КулЛиб электронная библиотека
Всего книг - 592012 томов
Объем библиотеки - 898 Гб.
Всего авторов - 235595
Пользователей - 108216

Впечатления

Влад и мир про Политов: Небо в огне. Штурмовик из будущего (Боевая фантастика)

Автор с мозгами совсем не дружит. Сплошная лапша и противоречия. Для автора, что космос, что атмосфера всё едино. Оказывает пилотировать самолет проще пареной репы, тупо взлетай против ветра. Ещё бы ветер дул всегда на встречу посадочной полосе. И с чего вдруг инопланетянин говорит по русски, штурмует колонну фашистов, да ещё был сбит примитивным оружием, если с его слов ему без разница кто есть кто. Типа в космосе можно летать среди

подробнее ...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Минин: Камень. Книга Девятая (Городское фэнтези)

понравилось, ГГ растет... Автору респект...

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Serg55 про Бушков: Нежный взгляд волчицы. Мир без теней. (Героическая фантастика)

непонятно, одна и та же книга, а идет под разными номерами?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
pva2408 про Велтистов: Рэсси - неуловимый друг (Социальная фантастика)

Ох и нравилась мне серия про Электроника, когда детенышем мелким был. Несколько раз перечитывал.

Рейтинг: +5 ( 5 за, 0 против).
vovih1 про Бутырская: Сага о Кае Эрлингссоне. Трилогия (Самиздат, сетевая литература)

Будем ждать пока напишут 4 том, а может и более

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
vovih1 про Кори: Падение Левиафана (Боевая фантастика)

Galina_cool, зачем заливать эти огрызки, на литрес есть полная версия. залейте ее

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Влад и мир про Шарапов: На той стороне (Приключения)

Сюжет в принципе мог быть интересным, но не раскрывается. ГГ движется по течению, ведёт себя очень глупо, особенно в бою. Автор во время остроты ситуации и когда мгновение решает всё, начинает описывать как ГГ требует оплаты, а потом автор только и пишет, там не успеваю, тут не успеваю. В общем глупость ГГ и хаос ситуаций. Например ГГ выгнали силой из города и долго преследовали, чуть не убив и после этого он на полном серьёзе собирается

подробнее ...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).

Интересно почитать: Как использовать VPN для TikTok?

Темный призыватель. Том 2 [Андрей Ткачев] (fb2) читать онлайн

- Темный призыватель. Том 2 [СИ] (а.с. Иная магия -3) 963 Кб, 283с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) (скачать исправленную) - Андрей Сергеевич Ткачев

Настройки текста:



Глава 1

Очередная попытка активации — и снова из печати лезет какая-то тварь вместо того, что мне требовалось. Я тут же перестал подавать энергию на печать и демон просто не успел вылезти. Устало потерев глаза, я откинулся на спинку стула.

Очередная неудача. Сколько их было за эти четыре месяца? Наверное, я и посчитать не смогу. Я видел магический круг, который унес с собой Лену, но это произошло настолько быстро, что я смог лишь частично воспроизвести его. Большую же часть приходилось создавать, основываясь на собственных знаниях, и надеяться, что я нигде не ошибся в той части, которую считал правильной. Какой бы хорошей ни была моя память, но я просто не был готов к такому повороту событий.

Чертов демон, как бы каламбурно это ни звучало, здорово отомстил мне. Страшно представить, какие закладки еще были предусмотрены в этой магической связи, если на свой разрыв она ответила таким действием.

— Егор, тебе необходимо передохнуть, — мягко произнесла Арина, войдя в рабочий кабинет, предусмотрительно обойдя печать, начерченную по центру комнаты.

— Я знаю, — устало отвечаю ей и с благодарностью смотрю на девушку, которая по мере своих сил старается мне помочь как может. – Просто мне казалось, что я всего в шаге от...

— То, что ты так себя изводишь... – вздохнула Арина, прикоснувшись ко мне. Одновременно с этим я почувствовал, как усталость как будто отодвигается на задний план, но, к сожалению, это лишь временное решение. — Этим ты никому не поможешь. Может, пора прекратить делать эти попытки? — осторожно спросила она, переместив руку мне на плечо.

— Я не могу так поступить, — хмуро произнес я. — Но ты права, мне необходимо отдохнуть. Голова совсем не хочет работать.

– Другое дело, -- радостно улыбнулась Арина. – Пойдем, я как раз приготовила ужин.

Хоть я и сказал так, но Арина не знала всей правды, так как мне не хотелось ее беспокоить. Будь Лена мне чужим человеком, я ни за что не стал бы рисковать своей жизнью ради нее. За мою жизнь со мной случалось всякое и никогда я не желал за зря рисковать своей жизнью. Но, к счастью или сожалению, Лена стала не только моей ученицей (отчасти в результате моих же действий или ошибки, ну это как посмотреть), но и практически членом семьи.

Четыре месяца – достаточно долгий срок, чтобы бросить все попытки. Ведь девушку утащило в мир демонов, а это далеко не курорт и шансы выжить в таком довольно опасном месте, где каждое существо борется за крупицы энергии, ничтожно малы. В лучшем случае она бы прожила пару недель – не больше.

Я тоже так думал и в какой-то момент перестал столь активно работать с печатью, пока меня не накрыли «откаты». Этим словом я назвал моменты резкого оттока энергии из моего источника. Они были кратковременными и не всегда отнимали действительно много энергии, но каждый «откат» сопровождался болезненными ощущениями, которые так просто не проигнорируешь. С учетом того, что раньше со мной такого не происходило, единственным ответом могла быть Лена. Именно после ее исчезновения начали появляться «откаты», а значит наша связь была разрушена ритуалом не до конца и есть шанс, что она выжила. Или же кто-то воспользовался нитью, соединяющей нас, в своих целях, но это был совсем не радужный вариант. Кто знает, что умудрится в таком случае сделать этот неизвестный мне демон.

В результате мне пришлось возвращаться к попыткам воссоздать печать, чтобы совершить такой же переход, который утянул Лену в мир демонов.

Пока не стало слишком поздно и для Лены, и, возможно, для меня. Несколько эгоистично, но я и не добрый волшебник, чтобы мучаться из благих намерений без выгоды для себя.

Рабочий кабинет был организован в подвале дома, так что нам пришлось подниматься по лестнице. Выйдя на первый этаж, я невольно поморщился от куда более яркого освещения, чем то, что было в подвале. Я предпочитаю работать в полумраке, благо для меня это никаких проблем не вызывает, так как вижу я при таком освещении так же хорошо, как и при дневном свете.

– Не пора ли нам уже завести слуг? – спросил я, заметив пыль на одном из декоративных столов в коридоре.

– А я уже думала, когда ты дойдешь до этой мысли, – хмыкнула Арина.

– Это ты настояла на том, что нам лучше всего купить дом, чем жить в квартире, – покачал я головой.

– Конечно настояла! – обернулась ко мне девушка и ткнула своим наманикюренным пальчиком мне в грудь. – Я, конечно, понимаю, что у тебя свои контакты со Службой магической безопасности империи, но мне надоело, что после каждого твоего неудачного эксперимента к нам приезжает очередной отряд их бойцов. Все же ты занимался призывами в столице, а за таким следят!

– Как же, следят, – тихо проворчал я. – Просто они знают, где я живу. Умели бы они точно отслеживать такие вещи, то у меня было бы меньше отвлекающих факторов. Так, – уже более громко произнес я. – Мы, кажется, отвлеклись. Сможешь найти подходящих слуг? – попросил я Арину.

– Я уже отобрала подходящие кандидатуры, – убедившись, что я проникся ее словами, ответила девушка. – Тебе лишь надо свериться с данными из коммуникационного браслета.

– Все никак не могу привыкнуть к этой штуке, – тряхнул я левой рукой, этим движением выводя голографическую проекцию последнего пришедшего сообщения. В целом Арина отобрала более десяти человек и надо будет внимательно прочесть характеристику каждого, прежде чем принимать решение, но это уже потом. Взмахом руки я свернул проекцию.

– Пошли есть, а то ты с голоду уж очень ворчливый, – пожаловалась моя аристократка, недовольно нахмурив брови.

– Я не против, – улыбнулся я, примирительно подняв руки вверх.

В целом я просто сбрасывал скопившееся напряжение, да и Арина была права, когда предложила мне два месяца назад переехать в Подмосковье и купить отдельный дом, который в дальнейшем может стать родовым имением.

В этом вопросе поспособствовал Христофор Иннокентьевич и проделал все так, что я просто не смог ему отказать. После того, как я ознакомил Арину с теми записями, что оставила моя мама в своем хранилище, она сразу же предложила поставить в известность ее дядю, как более опытного целителя, чем она сама. Мне эти исследования были бесполезны, но надо было видеть, как оживился патриарх рода Лазаревых, когда увидел скрупулезно заполненные рабочие журналы.

Часть исследований он предложил сразу же купить его родом, а часть предложить имперской семье, когда мы решим объявить о создании нового рода. Как правило, такое никто не запрещает, особенно если оба члена нового рода выше ранга Младшего Мастера, но все же традиционно имперской семье делается подарок в качестве залога того, что род будет сильным, а не очередной обузой. Исследования мамы как раз могут быть данным подарком. Не верить Христофору Иннокентьевичу смысла не было, так что я согласился. Тем более изначально вообще собирался все отдать Арине, так как не считал, что они так уж и ценны – все же им было достаточно много лет и за это время кто-то мог повторить исследования мамы и превзойти ее. В реальности же оказалось, что онкологией маги почти не занимались, так что, несмотря на более чем десятилетнюю давность, эти исследования не потеряли свою актуальность.

На полученные деньги мной в Подмосковье было приобретено трехэтажное поместье с довольно приличным участком земли, огороженным забором. Стоило оно относительно недорого, так как данное поместье продавал обедневший род, который хотели дожать их противники, оставив людей практически без денег. И тут появился я, готовый на все их условия и нисколько не боящийся угрозы со стороны других влиятельных семей.

В итоге я приобрел себе новый дом и одновременно спас от окончательной нищеты небольшой род, который благодаря этим деньгам мог начать новую жизнь где-нибудь подальше от столицы и своих противников. Не факт, что их оставят в покое, но так хотя бы больше шансов на выживание, без урона чести.

Еще одним новшеством было наличие коммуникационного браслета, который я все это время хотел приобрести. Как только мы переехали в новый дом, мне его попросту подарила Арина. С учетом того, что данные браслеты были даже у слуг Лазаревых, то для нее это была не такая уж и большая трата.

Правда, несмотря на наличие данного девайса, я редко им пользовался, привыкнув уже обходиться своими силами и памятью. Вот и получается, что я столько времени его хотел приобрести, а когда уже получил, то он мне был не особо и нужен.

Единственное, что я сделал сразу, так это перенес часть своих печатей в память браслета, чтобы иметь возможность сверяться с начертанием в случае чего. Сделал я это не из-за того, что не мог их запомнить, а ради ускорения процесса их воссоздания. В этом плане браслет стал очень ценным инструментом в моих руках.

Отсутствие слуг сказывалось не только на наличии пыли, которая с каждым днем становилась все заметнее, но и на том, что Арине приходилось самой готовить. Хорошо еще, что, несмотря на плачевное финансовое положение предыдущих хозяев дома, здесь все было обставлено по последнему слову техники и на готовку много времени не уходило.

Мне определенно стоит уделять больше времени и другим аспектам моей жизни, а то ведь без Арины я бы об этом и не вспомнил.

– Твоя троица меня уже начинает преследовать, чтобы наконец-то увидеть тебя, – пожаловалась мне моя девушка, когда мы после ужина полулежали вместе на диване.

Я с наслаждением смотрел на горящий камин и был по-настоящему расслаблен, что в последнее время было для меня редкостью. Или же это была очередная техника Арины, но разбираться в причине мне не хотелось.

– Я им и так постоянно даю новые задания, – немного ворчливо отозвался я. – Неужели им мало?

– Они просто тоже переживают за Лену. Ты же им не рассказал, как именно она исчезла, – обвинительно ткнула меня пальцем девушка, вывернувшись из моих объятий так, чтобы смотреть мне в глаза.

– Думаешь, стоило им сказать, что по моей вине ее утащило в другой мир? – иронично хмыкнул я. Да, спустя несколько месяцев я мог относится к этому событию несколько проще. Все равно уже ничего не изменишь.

– Тебе решать, как им все объяснить, но они... они все же тоже твои ученики.

– Ну уж нет! – не удержался я от возмущенного восклика. – Я вообще не собирался никого обучать чему-либо, – продолжил я, но под недвусмысленным взглядом Арины замолчал и глубоко вздохнул. – Ладно-ладно, возможно, ты и права. Одни лишь проблемы с ними.

– А ты знал, что за это время ребята стали практически самыми если не сильными, то умелыми магами на своем потоке? – неожиданно спросила у меня моя аристократка. – Так что все благодаря твоим наставлениям.

– Так уж наставлениям. Я просто показал им, в каких книгах можно найти необходимые знания для самосовершенствования.

– И тем самым помог им понять, как стать сильнее, – не отставала от своей точки зрения Арина, в этот момент практически нависнув надо мной.

– Ладно-ладно, не буду с тобой спорить, – в очередной раз признал я правоту девушки.

– В общем, лучше бы тебе с ними поговорить и рассказать как есть. Не думаю, что после всего, что ты им демонстрировал, они не поверят тебе, – улыбнулась Арина. – В той же Службе магической безопасности об этом давно уже известно и никто не считает демонов сказками.

– Сложно считать сказкой существо, реально способное тебя убить, – хмыкнул я.

– Ты понял, о чем я, – снова ткнула меня пальцем девушка и при этом специально ударила по нерву, отчего я непроизвольно поморщился и вызвал у нее ответную улыбку.

На этом наш разговор закончился и мы занялись куда более приятным делом, которое очень хорошо помогает расслабиться.

***

Как говорит народная мудрость: «Утро вечера мудренее». В этом я убедился после того, как проснулся впервые за долгое время в своей кровати и у меня не болела голова от всех этих расчетов. К сожалению, я разоспался и Арина уже упорхнула на учебу, так что пришлось готовить завтрак себе самому.

Демоны и духи были очень удобны, когда стоял вопрос защиты своего дома, но настолько же они были бесполезны в бытовых вопросах. Все же большинство существ из того мира или миров (тут сложно сказать с определенностью) являются хищниками по своей природе и, мягко говоря, не подготовлены к мирной жизни.

По этой причине сразу после завтрака я стал ознакамливаться со списком слуг, которых предусмотрительно отобрала Арина. Я, правда, ожидал, что все они будут из слуг Лазаревых, пошедших за своей юной госпожой, но лишь треть относилась к ним. Большая же часть была либо людьми уже в возрасте, имеющими большой послужной список, либо не так давно закончившими профильные учебные заведения молодыми специалистами в своем деле. По сути, Арина дала мне довольно широкую выборку и оставалось решить, кого именно взять.

Еще одним немаловажным моментом было то, что рядом с каждым профилем моя девушка оставила комментарии. Все же я слабо представлял, кто именно нам требуется, а она прекрасно была осведомлена без какого минимума слуг мы просто не сможем поддерживать порядок в столь большом доме.

Эх, а ведь этим людям еще и зарплату платить надо. Хорошо еще, что Скуратов после той охоты на демона смог убедить начальство оплачивать мои услуги и за прошедшие месяцы я вместе с ним закрыл несколько дел, которые существо пополнили мой кошелек. Все же нам удавалось решить проблему с минимальным количеством жертв и это сильно ценилось начальством Константина. Радует, что такая организация ценит своих людей и готова платить больше, лишь бы сохранить их жизни и выполнить поставленную задачу.

В общем, я и до этого знал, что жизнь аристократа довольно затратна, но только сейчас начинаю понимать насколько, и не будь у меня дополнительного заработка помимо уже наработанного капитала, то я бы просто не мог все это приобрести.

Через два часа я определился с кругом лиц, которых готов был нанять. Так как Арины не было, пришлось обзванивать каждого и назначать время встречи, благо все оказались свободны и готовы подъехать в ближайшее время. По большей части все разговоры сводились к частичному повторению того, что уже было в их профилях, и моей личной оценке кандидатов. Так отсеялось еще два человека, которые хоть и были профессионалами в своем деле, но мне не понравились – чувствовалось, что от них можно ожидать подвоха. Всех же остальных без их ведома я провел через магический контракт, прикрепив к каждому слуге по паре духов, которые должны были следить за ними в течение полугода. Хорошо, что для заключения контракта достаточно лишь их согласия, пускай они толком и не знают, на что соглашаются. В этом и кроется все коварство подобных договоров.

К концу дня в доме уже было не так пустынно и в общей сложности десяток слуг успешно наводил порядок и занимался хозяйством. Управляющей данного имения я выбрал по рекомендации Арины женщину, которая и раньше выполняла эти же обязанности, но в одном из отдаленных домов Лазаревых. Раньше в нем проживала сама девушка, но после того, как она приехала учиться в столицу, тот дом законсервировали и слуги лишь поддерживали общий порядок.

Так что для Валентины Павловны – новой управляющей – это приглашение стало глотком свежего воздуха. А что это было именно так, я убедился по тому, как быстро она взяла бразды правления в свои руки и во всю начала руководить своими подчиненными.

При этом женщину нисколько не смущал возраст подчиненных, да и они беспрекословно слушались пятидесятилетнюю женщину, которая не давала им ни минуты отдыха, пока дом не будет приведен хотя бы в относительный порядок. Она что-то говорила про то, что наведение порядка займет неделю, и вроде как искала меня, но я поспешил скрыться в своем кабинете, куда доступа слугам не было.

По сути, до обеда я просто прятался от всей этой суеты, отдыхая. Думать над расчетами не хотелось, да и вообще, Арина права: мне надо переключиться на что-то другое, а то я уже неделю бьюсь над одной и той же проблемой и скорее всего не вижу очевидного решения из-за общей усталости.

К двум часам дня желудок напомнил о себе, да и еда в подвале уже закончилась (я делал отдельный запас, чтобы не отвлекаться от работы). Так что волей-неволей, но пришлось выходить из рабочего кабинета. Попадаться на глаза Валентине Павловне я не хотел и поэтому выскользнул из дома через черный ход, где наткнулся на лежащего у порога Церби.

– А ты что тут делаешь? – удивленно спросил я, подойдя к шпицу.

– Слишком много людей, – ворчливо отозвался Церби.

– Ну а ты как хотел, – хмыкнул я. – Все же дом довольно большой. Не мне же самому в нем убираться.

– Да не в этом дело, – вяло махнул хвостом пес. – Просто все хотят меня погладить, видя только эту оболочку. А ты запретил мне трогать людей, если они не несут угрозы.

– Что-то ты раньше был не против, когда девушки тебя почесывали, – покачал я головой.

– То девушки, а тут... – передернулся Церби. – Даже говорить об этом не хочу. Ты все возишься с печатью? – решил он сменить тему разговора.

– Да, – тяжело выдохнув, ответил я. – Пытаюсь воссоздать ту, что утащила Лену.

– Бросал бы ты это дело. Спустя столько времени она наверняка погибла. Да и сложновато-то человеку выжить в нашем мире, а тут еще и куча хищников, готовых погоняться за новой добычей.

– Нет, – не согласился я с ним, приложив руку к груди, там, где обычно острее всего ощущалась боль от «отката». – Я чувствую, что она жива.

– Дело твое, – фыркнул демон, отвернувшись.

– Ты мне когда-то говорил, что можешь пробивать проход для своих сородичей, – вдруг ухватился я за мысль, что уже довольно долго ускользала от меня. – Нельзя ли с помощью него так же проникнуть на ту сторону?

– Нет, – мотнул своей мордой Церби. – То, что создаю я... это интуитивное умение, и я могу так призвать только своих сородичей и только из своей стаи. С другими данный способ невозможен. Даже я сам не могу вернуться через проход обратно с ними.

– Вот как? – задумчиво обронил я. – Значит, остается самому создать такой проход, который пропустит меня.

– Я пойду с тобой, – вдруг твердо произнес демон, подняв свою маленькую морду вверх и посмотрев на меня своим слишком умным для «простой» собаки взглядом.

– Хочешь вернуться к своим? – хмыкнул я.

– Нет, – махнул хвостом Церби. – Просто ты, как маленький щенок, без меня там потеряешься.

– Хорошо, – решительно кивнул я. – Тогда пусть так и будет. Как только мне удастся воссоздать печать, то мы вместе отправимся в путь.

– Главное не забудь взять свой меч, а то призрак может обидеться, что его не взяли в такую заварушку, – посоветовал мне шпиц, на что я только кивнул, принимая его слова к сведенью.

– Не думаю, что Миямото настолько воинственный, но, пожалуй, ты прав. От хорошего боя он никогда не отказывался, – согласился я с ним.

Погода была промозглая и первый же порыв ветра изменил мое изначальное решение прогуляться. Поэтому я просто пошел к беседке, в центре которой было расположено специальное место для костра. По всей видимости, бывшие хозяева этого имения любили готовить мясо на природе, как это часто делают простолюдины. Мне же показалось хорошей идеей посидеть в отдалении от снующих по дому слуг и наслаждаться языками пламени.

Тут же рядом с беседкой располагалась небольшая дровница, так что с недостатком в материале для розжига проблем не было. Отсутствие зажигалки разрешилось призывом на несколько секунд огненной змеи, которая на миг полыхнула пламенем, объявшем все поленья. Этого было достаточно, чтобы в центре беседки весело затрещал костер и стало гораздо теплее, благо от ветра и дождя беседка была укрыта специальным навесом.

Смотря в огонь, я предавался неспешным размышлениям и поглаживал за ухом Церби, который тоже решил ко мне присоединиться, как почувствовал запах костра. Этот огонь мне напоминал Лену, девушку, которую я по случайности спас от участи стать жертвой ритуала и которая из-за моего вмешательства оказалась магически связана со мной. Огонь был ее стихией и, возможно, благодаря этому она все же сумела выжить в мире демонов. По крайней мере я надеюсь, что все эти болезненные «откаты» связаны с этим, а я не заразился какой-то неизвестной болезнью (Арина уже обследовала меня и не смогла найти никаких отклонений).

Так что я, несмотря на месяцы неудач, не сдавался и терпеливо продолжал разрабатывать печать, способную отправить меня в другой мир. Самое сложное в этом было исключить ту часть печати, которая отвечала за принудительный перенос, и постараться сделать так, чтобы я оказался как можно ближе к тому месту, где должна была появится моя бывшая ученица. К сожалению, Церби помочь мне с этим не мог, так как его понимание этих процессов происходило на интуитивном уровне без особого осознания, что за что отвечает.

Эх, обещал же себе не думать об этом хотя бы этот день, но все равно все мысли возвращались к печати. Да и стоит честно признаться, что к Лене я уже успел привязаться (раз уж согласился на то, чтобы в будущем она стала моей женой) и каждый день промедления мог стать последним для девушки. Есть, конечно, шанс, что она попала туда, где время течет несколько иначе, чем в нашем мире, но даже Церби, которого я попросил после случившегося обследовать комнату, ничего не мог сказать наверняка. Слишком много вариантов, да и вообще миров, в которых обитают демоны.

В беседке я просидел, наверное, где-то два часа, пока меня не нашла Арина.

– Я уже тебя по всему дому обыскалась, – немного возмущенно произнесла она, встав рядом со мной. – Хорошо еще, что Валентина Павлова опытная женщина и сразу заметила, что ты ушел сюда и слуг на улицу не отправляла, чтобы не отвлекали.

– А что же ты тогда так долго искала? – спросил я, слегка склонив голову.

– Да я тоже, – махнула рукой Арина. – Не сразу догадалась у нее спросить. Все не знала, как подойти к этому вопросу... – неожиданно замялась моя аристократка. – Я тут на тебя свалила наем слуг... В общем, денег у нас хватит, чтобы их работу оплачивать?

– А почему только сейчас спросила? – хмыкнул я. – Вроде раньше мой достаток не вызывал у тебя вопросов.

– Я просто думала, что ты ограничишься двумя-тремя людьми, а ты набрал десяток, и это куда больше, чем я надеялась, – честно призналась Арина.

– Не переживай, – мягко улыбнулся я ей. – Если уж купил такой громадный дом, то и на слуг денег хватит. Хотя все же стоит подумать над дополнительными источниками дохода.

– Дядя говорил, что мне необходимо развивать свои навыки, и лучше, чем на практике, я этого не добьюсь, – начала издалека девушка. – Поэтому я решила, что после учебы и в выходные будут ходить в клинику на подработку.

– Только без вреда для учебы, – сразу же вставил я. Как-никак, она еще студентка и если работа начнет сказываться на успеваемости, Христофор Иннокентьевич спросит и с меня.

– Само собой, – согласилась со мной Арина. – Да и я будут работать в клинике, принадлежащей моей семье. А там никто не будет против еще одного целителя, пускай и не на полный рабочий день.

С последним я был согласен. Все же целителей, а особенно таких сильных, как Арина, по всей империи относительно немного и каждый из них очень ценится в любом лечебном заведении. Понятное дело, что Академия Магии тоже дает студентам определенную практику, но больше разнообразных случаев девушке удастся встретить только в клинике, да и там все равно никто не оставит ее одну и если что подскажут, как следует делать правильно.

Как бы она ни была умела, но реального опыта у Арины не так уж и много и, возможно, это занятие как раз необходимо ей, чтобы развиваться быстрее.

На этом в принципе наш разговор про деньги закончился и мы вдвоем отправились знакомиться со слугами. Как-никак, но именно Арине предстоит с ними чаще всего контактировать, так как я все же предпочитаю все делать без чьей либо помощи.

***

Стоило только привести дом в порядок и наконец-то упорядочить весь распорядок дня с учетом наличия в доме посторонних людей, как ко мне наведалась троица студентов, которой, по всей видимости, надоела переписка со мной. Да и я в попытках воссоздать печать перестал посещать их занятия.

Связь между мной и Леной была разрушена, и я не видел больше смысла посещать Академию магии, ведь там не было моей ученицы, а в библиотеке я прочел все доступные мне книги и они никак не могли помочь в решении новой головной боли.

Совсем от троицы я все же не отказался, так как в какой-то мере взял на себя ответственность за их обучение. Моих наставлений им должно было хватить надолго, но, похоже, Алисе (а она была самой активной среди них) не терпелось поговорить со мной лично.

Студенты моментально проникли внутрь, стоило мне открыть им двери. По-правильному это должен был сделать слуга, но я как раз проходил мимо нее и не посчитал это трудным.

– Ничего себе! – не удержался от восхищенного восклика Мирослав. – Вот это домик! Ты же говорил, что простолюдин? – подозрительно посмотрел на меня парень.

– Не задавай глупых вопросов, – улыбаясь мне, Алиса ткнула локтем в бок Бартенева, отчего тот болезненно поморщился. – Это личное дело учителя и Арины, где им жить.

– Учителя? – хмыкнул я, посмотрев на нахальную шатенку. – Не помню, чтобы вы раньше ко мне обращались так.

– Ну как-то к слову не приходилось, – отвертелась от прямого ответа девушка.

– Поздравляю с приобретением нового жилья, – пожал мне руку Владимир. – Напоминает мне одно из наших поместий на юге.

Столь откровенную подколку я проигнорировал. Я трезво оценивал, что в обществе аристократов такой домик будет слабо котироваться. Все же основные резиденции у старых и влиятельных родов куда больше. Да вспомнить хотя бы Лазаревых: одна территория их владения занимала как минимум три равных моему поместью участка. Орловы, насколько я помню, тоже были не самым последним родом по богатству и слова Владимира в этом случае надо воспринимать как данность. Один лишь Мирослав искренне восхищался площадями дома, но, как я понял, его семья не обладала таким уж большим достатком и уже хорошо, что оба сына рода Бартеневых учились в Академии Магии.

Про Нарышкину, кстати, я ничего не помнил. Вроде ее семья чем-то занимается на севере Империи, но чем конкретно – не помню. Вроде бы морскими перевозками, но это не точно.

Вообще по этой троице я специально информацию не искал и все знал о них только из их разговоров во время тренировок.

– Можем пройти в гостинную, – предложил я. – Но, сразу извиняюсь, гостей я не ждал, так что...

– Не беспокойтесь, Егор Николаевич, – неслышно, словно призрак из коридора, возникла Валентина Павловна, отчего студенты вздрогнули, ну а у меня все же был какой-никакой, но опыт в таких вещах и я сумел отреагировать куда спокойнее. – Я уже распорядилась, чтобы начали готовить ужин.

– Спасибо, – сдержанно ответил я, не зная, как должен реагировать в таких ситуациях.

Эх, если бы не Арина, то я бы в жизнь не стал так заморачиваться. Мне куда проще было бы приготовить ужин самому, чем рассчитывать на работу повара. Но, похоже, придется к такому привыкать.

– Учитель, а вы полны секретов, – подмигнув мне, произнесла Алиса. – Все же Арина положительно на вас влияет. Вот уже и слугами обзавелись.

– С таким большим домом двум людям сложно справиться, – развел я руками, не вдаваясь в подробности.

В небольшой гостинной мои гости устроились без особых проблем. Алиса и Владимир, как всегда, сели рядом друг с другом, а вот Мирослав выбрал себе отдельный диван, где и разлегся, прикрыв глаза. Никогда не упускает возможности поспать. И вот этот взъерошенный темноволосый парень аристократ... а еще кто-то мне говорит, что я не могу причислять себя к простолюдинам...

– И долго нам еще получать наставления от тебя посредством переписки? – напрямую спросила Алиса, когда все расселись.

– У меня сейчас нет времени, чтобы уделять его вашим тренировкам, – ответил я то же самое, что и отвечал ей все последние разы.

– Это из-за Лены? – уточнил Орлов. – Как проходя ее поиски?

– Извиним, Владимир, но это не то, чем я готов делиться, – покачал я головой.

– Но мы можем помочь! – возмущенно произнесла Алиса, вскочив со своего места и гневно посмотрев на меня. – Почему ты нас держишь в стороне от этого? Если ее похитили или с ней произошло еще что-то плохое, то мы должны знать это!

– Закончила? – вкрадчиво спросил я, спокойно посмотрев на девушку. Не дождавшись от нее ответа, я продолжил: – Я работаю над этим. Это пока единственное, что вам стоит знать. Лучше расскажите, как ваши успехи в освоении моей программы?

С последним я обратился не к недовольной моим ответом Нарышкиной, а к Владимиру, как самому ответственному члену этой группы.

Орлов обстоятельно, будто заранее подготовился к такому вопросу, стал подробно описывать, какие методики для них не вызвали проблем в своем исполнении и над чем пришлось потрудиться. Я, благодаря ознакомлению с довольно большим перечнем книг в библиотеке Академии, мог им советовать того или иного автора и его труд, а уже дальше они на практике проверяли, насколько успешна методика, описанная в книге.

Как правило, это были фолианты еще из эпохи до исчезновения магии, а значит там многое отличалось от того, что принято использовать сейчас. Не то чтобы эта информация была засекречена, но просто большинство не обращали на нее внимание и считали не стоящей затраченного времени. Мне из-за особенностей источника более-менее подходили именно древние методики, которые в моем случае показали свою эффективность, несмотря на противоположное мнение магического сообщества. Так что я не видел в этом ничего такого и предложил использовать то же самое этим студентам.

Да, их сила почти не росла по сравнению с их сверстниками, часть из которых уже повысила свой ранг (по крайней мере об этом как-то обмолвился Владимир), но в плане контроля и навыков эти ребята были на голову выше остальных. Последнее доказывалось на различных контрольных экзаменах, где студенты демонстрировали свои успехи в магическом искусстве.

По моему мнению, качество исполнения техник куда важнее, чем мощь самого одаренного. Понятное дело, что маг, сила источника которого в два раза превосходит твой, будет сильнее, но при этом исполнение техник этим одаренным может быть на столь плохом уровне, что он будет терять половину вложенной в технику энергии, а значит почти сравниться с тобой. Учитывая лучший контроль, есть все шансы выйти победителем в схватке с оппонентом куда сильнее тебя. О последнем многие забывают и именно этому я учу мою команду.

Так у ребят будут все шансы в предстоящем Турнире Академии Магии занять высокие позиции, для чего отчасти они и тренировались.

– Ужин готов, – вошла в комнату управляющая имения, почти одновременно с тем, как закончил доклад об их успехах Орлов.

– О, это я с радостью, – мгновенно оживился Мирослав, будто и не спал только что.

– Тебе вы только поесть, – проворчала недовольна Алиса, но все же не стала отказываться от приглашения.

Начало ужина проходило в напряженной тишине. Сам в столовой я был впервые, предпочитая перекусывать в рабочем кабинете или малой столовой, где мы с Ариной могли быть только вдвоем. Так что за большим обеденным столом и особенно во главе его я себя чувствовал не особо уютно.

– Алиса, – осторожно прервал я эту тишину. – Я знаю, что ты беспокоишь за Лену, но поверь... – сделал я паузу, поймав взгляд девушки. – Я сделаю все, что от меня зависит, чтобы найти ее.

– Я верю, – коротко бросила Нарышкина. – Только сообщите нам, если вдруг потребуется помощь.

– Хорошо, – улыбнулся я ей.

Глава 2

Хотел бы я сказать, что у меня случился прорыв и мне удалось в кратчайшие сроки доделать необходимую печать, но нет. Еще месяц прошел в новых попытках, но только где-то шестьдесят процент печати работало как надо и из-за этого эффект ее срабатывания всегда был непредсказуемым. В один из дней я даже умудрился вызвать потоп в подвале, когда печать все же сработала как портал, но она схлопнулась секунду спустя, оставив после себя несколько десятков литров морской воды.

По крайней мере сама жидкость явно была не из нашего мира, так как ее химический анализ показал отсутствующие в нашем мире элементы. Так что в какой-то мере это был успех, но повторить эксперимент не получалось.

От новых расчетов меня отвлек звонок Константина, который не беспокоил меня на протяжении уже двух месяцев, что я понадеялся, что больше не нужен Службе магической безопасности Империи.

— Ты мне снова нужен, — без приветствия сказал Скуратов, когда я все же взял трубку.

— Я же вроде говорил в последний раз, что буду занят.

— Тебе понравится, — хмыкнул в трубку мой напарник. – Помнишь тот случай с прорывом и тремя демонами? Так вот, по этому делу и хотят привлечь тебя.

— Только не говори мне... – кажется, я стал догадываться, к чему он клонит.

— Начальство думает, что ты сможешь разговорить того демона, что мы поймали, — не дал мне до конца озвучить возникшую мысль Константин.

— Вы его все это время держали живым?! — возмущенно воскликнул я. — Он же за это время мог набраться достаточно сил, чтобы вырваться из заточения!

– Не беспокойся, -- спокойно ответил на это мужчина. – У нас есть специалисты, разбирающиеся в таких вещах, и, поверь, этого демона держат на голодном пайке и сил вырваться у него не хватит.

– Я бы не был так уверен, так как демоны – очень изворотливые создания, – покачал я головой, хоть мой собеседник не мог этого видеть.

– Ну так в чем дело? – хмыкнул Константин. – У тебя есть возможность убедиться в этом самому. В общем, выходи, я стою у твоих ворот. Могу подвезти.

– Ну уж нет, – с содроганием ответил я, невольно вспоминая ту поездку с этим сумасшедшим гонщиком. Больше такого мне повторять не охота.

Пришлось вставать и идти в гараж к своему верному чопперу, все равно ведь Скуратов не отстанет, да и его организация не скупилась на оплату моих услуг, так что отказываться, даже если бы я этого и хотел, не имело смысла.

Да и, стоит честно, признаться, мне интересно посмотреть, каким же образом они смогли пленить демона, да еще так, чтобы он не сбежал из своей клетки. По крайней мере ничего о демонологах я не слышал, хотя, конечно, это не значит, что их нет, но все же. С другой стороны, будь в руках Службы магической безопасности такой специалист, то я бы им точно не потребовался. А все это значит, что они нашли иной способ спеленать существо из другого мира.

Вот и пришлось мне поехать вслед за магокаром Скуратова, который петлял по улицам Москвы, нисколько не заботясь о том, успеваю я или нет за его маневрами. Благо, он уже успел убедиться, что меня не так просто сбросить с хвоста, да и мой, казалось бы, самый обычный мотоцикл вполне мог (если бы я хотел это продемонстрировать) дать фору и спортивному магокару. Как-никак, у этих полумагических автомобилей было ограничение в емкости центрального ядра, служащего источником энергии для его работы, у чоппера же, а точнее у находящегося в нем демонического огненного коня, таких ограничений не было. Единственное – это его физическая усталость, но изначально этот демон сам по себе неимоверно вынослив, так еще и за столько лет, проведенных в этом мире, он окреп и стал сильнее. Так что я даже не знаю, есть ли предел в работе данного мотоцикла, если ему даже бензин не особо и требуется.

В итоге мы приехали к зданию НИИ имени Екатерины II.

Насколько я помню, это монументальное здание раньше было чем-то вроде резиденции для имперской семьи, которая создавалась для того, чтобы размещать высокопоставленных гостей вдали от государственных учреждений. Получалось, что здесь можно было организовать полуофициальные приемы и не обязательно решать политические вопросы. Вот только при Екатерине II резиденцию переделали под нужды ученых и расширили здание до огромного комплекса строений. Само НИИ находилось в небольшом отдалении от плотных застроек и благодаря этому до сих пор неспешно расширялось, удовлетворяя нужды научного света нашего государства.

Я правда предполагал, что демона Служба магической безопасности отправит куда-то подальше, чтобы о нем никто не мог узнать, но в этом месте точно никто не удивиться привозу дорогостоящего оборудования или наличию именитых ученых.

По сути, спрятали на виду у всех очень ценную находку.

Интересно, а знает ли начальство Скуратова о том, сколько таких существ проходит через черный рынок? Правда, там они проходят как ингредиенты, так как никто не готов рисковать продажей живого демона или мифического существа – слишком уж непредсказуемый и капризный товар, за который можно получить гораздо больше по частям.

Константина, что ожидаемо, без вопросов пропустили на территорию, закрытую для посещения. Ну и меня заодно. Вообще, мы за это время побывали в паре таких мест и, как правило, на момент прибытия на мое имя всегда был готов пропуск, пускай и временный.

Оставив свои транспортные средства на паркинге, мы зашли в одно из здании этого научного комплекса, чтобы добраться спустя еще несколько проверок до лифта, ведущего в подвальные помещения. Кстати, интересная тенденция: как только Константин меня куда-то ведет, мы оказываемся на несколько уровней ниже земли. Неужели все скрывают свои разработки именно на подземных уровнях и все, что стоит снаружи, лишь утаивает то, что происходит внутри?

Тем временем лифт остановился на минус пятом этаже и мы оказались у входа в длинный коридор со странными по внешнему виду стенами.

– Проходя этот коридор, нас буду сканировать на наличие посторонних объектов и снимать какие-то данные, – пояснил Константин. – Сам я мало знаю подробностей, но главное – двигаться размеренно и не ускоряться.

– Иначе меня убьет система защиты? – хмыкнул я, иронично посмотрев на длинный коридор.

– Да кто его знает, что они сюда напихали, – откровенно ответил мужчина. – Так что лучше быть осторожнее, а то эти параноики много скачут вокруг демона.

– Так бояться, что сюда кто-то ворвется? – не удержался я от вопроса.

– В этом месте я стараюсь не задавать лишних вопросов, – вздохнул Скуратов. – А то еще сделают участником своих опытов.

На этих словах он решительно сделал шаг вперед и прошел весь коридор, не останавливаясь. Я лишь на это пожал плечами и последовал за ним.

Стоило мне сделать первый шаг, как я почувствовал покалывание в кончиках пальцев и настойчивое ощущение взгляда в спину. Не знаю, что тут накрутили, но я прямо чувствовал, что в данный момент меня сканируют как магическим, так и техническим способом. Ощущая схожее чувство с тем, что меня бесцеремонно раздевают и рассматривают как какую-то вещь, я двинулся вперед, следуя указаниям Константина и не порываясь рвануть вперед, чтобы пройти за раз весь коридор.

– Неприятная вещь, – кивнул мне Скуратов, когда я успешно преодолел эту проверку.

– Неужели все проходят через такое? – передернул я плечами, все еще ощущая на себе сканирующие заклинания.

– Только те, кто не относятся к персоналу данной секции, – вместо моего напарника ответила высокая стройная женщина в лабораторном халате, появившись позади нас.

На вид я не мог дать ей больше тридцати лет, но отчего-то серые умные глаза, что сейчас смотрели на меня, ее старили. Светлые волосы женщины были убраны в высокий хвост, а очки, частично скрывающие ее пронзительный взгляд, добавляли некоторую элегантность и женственность этой женщине, фигура которой была скрыта за бесформенным халатом. Последний атрибут одежды вообще выглядел так, будто его накинули впопыхах, так как он явно был на несколько размеров больше, что совсем не вязалось с тем нарядом, который частично был виден за слишком уж большим воротником.

– Ирина, вы как всегда появляетесь неожиданно, – улыбнулся ей Константин.

– А вы все не можете привыкнуть информировать о своих визитах заранее, – строго посмотрела на него женщина. – Я так понимаю, вы к нашему объекту?

– Да, – кивнул мужчина, продолжая улыбаться ученой. – Вот, – указал он на меня. – Привел специалиста, который сможет разговорить объект.

– Хорошо, но только под наблюдением.

– Вы руководительница этих исследований, – развел руками Скуратов. – И вам решать.

Женщина еще раз строгим взглядом посмотрела на моего напарника, но тот нисколько не смущался такого разглядывания, а наоборот еще сильнее разулыбался ей и даже подмигнул. Молча развернувшись, Ирина выбрала один из коридоров, и мы последовали за ней.

– Ах, какая женщина! – восхищенно прошептал мне Константин, взглядом показав на промелькнувшие при повороте точеные ножки ученой.

Такое чувство, что ее только что сорвали со званого вечера, так как, судя по тому, что я смог разглядеть, на женщине было вечернее платье со всей соответствующей ему атрибутикой. Сопровождаемые мерным цокотом каблучков, мы вошли в комнату, где обнаружилось еще трое ученых, но на этот раз мужчин.

Вот эти представители ученой братии как на подбор выглядели так, как я их себе и представлял. А то я уже подумал, что все собравшиеся здесь будут выглядеть так же необычно, как Ирина.

– Прошу, – указала женщина рукой на дверь, находящуюся справа от меня. – Мы будем следить за вашими действиями с помощью камер и в случае чего вмешаемся.

Я окинул ученых скептическим взглядом, но все же открыл указанную дверь. Стоило мне переступить порог, как дверь сама закрылась и с шипением активировались все запорные механизмы. Такое чувство, что меня отсюда не хотят выпускать, но не думаю, что Константин ради такого стал бы придумывать такую историю.

Да, паранойя – она такая.

Мысли об этом прервались, как только я обернулся к центру комнаты. Само помещение было довольно большим. По крайней мере достаточным, чтобы внутри себя иметь еще одну комнату, стены которой были выполнены из прозрачного пластика, всего исписанного рунами и магическими кругами.

Похоже, кто-то в НИИ неплохо разбирался в старой магии и посчитал, что ее использование будет надежнее современных средств. Все же техники – это магическое воздействие моментного характера, то есть существующее в момент активации, и почти не существует техник, которые могут действовать достаточно долгое время. По крайней мере не для того, чтобы удерживать враждебное существо.

Камер в комнате было столько, что не оставалось сомнений, что они фиксируют любую мелочь и с разных ракурсов. Правда, направлены они были только на «темницу» демона.

Еще раз окинув взглядом стены, исписанные символами, я подошел к такой же пластиковой двери, которая автоматически ушла в сторону. Из-за обилия рун и магических кругов, несмотря на прозрачность стен, сложно было рассмотреть, кого же содержали внутри, но теперь я без проблем мог лицезреть того, кого Службе магической безопасности удалось поймать живым.

Можно было сразу ответить, что это был гуманоид, который старался походить по телосложению на человека. Не думаю, что, изначально попав в наш мир, он так и выглядел, но даже несмотря на недостаток энергии он мог изменяться и скорее всего пытался подстроиться под своих надзирателей. Все же мучать неведомое существо куда проще, чем того, кто похож на человека. Не для всех, само собой, но такой подход давал шансы на послабление.

