноты.

* * *

– Добро пожаловать. Ваша одежда высохнет моментально, – произнес Аноки, предлагая гостям войти в свой домик на дереве. Жилище было просторным и круглым, украшенным висящими тканевыми перегородками, креслами-мешками и большими подушками. Повсюду были полки со специями, горы книг и ведерки со свежими овощами, такими аппетитными, что они сами просились в рот. Кристаллы и геоды были разложены в определенном порядке. В углу – труба с вентилем, очевидно, служившая источником воды. Ни единого электронного приспособления заметно не было.

– Зачем ты и твои помощники пришли сюда, Эрик? – спросил Аноки, расположившись поудобнее. – Давай сразу перейдем к делу.

– Хорошо. Мы ищем доктора Джейн Фостер, – ответил Селвиг.

– Здесь ее точно нет, – заверил Аноки. – Вы уверены, что именно за этим пришли? Не стесняйся, Эрик. Дело действительно в докторе Фостер?

Селвиг взвыл:

– Этот допрос уж точно не поможет делу!

– Ладно, давай подумаем. Половина планеты обратилась в прах. Тебе стоит хотя бы допустить факт того, что физического тела доктора Фостер больше нет с нами, она сама растворилась в пространстве, а ее сознание отправилось в лучший мир. Может быть, эти соображения облегчат тебе задачу.

– Не будь жестоким, Аноки, – произнес Селвиг.

– И не пытаюсь. Просто строю предположение и вежливо предлагаю тебе его рассмотреть, – ответил тот. – Кстати, какова твоя личная теория по поводу Истребления?

Селвиг вздохнул.

– Земля пережила огромную травму...

Аноки рассмеялся.

– Ну, мне-то можешь не рассказывать.

Селвиг растерялся. Сарказм Аноки застал его врасплох.

– Я все еще пытаюсь собрать все по частям. Однако уверен, что недавние события сделали нашу планету более уязвимой. Так что пытаюсь разобраться в общей картине событий и понять, какое отношение к этому имеют процессы, происходящие во Вселенной.

– Кажется, ты подключил не все свои ресурсы, – рассмеялся Аноки. – Почему ты здесь, а не на Водах Познания?

Лицо Селвига стало красным как помидор. Много лет назад он рассказал Аноки по секрету о странном древнем источнике, который они посетили вместе с Тором. Он был скрыт от мира и обладал невообразимой силой. Селвиг попросил ученика больше никогда о нем не упоминать. Однако Аноки был не из тех, кто прислушивался к просьбам.

– Как я уже объяснял тебе тогда, Воды Познания – слишком могущественная штука. Они непредсказуемы. Невозможно использовать их без вреда для себя. Это вариант на самый крайний случай. Все, не собираюсь больше об этом говорить.

Аноки притворно отшатнулся.

– Не припомню, чтобы ты когда-нибудь чего-то боялся, Эрик. Мне теперь волноваться или разочаровываться? – уточнил он. – Вместо того чтобы заниматься всеми этими космическими игрищами, может быть, сосредоточишься на своем здоровье?

– Со мной все в порядке, – ответил Сел- виг. – Но я сильно сомневаюсь, что истории со вселенским дисбалансом для нас закончились.

– Добро пожаловать в клуб! – вскричал Аноки. – Паутина жизни, ткань реальности была масштабно потревожена. Так что, если тебе в самом деле нужны ответы, отправляйся туда, где можешь их получить.

Дарси и Феликс смотрели друг на друга в полном недоумении.

Аноки закатил глаза.

– А, точно, ты же очень любишь сплетни, – произнес он, пихая Селвига под бок. – Игнатиус Биксби, похоже, устраивает вечеринку. Дрон принес мне бумажное приглашение от него. Представляешь себе?

– Я не пойду, – твердо сказал Селвиг.

– Что, приглашения не получил? Бедняжка, – хихикнул Аноки. – Похоже Биксби тебе завидует, Эрик.

– Ха! – вскричала Дарси. – Ну, то есть... я имею в виду, почему?

Аноки указал в сторону Селвига.

– Это блестящий и ценный человек для науки. Не без недостатков, как и все мы, но уважаемый и вызывающий восхищение. Его мнение действительно принимается во внимание. У него есть вес в научном сообществе. Биксби же стал нейробиологом с двумя целями: во-первых, тщеславие и, во-вторых, желание манипулировать людьми. Он необразованный шарлатан и пустобрех, так и не сумевший создать себе репутацию ученого и поэтому снимающийся в тупых телепередачах. Он свое имя на блендер налепит, если ему заплатить. Поэтому зарабатывание денег стало для него главной целью. Теперь он пытается бычить на тебя, Эрик, как говаривал мой отец – фанат баскетбола. И эта вечеринка – единственный доступный для него способ показать, что он преуспел в жизни, а ты – нет.

Селвиг скривился.

– Можешь на свой страх и риск игнорировать мои слова, – продолжал Аноки. – Но на данный момент его богатство способно тебе помочь. Честно говоря, я бы на эту вечеринку не пошел, даже если бы мне заплатили. Да, знаю, я неприлично богат, но ты же понимаешь, что я не об этом. Игнатиус Биксби – это эдакий второсортный Тони Старк, что, вообще говоря, так себе сравнение, учитывая, что Старк – капиталист в дешевом костюме супергероя.

– Вряд ли их можно сравнивать, Аноки. Ты совсем, что ли? Старк – гений. Он может быть упрямым как осел, эгоистом...

– Ну кто бы мог подумать!

– Ты мне дашь закончить? – настаивал Селвиг. – Несмотря на его человеческие недостатки, Старк уважает науку. И он переживает за жизни людей. И за будущее.

– Он переживает из-за денег.

– Конечно, и это тоже! Как и мы все! Ты можешь сколько угодно жить среди деревьев, но не надо делать вид, что у тебя нет сбережений!

– Мой путь к успеху вовсе не был усыпан золотыми монетами, как тебе отлично известно. Я боролся за то, что у меня было, – ответил Аноки. – А ты за что борешься сейчас?

– Я борюсь за логику. За причинно-следственную связь. За доказательства. За правду о нашем существовании! – вскричал Эрик.

– Чувствую, есть еще порох в пороховницах, – улыбнулся Аноки и на минуту замолк. – Тебе, Эрик, стоит прийти в себя. Ясность сознания поможет тебе определить твою истинную цель.

Но Селвиг уже не на шутку разбушевался.

– И что же ты предлагаешь? На психотерапию сходить? Записаться к врачу? – тон Сел- вига стал насмешливым. – Здравствуйте, доктор, я чувствую себя иначе, с тех пор как Локи, асгардский бог хитрости, использовал Скипетр из параллельного измерения, чтобы контролировать мои действия. И я причинял зло. В том числе друзьям. Мысли об этом продолжают посещать меня снова и снова. И каждый вечер я ложусь в кровать с мыслью, что лучше бы я никогда не участвовал в этом и не сталкивался с супергероями. Доктор, не могли бы мне выписать что-то, чтобы устранить последствия?

– Ну, для начала, – ответил Аноки. Он как раз поднялся на ноги и отправился готовить чай. – Эрик, ты поддерживал меня во время обучения, когда все от меня отвернулись. Без твоих наставлений я никогда бы не выстроил себе условия, которые позволяют мне жить настолько удобно, насколько мне хочется. Я буду вечно тебе благодарен, – произнес он мягко. – Если думаешь, что я готов стоять и выслушивать от тебя эти жалкие оправдания, то даже не надейся. Твой мозг – это настоящий дар! Лечи его. Защищай его. Пришло время выйти из тьмы на свет божий, – Аноки протянул ему кружку. – Это путь. И мы оба знаем, что такова истинная причина твоего появления.

Селвиг с подозрением смотрел в чашку. Чай был густым, черным и пах как-то едко. Пить его не хотелось, но советам Аноки он доверял.

– Ну что ж, до дна! – произнес он, заглатывая микстуру. – Брр! – он начал тереть небо пальцами. – На вкус как бензин.

– Ты так любишь драматизировать, Эрик, – ответил Аноки. – Отпусти то, что уже случилось, и осознай, что не сможешь предотвратить то, что должно случиться.

Ученый на глазах покрылся потом, его тело затряслось, и он упал на колени, едва дыша.

– Босс! – произнесла Дарси. – Ты в порядке?

– Сейчас приду в себя, – ответил Селвиг. – Надеюсь, это ненадолго.

Аноки помог ему вернуться обратно в кресло.

– Отдыхай. Когда проснешься, с твоих плеч упадет тяжелый груз, – произнес он, взбивая маленькую тканую подушку и подкладывая ее под голову Селвигу. – Неплохо, правда?

– Что вы ему дали? – поинтересовалась Дарси.

– Спокойно, – ответил Аноки, поджигая веточку шалфея. – Он выпил древний лечебный раствор, который поможет ему прояснить сознание и поднять боевой дух. Это все, что тебе стоит знать. А теперь, когда он отрубился, мы втроем можем нормально поговорить.

Дым от горящего шалфея ударил Дарси в нос, заставив закашляться.

– Вам стоит побывать в сети «Кричащий доллар», – произнесла она, рукой отгоняя от себя дым. – У них впечатляющий выбор ароматических палочек: клубника, васаби, писсуар. Вам понравится. И пахнет гораздо приятнее, чем то, чем воняет сейчас.

Аноки закатил глаза.

– Комедиантка. Какая радость, – он помахал блестящим пучком трав в круговом направлении. Это называется воскуривание. Ритуал, который помогает избавить помещение от негативной энергии. Привыкай. Мотаться везде в компании отличного доктора – это само по себе наркотик.

Дарси улыбнулась.

– Я получаю полный комплект – и хорошее, и плохое, – она внимательно оглядела домик. – Так что, вы типа из выживальщиков? Те самые ребята, которые запасаются горами консервов, уверенные, что скоро наступит конец света?

– Точное описание меня, – произнес Аноки. Похоже, эта мысль его позабавила. – А ты умненькая, Дарси Льюис.

Девушка похолодела.

– Я не называла вам своего имени, – пробормотала она с паникой в голосе.

– Ты – тень доктора, – ответил Аноки. – Более чем очевидно.

– Почему люди постоянно мне это говорят? – спросила Дарси. Он смотрела, как Аноки, покопавшись в сумке, извлек планшет с тачскрином. – Кажется, здесь есть-таки кое-какая техника.

– Но очень примитивная, – кивнул Аноки.

– Эрик нам сказал, что у тебя нет телефона, – произнес Феликс.

Аноки рассмеялся.

– Ха-ха-ха! Это у меня-то нет телефона? Какая нелепая мысль, – ответил он, двигая пальцами по экрану, и протянул планшет Дарси. На экране было их с Иэном фото. – Это же ты, верно? И твой бывший поклонник.

Дарси схватила планшет и пробежалась глазами по содержанию файла со своим именем. Она была поражена, найдя фотографии, документы и целую гору ценной личной информации. – Ч-что, даже это? – пробормотала она, чуть не лишившись дара речи. – Меня на самом деле непросто запугать. Я видела, как монстр из другого измерения рвет на части Лондон.

– Это был Йотунхеймский зверь, – встрял Феликс.

– Но вот это... Это, пожалуй, меня реально напугало. Уберите это куда-нибудь подальше, пожалуйста, – сказала она, передавая планшет обратно Аноки. – Почему вообще вы храните у себя в открытом доступе историю моей личной жизни?

– Мы с Эриком все эти годы постоянно ссорились, но всегда держали связь. На определенном уровне. Он ценит мое мнение, поэтому, когда ты появилась в его жизни, незнакомка без научного прошлого, я провел необходимое расследование, – объяснил Аноки, – и сделал то, благодаря чему у тебя есть эта работа, дорогая. Будет мило, если ты меня поблагодаришь.

– Меня не Эрик нанял, а Джейн, – ответила Дарси. – Нашла через сайт в Интернете.

– Именно так, – подтвердил Аноки. – Но как ты думаешь, почему тебе удалось так долго продержаться на этой должности? Особенно учитывая, что вокруг так много куда более квалифицированных кандидатов? Ты бы до сих пор искала работу через Интернет, если бы я тебя мудро не порекомендовал.

– Я вам не верю, – ответила Дарси.

Аноки вновь закатил глаза.

– Конечно же, нет, – продолжал он. – И Эрик – тоже. Но мои намерения благородны, что бы он там обо мне ни говорил.

– Он ничего мне о вас и не говорил, – заверила Дарси.

– Ну, тогда тебе стоит знать, что я – чудо, – произнес Аноки, вынимая яблоко из корзины с фруктами и надкусывая его. – У нас есть немного времени до того, как он проснется. Есть предложения, чем займемся?

– Ты же в курсе, что Скипетр Локи – это не выдумка, так? – спросил Феликс. – То есть я в курсе, что он сильно повлиял на сознание доктора Селвига, но... – он сморщил нос, пытаясь сформулировать свою мысль. – Наш мозг работает на электрических импульсах. Он контролирует перемещение ионов и посылает электрические сигналы от нейрона к нейрону. Чем бы ни был этот Скипетр, похоже, он поменял электрические заряды в мозгу Селвига, которые, в свою очередь, контролировали работу мозга, что сделало его восприимчивым к неоднозначным решениям. Это кристально ясно. Многие считают, что это магический артефакт, но все на самом деле гораздо проще. Понимаете?

– Как тебя зовут? – спросил Аноки, – О тебе у меня нет никаких данных.

– Феликс. Фамилия – Деста, – ответил тот. – Запишите себе. Расскажете обо мне друзьям.

– Ты такой самоуверенный. Наверное, воображаешь себя следующим Эриком Сел- вигом?

Дарси решила вмешаться.

– Вообще-то, он себя видит новой Джейн Фостер.

– Не самый плохой выбор.

– Вы оба неправы, – ответил Феликс. – Я не хочу быть никем «следующим». Я – это первый я.

– Хороший ответ, Феликс Деста, – произнес Аноки. – И где ты учишься? В каком-то научном колледже?

– Можно сказать, у меня сейчас перерыв между двумя школами.

Аноки обдумал полученную информацию.

– У меня есть друг, инструктор в Вакандийском просветительском центре. Он быстро становится центром притяжения талантливых молодых людей типа тебя. Им очень повезет, если они тебя заполучат.

Не успел Феликс ответить, как Дарси заметила, что грудь Селвига вздымается и опускается с бешеной скоростью.

– Что с ним происходит? – забеспокоилась она.

– Скипетр украл часть его души. Я помогаю ему вернуть ее обратно, – ответил Аноки.

– Отравив его?

– Очевидно, лечения, которое он прошел, недостаточно, – пояснил тот. – Ему нужен медицинский пинок. Как хорошо, что у него для этого есть я.

* * *

– А-а-ах! – вскрикнул Селвиг, резко дернувшись. Его глаза закрылись, и он начал духовное путешествие.

– Просыпайся, ты, жалкий, тормознутый мешок с костями, – послышался голос у самого уха Селвига. Он открыл глаза и увидел, что прямо к нему идет Локи. Дарси, Феликс и Аноки исчезли. Селвиг пошевелил каждой из конечностей. Потом хлопнул себя по лицу.

Локи закатил глаза.

– Так что, к какому же выводу ты пришел? – спросил он. – Я в самом деле здесь или же я – часть твоего подсознания? Каков вердикт?

Селвиг молчал. Он еще не был уверен, что происходит.

Локи щелкнул пальцами, и интерьер дома Аноки медленно, по частям, растворился в воздухе.

– Ты один из самых умных людей на этой планете. Что, в свою очередь, приводит нас к простому вопросу: почему ты так и не сделал того, что должен был? – поинтересовался Локи. – М-м-м? – Стены тоже исчезли. Потом пропал пол. Локи вновь щелкнул пальцами. Появился Скипетр. Он парил в пространстве космоса. Сияющий Камень, который когда-то украшал и направлял его, был вынут и заменен серым некрасивым булыжником. – Ты все еще боишься, Эрик?

Селвиг поднялся на ноги.

– Нет, – твердо произнес он. – Твоему оружию недостает главного источника силы, поэтому ты не сможешь подчинить меня себе.

– Ты уверен? – игриво уточнил Локи.

Серый булыжник взорвался, и его фрагменты разлетелись во все стороны. Селвиг поднял руку и закрыл ею лицо, чтобы защититься от осколков. А когда убрал ее, он увидел, что Скипетр вырос вдвое. И в нем появился другой, куда более знакомый, источник силы.

– Этот... этот Камень... Именно его ты использовал, чтобы подчинить мое сознание! – пробормотал Селвиг. Он медленно пятился назад.

– Вот это старье? – переспросил Локи, схватив Скипетр и вращая им вокруг головы как дубинкой. – Не переживай, Эрик, вряд ли он сейчас сможет тебя контролировать. Ты же сам только что так сказал. – И Локи яростно швырнул Скипетром в Эрика.

– Нет! – вскричал Селвиг. Он дернулся, не удержался на ногах и упал на землю. Поглощенный наблюдением за Скипетром, мужчина не заметил, что картинка вокруг вновь изменилась. Теперь они находились на маленьком холодном астероиде. Над ними кружили сияющие газовые гиганты, над головой проносились падающие звезды. Небесные тела расширялись и сжимались. Селвиг был заворожен, но не понимал, где он и зачем тут находится. В отдалении на скалистом троне на возвышении из валунов восседала какая-то загадочная фигура. Она будто обозревала с этой точки всю Вселенную.

– Ты дрожишь, так ведь, старик? – продолжал насмехаться Локи. – Окружающие были правы. Ты явно не в себе, – он ходил вокруг Селвига, глядя на него как хищник на добычу. – Эрик Селвиг, ты – испуганное животное, которое валяется на земле и боится пошевелиться. Не потому, что ты был искалечен, не потому, что ты истек кровью, а потому что боишься леса, и знаешь, что в нем таится. Неизвестные создания, которые только и ждут, чтобы напасть на тебя. Я бы тоже не стал подниматься на ноги и давать им отпор, если бы был на твоем месте. Я бы поступил точно так же: лежал бы на земле и делал вид, что умер!

Локи впечатал Селвига прямо в кучу гравия.

– ХА-ХА-ХА! – над ним как будто смеялась вся Вселенная. Кажется, фигуре на троне эта сценка понравилась.

Селвиг вылез из груды камней и отряхнулся.

– Больше никто не будет меня контролировать! – прорычал он.

Белая сфера из чистого света появилась прямо из воздуха и повисла над землей. Ее сияние пульсировало, как удары сердца. Сел- виг чувствовал, как эта пульсация отзывается у него в голове, успокаивая его. Когда он внимательно посмотрел на сферу, весь его ужас растворился.

Локи покачал головой.

– Ты продолжаешь это повторять, но, честно говоря, я тебе не верю, – произнес он, вновь метнув Скипетр в Селвига.

Селвиг пригнулся, чтобы уклониться от удара, оглянулся убедиться, что Скипетр исчез, но тот вновь возник у Локи в руке.

– Магия, – хвастливо произнес бог обмана. – Или нечто большее? Ты ученый, объясни мне.

Сила Селвига росла.

– Да, я ученый, – произнес он. – Моя работа в том, чтобы находить ответы на самые удивительные загадки Вселенной.

Локи зевнул.

– Все это я уже слышал.

– Значит, услышишь еще раз, изверг, – прорычал Селвиг. – Ты играешь в игры с человечеством, а нам остается разгребать твой бардак! Забирай свои игрушки и катись домой!

Светящаяся сфера становилась все ярче, в то время как небеса у них над головой стали черными как смоль. Локи задрожал. Селвиг медленно двигался в направлении испуганного бога. Они смотрели друг на друга не моргая.

– Хищник стал добычей. Как тебе такое, Локи? – произнес Селвиг.

Локи делал все, чтобы скрыть испуг.

– Жду, когда ты меня хоть чем-нибудь впечатлишь, – усмехнулся он.

Наконец-то Селвиг оказался лицом к лицу со своим врагом. Он почувствовал спокойствие. Его мысли были четкими и ясными. Он управлял своим сознанием просто и без лишних эмоций.

– Ты использовал великий и могущественный артефакт для дурных целей. Ты заразил мой мир и мое сознание энергиями такой силы, что я вряд ли могу это осознать. И, поскольку я не понимал сути этих энергий, я их боялся. В конце концов, я всего лишь человек. Но теперь я наконец-то понял, кто контролирует мою судьбу на самом деле. Только я. Теперь я вижу это четко. И хотя моя внутренняя борьба еще не закончена, я не хочу изображать из себя мертвого. А теперь верни мне обратно мою чертову душу!

Селвиг выхватил Скипетр из рук Локи и метнул его как копье в великую темноту, которая их окружала.

– Удачи, – прошептал Локи, исчезая.

Свет сферы поглотил все. Вспышка энергии ослепила Селвига.

– ХА-ХА-ХА! – вновь смеялась фигура на троне.

– Следом я приду за тобой, – пригрозил доктор.

* * *

Астероид, на котором стоял ученый, вдруг исчез. Эрик Селвиг проснулся. Он был в доме у Аноки, в полной безопасности. Только весь промок от пота.

– Сладко спалось? – спросил Аноки, предлагая стакан воды. – Выпей-ка это. Клянусь, там ничего, кроме старой доброй водички.

Селвиг взял стакан в руки и сделал несколько больших глотков.

– Я чувствую себя... отлично, – произнес он. – Гораздо лучше, – он отпил еще немного. – Что я только что пережил?

– Это был просто сон, Эрик. Не больше и не меньше. То, что ты видел, что бы это ни было, не имело отношения к реальности. Это была визуализация, демонстрация твоей внутренней борьбы, – объяснил Аноки. – Ты победил?

Селвиг слегка улыбнулся.

– Победил, – ответил он.

– Великолепно. Значит, процесс исцеления запущен. Теперь твое будущее зависит только от тебя, – улыбнулся Аноки. – А теперь оставьте меня. Хочу вернуться к одному очень важному проекту – вязанию.

Пока Селвиг и Дарси собирали вещи, Феликс пихнул Аноки в бок.

– Э-э-э, надеюсь, это не прозвучит странно, но помните, вы упомянули Вакандийский просветительский центр?

– С радостью напишу тебе рекомендательное письмо, – ответил Аноки и протянул Феликсу визитку. – Напиши мне на e-mail, если выживешь после этой вашей небольшой экспедиции.

Феликс почувствовал восторг, но решил этого не показывать.

– Договорились, – произнес он, шуточно отдав честь. – Напишу. Очень скоро. Ну, не очень. Примерно через неделю, наверное. Или это слишком скоро?

Аноки протянул Селвигу приглашение на вечеринку у Биксби.

– На всякий случай.

Селвиг осмотрел открытку.

– Вот этот знак, – пробормотал он, указывая на полумесяц. – Что он значит?

– Это серп Луны, – ответил Аноки. – Новый логотип Биксби или что-то такое.

– Спасибо за все, – произнес Селвиг. – Надеюсь на скорую встречу, Аноки.

– Теперь-то мы можем отправиться по домам или нет? – спросила Дарси.

Селвиг посмотрел в небо:

– Наши планы изменились.

Глава 6

– Пересборщик! – прокричал Селвиг. – Мы пришли с миром!

Дарси выглядывала из-за кучи мусора, гадая, чем бы она занималась сейчас, если бы не ответила на ночной звонок Селвига.

– Пожалуйста, скажи, что это наш последний визит, – взмолилась она. – Пожалуйста- пожалуйста-пожалуйста, скажи, что после этого мы поедем домой!

Они приехали на помойку в Комптоне, Калифорния. Это место было окружено горами старых покрышек, устаревшей электроники, мебели и прочего хлама. В дальнем углу, у забора, приютился крохотный коттедж, хозяина которого звали Бизи Баньяга.

Для некоторых членов научного сообщества он был кумиром. Для других – врагом. Для соседей – досадной помехой. Ходили слухи, что Баньяге перевалило за сотню лет (он сам пустил этот слух, чтобы чаще слышать от окружающих, что молодо выглядит). Ростом под два метра и весом в сто сорок кило, он смотрелся весьма внушительно. Мужчина всегда был одет одинаково: в удобный спортивный костюм красного цвета. Встретив его впервые, можно было подумать, что он агрессивен и вспыльчив, но лишь до тех пор, пока он не начинал сиять белозубой улыбкой миллионера. В молодости Баньяга изучал инженерное дело в Лондонском университете, где и познакомился с Селвигом. Они быстро сдружились на почве любви к науке и тяги к знаниям. Селвиг решил пойти по пути преподавания, а Баньяга сделал науку своим хобби, выбрав другую профессию. Множество раз его пытался завербовать ЩИТ, но он всегда отказывался. Выполнять чьи-то приказы – это было не в его стиле.

– Я знаю, что ты здесь, Бизи. Ты что-то готовишь на кухне, я слышу! – кричал Селвиг.

Две огромные собаки появились на вершине мусорной горы недалеко от них. Звери спустились вниз, неуклюже переваливаясь, подошли к Селвигу, Дарси и Феликсу, остановились рядом и беззвучно наблюдали.

– Ты не мог бы отозвать своих собак? – попросил Селвиг. – Мне нужно обсудить с тобой пару важных вопросов.

Баньяга отворил дверь.

– Это касается того интервью в «Научном дайджесте», где я назвал тебя скучным и бесхарактерным, Эрик? – уточнил он. – Это была шутка!

– Нет.

– Ну хорошо. Это по поводу нового парня Анжелики Тан? Я с ним только раз виделся. Он красивый, добрый, настоящий душка. В общем, совсем не похож на тебя, так что не переживай.

– Что? Она мне не говорила, что у нее появился парень, – произнес Селвиг, отвлекшись, кашлянул и добавил: – Это совсем не то, что я пришел обсудить.

– Тогда чего ты от меня хочешь? – спросил Баньяга. – Кроме моей потрясной внешности и невероятных мозгов, конечно.

– Помоги мне спасти мир.

– Слишком глобально! – пролаял Баньяга. – Я очень занят, но, так и быть, подумаю над твоим предложением, – он нажал на какой-то крошечный рычаг внутри дома. И собаки как по волшебству растворились в воздухе.

– Голограммы, – пробормотал Селвиг. – Я должен был понять.

– Все мы совершаем ошибки, старик, – хохотнул Баньяга, – но некоторые чаще, чем остальные. – Он махнул Селвигу, Дарси и Феликсу, приглашая их в дом.

Жилище было затейливо украшено. Провода, схемы и самые разные гаджеты грудами валялись повсюду, даже на обеденном столе. По широкоэкранному телевизору крутились телевикторины. На плите кипела кастрюля с ага- того, ароматным супом по руандскому рецепту, одним из любимых блюд Баньяги.

– Присаживайтесь, – произнес он, указывая на двухместный диванчик, заваленный книгами, журнальными вырезками и бумагами.

Феликс расчистил себе место, попутно высматривая заинтересовавшие его документы и пытаясь понять, есть ли среди них секретные.

– Оптогенетика? Почему это звучит так знакомо?.. – произнес он, проглядывая старый потрепанный блокнот.

Баньяга вырвал книжку из рук Феликса.

– Это не твое. Сядь на диван и не суй нос не в свое дело, – прикрикнул хозяин дома. – Оптогенетика – это технология, которая использует свет, чтобы менять поведение генномодифицированных тканей или организмов. Одна лишь вспышка света и – бам! – метаморфоза. Ну, не буквально, конечно, но общая суть такова. Несколько лет назад группе местных ученых удалось стереть отдельные воспоминания лабораторным мышам. Это меня вдохновило. Вот бы эту технологию испытали на мне в качестве подопытного! У меня немало детских воспоминаний, которые мне хотелось бы вытравить из сознания... Но, если подумать, кто будет этим заниматься? Человек – это сосуд воспоминаний: хороших, плохих, злых.

– Че-е-ерт! – закричал Феликс. – Если эта технология попадет не в те руки, она может представлять огромную опасность! Я имею в виду полное удаление памяти!

Баньяга смотрел на Феликса без всякого выражения.

– Что? – переспросил Феликс. – Почему вы на меня так смотрите?

Баньяга вздохнул:

– Наука, во всех ее проявлениях, регулирует наше существование. Она невероятно опасна, независимо от того, кто ее использует. А теперь закрой рот и затихни. Я хочу угадать, зачем Эрик пришел сюда, – мужчина потер подбородок как заправский детектив и начал нарезать круги по комнате, как будто раскрывая запутанное преступление. – Ты переживаешь, что половина человечества дала дуба. Не спишь по ночам, а днем вырубаешься. Бежишь от проблем настолько быстро, насколько тебя могут нести твои хилые ноги. А потом узнаешь про научно-фантастическую вечеринку, которую устраивает Игги Биксби. И у тебя подгорает, что тебя не пригласили. И вот ты здесь, чтобы умолять меня взять тебя с собой в качестве спутника. Я угадал?

– Абсолютно нет, – ответил Селвиг. – Мне нужно создать инструмент, который сможет укротить космические силы и взаимодействовать напрямую с коллективным сознанием Вселенной.

– А, отлично. Все гораздо проще, – произнес Баньяга, садясь за стол.

– Минуточку, – вмешалась Дарси. – Я думала, мы приехали сюда, чтобы узнать про Джейн!

– Планы изменились, – отозвался Селвиг.

– Джейн! Обожаю ее. Как у нее дела? – воскликнул Баньяга.

Лица гостей сказали все лучше слов.

– Что ж, она в лучшем мире. Где бы он ни находился.

– Она не умерла, Бизи, – проворчал Селвиг. – Она просто...

– Почему доктор Селвиг назвал вас «пере- сборщиком»? – не выдержав, вмешался Феликс.

– Потому что именно этим я занимаюсь, – хмыкнул Баньяга. – Я разбираю вещи, изучаю их, а потом собираю обратно. Иногда они после этого работают по-другому, а порой – нет. Все предметы находятся в процессе своего развития.

Феликс заметил на стене племенную маску:

– Что это? – спросил он, показав на нее пальцем.

– Голова мертвого инопланетянина, – ответил Баньяга. – Шучу, это исторический артефакт. А тебе зачем? Книгу пишешь?

– Кхм-кхм! – Селвиг пытался привлечь к себе внимание, громко откашлявшись.

Баньяга метнул на него взгляд через комнату:

– Я, без сомнений, смогу помочь тебе, Эрик. Честно. Но это влетит тебе в копеечку.

– Иначе не бывает, – согласился Селвиг. – Сколько будут стоить твои услуги?

– Я хочу знать все об этом аппетитном Тессеракте, – промурлыкал Баньяга. – Камень из тронного зала Одина! С тех пор как я впервые прочел о нем, не могу выбросить его из головы. Ты давно меня не навещал, поэтому, раз ты сейчас здесь, хочу вызнать подробности из первых рук. Да, и мне нужны самые страшные секреты ЩИТа, Эрихе. Уверен, ты знаешь то, что не попало в СМИ во время большой утечки несколько лет назад. Делись же!

– А вы забавный, – произнесла Дарси. – Молено мы вас усыновим?

Баньяга захихикал:

– Милая, не заставляй меня краснеть. Кроме того, вам такое не по карману, – ответил он, гордо разводя руки в стороны, будто в королевском суде. – Если, конечно, вы не знакомы с Капитаном Америка. Ради него я готов путешествовать по всему свету. А если в довесок подкинете Баки, и будем считать, что зашипперено.