Две руки, две ноги, одна голова – все как положено. Если бы не яркие желтые глаза и кожа, которая скорее напоминала по своей текстуре дерево, то в темноте этого демона вполне можно было спутать с человеком. Да и я, после того как видел столько разных видов существ из другого мира, не воспринимаю его внешность сильно отталкивающей. Даже видные кое-где несимметричные наросты, похожие на ветки, не портят сложившееся впечатление, а скорее не дают забывать, что перед тобой не просто ожившее подобие дерева, а демон, принявший такой облик.

В последнем как раз и была моя проблема, связанная с переходом в другой мир. Во время призыва в наш мир демон не попадает в своем истинном физическом обличии, а изначально представляет из себя сгусток энергии, который практически мгновенно приобретает физическое воплощение. И чем сильнее демон, тем лучше это у него выходит. Была у меня пара неудачных призывов, когда демоны так и не смогли до конца сформироваться и рассеялись энергией. Да и Церби, который из-за моего призыва принял вид шпица, явно демонстрировал, что демоны умеют подстраиваться под новые условия.

Я же, являясь человеком, не был способен на такой переход, но ведь каким-то образом в другой мир выдернули Лену, а значит это все же возможно, но мне не хватает какой-то малости, чтобы понять, чего мне не хватает для этого.

Так, опять мысли скакнули не туда.

Демон был прикован к стулу стальными кандалами, на которых я с удивлением разглядел вязь символов. А вот это уже несколько иной уровень. Одно дело воспроизвести по книгам сдерживающие преграды, а другое – создать их для столь небольшого предмета, да еще подстроить под конкретного узника. Похоже, кто-то в этом НИИ очень хорошо разбирается в старой магии и не стесняется ее использовать. До этого я считал, что те же руны используют только на больших производствах, да и то там технику скорее укрепляют благодаря им, чем действительно делают что-то необычное.

Помимо стула, на котором сидел, собственно, сам демон, в комнате был стол и еще один стул, на который я и сел. Демон все это время неотрывно смотрел на меня, но упорно молчал. Молчал и я.

Минут десять ничего не происходило, но я специально сделал такую паузу, чтобы посмотреть на реакцию демона. Тот все так же неотрывно смотрел на меня.

Несмотря на ограничения, наложенные на комнату, никаких неудобств я не чувствовал и поэтому просто стал чертить на столе знаки, которые постепенно складывались в печать. Вот после этого мой молчаливый собеседник перевел взгляд на стол и в его глазах зажглись искры интереса. Значит, как минимум имеет интеллект не на уровне животного, да и взгляд уж слишком умный.

Небольшая печать вскоре была завершена и зажглась мягким синим светом.

– Теперь можно и поговорить, – ухмыльнулся я, обратившись к демону.

О том, что я прекрасно говорю благодаря Церби на языке демонов, смотрящим сейчас за нами через камеры лучше не знать. Эта же печать была одноразовым контрактом, благодаря которому мы могли понимать друг друга без дополнительных ухищрений. На самом деле это была часть настоящего призыва, отвечающая за понимание демоном слов своего хозяина. Несколько недель пришлось потратить, чтобы без проблем с потреблением энергии выделить эту цепочку символов и не привнести в печать ничего нового, что могло ее дестабилизировать.

Остается только удивляться, как наши предки продумали такие мелочи в ритуалах призыва, и ужасаться количеству жертв, на которые они пошли, чтобы добиться такого результата. Правда, тогда времена по отношению к человеческой жизни были проще и найти жертв не составляло больших проблем, так что... Да.

Кстати, мне так никто и не сказал, что именно они хотят услышать от демона. Похоже, придется импровизировать.

– Не надо притворяться, будто ты меня не понимаешь, – обратился я к демону.

– Чего... ты... хочешь... человек? – речь этому существу давалась с трудом. Точнее после каждого слова мой собеседник делал паузу, будто отдыхал от чрезмерных усилий.

– Просто поговорить, – пожал я плечами. – Например о том, как на ритуальный призыв смогли ответить три разных демона? Как вы вообще не поубивали друг друга?

– Нам... нечего... было... делить, – ответил демон после небольшой паузы. – Много... энергии... хватило... бы... каждому.

– Кто убил призывателя?

– Огненный, – не особо понятно ответил он, но скорее всего это был третий демон, которого убили оперативники Службы магической безопасности. – На... него... не... действовали... ограничения. Мы... стали... свободны.

– Свободны, но не надолго, – хмыкнул я. – Ты знаешь, что ты единственный, кто остался в живых?

– Мне... они... безразличны, – попытался пожать плечами мой собеседник, явно повторяя мой жест, но вышло у него это не очень.

– Да-а-а. Что-то разговор не вяжется, – произнес я, посмотрев прямо в объектив одной из камер, но на той стороне никак на это не отреагировали. – У вас был какой-то план? Как вы собирались укрепиться на новом месте?

– Мы... были... по... отдельности. Если... бы... не... обилие... энергии... в... этом... мире... то... напали... бы... друг... на... друга, – ответил он все с теми же паузами между словами, но постепенно они становились короче, будто демон привыкал к такой речи. – Разделение... лучшая... альтернатива... пока... не... наберемся... сил.

– А дальше что?

– Выпустите меня и... увидите, – оскалился демон.

– С этим ты не угадал, – покачал я головой. – Сам видишь, что никто выпускать тебя не собирается, – обвел я руками комнату.

– Вы... думаете, что сможете... удержать меня здесь? – спросил меня демон, делая все меньше пауз между словами, да и сама его речь стала более приятной слуху, а то она больше походила на перетирание двух деревяшек, чем на человеческую речь. Вот что значит быстрая адаптация. Хотя его и ограничили в энергии, но он провел в нашем мире уже несколько месяцев. – Я намного... старше... вас. И не дожил... бы до своих... лет, если бы был слаб.

– Можешь говорить что угодно, – улыбнулся я ему. – Но ты в нашем мире и всем наплевать, насколько ты был силен у себя.

После этих слов демон попытался дернуться, но кандалы надежно фиксировали его на стуле и он благоразумно прекратил свои попытки вырваться, после того как убедился, что так просто ему не освободиться.

– Я умею... ждать, – пообещал мне демон, недобро посмотрев на меня.

– Ты мне тут еше поугрожай! – ухмыльнулся я ему. – И будь сговорчивым с остальными, а то мне не охота приезжать сюда каждый раз, когда ты захочешь помолчать.

Я не видел смысла больше продолжать этот разговор. Будь у меня хотя бы список вопросов, которые необходимо задать демону, то еще ладно. Но меня завели сюда наобум, видимо, не особо надеясь на успех. Ну ничего, даже такая услуга Службе магической безопасности обойдется в большую сумму – все же демон со мной говорил и отрицать они этого не смогут.

Стоило мне подойти к двери, как демон тихо произнес мне в спину:

– Я найду тебя... человек.

– Рискни, – ответил я, выходя из его клетки.

Дверь в комнату наблюдения открылась, стоило мне к ней подойти. Там уже вовсю разгорался спор, как я понял, связанный с возможностью демона говорить и лингвистики произнесенных им слов. Что-то связанное с акцентом, но ученые слишком быстро перескакивали с темы на тему и перебивали друг друга, что понять толком, о чем они говорят, было довольно проблематично.

– Как вы смогли его разговорить? Как вы вообще поняли, что он может понимать речь и отвечать? – тут же набросилась на меня с вопросами Ирина, пока ее коллеги продолжали свой спор.

– А что в этом такого? – удивленно посмотрел я на нее. – Вы разве ничего не знаете про особенности ритуалов призыва? – и, видя ее непонимающий взгляд, я продолжил: – Любое призванное существо должно понимать речь призывателя, иначе оно просто не сможет разобрать команды. Этот демон изначально знал человеческую речь, но с ним никто не говорил и он не мог приспособиться к ней, хоть и прекрасно понимал вас. Я лишь несколько ускорил процесс адаптации.

– Теперь он будет отвечать на вопросы? – задала следующий вопрос женщина.

– Если сможете разговорить, то да, – пожал я плечами. – Он такое же разумное существо, как и мы с вами, и может иметь собственное мнение на ваши попытки изучить его.

– Очень интересно, – задумчиво пробормотала Ирина, посмотрев на один из мониторов, где было видно их заключенного. – Мы изначально предполагали, что это существо является хищником и не стремится к общению.

– А он и не стремится, – согласился я с ней. – И про хищника вы не ошиблись. Если бы не все ограничители, висящие на нем, то он бы попытался меня убить. И еще один совет: заканчивайте вы с этими исследованиями и избавляйтесь от него.

– Почему? Нам необходимо произвести еще столько экспериментов! – возмущенно посмотрела на меня ученая.

– Да потому что чем дольше он в нашем мире, тем лучше приспосабливается к его энергии. А так как демон – существо магическое, то он может магию в себе накапливать. Не думаю, что все ваши предосторожности сработают, когда ему хватит сил преодолеть сдерживающие руны. Да он уже сейчас активно двигается, хотя должен выглядеть как под двумя тоннами веса! – чуть повысил я голос в конце. Раздражает объяснять интуитивно понятные вещи. Тут даже не надо обладать никакими знаниями, а просто наблюдать за действиями демона. – В общем, – уже более спокойно продолжил я, – решать в любом случае вам. Я лишь предупредил.

– Хорошо, я провожу вас до лифта, – вежливо кивнула мне Ирина.

– Ира, я прекрасно помню путь назад, – взял слово Константин, обращая внимания женщины на себя и лучезарно улыбаясь. – Незачем вас так отвлекать от работы.

– Нет уж, – нахмурилась ученая. – Еще попадете в закрытые лаборатории и потом разбирайся с последствиями.

– Да всего один раз было! – показательно возмутился Скуратов, но женщина была непреклонна и смерила моего напарника строгим взглядом, что он не посмел продолжить свою речь.

Пришлось нам подчиниться требованию ученой и последовать за ней. Мне в принципе было без разницы, с кем идти, да и путь я прекрасно запомнил, но лучше и правда идти в сопровождении ответственного лица, чем потом в непредвиденном случае что-то доказывать.

– А чем ты в последнее время занимаешься? – тихо спросил меня Константин, пока мы шли позади Ирины. Причем мой напарник явно специально выбрал именно такую позицию, чтобы можно было без проблем любоваться женщиной. Не знал, что он такой бабник, раньше что-то такой черты в его характере не проявлялось.

– Пытаюсь сделать действие, обратное призыву, – откровенно ответил я. Меня уже настолько замучала эта тема, что хотелось поделиться с ней хоть с кем-то, кто не в курсе происходящего.

– Построить портал? – резко остановился мужчина, услышав мои слова.

– Вроде того, – покачал я неопределенно рукой, так как сам не знал, как толком это классифицировать.

– Так что ты сразу не сказал?! – широко улыбнулся Константин и резко ускорился, чтобы догнать ученую, нас сопровождающую. – Ира, вы вроде говорили, что изучаете ритуалы призыва, чтобы попробовать вызывать демонов без жертв? И кто-то, кажется, пытался проникнуть в их мир?

– Вы думаете, что говорите! – гневно набросилась на него женщина. – Вы сейчас разглашаете секретную информацию.

– Да бросьте, – легкомысленно отмахнулся от ее слов Скуратов. – На Егоре столько подписок о неразглашении... – а вот это я услышал впервые, так как точно никаких документов не подписывал, а значит мой напарник сейчас откровенно врет. Интересно, а чего он хочет этим добиться? – Тем более он сам призыватель и прекрасно во всем этом разбирается.

– Я что-то не видела его фамилии в списке допущенных к этим данным, – уже не так уверенно продолжила настаивать на своем Ирина. – И все это выходит за рамки протокола.

– Но вам же самой интересно, что сможет сделать Егор с теми данными, что есть у вас, – подмигнул ей Константин и, судя по тому, как после этих слов задумалась женщина, он оказался прав.

– Хорошо, но под вашу ответственность, – все же сдалась ученая и резко сменила направление движения на следующем перекрестке.

Мы прошли несколько десятков метров и оказались возле наглухо закрытой металлической плиты. Ирина подошла к панели безопасности и дала ей просканировать свой глаз. Только после подтверждения ее личности нам открылся проход дальше.

– Уже несколько лет как мы изучаем явление «Прорыва» и пытаемся понять, как его отслеживать и предотвращать, – когда мы остановились у второй по счету двери, произнесла Ирина, обернувшись ко мне. По всей видимости, Константин и так был в курсе данной информации.

– Просто предотвратите слив информации о древних ритуалах и будет вам счастье, – хмыкнул я.

– Это лишь уменьшит количество таких событий, – покачала головой женщина. – Слишком велико желание получить власть за счет других. Да и любое знание рано или поздно можно повторить.

– С другой стороны, – влез в разговор Скуратов, чем заслужил не особо одобрительный взгляд ученой, но он это в этот раз проигнорировал, – уже известные ритуалы, из-за которых, собственно, по большей части происходят «Прорывы», требуют, возможно, больше условий, но меньшее количество жертв. Поэтому те, кто хотят провести ритуал, чаще идут проторенным путем, чтобы не создавать его методом проб и ошибок, а значит и не увеличивать количество «материала», из-за которого погибнет слишком много людей.

– Пусть так, но если призыв пройдет успешно, то погибнут еще больше, – ответил я на это.

– В этом вы правы, – согласилась со мной Ирина. – Да, с одной стороны, древние ритуалы, которые попадают в руки таких людей, гарантируют больший успех при меньшем количестве жертв, чем те, что пытаются создать с нуля. Тут сложно однозначно сказать, что из этого лучше, да и... жертвы есть жертвы, – грустно закончила женщина. – Ну это так, вступление. В рамках решения проблемы с «Прорывами» мы изучали, собственно, сам механизм перехода существ иных измерений в наш мир.

– Те же города-призраки имеют отчасти схожий принцип, хоть несколько иного толка, – добавил мой напарник. – Ну это больше вопрос к ученым. У нас несколько независимых друг от друга групп занимаются изысканиями в данной теме.

– Одним из направлений исследований является переход в мир демонов и призывов, – уже слегка увлекшись темой, Ирина «позабыла», что я как бы и не должен иметь допуск к этой информации. Ох, чувствую, Константину еще за такое самоуправство прилетит. – Правда, в этом плане больший интерес вызывает переброска войск через такой своеобразный буфер, чем само исследование миров.

– Пытаетесь воссоздать порталы из сказок? – иронично посмотрел я на женщину.

– Мы предполагаем, что раньше действительно могли создавать порталы, просто эти знания были утеряны, – не изменившись в лице, ответила ученая. – Я понимаю ваш скепсис, но мы вполне уверены, что рано или поздно нам удастся создать стабильные порталы. Вот как раз эта лаборатория занимается методикой прорывов в мир демонов с помощью ритуальных кругов, – показала она рукой на дверь, одновременно с этим разблокируя проход.

– Что-то как-то тут пустынно, – прокомментировал я увиденное.

Открывшаяся нам лаборатория носила на себе следы не то чтобы запущенности, а скорее того, что ее бросили на полпути, не завершив дело до конца. Да и лабораторией это помещение довольно сложно было назвать – скорее походило на конструкторское бюро, так как повсюду располагались листы с чертежами и исписанными досками, на которых вели расчеты. Хм, они даже расчетное оборудование не выключили и оно продолжало перебирать одну формулу за другой в какой-то сложной симуляции. По крайней мере проецируемое на одну из стен изображение магического круга раз в десять секунд поддергивалось рябью и немного изменялось.

– Всех, кто работал над этой задачей, вы видели ранее, – внимательно посмотрев на изображение, женщина внесла какие-то правки в программу и обернулась ко мне. – Нас перекинули на работу с демоном, после того как его поймали.

– Значит, вы действительно считаете, что это можно реализовать на практике? – спросил я, осматривая чертежи ученых. Теперь становится понятно, откуда появилось столько печатей и рун вокруг «темницы» того демона. Изучая вопрос ритуальных кругов, они просто не могли не затронуть всю сопутствующую им атрибутику и отчасти погрузиться в несколько стороннюю тему, чтобы лучше понимать, как добиться результата.

– Почему и нет, – пожала плечами Ирина. – В наш же мир они попадают, значит переход возможен. В то же время после исполнения задачи ритуала они возвращаются обратно, что в свою очередь говорит о том, что переход обратно так же осуществим. Мы изучаем все ритуальные круги и записи, что появляются в руках Службы магической безопасности, и на основании этого пытаемся разобраться в общих моментах для каждого призыва и выделить необходимый набор элементов, который отвечает за, собственно, сам переход. К сожалению, информации слишком мало, чтобы построить достоверную модель, но симуляции происходят каждый день и рано или поздно мы найдем рабочее решение, – уверенно произнесла она.

Увидев краем глаза, как на меня украдкой смотрит Константин, мне все стало понятно. Ирина действительно оказалась увлекающей натурой – ну от ученой сложно ждать чего-то другого – и не замечала, что ее, собственно, использовали для того, чтобы получить от меня информацию. Не думаю, что руководство моего напарника не догадалось, что у меня знаний в этом вопросе куда как больше, и, похоже, таким способом меня хотели сподвигнуть на обмен данными. Вот только такой обмен даст больше им, чем мне, что меня совсем не устраивает.

Тем не менее я внимательно просмотрел все схемы и чертежи, подмечая для себя некоторые моменты. Все же несмотря на то, что ученые не особо разбирались во всех нюансах ритуалов призыва, они, возможно и случайно, но смогли найти несколько интересных моментов, на которые я раньше не обращал внимание. Все же свежий взгляд со стороны тоже полезен, только делиться мне этими данными не с кем, а точнее нет того человека, которому я так мог доверять и который бы мог понять это.

Больше всего мое внимание привлек чертеж печати, которую ученые признали неперспективной. Да, в ней был ряд ошибок, из-за которых печать никогда бы не сработала как надо, но часть схемы очень напоминала мне то, что я уже видел ранее, и то, что мне не хватало для завершения работы. Пускай мой интерес был подмечен Скуратовым, но без моих знаний он просто не смог бы ничего сделать с этой печатью, да и если у них все же что-то получится, то результат все равно будет отличаться, так как большая часть структуры печати предназначена для совершенно другого.

– К сожалению, я либо не вижу ничего в этом полезного, либо моих знаний все же не хватает, чтобы оценить вашу работу, – развел я руками. – Все же я именно призываю существ.

– А то, что сделал тогда с демоном? – задал вопрос Константин. Да, все же зря я тогда это продемонстрировал, но я не знал других возможностей спеленать разбушевавшегося демона. – Его тогда скрутило какими-то цепями.

– Это на основе призывов, а точнее части о подчинении, – туманно ответил я. – Ладно, может, пойдем? Все равно тут ничего нет, что бы могло мне помочь.

– То есть мы находимся на неверном пути? – спросила меня Ирина.

– Если бы я еще сам знал путь, который бы оказался верным, – улыбнулся я ей, при этом ни капли не соврав. Ведь я знал только один такой путь, и он был довольно рискованным.

Глава 3

Константин не скрывал, что был разочарован результатами посещения НИИ. Никто из них не догадался составить список вопросов к демону, так как не посчитали его способным для разговоров и тем самым упустили свою возможность.

За время нашей работы мой напарник успел уже немного изучить меня и понимал, что в первый раз меня просто удалось заинтересовать, но вот при следующей попытке я точно выставлю счет. Тем более мои расходы выросли, так что...

В то же время он попытался вытянуть хотя бы на словах от меня часть знаний, но и с этим ничего не получилось. Меня слабо заинтересовала работа ученых, которые пытались приспособить печати призыва для перемещений в пространстве. Не то чтобы это совсем было бесперспективно, но в данный момент у меня другие заботы.

Я же, благодаря посещению последней лаборатории, получил дополнительный кусочек пазла, который, как я надеюсь, поможет мне разрешить возникшее затруднение.

Зря я бился над тем, чтобы создать проход своими силами. Как показали месяцы бесплодных попыток, мне просто не хватает знаний, чтобы это сделать только своими силами. По крайней мере не за столь небольшой срок. Даже симуляция ритуального круга в лаборатории показывала, что у них еще миллион вариантов для перебора и процент удачи слишком низок. Мне, насколько бы я ни считал себя крутым призывателем, расчетных мощностей не хватает, чтобы воссоздать действующую схему. Да и сомневаюсь я, что для печатей призыва, особенно моих, можно придумать действующую математическую модель.

В общем, для того, чтобы попасть в мир демонов, я решил использовать призыв, который способен провернуть такое и вернуть меня обратно. Вот только, чувствую я, что плата за это будет довольно высока, а значит мне необходимо подготовить соответствующую «жертву». Благо для этого всего и требовалось, что запастись приличным количеством магической энергии.

Несколько жалко потраченных усилий, но я просто человек, а не умудренный опытом темный магистр, которых описывают в книгах. Вот они умеют просчитывать свои действия на года вперед, учитывая все возможные сценарии. Я же просто зацепился за печать, что увидел во время переноса Лены, верил в свои силы и что смогу ее воссоздать, чтобы совершить переход самому. Возникающие «откаты» лишь усугубляли мою веру в это решение.

Хорошо, что все же, несмотря на попытки Скуратова вытянуть из меня дополнительные сведения, он мне показал куда более ценные знания. Я слишком долго занимаюсь направлением призывов, чтобы не заметить то, что ускользало от взгляда ученых... Возможно я и не прав, но, по всей видимости, чтобы создать стабильный двухсторонний проход, необходимо, чтобы его сделали с двух сторон. Нет привязки и скреп, позволяющих провести это только с нашей стороны, а значит мне необходимо воспользоваться чужой помощью, хоть это и может окончится куда большими проблемами, чем я изначально рассчитывал.

Первым делом, когда я вернулся домой, я набрал номер Орлова.

— Привет, помниться, вы говорили, что готовы мне помочь? — не стал я ходить вокруг да около.

— А это... — в первые мгновения растерялся Владимир. — Егор, вы? Да, конечно, мы готовы помочь.

– Тогда жду вас вечером после занятий. Будет вам особая тренировка, — ухмыльнулся я, пускай меня никто не видел, и бросил трубку.

То, что ребята придут, я не сомневался. Все же хорошо, что я тогда подумал, что Лене потребуются друзья в группе, чтобы не быть белой вороной среди других студентов, насколько это вообще возможно с ее статусом простолюдинки. Аристократы-друзья могли защитить ее от нападок остальных, а сейчас они помогут мне быстрее осуществить задуманное.

Стержни-якоря, что я использовал для подпитки призванных духов, можно применять не только по их прямому назначению, но и как накопители магической энергии. Несколько более уменьшенные их вариации в виде кристаллов трех сантиметровой длины я хранил отдельно в своем кабинете. Их можно было использовать для закрепления особо сложных печатей, но в данной ситуации стержни пригодятся в качестве платы, особенно с учетом того, что я слышал от Церби.

Кстати, насчет последнего. Демона-пса я нашел на мягкой подушке с кисточками, лежащей на диване. Рядом лежала пустая миска, но, судя по остаткам еды, кто-то из слуг решил побаловать шпица куском вырезки, а тот и рад стараться. Обжора.

– Я смотрю, ты уже успел слуг очаровать? — подойдя к нему, спросил я. В то, что он спит, я нисколько не верил.

— Очень удобно, — не стал отрицать Церби. — И почему ты раньше не хотел так жить?

— Сам знаешь ответ, – пожал я плечами. -- Теперь по статусу положено.

– По статусу... – задумчиво посмотрел на меня шпиц. – Ты явно от меня чего-то хочешь. То неделями обо мне не вспоминаешь, то прямо ищешь меня.

– Что поделать, – хмыкнул я. – Но мне нужна будет твоя помощь.

– И в чем же? – лениво отозвался пес.

– Я собираюсь попасть в мир демонов и мне понадобиться сопровождающий.

– Неужто смог создать для этого печать? – удивленно посмотрел на меня Церби.

– Нет, – отрицательно покачал я головой. – Я и так на нее потратил много времени и, боюсь, потребуется еще не меньше, чтобы хотя бы приблизиться к ее завершению. Поэтому я решил использовать призыв, который сможет перенаправить меня в твой мир и вернуть обратно.

– Ты представляешь, какая цена будет за это? – чуть ли не прорычал демон. И я его прекрасно понимаю. Обидно, когда кому-то другому достанется такой большой куш.

– Мне потребуется несколько дней, чтобы обзавестись необходимым запасом энергии для заключения договора, – ответил я. – Так что это куда более реальный вариант, чем тот, что я пытался реализовать, обходя этот стороной.

– Надеешься, что Лена жива?

– Наша связь не оборвалась окончательно, – впервые я поделился с кем-то этим нюансом. – И я чувствую, что она жива.

– Хорошо, – решительно кивнул шпиц. – Я тебе помогу, но надо будет тебя переодеть, а то в тебе сразу распознают человека и тогда проблем мы не оберемся. Да и без меня ты словно щенок. Потеряешься еще, – ворчливо закончил он.

– Доверю это тебе, – улыбнулся я ему, радуясь, что Церби согласился меня сопровождать. Так-то у него не было особого выбора и я мог просто поставить его перед фактом, но тогда бы мне пришлось выслушивать его ворчание постоянно, а то слишком серьезное испытание для моей психики.

Вечером пришла компания из трех студентов, которые в качестве тренировки контроля своей силы начали заряжать мне кристаллы. По сути, я так бесплатно обзаводился большим запасом магической энергии (что в мире демонов служило аналогом денег), но и самим ребятам это было полезно, так как они нагружали свое энергетическое тело и тем самым развивали его. Так-то они так же могли заряжать накопители и продавать их, но слишком мало эта работа стоила, да и существующие на данный момент магические накопители имели куда худший показатель усвоения энергии, чем мои кристаллы.

Я же тем временем занялся созданием печати призыва в одной из свободных комнат подвала, благо площади позволяли сделать несколько таких помещений, независимых друг от друга. В дальнейшем я планировал создать печати призыва для различных ситуаций, чтобы потом не тратить время на их вычерчивание, но это дело будущего и наступит ли оно еще – пока неизвестно. Об этом мне напомнил очередной «откат», заставивший скрутиться в приступе боли во время нанесения вязи символов.

Потребовалось порядка недели, чтобы студенты успели напитать необходимое мне количество кристаллов. Я решил не мелочиться, да и сами ребята заметили у себя успехи в улучшении контроля магической энергии. С другой стороны, им надоели их последние тренировки и троица была рада заняться другой деятельностью, тем более они тем самым помогали мне в поисках Лены.

Последний день перед активацией печати я решил провести вместе с Ариной, так как не мог гарантировать, что вернусь быстро и вообще вернусь ли. Так что мы отправили слуг за покупками, оставили в доме только необходимый минимум, чтобы они нам не мешали.

В такой спокойной обстановке я просто наслаждался присутствием девушки и впервые за долгое время расслабился. Все уже было решено и отступать я не собирался, так что и нечего было больше переживать.

Но все же время течет неумолимо и наступил тот срок, который я отмерил для перехода в другой мир. В этот раз я решил не скрывать свои действия от друзей Лены и пригласил их. Все же они сильно помогли мне с подготовкой. Правда, нужны они мне были для несколько иной задумки.

– Я до этого скрывал от вас подробности пропажи Лены, – произнес я в гостинной, когда все собрались у нас дома. – Но на самом деле ее затянуло в мир демонов и я собираюсь отправиться туда, чтобы вытащить ее.

– В мир демонов?! – удивленно воскликнула Алиса. – Погоди... это получается, туда, откуда твои призывы?

– Если в общих чертах, то да, – кивнул я.

– И, я так понимаю, ты нас с собой не возьмешь? – вкрадчиво спросила девушка.

– Вы будете мне только мешать, да и я сам толком не знаю, что смогу во всем разобраться на месте, – открыто ответил я. – Вы и так уже помогли мне, когда напитывали кристаллы энергией.

– Ты думаешь, что Лена смогла там выжить? – спросил меня Мирослав.

– Я верю в это, – твердо произнес я, посмотрев в глаза парня. – Да и время в том мире течет несколько иначе.

– Тогда в путь, – улыбнулась мне Нарышкина. – Нам без четвертого участника команды никак.

Парни не знали, как себя вести, и просто ободряюще улыбнулись мне. А вот Арина стояла несколько в стороне от команды и грустно смотрела на меня.

– Ну чего ты? – подойдя к ней, я провел рукой по щеке девушки. – Не переживай так. Ничего страшного не случится.

– Ты точно вернешься? – с надеждой спросила она.

– Верь мне, – мягко улыбнулся я Арине. – А чтобы подтвердить свои слова, – я засунул руку в задний карман штанов, откуда достал небольшую деревянную лакированную шкатулку. – Вы будете свидетелями? – обратился я к троице до того, как они успели бы что-то сообразить.

– Свидетелями в чем? – недоуменно посмотрела на меня Алиса.

– Будем, – а вот Орлов оказался удивительно догадливым и с одобрением посмотрел на меня.

– Тогда при свидетельстве представителей трех аристократических родов, – торжественно произнес я, повернувшись к Арине. – Я, Егор Николаевич Ветров, говорю, что желаю видеть в своих женах Лазареву Арину Евгеньевну. Примешь ли ты этот кулон? – я открыл шкатулку и достал из нее кулон с крупным рубином, который имел причудливую форму, но, на мой взгляд, выглядел красиво (и лучше не вспоминать, сколько мне это стоило), – в качестве подтверждения своего согласия и нашей помолвки?

Арина от неожиданности замерла и чуть приоткрыла рот, недоуменно смотря то на меня, то на протянутый ей кулон.

– Ну что же ты молчишь? – не выдержала нетерпеливая Алиса, разрушив возникшую тишину.

– Да, я согласна, – тихо ответила Арина, забирая у меня из рук кулон и прижимая его к себе, как самое дорогое на свете.

– Ты сама прекрасно знаешь, что свои обещания я держу, а значит у меня просто нет выбора, кроме как вернуться назад, – ободряюще улыбнувшись моей аристократке, я подошел ближе и прошептал ей на ушко: – Если вдруг окажешься в опасности, то просто сожми кулон и направь в него энергию из источника. Появиться тот, кто сможет защитить тебя, или как минимум даст время на побег.

– Это... – как-то подозрительно в ответ прошептала Арина, слегка отстранившись.

– Лишь на крайний случай, – снова не удержался я от того, чтобы провести рукой по ее щеке. – Я правда не знаю, как долго будут там, так что...

– Возвращайся скорей, – порывисто поцеловала меня девушка и выбежала из комнаты.

– Конечно, использовать нас в качестве свидетелей и без предупреждения... – покачала головой Алиса, недовольно посмотрев на меня. Но уже спустя миг девушка открыто мне улыбнулась. – Поздравляю вас. Наконец-то вы объявили об этом официально!

– Простая формальность, – отмахнулся я. Будь моя воля, жили бы вообще без всей этой официальшины.

– Мужчины, – недовольно проворчала Нарышкина, – ничего вы не понимаете. Ладно, пойду поздравлю Арину с помолвкой, – решительно тряхнув волосами, студентка Академии Магии вышла вслед за Лазаревой.

– Я так понимаю, в дальнейшем мы будем только мешать? – спросил меня Владимир, когда его девушка покинула комнату.

– Да, – кивнул я. – Я бы и рад взять с собой вас или отряд наемников... Но я не уверен, что это поможет. Я ценю ваше желание помочь мне, хотя мы и не друзья...

– Ты наш учитель, – перебил меня Мирослав. – Так что, если бы позвал, мы бы пошли. Просто была бы еще одна тренировка, сопряженная с реальными боевыми столкновениями.

– А как же учеба? – спросил я у него.

– Как-нибудь договорились бы, – легкомысленно отмахнулся парень.

– Утрированно, конечно, но мы бы не отказались, если бы ты попросил, – похлопал меня по плечу Орлов, утаскивая упирающегося Мирослава, который хотел остаться и посмотреть, что я буду делать дальше.

Я, конечно, верил в то, что они не будут мне мешать, но когда спустился в подвал, то приказал духам временно заблокировать проход, чтобы они уж точно не могли сюда проникнуть, пока я занят. Да и отвлекаться в таком деле может быть слишком опасно.

Рядом с комнатой, где, собственно, и была начерчена печать призыва, меня ждали вещи, подготовленные для этой авантюры, и Церби, который по своей привычке дремал, прислушиваясь к происходящему вокруг.

– Наконец-то закончил? – спросил он, когда я стал переодеваться.

– Да, необходимо было всех успокоить, прежде чем соваться в неизвестность.

– Так может не стоит этого делать? – с сомнением спросил Церби.

– Нет, – покачал я головой. – Я не могу так просто отступить в сторону. Тем более шансы неплохие.

– Ага, чуть больше нуля, – вздохнул демон, который даже и не пытался скрывать, что вся эта затея ему не по нраву.

– Ну ничего, – улыбнулся я ему, потрепав по голове, отчего шпиц недовольно рыкнул. – Ты же окажешься дома и наконец-то несколько развеешься. А то в такой мирной обстановке, мне кажется, ты несколько разжирел. Да и разленился.

– Глупые у тебя шутки, – приоткрыв один глаз и лениво посмотрев на меня, ответил Церби. – И поверь, оказавшись там, ты поймешь, что никто по доброй воле не захочет возвращаться в такое место.

Тем временем я оделся в легкий доспех, выполненный с помощью современных технологий. Изначально он был средним тактическим доспехом, но пришлось его переделывать под реалии мира демонов. Понятное дело, сложно соответствовать всем критериям, ни разу не видя, как это вообще должно выглядеть, но, по словам Церби, у меня получилось неплохо. Да и стандарта вооружения у них не было, так как слишком разными были демоны по своим физическим параметрам, и подбирать что-то универсальное... в общем, проще позволить каждому вооружаться так, как он того пожелает. На все элементы брони я заранее нанес печати, которые могли мне помочь в случае крайней необходимости, да и в самих печатях я сильно продвинулся после чтений гримуара, выданного Архивариусом. Так что, думаю, выкручусь как-нибудь.

Чтобы скрыть то, что я являюсь человеком, пришлось брать с собой плащ и использовать маску, скрывающую пол-лица. Сама маска была с небольшим запасом кислорода, если вдруг я попаду в зону, где с воздухом проблема, да и ее внешний вид, даже если с меня сорвут капюшон, должен был отвлечь внимание, а дальше уже все будет зависеть от меня.

Да уж, готовлюсь как к боевой операции. И что же мне не сиделось в Петрограде? Не согласись я тогда на заказ от Христофора Иннокентьевича, то ничего этого не было, а теперь я добровольно иду рисковать своей шкурой, что на меня совсем не похоже. Нет, все же я определенно неправильный темный маг, совсем неправильный.

Стоило только в руки взять меч, как рядом со мной появился прозрачный силуэт Миямото.

– Славная нас ждет битва, – с улыбкой произнес он, внимательно осматривая мою броню.

– Я предпочел и вовсе избежать боевых столкновений, – пожал я плечами, закрепляя меч на поясе. Скрывать его мне было не нужно, так как многие демоны помимо своих природных возможностей (тех же когтей) вполне использовали и оружие, созданное из металла.

– К этому и следует стремиться истинному воину, – глубокомысленно изрек японец.

– Ага, только демоны об этом не в курсе, – вздохнул я, еще раз проверяя, все ли взял с собой. – Пойдем, – обратился я к Церби, и мы вместе вошли в комнату, где была начерченная мной печать призыва.

Все было уже подготовлено заранее, так что мне оставалось только закрыть дверь и направить энергию в печать, чтобы активировать накопители и напитать ее энергией.

Ждать отклика на призыв пришлось больше десяти минут, но вот в середине печати заклубилась тьма и из нее вышла темная фигура в зловещем капюшоне.

– А что, по-другому появиться было нельзя? – фыркнул Церби, нисколько не впечатленный таким появлением.

– И зачем портить первое впечатление? – зловещий шепот, казалось, раздавался со всех сторон сразу.

– Было бы на кого его производить, – мотнул хвостом пес. – Прими уже другой облик, а то это уж слишком пафосно. Будешь других страшать.

Темная фигура еще некоторое время повисела в центре печати и тут тьма стала втягиваться в нее, чтобы спустя миг на ее месте оказался мужчина в возрасте, и если бы не абсолютно черная кожа, красные глаза и обломанный рог, торчащий с правой стороны головы, то он мог вполне сойти за человека. Кстати, рог еще имел что-то вроде прожилок, которые складывались в неопределенный узор и при этом они светились тем же красным светом, что и глаза.

Вот только я не мог однозначно сказать, что выглядело бы для неподготовленного человека более пугающим: это или предыдущий облик.

– Так лучше? – спросил со зловещей усмешкой мужчина, обращаясь к Церби.

– Сойдет, – фыркнул шпиц. – Главное, что девушкой не стал.

Судя по всему, Церби был знаком с этим демоном, но расспрашивать его я не стал. Пока это было не важным.

– Вы закончили это представление? – обратился я к обоим демонам, так как все это время они игнорировали меня.

– Чего ты желаешь, человек? – спросил призванный демон, наконец-то посмотрев на меня. От его голоса тянуло могильным холодом, но на меня такие вещи давно не действуют, так что все его усилия были напрасны. – Зачем необходимо было взывать ко мне?

– Вот только не надо мне тут жуть нагонять! – махнул я рукой, отчего символы на стенах зажглись желтым цветом. Демон, судя по тому, как его взгляд изменился, быстро осознал, для чего они здесь были нужны, но нисколько не беспокоился по этому поводу. По крайней мере внешне. – Мой призыв не был направлен к конкретному адресату, а только к тому, кто сможет выполнить требование договора, и тебе это прекрасно известно, иначе бы ты не отозвался на призыв.

– Какие, однако, умные призыватели пошли, – покачал головой демон, улыбнувшись мне. – Как же проще работать с теми, кто приносит кровавые жертвы. У них и требования простые.

– Я готов предоставить плату за твои услуги, – проигнорировал я слова призванного. – Мне нужно попасть в мир демонов и вернуться обратно, когда я того пожелаю.

– Это будет дорого стоить тебе... человек, – зловеще оскалился однорогий.

– С оплатой проблем нет, – хмыкнул я, кидая в его руки мешок с кристаллами, напитанными энергией. – Столько же получишь, когда откроешь проход обратно.

Демон ловко поймал мешок и, слегка открыв его горловину, возбужденно втянул носом воздух. После этого он посмотрел на меня уже без насмешки во взгляде.

– А ты умеешь удивлять, – закрыв горловину, произнес он. – Этого более чем достаточно, чтобы окупить мои услуги.

– И не смей обманывать меня! – пригрозил я демону. – Все условия прописаны в призыве. Ответив на него и приняв плату, ты обязуешься исполнить все.

– Такие, как он, не обманывают своих контракторов, – сказал Церби, внимательно следя за однорогим.

– Тем более таких клиентов стараются не упускать, – довольно улыбнулся демон, отчего стал выглядеть даже страшнее, чем когда скалился. – Особенно настолько щедрых.

– Вот-вот, – проворчал пес. – Лучше бы попробовал найти другой способ, чем платить этому...

– Тихо! – осадил я Церби. Контракт контрактом, а обидевшейся демон может как-то и выкрутиться с исполнением своих условий. Уж очень эти существа на такие вещи сообразительные, что мне даже в призыве приходится прописывать все нюансы.

– Куда вас отправить? – заинтересовано спросил однорогий. – Я могу доставить вас в несколько миров в зависимости от вашего желания и экстремальности условий нахождения там.

Я направил энергию в одну из заранее подготовленных печатей и перед демоном высветился остаток связи, что еще пока продолжать соединять меня с Леной.

– Мне надо попасть к тому, кто связан со мной.

– Как интересно, – задумчиво пробормотал демон, внимательно всматриваясь в связь. – Я смогу это сделать, – спустя три минуты молчания и каких-то манипуляций уверенно ответил он. – Но из-за слабости связи не смогу вас закинуть достаточно близко от цели. Разброс может быть в несколько сотен километров или даже больше.

– Ты главное перемести нас подальше от любопытных глаз и крупных поселений, а там разберемся, – вставил свое слово Церби.

– Я так понимаю, надо вас двоих... – однорогий посмотрел сначала на шпица, потом на меня. После его взгляд переместился на меч. – Хм, троих переместить?

– Да, все верно. Когда мне надо будет вернуться, я снова активирую призыв, – подтвердил я. И вообще, я старался говорить как можно меньше, чтобы у демона не было возможности трактовать мои слова как-то иначе, как ему будет удобнее.

– Хорошо. Тогда прошу, – демон театрально поднял руку вверх и отодвинулся в сторону.

На том месте, где он раньше стоял, образовался темный овал, который сильно выделялся своей чужеродностью, особенно на фоне светящихся печатей. Проверка своими силами ни к чему не привела – все мои навыки говорили о том, что впереди пустота и ничего более.

Пришлось подхватить под руку Церби и шагать в неизвестность.

***

Краткий миг перехода не запомнился вообще ничем. Просто я сделал шаг и по глазам ударил яркий свет. Только спустя какое-то время я наконец-то проморгался и понял, что оказался просто под светом солнца. Точнее двух солнц, что сейчас ярко освещали пустыню, которая простиралась на всем обозримом пространстве.

– А тут жарко, – прокомментировал я увиденное.

Все же хорошо, что я решил уделить подготовке к перемещению должное внимание и заказал доспехи с нанесением чар, обеспечивающих не только серьезную защиту от магии, что и так было в среднем комплекте брони, но и дополнительные, которые не давали мне сейчас чувствовать удушающую жару. Благо такие заказы часто делали наемники для походов в Свободные зоны, где им часто приходилось проводить время при не самых благоприятных природных условиях. А то, боюсь, иначе такой срочный заказ встал бы мне в копеечку.

Единственное, на поддержание чар тратилась энергия источника, но не с такой скоростью, чтобы это стало критичным моментом.

– Это ты не видел места, где обитает моя стая, – насмешливо ответил на это Церби. – Вот там настоящая жара. А тут... даже прохладно.

После этих слов шпиц подернулся темной дымкой, которая полностью скрыла его фигуру, чтобы уже спустя мгновение предстать передо мной огромным псом, ростом где-то мне по плечо. Сам он стал больше походить на черного волка, которого явно кормили не мясом, а чем-то куда более серьезным, иначе ему было бы просто не вырасти до такого размера. Но больше всего недоумение у меня вызвало наличие трех хвостов.

– Как-то не думал, что у тебя их столько, – указал я на этот факт.

– Обычный признак моего вида, – мотнул башкой Церби. – И да, лучше тут зови меня Цербиэрис.

– Как? – удивленно посмотрел я на него.

– Понятно, – тяжело вздохнул пес... в смысле волк и закатил глаза. – Ты и в первый раз неправильно расслышал мое имя, а потом стало поздно тебя поправлять... В общем, мое полное имя Цербиэрис. Так что лучше так и называй меня.

– А почему не Церби, и тогда отчего ты меня не поправлял?

– Это имя для домашних, – неожиданно смутился демон, опустив голову. – Меня так мама называла, – добавил он в конце совсем тихо.

– Однако, – не нашелся я, что на это ответить. Не каждый день такой грозный демон признается в таком.

– И куда нам идти? – спросил Церби... в смысле Цербиэрис (к этому определенно еще надо привыкнуть) после небольшой паузы.

Я тряхнул головой, отбрасывая все посторонние мысли, и сосредоточился на своих внутренних ощущениях. Когда я посчитал, что наша связь с Леной разрушена, то оказался не совсем прав. Все же сработала закладка демона, которая унесла девушку в этот мир, и в то же время появление «откатов» – все говорило о том, что связь между нами продолжает сохраняться, хоть и не такая сильная, как раньше. Что-то во время ритуала я не учел, но уже поздно об этом думать.

Так вот, благодаря остаткам связи я чувствовал Лену и сейчас, находясь в мире демонов; мог не только ощущать, что девушка жива, но и указать примерное направление, где она может находиться.

– Хм, – задумчиво обронил Цербиэрис. – Я тут, конечно, давно не был, но вроде в той стороне находился крупный город одного из Лордов, – причем последнее он явно произнес с большой буквы.

– Лордов? – переспросил я.

– Это что-то вроде ваших правителей, – не вдаваясь в подробности, ответил пес. Складывалось такое чувство, что он вообще был не рад, что эта тема оказалась затронутой. – В любом случае, соваться так сразу в город – не самая лучшая идея.

– И что ты предлагаешь?

– Для начала надо проверить, как действует твоя маскировка, и, например, посетить поселение поменьше, чтобы уже в крупном городе ты ничего не натворил.

– Это почему же сразу натворил? – нахмурился я, хоть из-под капюшона этого не было видно. Вообще он здорово ограничивал угол обзора и приходилось вертеть головой, чтобы отслеживать происходящее вокруг. Благо пока ничего живого рядом с нами не наблюдалось, одним словом – пустыня.

– Поверь, ты можешь от такого обилия различных демонов повести себя совсем не так, как обычный житель этого мира, – хмыкнул Цербиэрис.

– Ну, види тогда, – все равно не особо довольный такой оценкой, ответил я.

***

Путешествие по пустыне, пускай и необычного красного цвета, удручало своей однообразностью. Только нападения каких-то тварей, которых я не успевал разглядеть, как Церби уже с ними справлялся, скрашивали это.

– У вас всегда так? – спросил я, после того как волк разорвал очередную тварь, выпрыгнувшую из песка.

– Это просто безмозглые низшие, – презрительно прорычал Цербиэрис. – Они чувствуют в нас энергию и нападают в надежде поживиться. Правда, им не хватает мозгов оценить угрозу от своих жертв, иначе они бы постарались бы спрятаться и надеяться, что мы не нападем на них.

– Веселый у вас мир, – покачал я головой.

– И это еще не самый худший из тех, в котором обитают демоны, – фыркнул пес. – Да и тут, как я говорил, условия вполне сносные даже для человека. Что уж говорить о демонах, куда более приспособленных к такой среде обитания, – он на миг замер, к чему-то прислушиваясь, но затем пошел дальше. Я повторял все за ним, так как Церби был в этом вопросе куда более опытным. Даже интересно, когда он успел этого опыта поднабраться. Ведь, насколько я помню, ему относительно не так много лет, чтобы успеть оказаться в большом количестве передряг. – Старики рассказывали, что после нашего перехода сюда предкам пришлось приспосабливаться к новым условиям. Не всем это удалось...

– Долго нам еще идти до ближайшего поселка? – спросил я спустя некоторое время.

– Возможно день или два, – неопределенно махнул хвостами Цербиэрис, что в его исполнении означало пожатие плечами. – У нас не так много поселений, так как, собираясь вместе, мы становимся ограничены в возможности добычи энергии, но так больше шансов у слабых выжить и развиться, чем если бы они делали это в одиночку. Да и не каждый демон готов терпеть рядом с собой своих родственников, так что поселения у нас очень пестрые на разнообразие видов.

Как и предсказывал мой демонический пес, нам пришлось преодолеть довольно большое расстояние, чтобы добраться до местного поселка. Правда, провели в пути три дня, но все же мы были вынуждены останавливаться из-за постоянных стычек с монстрами. Хорошо, что я озаботился запасом воды и еды, а то, боюсь, все это приключение быстро бы закончилось. Да и некоторые виды существ были вполне съедобны, так что мы не голодали, особенно Церби, который стал есть еще больше, когда увеличился в размерах.

Само путешествие осложнялось тем, что я был вынужден испытывать схожую проблему с той, что испытывают демоны, попадающие в наш мир. Моя магическая энергия была чужда этого миру и мне приходилось постепенно перестраивать ее, чтобы не испытывать проблем с печатями, которые на этот момент стали практически бесполезны. Нет, я мог их использовать, но тогда остался бы без крайнего запаса энергии и не мог бы ее так быстро пополнить.

В какой-то мере даже хорошо, что мы провели столько времени вдвоем. Это дало мне возможность чуть лучше подготовиться и не чувствовать себя столь уж беззащитным. И все же хорошо, что Церби согласился присоединиться ко мне, а то Миямото без подпитки от меня дополнительной энергией просто не мог бы показать себя на сто процентов, а значит я скорее всего погиб бы здесь в первый день. И это еще в лучшем случае. Все же я не стихийный маг и не могу использовать первоосновы для своей защиты или, наоборот, нападения. Так что бездумно соваться в бой – совершенно не мой вариант.

На данный момент мне было доступно где-то процентов тридцать моего резерва, что уже довольно неплохо. По крайней мере я рассчитывал на более худший результат.

– Церби... в смысле Цербиэрис, – обратился я к трехвостому волку. – Давай я лучше буду называть тебя Эрис, а то пока полное имя выговоришь...

– Я не против, – кивнул он. – Самому не особо нравится, когда ко мне обращаются официально, особенно когда это делаешь ты. Еще никто его так не коверкал, – закатил глаза Церби.

– Эй, – стукнул я его в бок, но волк лишь фыркнул на мою попытку, а я погладил кулак, который болел так, будто я ударил в каменную стену.

– Я же говорю, – рассмеялся Эрис. – Ты будто щенок. Еще несмышленый, а такой грозный.

– Ну знаешь ли! – пригрозил я ему.

– Ладно-ладно, только не злись, – примирительно опустил голову демон. – И давай в поселке вести разговор буду я. У нас уважают силу, а ты, откровенно говоря, не выглядишь таким уж сильным.

– Хорошо, – буркнул я. Понимаю, конечно, что он специально меня подкалывал, но после того, как я столько лет видел его в теле небольшой собаки, перестроиться под новый внешний вид было не так просто. Вот что значит привычка. – Буду присматриваться пока.

– Вот и хорошо, – довольно оскалился волк.

Глава 4

Ну что можно было сказать о поселении демонов? Это действительно был небольшой поселок, жителей в котором вряд ли набралось больше десятка тысяч.

Еще когда мы были в несколько километрах от этого поселения, нас заметили с воздуха, на что, собственно, обратил внимание Эрис. Я же посильнее натянул капюшон и постарался особо сильно не выделяться.

Правда, когда мы подошли к чисто символическим воротам поселения, нас никто не остановил. Точнее какие-то серокожие громилы попытались встать на нашем пути, но одного недовольно рыка треххвостого волка хватило, чтобы поумерить их пыл. Так что внутрь мы попали без проблем.

Символическими ворота я назвал по той причине, что, несмотря на их высоту в четыре метра и даже на вид довольно прочный засов, сбоку от них располагался такой же, как и ворота, деревянный (высушенный под палящими солнцами до твердости камня) забор, правда в этом случае он был не выше двух метров. С учетом того, что для многих демонов такая высота не является препятствием, забор служил лишь обозначением границ поселения.

Из-за ограниченного обзора мне, чтобы осмотреться, пришлось крутить головой, но я постарался это сделать как можно незаметней для возможных наблюдателей. Правда, было неизвестно, насколько успешно, но уж очень необычная архитектура была у демонов.

Тут были как привычные мне трех— и пятиэтажные дома, так и что-то настолько перекрученное, что нельзя было сказать, это вообще жилое здание или художественный объект. Общей чертой жилых зданий были тканевые навесы, что создавали вокруг их крыш своеобразный зонтик. Таким образом они увеличивали зону тени, которой тут был определенный недостаток. Причем все было спроектировано с таким расчетом, чтобы все дороги, струящиеся, будто реки, внутри поселения находились в тени. После жары снаружи тут наверняка чувствовалась прохлада.

И да, обилие разнообразных видов демонов было огромно, даже несмотря на их относительно небольшую численность. Вот так и понимаешь, что в книгах хорошо если была описана десятая часть обитателей этого мира, а, по словам Церби, этих миров несколько.

Вместе с разнообразием видов даже мне было видно, насколько тут все слабо организовано. Конфликты возникали практически постоянно, но все те же серокожие, что и стоящие на воротах, улаживали все возникающие споры, порой достаточно было лишь их присутствия.

Эти громилы обладали ростом под три метра и их серая шкура была внешне похожа на камень. Именно они одни из немногих встреченных мной демонов пользовались броней и оружием. Причем их обмундирование носило следы маги, а значит было не таким простым, как могло бы показаться. Получается, это что-то вроде стражи, которая по мере своих сил контролирует порядок в поселениях. Хотя, возможно, это характерно только для этого конкретного места. Слишком мало мне пока известно об укладе жизни демонов, чтобы утверждать это со стопроцентной уверенностью.

— И что ты мне хотел показать? — спросил я, обращаясь к Церби (все же мне было проще хотя бы мысленно к нему обращаться именно так — уж слишком я привык за эти года к этому имени).

— Просто пока наблюдай, – тихо ответил мне он. — Видов демонов великое множество и только в таких поселениях более-менее безопасно. По крайней мере не прямо посреди улицы, – отчего-то улыбнулся Церби. — Тебе же сейчас главное привыкнуть к их внешнему виду, чтобы не шарахаться в испуге от особо уродливых тварей. У нас только детишки порой пугаются, остальные уже привыкли к самым экзотичным видам.

Будто в подтверждение его слов, откуда-то сбоку выкатился какой-то шар с глазами и несколькими кривыми прорезями-ртами. Как будто этого было мало, так он еще был покрыт какой-то черной слизью, стекающей с него и оставляющей зловонный след. Я даже не стал спрашивать, что это такое, так как совсем не хотел этого знать, чтобы больше никогда такого не видеть. Действительно, довольно мерзко.

— Как-то я привык к другому, — признал я правоту слов Церби.

— Такие на призывы обычно и не откликаються. Их устраивает то, что они имеют здесь, — пояснил трехвостый. – Да и пользы от них немного, -- Церби неожиданно остановился и замотал своей мордой, всматриваясь в рядом находящиеся здания. – Пойдем закупимся провизией для тебя и заодно проверим, насколько твоя маскировка способна обмануть хоть кого-нибудь. В крайнем случае устроим заварушку и сбежим, – оскалился демонический волк. – В городе такое проделать будет куда проблематичнее. Там и стража не чета этим серокожим, – презрительно закончил он.

Мы направились к одному из зданий, которое на деле оказалось торговой лавкой, где продавали всякую всячину.

– Добро пожаловать в мою скромную лавку, – доброжелательно улыбнулся нам в три рта демон за прилавком. Причем звук исходил из среднего, находящегося на груди, когда два других на голове и животе просто растянулись в приветственной улыбке.

Сам демон мало чем по фигуре отличался от крупного человека с излишним весом, который нисколько этого не снялся и выставлял свое тело на общее обозрение. По сути, у него был практически голый верх, если не считать закрытые тканью руки да шапки, что скрывала наличие или отсутствие волос на его голове, что в свою очередь акцентировало внимание на узком глазе, сейчас наблюдающем за нами.

В целом с ним вполне можно было говорить, не особо отвлекаясь на внешние особенности. Пока мы гуляли по городу, я видел и не такое, так что был прав Церби, когда сказал, что мне надо пообвыкнуться к их внешнему виду, чтобы не выдавать себя.

– Я бы хотел, чтобы вы оценили это, – протягивая кристалл, наполненный магической энергией, произнес я заранее оговоренную с Церби фразу. Нельзя было показать, что мы не знаем истинную стоимость кристалла, так как иначе торговцу ничего не стало бы обобрать нас до нитки, выдавая совершенно другую цену.

– Посмотрим-посмотрим-посмотрим, – по очереди произнесли рты этого демона и он протянул свою пухлую руку за кристаллом, чтобы потом отнести его в другую часть прилавка.

Из-под стойки он вытащил предмет, чем-то напоминающий мне весы. По крайней мере у него было две чаши, которые крепились к центральному стержню и сейчас находились в равновесии. Положив кристалл в одну чашу, во вторую он стал подкидывать какие-то шарики, до тех пор, пока чаши не уравнялись по высоте.

На этом его манипуляции не закончились и, достав из чаши кристалл, владелец лавки положил его на заранее подготовленный прямоугольный кусочек ткани и стал смотреть на него, поднося к своему глазу различные стеклышки, которые хоть и были по форме одинаковыми, но отличались цветами.

Спрашивать, что именно он делает – то же самое, показать свою некомпетентность в данном вопросе, но все же мне было интересно, как он собирается таким образом понять, сколько энергии содержиться в данном кристалле. Да и я не знал, какую ценность она имеет в мире демонов. Тот же Церби никогда не интересовался таким вопросом, так как все, что ему было нужно, – это добыча, а дела с другими демонами вели старшие, которые как раз умели торговаться.

– Интересный товар вы мне предоставили, – задумчиво протянул он, поглаживая подбородок после еще нескольких манипуляций с рядом предметов, назначение которых я даже угадать не мог. – Давайте так: вы скажите, что вам надо, а я скажу, хватит этого для того, чтобы оплатить заказ или же на разницу предложу еще какой-нибудь товар, – предложил он.

Я переглянулся с Церби, но тот лишь махнул хвостами, предлагая мне решать данный вопрос. Ну что же...

– Нет, – коротко ответил я. – Я бы хотел получить энергов по стоимости этого товара, а затем уже делать заказ.

– Но может все же... – попытался убедить меня в обратном одноглазый, но ему хватило рыка Церби, чтобы поменять свои намерения. – Хорошо, сейчас я все посчитаю, – уже не так воодушевленно сказал он, начав доставать мешочки из-под прилавка.

В этом мире самым ценным ресурсом была магическая энергия, которая необходима демонам как для жизни (но тут по большей части хватало и естественного фона, иначе они бы все уже давно умерли), так и для их развития. Демоны сами по себе очень пластичные существа, так как в отличии от людей, где физическое преобладает над энергетическим, они все же не так сильно завязаны на своих телах и могут в некоторой степени их изменять, становясь сильнее энергетически. Именно поэтому Церби столько лет мог жить в облике небольшого шпица, хотя ему намного комфортнее в теле огромного волка.

Так как энергия могла накапливаться в первую очередь в живых существах, а уже потом в частных случаях в предметах, то вести торговлю ей было довольно проблематично. Поэтому в качестве меры обмена служили обработанные огненными демонами кристаллические пластинки – «энерги», как их, не особо задумываясь, назвали сами демоны. Именно их получали в качестве платы и обмена, когда не было предмета с энергией внутри под рукой. Все же то же сердце какого-то демона держать в своей сумке довольно неудобно, а так такие торговцы, как вот этот трехротый, принимали все что угодно в качестве оплаты, чтобы потом на этом заработать еще больше.

В итоге передо мной скоро высилось четыре стопки по десять пластин. Много это или мало – мне было совершенно непонятно, но приходилось делать вид, что я все понимаю.

– Не жульничай, – с угрозой в голосе произнес я, благо маска несколько искажала голос и делала его немного свистящим и более грубым. – То, что я дал, стоит куда больше.

Это было лишь мое предположение и по реакции торговца можно было бы определить, насколько я прав. Правильно поняв, к чему я веду, шаг вперед сделал Церби, отчего его когти со скрежетом прошлись по каменному полу.

– Еще никто не мог сказать, что я обм... – резко замолк демон, когда трехвостый волк громко щелкнул челюстью. Торговец побледнел, а его нижняя челюсть задрожала от страха. – А если я предложу вам забрать все, что вы хотите, бесплатно? – предложил он, и Церби сделал полшага назад, отчего демон облегченно выдохнул ртом на груди, начав улыбаться всеми тремя. – Конечно, помимо четырех тысяч энергов.

– Что, не хватает денег? – хмыкнул я, довольный произведенным эффектом и тем, что не ошибся в оценке этого челов... демона.

– Ну как сказать, – замялся хозяин лавки, но Церби вновь показал свои клыки и он уже более быстро продолжил: – У меня нет столько энергов, чтобы покрыть стоимость вашего товара. Я вообще не видел ни одного настолько небольшого, но вместительного предмета силы! – не выдержали нервы демона и на последних словах он вскрикнул и тут же покрылся потом, скосив взгляд на Церби, а то вдруг ему это не понравиться, вплоть до впивания клыков в шкуру.

– Это хорошо, – тихо произнес я, подойдя ближе и нависнув над сжавшимся торговцем. – Тогда я могу быть как минимум уверенным, что вы предоставите мне только лучший товар. Правда?

– Конечно-конечно, – с готовностью закивал головой демон. – И что вам требуется?

А дальше, пользуясь ситуацией, я стал перечислять все, что может потребоваться в долгом походе в этом мире.

К сожалению, я мог указать только направление, где предположительно находилась Лена, но вот какое расстояние разделяет нас – было неизвестно. Вполне возможно, что даже тот город, про который говорил Церби, может оказаться не нашей конечной целью. Как бы мне ни хотелось верить в свою удачу, я не мог исключать и такого варианта. Да и раз тут подвернулась такая возможность, то надо выжать из ситуации максимум.

Помимо провизии и кое-какого походного снаряжения, о котором я, к своему сожалению, не позаботился и уже успел пожалеть, самым ценным приобретением был мешок из кожи какого-то местного монстра. Благодаря особой обработке, он продолжал сохранять в себе магическую энергию, и местные умельцы приспособили такую особенность для того, чтобы сделать из него вместилище вещей куда большего объема, чем можно было бы подумать, смотря на внешний вид.

По крайней мере в нее влезли все выбранные мной вещи и я не был вынужден навешивать дополнительный груз на Церби. Да и сомневаюсь я, что он бы согласился на такое. Хорошо еще, что вес вещей в мешке изрядно уменьшался и мне не приходилось сгибаться под его тяжестью.

Как оказалось, этот товар был довольно эксклюзивным, так как создавали такие почти безразмерные мешки только в одном далеком северном городе и до этих мест он добирался несколько лет. Правда, тут он оказался не востребованным, так как и стоил дорого, и в то же время магическая энергия из предмета постепенно выходила, а значит мешок имел «срок годности» и именно последнее отпугивало всех покупателей.

Это все честно поведал нам торговец, после того как попытался впарить его в счет остальной стоимости и уже за остальной товар запросить полноценную цену. Рык огромного волка все же творит чудеса, и если ты не умер на месте от страха, то становишься на удивление честным. Так что мы договорились обо всем и разошлись довольные встречей – я покупками, а вот демон тем, что остался в итоге жив.

***

Город, о котором говорил Церби, оказался в восьми днях пути от поселения, в котором мы так удачно разменяли кристалл с магической энергией. За это время я уже десяток раз (не меньше) порадовался тому, что решил закупить провизии с запасом.

Церби-то что: сожрет местную живность, которая захотела закусить одинокими путниками, и доволен. Для меня же съедобными оказались всего несколько монстров и то довольно условно. Поэтому я предпочитал использовать еду из своих запасов, чем рисковать своим здоровьем. Шикарно бы вышло загнуть от колик в животе в мире демонов, так и не успев ничего сделать, поэтому я избегал таких ситуаций. Хорошо еще, что еда демонов была вполне пригодной в пищу и голодать мне не приходилось.

За это время я продолжал подстраиваться под местную магическую энергию и уже был примерно на половине своих реальных возможностей. Все же хорошо демонам с их адаптирующейся энергосистемой, которая перестраивается сама под новые условия. Мне же приходилось все делать самому во время привалов, да еще и не отвлекаться, чтобы не нанести себе вред. Из-за этого я был вынужден делать все медленно и контролировать потоки магии, которые и правда в этом месте оказались довольно скудны.

Единственное, что меня не огорчало, а радовало, – из-за слабой магической насыщенности этот мир не противился моему присутствию и я мог без проблем взаимодействовать с энергетическими потоками.

Я предполагал, что чем ближе мы будем к крупному городу, тем меньше нам будет встречаться различных монстров, обитающих в пустыне, но все оказалось с точностью наоборот. Когда я спросил про это у Церби во время одного из вечерних привалов, все стало ясно.

Оказывается, города в мире демонов, как правило, строят рядом с естественными источниками магии. Благодаря им магический фон на многие километры вокруг был куда более насыщенным и это привлекало не только сильных демонов, но и монстров, которые не могли похвастаться высоким уровнем интеллекта.

Вот и получается, что вроде бы город разрастался благодаря источнику энергии, так необходимому демонам, и в то же время они были вынуждены держать оборону против монстров, которые перли на источник магии, как светлячки на огонь, не особо заботясь о том, что будет на их пути.

С другой стороны, на города любили нападать армии демонов, которые хотели завладеть таким лакомым источником.

Так что они были одновременно и местом, куда хотели попасть демоны, чтобы жить в достатке, и в то же время одними из самых опасных мест этого мира. Правда, не сказать, чтобы те же поселения были защищены от нападения монстров или демонов. В городе все же оборона была организована куда лучше, да и сильных демонов хватало.

Не стоит при упоминании городов забывать о Лордах, которые, по сути, являлись хозяевами этих поселений и в то же время владели источником магии. Вот с этой силой приходилось считаться и самым безбашенным. Правда, хоть Лорды и сильны, но не бессмертны, так что время от времени находятся безумцы, готовые захватить город и иногда у них это выходит.

Все это я узнал со слов Церби и мне еще предстояло на практике увидеть, как обстоят дела на самом деле.

Чем ближе мы подходили к городу, тем, казалось, легче становилось дышать. И это только оттого, что мы приближались к источнику магии, так как в плане погоды ничего не изменилось – все так же два палящих солнца и красный песок, который затруднял передвижение и в так не самых лучших условиях. Даже Церби, казалось, стал двигаться плавнее и легче, будто почувствовал долгожданный отдых.

Именно в этот момент на нас решили напасть. Два десятка демонов до поры до времени скрывались в песках, и как только мы пересекли условную границу, они резво выпрыгнули из своих укрытий, вместе с этим подняв пыльную взвесь, что несколько заволокла обзор, но нам не надо было смотреть, чтобы оценить угрозу.

Краснокожие мускулистые демоны в легкой тканевой броне, которая для защиты использовала кости монстров, больше всего напоминали мне орков из книжек и мифов. Их почти человеческие лица украшали огромные клыки, что делали и так яростные выражения на их мордах еще более свирепыми и хищными. Большинство воинов было покрыто какими-то татуировками, которые скорее всего должны были нам о чем-то сказать, но никто из нас не был в курсе таких особенностей. Пользуясь неожиданностью, они, потрясая своим оружием, бросились на нас.

Самым боеспособным членом нашей группы по понятной причине был Церби, так что я отступил назад и встал за его спиной. Треххвостый волк прыгнул вперед, встречая самого близкого к нему противника, ну а я достал меч и занял выжидательную позицию.

Орков в первую очередь интересовал именно Церби, причем они старались его схватить, а не убить. Это было видно по тому, как аккуратно они его атаковали, чтобы не нанести слишком серьезных ран и при этом не подставиться самим. Правда, последнее у них получалось не очень, так как демонический волк оказался более опытным в схватках и не давал себя захватить.

Мне же досталось всего двое противников, да и по их презрительной усмешке было видно, что даже такое количество они считают излишним. На их фоне я вообще, должно быть, казался ребенком, но это были их личные проблемы. Недооценив меня, они, что-то коротко бросив другу другу, решили, что будет достаточно одного из них, чтобы справиться со мной. По всей видимости, жребий пал на орка с двумя топорами, который был не особо доволен таким «успехом».

Похоже, я, как добыча, задевал его чувство гордости или что-то вроде того. На этом я решил сыграть. При его приближении я сжался и постарался изобразить испуг, благо под плащом мои движения не так просто разглядеть и понять, что я лишь выжидаю удобный момент.

Демон настолько расслабился, что даже опустил руки, вообще не ожидая от меня активных действия, за что, собственно, и поплатился. Быстрый и незамысловатый удар в горло почти закончился его смертью, но на одних звериных инстинктах он успел немного сместиться и мне удалось оставить лишь длинную кровоточащую рану и тут же пришлось отпрыгивать назад, чтобы меня не схватили за вытянутую руку, да и подался я слишком далеко и в случае чего у меня не было возможности заблокировать атаку.

Возможно, уделяй я больше времени тренировкам с мечом, у меня бы вышло исправить ситуацию и обернуть ее в свою пользу, но, как бы ни хотел этого Миямото, у меня просто не было лишнего времени на это. Применять же магию я пока не решался, так как надо было еще протестировать призывы в более спокойной обстановке и этот момент я откладывал, пока хотя бы большая часть моей энергосистемы не подстроиться под этот мир, а то мало ли что я при неудаче призову, потом и не избавишься от него.

Перекат в сторону помог мне избежать копья, которое метнул второй орк. Правда, при этом он не сдвинулся с места, по всей видимости, давая моему противнику справиться со мной самостоятельно. Он даже насмешливым тоном прокомментировал это, отчего его товарищ яростно зарычал.

Говорили они на языке демонов, который мне был известен, но использовали какой-то диалект, который я пока улавливал через слово. Уж слишком сильно они коверкали слова, чтобы я слету мог понять, о чем они говорят.

Вот только поразмышлять об особенностях языка мне не дал орк с топорами.

Чему меня действительно хорошо сумел обучить Миямото, так это выживанию в таких ситуациях. За то короткое время, что я мог уделять тренировкам, пускай он и ворчал, но все же мы сумели подтянуть мое физическое состояние и наработать хотя бы основные навыки в работе с мечом. Главный же упор был сделан на уклонении от атаки и блокам, так как я сам не особо умело мог атаковать в ответ. Точнее, меня на данном уровне навыков слишком легко было подловить, так что и делать упор на атаку мне не следовало. Да и моим основным преимуществом были призывы, а значит достаточно было лишь мало мальски себя защищать в случае опасности, а все остальное сделают призванные существа.

В этом плане стихийным магам намного проще, так как простые техники, не требующие концентрации, они могут создавать очень быстро. Да и в принципе на голом выбросе стихийной энергии могут отмахнуться от опасности. Я же был ограничен временем на создание печати и ее активацию, чего в битве на ближнем расстоянии добиться сложно.

Можно было бы, конечно, использовать для удержания противника на дистанции огнестрельное оружие, но, во-первых, им еще надо уметь пользоваться, а во-вторых, это столько бюрократических проволочек, чтобы его оформить по всем правилам. И даже в случае успеха с бумагами список оружия довольно ограничен и ничего из предложенного мне все равно не подходило. Что не скажешь о мече, разрешение на который выдавали спустя всего неделю после подписания всех бумаг.

Так вот. Я продолжал уклоняться от атак орка, используя то, что я был меньше его и быстрее. Хоть мой противник был опытным воином, но он полагался на свою силу и выносливость и пока не мог угнаться за мной. Правда, именно я первым стал выдыхаться, что не скажешь об орке, который нисколько не потерял в темпе.

Отвлекаться на то, чтобы посмотреть, как дела там у Церби, было некогда, но и ситуация выходила пока что патовая. Я еще некоторое время мог уклоняться от пускай и сильных, но не особо сложных атак орка, но и он не мог никак приспособиться к моим движениям.

– Миямото, бери управление, – тихо произношу я, так как старый дух, по всей видимости, посчитал, что это для меня хорошая тренировка и не спешил помогать, а вот отказаться от такого приглашения уже не мог.

Как всегда, я хоть и все видел и чувствовал, но находился будто в стороне. Стоило японцу взять под контроль мое тело, энергия из источника небольшим потоком полилась в духа и одновременно с этим мои движения изменились. Я сразу стал двигаться плавно и очень экономно (до такого уровня мне еще далеко).

Первый же выпад орка после этого изменения я пропустил мимо себя и сделал стремительный шаг вперед и вправо, слегка касаясь мечом кожи моего противника на правой руке. Уж очень удачно он ее выставил, да и не были его руки по какой-то причине защищены броней.

В итоге я оказался за спиной орка и вращающимся движением ударил мечом на уровне его живота, но был остановлен подставленным под удар топором, которым он явно намеревался увести мой клинок в сторону. Пришлось выкручиваться, напрягая связки, и смещаться в сторону, чтобы не попасть под другой топор.

Если бы не все эти ощущения, то было бы вообще замечательно, но Миямото не отстранял меня полностью от управления и все его действия я ощущал как собственные, как и все последствия для тела. Другими словами, хоть он и руководил мной, но действовал я и болеть все после будет у меня, а не у него.

Стоить отметить, что при таком подходе я мог переключаться на другие задачи и не заботиться о том, что происходит передо мной, так как все равно на все атаки реагирует дух, но в то же время я подсознательно невольно запоминал все его движения и то, как он действует в той или иной ситуации. Без закрепления навыков это не давало сильно прогресса, но все же он был, и я уже давно заметил, что после таких «слияний» начинаю работать с мечом куда уверенней, чем до этого. Скорее всего Миямото делал это специально, чтобы я хоть как-то изучал его науку, а то он пообещал сам себе сделать из меня достойного ученика, но я-то им не хотел быть. Вот и выкручивается старик как может.

Орк быстро сообразил, что я и не собираюсь останавливаться, и решил удвоить напор. В какой-то момент, избегая удара обоих топоров, я отпрыгнул назад и вслед за мной прыгнул орк, замахнувшись топорами с явной целью меня располовинить.

Будь здесь только я, то скорее всего попытался увернуться или подставить меч под удар, что при разнице веса и силе краснокожего демона меня бы и погубило, но Миямото был куда опытнее в схватках и за доли мгновения просчитал всю ситуацию. Стоило только орку совершить прыжок, как я уже бросился вперед, стелясь по земле так низко, что чуть не упал от резкого изменения положения тела. Дух куда лучше воспринимал это изменение и не дал мне совершить такую глупость и, напрягая ноги, выставил меч над собой. Достаточно было выставить клинок в правильное положение, как орк сам себе пропорол всю грудь и чуть не нанизался на меч, когда я (или Миямото, в такой ситуации сложно разобрать, кто именно действовал) сделал резкий выпад вверх, но демон каким-то немыслимым образом извернулся и отделался лишь глубоким порезом на левом боку, из которого стала течь густая темно-красная кровь.

Мой противник упал и скатился по песку, но все же встал и только лишь поморщился от ран. Вот это выдержка! Я бы на его месте уже скорее всего потерял сознание от боли, но орк все еще держался и его, казалось, нисколько не волновало, что песок попал в рану и если ее быстро не обработать, то он может не выжить. Правда, я не знаю, какой тут уровень лекарей, но сомневаюсь, что хороший.

Не обращая внимание на раны и на то, что доспех на груди стал разъезжать и мешать движениям, орк с приглушенным рычанием метнул в меня один из топоров. Сила броска была такова, что даже Миямото не успевал на него среагировать и пришлось подставлять меч. Удар оружия орка отозвался болью и дрожью в руках, но я все же смог его отклонить. Боюсь, если бы меч не был бы одержимым предметом, то он бы точно не выдержал и треснул.

Пока я пытался избежать атаки, орк побежал вперед и взмахнул топором снизу вверх. Я отшатнулся в сторону и пропустил замах мимо себя, но тут же получил удар в грудь, когда краснокожий ударил меня кулаком, который был размером чуть ли не с мою голову. От силы удара меня слегка подбросило вверх и я болезненно скривился под маской, но даже в такой ситуации Миямото воспользовался нашим положением и ухватился за руку орка, чтобы в следующее мгновение оттолкнуться от его груди и подбросить себя вверх. В самой верхней позиции я крутанулся юлой и ударил мечом, прочертив длинную полосу на голове и спине своего противника.

Приземлившись, я тут же откатился в сторону и выставил меч в направлении краснокожего, чтобы иметь возможность в случае чего заблокировать его атаку, но никто и не планировал на меня нападать. Орк стоял спиной ко мне и не спешил поворачиваться, а мешало ему наличие копья в груди, «любезно» воткнутое его товарищем, который до этого стоял в стороне и не вмешивался в наше сражение.

– Слабак! – отчетливо с презрением произнес он, проворачивая копье в ране и резким движением вытащил его.

Оружие с чавкающим звуком вышло из тела. Орк, с которым я до этого сражался, зажал рану рукой и повалился на землю, испустив последний вздох.

Краснокожего нисколько не смутило убийство своего же товарища. Наоборот, он притянул копье к себе и слизал с него кровь, кровожадно оскалившись. Наверное, хотел таким образом произвести должное впечатление или запугать меня, но я был к этому равнодушен и пользовался секундами передышки для восстановления дыхания.

Неожиданно воткнув копье в песок, орк так же быстро его вытащил, взмахнув широкой дугой в мою сторону. Вместе с оружием поднялась небольшая часть песка, которая должна была ухудшить мне обзор, а то и вовсе запорошить глаза, но Миямото еще в начале движения разгадал этот маневр и я оказался чуть в стороне и впереди, как раз рядом с концом копья, которое было уж в очень удобной позиции.

Правда, когда я уже почти схватился за древко, орк сделал неуловимое для моего восприятия движение и оказался рядом с ним, и тут же мне прилетел удар в спину другим его концом, когда краснокожий сделал быстрое круговое движение. Упав на песок, я тут же крутанулся в сторону и избежал протыкания своего тела от очень уж быстрого противника.

Этот орк был куда быстрее моего прошлого соперника и продолжал демонстрировать свое превосходство, постоянно нападая на меня и вовсю пользуясь длинной своего оружия. Я просто не мог к нему подобраться, а он забавлялся этой ситуацией и не спешил атаковать серьезно. Слишком уж много он оставлял удобных зон для нападения, но я не спешил попадаться в ловушку, в которую меня точно ведет более опытный воин.

Как я и говорил, сражения – это не мое и я никогда не стремился к ним. Возможно, Миямото и мог бы что-то сделать в данной ситуации, но не с моим телом, которое просто не могло проделать то, на что был способен дух, находись он в физическом воплощении.

В какой-то момент орк все же смог подловить меня, когда я не слишком удачно блокировал копье (все же руки порядком подустали) и оно оказалось слишком близко ко мне. Вот только и развить успех он не смог, так как в следующий миг его просто снес Церби. Краснокожий почти сразу поднялся, но взмах лапой огромного волка решил проблему с его дальнейшим жизненным путем.

– Что-то ты долго, – с придыханием произнес я, повалившись на землю. Ноги совсем меня не держали и я чувствовал себя хуже выжатого лимона.

– Опытные попались, – ворчливо отозвался демонический волк. – Еле вывернулся. Ты-то как?

– Дай мне передохнуть часиков... пять и буду в норме, – вяло махнул я рукой на его объяснения. – Ты мне лучше скажи, как ты их не почувствовал, если всех монстров до этого определял без ошибок?

– Так я же говорю – опытные, – вздохнул Церби. – Они скрылись не только в магическом плане, как я обычно находил всех монстров, но и замаскировали свой запах, да и вообще я не ощущал никого живого в округе, пока они не выпрыгнули из песка.

– Думаешь, какая-то магия? – заинтересовано спросил я.

– Я с таким видом демонов еще не сталкивался, так что не знаю, – махнул волк хвостами. – Хорошо еще, что и они не знали, на что я способен, а то, думаю, подготовились бы куда лучше.

– Что они вообще тут забыли? – нахмурился я, смотря на мертвые тела демонов.

– Близость к городу, – хмыкнул Церби. – Они просто охотники и отлавливают монстров или демонов, а потом продают их в городе.

– Что, у вас и своими торгуют? – впервые я услышал о таком.

– Ну да, – вновь махнул хвостами волк. – Если ты слаб, то либо прячься, либо ищи сильного покровителя. Иначе будь готов стать добычей более сильного. Рабство – еще не самое страшное, что может произойти.

– Ладно, – тяжело вздохнул я и предпринял попытку подняться, что, к моему удивлению, сразу вышло успешно. – Пошли отсюда, а то, боюсь, трупы этих орков привлекут еще какую-нибудь живность. Кстати, далеко до города еще идти?

– К вечеру должны добраться, – ответил мне Церби и мы направились подальше от места недавнего сражения.

На горизонте уже было видно какое-то нездоровое шевеление и нам лучше всего было оказаться как можно дальше от этого места, чтобы ни с кем не столкнуться.

Глава 5

Я почему-то был уверен, что город, в который мы идем, мало отличается от того же поселения, где мы уже побывали. Но сначала я не поверил своим глазам, а потом, когда мы приблизились, я понял, что мне не показалось и все, что я увидел, было реальным.

Посреди пустыни стояла настоящая крепость, как будто вырванная из какой-то лесной местности. Вопреки тому, что вокруг был только песок и камни, сам город укрывался в зелени. Создавалось такое ощущение, что солнца этого мира не властны над этим кусочком реальности.

Сама крепость находилась в центре города и уже вокруг нее выросли целые кварталы, где дома порой достигали высоты в пять-шесть этажей, что при условии их уровня развития было довольно необычно.

— Производит впечатление, да? — ухмыляясь, спросил Церби, специально остановившись, чтобы я мог спокойно все рассмотреть.

— Неужели все благодаря источнику силы? — задал я ответный вопрос.

— Да, – важно кивнул волк. — Благодаря ему можно сделать и не такое. Здесь достаточно магической энергии, чтобы сопротивляться влиянию окружающей среды и создать на голом месте настоящий оазис, что, собственно, и сделал Лорд данного города.

– А у города хоть есть название?

— Да какая, собственно, разница? — махнул хвостами Церби. — Раньше назывался Кросс, а сейчас даже не знаю. Может и так же.

— Это как понять? — не понял я.

– Просто город принято называть именем Лорда, им владеющего, так как, по сути, город и есть Лорд, -- пояснил он, как будто изрек прописную истину.

– Как-то у вас все просто, – покачал я головой.

– Зато точно все понятно, – ухмыльнулся Церби. – Демоны вообще не любят сильно умничать. Для многих нормальный разговор – уже достижение. Все же постоянный поиск энергии накладывает свой отпечаток. Остается не так много времени, чтобы развивать общество, когда находишься в постоянном поиске «пищи».

– И откуда ты такого понабрался?

– Телевизор смотрел, – фыркнул волк. – Ты же меня оставлял одного, а мне было скучно. Вот и увлекся различными передачами.

– Ладно, телевизионный маньяк, – улыбнувшись, махнул я рукой на демона. – Что делать дальше будем?

– Не знаю, – вяло махнул хвостами Церби. – Это же ты сюда стремился. Можем сразу пойти в город, если хочешь.

– Пожалуй нет, – немного подумав, ответил я. – Я могу определить только направление, но не расстояние до Лены. Так что давай попробуем обойти город. А то вдруг окажется, что он просто был на пути к нашей цели?

Спустя два часа мы по широкой дуге обошли город Кросс и я пришел к неутешительному выводу, что девушки тут нет.

– Было бы проще, если бы она оказалась тут, но что поделать, – попытался поднять мне настроение Церби.

– Действительно, – вздохнул я. – А что дальше находится в этом направлении, ты знаешь?

– Нет, – отрицательно махнул своей башкой волк. – Этот город я знал, по сути, из-за того, что он единственный настолько крупный в этой пустыне. По крайней мере был таким, – поправился он, очевидно вспомнив, что его уже давно тут не было и все могло измениться.

– Понятно, – задумчиво протянул я. – Значит, пойдем в город. Надо закупиться провизией и местной картой, чтобы понять, как нам добраться до нашей цели и не умереть в пути.

***

Вход в город был возможен только через одни из трех ворот, к которым вели мощенные камнем дороги. Раньше мы их не замечали по той причине, что пришли с той стороны, где они попросту отсутствовали. А так у демонов была налажена связь между поселениями и развивалась инфраструктура.

Сам город был окружен высокой каменной стеной и даже на мой неискушенный взгляд было видно, что в случае чего он без проблем выдержит осаду. Все же оборона строилась исходя из того, что она должна выдержать атаки демонов, а те может и не поголовно владели магией, но имели свои особенности, которые могли использовать даже разрушительнее, чем заклинания. Да и великаны среди демонов встречались, хотя не думаю, что такое подпустят к стенам Кросса.

Только одно мне непонятно: как за всего несколько веков они смогли так развиться, если покидали наш мир из-за угасания магии. Или же часть демонов жила в этом мире? К сожалению, Церби не мог дать на это ответ, а спрашивать у кого-то из демонов... ну, это спорный момент и такие расспросы могут вызвать нездоровый интерес к нам. Вот чего-чего, а привлекать внимание мне на данный момент совсем не хотелось.

В этот раз на воротах стояли куда более внушительные демоны. Пятерка прямоходящих варанов (в крайней мере этот вид демонов мне больше всего напоминал их) никак не отреагировала на появление Церби в их поле зрения, да и волк не торопился вести себя нагло с этими стражами. Прошли мы через ворота, сопровождаемые взглядом одного из этих демонов, но все же никто нас не остановил. Правда, мне показалось, что этот ящер особое внимание по какой-то причине уделил мне, но, наверное, именно что показалось.

Немного углубившись внутрь города, я по витавшему запаху определил, где находится ближайшая таверна, и направился туда. Вообще, у демонов многое перекликалось с нашим средневековьем, что, с учетом того, когда они вернулись сюда, было не так уж удивительно.

Да и в целом лишь немногие демоны были способны к созиданию. Сама их природа больше была направлена на разрушения. Но все меняется и древние тексты о демонах могут уже не соответствовать истине, так что лучше все воспринимать как есть.

Таверна встретила нас гомоном люд... демонов самых разных видов и вкусной едой. Тут даже Церби нашли что приготовить, чтобы ему удобно было есть. Хотя тут удивляться нечему, скорее наоборот: как они нашли подходящие под мой рост столовые приборы? В целом я видел очень мало низкорослых демонов, а все, что встречались, были выше двух метров и предпочитали обходиться вовсе без каких-то приборов, пользуясь тем, чем одарила их природа.

С таким высокорослыми гуманоидами почувствуешь себя еще карликом. Отмахнувшись от этих мыслей, я приступил к трапезе, внимательно выхватывая из разговоров интересную для меня информацию. Правда, к моему разочарованию все разговоры по большей части были ни о чем. Обычные повседневные заботы и обсуждение последних слухов. Даже в последнем не было ничего интересного и в то же время я не знал всех реалий этого мира и не мог понять, насколько слухи были приукрашены.

Не знаю, из чего была приготовлена лежащая передо мной мясная отбивная, но я определенно не ел мяса вкуснее этого. Так что я уделил пище должное внимание и только когда тарелка полностью опустела, а приятный напиток на травах показал мне последние капли на дне стакана, я наконец-то оторвался от еды. И вся эта красота стоила всего пять энергов, что говорило о том, что у меня довольно приличная сумма в кармане, а значит кристаллы скорее всего не придется обменивать.

После таверны мы пошли искать магазин, в котором можно было найти карту местности и этого мира. Самостоятельные поиски ни к чему не привели, так что пришлось Церби останавливать демонов и спрашивать у них о месте, где это можно приобрести. Но то ли демоны не интересовались таким вопросом, то ли не спешили отвечать трехвостому волку, но только на девятой попытке нам указали направление. Дальше лишь пару раз пришлось уточнять, куда именно идти, и вот мы у книжной лавки.

Честно говоря, не думал, что демоны умеют читать, но, по всей видимости, встречаются и такие уникумы. Да и сама лавка находилась практически у самых границ к внутренней части города с крепостью, что говорило о ее достатке. В этой зоне вообще все здания выглядели куда дороже тех, что встречались на окраине. Так что я даже стал сомневаться, а хватит ли у меня денег, чтобы приобрести карту, раз этим товаром мало кто интересуется.

Войдя внутрь, я обнаружил несколько столов со стульями и ряды полок, заполненных книгами различного формата. Кроме одного демона в лавке никого не было, и я предположил, что это и был хозяин данного заведения.

Демон в данный момент сидел за одним из столов и внимательно читал какую-то книгу, даже не повернувшись в нашу сторону. Сам хозяин лавки больше всего внешне походил на фавна из европейского фольклера. По крайней мере козлиные рога и копыта явно намекали на его природу. При этом лицо имело удивительное сходство с человеческим, если бы не обилие коричневой шерсти и вытянутых глаз с черными зрачками.

Я сделал еще один шаг вперед, и фавн дернул своим заостренным ухом и тяжело вздохнул, с явным сожалением оторвавшись от книги.

– Если вы хотите научиться читать, то это не ко мне. Что, не видели надписи на входе? – спросил он, посмотрев на нас. Мы с Церби удивленно переглянулись. Как-то не ожидал, что нас встретят так. Тут фан еще раз тяжело вздохнул. – Конечно не видели, вы же читать не умеете! – сокрушенно покачал он головой и пробормотал себе под нос: – Нарисовать, что ли, схематически? Вот только поймут ли?

– Извините, но мы умеем читать, – прервал я его бормотания. Возмущаться таким поведением козлорогого я посчитал не осмотрительным. Как-никак, мы в чужом городе и не знаем всех правил, так что лучше быть вежливым. Насколько это вообще возможно. – Вообще мы хотели бы приобрести у вас карту.