– За... что? – запинаясь, переспросил Селвиг.

– Эрик, тебе нужно обновить словарь сленга, – ответил Баньяга, покачав головой. – Не могу же я учить тебя всему.

– Объясни мне вот что, здоровяк, – влез Феликс, который тянул руку как в школе. – Как Капитан Америка выжил, замурованный в течение 50 лет в глыбе льда? Это невозможно.

Баньяга рассмеялся:

– У нас тут боги и инопланетяне по планете бегают, а пацан только что сказал «невозможно»? Стива Роджерса превратили в суперсолдата, вообще-то. Химия его тела изменилась.

– Д-да-а-а... но... – замялся Феликс.

– Захлопнись и послушай взрослых, – отрезал Баньяга. – Существует микроорганизм под названием тихоходка. Уродливое создание. Я называю ее «кошмарной свинкой», потому что выглядит она именно так. Но на самом деле она весьма выдающаяся. Ее печень может усваивать гликоген, который снижает осмотическое сжатие клеток.

– О! Кажется, я начинаю понимать. В крови Кэпа огромное количество глюкозы, поэтому она в его сосудах никогда не замерзала, что, в свою очередь, и сохранило его тело в неизменном состоянии во льду. Ну конечно! – воскликнул Феликс.

– Разумеется. Дошло наконец, – насмешливо фыркнул Баньяга. – Суть в том, что усовершенствованная кровь Капитана Америка содержит криопротектор, что и позволяет его телу выживать в ледяной кибернации. Он был, проще говоря, сохранен.

– Хватит болтать, – Селвигу явно надоел это диалог. – Пожалуйста, Бизи. Мы пришли к тебе с определенной целью.

– Я знаю, Эрик! – прорычал Баньяга. – Тебе нужен девайс, который сможет укротить космические силы и взаимодействовать напрямую с коллективным сознанием Вселенной. Ты уже говорил. Как будто я могу создать его из воздуха. На самом деле мог бы, если бы у меня были соответствующие ресурсы.

Селвиг бросил на стол приглашение на вечеринку Биксби:

– Так, значит, и тебя пригласили? – протянул Баньяга, разглядывая карточку. – Тоже доставка с помощью дрона?

– Нет, он передаренный, – ответил Сел- виг. – Если ты мне расскажешь о планах Биксби, связанных с Полумесяцем, я готов поговорить с тобой о Тессеракте.

– Стоп, стоп, стоп! – воскликнул Феликс. – Что за история с Полумесяцем?

– Не твоего ума дело, Феликс. Хватит задавать вопросы, – рявкнул Селвиг, заметно раздраженный. – Ну что, Бизи, по рукам?

Баньяга замолчал и придал лицу каменное выражение:

– Я наведу тебя на след, Эрик. Обещаю. А теперь расскажи-ка про этот прекрасный голубой камешек.

Селвиг, довольный тем, что удалось договориться, уселся поудобнее и приготовился рассказывать длинную историю:

– Тёнсберг, Норвегия. Март 1942 года, – эффектно начал он.

– Нет! Остановись! Хватит! – крикнул Баньяга. – Я не просил урок истории. Уж точно не твой. Мне нужны детали, которые не упомянуты в книжке ЩИТа, найденной на свалке. Мне нужны подробности современных перемещений Тессеракта, если ты не против. Особенно в той части, где его путь пересекся с твоим, Эрик.

Селвиг исполнил его просьбу:

– Как ты, возможно, знаешь, после Второй мировой войны Тессеракт был восстановлен Говардом Старком. Старк стал одним из основателей ЩИТа и продолжил изучать камень, но, к сожалению, ему так и не удалось полностью восстановить энергетические ресурсы Тессеракта. Десятилетия спустя директор Ник Фьюри привлек меня к проекту «Пегас», реализованный на территории базы по изучению темной энергии в пустыне Мохаве. Целью проекта было взломать Тессеракт, расшифровать его код, если таковой вообще существовал. Меня окружали выдающиеся умы, великолепные мыслители. Мы приложили много усилий, но даже ресурсы ЩИТа не помогли нам разгадать источник происхождения Тессаракта. Это был некий могущественный космический артефакт, вне всяких сомнений, но и у него должно было быть какое-то научное объяснение. Мы толком не продвигались и в какой-то момент уперлись в стену. Когда появился Локи, нам наконец-то представился шанс увидеть, как работает Тессеракт. Это был Камень для путешествий между мирами.

Феликс поднял руку:

– Как черная дыра?

– Нет, нет, нет. Согласно теории относительности Эйнштейна, масса и энергия создают завихрения пространства и времени. Если масса огромна, эти завихрения могут стать настолько мощными, что поглотят даже свет. Вот это черная дыра. Тессеракт – совсем иное. Это мост, а не...

– Дыра.

– Именно. Теоретически завихрения способны развиваться в противоположную сторону, соединяя две точки во Вселенной, создавая «туннель» и возможность сократить путь. Но для того, чтобы создать и стабилизировать мост такой силы, нужно иметь отрицательную массу, так что пока это только теория. Неясно, как именно Тессеракт создает подобный эффект, но мы знаем, что его сила может возрастать. Локи с помощью Скипетра увеличил силу Тессеракта настолько, что база по изучению темной материи была стерта с лица Земли. Также с помощью Скипетра он подчинил себе мое сознание... и заставил делать ужасные вещи, – Селвиг изо всех сил пытался выглядеть бесстрастным, но получалось не очень убедительно. – Представь, что ты заключен в собственном теле как в клетке. Именно так я себя чувствовал, будучи под контролем Локи. Локи заставил меня сконструировать инструмент, который сфокусировал энергию Тессеракта и открыл портал. Сквозь этот портал на нашу планету проникла огромная армия инопланетных варваров. Читаури разрушили пол Нью-Йорка, потому что я создал для них такую возможность. Я постоянно думаю об этом. Каждый день.

Феликс положил руку Селвигу на плечо и мягко произнес:

– Не надо, док.

– Несколько лет назад моя кузина обнаружила одного Читаури за мусорным баком в Квинсе. Бедняга ел крыс и плакал. По крайней мере, так она мне сказала, – произнес Баньяга.

– Это невозможно. Коллективное сознание Читаури было уничтожено во время Битвы за Нью-Йорк. Ни один из них не смог бы выжить, – твердо произнес Феликс.

– Ну, про мою кузину говорят, что она та еще врушка, – пожал плечами Баньяга. – Эрик, твоя история трогательная, но неполная. Где Тессеракт находится сейчас и не могли бы вы меня туда отвести?

– Тор забрал Тессеракт обратно в Асгард, и, думаю, он до сих пор там, – ответил Селвиг, вздохнув. – Кажется, пришло твое время выполнить обещание, Бизи. Что на уме у Биксби? И что ты знаешь о Полумесяце?

Баньяга откинулся в кресле:

– Не знаю, о каком Полумесяце ты говоришь.

Селвиг указал на приглашение:

– Символ. Лунный серп. Полумесяц.

– Ах этот. Это называется «логотип», – ответил Баньяга. – Знаешь, кто ответит на твои вопросы куда лучше меня? Сам Биксби, – собеседник глубоко вздохнул. – Наше соглашение состояло в том, что я наведу тебя на нужный след. И именно это я и делаю. Отправляйся на вечеринку Игнатиуса Биксби. Это и есть след. Вот и все.

– И речи быть не может! – вспылил Селвиг.

– Хочешь знать правду? Биксби долгое время собирал материалы: элементы, металлы. Я не собирался тебе об этом рассказывать, потому что это всего лишь сплетни. А слухи, как ты знаешь, я очень люблю, но не доверяю им. А потом я все сопоставил, и... Биксби определенно что-то замышляет. Обычно он появляется повсюду, пускает пыль в глаза, рассказывает про всякую дрянь, которую он изобрел, и болтает, болтает, болтает без умолку. Но не теперь. Этот хвастливый болван затаился. Я все понял, когда получил приглашение на эту вечеринку. У него есть туз в рукаве, и он собирается раскрыть карты. Есть вероятность, что у него находится все, что тебе нужно. Пойдешь ты или нет, мне все равно, но вечеринка состоится, так что тебе нужно как можно скорее принять решение.

Дарси вздохнула.

– Где будет проходить эта вечеринка? – спросила она. – Пожалуйста, только не в другом штате. Моя бедная машинка не выдержит еще одного долгого переезда.

– Вам повезло. Это в получасе езды отсюда. К вопросу о вселенских совпадениях, – ответил Баньяга. – И пробки вряд ли будут, – он снял с полки рюкзак и бросил Селвигу. – Тебе кое-что понадобится, если хочешь, чтобы твое внедрение прошло успешно. Попроси Дарси придумать тебе образ.

Селвиг заглянул в сумку:

– Тут полно париков, – недоуменно произнес он.

– Да, и, между прочим, дорогих. Прошу вернуть в целости и сохранности, – произнес Баньяга. – А теперь выметайтесь. Пришло время есть агатого и смотреть мультики.

Дарси чувствовала, что измучена. Феликс был полон энтузиазма. Селвиг не понимал, что делать дальше. Он был загнан в угол. Он знал, что Баньяга никогда не отправит его в ловушку, но последнее, чего ему хотелось, – это принимать приглашение Биксби. Что было буквально написано у него на лице.

– Не вставай сам у себя на пути, Эрик, а то споткнешься, – заявил Баньяга и на секунду задумался над своими же словами. – Может, напечатать эту фразу на футболке? Да, пожалуй, стоит.

В голове Селвига быстро крутились шестеренки. Времени оставалось все меньше.

Глава 7

– Вот и все. Это конец, – всхлипнула Дарси. – После всех этих лет настало наконец время прощаться, – она драматично легла на капот «Мэри Джексон», поглаживая машину будто почившее домашнее животное. – Ты была героиней до самого конца, девочка моя. Покойся с миром.

Короткий переезд от свалки Бизи Баньяги в Комптоне до дома Игнатиуса Биксби на Голливудских холмах оказался для машины Дарси непреодолимым. После бесчисленных поездок, командировок, быстрых перегонов до магазина и спонтанных экскурсий на ближайший пляж «Мэри Джексон» просто остановилась и заглохла навсегда. Селвиг с нетерпением ждал, когда девушка наконец закончит прощание с машиной.

– Хватит, Дарси, – произнес он. – Нам пора ехать.

– Эта машина – большая часть моей жизни, Эрик. Я буквально жила в ней, когда Джейн только наняла меня. Это единственное, чем я когда-либо владела, если не считать академическую задолженность, – Дарси нарисовала улыбающуюся рожицу в саже, которая покрывала боковое стекло. Она поцеловала грязную крышу машины и попрощалась. – Может быть, ты и не красотка, но ты подарила мне столько счастливых лет. Я буду скучать по тебе, малышка.

– Мне правда очень жаль, Дарси, – с пафосом произнес Феликс, положив руку девушке на плечо. – Она воняла как сырные чипсы с бензином, но я никогда ее не забуду. Покойся с миром.

– Мы теряем время! – проревел Селвиг. – Вечеринка у Биксби уже началась! – он в панике вскинул руки. – Это же просто машина!

Этого Дарси вынести не смогла:

– Просто машина, которая не сдохла бы, если бы не твое идиотское путешествие через всю страну! – возмутилась она.

Селвиг присвистнул:

– Нью-Мексико и Калифорнию вряд ли можно назвать противоположными концами страны.

– С меня хватит, – произнесла Дарси. Она захлопнула багажник, схватила свою сумку и зашагала вперед по шоссе.

– Мы уже достигли цели, – произнес Селвиг. – Давай без истерик.

Дарси остановилась:

– Извини, Селвиг. Ты даже не представляешь, сколько я унижалась ради тебя. Да, унижалась. Постоянно. Я таскала тебя туда, куда тебе было нужно. Я ночами заполняла твои чертовы документы. По утрам каталогизировала отчеты. Я пропускала дни рождения, бар-мицвы, даже похороны своей арендодательницы. Ах да, еще меня чуть не прикончили инопланетяне и...

– Йотунхеймский зверь, – напомнил Феликс.

– Да, этот чертов зверь! – произнесла Дарси, потрясая кулаком в воздухе. Ее тон стал очень серьезным. – Я верю в тебя, Эрик. Я люблю науку. Я уважаю истину. Но эта безумная гонка, в которую ты нас втянул, окончательно меня вымотала. Мне нужно побыть одной. И это необходимо мне сейчас! – Она развернулась и стремительно направилась по улице, стараясь не думать о том, куда именно идет.

Феликс побежал следом и сделал последнюю попытку уговорить девушку остаться:

– Пойдем туда. Ну пожалуйста. Мы проделали такой долгий путь! И так близки к... – мальчишка растерялся. – Так близки к чему-то. Правда ведь? Иначе и быть не может. Давай зайдем внутрь и проверим, а потом можешь идти куда глаза глядят. Знаю, я просто мелкий ботаник, который прицепился к вам, как рыба-прилипала, но там, на холме, сейчас вечеринка, и я даже надел бабочку. Если это не наше предназначение, то я даже не знаю, в чем оно, – дурацкая шутка Феликса заставила Дарси рассмеяться. – И мы без тебя не справимся.

– Прошу прощения? – переспросил Селвиг.

– Все ваши коллеги-ученые отлично это понимают! Почему вы не понимаете? Как говорится, чтобы все получилось, нужна деревня. Дарси – это тот клей, который скрепляет наши маленькие дома, – возмутился Феликс. – Зачем вы демонстрируете такое пренебрежение, док? Я думал, вы от этого вылечились.

Селвиг расстегнул несколько пуговиц на рубашке. Ему не хватало воздуха:

– Игнатиус Биксби очень долго был для меня занозой в заднице. Мысль о том, что придется вступить с ним в конфликт, нервирует меня, – мужчина присел на бордюр. – Этот человек годами бомбардировал меня предложениями присоединиться к нему. Он обещал мне большие деньги, но всегда на определенных условиях. Я научился его игнорировать. И он наконец-то отстал от меня. Люди вроде него заставляют меня кипеть от возмущения. Жулики, сделавшие себе имя на титаническом труде других людей.

– А он знает о Тессеракте и Эфире то же, что и мы? – уточнил Феликс.

– Подозреваю, что да, учитывая сказанное Бизи. Биксби – подлое создание. И если он создал то, что может подчинить себе их силу... если теперь он может напрямую общаться с космическими силами, к которым я не имею доступа... – в глазах Селвига появился страх, – тогда все кончено.

– Док, помните ту ночь, когда вы приехали в мотель? – начал Феликс. – Я слышал, как вы болтаете с самим собой в номере, повторяя все, что знаете, выстраивая в ряд все те вещи, которые вам известны. Это звучало дико круто. А потом вы сильно разозлились. Начали стучать по столу. Кричали что-то о том, что не можете отступить. Вы были явно не в себе после Вод Познания, а потом больше ни разу про них не упоминали. Почему?

– Феликс, ты не понимаешь, о чем говоришь, – сказал Селвиг. Он поднялся на ноги. – Я не собираюсь это обсуждать.

– Что если Биксби может нам помочь? У него есть для этого ресурсы. Допустим, у вас появятся обязательства. Мы просто используем этого парня в наших целях и обрубим все контакты, когда получим то, что нужно. Важно рассматривать все варианты, – произнес Феликс. – Вдруг Воды Познания – это ключ ко всему? Биксби мог бы помочь разобраться...

– Воды Познания слишком опасны для обычного человека. Я своими глазами видел их силу. Сам Тор еле выдержал столкновение с ними! Они непредсказуемы. Их объем неизвестен. Их нельзя контролировать, а значит, и изучать, то есть для моей работы они бесполезны, – объяснил Селвиг.