– Карту? – удивленно посмотрел на нас фавн. – Ах, да. Это же рисунок, – продолжил он бормотать себе под нос. – Возможно, и правда поймут или нет? – задумчиво посмотрел он на нас, но по огорченному выражению на лице демона было понятно, что он не особо надеется на успех. – Раз так, то давайте посмотрим, что у меня есть.

Козлорогий отложил свою книгу в сторону и скрылся среди стеллажей, оставив нас вдвоем.

– Он какой-то странный, – поделился шепотом со мной Церби.

– Тихо, – шикнул я на него. Еще не хватало, чтобы его услышали и выставил из лавки. Мне нужна была карта, чтобы иметь хоть какие-то ориентиры.

Сделал я это вовремя, так как спустя всего несколько секунд фавн появился перед нами и развернул большой рулон бумаги. На деле это оказалась очень подробная карта Кросса. На ней были изображены все улицы и магазины со всеми подписями и пометками. Уровень детализации просто поражал. Никак я не ожидал, что демоны способны на такой уровень, сравнимый с цифровыми картами нашего мира.

– Только руками не трогайте, – ворчливо отозвался хозяин лавки. Но судя по тому, что у него стало меньше презрения во взгляде, фавн оценил мой восторг принесенной картой.

– А есть карта с другим масштабом? – спросил я после пары минут рассматривания и незаметного ее сканирования коммуникационным браслетом, когда демон отворачивался на нас и на шумные действия Церби, который специально стал ходить между стеллажами.

– С другим масштабом? – переспросил меня хозяин лавки. – Эта самая подробная карта Кросса, что есть в этом городе! – возмутился он.

– Вы меня неправильно поняли, – покачал я головой. – Мне нужна карта окрестностей, а желательно всего этого континента.

– Зачем это вам? – настороженно посмотрел на меня фавн.

– Мы с моим товарищем, – указал я на Церби, попутно придумывая легенду, о которой мы совершенно не озаботились. Ну да, все умны задним числом. – Путешествуем по миру и изучаем города. К сожалению, до этого момента мы не могли найти ни одной более-менее подробной карты и только в вашем городе я нашел настолько замечательную работу.

– Я сам занимался ее составлением, – гордо произнес демон, благосклонно приняв мою лесть. – Но если вы не знали, то вы нигде не найдете карты нашего континента. Такие вещи есть только у Лордов и за этим строго следят. Из какой вы глубинки выбрались, если такого не знаете? – спросил он.

– Мы далеко с юга, – ушел я от прямого ответа. – Наше поселение даже не имеет определенного названия, так как пару раз перестраивалось после нападения монстров.

Тут я даже не сильно соврал, так как в этом мире такая ситуация была довольно распространенной. Именно по этой причине настолько разные существа стремились к совместной жизни, пускай в других условиях они стали бы непримиримыми врагами.

Даже с учетом угрозы от монстров, что обитали тут, демоны продолжали конфликтовать между друг другом, так что удивительно, как у них вообще получалось создавать такие крупные города, но, по всей видимости, это влияние Лордов.

– В любом случае, это единственное, что я могу вам предоставить, – смерив меня скептическим взглядом, произнес хозяин лавки.

– Спасибо и на этом, – вздохнул я. А так хотелось, чтобы все было проще.

– С вас восемьдесят энергов, – с улыбкой произнес фавн, когда я отошел от карты.

– Но я же ничего не купил! – возмутился я такому заявлению.

– Если бы вы хотели купить, то тогда должны были тысячу двести энергов за такую подробную карту города. А так это цена за просмотр, – пожал плечами хозяин лавки и свернул карту в тубус.

– Не собираюсь я платить за просмотр! О таких вещах надо сразу предупреждать!

– Мне позвать стражу?! – приподнял бровь фавн.

– Копытный, ты не зарывайся, – позади него появился Церби. Это действие он сопроводил рыком, от которого хозяин лавки невольно вздрогнул. – Можешь позвать стражу, но тогда будешь им объяснять, с каких пор ты за просмотр картинок берешь деньги. Думаю, им понравятся твои объяснения, – в конце он так плотоядно оскалился, что даже я подумал, что он сейчас фавна укусит. Что уж говорить о демоне, рядом с которым была эта кровожадная морда.

В итоге нас выпустили из лавки, но в знак недовольства громко хлопнули дверью и вообще закрыли заведение. Как бы этот козлорогий нам из-за злости не решил отомстить.

– Не слишком ли ты сильно с ним? – спросил я у Церби.

– Да нормально, – махнул хвостами волк. – С такими по-другому нельзя. А то считают себя самыми умными. Не живи он в городе под защитой Лорда, то давно бы стал чьим-то ужином.

– Ладно, – махнул я на это рукой. – Нам еще необходимо пополнить запасы и придется это делать с учетом долгого пути, чем потом оказаться без еды и воды. Да и походное снаряжение тоже придется приобретать. Я все же рассчитывал, что нас отправят ближе к Лене.

– Вратарь несколько иначе воспринимает реальность, чем мы, – вдруг произнес Церби.

– Вот как? – резко остановился я, посмотрев на волка. – Значит, у этого демона есть имя и мне не показалось, что ты его знаешь?

– Это не его имя, – покачал головой Церби, тоже остановившись; благо мы свернули на улочку, где никого не было, а значит и помешать никому мы не могли. – Это скорее прозвище их расы, – поморщившись, ответил он. – На самом деле никто не знает, где они живут и на что способны, но Вратари часто появляются в тот момент, когда кто-то из демонов хочет перейти в ваш мир.

– Ты же вроде говорил, что вы сами можете проникнуть в наш мир? – припомнил я давний разговор.

– Да, есть лазейки и иногда тем, кто ими пользовался, везло, но услуги Вратаря куда более надежны. А то, что я с ним общался, как с кем-то знакомым, так с ними общается так каждый. Этим демонам без разницы, как с ними буду общаться, лишь бы платили энергией.

– То есть, по сути, каждый демон может воспользоваться их услугами, если будет иметь определенный объем энергии? – уточнил я.

– Не совсем, – вздохнул Церби. – Не каждый, имеющий такие запасы, вообще захочет им кому-нибудь отдавать, да и Вратари запрашивают довольно большую цену и никто не знает, какую именно. С другой же стороны, Вратаря надо еще найти. Это ты такой уникум, что можешь его призвать. Остальным приходится проводить их поиск. Так что проще воспользоваться призывом или какой-нибудь лазейкой, чем тратить время на Вратаря.

– Неужели никто из демонов не пытался вычислить, где живут эти Вратари, или же обмануть их? – спросил я.

– Как же, не пытались, – фыркнул Церби. – Вот только таких кадров больше никто не видел. По сути, Вратари – единственная раса среди демонов, что может оперировать пространством, так что ничто не мешает им обидчика закинуть на другой конец планеты.

– Так, – мотнул я головой, пытаясь уложить новую информацию с тем, что уже знал о демонах. – Ты начал говорить о том, что они по-другому воспринимают мир...

– Да, – кивнул треххвостый, перебив меня. – Вратарь мог отправить нас в то место, где появилась Лена, вместо того, чтобы отправить сразу к ней, просто не поняв, где в данный момент она конкретно находиться.

– То есть ей пришлось выживать в этой пустыне, – задумчиво обронил я.

Понятно, конечно, что Лена, как маг стихии огня, в таком месте имеет чуть ли не максимальный свой потенциал, но даже мне при сопровождении Церби пришлось тяжело, а она оказалась здесь совершенно одна. При этом наша связь прямо говорит, что моя бывшая ученица жива, а значит она как-то справилась со всем. Где бы только получить ответы на все вопросы?

– И раз она до сих пор, по твоим словам, жива, то скорее всего проходила через этот город. Все же это самый крупный населенный пункт на ближайшие километры. Тем более человека так просто никто бы не пропустил.

– Действительно, – потер я подбородок. – Если бы она пришла в Кросс, то об этом говорили бы все. А так в той же таверне никто не заикнулся о таком необычном событии.

– Может, лучше отправиться домой, чем мучаться с поисками? – с надеждой в голосе спросил демон.

– Нет, – твердо ответил я. – Пока есть шанс на то, что она жива, мы обязаны ее найти.

Не говорить же ему, что помимо этого я периодически испытываю не самые приятные ощущения от «откатов», которые со временем становились все сильнее.

Закончив на этом разговор, мы прошлись по торговым лавкам, собирая все, что необходимо в путешествии.

Если я раньше считал, что за кристалл мы получили довольно большую сумму, то после того, как в кошельке оказалось не больше ста энергов, я уже не был так в этом уверен. Хорошо еще, что они остались, а то так пришлось бы искать чел... тьфу ты, никак привыкнуть не могу. В общем, искать торговца, готового заплатить за него.

В том поселке мы действовали на удачу и нам повезло. Здесь же был крупный город и, боюсь, в этот раз мы можем такой добычей кого-то заинтересовать и на нас попросту наведут добрых демонов, которые предложат помочь облегчить наши сумки. Устраивать драку во владениях местного Лорда было бы не желательно.

Так у нас осталось достаточно местной валюты, чтобы снять комнату в одном из отелей (или как это заведение тут называлось) и спокойно отдохнуть. Да и помыться лично мне не мешало, особенно после стольких дней пути на солнцепеке. Чары на доспехах спасали от жары, но вот от вездесущего песка избавить они не могли, да и в принципе как от остальной грязи.

С другой стороны, отдых мне был необходим, чтобы закончить перестройку моего источника под магическую энергию этого мира. Рядом с источником магии это было сделать куда проще и я вполне должен был справиться за ночь, если буду сидеть в медитации вместо сна.

Закончить мне медитацию не дали настойчивые стуки в дверь. Не знаю, сколько прошло времени, но за окном было темно, а освещения в городе как такого почти и не было (свет был только на стене и на центральных улицах). Церби на шум никак не реагировал, так что пришлось подниматься мне и открывать непрошенным гостям. Ими оказались ящеры-стражники. По крайней мере они были в той же форме, что и те, что были на воротах.

– Собирайтесь. Пойдете с нами, – короткими рублеными фразами произнес один из ящеров, форма одежды которого несколько отличалась.

Если все ящеры были в кожаных доспехах и с мечами у пояса, то у этого демона помимо прочего был светло-серый плащ. Да и был он несколько больше и мощнее остальных своих собратьев, чем, собственно, сразу и выделялся. Всего в комнату вошел командир (по всей видимости) и его сослуживец, но я слышал, что в коридоре находится еще несколько демонов.

– С какой стати вы врываетесь в наш номер? – спросил я, мысленно обрадовавшись, что после принятия водных процедур, которые стоили здесь недешево, между прочим, я облачился в свой доспех и не забыл надеть маску. Сейчас, с учетом натянутого капюшона, никто не мог определить во мне не демона. – Разве это не может подождать до утра?

Наконец-то проснулся Церби. Бывший шпиц осмотрелся недовольным взглядом и, поднявшись на лапы, встал рядом со мной, зевнув и продемонстрировав свои клыки. Вот только они не произвели никакого впечатления на местных стражей порядка.

– У меня приказ Лорда Кросса, – все же соизволил пояснить командир отряда.

Пришлось оставлять вещи тут и идти за стражниками. Можно было, конечно, взбрыкнуть и так просто не сдаваться, но демонов в коридоре оказалось еще пять штук, да и боюсь, что наша потасовка привлекла бы слишком много внимания. Да и нас именно сопровождали, а не конвоировали, что давало надежду на мирный исход.

Вот в таком сопровождении мы прибыли в замок.

Как только мы пересекли ворота, нас передали на руки другим демонам, которые являлись чем-то вроде личной стражи. В этот раз ограничились лишь двумя ящерами, которые, по сути, не давали нам заплутать по довольно большому замку.

Само жилище Лорда было довольно аскетичным. Было видно, что этот демон не нуждается в намеренной показушности и поэтому тут не встретишь ни красивых барельефов, ни величественных статуй, ни хрупких ваз. Лишь обилие бойцов различных расс вызывало удивление. Такое чувство, что это военная база, а не замок правителя этих земель.

Все коридоры были похожи друг на друга, а узкие бойницы вместо витражных окон намекали на то, что здесь готовы держать оборону от противника, а не любоваться рассветами. Так что без сопровождающих мы точно могли бы здесь затеряться.

Встречные нам на пути демоны лишь проводили меня и Церби любопытными взглядами, но не смели вставать на пути у стражников, отходя в сторону.

Поднявшись на два этажа, я поменял свое мнение о Лорде. Как оказалось, лишь первые этажи были с простой обстановкой. Верхние же, похоже, считались уже жилой зоной и тут было больше удобств как для посетителей Лорда, так и отрады для взгляда. Статуй я тут не заметил, но вот костей различных монстров было в избытке. Похоже, Кросс любит сафари на местных опасных хищников и не прочь продемонстрировать свои достижения.

Увлекшись рассматриванием все новых «экспонатов», я чуть не пропустил момент, когда стражи остановились напротив массивных деревянных дверей. По бокам от них стояли трехметровые великаны, полностью закованные в доспехи, так что определить их расу было невозможно. Они безмолвными статуями следили за нашим передвижением, но не сдвинулись с места.

Один из стражников просто толкнул дверь, второй же встал сзади, намекая, что нам бы следовало пройти внутрь. Я на это лишь мысленно пожал плечами и первым зашел в помещение. Как только внутри оказался Церби, то двери за нами закрыли и, обернувшись, я заметил, как замерцала магическая защита на них. А вот это уже интересно.

– Прошу, присаживайтесь, – вдруг раздался приятный мужской баритон из другого конца помещения.

На деле оно оказалось рабочим кабинетом с пышущим огнем камином (и это несмотря на в целом высокую температуру даже ночью) и мягкими креслами для гостей, в чем я убедился, сев в одно из них. Церби пришлось довольствоваться сиденьем на полу, так как для него ничего из удобств предусмотрено не было.

Сам Лорд Кросс оказался демоном с почти человеческой внешностью. По крайней мере он был не выше двух метров, как большинство встреченных мною существ, имел правильные черты лица и белые длинные волосы, что свободным водопадом ниспадали на плечи и спину мужчины. Светлая рубашка открывала вид на руки воина, а никем иным с таким количеством шрамов и такими грубыми руками он быть не мог. При этом аристократические черты лица в сочетании с желтыми глазами показывали, что данный представитель демонического рода происходит из вида, очень близкого к людям и при этом далеко от него по своей природе. Даже интересно, к какой расе можно отнести Лорда или, возможно, это какой-то полукровка?

– Редко когда встретишь представителя рода Церберов в наших краях, – обратился Лорд Кросс к трехвостому волку, проигнорировав меня.

– Я люблю путешествовать, – хмыкнул в ответ Церби.

– И даже в компании? – иронично спросил беловолосый, скрестив ладони перед собой в замок.

– Почему бы и нет? – махнул хвостами волк. – К чему эти расспросы? И вообще, я спать хочу.

– Я, конечно, слышал, что ваш вид довольно наглый, – кажется, даже восхищенно произнес Кросс, – но чтобы настолько, – покачал он головой. – А заинтересовали вы меня, потому что твой приятель интересовался картами нашего континента. Вот и мне стало любопытно.

Все же сдал нас фавн, так и знал, что этот... в общем, что он захочет отыграться.

– Неужели покажите нам карту континента? – вклинился я в разговор, так как мне уже надоело, что меня игнорируют. – Это бы нам очень помогло, – вежливо добавил я.

– Какая наглость, – восхитился мужчина моими словами, и тут я почувствовал, почему его называют Лордом и именно с большой буквы.

Казалось, сам воздух вдруг начал кипеть, несколько абсурдно, но именно так мне показалось в первые мгновения. Вот только взгляд показывал, что это пришли в движения магические потоки, пронизывающие замок Кросса. В этом месте их даже можно было считать плотными, особенно если сравнивать с тем, что я видел в пустыне.

В данный момент все потоки концентрировались волей Лорда в рабочем кабинете и начинали давить на плечи. Церби практически сразу распластался на полу, хоть и силился подняться, но его сил явно не хватало, чтобы противодействовать.

Я же на удивление не свалился с кресла, хоть и чувствовал, что с каждым мигом давление усиливается. Все попытки использовать магию проваливались, так как магические потоки просто не поддавались моему воздействию.

Заболело в районе груди, и я приложил руку к этому месту, чтобы унять боль.

Это заметил Кросс, который до этого с холодным любопытством следил за нашей реакцией, переключившись на меня, стоило упасть Церби. Лорд города демонов поднялся со своего места и подошел ко мне.

– Как интересно, – тихо сказал он, почти без усилий отодвигая мою руку в сторону и разрывая часть доспеха. Вот только стоило ему увидеть левую сторону моей груди, как зрачки демона расширились от удивления. Да даже я впал в осадок, когда скосил взгляд и увидел, что печать на груди светиться багровым светом. – Откуда это у тебя? – рыкнул Лорд, ухватив меня правой рукой за шею и подняв над землей.

От резкого движения мой капюшон слетел назад, а я был вынужден висеть в хватке демона, не в силах разжать его ладонь.

Подняв свободную правую руку, Кросс сдернул с моего лица маску и грозно произнес:

– Кто ты такой!

Одновременно с этим магия в помещении, казалось, забурлила еще сильнее и я стал терять сознание.

***

– Итак, вы наконец-то очнулись, – раздался голос Лорда, что моментально привело меня в чувство.

Я сидел во все том же кресле, что и раньше. А рядом со мной находился Церби, только от боевого запала моего товарища не осталось и следа. Он как-то сжался и вообще старался не смотреть в сторону хозяина замка.

Неужели этот демонический волк реально боиться Кросса?

Тут я понял, что на мне нет ни маски, ни капюшона. Точно, их сорвало...

– И что теперь? – спросил я, постаравшись, чтобы мои эмоции не отразились на лице.

Я прекрасно отдавал себе отчет, особенно после продемонстрированного, что против Лорда я ничего не сумею сделать. Этот демон действительно является хозяином источника магии и не будет с нами церемониться. Удивительно, как вообще кто-то может думать о том, чтобы противостоять такому монстру. А ведь, по словам Церби, на города нападают и порой Лорды погибают. Только эта информация для меня на данный момент бесполезна, так как я не знаю уязвимостей Кросса.

– А теперь ты мне расскажешь, – вкрадчиво произнес беловолосый демон. – Как человек попал сюда вместе с демоном, с которым у тебя заключен контракт.

– С чего вы взяли...

– Не надо считать меня за глупца, – перебил меня Кросс. – Я прекрасно могу отличить демона от человека, а определить контракт между вами в этом месте для меня ерунда. Я, как-никак, Лорд, – ухмыльнулся он.

– Хорошо, – медленно выдохнул я. – Я пришел сюда за своей ученицей, которая по ошибке попала в ваш мир.

Отрицать что-то не имело смысла, так как этот демон мог нас легко раскатать в блин. Поэтому я не видел в том, чтобы рассказать правду, ничего такого.

– И каким же образом вы смогли сюда проникнуть?

– Воспользовался услугами Вратаря, – честно ответил я.

– Вот как? – задумчиво проговорил Кросс. – Это же насколько тебе важна твоя ученица, раз ты решил сунуться сюда, да еще заплатить за услуги этих существ.

– Это мое дело, – несколько грубо ответил я, но не этому беловолосому соваться в мои дела.

– Хорошо, – кивнул демон, о чем-то задумавшись. – В итоге получается, у нас уже второй человек появляется здесь. Как бы это не стало тенденцией, – неожиданно рассмеялся он. – Может открыть посольство для людей в моем городе, раз уж вы все через него проходите.

– Моя ученица была здесь?! – вскочил я с кресла, но почти сразу ощутил давление магии, которое появилось от легкого взмаха руки Кросса.

– Не надо делать резких движений, – покачал он пальцем. – А то я могу и не удержаться.

– Здесь была моя ученица? – повторил я более спокойно.

– Сядь, человек, – припечатал демон. Я медленно сел обратно, но не склонился перед ним, хотя давление магией усиливалось. – Да, твоя женщина была здесь и умудрилась убить пару моих бойцов, – цокнул он языком. – Очень уж огненный у нее темперамент, – продолжил он, сделав акцент на «огненный».

– Что вы с ней сделали? – спросил я, в голове прокручивая варианты того, на что был способен этот демон и какая судьба могла бы ждать Лену.

– Она нанесла мне определенные финансовые потери, – неопределенно махнул Кросс рукой. – Так что я ее продал своему знакомому, которому новая игрушка очень пришлась по душе. Да не дергайся ты, – хлопнул по столу ладонью беловолосый, когда я от этих слов сжал кулаки. – Она ему нужна была живой, так что, возможно, твоя женщина до сих пор здравствует.

– И зачем вы мне это рассказываете? – спросил я.

Я прекрасно осознавал, что Лорд Кросс сейчас был хозяином положения. Он вообще мог не вести с нами этот разговор, но что-то его в нас заинтересовало. Точнее во мне, раз Церби до сих пор находиться под давлением магии и вынужден молча наблюдать за нами.

– Просто интересно, как человек получил Знак Власти и что ему необходимо в моих землях, – блеснули опасностью его глаза. Это давало однозначную трактовку, что от моего ответа зависит, выйдем мы из этой комнаты или нет.

– Я ничего не знаю ни о каком Знаке Власти, – твердо ответил я, смотря прямо в эти желтые нечеловеческие глаза.

– Хм... – обронил Кросс после минутного молчания. – Действительно. Не врешь. И ты тоже про этого ничего не знаешь? – посмотрел он на Церби и, видимо, что-то увидел. – Вот оно как, – постучав пальцами по столу, пробормотал Лорд. – Тогда, я так понимаю, ты не знаешь, что это? – обратился он ко мне, рукой указывая на левую сторону груди, где у меня была татуировка, все еще пылающая, пускай и с меньшей интенсивностью, багровым светом.

– Я не помню, как это у меня появилось, – не совсем правда, но близко к этому. Все же откровенно врать существу, способному распознавать ложь, довольно рискованно.

– Тогда нам предстоит интересный разговор, – неожиданно улыбнулся беловолосый демон.

Глава 6

— Не знаю, как вы, люди, до такого додумались и кто этот уникум, — сделал Кросс небольшую паузу. — Но он где-то смог найти осколок Знака Власти и внедрить его в твое тело. Даже интересно, как ты не умер от такого.

— Что такое Знак Власти? — спросил я, пытаясь разобраться с тем, что сейчас сказал демон.

– Вот это, — Лорд закатал правый рукав своей рубашки и продемонстрировал выступающие из кожи наросты какого-то кристалла, который будто в качестве демонстрации засветился ровным желтым светом. – Это знак того, что я явлюсь Лордом, а значит могу претендовать на источник силы и подчинить его себе. Собственно, я это и сделал, — ухмыльнулся он. — В тебе же, человек, заключена небольшая частица этого знака. Недостаточная, чтобы ее можно было легко обнаружить, но все же значительная, чтобы уничтожить твое тело.

— И что теперь? — спросил я, готовясь как можно дороже продать свою жизнь и уже найдя в кармане брони рубины для призыва демонов (надо было раньше испытать саму возможность призыва, но что тут уже поделаешь).

— А ничего, – хмыкнул Кросс. -- Человек, ты лишь жалкая букашка, которая вызвала у меня немного интереса, не более. Твоего осколка не достаточно, чтобы претендовать на источник силы, да и не обладаешь ты достаточным могуществом, чтобы хотя бы что-то вякнуть в сторону Лордов. Единственное... – вдруг задумался он. – А знаешь, я все же рискну. Ты же хочешь найти свою женщину?

– Да, – настороженно ответил я.

– Тогда найди ее и возвращайся в мой город, – подался он вперед и неожиданно улыбнулся. – Справишься – и я расскажу тебе о Знаке Власти чуть больше. Как тебе такой вариант, человек?

– В чем ваша выгода? – ну никак не мог я поверить в доброту демона, тем более стоящего, по сути, на вершине могущества в их иерархии.

– Скажем так, – отклонился Кросс назад. – Тот демон, которому я продал твою женщину, лишь мой знакомый, и я буду даже в какой-то мере рад, если ты отберешь у него новую игрушку. А то он уже стал зазнаваться и такой щелчок по носу, да еще от человека... – мечтательно улыбнулся он. – Это определенно стоит того, чтобы дать тебе этот шанс, а то с вас и выгоды никакой не поиметь, кроме продажи.

– Я согласен. В любом случае у меня нет выбора, – мрачно произнес я.

– Тогда свободны, – махнул рукой Лорд и магическое давление, которое ни на секунду не прекращалось, вдруг исчезло, будто его и не было. – И не забудь вернуться, человек, и все мне рассказать.

Я, накинув капюшон на голову, поспешил выйти вслед за слегка покачивающимся после всего пережитого Церби, а то вдруг Кросс еще передумает и захочет, например, меня изучить. На выходе нас никто не ждал, но, по всей видимости, от нас ничего и не ожидали, так что выделять сопровождающих на обратный путь никто не подумал.

Удивительно, но в замке мы не заплутали и почти сразу нашли выход наружу. Только вернувшись в номер, я наконец-то перевел дыхание. Это было близко.

– Уже и не надеялся оттуда выйти живым, – развалившись на полу, произнес Церби.

– А я говорил, что не надо было так разговаривать с тем фавном, – нравоучительно ответил я на это.

– Да кто же знал, что он такой злопамятный окажется, что доберется до самого Лорда, – фыркнул волк. – Да и вообще...

– Так ты, значит, знал про Знак Власти у меня, – перебил я его, вспомнив разговор Кросса с Церби.

– Я ничего не знал, – отвел взгляд волк. Он прожил со мной уже столько лет, что даже без этого жеста мне было понятно, что Церби не договаривает.

– Эрис, – обратился я к нему по имени, которое узнал в этом мире. – Ты же понимаешь, что я все равно узнаю правду. Мы слишком много лет провели вместе, чтобы сейчас юлить.

– Я правда не знал, – обиженно буркнул треххвостый волк. – Я только догадывался, но проверить этого не мог.

– Перестань ходить вокруг да около! – прикрикнул я на него.

Мне и так хватило разговора с Лордом и того давления магии, чтобы нервы стали ни к черту, так еще он будет тут выкручиваться.

– Что ты потенциальный Лорд я почувствовал сразу после призыва, – вздохнув, признался Церби, отвернув свою морду. – Поэтому в начале и зацепился. А уже потом как-то привык... Вот.

– Я так понимаю, Лорды у вас – это величина, значимая в иерархии силы, – задумчиво проговорил я. – И ты таким образом захотел войти в мою свиту, или как это у вас называется?

– Ближний круг, – поправил меня волк, все же посмотрев на меня. – Поэтому и остальные призванные демоны на тебя с готовностью работают, так как чувствуют в тебе Лорда.

– Не знал, – удивленно посмотрел я на него.

– У нас кто сильнее, тот и прав, – хмыкнул Церби. – А быть рядом с Лордом выгодно, как не посмотри. Тем более ты и вел себя как Лорд.

– Что-то не помню, чтобы я был заносчивым снобом, который может одним движением руки так перекрутить потоки магической энергии, что она начинает давить физически. Я вообще не знал, что так можно, пока не ощутил на себе!

– Это да, – кивнул волк. – Но я про другое. Здесь только Лорды владеют немногочисленными источниками магии, и Кросс – один из немногих, кто позволяет выделяться энергии более определенного лимита в окружающий мир. Поверь мне, в остальных городах по уровню магии ситуация может быть такая же, как и в пустыне. Понятно, что рядом с источником силы фон будет повыше, но если Лорд не собирается делиться, то не намного. Так вот, – сделал он небольшую паузу. – Лорды за службу себе дают демонам энергию источника.

– Что, по сути, я и делал во время каждого призыва, только источником выступала моя собственная энергия или мира, – продолжил я за него.

– Именно, – кивнул Церби. – Так что в какой-то мере для всех призванных демонов ты был Лордом, пускай и человеком.

– Только что-то от этого титула никаких бонусов, – вздохнул я.

На это треххвостый только промолчал.

Починка брони не заняла много времени, да и чинить там, собственно, почти ничего не требовалось. Это мне в первые мгновения показалось, что Кросс рукой ее чуть ли не разорвал, а оказалось, что просто крепеж разошелся от столь резко движения. Да и силищи у этого демона было не занимать, поэтому не удивительно, что материал не выдержал. Благо у меня было все для починки, которую я мог осуществить самостоятельно. Обращаться к местным кузнецам я остерегался, так как материал брони все же не из их мира и это настоящий мастер поймет сразу.

Пока, собственно, возился с броней, думал о том разговоре, что произошел в кабинете Лорда.

Получается, что Лена все же была в этом городе, но по какой-то причине большинство демонов ее не видело, иначе разговоры все равно были бы о таком неординарном событии. Значит, девушку скорее всего доставили тайно, либо она сама смогла как-то замаскироваться, чтобы не выдать себя. В любом случае она попала в руки Кросса. Потом ее каким-то образом продали другому демону, который увез ее куда-то далеко.

Знать бы еще, сколько нам действительно предстоит пройти, чтобы хотя бы как-то оценивать свой путь. И ведь попали мы в кабинет Лорда из-за интереса к картам, а он их нам так и не показал. Не думал, что эта такая уж большая тайна, но, по всей видимости, демонов не особо интересуют такие подробности о мире.

Закончив с броней, я просто лег спать – и так голова пухнет от всех этих мыслей.

***

Утро и большую часть дня мы просидели в городе, наслаждаясь возможностями местной цивилизации. Соваться в пекло, несмотря на устойчивость к жаре, ни я, ни Церби не желали и поэтому решили отправиться в путь вечером, когда станет немного прохладней и два местных солнца будут светить нам уже в спину, а не в лицо. Остатки связи между мной и Леной четко указывали одно и то же направление, а значит мы как минимум знаем, куда нам идти.

Стоило только времени приблизиться к вечеру, как мы уже были у ворот, через которые нас пропустили без каких-либо вопросов. Вообще создавалось впечатление, что стража на этих местах не особо следила за тем, кто выходит из города или приезжает в него, но, наверное, их цели в другом. Например, в той же защите, но нам не было до этого дела. Пропустили, да и ладно.

До самой ночи мы двигались не останавливаясь и только когда я в очередной раз убедился всеми доступными способами, что за нами не следят, мы остановились. Разговор в кабинете Лорда Кросса имел еще один не совсем очевидный результат. Я окончательно перестроил свою энергетику под мир демонов и мог уже более свободно оперировать магическими потоками, которые сейчас исправно наполняли мой источник. Всю накопленную энергию я сливал в подготовленные специально для этого кристаллы, так что конфликта в разных видах энергии не было, а то я даже не знаю, что бы со мной было, вступи они во взаимодействие. Все же я не демон и моя физическая составляющая могла и не выдержать такой энергетической бури, которая наверняка появилась, если бы я смешал эти энергии.

Тем временем Церби встал на страже, рыща по окрестностям в поисках посторонних, чтобы те не помешали моей работе. Я же занялся тем, что прямо на песке стал чертить печать призыва. Теперь это можно было делать без опасений конфликта энергий и мне, если честно, надоело передвигаться на своих двоих.

Для пробы я не стал создавать действительно большую печать. Просто ограничился одним замкнутым кругом и простейшими фигурами. Да и для призыва мне не было нужды вызывать кого-то сильного, что усложнило бы печать. Главное, чтобы этот демон мог вести меня и был достаточно вынослив в рамках пустыни.

И вот завершен последний символ и я, окинув беглым взглядом печать, стал вливать в нее энергию. Одновременно с этим в стороне завыл Церби, и я услышал звуки сражения. Похоже, на мой всплеск магии кто-то решил проявить активность, но ему не повезло наткнуться на треххвостого, который только и был рад новой схватке, особенно после всего пережитого в кабинете Лорда Кросса.

Что меня удивило, так то, что если в моем восприятии моя энергия чаще всего была синего цвета, то в этом мире она неожиданно стала багровой, и вот таким же светом загорелась печать призыва.

К моему облегчению, призыв сработал как надо и из печати стало появляться существо, подходящее под критерии поиска. На удивление это оказался огненный конь, почти полная копия того, чей дух я соединил со своим мотоциклом. Я, честно говоря, надеялся на другой результат, но тоже неплохо. По крайней мере в плане выносливости этот демон мне точно подходит.

Странно лишь то, что печать сработала ровно так же, как и в моем мире. Все же, пускай я и сам разработал систему призыва, но так до конца не понимал всех ее тонкостей. Тут бы пригодились люди из НИИ имени Екатерины II, куда меня водил Скуратов, но раскрывать свои знания, да еще за просто так я не собирался.

Тем временем Церби закончил забавляться со своим противником и трусил в нашу сторону, довольно скаля морду. Вот кому-кому, а ему нравились сражения и та опасность, что испытываешь в битве с сильным противником.

Огненный конь нетерпеливо ударил копытом по земле, и песок в месте удара моментально спекся в единую стеклянную массу. Стоило мне только подойти к моему призыву, как тот склонился так, чтобы мне было удобнее на него сесть. Все же этот конь был несколько крупнее своих земных собратьев и мне пришлось бы подпрыгивать, особенно без учета сбруи, чтобы залезть на него. Как только я устроился на его спине, огненный конь всхрапнул и одним плавным движением поднялся на ноги. Я сначала думал, как я на нем буду сидеть без седла и не отобью ли все во время скачки, но скелет на спине коня будто специально был «подстроен под всадника». Вместо сбруи можно было использовать гриву, которая избавилась от огня, стоило мне протянуть руку.

Ну что же, посмотрим. Я более смело ухватился за коня, и тот плавно тронулся с места, с каждой секундой все увеличивая свою скорость. Что удивительно, но самого движения почти не ощущалось – настолько демон плавно двигался по песку и барханам. Если бы не бьющий в лицо ветер и меняющаяся обстановка окрестностей, вообще можно было подумать, что мы стоим на месте.

Церби радостно завыл, пристроившись сбоку и нисколько не уступая коню в скорости. Мой демонический напарник искренне радовался возможности вот так пробежаться в темноте этого мира.

***

Как бы ни был вынослив огненный конь, но Церби не мог похвастаться тем же. На мое предложение снова стать шпицем, чтобы я мог взять его с собой, он гордо отказался. Я, конечно, заподозрил, что он стесняется этой физической оболочки в этом мире, но не стал говорить, чтобы потом еще выслушивать от обидчивого демона высказывания. С него станется своим ворчанием подпортить мне настроение.

Пришлось в итоге делать привалы, чтобы демонический волк мог отдохнуть, да и охотиться ему тоже надо было, так как еду на него я не взял. И вовсе не по причине жадности, так как местной валюты было в достаточном количестве, а из-за того, что мне пришлось бы тогда брать телегу, чтобы возить с собой столько мяса, сколько сейчас требовалось этой тушке. Кстати, интересно, а сколько он сейчас весит?

С охотой проблем не было от слова совсем. Похоже, мы благодаря огненному коню привлекали внимание местных тварей, что до поры скрывались в песках. Большую часть мы просто игнорировали, так как они не могли угнаться за нами, но временами Церби останавливался и с удовольствием показывал им, что они выбрали неправильную цель. Благо помогать ему не требовалось и волк вовсю отрывался в одиночку.

Вообще я заметил, что в этом мире он ведет себя куда более активно, чем на Земле. Там-то он больше спал. Тут то ли воздух другой, то ли ему приятно было бегать в теле могучего волка, чем передвигаться на коротеньких лапках шпица.

В любом случае мы двигались все дальше благодаря моему призыву, за сутки покрывая огромные расстояния. Была у нас пара стычек с монстрами, которых Церби при всем желании удержать только на себе не мог банально из-за их количества, но тогда на помощь приходили очередные призывы, которые пока проходили без проблем.

Точнее большинство без проблем. Пару раз уже запомненные мной конфигурации печатей либо вообще не срабатывали и тогда вся потраченная энергия просто рассеивалась в пространстве зазря, либо на призыв отвечало не то существо, что я изначально хотел. Все это лишь подтверждало то, что миров, где живут демоны, несколько и, по всей видимости, из этого призыв в некоторые просто не доходит. Или же дело здесь в энергии этого мира, которую я использовал для активации печатей.

Кстати, насчет энергии. Церби оказался прав, когда говорил, что его мир очень скуден на магические потоки. Любые траты энергии здесь оборачивались часами медитации, чтобы восполнить резерв. Благо на огненном коне можно было скакать и не опасаться, что я упаду, так что я все же успевал его восполнить до того, как на нас нападали. Но все же скорость была в десятки раз ниже, чем если бы я это делал на Земле. Кристаллы же с энергией я решил пока не трогать и использовать в случае крайней необходимости, так как они могут послужить мне в дальнейшем в качестве денежного эквивалента.

Одно удручало меня: я не знал, насколько сильно здесь время отличается от того, что на Земле. Мы провели здесь уже несколько недель, но за это время на Земле мог пройти как день, так и несколько месяцев. Самое страшное было бы вернуться, когда там пройдет несколько лет, но такие мысли я гнал от себя прочь.

Где-то на десятый день, как мы покинули Кросс, я стал замечать изменения в природе. Жара, казалось, стала спадать, да и стали появляться пока редкие растения, но до этого их вообще не было. Все это могло означать, что мы все это время находились на границе пустыни и наконец-то стали ее преодолевать. Честно говоря, этот красный песок, забивающийся всюду и особенно туда, куда ты его не ждешь, начинал вызывать жуткое раздражение. При этом состояние усугублялось тем, что умыться тоже было нельзя. Воды хоть я и взял на долгий путь, да и встречались порой небольшие оазисы, где можно было восполнить ее, но мы не могли знать, когда нам попадется вода снова и приходилось ее экономить. Да и не утащить мне было большие баулы, так что запасов хватало примерно дня на четыре при определенных ограничениях.

После этого момента передвигаться стало легче, так как песка становилось меньше и в нем уже не могли с былым комфортом прятаться различные монстры. Их было видно издалека и благодаря этому мы пару раз были вынуждены делать большие крюки, когда на пути попадались настоящие гиганты.

Поселения демонов, которые нам все же встречались по пути, мы решили избегать. Никто не знает, что именно нас там ждет и население в них может оказаться менее дружелюбным, чем в том, в котором нам удалось побывать. Да и, как не посмотри, это все равно задержка, так как пополнять запасы пока не требовалось.

Меня же преследовало навязчивое чувство того, что чем больше мы проводим здесь времени, тем меньше у нас шансов на благополучный исход. Так что в короткие сроки мы оказались у второго увиденного мной источника магии и, соответственно, крупного города.

Если до этого я считал, что у Кросса город-крепость, то я глубоко ошибался. Новый город с еще пока неизвестным нам названием имел целых три кольца стен, причем каждое толщиной не меньше, чем в три метра.

Даже с того места, с которого мы смотрели на город демонов, было видно, что на стенах полно стражников и каких-то устройств, по всей видимости, либо предназначенных для обороны, либо чтобы отпугивать гигантских монстров, которых в этой округе по какой-то причине было слишком уж много. Из-за этого нам пришлось кружить по местности три дня, чтобы избежать исполинов и их свиту из шакалов, которые питались тем, что не доедали гиганты. Здесь хоть и было жарко, но не до такой степени как раньше и вовсю буйствовала растительность и, соответственно, травоядные животные этого мира. Так что и таким гигантам находилась пища.

Вообще, мир демонов оказался удивительным и совсем не таким, как я его себе представлял. При этом я не мог представить, как такие огромные монстры могли ходить по Земле. Но тут скорее дело в магической энергии, которой питались все существа этого мира.

Стоило нам только оказаться в зоне видимости дозорных, как началось нездоровое шевеление.

– Как думаешь, что они думают делать? – спросил я у Церби, слезая с коня.

Демонический волк лишь махнул хвостами, что можно было трактовать как пожатие плечами. Церби буквально полчаса назад наелся мяса какого-то существа и был настроен на миролюбивый и сонный лад.

Мы решили оставаться на месте, чтобы не провоцировать воинов города, да и воткнутое в паре метров от нас копье красноречиво говорило о том, что нам лучше не двигаться. Ах да, копье бросил какой-то четверорукий демон, силы которого хватило, чтобы метнуть его метров на пятьсот, не меньше. Такой результат не снился и олимпийским чемпионам, даже магам, которое были способны на гораздо более высокие результаты, но не настолько.

Вскоре к нам прибыла делегация из города в виде двух памятных мне краснокожих орков-всадников на каких-то шестиногих ящерицах и получеловек-полузмея с четырьмя руками. Вроде в нашей мифологии таких существ называли нагами, но я могу ошибаться. Причем этот змеелюд по скорости передвижения нисколько не уступал ящерам и даже наоборот: оркам приходилось подгонять своих ездовых животных, чтобы они не отставали.

Прошла всего пара минут с момента, как в нашу сторону бросили копье и до того, как нага остановился, точнее остановилась – слишком уж выпирал доспех в определенных местах, чтобы не понять, что это женский представитель их расы перед нами.

– Добро пожаловать в Энтейл, правителем которого является Лорд Сааш, – произнесла нага, слегка шипя. Я же бросил красноречивый взгляд в сторону Церби, который до этого утверждал, что города у них называются так же, как Лорд, правящий в нем, а тут такое противоречие. – С какой целью вы прибыли в город?

– Ну в город, собственно говоря, мы еще не прибыли, – взял я на себя роль лидера, так как треххвостый показал свою слабую состоятельность в таких делах. Все же он жил в своей стае и многого не знал, хотя мне и утверждал обратное.

– Всех путников мы проверяем до того, как они пересекут первую стену, – безапелляционно отрезала нага, посмотрев на меня своими змеиными глазами. А все же, несмотря на свою нечеловеческую природу, было в ее лице что-то притягательное, что делало это существо довольно симпатичным. – Так что либо вы сразу скажите о цели визита, либо мы попросим вас удалиться.

– И вы имеете достаточные полномочия, чтобы решать такие вопросы?

– Я капитан стражи первой стены, – гордо произнесла змеелюдка, слегка приподнявшись на хвосте и нависнув надо мной. – Этого вам достаточно?

– Я же не знаю ваших порядков, – развел я руками, откровенно усмехнувшись над такой демонстрацией своей «власти», благо никто из-за маски этого увидеть не мог. – Мы же странствуем по миру и продаем свою добычу.

– Охотники значит? – подвела итог сказанному капитан стражи.

– Что-то вроде, – кивнул я, не став ничего добавлять сверх этому.

– Тогда вы можете попасть в город, но не дальше первой стены, – немного подумав, одобрительно ответила нага.

– А если мы захотим посетить вторую и третью стену? – поинтересовался я.

– Сомневаюсь, что у вас есть товар, достойный, чтобы предъявить его самому лорду, но, возможно, вы и сможете пройти за вторую стену, – надменно произнесла капитан.

– Спасибо и на этом, – улыбнулся я ей.

После этого разговора нас сопроводили до ворот первой внешней стены. Весь этот короткий путь орки пытались незаметно рассмотреть моего огненного коня, но их интерес был слишком большим, чтобы сделать это действительно незаметно. Только было непонятно, чем именно вызван их интерес, но я решил пока отложить этот вопрос на потом, если мне вообще удастся получить на него ответ.

Разительным отличием от Кросса в Энтейле было большое наличие вооруженных демонов. Почти каждый из них носил броню, а оружие не носили, наверное, только малые дети. Какой-то военный городок получается.

При таком сопровождении нас без проблем пропустили внутрь, но и выбрать путь тоже не дали, направившись сразу в таверну для гостей города. Скорее всего это была лишь одна из них, так как, оставив огненного коня у стойла рядом с мелким лысым демоном, который от вида моего средства передвижения, кажется, забыл как дышать, мы внутри обнаружили лишь двоих посетителей, что с мрачным видом пили из своих кружек.

Я уже стал опасаться, что плата за проживания здесь окажется слишком высокой, но, наоборот, она была даже ниже, чем в Кроссе.

– А у вас всегда так много постояльцев? – все же не удержался я от вопроса, когда получил ключ от комнаты от владельца таверны, четырехглазого демона со слегка отдающей фиолетовым цветом кожей, но в целом очень похожего внешне на человека. Вообще, как я успел заметить, в этом городе было не так много экзотических видов демонов. Скорее все имели близкие к человеческой внешности, разумеется, со своими отличительными чертами, но в темноте вполне можно было бы и перепутать.

– Неделю назад было больше, – тяжело вздохнул демон. – Но из-за этого отбора в Гвардию, – выделил он тоном последнее слово. – Их по естественной причине стало меньше.

– А что за отбор? – спросил Церби, не дав мне задать тот же самый вопрос.

– Вы, наверное, издалека и не слышали ничего про это? – тут же обрадовался возможности поговорить четырехглазый, причем два его верхних глаза, меньшие по размеру, довольно зажмурились, когда нижнее наоборот раскрылись еще больше. – Наш Лорд обожает устраивать бои между своими ближниками, из-за чего количество тех порой сокращается. С одной стороны, так рядом с ним остаются действительно сильные воины, с другой же -освобождаются вакантные места в гвардию.

– Почему при такой смертности все рвуться туда, если я вас правильно понял? – поинтересовался я, попросив заодно нам чего-нибудь налить, что было практически мгновенно сделано. Даже сам хозяин таверны не отказался выпить с нами.

– Гвардия может получать дополнительную энергию от источника силы на свое развитие или улучшение своего положения. Правда, – перешел он на шепот, – последние долго в ее рядах не держаться.

– Невиданное дело, – присвистнул я, делая глоток предложенного напитка, из-за чего пришлось слегка приспустить маску, но благо из-за капюшона, который я даже в помещении не снял, лица практически не было видно.

Сделав осторожный глоток, я похвалил себя за предусмотрительность, так как это оказался настолько крепкий алкоголь, что горло моментально обожгло даже от малого количества и только выдержка не дала мне закашляться. Думаю, это смотрелось бы странно на фоне демонов, которые без проблем пьют эту жидкость. Вот даже Церби без проблем вылакал свою миску, хотя я видел, что нам наливали из одного бочонка.

– Наш Лорд уважает личную силу и того же требует от тех, кто стоит подле него, – кажется, четырехглазый демон не заметил моей реакции на напиток. – Так что у любого есть шанс войти в ряды гвардии и даже подняться до офицеров, которые и вовсе имеют чуть ли не вдвое большее количество магической энергии в качестве платы за свою службу.

– И как только, – слегка хрипло после глотка произнес я, – претенденты не поубивали друг друга?

– Так они и поубивали, – с готовностью ответил хозяин таверны, делая добротный глоток. И даже не скривился, зараза, будто воду пил. – Наши-то насмотрелись на то, как сражается Гвардия, вот и не думают соваться. Есть куда более спокойные места в страже или среди отрядов охотников, чтобы так рисковать жизнью. Ведь помимо отбора именно Гвардейцы уничтожают Исполинов, которые подбираются слишком близко к городу. И только благодаря их усилиям и, конечно, Лорду Саашу наш город процветает и продолжает развиваться.

– Я еще заметил, что у вас в городе почти все с оружием и при броне, – решил я заодно поинтересоваться на счет своих наблюдений. – Ожидаете нападение?

– В нашу сторону движется один из исполинов, – важно произнес демон, будто гордился этим фактом. Только вот я не понимал, как это может быть связано. – Если Гвардейцам не удастся его отогнать или убить, то тогда придется всем защищать наш город. В то же время, когда Гвардейцы отсутствуют в городе, на нас могут напасть разбойники, так как основная боевая мощь нашего города все же сосредоточена в руках Гвардии. Да и Лорд Сааш присоединяется к вылазкам на Исполинов.

– Значит, отбор является преддверием охоты на Исполина? – уточнил Церби.

– Именно, – кивнул хозяин трактира, наливая себе в опустевший стакан. – Исполин движется медленно и в пределах доступности будет только недели через две, так что у удачливых новичков есть все шансы попасть в Гвардию, да еще и убить такое огромное существо. Лорд делит добычу в равной мере между всеми участниками, так что это позволит особо смелым очень быстро возвыситься. Сами понимаете, это привлекает многих авантюристов и сорвиголов. Вот только и всякий сброд, – красноречиво посмотрел он на двух демонов, сидящих от нас в стороне и не слышащих разговора, – считает себя равным Гвардии.

– А можете рассказать подробнее, как проходит отбор? – попросил я, пользуясь словоохотливостью четырехглазого демона.

– Все равно работы почти нет, – осмотрев зал, произнес он. – Так что расскажу, раз вы не в курсе. Может, потом у себя расскажите про наш славный город и к нам присоединяться новые охотники.

– Я смотрю, вы любите этот город?

– Почему бы и нет, – пожал плечами хозяин таверны. – Мне довелось пожить за пределами Энтейла. Так что мне есть с чем сравнивать и радоваться тому, что я живу именно здесь, – сделал он небольшую паузу, отпивая из стакана. – Так вот. Отбор – это, по сути, что-то вроде боев один на один, пока не останется десяток самых сильных.

– Турнирная система, получается? – хмыкнул я. Похоже, все используют один и тот же подход вне зависимости от мира.

– Как вы сказали? – удивленно посмотрел на меня демон. Я как мог, не вдаваясь в подробности, пояснил значение этого слова. – Хм, какое интересное слово. Надо будет запомнить, – погрузился в свои мысли он.

– А что происходит после того, как остается десятка сильнейших? – решил я направить его снова в русло ответов.

– Сражаються с одним из гвардейцев или чемпионом отбора – тут как уж Лорд решит или в его отсутствие капитан, – как будто о чем-то само собой разумеющемся поделился хозяин таверны. – Вот только Лорд после своего последнего путешествия привлек с собой огненную демонессу, которая оказалась настолько сильна, что ее никто победить не может. Вот и расстраиваются горемыки, – кивок в сторону выпивающих демонов. – Что даже шанса у них нет. Тут хотя бы свои воинские навыки показать можно было, но что сделаешь против огненных атак? Только прикинуть горсткой пепла и остается, как и большинству претендентов на столь лакомое место. А эта демонесса, между прочим, до сих пор не входит по каким-то причинам в гвардию, но уже второй отбор стопорит своими действиями.

А вот это описание больше всего созвучно с тем, что я слышал от Лорда Кросса, и тогда получается, что его знакомый, которому он продал Лену, был Лордом другого города. Интересно, а как вообще город никто не захватил, пока его Лорд отсутствовал? Все же расстояния здесь большие и как минимум месяц его не было в своей вотчине. Или же система Гвардейцев настолько хороша, что они не дают другим захватить место Лорда и в то же время сами на него не претендуют?

Правда, еще был момент со Знаком Власти, который продемонстрировал мне Кросс и который был по какой-то причине в моей груди (понятно, что к этому как-то причастен дед, но воспоминаний об этом у меня после неудачного ритуала не было). Я ведь толком так ничего и не знаю про это явление и как получают этот Знак, что он вообще дает кроме того, что им, как я понимаю, владеют все Лорды.

– А как записаться на эти отборы, или они уже закончились?

– Решили рискнуть своей жизнью, значит, – вздохнул четырехглазый. – Если вы так хотите, то просто обратитесь к любому капитану стражи и вас сопроводят на отбор сначала в первом круге, потом во втором и тогда уже вы сможете претендовать на испытание на вступление в ряды Гвардейцев. Только оплату за комнаты я не возвращаю, – предупредил он.

– Что вы, что вы. Мы и не собирались требовать деньги, – попытался я успокоить его.

– А я думал, что наконец-то нормальные постояльцы появились. Видимо, придется ждать, когда Исполин пройдет мимо, – тяжело вздохнув, под нос пробурчал демон.

Мы с Церби поднялись в свою комнату и в спокойной обстановке смогли обсудить произошедший разговор. Оба мы пришли к мнению, что огненной демонессой скорее всего является Лена, да и мое чувство направления связи говорило о том, что девушка именно тут, благо мы загодя объехали город, а то, боюсь, после такого приема стражей нам бы никто не дал провернуть такое, так как тут очень много внимания уделялось обороне. С учетом последнего вообще удивительно, как нас впустили внутрь. Или же первая стена у них является буфером для приезжих? В общем, вопросов больше, чем ответов.

– Как думаешь, ты справишься с отбором? – спросил я у Церби.

– Не думаю, – огорошил он меня своим ответом.

– Это от чего? – удивленно посмотрел я на севшего на пол волка.

– Сам по суди, – мотнул мордой он. – Тут собрались те, кто готов сражаться на смерть ради этого места, а значит они как минимум убивали воинов, одинаковых с собой навыками. Я же занимался только охотой и в основном на монстров, а это несколько иное. У меня слишком мало опыта, чтобы с гарантией пробиться в десятку лучших. Так что лучше придумать другой вариант.

– Это станет хорошей тренировкой для тебя, мой ученик, – неожиданно из меча выплыл призрак Миямото. – Сражение с сильными воинами закалит твои навыки.

– Вот еще, – фыркнул я. – Я не собираюсь рисковать своей жизнью в схватке с настоящими демонами, которые тем более способны применять свою магию, когда я ограничен только своими физическими возможностями, так как все бои один на один.

– Сильный духом может преодолеть любую преграду, – с умным видом изрек призрак. При этом он старался сделать вид, что не рассматривает сейчас с любопытством комнату, в которой мы разговаривали.

Вообще с самого момента появления в мире демонов японец никак не проявлял себя, что я уже посчитал, что при таком недостатке магической энергии он и вовсе не может этого сделать, кроме тех случаев, когда я напрямую делюсь с ним энергией, как тогда, в битве с орками, но, как видно, я ошибался. Расспрашивать же его, почему он так делал, себе дороже, так как можно попасть на целую философскую лекцию, от которой хочется спать всего через пару минут прослушивания.

– Ты никак не прекратишь свои попытки? – приподняв бровь, обратился я к Миямото.

– Ты единственный на моей памяти, кто отказался обучаться у меня моим техникам, – пожал плечами дух. – Тем самым ты стал вызовом, который я должен преодолеть.

– Вот же... – вздохнул я, покачав головой. – Повезло на сумасшедшего духа, одержимого своей идеей с ученичеством.

– Мои знания не должны быть утеряны! – возмутился он.

– Вот когда создам твою школу, будешь вдалбливать эти знания в любого желающего, – отмахнул я от него. – А ко мне не приставай.

– Ну так что будем делать? – спросил у меня Церби, когда Миямото отвернулся от нас, всем видом показывая, что обиделся, но я-то знал, что его порадовали слова про школу, ведь с момента его просьбы мы этот вопрос не поднимали, а я показал, что не забыл про свое обещание.

– Придется придумать другой вариант, где не нужно будет рисковать собственной шкурой, – почесал я подбородок, на котором уже стала проявляться щетина, так как я все не находил времени, чтобы привести себя в порядок. – Да и, по сути, нам нужно лишь пересечься с Леной, чтобы узнать, по какой причине она остается рядом с Лордом, и спасти ее.

Глава 7

Так как Церби отказался быть нашим «чемпионом», пришлось придумывать другой план. Правда, стоит признать, ответ мне на эту проблему подсказала змеелюдка, что встретила нас на подходе к городу. Мне не требовалось прям уж так участвовать в этом отборе среди демонов, чтобы увидеть Лену. Достаточно было попасть за третью стену, где, собственно, обитали самые сильные и влиятельные демоны этого города. Пропуском туда мне могли послужить кристаллы с энергией, которые тут очень высоко ценились.

Пройтись по торговым лавкам не составило много времени. Все же, несмотря на размеры Энтейла, все специализированные заведения находились в строго отведенных для этого кварталах. Так что, посетив квартал торговцев, я просмотрел их товары и убедился, что никто не может предложить ничего похожего на мои кристаллы.

К сожалению, этот поиск также показал, что я сильно продешевил, когда обменивал первый кристалл, так как тот даже по сравнительной оценке стоил никак не меньше десяти тысяч энергов. Но не возвращаться же назад к тому торговцу.

В итоге я по совету владельца таверны решил обратиться к капитану стражи, но только не для того, чтобы участвовать в отборе, а чтобы получить возможность для начала пройти за вторую стену. Может, это была чистой воды случайность, но после того, как я попросил одного из стражников привести меня к капитану, то в одном из рабочих кабинетов встретил всю ту же знакомую мне нагу.

— С каким вопросом вы искали меня? — устало спросила змеелюдка, когда приведший меня стражник вышел за дверь.

Слева от нее лежало несколько стопок с бумагами и, когда мы заходили, она как раз закончила с одной из них и переложила ее в стопку справа, которая была значительно ниже остальных, а значит работы ей предстояло еще много. Не удивительно, что нага была не особо рада нашему появлению. Но может тем самым она поможет быстрее разрешить нашу проблему.

— Да все с тем же, — тяжело вздохнул я и расстроенным голосом продолжил: — Никто не сможет за первой стеной купить мой товар.

– И что же это такое, что ни у кого из торговцев не хватит энергов для оплаты? — слегка насмешливо спросила она, не особо поверив в мои слова. Ну ее в принципе понять можно, сколько таких люд... в смысле, демонов приходят к ней с различными просьбами и жалобами. Если во всем этом детально разбираться, то голова начинает пухнуть даже у демона.

– Сущая мелочь, — улыбаясь под маской, произнес я, протягивая ей один из кристаллов.

— Ну посмотрим, — с сомнением в голосе протянула нага, но стоило ей только коснуться кристалла, как на ее лице появилось удивление. — Что это такое? — требовательно спросила она, пристально посмотрев на меня.

Капитану стражей хватило лишь касания, чтобы понять, что мои кристаллы – это что-то необычное, не то что демон-торговец из небольшого поселения.

-- Кристалл с чистой магической энергией, – пожал я плечами. – Как понимаете, он представляет большую ценность.

– Так понимаю, спрашивать, где вы его получили, бессмысленно? – хмыкнула капитан, возвращая кристалл обратно, правда, сделала она это с явным сожалением.

– Я лишь хочу продать свой товар, но думаю, что он будет куда интересен не только за второй стеной, но и за третьей, – закинул я удочку, возвращая его в свою сумку. Давать столь ценную вещь за простую формальность, которую она и так по своим обязанностям обязана исполнять, мне показалось лишним.

– Наглый ты демон, – покачала головой нага. – С таким товаром за первой стеной действительно делать нечего, а вот в третий тебя никто и не пустит. Там проживают только уважаемые члены общества города и Гвардейцы Лорда.

– Ну тогда хотя бы во второй, – разочарованно произношу я.

Была у меня, конечно, надежда, что с таким товаром нас на прямую пропустят до нужного места, но, видимо, с этим тут куда сложнее, чем я думал изначально.

– Через час можешь подходить со своим спутником к южным воротам. Я распоряжусь, чтобы вас пропустили, – в приказном тоне произнесла змеелюдка и выставила меня из кабинета, сославшись на дела. И оставленный мной небольшой кристалл на ее столе вовсе не был тем фактором, что склонил чашу весов в мою пользу. Да, я все же решил, что небольшой осколок кристалла сможет повлиять на нее намного быстрее, чем полагаться на обычные процедуры. Если судить, как тут все строго с правилами, то, боюсь, мне бы потребовалось ждать несколько недель, пока бы меня пропустили за вторую стену.

В итоге расплатившись за комнату и еду, мы вдвоем отправились к южным воротам.

– И какой теперь план? – спросил меня Церби, пока мы лавировали по улочкам Энтейла, время от времени встречая различного вида демонов.

До посещения этого места я и не знал, что их такое разнообразие и, по всей видимости, наши книги не сохранили и десятой части от того, что я видел сейчас. Изначально в Кроссе мне казалось, что видов демонов там велико, но оно ни в какое сравнение не шло с тем, что было здесь. Да и сам Энтейл был минимум раза в два больше Кросса.

– Да какой план, – махнул я рукой, слегка улыбнувшись под маской. – Сплошная импровизация и надежда на удачу.

– Не похоже на тебя, – недоверчиво посмотрел волк на меня.

– Есть у меня пара задумок, – признался я. – Но пока рано говорить, что из этого более вероятно. Слишком мало я знаю про то, что нас может ждать.

– Прости, что помощи от меня так мало, – неожиданно произнес Церби, потупив взгляд.

– Ты это чего? – удивленно посмотрел я на него, от неожиданности остановившись, благо мы никому не мешали.

– Я от тебя многое скрывал и требовал, чтобы ты доверял мне... – начал объяснять он.

– Это неважно, – прервал я его, покачав головой. – Думаешь, я не знал, что ты о чем-то умалчиваешь? Я просто ждал, когда ты сам все расскажешь. Да и мы слишком много лет вместе, чтобы ты вдруг замыслил против меня что-то нехорошее. Не такой ты демон, чтобы так поступать. Ну и, если честно, планировать ты совершенно не умеешь, – хмыкнул я.

– Вообще-то я хищник, – самодовольно произнес волк, будто гордился тем, что его так легко просчитать. – И все эти интриги мне чужды!

– Да и мы с тобой связаны контрактом, который тебе просто не даст мне навредить. А теперь тихо, – шикнул я на него, когда мы подошли к нужным нам воротам. – Хищник, – не удержал я тихий смешок, но даже если Церби это расслышал, то никак не отреагировал.

Вопреки мои смутным опасениям стража уже имела распоряжения на наш счет и посоветовала поселиться в одной из ближайших, рекомендуемых для путешественников и не жителей города, таверн. Вообще, стражники очень уж настойчиво рекомендуют первым делом селиться в таверне, видимо, для того, чтобы гости города не праздно шатались по его улицам. Так что мы довольно быстро нашли приличную таверну и заселились в нее.

Правда, это было второе встреченное нами за вторым кругом стен такого плана заведение, но в первом было слишком много демонов и такое столпотворение мне не понравилось. Особенно то, что все они агрессивно смотрели друг на друга и чуть что порывались схватить за оружие. Похоже, это участники, прошедшие первый круг отбора, и поэтому им разрешили поселиться за второй стеной. Все же разительное отличие от таверны за первой стеной.

В выбранном нами заведении демонов тоже хватало, но вот воинственных представителей здесь было все же поменьше, да и обстановка была более дорогой, что, впрочем, сказалось на стоимости номера и еды, но экономить особо смысла не было. Да и в номере была сделана отдельная ванная с прямой подачей горячей воды, что говорило лишь в плюс данному заведению. Еду же нам еще предстояло оценить, но не думаю, что в этом нас разочаруют. Тут лишь бы мой организм смог переварить то, что едят демоны – все же у них несколько другое строение внутренних органов.

Не откладывая дело в долгий ящик, мы с Церби прошлись по торговым лавкам и уже на третьей по счету я нашел товар в чем-то схожий с тем, что предлагал я. На всякий случай обошли все, но большинство специализировалось на оружии и доспехах, созданных из местных металлов или из кожи и костей монстров, которых в город поставляли охотники, и чем опаснее и полезнее был такой монстр, тем дороже стоило обмундирование. Так что в итоге нам подходило лишь одно из торговых мест. Жаль, конечно, что не сыграть на жадности продавца угрозами, что можно уйти к конкуренту, но так по крайней мере не надо будет думать, к кому из них идти первому, чтобы не прогадать.

Эта лавка специализировалась на том, что добывали охотники, только если в других местах можно было увидеть, например, кости и шкуры монстров, то здесь такого не было и в помине.

На прилавке в специальных контейнерах находились части монстров, которые содержали в себе частицы магической энергии. Где-то больше, где-то меньше, но до этого момента я такого товара не видел. И если из тех же костей и зубов, в которых по какой-то причине сохранялась магия, еще можно было что-то смастерить, то, например, еще бьющееся сердце какого-то монстра в колбе вызывало оторопь. В магическом зрении я видел, что оно просто лучиться энергией. Ее было меньше, чем в моих кристаллах, но я бы не сказал, что на много.

Вообще, демоны в этом мире хоть и ели пищу или, как, например, Церби, напрямую сырое мясо от убитых им монстров, но все равно по большей части им это было делать не обязательно. Все же они жили и развивались благодаря магической энергии и, по всей видимости, часть ее концентрировалась в их скелете и костях. До этого я призывал в свой мир их энергетическую сущность, так как демоны обладают двойственной природой, которая, кстати, по какой-то причине в этом мире почти не проявляется. И как-то не задумывался об этом, но вот это продолжающее еще биться сердце реально поставило меня в ступор. Я бы вообще подумал, что это что-то вроде розыгрыша, если бы не видел сам, сколько в нем магической энергии.

– Добро пожаловать в мою скромную обитель, – лучезарно улыбаясь и показывая острые зубы, что у той акулы, поприветствовала нас хозяйка этой лавки. До этого момента она была занята с другим покупателем и как только тот ушел, прихватив с собой несколько острых даже на вид костей, тут же переключилась на нас. Больше посетителей в лавке все равно не было. – Как я вижу, вас заинтересовало сердце ваара? Сразу видно, что вы можете отличить действительно ценный товар от обычного, – польстив нам, неопределенно махнула она рукой, указывая на все разнообразие предложенных товаров.

Демонесса, особенно когда не улыбалась, выглядела почти как обычная человеческая женщина. Только вот слегка синеватый оттенок кожи да волосы, будто состоящие из металла, выдавали ее природу. Ну и про зубы я уже упоминал, они привлекали к себе больше всего внимания из-за опасения, что ими она вполне может откусить кусок от меня. Даже страшно представить, как, например, с ней целоваться или же для этого надо иметь сильную регенерацию?

– Только мы пришли сюда не покупать, а продавать, – остановил я ее, так как демонесса потянулась к сердцу, чтобы его продемонстрировать.

– Необычно, – отошла женщина в сторону, на миг показав свое недовольство, но почти сразу вернув улыбчивое выражение лица. – Что именно вы хотите мне предложить? Через мои руки прошло множество диковинок и я даю за них хорошую и справедливую цену.

– Для начала оцените это, – протянул я ей кристалл, который достал из кармана, чувствуя острое чувство дежавю. – А дальше можно будет поговорить более предметно.

– Интересно, – пробормотала хозяйка лавки, забирая его у меня.

Я ожидал, что она начнет делать какие-то замеры, как это делал тот демон, которому я продал предыдущий кристалл, но женщина меня удивила. Демонесса провела рукой над кристаллом и он приподнялся в воздухе, зависнув между ладонями. После этого женщина стала внимательно смотреть на переданный мной предмет, иногда двигая пальцами. Внешне было непонятно, что она делает, но в магическом плане от ее рук шла волна энергии, которая постепенно менялась в такт движениям пальцев. Спустя несколько минут она закончила с анализом кристалла и, откинув прядь волос, что с металлическим звоном ударилась о другие пряди, задумчиво посмотрела на меня.

– Спрашивать, как вы этого добились, я даже не буду, – тут же заявила она. – Но, если честно, я такое вижу впервые и даже не знаю, как оценить его стоимость.

Было видно, что женщине несколько неловко такое признавать, особенно после того, что она успела о себе заявить. Правда, я и не надеялся, что действительно хороший специалист сможет назвать реальную цену кристалла, да я и сам не знал, насколько его можно оценить в плане местной валюты.

– Как думаете, будет ли такой товар интерес Гвардии? – тихо спросил я.

– Да они с руками оторвут такую возможность заполучить чистую энергию! – воскликнула демонесса, эмоционально взмахнув руками, но тут же прикусила себе язык, поняв, что сболтнула лишнее.

Видимо подумала, что сейчас кристаллы уйдут мимо нее. Ну а мне... мне было без разницы, через кого провернуть свою задумку. Да и слишком мало шансов, что, делай я все самостоятельно, это вообще удастся решить. Как уже успел убедиться, путников в этом городе не сильно жалуют.

– Как считаете, вы можете мне помочь в этом вопросе? – перейдя на заговорщицкий шепот и подойдя ближе, спросил я. – Естественно, часть энергов от продаж перейдут вам, – подсластил я это предложение.

– Если так ставить вопрос, – задумчиво произнесла она. – Почему вы сами не хотите их продать? – пристально посмотрела женщина на меня. – Это все же не малые деньги.

– Слишком много мороки, – отмахнулся я. – Да и демон я тут новый и не всякий захочет меня выслушивать. Другое дело уважаемая демонесса и торговка специфическим товаром, которая уже успела заслужить определенную известность в городе.

– Допустим, – кивнула она благосклонно. Мои слова явно польстили ее самолюбию. Но демонесса не могла так просто позволить утечь таким деньгам мимо нее и поэтому она решилась на еще одну рискованную попытку и, будь у меня такая возможность, я бы мог и «оскорбиться», но она единственная из всех торговцев, кто хотя бы продавала в чем-то похожий товар. – Но вы также могли продать его через меня.

– И потерять большую долю прибыли? – иронично хмыкнул я. В ее глазах я ей нужнее, чем она мне. Поэтому не будет отступать от этой линии поведения. – Нет, лучше я договорюсь с вами и получу больше энергов, чем буду пытаться продать его и потом жалеть, что сам не приложил больше усилий, чтобы напрямую попасть к Гвардейцам. Тем более таких кристаллов у меня несколько, – добавил я под конец, чем окончательно добил демонессу.

– С этого и надо было начинать! – с огнем в глазах воскликнула хозяйка лавки.

***

Жаннет, а именно так звали эту торговку, оказалась удивительной женщиной. Мало того, что после небольших раздумий она согласилась на роль посредника, так она еще и с большим рвением взялась за решение вопроса, как нам продемонстрировать кристаллы Гвардейцам. По-моему, я даже услышал, как заработали шестеренки в ее голове, когда я продемонстрировал демонессе десяток кристаллов. После такого я опасался за душевное состояние Жаннет, которая могла бы сойти с ума от такого количества кристаллов и тех сумм, что мы можем с них выручить, если бы я показал остальные.

Меня общее количество энергов интересовало мало, так как для меня это был просто бесполезный ресурс, который только в этом мире и имеет ценность, если не считать, конечно, что они сделаны скорее всего из неизвестного на Земле материала. Такое же было, если бы я продемонстрировал демонам наши бумажные деньги – они бы просто не поняли, в чем их ценность.

Женщина же всего за день умудрилась заинтересовать каких-то своих знакомых из третьего круга стены и умчалась на встречу с ними, чтобы дать нам разрешение на проход к Гвардейцам. На этом особо настоял я, так как перепродажа меня по понятным причинам не устраивала. По словам Жаннет, это выходило сложнее, но все же реализуемо, только надо будет дополнительно профинансировать данный вопрос, на что я был согласен.

В итоге уже на следующий день вместе с демонессой мы прошли через ворота третьей стены. Точнее делали мы это ночью, так как за третьим кругом не могли жить и находиться простые путешественники, а только уважаемые члены города Энтейла. Ну или эти путешественники должны быть слугами последних.

Связи решают все и в обществе демонов, так что то, что Жаннет прошла вместе с еще двумя демонами, никого из стражников не заинтересовало. Нас вообще показательно проигнорировали и этому очень поспособствовал мешочек с энергами, который я передал демонессе в качестве платы за проход.

Встретили нас в одном из особняков третьего круга, который находился не так уж и далеко от резиденции Лорда, что уже не мало говорило об его владельце. Интересно, и откуда у женщины такие влиятельные знакомые? Но это не моя тайна, так что в это я не собирался лезть – и так узнаю, если нужно будет.

Сам особняк представлял из себя монументальное жилое зданий высотой в три этажа. Все в обстановке говорило о роскоши и достатке хозяина. Одна охрана из краснокожих орков на входе говорила о многом. Интересно, кто же это такой, что смог позволить себе во служение гордых демонов, промышляющих исключительно охотой (о них после первой встречи я разузнал чуть больше во время поисков решения, как нам попасть за третью стену).

Внутри нас встретила небольшого роста демонесса, полностью закутанная в ткань, так что определить, к какому виду она относится, было невозможно. Лишь яркие зеленые глаза сверкали из-под тканевой маски, да и довольно выдающиеся формы говорили о явной половой принадлежности. Именно она нас проводила сначала на второй этаж, а потом в небольшую гостинную, где нас уже ждал хозяин особняка с бокалом напитка, внешне похожего на вино в руках.

– Добро пожаловать в мое скромное жилище, – поприветствовал меня и Церби демон, после того, как слуга, раскланявшись со всеми, ушла в коридор, закрыв за собой двери..

Честно говоря, я ожидал увидеть кого-то похожего на воина после того, что услышал о Гвардейцах и о том, что Лорд Сааш предпочитает окружать себя сильными демонами, но приветствующим нас демоном оказался гоблин. Да, в костюме и с золотыми кольцами на пальцах, но гоблин, который не доставал мне и до пояса. На фоне дивана, на котором он с удобством устроился, хозяин особняка казался еще меньше.

При этом ему прислуживали настоящие монстры, по ошибке природы являющиеся демонами, которые больше походили на отряд воинов, чем на слуг. Видел я парочку, что стояла и охраняла коридор, один из них и вовсе походил на мифического минотавра и ему приходилось сгибаться, чтобы не биться головой о светильники – настолько он был огромен. Их судя по всему продемонстрировали специально, чтобы мы почувствовали, что лучше не шалить, иначе они покажут, насколько мы не правы.

– Спасибо, что так скоро организовали переход сюда, – вежливо поклонился я демону, все еще пребывая в некотором шоке от происходящего.

Даже обстановка этой комнаты говорила о достатке его хозяина. Слишком уж сильно, на мой взгляд, делается на этом акцент, будто этот демон хотел убедить всех и каждого в том, что он не просто мелкая зеленая букашка, которую раздавишь и не заметишь, а на самом деле очень важная шишка, но это не мое дело.

– Ох, – отмахнулся гоблин, широко улыбнувшись и демонстрируя острые зубы и широкую пасть. – Мне это ничего не стоило. Право дело.

– Зираавиак обладает необходимыми вам связями с Гвардией, – добавила Жаннет. – И если предложение поступит от него, то ни у кого не возникнет вопросов.

– И что же уважаемый Зираавиак, – чуть не сломав язык, произнес я имя хозяина особняка, – хочет за то, чтобы предоставить нам такую возможность?

– Сущую мелочь, – прищурился гоблин. – Пять кристаллов из тех, что вы хотите продать.

– Хорошо, – улыбнулся я под маской, соглашаясь с данными условиями. Что-то такое я предполагал изначально, так что ответил, не особо задумываясь, чем, похоже, произвел впечатление на своего собеседника.

– Пекло, – выругался демон, зло посмотрев на демонессу. – Ты же говорила, что у них только десять кристаллов.

– Так и есть, – несколько растерялась от тона Зираавиака наша знакомая, непонимающе посмотрев на него. – Именно десять кристаллов с энергией они хотят продать.

– Глупая самка, – сплюнул гоблин, потеряв весь богатый лоск, которым он меня сразил в самом начале. Теперь я действительно видел перед собой демона. – А вы молодец, – неожиданно улыбнулся он мне. – Смогли провести Жаннет, которая обычно не отличается особой доверчивостью. Но, видимо, есть суммы, после которых и она перестает думать головой, – тяжело вздохнув, покачал он головой. – Теперь по крайней мере буду знать о таком нюансе и не поручу ничего ответственного. Так каким количеством этих кристаллов вы на самом деле обладаете? – обратился он ко мне, будто ничего и не было.

– Неужели вы думали, что я так просто отвечу? – хмыкнул я, скрестив руки и откинувшись на спинку дивана, куда сел, когда нас пригласили для приватного разговора. Церби улегся рядом и всем видом показывал, насколько он расслаблен, но я-то чувствовал, что он готов в любой миг к нападению. Доверия к хозяину особняка у нас не было. – Скажем так... у меня есть десять кристаллов на продажу помимо того, что вы запросили за свою помощь.

– А не боитесь, что я захочу узнать их истинное количество? – улыбнулся гоблин, делая небольшой глоток своего напитка и тоже демонстрируя полную расслабленность, вот только его глаза так и горели хищным азартом.

– Можете попробовать, – безразлично пожал я плечами. – Если, конечно, не боитесь за сохранность этого места. Я, знаете, очень остро реагирую на попытки причинить мне вред.

– Замечательно, – неожиданно расхохотался гоблин. – А вы мне нравитесь.

– И все же, – качнул я головой. – Как вы собираетесь передать кристалл Гвардии Лорда Сааша?

– Насчет этого можете не беспокоиться. Я являюсь поставщиком всего обмундирования для Гвардейцев. Так что ваш товар с легкостью будет доставлен напрямую к ним. Интендант Гвардии мой родственник, – шепотом поделился он, подмигнув мне.

Теперь понятно, как этот слабый демон смог получить такой уровень достатка в городе, где ценилась личная сила. Все же оружие и броня нужны даже демонам и кто-то должен заботиться об этом. С учетом того, что в Гвардию Лорда входят сильнейшие, то и обмундирование для них должно быть соответствующего качества и цены.

– В таком случае от меня будет лишь одно условие, – поднял я указательный палец вверх. – Я буду сопровождать вас при продаже и, согласно нашей договоренности, Жаннет получит часть энергов за эту сделку.

Демонесса, до этого сидевшая на своем месте как пришибленная после слов гоблина, робко улыбнулась мне, но поспешила опустить голову, так как действительно оплошала, а этот Зираавиак, по всей видимости, или является ее начальством, или же может доставить ей неприятностей. Все же гоблин явно имел определенное влияние в городе. Не хотелось бы, чтобы по моей неосторожности пострадал кто-то другой.

– Решили увидеть наших знаменитых защитников вблизи, – понимающе улыбнулся гоблин.

По всей видимости, он посчитал, что раскусил меня. А так вполне удобная версия, чтобы объяснить свой интерес, которую мне даже не потребовалось придумывать.

– Мы с моим товарищем много путешествуем по миру и пока не видели такой организации защиты города, как у вас, – развел я руками. – Так что да, мне интересно посмотреть на них вблизи.

– В таком случае предлагаю остановиться пока у меня, – откуда-то гоблин вытащил колокольчик, по звуку которого в комнату вошли слуги. – Они проводят вас в ваши комнаты.

– Когда мы сможем организовать продажу? – спросил я, прежде чем покинуть комнату.

– Мне потребуется максимум день, чтобы уладить все формальности, а пока наслаждайтесь отдыхом и если что-то потребуется обращайтесь к слугам.

На выходе нас встретила все та же слуга, закутанная в ткань, проводив в итоге в комнату на первом этаже, чуть в стороне от основного входа. Помещение явно было подготовлено для гостей гоблина, предлагая все, что необходимо для отдыха, и была намного больше той, что предоставляли в таверне.

Церби замер у входа в комнату и внимательно прислушался:

– Нас никто не подслушивает, – кивнул он мне. – Думаешь, этому мелкому можно доверять?

– Вопрос не в доверии, – покачал я головой. – Главное, что он сможет провести нас к Лене. Остальное не важно.

– Такое чувство, что мы суемся в пасть ко льву, – нахмурился волк.

– Поэтому не расслабляемся, – кивнул я. – Этот гоблин, судя по всему, обладает достаточным влиянием, чтобы обмануть нас и при этом уйти безнаказанным. Все же мы проникли сюда тайно. Нельзя также исключать, что нас захотят завести в западню, чтобы выведать, где мы такую ценность раздобыли. Все же для них мы обычные путешественники, которых никто не станет искать.

– Не нравится мне все это, – фыркнул Церби, устраиваясь у двери. В случае чего он первый встретит угрозу и даст мне необходимое время, чтобы подготовить ответную атаку.

***

Вопреки нашим опасениям, ничего такого не произошло. Слуги исправно приносили еду и пару раз предлагали пройтись по комнатам, где все было подготовлено для развлечения гостей. Но от еды мы отказывались, опасаясь ядов, а развлечения... мы прибыли сюда не для этого. Да и, как я говорил Церби, были опасения, что нас таким образом захотят расспросить с большим пристрастием, а так мы, по сути, окопались в предложенной комнате, из которой был один выход, если не считать окон.

Вечером следующего дня мы вместе с Зираавиаком отправились на встречу с капитаном Гвардейцев, который должен был решить, будет ли Гвардия покупать мои кристаллы или нет. Я и Церби выступали в качестве сопровождения гоблина, который рекомендовал нам молчать всю встречу, если мы хотим увидеть Гвардию вблизи.

Сами сильнейшие воины Энтейла проживали прямо в резиденции Лорда.

Издали казалось, что его огромный дом отделен лишь пустым пространством от особняков остальных демонов, но, как оказалось на практике, близость к источнику силы позволяла Саашу не возводить стены, когда вместо этого можно было использовать магию.

Его особняк закрывала самая настоящая магическая завеса, которая чувствовалась только вблизи. Я даже не представляю, сколько магической энергии необходимо влить в схожего рода конструкцию чтобы поддерживать ее и насколько тогда должен быть велик сам источник силы, чтобы без проблем держать завесу на протяжении многих дней.

Лорд настолько был уверен в своей силе, что его резиденцию даже никто не охранял. Вполне хватало того, что внутри было как минимум десяток Гвардейцев, которые могли справиться с практически любой возникшей угрозой, да и сам Лорд рядом со своим источником силы был чуть ли не равен богу.

Завеса была проходима лишь в одном месте, являющемся также единственным местом входа и выхода из резиденции Лорда. Его охраняло двое наг, которые проводили нашу компанию настороженным взглядом, несмотря на то, что нас уже встречали.

– Дорогой братец, – широко улыбался Зараавиаку такой же гоблин, как и он, только без такого обилия украшений и одетый попроще, но все же в одежду, вполне дающую представление о его статусе. – Рад, что ты смог посетить меня.

– Что ты, Каравиак, – зеркально улыбнулся ему демон. – Это я рад, что удалось так быстро решить все вопросы. Только я почему-то не вижу могучего Рокса, – показательно поискал взглядом еще одного встречающего гоблин. – Если ты не забыл, – неожиданно зло прищурился Зараавиак, – то у меня к нему дело.

– Не стоит так беспокоиться, – примирительно поднял руки в верх гоблин. – Капитан Гвардии просто в данный момент присутствует на очередном этапе отбора.

– Не знал, что Рокс уделяет этому свое личное время, – нахмурился наш сопровождающий.

– Да, это необычно, но в роли испытания для кандидатов выступает его личная ученица, так что... – развел руками Каравиак. – Зато у нас есть возможность понаблюдать за боем тех, кто претендует на роль лучших в нашем городе.

– Хорошо, тогда пошли, – немного подумав, кивнул наш гоблин, соглашаясь с предложением брата.

Второй гоблин удовлетворенно кивнул и направился по боковой тропинке, ведущей на заднюю, скрытую от нас часть дома. Похоже, там располагались еще какие-то постройки, но из-за громады дома, от части претендующего на звание небольшого замка, их просто не было видно.

– А что ты такое намерен показать капитану, что потребовалось так быстро организовывать встречу? Все же сейчас идет подготовка ко встречи с Исполином и у него не так много свободного времени, – полюбопытствовал Каравиак, пока мы шли к месту, где шел отбор. – Да и мне пришлось ссылаться на свое незнание и гарантировать, что ты предложишь действительно стоящую вещь.

– Я же не лезу в твои дела, так и ты, дорогой братец, – выделил Зараавиак голосом последнее, – не лезь ко мне. Тем более в этом плане я никогда не подводил, – с вызовом закончил он.

– Всего лишь проявил интерес, – ворчливо ответил на это гоблин, но расспросы прекратил и остаток дороги мы прошли в молчании.

Так мы дошли до небольшой арены с которой в данный момент выносили обгоревшего нага, что-то кричавшего от боли, но разобрать, что именно, было невозможно. Сама арена была выполнена в виде колизея, где было выделено несколько зон.

В одной из них в расслабленных позах сидели демоны в обмундировании, явно подогнанном под один стиль, хоть это и было довольно сложно в связи с тем, что Гвардейцы, а это могли быть только они, все же принадлежали к разным видам и предпочитали разную броню и оружие.

Рядом с ними была зона, выделенная для Лорда Сааша, так как она была отделена от остальных зон пустым пространством и посередине находилось даже не кресло, а подобие трона. Самого Лорда на данный момент не было на месте, чему я в тайне был рад. Не хотелось больше встречаться с кем-то, похожим на Кросса.

Еще одна зона была занята различного рода демонами, которые внимательно смотрели на арену, ну и еще спорили, кто пойдет следующим.

– Вот и еще один кандидат выбыл, – покачал головой Каравиак. – А вот и ученица самого Рокса, – гордо указал он в сторону демонессы, что сейчас с вызовом смотрела в сторону, как я понял, следующих кандидатов в Гвардию. Из-за этого она стояла к нам спиной и я мог отметить лишь то, что по фигуре она очень похожа на Лену, но, к сожалению, этого было мало, чтобы говорить о чем-то однозначно. – Она официально не входит в Гвардию, но в этот раз, чтобы пройти отбор, достаточно только ранить эту демонессу. Пока еще никто не сумел. Вот.

– Интересно, – хмыкнул Зараавиак, более ничем не проявив свой интерес.

Я же напряженно всматривался в эту женскую фигуру, и вот она обернулась.

Глава 8

Демонесса обернулась в нашу сторону, точнее в сторону демонов, претендующих на место в Гвардии. Теперь я мог увидеть темные длинные волосы ученицы капитана Гвардецев, где сразу в глаза бросалось несколько красных, словно пылающих пламенем прядей спереди. Глаза девушки были прищурены, да и не мог я с такого расстояния различить их цвет. Сама демонесса была одета в какой-то провокационно открытый доспех, который хоть и имел металлические вставки, но все же по большей части был кожаным и обтягивал ее тело так, что практически не давал полета для фантазии. На лице ученицы Рокса застыла презрительная усмешка, когда она смотрела в сторону мнущихся в своей зоне демонов, все никак не решающихся выйти вперед.

Тут ее взгляд сместился чуть в сторону и наши глаза пересеклись. В это мгновение ее улыбка на миг дернулась, но она безразлично перевела взгляд дальше, отворачиваясь ото всех и отходя в сторону.

Пускай она смотрела в нашу сторону всего несколько мгновений, но это была именно Лена. Как такое было возможно — я не знал, но этой демонессой была Лена. Хотя, не знай я свою бывшую ученицу так хорошо, то при случайной встрече вполне мог обознаться.

— Что это с твоим сопровождающим? — недоуменно посмотрел на меня Каравиак, обращаясь к брату.

Не дав возможности придумать Зараавиаку объяснение моему поведению, я стал спускаться вниз. Церби несколько притормозил, так как не ожидал от меня таких действий, но уже в следующий миг присоединился ко мне.

— Куда же они... — начал причитать гоблин, но все же не решаясь остановить меня. – Нельзя ведь...

Арена находилась несколько ниже того уровня, где стояли мы, благодаря, собственно, чему и можно было всех увидеть. Спускаться же пришлось рядом с зоной, где находились демоны, прошедшие отбор, и им мои действия сильно не понравились.

— Ты куда это прешь? – грубо обратился ко мне какой-то покрытый каменными наростами демон с желтыми глазами, что сейчас зло смотрели на меня.

Я на мгновение замер и в следующий миг у его горла застыл мой клинок. Мне удалось проделать это настолько быстро, что демон даже не успел отшатнуться в сторону и теперь боялся пошевелиться, опасаясь, что я продолжу свое движение и он останется без головы. Даже я не ожидал от себя такого.

— Еще вопросы? — спросил я, посмотрев в глаза остановившему меня.

— Хочешь убиться — пожалуйста, — осторожно пожал плечами он, показывая, что уже готов пропустить меня дальше. Его товарищи не решились помочь, молча смотря на происходящее.

Я отвел меч в сторону и продолжил свой спуск под настороженный и одновременно облегченный взгляд демонов. Все же большинству из них, особенно после того, что произошло с нагом, не хотелось соваться под огненную демонессу, которую, как я понимаю, еще никто не смог победить. Меньшинство же, судя по бросаемым на меня взглядам, были не против, что кто-то еще сильнее вымотает демонессу, прежде чем смогут на арену выйти они.

На последнем шаге, отделяющем меня от арены, меня остановил один из Гвардейцев, который, собственно, и выпускал кандидатов на арену, чтобы проверить свои силы в бою. Это был темнокожий фавн, но в отличие от того, что я видел у Лорда Кросса, этот был раза в три крупнее, а количество белеющих шрамов на его теле говорило, что фавн побывал во многих переделках и сумел в них выжить, став сильнее. Что не говори, а довольно показательно, особенно когда имеешь пример для сравнения. Где владелец книжной лавки больше походил на забитого всеми клерка, которого даже тот же гоблин отпинает и не запыхается.

– Что-то я тебя не видел на других отборах, -- с намеком положив руку на рукоять своей секиры, произнес он.

– Я просто хочу испытать себя, – с вызовом произнес я. – Желания вступать в Гвардию у меня нет.

– Вот, значит, как? – прищурился демон. – Неужели Гвардия настолько плоха?