Феликс разочарованно покачал головой:

– Бла-бла-бла. Просто вы напуганы. Признайте это и сдайтесь. Где тот доктор Селвиг, который раздвигал границы и проходил весь путь, несмотря на любые препятствия? Я был о вас лучшего мнения.

– Я не собираюсь выслушивать нравоучения от ребенка, даже если он вундеркинд! – взорвался Селвиг.

Шмяк!

Дарси бросила Селвигу пакет с париками прямо в лицо:

– Надевай парик и закрой ротовой отсек. Точнее, оба заткнитесь, – огрызнулась она. – Мы только тратим время на эту дурацкую болтовню.

Селвиг достал парик из длинных темных волос, грязных и спутанных. Он еще немного покопался в сумке, ища хоть что-то, способное послужить маскировкой, и достал два кусочка эспаньолки. Он прикрепил их на лицо и фальшиво улыбнулся:

– Я выгляжу просто смехотворно.

– Неплохо для секретного агента на государственной службе, – произнесла Дарси. Она надела парик из мелких светлых кудряшек и состроила гримасу в воображаемый объектив.

Феликс тоже покопался в сумке, но ничего там не обнаружил:

– Эй, а как насчет моей маскировки?! – воскликнул он. – Я же тоже часть этой операции.

– Ты пока не всемирно известный ученый, – подбодрила его Дарси. – С тобой все будет в порядке.

Селвиг выглядел и чувствовал себя жалко. Голова болела, лицо ныло. Он выглядел как полный идиот. Но все это было неважно. Они добрались сюда, и пришло время действовать.

– Какой у нас план, док? – спросил Феликс.

Селвиг молчал. Он погрузился в свои мысли.

– Сперва мы прощупаем почву, освоимся, – произнесла Дарси. – Псевдонимы я придумаю сама.

Феликс, Дарси и Селвиг поднялись по крутому склону и увидели, что дом Биксби на вершине холма стоит в тишине и никем не охраняется. Снаружи все выглядело очень культурно. Никаких толп на террасе или прыжков в бассейн. Когда троица подошла к развалившемуся фасаду, они услышали тихую музыку, игравшую где-то внутри. Парадная дверь отворилась автоматически, приглашая их на Конвент Биксби. Изобретатели, псевдоученые, рекламщики и звезды Интернета расположились у экранов, расставленных по периметру, на каждом из которых демонстрировалось какое-нибудь научное изобретение. То тут, то там стояли столы с самодельными аппаратами, гаджеты виртуальной реальности и другие технические изыски.

Селвиг оглядел комнату в поисках знакомых лиц.:

– Тут сплошь псевдоученые, фальшивки и звезды телешоу, – нервно констатировал он.

– Расслабься. Мы только пришли, – произнесла Дарси. – Это какая-то странная научная ярмарка, а вовсе не всемирная выставка, как мы надеялись. Но какая разница? Нам здесь нужен только Биксби. Так что сосредоточься.

Официант сунул целый поднос мясных шариков прямо под нос Селвигу:

– Не хотите ли частиц Пима? – поинтересовался он. – У них внутри рикотта.

– Да! – прокричал Селвиг. Он засунул сразу три шарика в рот и жадно их проглотил.

– Спасибо, – произнес Феликс, без всякого желания взяв с подноса шарик. Доктор откусил кусочек и поморщился.

За столом в фойе сидела радушная девушка, отмечая гостей. На ней была большая белая лента с именем «Линда». Перед ней на столе лежала целая гора еще не использованных именных лент.

– Привет, привет! – воскликнула Линда. – Добро пожаловать на Конвент Биксби! – она достала из-под стола папку, явно намереваясь вычеркнуть имена. – Представьтесь, пожалуйста.

– Секундочку, Линда. –- Дарси незаметно просмотрела список фамилий. Некоторые из них были иностранными, но кое-какие показались ей знакомыми. – Чо, Холливелл, Бенамо, Марлоу... Бэннер?! Но эти люди сюда не придут. Или придут?

Линду вопрос поставил в тупик:

– Мистер Биксби все организовал. Подозреваю, что некоторые из этих гостей в списке только для того, чтобы пустить пыль в глаза, – призналась она. – Но мне-то откуда знать? Я эту подработку нашла в Интернете.

– Как мне это знакомо, – произнесла Дарси. Она еще немного поглядела в список гостей. – Полно знаменитостей и всякой шелупони. Хотя, хм, пара настоящих ученых тоже затесалась, как вижу.

Линда отодвинула от нее папку:

– А к какой категории относитесь вы?

Дарси схватила именную ленту, развернула ее, показала окружающим и громко объявила:

– Пенни Миллер, биолог-микроневролог – к вашим услугам! – она схватила еще одну ленту и протянула ее Селвигу. – И мой друг Бризан Верстиг, разработчик концепции возобновляемой энергии.

– Ну спасибо, Пенни, – уныло произнес Селвиг.

Феликс пихнул Дарси под ребра:

– А где моя лента, Пенни?

Дарси взяла пустую ленту, написала на ней «Феликс, интерн» большими красными буквами и повесила ему на грудь.

Селвиг похлопал себя по карманам:

– Линда, я, кажется, потерял свой буклет.

– Ничего страшного, – ответила девушка. Она протянула листовку, на которой огромными буквами было написано «БиксбиКон», где вместо буквы «о» была изображена голова Игнатиуса Биксби. Его лицо было круглым и оранжевым от многократных экспериментов в солярии. Глаза были выпучены, а зубы – идеально ровными. Он выглядел так, как будто сейчас взорвется. Линда открыла программку и прокомментировала:

– Здесь все, что вам нужно. Карта этажа и расписание всех мероприятий. Вы узнаете, что такое «Биомистинг» и «Умные шарики», а также очень рекомендую познакомиться с «Энтропийной петлей доктора Элоди». А вечером музыкальный коллектив «Анна и Абляции» исполнит несколько своих хитов, включая «Вапорайз» – это моя любимая композиция. Туалетные комнаты находятся на первом этаже. Также во всех помещениях можно перекусить. А еще не забудьте сфотографироваться с Визионом!

– С кем? – переспросила Дарси. – Кажется, у вас тут ошибка.

– Нет, все правильно, Визион, – убежденно произнесла Линда.

– Может быть, все же Вижн?

– Да нет же, Визион.

– Боже, какая чушь, – объявила Дарси.

– Не смотрите на меня так, это не я придумала, – ответила Линда. –- Мистер Биксби сделает небольшое объявление с балкона второго этажа. Подниматься наверх нельзя. Категорически запрещено. Ах да, и не трогайте Проницаемую Мембрану. Кажется, все сказала.

– Вы невероятно нам помогли, Линда, – произнесла Дарси. – Благодарю вас.

Линда довольно улыбнулась:

– Мне не сложно. Неплохо я практикуюсь в политологии, а? Ха-ха-ха! Что ж, ребята, развлекайтесь!

– Все эти люди – жалкие неудачники, – пробормотал Феликс.

– Но мы тоже здесь, – съязвила Дарси. – И кто мы теперь?

Феликс на секунду задумался:

– Потенциальные победители.

– Неудивительно, что Бизи, Анжелика и Аноки ни за что бы сюда не пришли. Здесь одни шарлатаны. Это ненастоящие ученые, они просто хотят дешевой популярности. Стремление к славе, а не мечта о процветании человечества – вот что ими движет, – изрек Селвиг.

– Нас они не интересуют. Мы здесь только ради Биксби. Не отвлекайтесь, док. Скоро мы получим ответы на многие вопросы. Я это чувствую, – произнес Феликс. – И кстати, мне нужно в туалет.

– Ну неужели?! – выпалил Селвиг: кажется, он заметил первое знакомое лицо и сразу же попытался привлечь к себе внимание. – Доктор Мансур Амхед! Амхед, старик! Сюда!

Дарси вцепилась в его руку:

– Помни о том, что ты сейчас не Эрик Селвиг! Не время начинать веселиться со своими знакомыми, – предупредила она. – А еще не забывай про акцент, а лучше вообще ни с кем не разговаривай.

Селвиг отпихнул Дарси:

– Необязательно обращаться со мной как с ребенком, – заявил он, поправляя рубашку. – Если уж я Бризан Верстиг, то буду держаться в рамках этой роли, – и мужчина тут же растворился в толпе.

– Искренне надеюсь, что нас здесь никто не убьет, – вздохнула Дарси. – Феликс, Линда училась на политолога, прямо как я. Значит, и меня ждет подобное будущее? Наверное, сейчас не лучшее время для личностного кризиса, но... – она обернулась и поняла, что Феликс тоже исчез. Парнишка направился прямиком к будке, опутанной со всех сторон сияющими гирляндами, как рождественская елка. Там мирно посапывала женщина, одетая в красный смокинг с искрой. За ее спиной расположились пятьдесят маленьких клеток с крошечными крольчатами внутри и табличка с надписью «Чудеса генной инженерии Сайентифики». Феликс присвистнул. Испуганно подскочив, женщина подошла к прилавку.

– Добрый день, молодой человек, – произнесла Сайентифика. Она потянулась и скорчила несколько странных гримас. – Прошу прощения, вы застали меня во время медитации. Добро пожаловать в «Чудесный дрейф генов от Сайентифики». Будьте моим гостем и...

Феликс перебил ее:

– Хватит болтовни, девушка. В чем суть?

– Прямолинейно. Совсем как я люблю, – ответила Сайентифика. – То, что я предлагаю научному сообществу, – это настоящий прорыв в сфере инноваций. Технология, которая создает уникальные генетические особенности и внедряет их в живой организм. И после процесс, известный как дрейф генов, модифицирует ДНК испытуемого, распространяя его особенность на всю популяцию.

– А при чем здесь кролики?

– На всех кроликах, которых вы видите за моей спиной, был испытан дрейф генов. Их пищеварительная система изменилась, что позволило им вместо овощей питаться мясом.

Дарси постучала по плечу Феликса:

– Это все очень увлекательно, но нам пора, – произнесла она.

Ребята кивнули Сайентифике и смешались с толпой.

– Приходите еще, – зевнула женщина и вновь погрузилась в дремоту.

Селвиг бродил по комнате, прислушиваясь к чужим разговорам и расспрашивая незнакомцев. Большинство было просто тусовщиками, которых Биксби нанял, чтобы они создавали эффект толпы и развлекались. Селвигу не хотелось вступать с ними в разговор, но приходилось, чтобы собрать информацию. Странный человечек в ленте с именем «Дэрилл» навалился пузом на стол с закусками, рядом с которым сидел Селвиг. Дэрилл был среднестатистическим парнем с темными волосами и обычным телосложением. Он обводил комнату взглядом ястреба в поисках добычи, пока его глаза не остановились на Селвиге.

– Прошу прощения, вы когда-нибудь слышали о квантовом футуризме? – спросил он.

– Мне это неинтересно, – пробурчал Селвиг.

– Я бы с удовольствием с вами обсудил теорию Леннокса, – произнес Дэрилл.

– Нет, спасибо, – отказался Селвиг уже грубее.

– Если хотите, можем поговорить об эффектах закона Годе-Боуи...

Терпение Селвига лопнуло.

– Хватит нести всякую псевдонаучную чушь! – проговорил он. – И оставь уже меня в покое. Я занят серьезным делом.

– О! Вам стоило меня предупредить. Я думал, вы один из актеров, поэтому и решил тут поразглагольствовать, – спокойно произнес Дэрилл. Он отхлебнул большой глоток газировки. – Я слышал, Биксби хочет презентовать какое-то выдающееся открытие, способное все изменить.

– Он настоящий вампир. Скупает чужие изобретения, крадет открытия других людей и выдает их за свои собственные.

– И все же... вы пришли, – возразил Дэрилл.

– У меня кончились идеи, и, стыдно признаться, я начинаю погружаться в отчаяние, – но прежде чем Селвиг успел спросить его об объявлении, которое хочет сделать Биксби, у него над ухом прошипел весьма знакомый голос.

– Немного отчаяния никому не повредит.

Селвиг обернулся и оказался лицом к лицу

с виновником торжества – Игнатиусом Биксби, невысоким человеком в облегающей черной футболке и коричневых брюках. Его густые седые волосы были зализаны назад, и издалека могло показаться, что он одет в шлем. Хотя Биксби был богачом, ему не хватало вкуса. Но его это ни капли не волновало.

– Кажется, мы незнакомы, – он внимательно прочел надпись на ленте на груди у Сел- вига. – Мы с Бризаном Верстигом владеем общей яхтой «Ученый Американец». И вы точно не он.

Селвиг вспомнил, о чем его предупреждала Дарси. Он прокашлялся и произнес с сильным норвежским акцентом:

– Гм! Простите, похоже, я случайно взял не ту ленточку. Моя извинения.

– Бывает. Надеюсь, вам, по крайней мере, весело, кто бы вы ни были?

Селвиг еле выдавил улыбку:

– Весьма!

– Столько шарлатанов в одном месте! Я пригласил и настоящих ученых тоже, но сами понимаете, у них график забит на месяцы вперед. Они готовы прийти сюда, только если я продемонстрирую свое новое достижение.

Селвиг навострил уши. Ему противно было находиться рядом с Биксби, но он знал, что это уникальная возможность собрать жизненно важную информацию.

– Расскажите же! – выдохнул он.

– Нет уж. Очень скоро я сражу вас всех наповал. Ха-ха-ха, – рассмеялся Биксби. – Ладно, пойду готовиться, – Игнатиус хлопнул Сел- вига по спине и отправился на второй этаж. Тайна вот-вот должна была раскрыться.

* * *

Тем временем в другом конце дома Дарси и Феликс проходили по рядам, внимательно разглядывая стол каждого из изобретателей. Оба были начеку, хотя не особо понимали, чего именно им стоит опасаться. Вдруг их внимание привлекла пустая кабинка в центре комнаты, в которой транслировали какое-то видео.

– Умные шары! Будущее в мире развлечений уже наступило! – так начиналась запись. На экране двое уставших детей угрюмо перекидывались мячом из какой-то пятнистой слизи, а за ними наблюдала странная женщина. – Каждый желатиновый мячик состоит из сотен нанороботов, которые разработаны специально, чтобы никто в вашей семье не заскучал!

– Что за бесполезный псевдонаучный мусор, – произнес Феликс. Он подошел к банке с лимонно-зелеными «умными шарами». Они выглядели так, как будто уже перетекли друг в друга. – Возьми шарик, Дарси, – стал подначивать он. – Они бесплатные.

Дарси не проявила к ним интереса:

– Нет, спасибо, – она заметила в другом конце комнаты женщину, одетую в простую куртку и джинсы. Ее волосы были собраны в хвостик, а на голове красовалась бейсболка Университета Калверта. Женщина аккуратно передвигалась по комнате и внимательно осматривалась, но не это привлекло внимание Дарси. В кепке была дырочка, небольшая, но заметная.

– Прямо как на моей бейсболке, – подумала Дарси, незаметно подходя поближе. – Той самой, которую я одолжила Джейн.

Глава 8

Дарси пробиралась через толпу, нагибаясь и обходя людей, чтобы побыстрее приблизиться к женщине, пока та не улизнула.

Официант сунул поднос с напитками прямо девушке в лицо:

– Может, «гамма-бомбу»?

– Нет, спасибо, – произнесла она, отталкивая поднос и продолжая следовать за кепкой.

Чем ближе была преследовательница, тем менее уверенно чувствовала себя женщина в кепке.

– Это должна быть она, – думала Дарси. – Ну ведь точно моя кепка!

Наконец ей удалось проложить маршрут через толпу. Она оказалась прямо перед женщиной и преградила ей путь, не давая пройти.

– Джейн? – ахнула она.