– Не в этом дело, – отрицательно мотнул я головой и указал на демонессу на арене. – Я хочу сразиться с ней.

– Ха, – выдохнул фавн, явно едва сдержавшись от смеха. – Влюбился, что ли?

– А вам есть до этого дело?

– Ты прав, – весело и слегка безумно улыбнулся демон. – Это твое личное дело – погибнуть в ее огне. Не смею больше задерживать, – он отошел в сторону, пропуская меня на арену. – Удачи, любовничек, – бросил он мне в спину, что я полностью проигнорировал, больше сосредоточенный на предстоящем.

Ну вот, сейчас все и решится.

***

Девушка перевела на меня надменный взгляд и недовольно скривила свою мордашку. Лена никогда так не делала и вообще ей такое поведение было не свойственно, что я даже растерялся в первые мгновения. Я видел перед собой бывшую ученицу и одновременно это была совершенно незнакомая мне демонесса. Такое двоейственное ощущение сбивало с толку и заставляло сомневаться в верности моего решения.

– Вы что, посчитали, что я устала? – с вызовом она посмотрела на прошедших первичные отборы демонов, но те не рискнули отвечать той, что может и огнем поджарить без особых для себя последствий. Возможно, такие, кто мог ей ответить, были ранее, но после их пыл явно поуменьшился.

– Я вызвался сам выйти против тебя, – ответил вместо них я, все еще не понимая, то ли это невероятное совпадение и передо мной находится близнец Лены, но демонического происхождения, то ли это и есть она. Даже в то, что еще сохраняющиеся между нами остатки магической связи однозначно говорили, что это моя ученица, поверить было сложно.

– Значит, еще один самоубийца, – ухмыльнувшись, кивнула она. – Ну ничего, я даже, пожалуй, дам тебе шанс. Небольшой, – рассмеялась демонесса, продемонстрировав расстояние между двумя пальцами, наглядно показывая величину этого шанса.

– Лена, ты меня совсем не узнаешь? – все же решился я на этот вопрос.

Я был в капюшоне и вообще постарался, чтобы никто не догадался о моей личности, но как минимум благодаря остаткам связи она должна была меня почувствовать. Да и голос я свой не изменял.

– Как ты сократил мое имя? – удивленно посмотрела на меня девушка, не обратив внимания на вторую часть вопроса. – Хм, интересно звучит. Надо будет запомнить. Но для тебя, – с презрением она посмотрела на меня, – я госпожа Ленарет. В общем, нападай и я займусь следующим неудачником, – с насмешкой посмотрела демонесса на стоящих на трибунах демонов. – Уже довольно поздно, а я была бы непрочь отдохнуть в своих покоях.

– Значит, не узнаешь, – тихо произношу я, тяжело вздохнув. Это было бы слишком легко, будь иначе. Значит, будем действовать по-другому. – Ты так уверена в своей победе? – хмыкнул я, вновь вызывая тем самым удивление на ее лице. – А что будет, если выиграю я?

– Ты и выиграешь?! – рассмеялась она, склонившись от хохота. – Вот юморной! Пожалуй, я даже не сильно тебя прожарю – еще никто меня так на этой арене не смешил. Учитесь, слабаки, – обратилась она к стоящим в своей зоне демонам, но чувствовалось, что она больше провоцирует их этим высказыванием, чем действительно так считает. – А то даже опасаетесь выходить против меня.

– И все же, каковы условия победы? – продолжил настаивать я на своем, переключая внимание демонессы на себя. Ее пренебрежение моей персоной уже начинало понемногу раздражать.

– Если ты меня ранишь... даже не так, – мотнула она головой, отчего ее волосы сдвинулись и я успел заметить небольшой рог, который уходил назад и терялся за ухом, будто какой-то женский аксессуар. До этого он был скрыт прической и не выделялся на фоне черных волос так сильно. У Лены такого точно не было. – Если ты меня хотя бы поцарапаешь, то тебя могут рассматривать в качестве кандидата в Гвардейцы. Я постараюсь убедить своего учителя, что это будет достаточно. Мое слово, – твердо произнесла она.

– А если все же больше, чем просто царапина? – уточнил я.

– Сомневаюсь, что сможешь, – презрительно произнесла девушка. – Но, так уж и быть... Можешь тогда называть меня Леной, – величественно разрешила она, будто делая мне большое одолжение.

– Можно использовать все, что угодно? – уточняю последний момент.

– Ты меня уже начинаешь раздражать, – грозно посмотрела на меня демонесса. – Даже если ты напряжешь все свои силы, то такой хлюпик не сможет меня даже коснуться. Так что пожалуйста.

– Хорошо, – улыбнулся я под маской.

Что бы не случилось с Леной, из-за чего она вдруг стала такой, но у меня после такого разговора возникло острое желание отшлепать свою ученицу как маленькую девочку, из-за того что она набезобразничала.

Представляю, сколько от нее натерпелись все эти демоны, что надеялись вступить в гвардию, и эта мелкая, особенно на фоне демонов, девчонка смеет не только не давать им такой шанс, но еще и потешается над ними, выводя воинов из себя. Да и было в ее магии огромное преимущество перед остальными, так как Ленарет не экономила на магической энергии, по всей видимости, имея доступ к источнику силы этого города, когда остальные демоны были вынуждены беречь свои запасы, так как они могут потребоваться, чтобы излечиться от нанесенных демонессой ран. И все это не говоря уж о том, что ослабленным противником могут воспользоваться другие демоны.

Насколько я понял, убийства в черте города сильно не одобрялись, вплоть до того, что убийцу ждала та же участь, что и убитого, но Энтейл – довольно большой город и тут попробуй найди виноватого.

Положив руку на гарду меча, я направил энергию в Миямото и мир ожидаемо замедлился. Такое происходило довольно редко и основным из факторов было то, что сам японец хотел действовать так же, как и я. Технически мы, можно сказать, «синхронизировались» и благодаря этому вдвоем были способны на много большее, чем действуя, как обычно, по отдельности. Правда, я это не любил из-за последствий для моего тела, которое просто не успевало за действиями старого мечника и работало на износ.

Мы отправились в этот мир не для того, чтобы убивать, а для того, чтобы забрать мою ученицу домой. Я сделаю все, чтобы вернуть ее назад и наконец-то исправить свою ошибку, которая, как оказалось, сильно ударила по моему самолюбию. Да и обещания свои я привык исполнять и это будет сделать довольно проблематично, если она останется тут или погибнет.

Сам бы я не успел среагировать на неожиданный жест девушки, но вот дух был куда опытнее в этих вопросах и как только она начала шевелить рукой, он тут же бросил мое тело в сторону. Это спасло меня от волны огня, что послала демонесса в место, где я только что был. Несмотря на ее слова про то, что я не смогу ее достать, даже если постараюсь, все же она била в полную силу и, будь я менее расторопным, уже после первой атаки меня бы в лучшем случае уносили отсюда в лазарет. В худшем же...

Только непонятно, то ли она начала воспринимать меня всерьез, когда мы перешли напрямую к сражению ,или же она просто решила избавиться от меня как от досадной помехи.

Еще один огненный залп прошел буквально в паре сантиметров от меня, обжигая своим жаром кожу на лице, но я не обращаю на это внимание, устремляясь к девушке. Да, на близкой дистанции ее атаки могут быть куда опаснее, но иначе мне ее не достать и демонесса без проблем будет держать меня на расстоянии, пока не истощит свой резерв. И скорее всего мое поражение произойдет быстрее, чем я дождусь этого момента.

Все можно было бы решить куда проще, используй я призывы. Но вот именно это я не собираюсь демонстрировать, так как мне неизвестны последствия применения такой магии перед всеми этими демонами. Да и вообще непонятно было, как демоны отнесутся к такому призывателю, как я, так что этот способ остается только на крайний случай, если я не смогу справиться с моей противницей.

За пару мгновений я оказываюсь рядом с девушкой, но на лице той появляется не испуг или удивление, а ухмылка. Ленарет плавным движением смещается чуть в сторону и с разворота бьет меня ногой в бок, одновременно с этим выпуская поток пламени мне вслед. Только опыт Миямото позволил мне поставить блок от такого неожиданного удара, а защита брони спасла от серьезных ожогов, хоть сама ощутимо нагрелась.

В который раз я мысленно похвалил себя за то, что отнесся к этой авантюре куда тщательнее, чем мог, и не стал экономить на защите, потратившись на переделку среднего тактического комплекта брони.

Раньше Лена не была способна на проведение такого трюка. Да что там говорить, девушка вообще не обучалась боевым искусствам, так как у нее были проблемы с магией, которые решить было важнее, чем обучать ее руко-махательству. Это не значит, что сама девушка ничего в этом плане из себя не представляла, но на фоне других студентов Академии Магии ее навыки были явно ниже среднего, что позволяло только не быть уж совсем неуклюжей на их фоне, но не давало преимущества в бою. Здесь же она демонстрировала боевые навыки, которые сильно превышали тот уровень, что мне помнился по нашим совместным тренировкам.

Магическая энергия из моего источника щедрым потоком полилась в духа, делая его сильнее. Я еще никогда не делал такого, так что даже мне было любопытно, что этого получится, ведь раньше Миямото получал лишь самый минимум энергии, не требуя большего. Ему для существования в принципе не требовалось много энергии, так как он ее практически ни на что не тратил, пребывая по большей части в медитации или размышлениях о своем боевом искусстве, придумывая новые связки и расширяя программу своей школы меча.

Меч в моих руках ласточкой взметнулся вверх, нацелившись в голову Ленарет. Девушка ожидаемо отшатнулась от опасности, что позволило мне сделать шаг вперед и вновь оказаться рядом с ней. Развернувшись, я по дуге опускаю меч, нацелившись на ногу демонессы, но та использует пламя не для прямой атаки, а в качестве вспышки света, что на миг дезориентирует меня, благодаря чему девушка избегает ранения, а мой меч чуть ли не пропахивает землю, но в последний миг мне удается слегка изменить движение клинка и, чтобы не терять возможность, я отмахиваюсь от моей противницы, чтобы та не успела ничем из своей магии ударить по мне.

– Эй, а это не слишком? – тихо спрашиваю я у духа.

Если бы такая атака попала ей в ногу, то с учетом влитой энергии в меч он вполне мог ее отрезать, несмотря на броню. С толстыми шкурами демонов он по крайней мере справлялся без проблем и при малом количестве влитой магии. Здесь же ее было в несколько раз больше, делая из одушевленного меча сильный артефакт.

– Как раз самое то, мой ученик, – раздался тихий голос Миямото, будто он был рядом со мной. На самом деле его дух сейчас, по сути, обволакивал мое тело, так что его рот находился там же, где и мой. Несколько запутанно, но я больше занимался практической стороной вопроса такого слияния, чем пытаться выстроить какую-то понятную теорию, как все это происходит. Работает и ладно – большего мне не надо. – В крайнем случае твоя будущая первая жена сможет отрастить ей новую конечность взамен утраченной.

– Я не собираюсь ее калечить! – возмутился я, пока сам в это время был вынужден уклоняться от огненных шаров, которые девушка запускала чуть ли не со скоростью пистолета, вынуждая меня держать дистанцию. Хорошо еще, что она не использовала те техники, что мы изучали с ней на тренировках, а то, боюсь, от тех же «огненных пчел» мне увернуться было куда сложнее. – Мы здесь не для этого! – с придыханием добавил я.

– В таком случае ты проиграешь, Егор, – хмыкнул дух. – Эта девушка вовсе не собирается сдерживаться и вполне готова убить тебя. Так что...

– Не калечить, – настоял я на своем, хоть и понимал, что он прав.

Лена сейчас была именно Ленарет и для нее я был незнакомцем. Хорошо хоть старый мечник не может противиться моим прямым приказам, а то занялся бы еще самодеятельностью. Будь иначе, все мое взаимодействие с ним и в особенности вливание магической энергии попахивало фирменным безумством, ведь в таком случае давно мертвый японец вполне мог занять мое тело. Его останавливало лишь собственное понятие чести и заключенный между нами контракт, который делал его однозначно моим подчиненным. Правда, вред нанести мне он все же мог, но только из-за того, что мое тело просто не было готово для различных акробатических трюков, которые без оглядки на это выполнял Миямото.

– А ты шустрая букашка, – с какой-то долей восхищения произнесла демонесса, когда я отбил очередной огненный шар в сторону плоскостью клинка. Трюк эффектный, но рискованный, благо эти чары девушки были слабы из-за того, что не несли структурированного характера. – Возможно, я даже поиграю с тобой подольше.

Вот только я видел, что девушка не просто так остановилась, а передыхает, восстанавливая свои силы и концентрируясь для новых магических техниках. Давать ей на это время я не собирался и еще на первых словах побежал вперед. Демонесса все еще не воспринимала меня всерьез, так что не прекратила свою речь, но все же решила отойти назад, послав в мою сторону волну огня, которую мне пришлось огибать.

Дышать становилось все сложнее.

Все же несмотря на все старания Миямото, я не желал посвящать всю свою жизнь изучению искусства меча и постоянным физическим тренировкам, необходимым, чтобы достичь в этом направлении успеха. Сам дух не обращал на мое состояние почти никакого внимания и именно по этой причине за столь короткий период я так сильно выдохся. Хотя стоит быть справедливым к уже давно мертвому мечнику – без его стремительных кульбитов Ленарет меня бы уже давно поджарила.

Будь мы в нашем мире, то, возможно, у меня и не было бы шансов против девушки, но в мире демонов магические потоки намного скуднее, а источники магической силы подчинены каким-то образом напрямую Лордам. Так что демонесса просто не могла так же быстро восстанавливать энергию источника и все эти атаки быстро истощали ее резерв. Мне же оставалось надеяться, что она действительно выдохнется и что эта демонесса не владеет вторым источником девушки, иначе я даже не представляю, как избавиться от этого темного пламени, что сама Лена пока толком контролировать не умела. По крайней мере на тот момент, когда она попала в этот мир.

Само же черное пламя было слишком опасным, чтобы иметь хоть минимальные шансы ему противодействовать, и поэтому я запрещал использовать силу второго источника Лены по прямому назначению, ограничив только дополнительным приростом разрушительной силы ее основных техник.

Стена огня погасла еще до того, как я успел ее оббежать, поэтому, не замедляясь ни на миг, я бросился вперед к девушке, которая раздосадовано смотрела, как угасает ее пламя. Я почти смог дотянуться до нее, как девушка вдруг неожиданно зло улыбнулась, даже, можно сказать, оскалилась, словно хищник, показывающий своей добыче, что ей некуда деваться, и я понял, что это было ловушкой.

Предпринимать что-то было уже поздно, так как в руках Ленарет возникло пламя, которое стремительно распространилось до предплечий. Как бы я не хотел, но пришлось соглашаться с Миямото и рисковать жизнью девушки, иначе я сам имею все шансы погибнуть от ее магии. Клинок, который изначально был нацелен в свободный от брони участок ноги в районе бедра, небольшим движением руки перенаправляется в живот демонессы, который по какой-то причине и вовсе не имел никакой защиты, открывая вид на прес девушки.

Рука от такой скорости тут же отозвалась мимолетной, терпимой болью, но и демонесса, упав на колени, согнулась, схватившись за меч мгновенно потушенными руками.

– Молодец, – тяжело произнесла она, посмотрев на меня снизу вверх, и в этот момент я видел только лицо Лены, а никак не демона, которым она была все это время. Наверное, именно поэтому я не обратил внимание на возникшую у нее усмешку. – Но этого мало, чтобы победить меня! – выкрикнула она, одновременно с этим сильным рывком выдергивая меч из себя, отчего я невольно сделал несколько шагов назад, никак не ожидая от девушки такого поступка. Сам бы я на такое, наверное, не решился.

Ленарет, сохраняя на лице усмешку и лишь слегка морщась от боли, поднялась на ноги. Насмешливо посмотрев на меня, она поднесла руку к ране на животе и стерла кровь, показывая, как быстро ранение затягивается, и только красные потоки показывали, что рана действительно только что была достаточно серьезной. Но это я и так прекрасно понял, так как в этот момент меня накрыл откат, заставив пошатнуться от накатившей слабости. Так вот, значит, с чем он был связан?

– Ох, какой впечатлительный, – рассмеялась девушка, демонстрируя мне окровавленную руку. – Неужели тебя мутит от вида крови? Как же с таким ты собираешься вступить в Гвардию?

– А я не говорил, что собираюсь вступать в нее, – ответил я на это, воспользовавшись возможностью потянуть время, раз уж демонесса так любит трепаться языком, тем самым облегчая мне задачу.

Все же мой резерв не был бесконечным и он и так был использован для подпитки духа, так тут еще и откат, который, оказывается, залечивает ранения Лены. Стоп... это, получается, каждый раз, когда я это испытывал, ее кто-то ранил? И что тогда с ней происходило, когда я испытывал откаты куда сильнее, чем только что произошедший.

Впрочем, пока думать об этом некогда. Надо решить, что делать с Леной в связи с этим обстоятельством.

– Кстати, – вдруг подал голос Миямото. – Ты не обнаружил в ней ничего странного? – задал он вопрос, но как-то не уверенно, будто сам сомневался в правильности своих суждений.

– Кроме того, что она не узнает меня и выглядит несколько иначе? – саркастично тихо спрашиваю я, благо никто из-за маски не видит этого.

– Возможно, я и не прав, – осторожно произносит дух, – но мне кажется, что она одержима.

– Не может быть, – возразил я. – Одержимость не может проявляться в физических изменениях тела, а только в поведении.

– Это мир демонов, – хмыкнул мечник. – Возможно, здесь это выглядит именно так. Собственно, мы ничего не теряем, если проверим это. Боюсь, в ином случае или ты истощишь свой источник, или же мы проиграем.

– К демонам, – ругнулся я. – Не хотел я этого делать, но действительно лучше попробовать такой вариант, чем пытаться образумить ее, когда Лена меня совсем не помнит.

– И что же ты замер? Боишься? – спросила меня демонесса, неправильно поняв мою заминку. Сама же она в этот момент отходила назад. Все же, несмотря на свою внешнюю браваду, я успел показать девушке, что я опасен на близкой дистанции, и она понемногу увеличивала расстояние между нами.

Не став отвечать на это, я поднял левую руку и стал стремительно вычерчивать знаки прямо в воздухе. Краем глаза я видел, как вскочили Гвардейцы при этих действиях, но больше ничего не предприняли, следя за мной. Ленарет тоже заметила такую необычную реакцию воинов и бросила вопросительный взгляд в сторону светловолосого остроухого демона с черными глазами, но тот не обращал на нее никакого внимания, сосредоточившись только на мне.

Этой заминки и непонимания со стороны демонессы мне хватило, чтобы закончить вычерчивание печати и активировать ее. Она ярко загорелась багровым светом, в очередной раз удивляя меня способом своей активации, ведь на Земле мои печати всегда светились синим. Из ее недр в сторону девушки выстрелили цепи, состоящие из энергии, которые она попыталась уничтожить, но на смену одним приходили другие.

Эта техника потребляла много энергии, но я решил не рисковать и вместо источника запитал ее от кристаллов, что лежали в кармашках моей брони. Потери, конечно, при таком методе были большие, но за неимением времени и из-за того, что Ленарет могла уничтожить все цепи, если бы я ограничился в энергии... В общем, лучше пусть истощаться кристаллы с энергией, чем я.

Как бы ни стала хороша моя бывшая ученица за это время в магии, но цепи действовали хаотично, а их скорость была достаточно велика, чтобы успеть схватить девушку, сначала за ногу, а когда та попыталась освободиться, ее остальные конечности тоже оказались в цепях. Демонесса попробовала освободиться от них, создав перед собой столб пламени, но тот лишь повредил уже захватившие свою добычу цепи, не сумев их уничтожить.

Я же, продолжая контролировать технику, повернул руку и сделал хватательное движение на себя. Будто вслед за этим движением цепи дернулись, а Ленарет пронзительно закричала.

Это был самый опасный момент в моей затее. До этого я лишь пару раз применял данную технику на одержимых и то по большей части именно на предметах, которые контролировали своих носителей, и техника доставляла боль духу, что обитал в этом предмете. То, что от боли закричала девушка, заставило меня кривиться от сожаления, но отступать было поздно. По крайней мере техника не наносила ей физических повреждений, так как я не испытывал отката, который произошел, когда я нанес ей рану в живот.

В то же время я рисковал тем, что в наше сражение могут вмешаться Гвардейцы, но на удивление их повелительным жестом остановил остроухий демон, которому остальные подчинились, хотя по взглядам, бросаемым в мою сторону, было видно, что делают они это неохотно. Ага, похоже, моя первоначальная догадка оказалась правильной и это капитан Гвардии – Рокс.

Наконец-то на десятой секунде своей работы стало видно визуальное проявление ее успешности, да и я почувствовал, как напряглись энергетические цепи в попытке удержать враждебную сущность.

От тела моей бывшей ученицы отделилась красноватая дымка, которая, тем не менее, пыталась втянуться обратно в девушку, но цепи в этот момент разделились на несколько меньших и окутали уже видимый дымный силуэт, который по большей части повторял Ленарет. Видя это, я добавил энергию в печать и одним рывком дымка окончательно отделилась от тела девушки и бессильно забилась в путах.

Одновременно с этим внешний вид демонессы претерпел существенные изменения. Исчезло то стервозное выражение лица, что делало внешность девушки почти неузнаваемой, так как мягкая и улыбчивая Лена никогда не проявляла таких эмоций. Волосы вновь стали черными и только белую прядь, точнее уже несколько прядей можно было увидеть в них. Рог, который однозначно говорил о демонической природе моей противницы на арене, тоже исчез. А вот вместо красноватой дымки в путах оказалась огненная змея, на взгляд никак не меньше двух метров длинной. Похоже, это была именно та змея, что я позволил оставить своей ученице.

Видя такое, я двинулся вперед и одновременно с этим цепи стали сжимать тело змеи, причиняя ей боль, отчего она бессильно шипела.

– Егор, не надо, – нетвердой походкой пошла мне на встречу Лена, моя Лена. И в этот момент что-то дрогнуло в моей душе. – Ты делаешь ей больно.

Не обращая внимания на ее слова, я подбежал к шатающейся девушке и подхватил ее, не дав ей упасть, когда ноги черноволосой красавицы подкосились.

– Тише, теперь все будет хорошо, – успокаивающе произнес я, окончательно убеждаясь, что передо мной именно она, а не какая-нибудь иллюзия.

– Она спасла меня... Прошу, – умоляюще посмотрела на меня Лена.

– Но она...

– Егор, – протянув руку к моему лицу, тихо произнесла она. – Не надо делать ей больно.

Как бы это ни противоречило моим инстинктам и тому, что я видел, как изменилось поведение девушки при контакте с этой демонической змей... Голос Лены был слишком убежденным в своей правоте... В любом случае я могу и потом прибить эту змею, и тогда она мне точно не помешает.

Отменив печать, я освободил змею и та рухнула на землю, тихо недовольно зашипев. На большее в моем присутствии после произошедшего она, по всей видимости, не осмеливалась. Но все же, несмотря на это, она подползла к Лене, на глазах уменьшаясь в размерах. В нерешительность змея замерла возле ее ноги, но девушка сама решила эту проблему, просто подняв змею и посадив ту себе на шею.

Пока мы были заняты этим, я как-то перестал контролировать обстановку и по этой причине появление рядом с нами капитана Гвардии оказалось для меня полной неожиданностью, что, впрочем, таковым не являлось для Миямото. Контролируя мое тело, он завел девушку мне за спину, а сам выставил перед собой меч.

– Может, поговорим? – спросил Рокс, демонстрируя пустые руки.

***

Влияние этого демона оказалось достаточно велико, чтобы арена, где проводилось испытание, практически моментально опустела. За этим проследили другие Гвардейцы, стоило только Роксу отдать соответствующее распоряжение.

Этот светловолосый демон даже где-то достал плащ, которым предложил укрыть от посторонних взглядов Лену до того, как кто-то успел разобрать произошедшие с ней изменения, что было вдвойне странно. С учетом ситуации противиться было бы опасно, так как не думаю, что во главе сильнейших воинов города поставили кого-то слабого. А слухи в тавернах приписывали Гвардии силу чуть ли не равную Лорду, что уже было основанием для того, чтобы держаться от них подальше.

– Что, собс... – начал я, но был прерван жестом демона.

– У нас и так мало времени. Так что не сейчас, – произнес он, уверенно ведя нас куда-то в сторону особняков третьего круга стен. В таком сопровождении нас никто не смел задерживать, заранее освобождая путь перед капитаном Гвардии.

Церби присоединился к нам уже на пути, но Рокс не обратил на это внимания, будто так и надо было.

Интересно, а как отреагировали гоблины на наше исчезновение? Думается мне, что лучше в Энтейле мне больше не появляться, если я не хочу нажить себе неприятностей. Правда, посещать мир демонов после произошедшего я тоже не хотел, так что не думаю, что обида двух мелких демонов будет мне страшна. Да и формально нас с арены увел Рокс, так что если хотят, пусть разбираются с ним.

В итоге капитан Гвардейцев привел нас в стоящий немного отдаленно от остальных небольшой двухэтажный особняк, будто все в округе боялись быть близко к этому дому. Его территория была огорожена высоким забором, который скрывал первый этаж от любопытных взглядов прохожих.

Калитка в заборе открылась от легкого прикосновения демона, будто и не была заперта, но магическим зрением я видел, что во время касания он привел в движение магические потоки, и, думается мне, что не такая уж простая защита стоит на входе в этот особняк.

Рокс толкнул дверь и сам первым вошел внутрь. Мы и так следовали за ним, так что я не стал замедляться и тоже сделал шаг вперед, поддерживая Лену, которая к концу пути начала ослабевать и прихрамывать.

Церби же, пребывая настороже, зашел последним. Стоило только ему переступить порог, как дверь сама собой закрылась. Одновременно с этим шторы на окнах закрылись и мы оказались в довольно большой гостинной, освещенной магическим светом.

– Теперь можно и поговорить, – удовлетворенно кивнул Рокс, проведя рукой перед собой.

От этого жеста, казалось, воздух перед ним подернулся рябью, но в следующий миг я с удивлением смотрел на изменившего свою внешность демона.

Его волосы перестали быть светло-золотыми, окрасившись в полностью белый цвет. Черты лица несколько изменились, но не так, чтобы значительно. Чернота больше не занимала весь глаз, будто сконцентрировавшись в радужке, а вместо несуществующего ранее зрачка появилась красная щель, будто пылающая огнем. Даже не знаю, что выглядело более жутко: то, что было до этого, или нет.

Но самой большой неожиданность стало то, что демон вдруг встал на левое колено и, приложив правую руку к груди, склонил голову.

– Приказывайте, милорд, – с почтением произнес он.

Глава 9

Первым делом я посадил Лену на диван, так как девушка уже начинала клевать носом от усталости. Не знаю, что это было до этого, но судя по всему разделение со змеей сильно вымотало девушку, как, собственно, и саму змею. Мне еще предстоит разобраться с причинами появления Ленарет и его последствиями.

Между делом осмотрел обстановку в доме, но она говорила мало о хозяине особняка. Лишь то, что здесь явно присутствовала женская рука, так как все было аккуратно сложено, пыль практически отсутствовала. Многие элементы мебели имели декоративный цветочный узор, а на столе между нами располагалось свежее печенье, что никак у меня не вязалось с образом грозного капитана Гвардии. Да и смутно ощущалось, что здесь был только один жилец. Правда, возможно, у Рокса были слуги, которые в столь позднее время просто отправились по домам.

Только после этого я посмотрел на коленопреклоненного воина.

— Я так понимаю, у нас не так много времени, пока удивленные демоны не разнесут новость о том, что произошло с вашей ученицей. Так что давайте вы сами расскажите, почему вы нам помогаете и почему ведете себя так? — предложил я беловолосому.

— Как прикажете, милорд, — учтиво ответил Рокс, разгибаясь. — Несколько месяцев назад, путешествуя вместе с Лордом Саашем, я натолкнулся на нее в городе Лорда Кросса. Девушка была несколько безумна и творила все, что ей заблагорассудится. Лорд Кросс держал ее подле себя в качестве трофея с охоты и демонстрировал ее как свою «зверушку», – усевшись в свободное кресло, спокойно стал рассказывать он, каким-то образом поняв, что меня интересует. — К его сожалению, «зверушка» не желала подчиняться, из-за чего была несколько раз бита, а один раз при нас ей отрезали ногу, чтобы она не могла убежать, – на этих словах я непроизвольно сжал кулаки и бросил взгляд на Лену, у которой было две ноги и это подтвердили следующие слова Рокса: — Но каким-то образом она сумела восстановиться уже на следующий день. Этим заинтересовался Лорд Сааш и выкупил девушку у Лорда Кросса. Меня назначили воспитывать ее, сделав своей ученицей. Девушка была дикой и не слушалась никаких слов, но вскоре я нашел подход и, как вы можете убедиться, Ленарет была вполне достойным воином.

— Я вообще сомневаюсь, что она понимала вашу речь, — проворчал я, обдумывая сказанное.

— Лишь от части, — пожал плечами мужчина. – Речь Ленарет понимала, но сама говорить не могла. Как теперь стало понятно, из-за их объединения, -- указал он на заснувшую Лену.

– За то, что вы ее оставили в живых, конечно, спасибо, но по какой причине вы вообще это сделали?

– Это была лишь прихоть Лорда Сааша, – хмыкнул демон. – Я был вынужден подчиняться его решению, несмотря на то, что считал ее опасной и помехой в нашем путешествии. В итоге оказалось, что я ошибся и это приобретение стало более удачным, ведь оно свело наши пути, милорд, – слегка склонился Рокс.

– Почему вы так меня называете? – посмотрел я внимательно на демона.

– Потому что вы наследник Лорда Гортвара, которому я поклялся служить, – ответил Рокс так, что породил еще больше вопросов.

– Я не знаю никакого Лорда с именем Гортвар, – отрицательно мотнул я головой.

– Это вполне возможно, – согласно кивнул мужчина. – Да и, насколько я знаю, прямых наследников у Лорда на момент его смерти не было.

– Тогда как я могу им быть? – резонно возразил я.

– В вас я чувствую его силу, – указал он рукой точно в мое сердце, точнее, как я уже стал догадываться, в печать, под которой был осколок Знака Власти, о котором говорил Лорд Кросс. – Это ощущение я не перепутаю ни с чем.

– Я ничего не понял, но допустим, – вздохнул я. Вот умеет же говорить этот демон так, что у меня от его ответов только сильнее начинает голова болеть. – И что дальше?

– Я могу вам помочь покинуть город так, чтобы вас никто не обнаружил, – предложил капитан Гвардии с таким тоном, будто для него это была сущая мелочь. Вот только следующие слова он произносил с плохо скрываемой надеждой. – Если вы позволите... я хотел бы сопровождать вас.

– С этим решим позже, – не стал прямо отвечать я, так как в данный момент его помощь нам бы действительно не помешала. – Сначала выведите нас из города.

– Хорошо, – кивнул Рокс. – Тогда пойдемте.

Капитан Гвардии задержался в доме лишь для того, чтобы переодеться в кожаную броню серого цвета, и после этого мы покинули его особняк.

***

– Да не может быть все так просто! – в который раз мотнул головой Церби, будто пытался развеять иллюзию. – Егор, но хоть ты что-то скажи!

– Да я сам не ожидал такого, – тихо ответил, несколько раздосадованный тем, что треххвостый назвал мое имя в присутствии беловолосого демона, который чутко прислушивался к нашему разговору. Неудивительно с такими-то большими ушами.

Все дело в том, что нас без проблем пропустили через все ворота, стоило только Роксу сказать, что мы с ним. И ведь никто не задал ни одного вопроса.

– Я считал, что в Энтейле с пропуском все сложнее, – обратился я, собственно, к капитану Гвардии.

– Для доказавших свою полезность да, – кивнул демон. – Я же служу Лорду Саашу уже десять лет и являюсь капитаном его Гвардии, так что меня просто никто не посмеет спрашивать, если я хочу куда-то пройти. Если вы, конечно, хотите, то можно организовать торговый караван в другой город и затеряться среди повозок, – предложил он. – Но это займет несколько дней.

– Давайте отойдем как можно дальше, пока не рассвело, – предложил Церби дельную мысль. С чем я был согласен больше.

Мы спокойно пошли в сторону пустыни, так и не увидев преследователей, что подспудно ожидалось. Ну не мог Лорд не заинтересоваться таким происшествием, а судя по тому, что я знал из слухов о нем, Сааш был очень любопытным демоном. Да и вообще, какой еще Лорд будет путешествовать по миру, отдаляясь от своего источника? Вот и никто другой не знал примера такого же поведения.

Единственное только к нам спустя полчаса, как мы покинули город, присоединился мой демонический конь, но тот не отреагировал на мой зов. Я думал, что хотя бы это вызовет удивление на лице Рокса, но тот посмотрел на огненного коня равнодушным взглядом и продолжил идти дальше рядом с нами.

Ага, смотреть так равнодушный, а как подслушивать, так сразу уши шевелятся! Да и вообще, капитан Гвардии больше походил на эльфа, чем на демона. Правда, эльф из него был какой-то неправильный.

По моим прикидкам оставалось около часа до рассвета и можно было приступать, собственно, к возвращению домой.

– Спасибо, конечно, что помогли нам, но дальше мы сами, – обратился я к Роксу, который продолжал все так же сопровождать нас. Что примечательно, ни один монстр нам на глаза не попадался, старательно уматывая от нашего отряда.

– Я с вами, – ответил мне на это демон.

– Это не обсуждается, – покачал я головой.

– Я не могу покинуть наследника Лорда Гортвара, – не согласился со мной Рокс. – Так что...

– Не вынуждайте меня действовать силой, – предупредил я, хотя в этот момент откровенно блефовал.

Я не представлял, на что способен этот демон, но то, что он силен, это однозначно. Да и отошли мы от Энтейла не так уж далеко, чтобы случае, если с нами случится битва, на это никто не обратил внимания. Те же охотники на различных монстров постоянно курсируют по окрестностям, отлавливая заблудшие сюда экземпляры; они просто не смогут проигнорировать такое событие как минимум из шанса забрать что-то от проигравшего. Там, где для одного мусор, для другого великая ценность.

– Вы можете взять у меня клятву, – предложил Рокс. – Я и так собирался служить вам, так что... – не откладывая дело, мужчина встал на колено и протянул мне возникший словно из воздуха меч. – Я вверяю вам свою жизнь и клянусь служить вам верой и правдой до последнего своего вздоха, ничего не требуя взамен.

– Да что ж опять-то! – тихо проворчал я, вспоминая почти похожий эпизод произошедший с призванным демоном-рыцарем в прошлом году. Вот всем бы мне служить. Лучше бы спросили, надо ли оно мне вообще. Но озвучивать я это, конечно, не стал. По крайней мере не кому-то с такой силой, как у капитана Гвардии Лорда Сааша. – Я принимаю твою службу, – ответил я без нужной торжественности и забрал меч из рук Рокса, чтобы почти сразу вернуть его обратно. – И помни: твоя жизнь в моих руках, – не удержался все-таки я.

Весь этот процесс сопровождался не только пафосными словами в духе Средневековья, но и в магическом плане. Есть вещи, для которых не надо создавать печать – достаточно лишь воли двух разумных и немного магического воздействия, чтобы закрепить эту волю в магических связях, что ложаться на нас обоих.

В принципе так же работали отчасти и мои призывы, только призываемые существа не были свободны в полной мере в своей воле и вынуждены были подчиняться моим условиям, как бы изначально они ни были им противны или противоречили их сущности.

– Как прикажете, милорд, – склонился еще ниже мужчина, принимая меч.

– И долго вы еще будете всякой ерундой заниматься? – недовольно рыкнул Церби.

Я не стал на это ничего отвечать, лишь убедившись, что нас с Роксом связали нити контракта, в чем-то схожие с Церби, но у последнего было намного больше свободы в своих действиях.

Строить новую печать тех же размеров, что я использовал для призыва существа, которого Церби назвал Вратарем, мне не требовалось. Для этого, собственно, та печать и создавалась настолько перегруженной, чтобы служить чем-то вроде путеводной нити, с помощью которой я смогу использовать призыв, потратив куда меньше времени.

Пять минут вырисовывания фигур на сухой земле – и все было готово к призыву. Подача энергии...

– А вы быстро, – радостно улыбнулся знакомый мне однорогий чернокожий демон.

– Что-то вы быстро ответили на призыв, – подозрительно посмотрел я на него, не обращая внимания на появившиеся удивление на лице Рокса, которого, мне казалось, уже ничем не проймешь, и Лены, которая к этому моменту наконец-то проснулась и сейчас наблюдала за всем с высоты спины огненного коня, который, собственно, все это время ее аккуратно вез, так что девушка не сразу заметила, что мы движемся. – Скажите, случайность?

– Да я просто был поблизости, да и дел никаких не было. Так что почему бы и нет? – как-то уж очень уклончиво ответил тот.

– Небось следил за нами, – фыркнул на это Церби. – Я знал, конечно, что вы, Вратари, любопытные, но чтобы настолько... – покачал он мордой.

– Много ты знаешь, – смерил его пренебрежительным взглядом красноглазый демон, моментально изменив свое поведение. Он провел рукой по своему рогу и затем посмотрел на меня. – Желаете вернуться назад?

– Да, – кивнул я, подтверждая это.

– Что же, – улыбнулся демон. – Я готов забрать вас двоих обратно.

– Нет. Через проход пройдут все, – настоял я.

– Неожиданно, – сложил руки Вратарь.

– С этим какие-то проблемы? – насторожился я.

– Нет, что вы, – отмахнулся демон. – Ваша оплата более чем щедрая. Я могу в качестве благодарности перенести и большее количество существ.

– В чем же тогда проблема? – не понял я.

– Вы уверены, что хотите забрать с собой всех? – спросил красноглазый, по какой-то причине указывая на Рокса.

– Не вижу в этом сложности, – пожал я плечами, несколько насторожившись, да и капитан Гвардии, несмотря на хладнокровное выражение лица, весь подобрался.

– Хорошо, – широко улыбнулся демон. – Это ваш выбор и я не могу ему препятствовать. Тогда прошу.

Вратарь театрально взмахнул рукой и перед нами появился уже знакомый мне темный овал.

Я помог Лене спуститься с коня и отозвал его. Демонический зверь с тихим ржанием исчез в дымке, как и положено обычному призыву. Вот заодно проверил, могу ли я в этом мире сделать это.

Оглянувшись на Церби и Рокса, я подошел к овалу перехода и мы шагнули в пустоту.

***

Стоило тьме отступить, как мы оказались в знакомой мне комнате, откуда, собственно, и началось наше путешествие в мир демонов. Даже не верилось, что между переходами прошло столько недель – будто я просто закрыл глаза и снова здесь.

Только вот как-то тесновато сразу стало в комнате из-за одного индивида, который в мире демонов решил стать внушительнее, чем был здесь.

– Церби! Из-за тебя тут мало места, – прокомментировал я этот факт. – Церби! – повторил я, оборачиваясь, так как он не отвечал.

Посмотрев назад, я понял почему он молчал.

Последним в портал вошел капитан Гвардии и вот сейчас с ним происходило что-то неладное. Его фигура будто-то подергивалась рябью и плыла, как будто мутное изображение на экране. В итоге все это закончилось тем, что вместо высокого подтянутого мужчины мы увидели красивую девушку чуть ниже меня ростом. У нее были белые длинные волосы, свободно ниспадающие за спину, темные глаза и уже знакомые мне длинные уши, которые поднимались чуть вверх и забавно торчали из-за ворот. Также изменилась одежда, превратившись из мужской брони в женскую, в которой подчеркивались выдающиеся особенности данной демонессы. В верхних особенностях взгляд Церби и застрял, и треххвостый замер.

– Ой, – из уст этой девушки раздался мелодичный, словно текущий ручей, голосок. – Как неловко вышло.

– Ты кто? – спросил я, обращаясь к незнакомке, хотя и так было понятно, кто это был. Но слишком это выглядело странно, чтобы не уточнить.

– Я Рокс, – лучезарно улыбнулась девушка, кардинально изменив свое поведение. – Прошу прощения, милорд, – поклонилась она. – Я исправлю это, как только адаптируюсь к магическим потокам этого места.

– Почему ты выглядишь так? – спросил я. Но сразу осознал, что сейчас меня не правильно поймут: – Точнее почему ты выгдел...а по-другому до этого.

– Лорд Гортвар предпочитал, чтобы его сопровождали воины, а не воительницы, – все так же не разгибаясь, стала отвечать Рокс. – Поэтому обучил меня возможности изменения внешности с помощью магии. Потом я скрывала свою личностность ото всех, да и Лорд Сааш не потерпел бы, чтобы капитаном его Гвардии была демонесса.

– Да что у вас за мир такой! – махнул я рукой. – Ладно, с этим будем разбираться позже. И тебе пока дальше подвала лучше не выходить.

– Слушаюсь, милорд, – еще ниже склонилась девушка и после этого наконец-то выпрямилась, стараясь смотреть прямо на меня, но движение ушей и нет-нет да перемещение взгляда говорило о том, что ей интересно все осмотреть.

– В закрытые комнаты тоже лучше не заходить, – на всякий случай добавил я, а то, чувствую, что иначе эта любопытная особа обязательно куда-нибудь сунется.

И вот как так кардинально поменялось поведения Рокс после того, как магическая личина спала? Интересно, а сколько лет она провела в таком образе? Все же демоны живут намного дольше людей.

Но все это можно было оставить на потом. Главное было показать Лену Арине, чтобы она проверила ее своими техниками и тогда я наконец-то смогу спокойно вздохнуть.

Открыв дверь из комнаты, где располагалась печать призыва, я пропустил вперед мою бывшую ученицу.

Вслед за ней попытался втиснуться Церби, но огромный волк просто не влазил в узкий дверной проем и пришлось ему снова уменьшаться до размеров шпица, что было проделано с определенным трудом. Так что как только он выскочил, то понесся на верхние этажи. Наверняка есть да пользоваться тем, что все умиляются его внешнему виду и подкармливают дополнительными порциями.

Я же, жестом показав, чтобы Рокс тоже выходила, закрыл за всеми комнату и запечатал ее еще одной печатью. В призыв было вложено достаточно энергии, чтобы его можно было осуществить повторно, и мне не хотелось, чтобы кто-то это нарушил или испортил рисунок. Так что пока магическая печать на двери наполнена силой, в эту комнату никто не войдет.

– Здесь есть комнаты для отдыха, – обратился я к демонессе. – Можешь расположиться в одной из них, пока я не вернусь.

– Как прикажите, – поклонилась мне девушка и удалилась по коридору, вертя от любопытства головой.

Не став полностью полагаться на клятву, я создал небольшую печать и приказал нескольким духам следить за Рокс. Пока она оставалась для меня величиной не понятной, и было неясно, что с ней делать.

– Пошли, – улыбнулся я, обернувшись к Лене, что все это время терпеливо ждала рядом. – Я покажу тебе наш дом.

Мы вышли из подвала и чуть ли не нос к носу столкнулись с управляющей Валентиной Павловной, которая куда-то шла по своим делам.

– Вы уже вернулись из своей поездки? – удивленно посмотрела на меня женщина. – К сожалению, у нас ничего не готово к вашему приезду, но если вы подождете два часа, то мы организуем ужин.

– Спасибо, – поблагодарил я ее. – Но сейчас бы я хотел принять душ.

– Как вам будет угодно, – кивнула Валентина Павловна. – Я распоряжусь, чтобы слуги пришли за вами, когда все будет готово. А теперь простите, но мне нужно идти.

– Да, конечно, – ответил я, пропуская женщину.

Когда она скрылась за поворотом коридора, ко мне с непонимающим взглядом обратилась Лена:

– А где это мы?

– Наконец-то заметила, – не смог удержаться я от улыбки. Я вообще думал, что она задастся этим вопросом еще в подвале. – Это наш новый дом. Пойдем, я тебе лучше покажу жилые комнаты.

Так где-то минут за двадцать я показал все комнаты на втором этаже, также ту, что должна была принадлежать ей с самого начала. Девушка была потрясена произошедшими изменениями и не могла так все сразу осознать.

Мы зашли в отведенную ей комнату и Лена, сбросив плащ на пол, присела на кровать.

– Сколько меня не было? – слегка дрожащим голосом спросила она, отвернувшись от меня.

– Чуть меньше полугода, – сверившись с датой на коммуникационном браслете, ответил я. Хм, получается, что мы проверили в мире демонов не так много времени, но все равно оно не было равно тому, что прошло тут. Вычислять коэффициент изменения времени мне сейчас было откровенно лень, поэтому я принял это как данность. – Прости меня, – подошел я к девушке и, опустившись на колени, взял ее за руки.

– За что? – удивленно посмотрела на меня Лена.

– Если бы не моя ошибка... – замолчал я.

Да и что тут говорить – и так все было понятно. С одной стороны, я спас тогда еще не знакомую мне девушку от участи быть поглощенной демонами, с другой же – моя ошибка стала причиной того, что Лена оказалась привязана ко мне магическими узами. Так еще и я, посчитав, что во всем разобрался, допустил еще одну ошибку и ее утащило против воли в мир демонов, где она стала Ленарет.

– Нет, – остановила она меня, мягко улыбнувшись и сжав ладони. – Ты не виноват в произошедшем. Ты каждый раз спасаешь меня, что я чувствую себя какой-то принцессой из сказок, – она осмотрела комнату, – Да и теперь мы живем почти что в замке.

– Это да, – хмыкнул я. – Арина сказала, что нам по статусу положено такое жилье, если мы хотим объявить о своей помолвке.

– Вы с ней... – начала говорить моя бывшая ученица, при этом внимательно осмотрев руки и не найдя соответствующего атрибута, вопросительно посмотрела на меня.

– Нет, – отрицательно покачал я головой. – Пока нет. Я не мог заняться другими делами, пока бы не спас тебя. Теперь ты дома и все будет хорошо, – успокаивающе произношу, я перемещая свою руку выше к лицу и в итоге поглаживая волосы Лены, в которых добавилось седых прядей. – Ты столько всего пережила...

– Я ничего толком не помню, кроме того момента, как попала туда, а потом передо мной появился ты, – прильнув к моей руке, произнесла она.

Это было сделано настолько мило, что я чуть не передумал перенести все планы на потом и заняться кое-чем более интересным. Но все же разум возобладал над эмоциями, да и помыться бы нам не помешало. Мысли об этом опять свернули мои размышления в другую сторону, но все же, пусть и с трудом, но я их отбросил.

– Кхм, – прокашлялся я, осторожно убирая руку. – В общем, можешь в этой комнате переодеться и принять душ. Арина верила, что у нас все получится и заранее заполнила шкафы одеждой твоих размеров, – указал я на самые габаритные объекты мебели в комнате. – Потом выберешь то, что тебе по нраву будет.

– А ты куда? – поинтересовалась Лена, посмотрев на меня слегка разочарованным взглядом.

– В свою комнату, – улыбнулся я. – Мне тоже не помешает переодеться, а то как-то в мире демонов не всегда удавалось привести одежду в порядок, да и этот красный песок, мне кажется, забился везде.

– Понимаю, – тихо ответила Лена, потом посмотрела на меня и, немного помявшись, продолжила: – Ты можешь помочь мне снять этот доспех? А то я совершенно не понимаю, где тут крепления.

Девушка сбросила с плеч плащ и я вновь увидел ее слишком уж открытый и экстравагантный доспех, о котором уже успел немного позабыть за всеми этими переживаниями.

– Конечно, – сдержанно кивнул я.

Лена отвернулась, а я тем временем стал изучать ее броню. Не знаю, кто изготовил этот доспех, но это явно был какой-то извращенец, так как, обеспечивая защиту, он был слишком откровенным и если демонам с их несколько от части иным представлением о красоте это было безразлично, то на меня это действовало похлеще стопки водки. Слишком все в этой броне подчеркивало женственность девушки, доверчиво повернувшейся ко мне спиной, и выделяло изгибы ее тела.

Видимым взглядом найти крепежи оказалось проблематично, поэтому я подключил руки, и стоило мне только коснуться плеч Лены, как та ответила на это легкой дрожью. И в этом не чувствовалось никакого опасения или еще чего-то негативно, наоборот – я прекрасно видел, как заалели уши мой бывшей ученицы.

Продолжив осмотр, я наконец-то нашел первые крепежи, скрытые в металлических пластинах, обеспечивающих дополнительную защиту, в районе поясницы, а затем дело пошло веселее, так как именно с этого места начинались все крепежи, которые располагались уж по очень причудливой схеме. Действительно, если заранее не знать, что они есть, то доспех может вообще показаться цельным.

Интересно, кто этот гений, изготовивший его.

В результате Лена осталась в одном нательном белье, что, впрочем, не сильно спасало меня от бесстыжего рассматривания ее фигуры. Опустив взгляд ниже, я увидел шрам на левой ноге и притронулся к нему.

Девушка от неожиданности вздрогнула и отошла от меня на шаг.

– Я мало что помню из того, что со мной происходило, но когда мне отрезали ногу, это было очень больно, – тихо произнесла она.

– Эм, я, наверное, пойду, – не знал куда себя деть я.

– Останься, – попросила Лена, а затем резко приблизилась и прижалась ко мне. – Я тебя так ждала...

***

– Господин, ужин готов, – раздался голос служанки за дверь, что окончательно привело меня в чувство.

Пелена безумия спала и я наконец-то смог трезво оценить ситуацию. Когда Лена прижалась ко мне, я, чтобы успокоить ее, стал гладить девушку по спине, но она неожиданно подняла голову и поцеловала меня в губы. Сначала неумело и неуклюже, но это полностью компенсировалось ее порывом, переросшим в какую-то животную страсть. Я просто не мог сопротивляться такому, да и какой дурак бы смог, поэтому был подхвачен этим вихрем и мы смогли успокоиться только спустя почти два часа.

Хорошо еще, что я перед самым началом заставил духов повысить звукоизоляцию комнаты, а то, боюсь, мы бы шумом привлекли внимание всех слуг, а слухов о себе хоть и не избежать, но хотя бы можно уменьшить их количество.

Измученная, но довольная черноволосая красавица прижималась ко мне и скользила кончиками пальцев правой руки по моей груди, вызывая сладостные мурашки во всем теле. Лена оказалась девственницей, но, несмотря на это, по большей части всем действием руководила она, так что я был вымотан не меньше. Это тебе не ночь с Ариной, которая магией снимает усталость, чтобы не прерывать этот момент.

Единственное, что меня удивило, так это то, что Лена в какой-то момент покрылась чешуей, словно змея, но это было на такой короткий миг, что я до сих пор не был до конца уверен, что мне это не показалось.

– Знаешь, – прошептала мне на ухо девушка. – Я об этом думала с того самого мига, как мы стали заниматься вместе, – призналась она и густо покраснела, опустив голову.

– В этом нет ничего такого, – улыбнулся я, погладив ее по голове. – Все же ты в дальнейшем станешь моей женой.

– Тебя же вроде раньше беспокоил этот момент? – спросила Лена, все также не поднимая головы и, кажется, наслаждаясь моментом.

– Арина слишком деятельная девушка, а терять никого из вас мне бы не хотелось, – вздохнув, ответил я. – Так что выбора в принципе особо и нет. В Российской империи только такой есть официальный путь иметь несколько жен.

– Значит, ты сдержишь свое обещание? – с надеждой спросила девушка, приподнимаясь на локтях и посмотрев на меня своими темными глазами, в которых, если присмотреться, можно было увидеть искорки огня.

– Конечно, – кивнул я. – Я всегда держу свои обещания. А теперь, – улыбнулся я, одним стремительным движением выбираясь из кровати и вызывая недовольный вскрик моей бывшей ученицы. – Нам бы пора принять душ и переодеться, а то ужин остынет.

Спустились мы вниз только спустя полчаса. Все же Лене требовалось куда больше времени, чтобы привести себя в порядок. Даже сейчас ее волосы еще были мокрыми после душа, но есть нам хотелось больше, чем ждать, когда они высохнут.

В столовой, где, собственно, слуги выставили все блюда, я думал, что мы будем только вдвоем, но приборы были разложены на трех персон. Ждать ответа, кто будет третьим, долго не пришлось, так как откуда-то сбоку на меня выпрыгнула Арина, сразу же заключив в объятиях и страстно поцеловав меня, нисколько не смущаясь ни слуг, ни Лены, что от такой откровенности покраснела.

– Наконец-то вы вернулись, – радостно произнесла Арина, наконец-то отойдя от меня. – А ты молодец, – обратилась она к Лене. – Наконец-то добилась своего.

– Я не понимаю, о чем ты, – попыталась уйти от ответа девушка, но она вновь покраснела, так что было прекрасно видно, что она все поняла.

– Ты определенно милашка, – улыбнулась Арина, схватив меня за руку. – Пойдемте есть и вы мне все расскажите.

За неспешным ужином я поведал о всех наших приключениях, демонстрируя некоторые особенности мира демонов, выводя фотографии и видео на экран телевизора с помощью коммуникационного браслета. Так-то я собирался это показать Ходкевичу, но они так же подошли, чтобы впечатлить обеих девушек, ведь Лена по большей части не помнила, что с ней было, и по этой причине фотографии для нее были таким же необычным зрелищем, как и для Арины.

За время показа в столовую зашел Церби, чтобы быть тут же затисканным Ариной, которая соскучилась по этому пушистому демону, а тому большего и не надо – млел под ее руками.

– Будто показываешь съемки какого-то фантастического фильма, – покачала головой Арина. – Даже не вериться, что ты столько всего пережил.

– Я боялся, что это затянется, – сворачивая последнее изображение, ответил я. – Но повезло разобраться со всем относительно быстро.

– Главное, что ты теперь с нами, – ободряюще сжав руку Лены, сказала Арина.

Вообще мне было довольно странно смотреть на то, что моя юная аристократка нисколько не ревнует к Лене, а наоборот поддерживает ее. Правда, это приправлено нотками опеки над ней, но Лазарева в полной мере вошла в роль моей будущей первой жены и показывает себя с лучшей стороны. Вот что значит воспитание в среде аристократов, где такие вещи в норме.

– А что здесь нового произошло, пока меня не было? – спросил я, пригубив ароматный чай.

– Твой напарник, – немного подумав, стала отвечать Арина, – из Службы магической безопасности империи пару раз появлялся на пороге нашего дома, но я ему говорила, что ты уехал по делам и просил никого не беспокоить. Правда, я не уверена, что он в это поверил.

– С этим разберусь, ничего страшного, – отмахнулся я от этого.

Интерес Скуратова к моей пропаже вполне обоснован, ведь при переходе в мир демонов я должен был пропасть со всех радаров, что со стороны вообще могло выглядеть как побег. Но я не стал бы этого делать, оставив дом и Арину, так что он только контролировал ситуацию. Да и приставать ко мне с распросами Константин опять-таки не мог, так как в данном случае сам был обязан открыто что-то рассказать в ответ по нашему небольшому соглашению. Таких откровений он здраво опасался, да и уважал мое желание оставить дела, касающиеся только меня, в тайне от остальных.

– А еще я объявила о дате нашей помолвке, – буднично продолжила Арина.

– Кхм, – чуть не подавился я чаем. – А это не слишком поспешно? Я мог бы и не вернуться.

– Я верила в то, что ты справишься, – пожала плечами девушка, улыбнувшись. – Как твоя будущая жена, я просто не могу сомневаться в твоем успехе, Егор.

– Конечно, такая вера в меня льстит, – отложив чашку, ответил я. – Но все же у меня были все шансы не вернуться. В любом случае, не слишком ли быстро ты решила объявить о наших отношениях официально?

– Нет, – покачала головой Арина, посмотрев на меня. – Я и так с этим почти неприлично долго затягивала. Всем в нашей среде уже понятно, что мы не просто встречаемся, но из-за того, что мы об этом не заявляем, могут пойти слухи и по большей части не самые лестные. Так что лучше самим заявить об этом факте, ну и заодно о создании нового рода.

– А нам точно дадут на это разрешение? – спросил я. – Все же, насколько я помню, самообразование нового рода – это довольно сложный процесс, в том числе с юридической стороны. Так еще и разрешение имперского рода необходимо для этого.

– Помнишь исследования твоей мамы, что ты дал моему дяде? – вместо ответа спросила девушка.

– Значит, Христофор Иннокентьевич тебе об этом поведал? В общем, можешь не отвечать, – вздохнул я. – Но только я не помню ничего в тех записях, что может послужить причиной дать нам разрешение.

– Помнишь, твоя мама занималась вопросами онкологии, в том числе у магов, которую не могут вылечить даже целители, если очаг заболевания был обнаружен слишком поздно? – допив свой чай, медленно произнесла Арина. – В общем... – вздохнула она, посмотрев сначала на меня, а потом на Лену. – Эта информация не должна выйти за стены этой комнаты.

– Да что же там такое, что ты наводишь такую таинственность?! – не выдержал я.

– Просто об этом знает только моя семья, – ответила девушка. – В общем, племянница императора была онкобольной.

– Погоди, – остановил я, уловив главное. – Ты сказала была?

– Да, – довольно улыбнувшись, кивнула Лазарева. – Благодаря записям твоей мамы дядя разработал новую методику лечения, которая оказалась на удивление действенной, и сейчас девочка полностью здорова. По этой причине он получил разрешение на создание нового рода.

– Выделенного из Лазаревых? – нахмурился я, так как это обстоятельство мне сильно не нравилось. Ну не любил я быть кому-то сильно обязанным, а Лазаревым я и так был слишком много.

– Нет, – тут же ответила Арина, будто только и ждала от меня такого вопроса. – Все будет проходить в рамках восстановления угасшего рода, единственным членом которого являешься ты, Егор, – улыбнулась она. – Также после того, как мы заявим о его создании, ты уже официально сможешь иметь несколько жен, чтобы увеличить численность молодого рода.

– То есть твой дядя настаивал на том, что большая заслуга в излечение принадлежит моей маме?

– Да, а так как ты ее единственный наследник, то и все преференции полагаются тебе.

– Ладно, с этим еще разберемся, – вздохнул я, пытаясь собрать все мысли вместе. – Давайте лучше пойдем спать, а то я, кажется, не делал этого больше суток.

– Как скажешь, дорогой, – улыбнувшись, с бесянятами в глазах произнесла Арина. – Тебе составить компанию или, может, ты хочешь провести ночь втроем? – приложила она руку к лицу, посматривая то на меня, то на Лену.

– Арина! – возмутилась девушка и, вся покраснев, вылетела из столовой.

– Нет, она определенная милашка, когда стесняется, – покачала головой Лазарева.

– Ты специально это делаешь? – устало спросил я.

– А что? Так заметно? – рассмеявшись, спросила она. – Пускай привыкает. Ведь нам жить вместе, да и ты можешь завести себе еще третью жену.

– Снова ты об этом... В общем, пошли спать, – махнул я рукой на все.

– Хорошо, – кивнула Арина, поднимаясь со своего места. – Заодно осмотрю тебя на наличие повреждений.

Глава 10

Арина, как и обещала, занялась моим осмотром, как только мы оказались в нашей спальне. Понятное дело, что этим делом не ограничилось, так что, проснувшись утром, я чувствовал себя бодрым и отдохнувшим.

Выскользнув из комнаты, где Арина еще продолжала спать, я принял душ в другой комнате и переоделся уже в ставшую мне привычной одежду, пошитую еще во время нашего первого знакомства с этой черноволосой красавицей. Да и мне, если честно, нравился этот образ, так что я не стал себе отказывать в том, чтобы сделать заказ на пошив похожих комплектов все в том же ателье. Выходило, конечно, дорого, но я рассчитывал в ближайшее время значительно пополнить свой счет. Благо теперь на мне уже не было давящего груза ответственности за судьбу Лены и можно было развернуться в полную силу.

В первую очередь, пока был занят завтраком, написал Аркадию Андреевичу, чтобы узнать, где тот находится. Тот, как обычно, проводил все свое время в Академии Магии при патронаже Императора. Даже странно было, что он так быстро ответил на мое сообщение.

Пока мы отсутствовали в мире демонов, здесь уже была середина весны и на улице стало достаточно тепло, чтобы вновь начать ездить на чоппере. Я сильно соскучился по этому ощущению езды на железном коне, которое невозможно было сравнить, даже используя демонического коня в качестве средства передвижения, правда, последнего мне для этого никто не позволил бы использовать, так что мотоцикл был лучшим решением.

Пока заливал бензин в чоппер, вспомнил про то, что обещал сообщить троице студентов о том, как мы вернемся, и просто попросил Лену сделать это вместо меня. Все же именно ее возвращения они ждали, вот пускай она им все и рассказывает.

«Голем» как обычно был у входа в Академию и без проблем пропустил меня, несмотря на то, что я уже больше полугода не посещал данное заведение. Оставив чоппер на парковке, я двинулся в глубь заведения, довольно быстро дойдя до рабочего кабинета Ходкевича, который, по сути, большую часть времени кроме лекций проводил в нем, ведь здесь было все, что было ему необходимо для исследований.

Постучав в дверь, я сразу вошел внутрь, так как уже по своему опыту знал, что мужчина порой слишком увлекается своей работой и ждать, пока он наконец-то отреагирует на посторонние звуки, можно довольно долго.

На самом деле я, с одной стороны, ничего не должен был Аркадию Андреевичу, но без его помощи я не получил бы тот гримуар, который расширил мои знания в области печатей призывов, так что я чувствовал, что его помощь была куда значительнее, чем он думал сам. По этой причине не отплатить я не мог, а зная главное направление исследований преподавателя Академии, я просто не имел права скрывать от него полученные мной данные.

Как я и предполагал, мужчина засел за компьютером и проводил какие-то расчеты, не обращая внимания на происходящее вокруг.

Отчасти его можно было понять, так как Ходкевич занимался исследованиями в области, которую не финансировали, и ему приходилось самостоятельно изобретать новые теории и подстраивать под них математические модели, а это постоянные расчеты и изобретение новых формул. Как все это может проделывать один человек — мне было непонятно, но энтузиазм ученого был столь велик, что он с этим как-то справлялся. Так-то в данном вопросе наберется точно десяток научных умов, которые совместно могли бы ускорить исследования, но вот сам Аркадий не хотел ни с кем делиться своими наработками и это была главная причина, почему он это делал один. Даже та же финансовая помощь предполагала, что в итоге ему придется делиться результатами своих изысканий со спонсорами. Так что он сам себя и загнал в такое состояние.

— Вы как всегда в работе? — задал я этот вопрос дважды, так как на первый мужчина совсем не отреагировал.

— А, Егор, — отвлекшись наконец-то от монитора, слегка устало улыбнулся Ходкевич; несмотря на внешний усталый вид, по блеску в его глазах легко было понять, что мужчина полностью погрузился в новую теорию и не собирается ее так просто отпускать. – Вы вроде бы писали, что вас некоторое время не будет, — наморщил он лоб, припоминая нашу последнюю переписку.

– Да, я вернулся и хотел бы с вами поделиться кое-какими данными, которые, смею вас заверить, вам, Аркадий Андреевич, будут интересны, — улыбнулся я, нажав на коммуникационный браслет, одновременно с этим отправляя заранее подготовленный архив на личный терминал учителя Академии, который не имел подключения к общей сети и подключиться к нему можно было только в этой комнате.

Полчаса мужчина внимательно отсматривал все фотографии и видео, что я успел сделать за время нашего путешествия по миру демонов с Церби.

— Я так понимаю, это не кадры из очередного фантастического фильма? — спросил мужчина.

— Все верно, — кивнул я, поудобнее устраиваясь в кресле напротив него. – Все это сделано мной во время путешествия в одном из миров демонов.

-- В одном из? – ухватился за часть моей фразы Ходкевич, блеснув глазами.

– Вы уже прекрасно знаете, что я «Темный призыватель» и способен призывать различных демонов и духов из других миров, – начал отвечать я. – И да, таких миров несколько. По крайней мере так утверждают сами демоны.

– Погодите, – остановил меня мужчина, собираясь с мыслями. – Я, конечно, видел ваши призывы и призывы других магов. Но они не были способны на речь.

– Просто не все из них могут изъясняться нашим языком, а те, кто достаточно разумны... – развел я руками. – У них свой собственный язык, правда, как правило, в призывной печати есть всегда элементы, отвечающие за то, чтобы маг и призванное существо понимали друг друга. Даже в тех же кровавых ритуалах, в которых призывают демонов для исполнения какой-то задачи, без этого никак, так как иначе демон просто не поймет, что от него хотят.

– Допустим, хотя мне и сложно в это поверить, – вздохнул мой собеседник. – Но даже и так они вполне могут ошибаться, утверждая, что миров несколько. Но как вам удалось попасть туда?! – с жаром спросил он.

– Поверьте, это было не просто, – хмыкнул я. – Пришлось постараться, но в итоге мне удалось попасть туда. И сразу же скажу: к сожалению, мой метод не подойдет для ваших исследований.

– Но почему? – не согласился со мной Ходкевич. – Если удалось сделать переход в один из миров, то значит можно попасть и в другие места.

– К сожалению, это работает только с миром демонов, – вздохнул я, так как понимал, сколько надежд возлагал Аркадий Андреевич на похожий результат. – Да и нет в их мире людей, а значит города-призраки точно появляются не от них. Я же предлагаю заняться исследованием мира демона, чтобы собрать достаточно данных для создания математической модели, которую в дальнейшем вы сможете использовать в своих исследованиях.

Мужчина задумчиво посмотрел на меня, а потом провел рукой по столу, и я увидел как на нем зажглись ранее скрытые символы, почти такие же символы на миг вспыхнули на стенах, но сразу же погасли.

– Мой кабинет, конечно, защищен от прослушки, – как о чем-то само собой разумеющимся пояснил Ходкевич, – но такие вещи лучше обсуждать при максимальной защите.

– Я только «за».

– Вы уверены, что хотите поделиться такими данными со мной, а не заниматься этим самому? – внимательно посмотрев на меня, спросил он. – Как-никак, в данной сфере их, насколько я знаю, практически не производилось. Да и деньги это немалые.

– Я не ученый, – покачал я головой, – чтобы заниматься этим всем самому. Мне, если честно, это занятие наскучит уже на первой неделе и не думаю, что с таким подходом я продвинусь далеко. У вас же все иначе. Да, пускай это не совсем то, чего вы хотели добиться своим путем, но данное направление с большой вероятностью даст вам ответы, которые помогут в ваших исследованиях. Другими словами, я нуждаюсь в вашей помощи.

– И в то же время оказывая помощь мне, – не удержался от комментария Аркадий Андреевич. – Хитро придумали, Егор. Но все это потребует финансирования, которое, уж поверьте мне, довольно тяжело бремя для пары человек.

– Насчет этого... – произнес я, все еще раздумывая стоит ли посвящать этого человека в такую тайну или лучше оставить некоторые вещи за кадром. Но все же раз уж решил говорить с ним, то надо идти до конца. – Пока я не могу вам сказать всего, но так же, как в нашем мире стали появляться города-призраки, которые исследуете вы, так и демоны появляются в нашем мире. К сожалению, о ритуалах призыва людям известно достаточно давно и многие из них вполне могли работать даже без наличия магии, не говоря уж о сегодняшнем времени, когда с этим проблем нет. В общем, – перевел я дыхание, – я рассчитываю получить поддержку Службы магической безопасности Империи в данном вопросе. Тем более они уже пытаются вести исследования в этой области, но их подход к решению этой проблемы... в общем, они еще долго будут этим заниматься с тем, что имеют на данный момент.

– Неожиданно, – потер подбородок мужчина. – Значит, слухи были правдивы и это не было пьяным бредом очевидцев и вы как-то с этим связаны? – подтвердил он тем самым то, что, несмотря на все старания соответствующих правительственных организаций, часть информации все равно не удается скрыть, что порождает слухи, которые потом коверкают до полной неузнаваемости.

– Я помогаю устранять последствия, – не стал я отвечать прямо, так как вообще, по правде, не должен ни о чем таком упоминать в разговоре с не посвященными лицами. Это не было закреплено какой-либо клятвой, но все же.

– И вы уверены, что в этой организации захотят спонсировать наши исследования? – задал вопрос Ходкевич, но в нем я подметил главное: он уже говорил про «наше» исследование и это был успех.

– Оставьте это на меня, – улыбнулся я ему. – Есть у меня определенные задумки, как это провернуть.

– Что же, – сделал небольшую паузу мужчина. – Тогда я согласен на ваше предложение.

На этих словах он протянул мне руку и мы скрепили нашу договоренность рукопожатием.

– И еще один момент, – чуть не забыл я о, наверное, самом важном, за чем ехал сюда. – Аркадий Андреевич, как вы понимаете, Лена по уважительной причине отсутствовала на занятиях и я бы хотел попросить вас посодействовать в этом вопросе, чтобы ее не исключили с курса.

– За это можете особо не переживать, Егор, – успокаивающе произнес мужчина. – У нас часто студенты по полгода отсутствуют на занятиях, когда их присутствия требуют дела рода, так что этот механизм у нас уже налажен. С учетом того, что Лена Петрова имеет грант на учебу, ей необходимо лишь сдать все пропущенные контрольные и экзамены на оценку не ниже «хорошо» и тогда она сможет продолжить учебу с сохранением гранта, иначе ей придется оплатить половину курса и остальные тоже оплачивать самостоятельно, так как грант рассчитан только на студентов с хорошей успеваемостью.

– Я вас понял, спасибо.

– Если потребуется какой-то материал, то можете обращаться ко мне, – предложил Ходкевич. – Я помогу составить программу сдачи экзаменов и договорюсь с другими преподавателями, выбрав подходящее время.

– Вы меня выручите, – улыбнулся я ему.

– Не стоит, Егор. Все же я куратор этой группы и это входит в мои обязанности – помогать студентам.

***

Константин просто не был бы самим собой, если его звонок не раздался в момент моего покидания территории Академии.

– Опять следишь за мной? – вместо приветствия спросил я, ответив на вызов.

– Служба такая, – хмыкнул он. – Сам же знаешь.

– В любом случае ты очень вовремя, – предвкушающе улыбнулся я.

– Что-то мне не нравится твой радостный голос, – подозрительно отнесся к моим словам напарник и по совместительству следящий за мной представитель имперских структур.

– Помнишь, ты мне показывал результаты исследований демонов? – спросил я и, не дожидаясь ответа, сразу же продолжил: – Я нашел того, кто сможет вам в этом помочь.

– И что ты предлагаешь?

– Знаешь Аркадия Андреевича Ходкевича?

– Куратор группы, в которой учится твоя ученица? – не удивил меня своей осведомленность Константин.

– Именно, – кивнул я, смотря на проезжающие машины. Из-за звонка Скуратова я был вынужден остановиться на парковке и, прислонившись к чопперу, разговаривал с ним. – Он достаточно давно занимается исследованиями городов-призраков. Сегодня мне удалось его заинтересовать идеей перенаправить эти усилия на мир демонов и помочь вам с их изучением.

– Чтобы Ходкевич и решил работать с кем-то? – недоверчиво спросил напарник. – Что ты ему такого пообещал.

– Только совместную работу, – хмыкнул я. – У меня есть возможность дать вам больше информации по демонам, а у него лучше поставлены мозги, чтобы обличить всю эту информацию в цифры и построить работающие модели.

– Опять деньги будешь требовать, – вздохнул Константин, прекрасно изучив меня за это время.

– Ну а как ты хотел, – пожал я плечами, пускай собеседник меня и не видел. – Мне сейчас лишние деньги не помешают.

– Как же проще было бы принять тебя в штат, – проворчал Скуратов.

– Ну уж простите, работать за зарплату я не готов. Да и мои знания куда ценнее, так что не думаю, что твое руководство будет против такого предложения.

– Отчего же не захотел держать такое при себе, создав на этом монополию? – не став ходить вокруг да около, напрямую спросил мой собеседник.

– Чтобы потом быть везде в бочке затычкой? Нет уж, увольте, – хмыкнул я. – Да и ваши ученые через лет так десять придут к тому же, чего мы сможем достичь где-то за год. Так что ничего такого, что можно было бы отнести к тайне рода, я все равно не разглашу.

– Вечно ты мне проблемы на голову придумываешь, – проворчал на той стороне трубки Константин.

– Ага-ага, – рассмеялся я. – Ты уведоми начальство и пусть напишут мне о своем решении и о том, где будет организована наша с Ходкевичем лаборатория.

На этом, не дожидаясь, ответа я положил трубку.

Все это сложилось у меня в голове, откровенно говоря, спонтанно, но я знал, что в Службе магической безопасности просто не смогут отказаться от такого предложения, раз уж они столько сил тратят на изучения демонов и на ликвидацию их прорывов в наш мир. Надо пользоваться этим, пока я являюсь единственным источником знаний в этой области. Да и я не соврал, когда говорил Скуратову, что их ученые уже частично близки к решению части вопросов. Возможно, это будет не быстро, но они найдут ответы и тогда мое предложение станет в разы дешевле, чего я допускать не хотел.

В то же время новообразованный род потребует колоссальных финансовых вложений, если я не хочу, чтобы моих детей ждало то же, что и меня, когда я в один миг остался без семьи и денег, чтобы обеспечивать себе приемлемый для дворянина уровень достатка.

Последним аргументом можно добавить то, что в итоге неизвестно, кто больше от этого выиграет, я или государство, которое в дальнейшем сможет использовать свои ресурсы для расширения той базы, которую, как я надеюсь, мы создадим.

Заехав еще в пару мест и сделав в них заказы, я неспешно отправился домой, наслаждаясь солнечной погодой и тем, что я наконец-то дома. Дома... Демоны! Как я мог забыть о том, что у меня в подвале находится демон?!

После такого ни о какой неспешности не могло быть и речи. Я совершенно позабыл о Роксе и просто не представлял, что сможет сделать это беловолосая пародия на эльфийку в доме во время моего отсутствия. Так-то на ничто серьезное она не должна быть способна еще пару дней, но ее возможности мне не известны, поэтому говорить так однозначно тоже было нельзя.

Проскочив автоматически открывшиеся передо мной ворота, я тут же заехал в подвал, где почти сразу натолкнулся с демонессой.

– Милорд, вы вернулись, – присела в реверансе девушка.

– Пойдем в мой кабинет, – махнул я рукой, сам двинувшись вперед. Хорошо еще, что никто из слуг сюда не имел права входить, а то праздно шатающаяся по его коридорам демонесса, да еще в доспехах и при оружии, могла стать тем еще потрясением для обычного человека.

Мой рабочий кабинет в лучших традициях помещений, несущих такую функцию у практически любого мага, был завален книгами и моими записями. Правда, по большей части все это была мелочь, так как большинство своих исследований я заносил сразу в электронном виде, где она лежала зашифрованная и недоступная никому кроме меня.

Пока занимался исследованиями проблемы проникания в мир демонов, то озаботился защитой своих знаний и наработок, которых становилось все больше. В итоге, даже если кому-то удастся проникнуть в данную комнату, то он не сможет включить компьютер, не активировав магическую печать, которая реагирует только на определенную последовательность и на мой собственный источник, что в некотором роде тоже был уникальным.

На данный момент мне ничего из этого не требовалось кроме того, что эта комната была одной из самых защищенных в доме на данный момент, ну и пожалуй здесь была возможность вести запись, чтобы потом в спокойной обстановке проанализировать предстоящий разговор.

– Итак, рассказывай, – начал я, когда девушка села напротив меня и с любопытством осматривала обстановку в комнате. – Почему ты вдруг оставила свою службу и поклялась служить мне? Только давай подробнее и начни со своей привязанности к Лорду Гортвару.

– Как прикажете, милорд, – важно кивнула Рокс. – Сначала я бы хотела узнать, что вы знаете про Знак Власти на вашей груди? – указала она точно на татуировку, которую не могла видеть из-за одежды.

– К сожалению, я не помню, как это у меня появилось, да и про само такое понятие, как «Знак Власти». Так что можешь считать, что я вообще ничего про это не знаю.

– Возможно, так будет даже легче, – согласно кивнула демонесса. – Я сама не посвящена во все тонкости, но расскажу то, что знаю, – она примерно сложила руки на коленях и, немного задумавшись, вспоминая, продолжила: – Лорды в нашем мире отличаются от других демонов тем, что имеют сильную связь с источниками силы, которых не так уж и много. Эта связь проявляется так же в том, что на теле Лорда есть наросты или кристаллы, или еще какое-либо проявление изменения на теле, которое однозначно говорит, что перед тобой не простой демон. Вот это проявление связи с источником силы мы называем Знаком Власти. Насколько я знаю, благодаря ему Лорд может накапливать больше магической энергии и лучше оперировать ею, да и пока связь с источником сохраняется, он может пользоваться практически безграничным резервом. Именно по причине своей силы Лорды являются правителями наших городов и самыми опасными демонами в иерархии силы.

В то же время Лорды не особо любят, когда их беспокоят, и поэтому вокруг каждого Лорда есть доверенные демоны, входящие в его свиту. Я входила в свиту Лорда Гортвара, – добавила Рокс. – Дальше все индивидуально, но Готвар, как я уже упоминала, предпочитал, чтобы в его свите находились воины, но я была сильнее многих из них и он предложил мне место в свите и обучить тому, как скрывать свою личность ото всех.

– То есть тебе подвластны иллюзии? – уточнил я.

– Да, милорд, – кивнула беловолосая. – Сам Лорд Гортвар был в этом искусным мастером и меня обучил только необходимым азам. Остальное я уже постигала сама, ну и иногда Лорд обучал новым приемам, расширяя мой арсенал. Если вы пожелаете, я смогу вам скоро продемонстрировать свои умения, – склонила она голову.

– Пока не к спеху, – отмахнулся я, думая над тем, что сказала Рокс. – Это все, что ты знаешь про Знак Власти?

– Помимо Знака Власти есть еще Знак Воина, – тут же ответила демонесса. – Лорды могут каким-то образом отделять часть от своего Знака и давать их свите, что увеличивает количество получаемой энергии от источника силы и усиливает такого демона многократно, – девушка расстегнула крепление на груди и, опустив платину вниз, стянула вместе с ней часть сорочки, продемонстрировав ложбинку между двумя полушариями грудей размера так четвертого, не меньше. Но в этот момент меня привлекала не более светлый оттенок ее темной кожи и ее гладкость, а то, что в ложбинке находился небольшой синий кристалл, будто вживленный в кожу демонессы, от которого шел витиеватый узор, создающий подобие сложной татуировки. Убедившись, что я все увидел, Рокс вновь натянула броню на место. – Вот примерно такие Знаки можно обнаружить у входящих в свиту Лорда, если тот, конечно, захочет их выдать. Именно благодаря ему я поняла, что вы наследник Лорда Гортвара.

– Все равно не понимаю, как это возможно, – отрицательно мотнул я головой. – Как можно стать наследником сильного демона, при этом являться человеком и о Знаках Власти узнать только в вашем мире? Да что там говорить – у меня кроме татуировки вообще ничего похожего на то, что ты показала, нет.

– К сожалению, мне это неведомо, милорд, – грустно склонила голову Рокс. – Но чтобы стать наследником Лорда, не обязательно знать его. Вполне достаточно, чтобы Знак Власти или его часть прижились в теле и были активны.

– Поясни, – насторожился я.

– Несмотря на то, что Лорды безумно сильны, но все же на их города надают, да и старость тоже сказывается на их силах. Так что всегда есть шансы победить Лорда и захватить источник силы либо став новым Лордом, либо поглотив Знак Власти проигравшего, что усилит победителя.

– Значит, Лорды у вас не высшая ступень в иерархии? – удивился я. Раз уж есть те, кто готов усилиться за счет проигравших Лордов, то они должны быть как минимум сильнее их, или же, возможно, я что-то не так понимаю.

– В нашем сообществе выше Лорда никого нет, но время от времени у кого-нибудь возникает идея объединить города в одно более крупное образование и для этого необходимо либо договориться с Лордами о взаимовыгодных условиях, либо победить их и стать тем самым правителем нескольких городов. Но, как правило, такие воинственные Лорды долго не живут, да и наш мир – не самое удобное место для образования союзов. Наравне с Лордами, пускай и незначительно, стоят их наследники или те, кто по праву своей силы могут стать ими. Как вы, милорд.

– И все равно я не понимаю, зачем тебе необходимо было срываться с хорошего места и следовать за мной? – устало потерл я лоб, посмотрев на девушку.

– Я поклялась служить Лорду Гортвару, а раз вы его единственный наследник, то буду служить и вам, – как об очевидной вещи поведала демонесса.

– А если найдутся другие наследники?

– Я уже принесла вам клятву верности, так что помогу в деле возвращения наследия в руки наследника, несмотря на то, кто им владеет, – торжественно произнесла она, блеснув глазами.

Было за этими словами что-то большее, чем я мог понять сейчас, но чтобы осознать все, мне требовалось больше знать про устройство жизни демонов и как вообще появились эти Лорды. Последний момент то ли все избегали рассказывать, то ли банально не знали. В любом случае не думаю, что меня в дальнейшем коснуться эти проблемы, так что можно от этого просто отмахнуться.

– И что теперь с тобой делать? – задал я риторический вопрос скорее себе, чем демонессе.

– Все, что прикажете, милорд, – томно шепотом произнесла Рокс, отчего у меня невольно пробежали мурашки и вовсе не от страха.

– Ты это прекращай, – устало покачал я головой и уже тихо добавил: – Не хватало мне двух жен...

– Я не претендую на место жены, – тут же вставила эта ушастая. – Мне достаточно быть подле вас.

– К чему такая преданность и желание услужить? – напрямую спросил я. – После смерти Лорда Готвара ты могла бы жить самостоятельно, а не идти на службу другому Лорду и тем более переходить ко мне.

– Я не знаю другой жизни, – самым краешком губ грустно улыбнулась девушка. – И не могу представить, как может быть по-другому, – сделала она небольшую паузу. – А я разве сказала, что Лорд Готвар умер? Наверное, не верно выразилась, – сделала она вид, будто раздосадована этой ошибкой. Вообще в образе капитана Гвардии Рокс была куда менее эмоциональной и более сдержанной. Сейчас же передо мной сидела сущая девчонка, которой все было любопытно. – На самом деле никому не известно, что именно произошло с Лордом. Он просто в один день исчез и не вернулся. Мы еще пытались как-то удержать город на плаву, но его быстро захватил новый Лорд, который распустил всех приближенных бывшего владельца города. Так что с тех пор я служила нескольким Лордам, пока не встретилась с вами.

– Понятно, что ничего не понятно, – тихо произнес я. – Что ты умеешь делать?

– Я с детства занималась искусством ведения боя, так что могу защитить вас практически от любого монстра, – немного помялась она и добавила: – кроме Исполина. Но тут, сами понимаете, нужно собирать целый отряд.

– А помимо этого?

– Могу сопровождать и защищать вас от нападения других демонов, – гордо произнесла Рокс.

– Понятно, – тяжело вздохнул я, постучав пальцами по поверхности стола. – Тогда получается, что твои навыки бессмысленны.

– Почему? – нахохлилась демонесса, хотя и старалась показать, что не обиделась на это.

– Ты же знаешь, что я человек? – спросил я, подозревая кое-что.

– Это неважно, милорд, – пылко ответила Рокс. – К какому бы вы виду демонов не относились, для меня это не важно.

– В том то и дело, что я не демон и сейчас мы не в одном из ваших миров, а на планете Земля.

– Земля? Мир из историй сказителей? – удивленно посмотрела на меня беловолосая.

– Да, – кивнул я. – Так что тут твои навыки убийства демонов будут несколько излишни.

– Тогда как же я могу быть вам полезной? – поникла Рокс.

– Сначала надо будет восстановить иллюзию, так как твой внешний вид несколько экстравагантен. Потом подумаем, как применить твои навыки в этом мире.

– А можно мне в этот раз не притворяться мужчиной? – робко спросила девушка.

– Конечно, – кивнул я. – Я вообще предполагал, что ты скроешь только свои уши и глаза да поправишь немного лицо и цвет кожи, чтобы не отличаться от человека. У меня нет предубеждения насчет того, что воином обязательно должен быть мужчина.

– Спасибо, милорд, – вскочила со своего места демонесса и глубоко поклонилась мне. – Только мне нужны примеры образов, чтобы понимать, какую иллюзию сделать.

– Я направлю сюда Церби, – немного подумав, ответил я. Раз уж этот мелкий шпиц умудрился даже в своем виде смотреть телевизор, то пусть просвещает девушку о реалиях нашего мира. – Он все расскажет. Главное пока из подвала не выбирайся и старайся людям на глаза не попадаться.

– Меня никто не увидит, пока вы не прикажете обратное.

– И давай начинай говорить попроще, – слегка поморщился я.

– Как прикажете, милорд, – было мне ответом.

***

Оставив девушку одну в подвале обдумывать свое положение и то, что она попала в совершенно не похожий на ее мир, я направился искать Церби, который обнаружился на кухне. Там он спокойно спал, по всей видимости дожидаясь, когда повар снова даст ему кусочек чего-нибудь вкусного. В общем, он был рад появлению слуг и тому, что они просто не могут не дать лакомство такому милому песику.

Пришлось нарушить его идиллию и отправлять общаться с Рокс, которую необходимо было посвятить в слишком большое количество нюансов. Надеюсь, у меня больше не возникнет необходимости в демонах-слугах, иначе проще будет разработать программу для «переселенцев», как бы бредово это не звучало, чтобы вводить их в курс дела и адаптировать к нашему миру.

Выйдя в коридор рядом с центральной лестницей, я услышал знакомые голоса. Быстро же они сюда добрались и это с учетом того, что у них, по идее, сейчас должны идти занятия. Избегать встречи я не стал и поэтому просто поднялся на второй этаж, где располагались гостинные, в одной из которых обнаружилась вся компания из четырех студентов.

Они расселись по небольшим диванчикам и креслам и о чем-то болтали между собой. Точнее болтала чисто женская часть коллектива, когда мужская благоразумно отмалчивалась. Фоном был включен телевизор, по которому едва слышно шли новости.

– Егор, – приветливо улыбнулась мне Алиса, парни же поддержали девушку молчаливыми кивками. – Ты выполнил свое обещание.

– Я всегда держу свое слово, – улыбнулся я девушке.

Что-то слишком часто в последнее время повторяется в той или иной вариации эта фраза. Создается такое впечатление, будто во мне сомневались. Если бы не тон при произнесении этой фразы, то именно так и можно было подумать. Но на самом деле в ней больше было облегчение от того, что все получилось и теперь больше не надо переживать.

– Теперь мы снова полноценная команда, – победно вскинул руку Мирослав, как обычно развалившийся на свободном диване и, по сути, один заняв его, благо мест куда присесть хватало.

– А значит теперь вы займетесь полноценными тренировками, – поддержал я его, с усмешкой наблюдая, как скривился этот ленивец.

– А может не надо? – без особой надежды спросил он.

– Мы сами на это согласились, – высказался Владимир и, по сути, негласный лидер их отряда, хотя своей активностью Алиса перебивала всех. – Так что не надо снова ныть по этому поводу.

– Я не ною, – вяло отмахнулся парень. – Лишь сокрушаюсь над превратностью судьбы.

– Главное, что с Леной не смотря ни на что все в порядке, – мягко произнесла Нарышкина, посмотрев на Мирослава таким взглядом, что тот мгновенно заткнулся и вообще притворился, что уснул.

– И что, не будешь спрашивать, что с ней было? – слегка прищурившись, посмотрел я на девушку.

– Если бы это можно было сделать, то Лена уже бы рассказала об этом, – ответила Алиса, неверно истолковав молчание своей подруги, которая, по сути, ничего и не помнила о мире демонов, так что и проболтаться ни о чем таком не могла. – Тем более по большей части это дела вашего будущего рода.

– Уже в курсе? – скорее утвердительно, чем вопросительно произнес я.

– Арина постаралась, чтобы об этом узнало как можно больше людей, чтобы ни у кого не возникало лишних вопросов насчет ваших отношений, – вместо своей девушки ответил Орлов. – У нас не так часто образуется новый род, особенно когда в него входит кто-то из такого уважаемого рода как Лазаревы. Так что вы неизбежно стали бы объектом слухов.

– Вот нельзя жить как обычные люди, – покачал я головой, вздохнув.