Доктор Джейн Фостер была поражена и смущена. Она не ожидала, что наткнется на Дарси, да и вообще не надеялась встретить на таком мероприятии хоть одного знакомого. Именно поэтому она и решилась сюда прийти. Джейн взволнованно схватила Дарси за плечо и затащила в какую-то комнату за занавесками.

– Дарси, что ты здесь делаешь? И почему на тебе парик, как у овечки Долли?

Дарси обняла Джейн и крепко прижала к себе:

– Не представляешь, как я рада тебя здесь встретить! Просто не представляешь. Джейн, мы боялись, что ты...

Джейн мягко высвободилась из объятий:

– Не стоит, – произнесла она и приложила палец к губам Дарси, не давая той договорить. – Я здесь. Я жива. Все образуется, – она оглянулась в недоумении. – Эрик здесь с тобой?

– Да. У нас была очень интересная пара дней, и это мягко говоря, – ответила Дарси. – Наверное, мне пока не стоит заваливать тебя вопросами? Потому что у меня их миллион. И самый первый и важный из них: где ты была, черт возьми?

Джейн нервно ходила туда-сюда по комнате. Она пришла на мероприятие с конкретной целью, но появление Дарси смешало ее карты. Фостер присела на ближайший стул и внимательно посмотрела на Дарси. Видеть подругу после стольких недель одиночества было приятно.

– Нужно было на время исчезнуть с радаров, – произнесла Джейн. – Чтобы защитить всех вас. Тебя, Эрика. Защитить свою работу. Существуют огромные космические силы, Дарси. Невероятно масштабные силы, несущие хаос и разрушение. Именно они определяют то, что мы знаем о мире вокруг нас. Тессеракт... Камень Реальности... Это было лишь начало.

– А вот теперь ты говоришь как Эрик, – отметила Дарси. – Он отлично справлялся, но Истребление вновь затуманило ему разум.

– Я не сомневаюсь. Извини, что меня не было рядом, чтобы поддержать и вернуть его в строй, но есть вещи, которые я знаю, а он – нет. Вещи, которые я от него скрывала, потому что боялась, что это его окончательно раздавит, – Джейн вздохнула. – Надеюсь, еще не слишком поздно.

Вдруг занавески раздвинулись, и появился Феликс:

– Дарси, не бросай меня больше! Какой-то чудик пытался заставить меня... – он заметил Джейн. – Ой, мамочки! – он помотал головой, как будто не мог поверить своим глазам. А когда открыл рот, слова вылетели из него как пули из пулемета. – Доктор Фостер, вы мой самый главный кумир и герой. Не в том смысле; что у меня в спальне висит постер с вами. Ну, то есть висел бы, если бы у меня была спальня. Или дом. На самом деле я, можно сказать, бездомный. Ладно. Неважно. Ваша работа невероятно вдохновляет. Именно после того, как я узнал про мост Эйнштейна – Розена, я заболел наукой. Ну, это была одна из причин. Еще одна – в том, что мои родители ученые. То есть были учеными. Больше их не существует в этом измерении, но они всегда в моем сердце. Закон сохранения энергии и все такое. Вы понимаете. В общем, просто хочу сказать, доктор Фостер, что вы оказали на меня огромное влияние, и не только в научном плане. Еще я немножко писатель. Не хотите ли прочесть мой рассказ про кротовую нору? Можете сейчас не отвечать. Просто подумайте. О боже, знать, что можно открыть мост в другое измерение... Это знание изменило всю мою жизнь. Спасибо вам за это. Вы лучшая из лучших.

Джейн повернулась к Дарси:

– Это твой приятель? – уточнила она.

– Его зовут Феликс, – представила мальчика Дарси.

– Я новый интерн, – произнес мальчик, указывая на свою ленту. Он выудил буклет «Биксби-Кона» из своего бездонного кармана и протянул Джейн. – Не могли бы вы дать автограф?

– О боже, только не сейчас! – взмолилась Дарси.

– Я очень рада познакомиться с тобой, Феликс. И мне приятно слышать от тебя столько добрых слов, – улыбнулась Джейн.

Феликс нетерпеливо потирал руки:

– Хотите «частицу пима»? Или, может быть, принести вам «гамма-бомбу»? Кажется, где-то на столе были креветки. Хотите что-нибудь?

– Нет, спасибо, – улыбнулась Джейн. – Нам нужно найти Эрика. Пришло время рассказать ему все.

Вдруг они услышали объявление по громкой связи:

– Пожалуйста, соберитесь в главном зале. Мистер Биксби выступит с речью.

Дарси забеспокоилась:

– Что вообще происходит, Джейн? – спросила она. – Ты давно говорила с Тором? Я ему дала посмотреть свои диски с передачей Билл Ная. Хотелось бы, чтобы он их вернул.

– Я позволю взять на себя смелость предположить, что этих дисков, скорее всего, больше нет, – ответила Джейн.

Феликс высунул голову из-за занавески и заметил в другом конце комнаты Селвига, который уплетал закуски. Феликс поймал его взгляд и начал активно махать предводителю.

– Это выглядит странно, – произнесла Дарси.

Селвиг распахнул занавески и вошел в комнатку. Доктор и Джейн крепко обнялись в полном молчании. Несколько секунд он смотрел на ее улыбающееся лицо и никак не мог насмотреться.

– Когда много лет назад твой отец покинул нас, я решил, что сделаю все, чтобы быть рядом всегда, когда тебе понадобятся мой совет и поддержка. Защищать тебя было моей ответственностью, и я очень серьезно относился к этой задаче. Так что теперь я задаю этот вопрос из сострадания и из любви к тебе: Джейн, где тебя черти носили? Ты исчезла, ни слова никому не сказав. Если тебе нужно было побыть одной, это твое право, но почему ты никого не предупредила, где тебя искать?! Почему не объявилась после Истребления, чтобы мы хотя бы убедились, что ты жива?

– Я задолжала тебе подробные объяснения, Эрик. И я извиняюсь за то, что не сделала этого раньше, – начала Джейн. – Но у меня вовсе не было цели тебя пугать. Пожалуйста, поверь мне. Моя работа привела меня туда, куда я не планировала идти. Вовлекать в это тебя и Дарси – значило подвергать вас опасности, а я не могла этого сделать. Я должна была отправиться туда в одиночку. Честно говоря, я даже не собиралась быть сегодня здесь, но подозреваю, что Биксби мог заполучить что-то интересное, и мне хотелось знать это наверняка.

Селвиг кивнул. Он не совсем понимал, к чему ведет Джейн, но он безмерно ее уважал и серьезно принял ее ответ. Она была одним из самых блестящих ученых на Земле. Кто-кто, а она отлично знала, что делает.

– Тогда давай сверим часы, – предложил Селвиг.

– Я здесь немножко замерз, – произнес Феликс. – А вы?

Но Селвига уже понесло:

– Истребление связано с могущественными артефактами, с которыми мы вступили в контакт, Джейн. Они обладают весьма специфической энергией. Мы с тобой оба ощутили это на себе, что оставило внутри каждого из нас неизгладимый след, – объяснил он. – Мне нужно было узнать больше о твоем взаимодействии с Камнем Реальности, поэтому Дарси, Феликс и я решили тебя найти. Хотя Анжелика Тан не смогла указать нам твое местонахождение, она дала мне доступ к твоим видеодневникам. Ты упомянула книгу из библиотеки Асгарда, в ней рассказывалось об артефактах, с помощью которых можно контролировать всю Вселенную. Ты именно этот вопрос исследовала?

– Да, – ответила Джейн. – Но как ты?..

– Я взломал пароль, – признался Феликс, виновато пожав плечами. – Извините.

– Пока меня держали в плену в Асгарде, я наткнулась на библиотеку Одина. Мне было запрещено туда заходить, но я прошла. А чем еще мне там было заняться? У меня было много свободного времени. И там хранилась особенная книга. Сперва я подумала, что это художественный вымысел. Ведь история казалась такой нереальной. Разноцветные камни, сделанные из сырой энергии космоса, каждый из которых наделен особыми силами. Типичная сказка, правда ведь?

– Сказала бывшая девушка скандинавского бога, – прошептала Дарси. Феликс аккуратно взял ее за локоть.

– Я забыла о книге. То, что случилось со мной под влиянием Эфира, полностью поглотило меня. Нужно было, чтобы прошло какое-то время, прежде чем я полноценно осознала, что прочла. Это была вовсе не легенда, а правда. По мере моего выздоровления ко мне возвращались и воспоминания. Эфир, Тессеракт, Скипетр Локи... они все связаны, Эрик. Ты совершенно прав. Мы с тобой вступили в контакт с самыми могущественными источниками силы во Вселенной – Камнями Бесконечности.

Селвиг выдохнул с облегчением: теперь его выводы не выглядели такими абсурдными. Ему хотелось узнать как можно больше:

– Продолжай...

– Шесть Камней Бесконечности появились еще в момент зарождения Вселенной. Каждый из них представляет собой какой-то элемент мироздания: время, пространство, разум, реальность, силу и душу. Но камни были слишком могущественными. Поэтому, чтобы их контролировать, каждый из них поместили в контейнер, уменьшающий их силы и мешающий их отыскать.

Селвиг был потрясен:

– То есть Тессеракт – это просто... просто оболочка для чего-то...

– Камня Пространства. Он создает ворота, мосты Эйнштейна – Розена, хотя и на совершенно ином уровне. Тот, кто им владеет, способен открывать порталы и перемещаться на невообразимые расстояния. Ему доступно все. Он может проникнуть в любое место в каждом измерении. А еще Камень Пространства – это огромный источник энергии, способный напитать абсолютно все что угодно.

– Его сила настолько огромна, что единственный способ, которым его можно было контролировать, – поместить в капсулу-оболочку, – произнес Феликс. – Тессеракт хранится в голубом кубике.

– Точно! – вскричала Джейн. – Все именно так!

Дарси смотрела на них, не понимая:

– Но ведь Эфир – вовсе не камень. Он – что-то вроде... кровавого облака.

– Именно. И этому есть причина. Эфир – это Камень Реальности, – объяснила Джейн. – Пока он был внутри меня, я смогла прочувствовать лишь часть его силы. Его изменчивая газообразная форма способна завладевать телом, давать ему безграничную силу и непредсказуемую власть. Это мы уже знали. Но в своей твердой форме он может создавать иллюзии и спутывать наше сознание.

– Значит это все-таки Радикальный Квантовый Селектор! – вскричал Феликс. – Хью Эверетт III, известный физик, предположил, что существует бесконечное количество параллельных реальностей. Многие из них будут похожи на нашу, в то время как другие будут радикально отличаться. Просто представьте, любая реальность, какую вы только можете себе вообразить! Она существует. Так что, как мне кажется, Эфир действует именно как Радикальный Квантовый Селектор, который позволяет его владельцу попадать в параллельные реальности и демонстрировать их в нашей.

Джейн была удивлена:

– А ты хорош!

– Да, это правда, – признал Селвиг. – Пожалуйста, продолжай.

– Фиолетовый – Камень Силы – умеет уничтожать миры. Целиком. Он заключен в оболочку под названием «Сфера». Зеленый Камень Времени позволяет своему владельцу перемещаться назад и вперед во времени, меняя события так, как ему хочется,– продолжала Джейн. – Эрик, ты упомянул Скипетр Локи, и ты совершенно прав. Он тоже имеет к этому всему отношение. Он служил лишь оболочкой, для желтого Камня Разума, который способен контролировать мысли и поступки. Когда Камни объединились, их обладатель смог контролировать все измерения и времена, – произнесла Джейн. – Камни могут прямо сейчас быть на Земле. Я считаю, что Истребление было вызвано тем, что Камни Бесконечности наконец собрались вместе.

– Ты сказала, что Камней всего шесть, – произнес Феликс. – Но упомянула только пять.

– Оранжевый Камень, Камень Души, – самый загадочный из них всех. Его сила и местонахождение неизвестны, – объяснила Джейн. – Сперва я думала, что Биксби заполучил один из Камней, но потом подслушала разговор, который меня по-настоящему... напугал. Я знаю, ты думаешь, что Биксби – идиот, и частично это правда. Но важно понимать, насколько сейчас высоки ставки: если ты во что-то вовлекаешься, ему сразу тоже хочется в этом участвовать. Я за ним следила, а он следил за тобой. А теперь он создал некое устройство, с помощью которого хочет уничтожить нашу планету.

– Нет, – произнес Селвиг. – Я не думаю, что Полумесяц значит именно это, – Селвиг закусил губу. – Однажды ночью я лежал в кровати в грязном мотеле, уставший, измученный, и мне кое-что пришло в голову. Одна из тех идей, которые когда-то снедали мой мозг. Я забыл о ней, как только записал, и внезапно вспомнил, увидев логотип на приглашении Аноки.

– Минуточку, – произнесла Дарси. – Полумесяц, который ты нарисовал на стене номера, – тот же самый, что изображен на приглашении? И это на самом деле какой-то инструмент?

– Биксби каким-то образом украл мою идею... Он издевается надо мной...

Джейн заглянула, в глаза Селвигу:

– Эрик, что именно делает Полумесяц?

Внезапно свет начал гаснуть, а толпа – затихать. Пришло время для впечатляющей презентации Биксби.

Глава 9

– Леди и джентльмены, ученые всех дисциплин, пришло время отключить мобильные телефоны. Настало главное событие вечера! Вы точно не захотите пропустить такое! – звучал в колонках голос Биксби. – Нет, правда, обязательно убедитесь, что отключили мобильные телефоны, – в течение десяти секунд зрители быстро проверяли, выключены ли их устройства. – Отлично! Этого человека вы знаете как изобретателя «Умной сковородки»! Вы знаете его как звезду шоу «Король изобретений» и «Это еще что такое?». У него более полумиллиона фолловеров, которые точно не боты! Пожалуйста, похлопайте единственному и неповторимому, блестящему самородку – И-и-иг-натиусу Биксби!

Все лучи прожекторов были направлены на человека, появившегося из-за бархатных красных портьер. Аплодисменты пронеслись по залу как извержение вулкана. Толпа людей, желавших казаться учеными, никак не могла успокоиться.

– Жалкое зрелище, – пробормотал Селвиг.

Биксби впитал весь этот шквал восторгов.

Он закрыл глаза и вскинул в воздух сжатый кулак, как будто только что победил в лотерее.

– Вы меня избалуете, – произнес он, настраивая микрофон. Пока аплодисменты смолкали, Биксби прошелся туда-сюда по балкону, настраиваясь на нужное состояние. – Посмотрите на вашего соседа. Ну же, – толпа последовала этому требованию. – Когда-нибудь человек, на которого вы сейчас смотрите, станет кем-то. Возможно, сейчас он мало что значит. Ваши коллеги могут считать вас идиотом и «ненастоящим ученым». Как думаете, они правы?

После неловкой паузы толпа недовольно загудела.

– И вам есть чему возмущаться! Потому что на самом деле вы настоящие ученые! – вскрикнул Биксби. Комната вновь наполнилась возгласами поддержки и аплодисментами. Ведущий излучал довольство.

– Брр, это отвратительно, – пожаловалась Дарси.

– Вы не поверите, но когда-то я был как вы – совершенно пустым местом, – произнес Биксби, прохаживаясь туда-сюда. – Я так хотел успеха, что уже ощущал его привкус. Но меня преследовали одни неудачи, и знаете что? Это было совершенно невкусно! – он скорчил рожу, как будто его тошнило. В толпе захихикали. – И я сделал то, что должен был, чтобы выжить. Я научился заимствовать работы других людей и поднимать их на новый...

– Воровать, – взревел Селвиг. – Не заимствовать, а воровать чужие работы!

– И теперь я богат. Посчитать можете сами, – продолжал Биксби, пожав плечами. Толпа вновь взорвалась аплодисментами. Он же оставался невозмутимым. – Не так давно наша планета пережила масштабнейшую катастрофу в истории. Когда это произошло, я как раз был в джакузи. Мои бедные ассистентки, Кейтлин и Коннор, растворились в воде прямо на моих глазах. Это было ужасно. Мне пришлось драить джакузи, дезинфицировать все помещение. Я несколько недель не мог им пользоваться, – он всхлипнул. – И к тому же мои ассистентки исчезли! – грустная интонация сменилась гневной. – В тот день я поклялся добраться до сути того, что впоследствии назвали Истреблением. То, что я узнал в ходе исследования, глубоко меня шокировало. Знаете, мы привыкли считать Мстителей героями, но замечали ли вы, что именно они привлекают из космоса на Землю опасность? Инопланетяне, роботы... Их не существовало, пока не появились люди вроде Капитана Америка. Кстати, я его фанат, но все же. Тони Старк. Что он о себе возомнил? Эти люди наводнили нашу планету целым вихрем космических сил, и после того, как битвы закончились и пыль осела, эти космические энергии никуда не делись. Они впитались в наши города, в наши земли, – он сделал драматичную паузу. – И, вероятно, даже в наши тела. Кто знает? Но факт остается фактом: наш мир наполнен небесными силами, нравится нам это или нет. Это что-то вроде космических волн, в которых мы плаваем.

Слушатели рассмеялись.

– Эй, это моя фраза, – прорычала Дарси. – Он украл мои слова.

– Именно этим он всегда и занимается, – пробурчал Селвиг.

– Нельзя поддаваться власти этих сил! Пришло время дать им отпор! – вскричал Биксби. Ассистентка вывезла на колесиках подставку, на которой лежало что-то, покрытое сияющей черной материей с золотой бахромой. – Время вернуть наши души.

Биксби, улыбаясь, оглядел зрителей и слегка прищелкнул языком:

– Дорогие гости, хотите увидеть, что скрывается под покрывалом?

– ДА-А-А! – во весь голос взревели зрители.

Биксби сдернул покрывало, под которым обнаружился гладкий серебристый предмет. Он был примерно размером с фрисби, изогнутой формы и напоминал лунный серп. В нижней части находилась крошечная приборная панель. Она была открыта.

– Вот и он, – произнес Феликс.

– Это, друзья мои, Полумесяц. Мое величайшее изобретение. Он служит для того, чтобы канализировать космическую энергию, что позволит человечеству перемещаться в космосе самому, – он обошел пьедестал, демонстрируя изобретение толпе. – Больше мы не будем жалкими пешками во вселенской игре. Земля снова будет принадлежать человечеству!

Селвиг был разъярен.

– Нам необходимо украсть этот инструмент у него из-под носа, – терпение Феликса тоже лопнуло. – Вы меня слышите? Если это катализатор космической энергии, почему бы нам с его помощью не отправиться в Воды Познания? Я знаю, вы мне запретили их упоминать, но что поделать. Если Воды Познания – это своего рода окно во Вселенную, то почему бы нам не использовать Гравиметрические Стержни, которые вы применяли во время Конвергенции, и использовать их в спайке с Полумесяцем, чтобы стабилизировать процессы? Это же должно сработать, так? Теоретически. Я имею в виду, мы можем к чертям взорвать все эти Камни Бесконечности, – Феликс потер лоб. – Господи, у меня уже мозг заболел от напряжения.

Селвиг молчал, погруженный в свои мысли. Идея Феликса имела рациональное зерно, но провернуть такое будет крайне непросто. Понадобятся детальный план, много времени на размышления и ресурсов. Ничего этого у них не было.

Bat sem ek ottaskgeymir pat sem ek parfask – «То, чего я боюсь, содержит в себе то, что мне нужно», – прошептал он. – Феликс прав. Теперь, когда перед нами открылась главная задача нашей миссии, пора браться за дело. Мы должны украсть Полумесяц и отправиться в Воды Познания раньше, чем это сделает Биксби.

– Повтори-ка: что ты сказал? – переспросила Дарси.

– Феликсу удалось ухватить общую картину, а теперь она сложилась и у меня в голове, – он повернулся к Джейн, чтобы спросить совета, Он не собирался отправляться на операцию без нее. – Как думаешь, у нас получится?

– Сможем ли мы активировать Воды Познания с помощью этого инструмента? – переспросила Джейн. – Может быть. Мои знания о Водах Познания ограничены чужим устным описанием, но мне кажется, что я смогу разобраться. И, разумеется, мне понадобится мое оборудование.

– Мы возьмем все, что нужно, – произнес Селвиг. – Сейчас нам представился единственный шанс украсть Полумесяц. Мы не должны его упускать.

– Это безумие, – вклинилась Дарси. – Мы не должны уподобляться этим людям!

Селвиг не смутился:

– Джейн, тебе придется подняться наверх и по моему сигналу своровать Полумесяц. Дарси, Феликс, вам нужно будет как-то отвлечь всех, пока Джейн это делает, – он положил руку на плечо Дарси. – Спасибо, что всегда меня поддерживала. Мне вновь нужна твоя помощь. Больше чем когда-либо. Ты со мной?

– Конечно. Сейчас я уже не смогу сказать «нет». Ведь тогда именно я буду выглядеть как подонок. – А чем в это время займешься ты?

Селвиг поднялся. Он сорвал с себя бородку и парик и швырнул их прямо в толпу:

– Я собираюсь дать Биксби то, что ему нужно.

Глаза Феликса расширились от волнения:

– Началось! – и они с Дарси выскользнули в толпу, чтобы занять нужные позиции.

– Игнатиус, – вскричал Селвиг. – Что это ты сделал с моим изобретением, мерзавец?!

Ухмылка на лице Биксби говорила сама за себя. После стольких лет слежки за Селвигом он сам оказался на пороге дома Биксби. Лучшего времени для этого и подобрать было нельзя.

– Что-то долго ты добирался, – произнес Биксби. В толпе воцарилась тишина. Все внимательно следили за развернувшимся противостоянием. – Завидуешь, что я сделал то, что тебе оказалось не под силу? Мой Полумесяц изменит мир. Признаюсь, я порядком устал от этих игр. Преследовать тебя и следить за открытиями твоего гениального мозга – это так выматывает. Знаю, это сводило тебя с ума, но я вынужден был так поступать. А потом я резко прекратил. Хочешь знать, почему? – Биксби сделал долгую паузу, наслаждаясь всеобщим ожиданием. – Еще со школы я всегда нравился девочкам. Но когда я за ними ухаживал, они пугались и отталкивали меня. Тогда я переставал ходить за ними, и они сами приползали к моим дверям. Как человек науки, обладающий безупречной логикой, ты сам понимаешь, к чему я веду, так ведь? Я знал, что как только я перестану преследовать тебя, ты очень скоро появишься у меня сам, – Биксби оперся на перила балкона и слегка наклонил голову. – Скучаешь по мотелю? Я сам никогда не был в Нью-Мексико, но как-то у меня состоялся очень интересный разговор с мужчиной по имени Кен, владельцем местечка под названием «Морячок». Ты знал, что за деньги Кен готов практически на что угодно? Есть такие люди, да? Никакой морали. Так или иначе, надеюсь, в твоем номере не было проблем с жучками?

«Так вот как Биксби все узнал», – подумал Селвиг.

Пока Игнатиус разглагольствовал, Джейн поднялась на второй этаж. Она выглянула из-за занавески и кивнула Селвигу.

– Биксби, ты позор для всей науки! Манипулятор, которому плевать на открытия и изобретения. Ты просто эгоист! – заявил Селвиг. Он оглянулся, ища поддержку толпы, но встретил лишь пустые взгляды. – Давайте объединимся, братья и сестры! Вместе мы сможем сбросить самопровозглашенного ученого-шарлатана с его пьедестала!

Толпа молчала, пока наконец с задних рядов не послышался чей-то голос:

– Селвиг считает, что он лучше нас.

План Биксби сработал еще лучше, чем он надеялся. Селвиг оказался в яме со львами, и пришло время обеда. С потолка спустился огромный телевизор с плоским экраном. Биксби нажал на кнопку на своих часах, и видео запустилось. Это был Селвиг, который бегал голым вокруг Стоунхенджа, а за ним гналась полиция. Толпа взорвалась от смеха. Эрика затошнило. Он чувствовал себя бессильным и подавленным. Но, вспомнив об их миссии, он тряхнул головой и сосредоточился. Селвиг вновь встретился глазами с Джейн, которая тихо стянула Полумесяц с подозрительно незащищенной подставки. Первая фаза плана осуществилась. Селвиг оглядел комнату, но не увидел Дарси и Феликса. Через несколько секунд Джейн появилась у подножия лестницы. Но тут Биксби заметил ее, и все раскрылось.

– Схватить эту женщину! – закричал он, натравливая на нее толпу. Гостям явно не хотелось проявлять активность, большинство спортом не увлекалось. И никто ни разу не дрался. Но их лидер отдал им приказ, а подчиняться приказам они любили.

– Как тебе такое? – завизжал мужчина, обвязанный лентой с надписью «Доктор Глобулус». Он слабенько метнул «умный шарик» из нанороботов в Джейн. Она легко его отбила и помчалась к двери. Но, вдохновленные смелым выпадом Глобулуса, другие гости начали хватать шары и кидать в Джейн, чтобы помешать ей выйти. Селвиг наконец заметил Дарси и Феликса. Они топтались у будки с надписью «Дрейф Генов».

– Пришло время для идеально безопасного отвлечения внимания! Кролики-убийцы, в атаку! – закричал Феликс. Они с Дарси распахнули дверцы клеток, и целая ватага кроликов вырвалась на свободу и разбежалась по полу. Толпа визжала и орала, толкаясь и пытаясь не наступить на зверей.

У входа ржавый неуклюжий андроид пробовал преградить Джейн путь. Его тело было собрано из тусклых потертых кусков металла, и выглядел он так, как будто его составили из рухляди, оставшейся после парка развлечений, и кусков магазинных манекенов.

– А ты еще кто? – спросила Джейн.

– Меня. Зовут. Визион, – произнес робот по слогам. – Ты. Не. Пройдешь. Дальше.

Джейн невозмутимо вынула из-за пояса крошечную острую бритву.

– Дрянная работа, некачественные материалы и общий недостаток воображения. Короче, создавал тебя явно не визионер. Прочь с дороги! – она воткнула бритву прямо андроиду в живот и провернула лезвие, разрезая дешевое железо от брюха до самой головы. Разрезанный надвое, андроид упал на пол, взорвавшись сотней искр. – С вибраниумом бы так не получилось, – произнесла Джейн, распахнув дверь на свободу.

Селвиг также бросился к выходу, но оглянулся полюбоваться на хаос, который они устроили. Биксби, стоя на балконе, метал в толпу взгляд, полный ненависти. Он молчал. Выражение его лица подарило Селвигу несколько секунд огромного удовлетворения.

– Бежим! – крикнула Дарси, толкая Сел- вига к выходу. – Потом обдумаешь! – И они все бросились к выходу так быстро, как могли, и под конец уже еле дышали.

– Скоро приедут копы, – произнес Феликс.

– На чем ты приехал, Эрик? – спросила Джейн. В глазах ученого мелькнула паника. Транспорта у них не было. – Прекрасно.

Вжух-вжух-вжух-вжух.

Вертолет модели «томагавк» появился в небе над ними и завис.

Феликс изо всех сил пытался не паниковать.

– С нами покончено, – произнес он, потея. – Я окажусь в колонии для несовершеннолетних, где мне придется зубами вырывать себе место в детской иерархии, обменивая шоколадки на чипсы и учась душить людей голыми руками. Все мои мечты... мое будущее... с этим покончено!

– Да замолчи ты, королева драмы, – прикрикнула Дарси.

С вертолета спустилась веревочная лестница, а механический голос из кабины пилота произнес:

– Давайте же! Время поджимает.

Феликсу, Дарси, Джейн и Селвигу ничего не оставалось, кроме как подчиниться. Деться было некуда, только наверх. Они как можно быстрее забрались по лестнице в вертолет и обнаружили, что там сидят Анжелика Тан, Аноки и Бизи Баньяга.

– Сюрприз! – ликующе прокричал Бизи. – Главное – правильное планирование.

Селвиг был поражен, удивлен и безумно благодарен друзьям за такое спасение.

– Приходите в себя, успокойтесь, и мы обсудим дела, – произнес Аноки. – А еще пристегнитесь: мы летим в Норвегию.

Глава 10

– Все происходит слишком быстро! – выкрикнул Феликс.

Баньяга, пилотировавший вертолет, рассмеялся: его позабавила реакция Феликса.

Анжелика Тан приобняла мальчика за плечи так, как будто они лучшие друзья:

– Мы летим к Водам Познания, малыш, – произнесла она. – Надеюсь, ты захватил плавки?

Дарси подняла руку:

– Извините, чей это вертолет?

Тан указала на Аноки, присевшего рядом с Баньягой, чтобы помочь управлять машиной.

Дарси покачала головой:

– Что ж, не так уж скромна жизнь на лоне природы?

– Я не собираюсь извиняться за то, что у меня есть вертолет, – произнес Аноки. – Без него вы сейчас бегали бы по Голливудским холмам как сумасшедшие, спасаясь от полиции. Будьте благодарны за то, что Анжелика, Бизи и я знаем достаточно об Эрике, чтобы предпринять эту вылазку и спасти ваши задницы.

– Фостер! – вскричала Тан. Она схватила Джейн, заглянула ей в лицо и заключила ее в объятия. – Я не хотела ничего рассказывать, но была убеждена, что ты жива и занимаешься чем-то важным, – она наклонилась к уху Джейн и прошептала: – Эрик без тебя окончательно сошел с ума. В следующий раз, когда решишь исчезнуть, хотя бы предупреди его.

Аноки указал на куртку Джейн:

– На тебе грязь, – произнес он. – Пожалуйста, вытри ее. Хотелось бы держать свой транспорт в чистоте.

– Ой, прости, – произнесла Джейн, вытирая липкую слизь от «умных шаров».

Селвиг сидел в углу кабины, крепко сжимая Полумесяц, и внимательно рассматривал его со всех сторон. Он был рад увидеть старых друзей и благодарен за неожиданное спасение, но в то же время боялся того, что с ними случится, когда они окажутся у цели. Узнав о существовании Камней Бесконечности и их роли во Вселенной, он понял, что все изменилось. Хотя знать правду было удобно, но зато возникло много новых вопросов. Будущее было неясным и полным опасностей. Попасть в Воды Познания очень сложно, и стоит ли этот риск того, чтобы ему подвергаться? Селвиг не был в этом уверен. Однако повернуть назад тоже было нельзя.

Дарси подсела к Селвигу:

– А мы можем купить вертолет? – спросила она, тыкая его в плечо. – Очевидно же, что он нам нужен. Для научных, так сказать, целей.

Селвиг был не в настроении болтать. Его мысли были очень далеко. Он просчитывал все варианты развития событий, которые могли их ожидать.

– Мы наконец-то занялись делом, босс, – произнесла Дарси. – Шестеренки крутятся. Не парься, будь счастлив.

– Все на выход! – прокричал Баньяга. Он внезапно начал снижаться и посадил геликоптер на каком-то частном аэродроме. – Хватайте вещички и пошевеливайтесь. Не стоит тратить время.

Тан подняла два больших походных рюкзака и закинула на плечи:

– Я решила, что нам могут понадобиться ваши Гравиметрические Стержни. Я держала их в сухом и прохладном месте. Должны быть в отличной форме. Фазометр я тоже захватила, кстати.

Пока группа покидала вертолет, Феликс отставал:

– Э-э-э, я думал, мы отправимся в Воды Познания.

– Парень, мы же не можем долететь на вертолете из Калифорнии в Норвегию, правда? – произнес Баньяга. – Нам нужна для этого вот такая штуковина, – он указал на гладкий черный сверхзвуковой самолет, стоявший на взлетной полосе. – Так, команда, хватайте вещички и садитесь в самолет. Нас ждет Норвегия.

Они залезли в самолет и расселись по местам.

– Нам нужно будет прикрепить Полумесяц к Гравиметрическим Стержням, – произнес Селвиг. – Эта конструкция будет функционировать как проводник, абсорбируя энергию, исходящую из Вод Познания, и направляя ее в сами Стержни, что в итоге откроет мост Эйнштейна – Розена.

– Мне никто не сказал, что нужно надеть скафандр, – произнесла Дарси.

– Если я прав, тот мост, который откроется, не позволит нам путешествовать между планетами. Зато он станет вселенским коммуникационным каналом, – объяснил Селвиг. – Хотя, разумеется, Воды Познания – практически не изученный объект. И помещать их в какой-либо научный контекст очень сложно, если не невозможно. То, что нас ждет, очень опасно. Мы ничего о нем не знаем. И все должны представлять себе уровень рисков.

– Каждый день появляются все новые и новые доказательства теорий, – произнес Баньяга, откидываясь в кресле. – Я не против быть засосанным в космический портал, если это поможет доказать что-то новое. Наука – это жертва, так ведь? Кто-нибудь, запишите это.

Джейн аккуратно развернула Гравиметрические Стержни.

– Их придется немного перенастроить, – она взяла их в руки и внимательно осмотрела со всех сторон. – У меня это получится, но мне понадобится помощь.

Баньяга махнул рукой в сторону тяжелого рюкзака, стоявшего на полу. Он был забит инструментами его собственного изобретения.

– Думаю, это может вам помочь, – произнес он. – Но будьте с ними аккуратнее. Некоторые я сконструировал своими руками. Берегите их, заботьтесь о них и, главное, применяйте их мудро.

Феликс указал на Полумесяц:

– Можно посмотреть? Обещаю, я его не сломаю. – Селвиг протянул ему артефакт. Мальчик оглядел его со всех сторон до мельчайших деталей. – Воды Познания показывали, о чем думает Тор, поэтому мы знаем, что они могут отражать то, что думаем мы. И теперь я, кажется, знаю, как.

Джейн протянула ему Гравиметрический Стержень:

– Посмотрим, что ты скажешь об этом, малец.

Пока Феликс осматривал инструменты, на Тан нахлынула ностальгия по старым приключениям:

– Это напоминает мне, как мы когда-то...

– Нет, нет, Анжелика Тан. Сейчас вовсе не время для старых историй, – произнес Баньяга. – Я уже чувствую себя измученным.

– Тихо! – прикрикнул Аноки. – Дайте Джейн и Феликсу поработать. Этот перелет займет намного меньше времени, чем вы думаете. Мы прибудем в Осло, а там нас уже будет ждать машина для быстрой транспортировки в Тенсберг.

Тан наклонилась к Дарси и проговорила одной стороной рта:

– Иэн уволился. Возможно, тебе это будет интересно, – прошептала она. – Не знаю, что ты ему сказала, но спасибо. Он мотивировал уход тем, что работа не раскрывает всего его потенциала. Так что мне не пришлось его увольнять. Он был не самым толковым ассистентом, если честно. Хотя, конечно, очень привлекательным.

Дарси эта новость удивила:

– Неожиданно.

– А что насчет тебя? – спросила Тан. – Похоже тебе это все порядком надоело.

– Не в бровь, а в глаз, – ответила Дарси, вздыхая. – Думаю, когда эта миссия закончится, я уйду.

Тан наклонилась к Дарси так близко, чтобы ее точно никто не услышал:

– Не то чтобы я любила раздавать советы другим людям, как им жить, но мы обе знаем, что ты слишком дорога Эрику и его окружению, чтобы уйти. Поверь мне. Мир – крайне опасное место. Ты ему нужна.

– Ой, не начинай снова затирать про клей.

– Дарси, ты ученый, и, как у любого ученого, у тебя есть долг...

– Я не ученый.

– О, ничего себе. Непонятно, почему я этого не знала, ну да ладно. Ты очень наблюдательная и развила множество способностей за последние несколько лет. И, очевидно, знаешь, как управлять эгоистами и направлять в нужное русло сложные коммуникации между людьми. Собери все эти знания и используй их по- новому. Переизобрети себя. Я так сделала. Начни воспринимать это как начало новой жизни.

– На данный момент я бы предпочла сконцентрироваться на том, как не погибнуть.

Селвиг бочком приблизился к Баньяге, пытаясь выглядеть внушительно, но потерпел неудачу.

– Кто из вас организовал эту операцию по спасению? И как вы узнали, что нам понадобится ваша помощь?

– Я физик, – невозмутимо произнес Баньяга. – У тебя все твои намерения на лбу написаны, Эрик. Анжелика, Аноки и я поняли, что ты замышляешь, еще сто лет назад. Ты должен быть рад, что у нас была возможность связаться друг с другом по цепочке. Один звонит другому, и так далее, пока наконец мы все не оказываемся вместе в вертолете и не летим спасать ваши задницы. Так что теперь мы Ученые-Мстители! Придумай себе костюм и присоединяйся!

Ученые-Мстители. Идеи вроде этой всегда заставляли Селвига чувствовать себя неудобно. Но сейчас, окруженный своими ближайшими соратниками, он почувствовал, что это звучит довольно привлекательно.

Аноки приблизился к Феликсу и Джейн, которые пытались настроить Гравиметрические Стержни.

– Хочешь помочь? – спросил Феликс. – Или просто будешь стоять над душой и смеяться над моими техническими навыками?

– Ты слишком юн, чтобы иметь какие-либо технические навыки, – ответил Аноки. – Но я понял, что скучал по этим операциям больше, чем мне казалось, когда жил один. Уйти на лоно природы – хороший способ прочистить мозги... но в то же время это весьма скучный способ.

– Понимаю твои чувства, – произнесла Джейн, настраивая частотность фазометра. – Быть среди друзей замечательно.

* * *

Полет в Осло прошел мягко, а поездка в Тёнсберг – быстро. Аноки в мельчайших подробностях распланировал все их передвижения. Воды Познания располагались в пещере на окраине города, в тихом районе, который избегали местные. Жители Тёнсберга. усвоили урок. Кража Гидрой Тессеракта, случившаяся во время Второй мировой войны, научила их, что играть с мощными артефактами – плохая затея. Селвиг провел свою команду через лес, и в пещеру они прибыли посреди ночи. Все осторожно спустились в подземелье и расположились вокруг неподвижного озера. Оно выглядело совершенно обычно. Кто-то мог бы назвать его безжизненным. Селвиг вглядывался в тихие воды как завороженный.

– Проснитесь! – скомандовал Аноки. – Мы такой путь проделали вовсе не для того, чтобы вы всю ночь пялились на свое космическое озерцо. Давайте-давайте. У нас много работы.

Джейн установила Гравиметрические Стержни, а Феликс тем временем настроил Полумесяц. И он дважды проверил, хорошо ли тот закреплен, чтобы агрегат не выпал из пазов из- за ожидаемой вибрации. Джейн подняла в воздух фазометр и стала размахивать им в разные стороны.

– Прибор не фиксирует абсолютно никакой активности, – произнесла она. – Будто это мертвая зона, что, по правде говоря, весьма... странно.

– Этот инструмент слишком долго пролежал в хранилище. Может быть, в нем просто горючее закончилось? – предположила Тан.

Джейн это не убедило:

– Он работает нормально. Я его еще усовершенствовала по пути сюда. Может быть, эта пещера просто перестала быть звеном космической цепи?

Группа переглянулась, а потом все растерянно посмотрели на Селвига. Было неясно, что делать дальше.

– Ну же, запускайте это все! – вскричал Баньяга. – Что вообще с вами не так, народ?

Группа расположилась за каменной колонной, чтобы защититься от возможных опасностей Вод Познания. Наступил момент истины. Селвиг, прежде чем нажать на кнопку, дал команде финальный инструктаж:

– Может появиться свет. Возможно, все замрет. Может быть, мы прорвемся через ткань реальности. Внимательно следите за тем, что происходит вокруг, – предостерег он.

Феликс был более чем готов:

– Давайте уже сделаем это! – произнес он. Используя механизм дистанционного управления, выстроенный Джейн, он напитал каждый стержень энергией и таким образом создал гравитационный колодец прямо над озером. – А теперь последний штрих. Посвящаю его вам, мама и папа, – он нажал кнопку активатора, включился Полумесяц и загорелся ярким белым светом. Он издавал низкий гул и быстро нагрелся. Очень скоро сам воздух в пещере стал вибрировать. Гравиметрические Стержни начали неконтролируемо трястись. Механизм мог развалиться в любую секунду.

– Выключай! – закричал Селвиг.

Феликс послушно остановил процесс, а Джейн зафиксировала повреждения:

– Стержни очень хрупкие.

– Просто отломайте от них половину, – произнесла Дарси. – Видите, я тоже могу в науку.

– Полумесяц – это сложный механизм, – произнесла Джейн. – Бизи, может, попробуешь его переделать в своем фирменном стиле Пере- сборщика?

Баньяга взял в руки Полумесяц, аккуратно разломал на две части и начал копаться внутри:

– Через эту штуковину проходит огромный заряд энергии. Стержни не могут эффективно его обрабатывать. Поэтому все начинает разваливаться. Нам нужно каким-то образом поглотить излишки.

Феликс засунул руку в карман и вынул бусину кимойо, которую когда-то стянул из бункера Анжелики.

– Может быть, это поможет, – произнес он, демонстрируя окружающим маленький, но весьма мощный предмет. – Во всяком случае, надеюсь, что так случится.

– Эй! – вскричала Тан.

Феликс почувствовал себя очень неудобно:

– Я не собирался ее у вас красть, клянусь! Просто так вышло. Можно она останется у меня?

– Потом обсудите, – произнес Баньяга, указывая на Полумесяц.

Феликс аккуратно засунул бусину внутрь прибора, а потом заново прикрепил Полумесяц к Стержню:

– Можно начинать. Скорость нагревания должна упасть до приемлемого уровня. – Хотя Феликс вроде бы решил вопрос, в его глазах затаилась печаль.

– Взбодрись! – произнес Баньяга. – Может быть, ты сейчас нас всех спас.

– Да, но... – Феликс пытался выразить то, что у него на уме, – я только что добровольно отдал самую крутую штуку, которой когда-либо в жизни владел. Где еще я смогу достать настоящий фрагмент вакандской технологии? Настоящий! Жизнь несправедлива, приятель.

– Конечно, несправедлива. Жизнь может быть просто кошмарной! Но знаешь что, молодой человек, в этом мире у тебя большое будущее, – произнес Баньяга. – Когда все это закончится (надеюсь, кстати, что скоро), мы с тобой серьезно поговорим. И я немного усовершенствую эта бусины, окей? Бизи можно верить.

– Эй, вы говорите о моих бусинах кимойо, – запротестовала Тан. – Кража собственности!

– Назад! – произнес Селвиг. Он увел всех подальше от кромки воды и заставил их вернуться в безопасное место за скалой. Феликс активировал Полумесяц, и Гравиметрические Стержни вновь затряслись. Потоки энергии проходили сквозь пещеру, поднимая в воздух пыль и камни. Над поверхностью Вод Познания танцевали электрические искры, похожие на светлячков. Стержни тряслись все сильнее и сильнее. В какой-то момент показалось, что они сейчас сломаются, но вдруг...

Бум!

Ба-бах! Тара-рах!

Внезапно землетрясение закончилось. Воздух наполнился мрачным гулом, а механизмы начали излучать электромагнитное поле. Над Водами Познания, прямо на потолке, медленно открывалась кротовая нора. Она расширялась в пространстве, как расправляющаяся ткань. В отличие от моста Эйнштейна – Розена, эти врата не были предназначены для путешествий. Это было окно в неведомое. Галактика распахнулась перед ними и показала свое нутро. Великолепные звезды сияли на иссиня-черном небе. Это было рождение мира. Рассвет Вселенной. Команда завороженно наблюдала за этим прекрасным хаосом. Планеты формировались, потом превращались в звездную пыль. Появились шесть цветных вспышек: красная, синяя, фиолетовая, зеленая, желтая и оранжевая. Камни Бесконечности сияли как праздничные огни на карте звезд. Их история демонстрировалась, будто немое кино.

Камень Пространства, слишком могущественный, чтобы поддаваться контролю, перемещался туда-сюда с огромной скоростью, покуда не был помещен в контейнер, впоследствии получивший имя Тессеракт. Сияющий синий кубик веками переходил из рук в руки, путешествовал по Земле, становился собственностью Красного Черепа, был во власти Локи и наконец отошел к загадочному пурпурнокожему титану. Хотя команда не знала, кто это, Вселенная была отлично с ним знакома. Танос. Наконец его изображение исчезло, и на «экране» неба появился кроваво-красный Камень Реальности. Когда-то он принадлежал Малекиту и Темным Эльфам, носил имя Эфир, и его энергетические щупальца протягивались по всей Галактике. Одна из тех, чье тело он использовал как сосуд, доктор Фостер, тоже возникла на одной из картинок, правда, всего на секунду. Теперь она была частью вселенской летописи, нравилось ей это или нет. Потом появился эксцентричный мужчина с белыми волосами, умолявший о пощаде. Коллекционер, когда-то гордый владелец Камня Реальности, тоже был обворован Таносом, который теперь стал неотъемлемой частью истории. Селвиг дал себе обещание никогда не забывать лицо Таноса. Вскоре в пещере стало темно, и она наполнилась туманом. Из тумана возникла Перчатка Бесконечности, которая тянулась, пытаясь что-то достать, но так ничего и не заполучила. Золотая перчатка яростно сжалась в кулак, и тысячи миров обратились в прах. Герои, злодеи, инопланетяне из незнакомых миров. Лица, которые казались одновременно знакомыми и при этом чужими. Душераздирающие сцены страданий и боли возникали на плоскости, как на старой пленке. Это было практически невозможно вынести. Прах умерших закрутило в один огромный торнадо, который начал становиться все меньше и меньше, пока не превратился в крошечный камень янтарного цвета. Он, слегка дрожа, завис над Водами Познания, освещая комнату теплым рыжеватым цветом. Камень Души распространял удивительное чувство полноты. Несмотря на все, чему они стали свидетелями, вся группа сразу почувствовала облегчение. Появилось всеобщее ощущение, что наконец-то все будет хорошо.

У входа в пещеру послышались чьи-то быстрые шаги и звук катящейся гальки. Игнатиус Биксби был разъярен.

– Вы этого не заслуживаете! – прокричал он и толстым стальным жезлом начал лупить по Гравитационным Стержням. Он ломал их с ожесточением, пока в конце концов от них почти ничего не осталось. Портал тут же исчез, и вместе с ним пропали картинки, как будто их никогда и не было. История Камней Бесконечности оборвалась резко и навсегда. Биксби специально в этом удостоверился. Он вырвал Полумесяц из паза.

– Прочь от меня! – вскричал он, бешено размахивая жезлом. – Я проявил гостеприимство, и вот чем вы мне отплатили! – он задыхался, как собака после долгого бега. – Я предполагал, что за этим воровством стоишь ты, Эрик, но я рад, что ты сыграл свою роль именно так, как я ожидал. Конечно, я не предполагал, что это получит такое развитие, хотя что я вообще могу знать? Я же просто дурак, который хочет светиться на телике, так ведь? – он схватил Полумесяц и крепко прижал его к себе. – Только вот я очень быстро смог сконструировать эту малышку. Получилось неплохо, правда ведь? Идея Эрика. Но исполнение мое. Ядерная смесь, не так ли? – Биксби еще раз ударил по Гравиметрическому Стержню. – И эта фигня мне уж точно не нужна, – он открыл панель внизу Полумесяца и нажал несколько кнопок. Прибор заурчал. – Предохранитель! Спорим, вы об этом не догадались? А теперь мне пора.

– Игнатиус, тебе стоит понять одну вещь, – произнес Селвиг. Он говорил осторожно и взвешенно. Обострять конфликт ему не хотелось. – Воды Познания – это всемогущая космическая сила. Человек просто не сумеет...

– Я понимаю, что ты пытаешься сказать, Эрик! – завопил Биксби. – Ты привел меня прямо в логово. Аноки здесь не единственный богатенький буратино с собственным реактивным самолетом. – Полумесяц гудел все громче. – Меня отлично защищают. Ты даже не представляешь, насколько, – он указал на Сел- вига и злобно произнес: – Увидимся на другой стороне, неудачники!

И Биксби погрузился в Воды Познания, покрытые целой электрической сетью. По пещере прокатились оглушительные раскаты грома. Тело Биксби засосало из Вод Познания прямо в сияющее горячее торнадо. Его глаза вылезли из орбит. Все тело тряслось. Сырая энергия Вселенной проходила сквозь его тело, а потом его отбросило в стену пещеры. Беспощадные Воды Познания поглотили Полумесяц, после чего вернулись в свое спокойное состояние. Только что кипевшая вода вновь стала неподвижной. Группа окружила тело Биксби, которое без движения лежало в углу пещеры.

– Я к нему не притронусь, – произнес Феликс.

Джейн опустилась на колени и пощупала пульс:

– Он жив. Его показатели жизнедеятельности удивительно нормальны, но его все равно нужно отвезти к врачу.

– Ребята, я хочу кое-что уточнить, – робко произнесла Дарси. – Мы только что стали свидетелями невероятной ерунды в этом космическом облаке-проекторе, но видели ли вы, как и я, человека-дерево и енота с автоматом, стоящих рядом?

– Да, – хором ответили все.

– Окей. Просто уточняю.

Селвиг стоял у края воды, пытаясь осознать все то, что ему сейчас довелось увидеть. Хотя появление Биксби и все, что за ним последовало, было неожиданным, до этого с ними произошли удивительные события. После долгих лет теоретизирования, вопросов и исследований Эрик Селвиг наконец отыскал ответы. Они были прекрасными, но неполными и сбивали с толку. Чтобы собрать вместе все эти части головоломки, потребуется немало времени. Нужно найти новые ресурсы на это. Начнутся обсуждения, расследование, наверняка пойдут противоречивые интерпретации. Камни Бесконечности необходимо изучить. Селвиг почувствовал, что он полон сил. Появились новые загадки, и он был готов искать объяснения для них. Он оглядел пещеру и почувствовал спокойствие. Он был окружен друзьями. Людьми, которые оставались с ним, несмотря на все его недостатки. И он тихо пообещал себе никогда больше не принимать это как должное.

– Мы закончили? – спросил Аноки, скрестив руки на груди. – Я не хочу ни на кого давить, но держать реактивный самолет в полной готовности и заправленным – это, честно говоря, дороговато.

– Крохобор, – проворчал Баньяга.

– О! Подождите-ка! – вскричала Дарси. Она вынула из сумки пакетик с брелоками в форме лабораторных пробирок, который купила в «Кричащем долларе», и раздала их всей команде. – Это вам сувениры за отлично проделанную работу.

– Подвергай сомнению все. Учись новому. Не отвечай ни на что, – произнесла Тан. Она приобняла Эрика и прижала к себе. – Это Эврипид сказал, не я.

Феликс постучал Селвига по плечу:

– О чем думаете, док?

Селвиг улыбнулся:

– О будущем.

Эпилог

Месяц спустя

Последние пятнадцать минут Селвиг стоял снаружи огромного ржавого металлического купола. Когда-то он использовался как полигон для военных, но уже долгие годы пустовал на задворках Пуэнте-Антигуо. До тех пор, пока Анжелика Тан не приобрела его со скидкой для неясных пока что целей. Селвиг обошел сооружение, ожидая, когда появится его запаздывающая коллега и они вместе пойдут на обед. От жары он потел сильнее, чем обычно, хотя, что удивительно, чувствовал себя комфортно.

После событий в Водах Познания и открытий, связанных с природой Камней Бесконечности, Селвиг решил сделать шаг назад и обустроить свою жизнь и работу. Решать величайшие загадки во Вселенной – энергетически крайне затратный процесс и требует сосредоточенности. Теперь Селвиг видел события непредвзято и предпринимал обдуманные шаги, чтобы убедиться, что его сознание полностью пришло в норму. Хотя он не предполагал, что вернется в Пуэнте-Антигуо, он также привык к неожиданностям.

– Йуху-у-у! – прокричал кто-то сверху. – Как дела, док?

Селвиг поднял голову и увидел парящего в воздухе Феликса, который был обут в самодельные антигравитационные кроссовки.

– Как я вам, а? – спросил Феликс.

– Бизи говорил мне, что ты что-то мастеришь: копаешься в его приборах и все такое.

Феликс закатил глаза:

– Преуменьшение века, – произнес он. – Он подкрутил настройки и выключил кроссовки, аккуратно опустившись на землю. – Создал небоходы в первый же рабочий день. Слегка ненадежные на взлете, но я над этим работаю. Могу еще много чего создать из металлолома доктора Баньяги, – он оглянулся через плечо, чтобы проверить, не подслушивают ли их. – Не стоит так называть его приборы, но все- таки. Теперь я хочу создать что-то совершенно безумное, например, кибернетическую броню для носорога. Иногда в этой развалюхе торчать суперскучно, но доступ ко всем инструментам и материалам – это просто огнище.

– Приятно видеть, что ты достойно и быстро привыкаешь к новым обстоятельствам.

– Кстати, как там Биксби? – спросил Феликс. – Читал на одном сайте, что он «ударился головой во время экспедиции, отправившейся открывать тайны Вселенной». Теперь тупые фанаты считают его героем. Я чуть комп не заблевал.

– Игнатиус сейчас в коме, и о нем заботится целая команда высококлассных врачей. Ожидается, что он полностью поправится.

– Надеюсь, он сдо...

– Человек может быть эгоистичным, жестоким, беспощадным. А еще он может исправиться. Я искренне надеюсь, что, когда Игнатиус придет в себя, он выберет второй вариант. Но рассудит нас лишь время.

– Не стоит на это надеяться. Этот чувак прогнил насквозь.

Вдалеке появились сияющие серебристые машины и начали приближаться. Они летели по пустыне, оставляя за собой облако грязи и пыли.

– Здесь, посреди пустыни, тусуется куча стритрейсеров, – произнес Феликс. – Тупые дети.

Машина издала особенно громкий звук, и смешок Селвига потонул в этом реве. Дверь резко отворилась. Дарси, лучезарно улыбаясь, вышла из машины, одетая в стильное черное платье и короткую спортивную кожаную куртку, на лице красовались очки от элитного бренда.

– Ты опоздала, – проворчал Селвиг.

– Не порти мое эффектное появление, старик, – произнесла Дарси. – Ты мне задолжал.

Феликс с благоговением обошел сияющую машину, осматривая все детали.

– Ничего так тачка! Со своей зарплаты ты бы никогда в жизни на нее не накопила.

– Я взяла ее в аренду, – объяснила Дарси. – Эрик все еще должен мне новую машину.

– Ах да, – произнес Селвиг. – Постоянно об этом забываю.

Феликс с подозрением оглядел Дарси:

– Ты одета то ли для суда, то ли для церкви.

– О-о-о, ты об этом? – переспросила Дарси, кокетливо подмигнув.

– Так для чего? Если для суда, то можно я приду посмотрю, как тебе выносят приговор? Обещаю, что буду молчать, если разрешишь навещать тебя в тюрьме. Или все же для церкви? Тогда все сложно.

– Я даже немножко скучала по тебе, Феликс, – ответила Дарси. – К сожалению, вынуждена отказаться от обеда. Внезапно возникла работа, так что мне придется повернуть назад и отправиться в аэропорт.

– Но ты только что приехала, – заныл Феликс. – Я даже не успел показать тебе мою мастерскую!

– Расслабься. Я знаю, как выглядит спальня подростка, – произнесла Дарси. – И не сомневаюсь, что твоя просто отвратительна.

– Функционал Дарси расширился, – объяснил Селвиг. – Теперь она может раскрыть весь свой потенциал.

– А еще у меня вообще не осталось свободного времени. Сами посудите. Но совру, если скажу, что мне это не нравится. Моя предполагаемая должность звучит как глава Департамента научно ориентированных инициатив, и, менее красивыми словами, я буду заниматься поиском финансирования для важных исследовательских проектов. Но не только – я также буду разрабатывать научно ориентированные программы для школ и других объединений, которые в этом заинтересованы. Сейчас направляюсь в Вашингтон, встретиться с сенатором Харрисоном, с которым мы обсудим, как воплотить эти программы в жизнь.

– Из помощницы в боссы, – произнес Феликс. – Одобряю.

– Просто мои достоинства сумели разглядеть. Наконец-то, – ответила она. – Плохо то, что большинство успешных политических кампаний Харрисона лоббировали люди, отрицающие научный подход. Он не из тех, кто уважает нашу область. К сожалению, он еще и председатель комиссии, которая решает, кто получит финансирование, так что мне нужно любыми правдами и неправдами с ним договориться. Так что пускаю в ход все доступные методы и держу кулачки в надежде, что у нас с ним схожее восприятие нашей задачи.

– Сенатор Харрисон – полный идиот, – прорычал Феликс. – Он считает, что Земля плоская!

– Не переживай, я подготовила целый пакет, скажем так, убедительных исследований. Если он будет на меня давить, я просто вежливо покажу ему фотографии, где он развлекается с рыжеволосой девушкой на пляже. Надеюсь, это изменит его позицию.

– Дарси, мы же договорились. Это шантаж, – предупредил Селвиг. – А мы стараемся бороться благородными методами.

– Расслабься, Эрик. У меня еще гора исследований и данных, подтверждающих мою позицию. Наука – это не только супергерои и новые технологии. Она включает также способность людей решать практические проблемы и принимать обдуманные решения. Если Харрисон скажет мне «нет», он буквально скажет «нет» будущему. И если он это сделает, поверь, я заставлю его сожалеть о таком решении до конца его дней.

– М-м-м, да она любит грязные методы, – произнес Феликс. – Я впечатлен.

– Да, потому что я профессионал, –- ответила Дарси. – Профессионал, которому пора бежать.

Вдруг люк над куполом раскрылся. Показалась голова Бизи Баньяги:

– Эрик, я уверен, ты здесь вовсе не для того, чтобы отвлекать моего студента, у которого дел по горло.

– Да уж. Итак, я, похоже, тоже не могу пойти на обед, – признался Феликс. – Я на пороге нового открытия, и мне нужно поработать. Доктор Баньяга меня убьет, если я опять пропущу дедлайн.

– Феликс... – начал Селвиг.

– Знаю, знаю, знаю.

– Мы это уже обсуждали...

– Док...

– Если ты собираешься подавать документы в Вакандский просветительский центр...

– Ставки повысились! – вскричал Феликс. – Я все понял, спасибо за совет! Это я уже слышал! Не могли бы вы прекратить наседать на меня?! – смущенный своим резким всплеском эмоций, Феликс замолчал и попытался смягчить ситуацию. – Извините, я, наверное, перегрелся.

– Хм... попробуй только списать на жару свое безделье! – произнес Баньяга, качая головой. – Мы здесь все плавимся. Это не освобождает нас от работы.

– Как идут дела, Бизи? – спросил Сел- виг. – Нравится новая лаборатория?

Баньяга дико расхохотался:

– Ты пожалеешь о том, что спросил меня об этом, Эрик Селвиг. Чтобы получить ответ на этот вопрос, нужны железные нервы.

– Он пока не разобрал вещи. Да, и туалеты в нашем корпусе плохо работают, – прошептал Феликс. – Мы все еще привыкаем к причудам друг друга.

– Я, вообще-то, вас слышу! – прокричал Баньяга. – Туалеты в полном порядке. А когда я закончу их улучшение, посещение превратится в уникальный опыт. Поверь мне.

– Скоро ты получишь новые инструменты, дружище, – заверил его Селвиг. – Наш план уже оформился. Дай мне немного времени.

– Часики-то тикают, Эрик, – произнес Баньяга. – Тик-так, – он засунул голову обратно в люк и захлопнул за собой крышку.

– Что ж, похоже, придется мне съесть вкуснейший чизбургер в одиночку, – пожал плечами Селвиг.

– А что это за «грандиозный план» и знают ли о нем другие Ученые-Мстители? – уточнил Феликс. Он знал, что Селвига это дурацкое самоназвание растормошит.

– Я попросил бы тебя не употреблять эту кличку для описания коалиции наших умов, – ответил Селвиг, избегая ответа на главный вопрос.

– Аноки передает привет. Он снова пошел учиться и хочет получить степень, – рассказала Дарси. – Также он любезно подарил нам кучу денег на строительство нашего нового...

– Не стоит вдаваться в детали, Дарси, – произнес Селвиг, перебивая ее. – Доктор Фостер передает извинения. Ей хотелось бы приехать, но ее работа...

– Приоритетнее. Я знаю, – произнес Феликс. Его голос стал тише. – Я долго думал насчет Камней Бесконечности. Их способности и возможности. И у меня родилась теория, которая, возможно, перевернет все. Передайте доктору Фостер, что я напишу ей на электронную почту. Хотите, поставлю вас в копию?

– Буду признателен.

– А если серьезно, док. Что это за купол, в чем его смысл? Выкладывайте, – потребовал Феликс. – Я теперь тоже часть команды – поделитесь хоть чем-нибудь. Я это заслужил. Знаете, я думал, что после того, как миссия закончится, вы какое-то время будете отдыхать, но теперь я уверен, что вы что-то замышляете. Что именно?

Селвиг улыбнулся:

– Расширяться, Феликс. Вот что нам сейчас нужно больше всего. Как Вселенная в самом начале своего существования, научная работа должна расти и шириться. Мы не должны сдаваться. Нам предстоит раскрыть еще столько загадок и выиграть столько сражений. Многие будут противостоять нам, но именно по этой причине мы окружили себя личностями, которые вдохновляют на работу и заботятся о нас. Я на время об этом забыл, – он посмотрел в небо и глубоко вздохнул. – Конец – это на самом деле никогда не конец. Всегда есть над чем поработать.

Благодарности

Процесс создания серии книг «Космические приключения» принес мне много радости (и стресса!). Я благодарен Мэри-Кейт Годе за то, что она помогла мне с этим справиться. Она редактор, который умеет поддерживать, вдохновлять и ценит креативность. Чего еще можно желать?

Об авторе

Брэндон Т. Снайдер написал более сотни книг с участием любимых персонажей поп- культуры, но он отложил другие свои проекты, чтобы писать о приключениях Коллекционера и Грандмастера до конца своих дней. Брэндон живет в Нью-Йорке и состоит в Гильдии писателей США. Вы можете посетить его сайт cootiekid.com.

Серия «Вселенная Марвел»

Брэндон Снайдер


МСТИТЕЛИ. ВОЙНА БЕСКОНЕЧНОСТИ.

ИСТОРИЯ КАМНЕЙ.

Последствия


Оглавление

  • Литературно-художественное издание
  • Пролог
  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Эпилог
  • Благодарности
  • Об авторе
  • Серия «Вселенная Марвел»