– У дворян свои обязанности и привилегии и нам надо придерживаться определенных норм поведения. Да и просто никто не понял бы, если вы все это провели без устраивания официального приема по случаю такого события, – пояснила Алиса. – Будь Арина из какого-нибудь менее известного рода, то, возможно, тебе было бы и проще, но она Лазарева, а это один из древнейших родов империи.

– Ладно, пока оставим все это, – махнул я рукой. – В любом случае это будет где-то в середине лета и у нас еще будет с Ариной время на подготовку, – я обвел всех ребят внимательным взглядом и продолжил: – На следующей неделе возобновляем наши тренировки. Благодаря вашему куратору я не потерял возможности посещать Академию Магии, но Лене необходимо наверстать всю программу, что она пропустила. Пускай она и имеет грант, но ее могут лишить этого права, если ее показатели по учебе будут ниже оценки «хорошо».

– Мы поможем, – с готовностью ответила Нарышкина, ободряюще посмотрев на слегка смутившуюся от этого Лену. Все же моей бывшей ученице и будущей жене было несколько неловко из-за того, что ее проблемы помогают решить друзья.

– На том и решили, – кивнул я.

Глава 11

Для Лены начались напряженные недели учебы. Как-никак, она отсутствовала полгода, а за это время у ее одногруппников уже прошла одна сессия и несколько контрольных экзаменов, которые она просто не могла сдать. Хорошо еще, что Алиса оказалась очень ответственной девушкой и у нее были просто идеальные записи всех лекций и занятий, в которых было выделено самое главное. Да и для сессии у нее весь материал был подготовлен на таком уровне, что и лекции особо читать не надо было — чисто только ознакомиться.

Я же в это время улаживал дела с организацией лаборатории в НИИ имени Екатерины II. Руководство Константина не стало долго откладывать с ответом и уже на следующий день мне дали добро на создание лаборатории, которая будет исследовать демонов и их мир, а также возможность предотвращения прорывов, на которые тратится слишком много ресурсов Службы магической безопасности империи, у которой и так много других дел.

В самой лаборатории не то чтобы мое присутствие было так уж необходимо, но мне надо было предоставить Ходкевичу и образованной под эту задачу группу ученых парочку экземпляров безобидных духов. Я специально выбирал существ не особо смышленых, над которыми можно было проводить опыты, так как они сами согласились на это за возможность получить дополнительную порцию энергии. В их понимании это была незначительная цена за то, чтобы вернуться в свой мир куда сильнее своих товарищей. С кем-то сильнее могли бы возникнуть проблемы, но точно не с этими духами.

С другой стороны, они были слабыми и не продержатся в лаборатории больше недели, из-за чего ученые становились зависимыми от меня, а я уж каждый призыв оформляю как дополнительные расходы, которые исследовательский институт обязан оплачивать в короткие сроки.

Аркадий Андреевич же, как это было и в Академии, с головой погрузился в работу, отвлекаясь только на свою деятельность куратора да на то, что ему еще надо было вести занятия. А вот в подчиненные к нему поставили уже знакомую мне по прошлому посещению Ирину, чему несказанно обрадовался Константин, который сопровождал меня при каждом посещении лаборатории и обязательно начинал говорить о чем-то с женщиной.

Казалось бы, эта холодная ученая относилось к этому проявлению внимания безразлично, но постепенно и эта крепость оттаивала, и женщина все чаще включалась в разговор. Чего, собственно, Скуратов и добивался.

Единственным демоном, с которым никто не церемонился, было то живое полено, которое пыталось мне еще и угрожать. Я изначально не собирался в это вмешиваться, но уж больно бурно реагировал этот демон на мои появления в лаборатории, так что я усилил комнату его содержания своими сдерживающими печатями, из-за чего он и пошевелиться толком не мог, если я это ему не разрешу. Пускай демон и безуспешно стращал своими угрозами, но все же я решил не пренебрегать этим и теперь деревяшка мог только зло зыркать на меня глазами, не более.

Отснятый мной материал мы после нескольких обсуждений с Ходкевичем решили пока не выдавать. Ему необходимо было сначала понять, насколько умелую команду ему дали, да и самому разобраться с материалом. Тем более изучение призванных мной духов отнимало все время лаборатории и на что-то стороннее его практически не оставалось.

В итоге мной был найден вполне стабильный источник дохода, а то, что Аркадий Андреевич с готовностью поделиться всеми своими изысканиями со мной — так это приятный бонус ко всему прочему.

Все же я мало занимался изучением того, на что способен, больше поглощенный тем, как с моим необычным источником вообще использовать магию. Где помогали старые фолианты, а где — собственная интуиция. Да и придуманный мной язык символов (являющийся, по сути, дикой смесью из древних языков и моей собственной редакции) не раз меня выручал. Интуиция не раз меня спасала, но будет ли так и дальше? Так что научный подход к этому мне совсем не повредит, да и кто сказал, что я буду им показывать все? Все же хорошо, что мы создаем новый род, а тайна рода — это такая вещь, которая прописана в основах законов империи. Будь иначе, то и не было бы у нас такого сильного государства — слишком аристократы ценили свои свободы и за это откупались своими обязанностями. Правда, стоит отметить, что последнее дворяне исполняли верно, будто под клятву, не убегая от опасности и порой жертвуя собой, чтобы спасти других. Нет, конечно, далеко не все были способны на такое самопожертвование, но многие, и это хоть о чем-то но говорит.

Пара недель после возвращения домой у меня была занята только этими делами, но череду поездок из дома в НИИ и обратно нарушило появление моего «дорогого братца». Сергей объявился у моего порога в середине дня, когда я заехал домой, чтобы поесть. Можно было, конечно, поесть в каком-нибудь ресторане, но на это у меня был весомый аргумент. Не знаю, где Арина нашла таких поваров, но эти люди явно были мастерами в своем деле и их готовка была как бы не лучше, чем в самых дорогих ресторанах.

Так что нет ничего удивительного в том, что я предпочитал потратить немного времени, но поесть дома. Да и Рокс необходимо было проведывать, а то Церби неожиданно рьяно взялся за ее обучение и порой демонесса по своей неопытности допускала нелепые ошибки. Из-за них, несмотря на то, что она уже была в силах наложить на себя иллюзию, я не давал девушке выйти наружу. С ней еще предстояло много работы, да и Арине я про нее ничего не говорил, а Лена была слишком занята учебой, чтобы вспоминать такой факт, как наличие у нас в подвале еще одного демона, пускай и женского пола.

Воронов Сергей своей собственной персоной решил посетить меня и, понятное дело, его встречал не я, а служанка, которая проводила высокородного гостя до гостинной и тут же отправилась искать меня, обнаруженного ей в столовой. Будь иначе, я, возможно, ограничился бы разговором у порога, несмотря на то, что это нарушает все рамки приличия, но Сергей мне не сделал ничего плохо и даже наоборот, в отличии от остальных родственников, вызывал некую симпатию. Поэтому я прервал свой обед и отправился на разговор с братом.

– Тебя очень сложно выцепить, — вместо приветствия с улыбкой кивнул брюнет, как только я вошел в гостинную.

– Не помню, чтобы слуги мне говорили о твоих посещениях, — ответил я на это, садясь в кресло напротив него.

В этот момент времени в комнату вошла служанка, поставив чайный сервиз и легкие закуски к чаю в виде свежей выпечки. А слуги уже успели выучить мои привычки, что довольно удобно. Эх, похоже, я начинаю входить во вкус всех этих аристократических заморочек. Моя-то семья не имела столько финансов или не желала их тратить, чтобы пользоваться услугами слуг.

— За твоим домом следили мои люди и, когда ты вернулся сюда по середине дня, я решил заехать в гости, тем более был относительно не далеко.

— Только не думаю, что ты так просто заехал поинтересоваться, как у меня дела, — хмыкнул я, беря чашку с чаем и пододвигая к себе тарелку с печеньями.

— Ты прав. Я не стал бы приезжать сюда просто так, – хмыкнул Сергей, так же беря чашку в руки и делая небольшой глоток. -- Ты знал, что после того, как Лазарева заявила о вашей помолвке, количество желающих сразиться с тобой, чтобы показать, насколько ты их слабее, только увеличилось?

– Меня это должно беспокоить? – саркастически приподнял я бровь.

– С учетом, какие против тебя делают ставки, да, – улыбнулся Воронов.

– Только не говори, что ты как-то приложил руку к этому делу? – подозрительно посмотрел я на него.

– Именно, – не стал даже делать вид, что он тут не при чем, братец. – Это было на поверхности, и просто никто не догадался этот процесс возглавить.

– Осталось дело за малым: убедить меня в этом участвовать, – хмыкнул я.

– Пятьдесят процентов твои, – коротко ответил Сергей.

– Ну, допустим, мне стало это интересно, – решил я поддержать разговор. – Но хотя бы знать величину этих процентов...

– Чуть меньше десяти миллионов имперских рублей, – перебил меня Воронов. – Это на данный момент, и цифра продолжает расти.

– Сколько?! – постарался я сдержать удивление, но рука все же дрогнула, что не скрылось от глаз моего собеседника.

– Я несколько подлил масла в огонь, если можно так сказать, – неопределенно махнул рукой Сергей. – Пара фраз тут, пара фраз там – и вот дальше началась цепная реакция. Все ставят на уже проверенных бойцов, которые не раз себя показали в дуэлях. Так что все думают, что выиграют не больше сотни рублей, но таких много, а кто-то и вовсе не жалеет деньги, ставя на свою победу, и бахвалятся этим.

– Какой-то слишком большой размах для такого события, – покачал я головой.

– Просто всем стало скучно, а из азартных игр ставки на дуэли не были запрещены, да и никто бы не понял такого. Многим же наследникам богатых родов еще не привили бережного обращения к имеющимся финансам, позволяя им некоторую вольность. Вот те и тратят дозволенное как хотят, – ухмыльнулся он. – Поэтому не вижу в этом ничего такого.

– А тебе-то это зачем? – не понял я вообще, зачем Воронов во все это ввязался. – Насколько я помню, может, ты и не наследник рода, но и не из побочной ветви, чтобы испытывать проблемы с деньгами.

– Ты прав, – кивнул Сергей, беря из вазочки хитро закрученный рогалик. Вот до этого произведения кулинарного искусства я еще не успел добраться. – Но есть деньги, которые род может отследить, а есть те, что ему не принадлежат. Сам понимаешь, каких хочется иметь больше, а тут практически само в руки идет.

– И никто не подумал тебя подвинуть?

– А не я официально всем этим занимаюсь, – пожал плечами брюнет. – Так что... мне главное убедить тебя участвовать в этом и поставить на твою победу, что с учетом всех коэффициентов выливается в данную сумму.

– То есть ты ставишь свои деньги, а выигрыш с моей победы делим пополам?

– Все так. Больше определенной величины все равно не дадут поставить, да и призовой фонд ограничен общим вложением в этот спор. Так что на данный момент десять миллионов – это реальная цифра.

– А кто сказал, что я вообще соглашусь в этом участвовать? – отодвинув от себя чашку, я скрестил руки и с вызовом посмотрел на бывшего родственника. Интересно, а, создав новый род, я еще буду считаться в какой-то мере их родственником или уже нет? Как-то раньше не задавался этим вопросом.

– Тебе тоже не помешают деньги, появление которых ни у кого не вызовет лишних вопросов. А насчет твоего согласия... – сделал он небольшую паузу, откусывая кусочек от рогалика и блаженно сощурив глаза. – Передай мой комплимент своим слугам. Такого качества выпечку не часто встретишь.

– Обязательно, – сухо ответил я, дожидаясь ответа Сергея.

– Твое согласие в этом мероприятии по большей части и не требуется. Если не ответишь на официальные вызовы, то это подпортит репутацию молодому роду. С другой стороны, в это вовлечено слишком много людей и тебя просто не оставят в покое, пока ты не ответишь хотя бы на вызовы «чемпионов», – выделил он интонацией последнее.

– И сколько их собралось? – понимая, что в целом Воронов прав и от этого никуда не деться, спросил я. Жаль, но, похоже, молодое поколение аристократов империи просто не могло пройти мимо какого-то выскочки, да еще и смеющего замахнуться на основание независимого рода.

– Всего трое, – хмыкнул Сергей. – Остальные отказались в добровольном порядке, да и участвующие посчитали, что нападать на тебя вдесятером и создавать очередь для остальных претендентов на бой будет неправильно. Во-первых, Юрий Волконский. Маг стихии металла в ранге Мастер, но поговаривают, что он близок к следующему рангу. Его, насколько я знаю, ты уже не один раз видел. У Волконского больше всего к тебе претензий, так как с Лазаревой они были чуть ли не с детства помолвлены. Второй – Кирилл Баратов. Маг стихии молнии в ранге Старшего Мастера. Он лично к тебе претензий не имеет, но уже давненько является, по сути, профессиональным бретером, выступая от лиц других дворян, которые не так хорошо подготовлены. Ну и третий участник – Павел Дивеев. Маг стихии пепла в ранге Старшего Мастера. Вот тут вообще не понятно, чего он решил сунуться в дуэль, так что лучше быть с ним настороже, – выдал мне раскладку дел братец.

– Пепел? – удивленно посмотрел я на него. – Никогда не слышал о таком выверте дара.

– Никто не слышал. Дивеевы вообще редко появляются в столице и на светских мероприятиях. Поэтому и странно, чего он вдруг влез в это дело, да еще и предоставил такую сумму на свою победу, что подвинул остальных кандидатов. У меня даже нет информации о его способностях и навыках, – развел руками Сергей. – Так что Павел остается темной лошадкой в этой тройке – у остальных хотя бы понятна мотивация.

– Хорошо, – допив чай, произнес я. – Семьдесят процентов моих – и мы договорились.

– Шестьдесят пять, – моментально ответил Воронов. – И я подстраиваю все бои так, чтобы они проходили в удобное для тебя время.

– И тебя послушаются? – хмыкнул я.

– Чтобы они противились Чародею? – скептически приподнял бровь Сергей. – Да и репутация у меня такая, что к моим словам прислушиваются.

– Поздравляю с переходом на новый ранг, – отсалютовал я пустой чашкой.

– Спасибо, – кивнул мой бывший родственник. – В целом мы договорились?

– Да. Только сообщи, когда закончатся ставки и начнутся активные действия, – попросил я.

– У тебя есть еще месяц, пока собирают этот «призовой фонд», – немного подумав, ответил Сергей, видимо, подсчитав, сколько времени это займет. – После этого новые ставки будет запрещено делать, пока ты не победишь всех своих соперников.

– Странно, – нахмурился я. – Вроде же ставки обычно принимают до последнего боя.

– Скажем так, – ухмыльнулся Воронов. – Все настолько уверены в твоем проигрыше, что очередность претендентов особо никого не волнует. Большинство уверено, что все решится за один бой, поэтому и ставки прекратятся к его старту. Первого твоего противника выберут в результате жеребьевки, так что, по сути, все ставят на первого участника.

– Будут какие-то ограничения? – решил уточнить я.

Не думается мне, что мои противники станут сдерживаться, особенно после устроенного тотализатора. И почему этим юным аристократам постоянно надо было что-то доказывать? Шли бы лучше в Свободные земли и показывали там свою удаль. Или вовсе отправились бы в Африку и посмотрели, сколько они там продержатся.

– Разрешено все, кроме смертельного исхода, – подтвердил мою догадку Сергей. – За этим будет следить отдельная группа, которая вмешается в случае опасности.

– Тогда шестьдесят пять процентов, – согласно кивнул я, кровожадно улыбнувшись.

***

Я столько лет ненавидел свою родню, которая отказалась от сироты, когда мне нужна была их помощь. Сейчас же, вновь столкнувшись с ними, я особых чувств к ним вообще не испытывал. Да, было приятно дать тете ложную надежду, что где-то сохранились записи деда, и заставить ее чуть ли не рыть землю носом, но не более. Вот с Сергеем вообще чуть ли не приятелями стали, да и сам парень мне уже не раз помогал, наглядно доказывая, что не стоит всех грести под одну гребенку. Не то чтобы я от этого ему стал больше доверять, но деловые отношения с ним вполне можно было вести.

В целом, еще с того нападения на меня в Академии пятерки студентов я знал, что так просто дело не закончится, но чтобы это приобрело размах подобия Турнира, особенно с таким призовым фондом, который само учебное заведение себе позволить не могло, просто не ожидал.

Теперь же еще и с возможностью заработать на этом... в общем, я не имел желания от этого отказываться. Опять-таки, эти бои наглядно покажут, что я не какой-то слабак и не стоит меня считать за выскочку-простолюдина, который каким-то образом смог охмурить «вторую принцессу» рода Лазаревых. Тут кто еще кого охмурил... Я вообще до этого не думал об отношениях раньше тридцати так точно, предпочитая те связи, что имел.

Из-за предстоящих дуэлей я на несколько дней практически поселился в подвале, привязывая новые призывы к рубинам с заранее внедренными в них печатями. Сомневаюсь, что кто-то даст мне время на подготовку, а так я смогу ненадолго отвлечь противника и в случае чего призвать кого-то посущественней, чем простых демонов, энергетическую структуру которых сумеет сдержать драгоценный камень. Жаль, что ни один из известных мне камней не может выдержать внедрение в себя печати, способной удержать действительно сильного демона – будь иначе, я вообще бы мог ни о чем не переживать, привязав к камню демона, силой соответствующего тому же рангу Магистра. С учетом того, что таких камней можно было бы сделать много, то у моих противников просто не оставалось бы шансов. Но приходится рассчитывать на то, что есть, да и было бы слишком хорошо, будь иначе. Когда тебя ничего не сдерживает, это опасно в первую очередь для самого себя, так как только сдерживающие факторы помогали мне развиваться и преодолевать свои пределы.

Рокс воспользовалась тем, что я был рядом, и постоянно находилась недалеко от меня, заинтересованно следя за моими действиями, но не вмешиваясь. Я, честно говоря, не понимал ее мотивов и зачем демонессе все это было надо. Единственное, что я был уверен в принесенной ею клятве – она была скреплена магией и девушка просто не могла предать меня, иначе бы моментально поплатилась жизнью. Уж эти тонкости я уже мог разбирать в возникшей между нами магической связи, которая была в некотором роде проще, чем ранее между мной и Леной, но в то же время более фундаментальной, что ли. В ней не было неоднозначных трактовок и это внушало толику доверия беловолосой демонессе.

Самой же девушке было интересно практически все, что ей рассказывал Церби, а тот, ничем не ограниченный, рассказал ей, как пользоваться телевизором. Хорошо еще, что компьютерами он не интересовался, но как-то на днях я заметил, как Рокс сидит за планшетом, оставленным мной когда-то в подвале и забытым за ненадобностью, и что-то ищет в сети. На удивление, но у демонессы, проживающей, по сути, в обществе со средневековым уровнем развития, практически не возникало проблем в использовании современной техники. Такой гибкости мышления стоит только восхищаться. Возможно, именно из-за этого Лорд Гортвар держал ее подле себя?

Со временем дел становилось все больше, но после безуспешных месяцев расчетов печати для перехода в мир демонов я даже рад был такой занятости. Теперь мне не надо было сидеть на одном месте и упорно проверять тот или иной узел печати и искать в нем ошибки. Я занимался тем, чем хотел и что мне было в целом привычно.

В лаборатории пока от меня ничего не требовали, так как им хватило и того, что я призвал им для изучения пятерку слабых демонов. Лена со своими друзьями была занята учебой и уже как-то умудрилась сдать два экзамена из той череды, что ей еще предстоит.

Арина же была занята подготовкой к организации официального вечера с приглашением гостей. Я, когда послушал от нее, сколько ей еще предстоит сделать, только порадовался, что меня к этому привлекают по минимуму, да и я своим вмешательством мог только помешать.

Как-то само собой получилось, что я освободился в субботу, а все домочадцы разъехались по делам. Лена временно вернулась в общежитие, чтобы быть поближе к библиотеке, а Арина уехала к дяде помогать ему с какой-то сложной операцией. Насчет последнего – не думаю, что Христофор Иннокентьевич с чем-то бы не справился сам, но ведь и его племяннице надо нарабатывать опыт и лучше это делать под руководством опытного наставника, чем самой и неизвестно при каких условиях.

Раз уж я оказался свободен и этим не воспользовался Скуратов, который обычно в такие моменты звонил мне, раздражая своей осведомленностью о моих передвижениях, то решил уделить время Рокс. Как-никак, я принял ее клятву служения мне и в какой-то мере это меня обязывает заботиться о ней. Одним из таких шагов была покупка личности для демонессы, чтобы она появилась в системе. Документы пока готовились, но вскоре мне обещали все сделать. Все же хорошо, что в свое время я познакомился с особенностями черного рынка и за время работы с ним у меня появились определенные контакты людей, способных на такие вот дела с информацией.

Девушка разместилась в одной из комнат в подвале, которая имела все для комфортабельного отдыха. Я изначально задумывал ее в качестве такого небольшого убежища, если вдруг случиться что-то непредвиденное, но затем она стала просто комнатой отдыха, когда мне было лень подниматься на третий этаж поместья, чтобы дойти до спальни.

Рокс в комнате я не нашел, но зато мог констатировать то, что демонесса оказалась на удивление аккуратной и в какой-то мере педантичной в плане уборки. Такой уборки в комнате не было очень давно, а сейчас все вещи лежали по своим местам и были сложены аккуратными стопочками.

Ладно, раз ее не оказалось здесь, да и планшет лежал на столе, значит, девушка находится в тренажерном зале. Его я оборудовал по просьбе Миямото, который, несмотря на все мое отношение к этому, не бросал надежды подтянуть мои навыки до приемлемого уровня. Мне проще было согласиться с духом мечника, чем спорить. Именно поэтому были потрачены дополнительные ресурсы для создания большой тренировочной комнаты, которая была разделена на две неравные части. В меньшей находились различные тренажеры для укрепления тела, а вот в большей были стойки с различным оружием и тренировочные комплекты брони от легкой до тяжелой, правда, гражданской вариации, так как тратиться на тренировочные комплекты я не хотел. Хватит и того, что я заказал для себя отдельный комплект, который тем не менее очень помог мне в мире демонов, не дав нанести моему телу ран и приняв урон на себя.

Как я и предполагал, Рокс, одетая в облегающий костюм, была в зале, где неистово тренировалась в бое с тенями. За этим с удовлетворением на лице смотрел Миямото, находящейся здесь же, но чуть в стороне, так, чтобы девушка этого не заметила.

У этой странной демонессы за время ее пребывания на Земле я заметил две страсти: изучение нашего мира и боевые искусства. Я даже не знаю, чему она уделяла времени больше. По крайней мере старый дух не переставал мне нахваливать девушку за усердие и ворчал, почему я не могу быть таким. При этом, когда я ему напрямую сказал, что пусть тогда берет ее в ученицы, он покачал головой и с улыбкой ответил, что это было бы слишком просто. И чего он так ко мне привязался?

Кстати, когда я говорил, что Рокс бьется с тенями, это не было фигурой речи, так как девушка на самом деле билась с вполне материальными тенями, приобретающими объемные формы и скорее становящихся похожими на живых бойцов, чем на мысленное представление.

– Это твоя магия? – спросил я, обозначая свое присутствие.

Не то чтобы это требовалось, так как демонесса заметила меня и явно специально из ранее стремительных движений переключилась на более плавный бой, где могла наиболее эффектно продемонстрировать свои возможности и, что уж утаивать, свою фигуру и возможности ее гибкости. Похоже, девушка не забывала свои слова о том, что не против послужить мне в качестве любовницы, и наглядно показывала, что она может вытворять, и я не могу сказать, что был к этому равнодушен. Благо ночи с Ариной позволяли не так сильно обращать на это внимания, а то, боюсь, иначе я бы не выдержал, так как видеть такое каждый день и ничего не делать попросту невозможно.

Тем не менее Рокс не стала затягивать и после моих слов быстро завершила бой, в несколько стремительных движений поразив тени.

– Извините, милорд, – тут же развернулась она в мою сторону и поклонилась. – Я не успела закончить тренировку к вашему приходу. И да, меня обучали магии иллюзий, в которых я была наиболее успешна. Лорд Гортвар лично обучал меня этому искусству, – с гордостью произнесла Рокс.

– А что ты умеешь еще? – спросил я, внимательно посмотрев на нее.

Удивительное дело, но, несмотря на довольно напряженный, на мой взгляд, бой, демонесса не казалась уставшей. Я сумел разглядеть несколько капель – не более, когда я бы на ее месте уже подыхал от усталости – вот что значит воин. Это в очередной раз демонстрирует, что все попытки сделать из меня что-то похожее у Миямото обречены на провал, но мечник слишком упрям, чтобы признаться в этом.

– Живые тени – для создания спарринг партнеров во время тренировок, – принялась перечислять Рокс, выпрямив спину. – Я могу сделать их независимыми друг от друга, вкладывая в иллюзии воспоминания о моих предыдущих противниках и в некоторой степени смешивая их, что позволяет мне не приноравливаться к их манере боя. К сожалению, в бою с кем-то я их могу использовать только для отвлечения внимания, так как реальной опасности для кого-то еще они не несут. Также могу использовать материальные иллюзии и путать восприятие противника, из-за чего он не может отследить, где я нахожусь во время боя, видя меня чуть в стороне. Срабатывает не со всеми, но позволяет избежать как минимум первой атаки, пока мой противник не догадается, что дело неладно. Ну и по мелочи, – как-то неопределенно закончила девушка.

Я на это лишь внутренне хмыкнул. Ну вот не верилось мне, что этим арсенал демонессы, ставшей капитаном Гвардии и, по сути, являющейся сильнейшим демоном после Лорда в крупном городе, умела только это. Скорее она считала остальные свои способности не столь эффектными и решила о них умолчать. По крайней мере я не чувствовал в ее словах лжи, что сразу бы отразилась на нашей связи, которая была куда более сложной, чем казалось на первый взгляд, и касалась довольно большого количества аспектов.

– Хорошо, можешь изменить внешность на ту, которую я указывал тебе ранее? – спросил я у девушки.

– Как пожелаете, милорд, – с улыбкой ответила Рокс, взмахнув рукой перед своим лицом.

Тут же ее внешность стала преображаться: исчезли острые уши, выступающие из-под волос; оттенок кожи стал более коричневым, чем ранее более темный, отдающий синевой. Волосы остались той же длины и цвета, так как этот момент мы посчитали не столь важным. Глаза приобрели нормальный цвет и больше от них не несло чем-то потусторонним, да и зрачок из вытянутого красного веретена стал круглой формы. Теперь девушка выделялась из толпы лишь белым цветом волос, что в наше время не было такой уж и редкостью.

– Теперь ты ничем не отличаешься от человека. Придерживайся такого облика, когда мы будем выходить на люди.

– Я рада, что угодила вам, милорд, – присела в реверансе демонесса.

– И прекращай обращаться ко мне так, – нахмурился я. – У меня есть имя.

– Я поняла, милорд, – склонила голову Рокс.

– Как же все это... – махнул я рукой, не став договаривать. – В общем, постарайся ко мне при посторонних обращаться по имени. И с данного момента тебя зовут Роксана. Не совсем подходящее для Империи имя, но хотя бы созвучное с твоим.

– Благодарю... – и под моим строгим взглядом девушка предпочла промолчать.

– Одевайся в одежду, купленную для тебя. Я покажу тебе мир, в котором ты теперь живешь, а то из подвала все узнать невозможно.

***

Показывать наш мир Рокс пришлось бы в любом случае, раз уж она решила остаться подле меня. Отправить обратно в мир демонов после взятых на себя обязательств я просто не мог, как и не мог все время держать в подвале. Тот же Церби был свободен в определенных рамках в своих действиях, так что и Рокс должна была иметь возможность жить, а не прятаться ото всех. Хотя, прикажи я ей это, не думаю, что демонесса стала бы что-то возражать.

На улице уже середина весны, а такая жара, что можно было ее спутать с летом, если не знать, какая сейчас дата. Несмотря на теплую погоду, я видел, как Рокс слегка трясется от прохлады. Все же в том месте, где она жила, было куда теплее, чем у нас, и ей еще предстоит привыкнуть к такой температуре.

– Проедемся по городу и заодно купим тебе одежду, а то это единственный пока для тебя комплект, – пояснил я для девушки.

Одета в данный момент демонесса была в простую темную юбку чуть ниже колена и светлую блузку, что лишь немногим прикрывала ее плечи и грудь. На каблуках Рокс двигалась еще не особо умело, но постепенно приноравливалась к этой обуви. Пришлось дать ей куртку, которую я обычно брал с собой, когда ездил на чоппере.

– Что это такое? – удивленно посмотрев на мотоцикл, спросила меня Рокс.

– На нем мы поедем в город, – пожал я плечами.

Объяснять, что это именно такое, не имело смысла, так как я в целом не знал, как это объяснить существу, не знакомому с понятием техники нашего мира. С другой же стороны, девушка уже довольно умело пользовалась ресурсами мировой сети и вполне могла понимать хотя бы приблизительно, что из себя представляет мотоцикл. Да и, судя по тому, как при следующем шаге она насторожилась и как-то подобралась, я понял что дело вовсе не в мотоцикле.

– В нем заключен дух демонического коня, – пояснил я ей. – Так что если что-то такое чувствуешь, то не удивляйся.

– Поняла, милорд, – слегка смутилась демонесса, тут же расслабившись.

Объяснять, как садится на мотоцикл, ей не пришлось. Девушка вполне самостоятельно села позади меня и надела шлем. Только после этого мы выехали с территории поместья.

В Москве торговых центров великое множество и посетить хотя бы тройку из них – это значит убить весь день, так что я просто направился в ближайший. Все равно они, на мой взгляд, не сильно отличаются друг от друга.

Не знаю, что было на лице Роксаны, когда мы подъезжали к огромному шестиэтажному магазину, но когда девушка сняла шлем, ее лицо было слишком уж холодным, чтобы я не смог догадаться, что она просто так пытается сдерживать эмоции. Все же наша культура значительно отличается от мира демонов, а уж о таких крупных строениях и речи быть не могло.

Я, конечно, плохой советчик в плане моды, но стоило мне завести девушку в один из бутиков и продемонстрировать карточку Ротштейн-банка (а ее выдавали только обладателям крупных счетов), как вокруг нас тут уже увилось три девушки-консультанта, которые тут же подхватили растерявшуюся от такого напора демонессу.

Только мое отрицательное покачивание головы уберегло девушек от агрессивных действий со стороны Рокс и той просто пришлось смириться с неизбежным.

– Пока вашу девушку обслуживают, я могу вам предложить что-то из нашей новой коллекции, – предложила мне, судя по всему, администратор салона, оставшаяся подле меня, так как меня надо было «задобрить», чтобы я вдруг не устал от покупки новой одежды для девушки.

– Это не моя девушка, а дальняя родственница моей невесты, – не стал я уточнять, какой именно из них.

Сам же в этот момент я задумался, а можно ли Лену с ее вторым источником явно демонического происхождения теперь тоже отчасти считать демоном и будут ли они с Рокс из-за этого родственниками, сугубо говоря, по принадлежности к одной большой расе?

– Не беспокойтесь, – мило улыбнулась мне брюнетка. – Мы подберем для родственницы вашей невесты несколько вариантов гардероба, что ей будут завидовать все модницы столицы. И может все же мы подберем что-то для вас?

– У вас есть что-то достойное «Ателье» рода Ламановых? – скептически приподнял я бровь, внимательно посмотрев на девушку.

– Тогда может кофе? – робко предложила она, поняв, что после такого им крыть попросту нечем.

Все же Анна Громова еще в Пушкино подсказала мне просто замечательный салон, который действительно имел большую славу не только на территории Российской Империи, но и за ее пределами. Конкурировать с этим родом могли только такие же династии и соваться в эту сферу обычным магазинам, пускай и дорогим, было попросту глупо и в некоторой степени опасно для своих активов. А то вдруг еще посчитают их бросившими вызов прославленному своими творениями роду? Так о банкротстве можно будет думать, как о самом легком варианте выхода из ситуации.

– Давайте, – немного подумав, согласился я, отчего вызвал облегченный выдох со стороны администратора, хотя та его попыталась и скрыть, отвернувшись и убежав за необходимым. – Все равно быстро со всем не справитесь, – уже вслед ей продолжил я.

Все же деньги творят удивительные вещи и, попробуй я заявиться в подобный магазин еще года два назад, меня бы приняли совершенно по-другому.

Глава 12

Как я и предполагал, Роксану одевали на протяжении нескольких часов. И сколько было ахов со стороны работниц магазина, когда я сказал, что все вещи девушки были украдены по приезду в столицу и у нее банально нет нижнего белья... В общем, вихрь стремительного шопинга закрутился еще быстрее. Благо после того, как я пояснил, что Рокс не моя девушка, ее не выводили ко мне на демонстрацию выбранных нарядов и все делали сами чисто в своей женской компании. Иначе, боюсь, это бы затянулось на долго, да и демонесса бы не отказалась от небольшой демонстрации, что с ее фигурой... В общем, они в некотором роде спасли меня.

И вот спустя три часа нас наконец-то выпустили из магазина. Одежды набралось несколько стопок, так что я просто оформил доставку курьером до дома. Эта услуга с учетом общей стоимости заказа мне была оказана бесплатно, так что я не стал отказываться, да и не потащил бы никто такую кипу пакетов с учетом нашего средства передвижения.

Сама Рокс была сейчас одета в бежевые брюки, которые подчеркивали ее стройные, слегка накаченные ноги, белую блузку с довольно большим на мой взгляд вырезом и светло коричневую короткую курточку, которая хоть немного грела пока еще не привыкшую к нашей погоде демонессу.

— Ну как тебе? — спросил я, когда мы чуть отошли от магазина, где работницы чуть ли не праздновали закрытие нашим заказом плана на несколько месяцев вперед.

— Это было... необычно, — задумчиво протянула девушка. — Милорд, все люди придают такое внимание одежде? У нас с этим как-то попроще.

– У вас всегда присутствует угроза нападения и надежный доспех лучше качественного костюма. А у людей нет такой потребности, так как все конфликты происходят по большей части либо на границе государств, либо в специально отведенных для боя территориях. Поэтому мы можем позволить себе одежду, не несущую практичного смысла. Ну этим в целом страдают женщины, хотя и многие мужчины не отстают.

— Все это так неудобно, – поежилась Рокс, переступая с ноги на ногу в высоких каблуках, которые ей приобрели все в том же магазине, название которого я не запомнил, да и ни к чему мне это было.

— У нас говорят: «Красота требует жертв», — хмыкнул я. — А ты по меркам людей очень красивая, — честно признался ей.

Да и такое просто глупо отрицать. Фигура у демонессы благодаря постоянным тренировкам и в целом боевой подготовке была такой, что и фитнес-модели могут позавидовать. Да что там говорить — такую фигуру и личико имели не все аристократки, у которых практически нет недостатков во внешности. А те, что есть, исправляются после пары сеансов у мага жизни. Эх, чувствую, что присутствие рядом со мной такой беловолосой демоницы еще наведет шороху, а ведь я ее еще не представил Арине, которая была слишком занята организацией нашей помолвки, чтобы еще спускаться в подвал.

– Пойдем еще кое-что покажу, -- предложил я Рокс подняться на второй этаж торгового центра.

Здесь в основном место было отведено под различные кафешки, так что я выбрал одну из них, привлекшую меня вывеской с мороженным, а я его любил с детства, хотя не всегда имел возможности полакомиться. Разместившись за одним из столиков в углу, я заказал мороженого и несколько пирожных. Официантка, понятливо улыбнувшись, умчалась выполнять заказ. Я же сохранял молчание, пока его к нам не принесли.

Хорошо еще, что, несмотря на отставание в развитии, мир демонов не был так уж далек от нас и Рокс вполне умела пользоваться приборами и посудой. Большее удивление у нее вызвали сами блюда. Тот момент, когда она по моему примеру попробовала мороженое, надо было заснять, и я очень пожалел что сразу не сделал запись видео – столько удивления и шока было в ее глазах. Правда, при этом сама демонесса ничего расспрашивать не стала, вновь осторожно взяв ложкой порцию мороженного. Постепенно она так его распробовала, что даже несколько обиженно посмотрела на пустую емкость.

– Если понравилось, можем заказать еще, – мягко улыбнувшись, произнес я. – А пока попробуй пирожные.

– Спасибо, – тихо ответила Роксана, в первые, наверное, не используя приставки «милорд».

Пока она успела распробовать одно кондитерское изделие, нам уже принесли новую порцию мороженного, которое демонесса попробовала растянуть как можно дольше, но к ее разочарованию и оно закончилось. Я, стараясь не рассмеяться, добавил к заказу сока и расплатился за все.

По лицу Рокс было видно, что она хочет попробовать чего-нибудь еще и лучше в двойном экземпляре, но я не знал, как эта пища скажется на ее организме, который ранее не был знаком с такого рода сладостями, и удержал ее от такого решения, благо она слушалась меня беспрекословно.

И надо же было такому случиться, что в такой благостный момент, когда Роксана еще пребывала в воспоминаниях о только что съеденном, нам на пути попался никто иной как Юрий Волконский. Что тут делает этот блондинчик было совершенно непонятно, но хуже того, что он заметил меня и вместе со своей компанией пошли в нашу сторону.

Заметив, как напрягся я, почти моментально подобралась девушка, но я жестом показал ей, чтобы она не вмешивалась. С большой неохотой на лице она все же отошла назад, хотя не думаю, что ее удастся удержать в случае, если она посчитает, что ей необходимо вмешаться. Мы как-то не обговорили все правила ее поведения, да и не предполагал я такой ситуации. И почему этот день не мог просто спокойно пройти?

– Вот мы снова встретились, – ухмыльнувшись, произнес Волконский, смерив меня презрительным взглядом.

– И? – выразительно приподнял я бровь.

– Надеюсь, ты не сбежишь от нашего дружественного спора? – улыбнувшись, спросил блондин.

– Если меня так любезно приглашают, то я просто не имею права отказываться, – вернул я ему улыбку.

– Надеюсь, я встречусь с тобой первым и докажу всем, что простолюдин не может скакнуть выше своей головы, – с запалом произнес Юрий.

– Да ради бога, – отмахнулся я от него. Этот разговор уже начинал надоедать. Вот вроде бы аристократ, происходящий из древнего и влиятельного рода, а ведет себя как подросток, у которого в крови бурлят гормоны.

– Смотри, какая девушка рядом с ним, – шепотом завистливо произнес один из прихлебателей Волконского.

– Кто-то слишком много о себе возомнил, – вынес вердикт второй парень.

– А не хочет ли красавица провести время с аристократами, которые по достоинству оценят ее красоту и помогут приятно провести время? – вышел вперед лощеный тип с зализанными назад светлыми волосами, которые, как будто этого было мало, еще были завязаны в длинный хвост, свешивающийся у него с плеча.

Судя по скрившемуся лицу Юрия, ему такой выход товарища не понравился, но и одергивать он его не стал. Вот и я ничего делать не стал, когда в руках Рокс сами собой возникли изогнутые клинки.

– Еще шаг в мою сторону, человек, – грозно произнесла демонесса. – И ты лишишься своей руки.

– Оу-оу, – примирительно поднял руки парень. – Какая ты резкая, – уважительно произнес он, не видя, как за его спиной напрягся Волконский, который, судя по всему, не понял, откуда у девушки вдруг появились мечи. С его направлением дара такие вещи чувствуются на расстоянии, а тут такой облом. – Мне так даже больше нравится.

Он попытался сделать еще шаг вперед, но реакция Юрия оказалась быстрее и меч Роксаны лишь слегка разрезал ткань рукава на левой руке лощеного типа, оставив лишь небольшую царапину, когда Волконский подножкой повалил парня на пол.

– Эй! – возмутился в первые секунды неудачливый смертник, недовольно потирая ушибленный копчик. Вот его взгляд переместился на плечо, а потом на обрубок от его косы, и вот тут глаза парня налились кровью. – Убью, тварь! – зло крикнул он, но был остановлен еще одной подножкой от Юрия, который все же был быстрее.

– Хватит! – рявкнул блондин на него.

– Но она... – попытался что-то возразить лощенный.

– Закончили представление? – хмыкнул я, жестом показав Роксане, чтобы она убрала клинки, которые медленно истаяли в ее руках.

– Встретимся во время дуэли, – отрывисто бросил Волконский и резко развернулся, удалившись прочь. Он был не слишком довольный поведением своих спутников, что сопровождалось парой затрещин и пинком под зад лощеного, который все не прекращал разоряться.

– Что это было, милорд? – спросила у меня Роксана.

– Хотел бы я знать, – развел я руками. – Просто этот парень меня с самого начала невзлюбил.

– Я могу вас избавить от данной проблемы, милорд, – слегка склонила голову на бок демонесса, внимательно посмотрев на меня.

– Не стоит, – отмахнулся я. – Сам с этим разберусь. И вообще, – строго посмотрел я на нее. – Прекрати уже меня называть «милордом».

Девушка лишь потупила взгляд, но хотя бы в этот раз промолчала.

В принципе мы со всем запланированным уже закончили, но мне пришла в голову мысль показать Роксане одну из недавно открытых парковых зон. Как-никак, она жила на территории, где не так много растений, а тут и несколько зон отдыха, и небольшое озера с декоративными рыбками. Так что, сев на мотоцикл, минут через пятнадцать мы были в выбранном мной парке, а демонесса была в полном восторге от происходящего. Рокс просто не могла поверить, что столько зелени может быть в одном месте, да еще и внутри городской территории. Это произвело на нее впечатления даже больше, чем сладости.

– Теперь я начинаю понимать, почему многие из наших ищут способ попасть в ваш мир, – тихо сказала она спустя полчаса, когда накал эмоций немного стих.

– Сомневаюсь, что ради этого, – покачал я головой, мягко улыбнувшись.

– Понятно, что большинство ищет проход в ваш мир ради всей этой энергии, – провела она рукой в воздухе, будто трогала шелковистое покрывало. Я практически сразу переключился на магическое зрение и с удивлением увидел, что демонесса безошибочно нашла один из магических потоков и, по сути, гладила его. По руке Роксаны проскакивали синие искры, когда она легко касалась потока. – Но если бы я знала, что у вас настолько живая природа, то стремилась бы сюда только ради этого.

– У вас все так плохо с растениями? – спросил я.

Я слишком мало знал про миры демонов, чтобы с уверенностью говорить, что у них нет лесов, да и даже там, где мы с Церби успели побывать, какие-то растения все же были.

– Не то чтобы, – неопределенно ответила Рокс. – У нас стараются обходить любое живое растение стороной, так как им может оказаться какой-нибудь монстр, от которого не так просто отбиться. Проще поменять путь, чем рисковать и входить в лес. Хотя, насколько я слышала, есть города среди лесов, но там уже Лорды обеспечивают безопасность, да и живут они изолированно.

Мы еще немного прошлись по парку и вернулись домой.

***

.– Про Лену я хотя бы знала, а это кто? – с обвинительными нотками в голосе спросила меня Арина, стоило нам только переступить порог.

– Не здесь, – покачал я головой, намекнув на ходящих по коридору слуг, благо Арина девушка понятливая и, кивнув, пошла в сторону лестницы на второй этаж, где мы могли спокойно поговорить.

Я и Роксана последовали за ней в одну из гостинных. Пропустив девушек вперед, я запер за собой дверь и, используя одного из духов, обезопасил нас от прослушивания. Обо всех деталях нашей жизни слугам знать было совсем не обязательно.

– Итак, Егор, я жду объяснений, – сев на диван, властно произнесла Арина, строго посмотрев на меня. При этом она закинула ногу на ногу, что в сочетании с короткой юбкой настраивало меня на совершенно другой лад и об этом юная аристократка прекрасно знала и пользовалась.

– Роксана, можешь пока снять иллюзию? – обратился я к девушке, вставшей позади меня.

– Как прикажете, милорд, – вновь в своей манере ответила демонесса, поклонившись, чем вызвала удивленный взгляд со стороны Арины.

Картинный взмах рукой – и вот перед нами уже не обычная, пуская и беловолосая девушка среднего роста, а остроухая демонесса с черными глазами и зрачками-веретенами.

– Как видишь, Роксана – демон, – указал я на и так заметные внешние факторы. – Мне пришлось ее взять с собой, когда мы забирали Лену, так как она присягнула мне на службу.

– Почему я ее в первый раз вижу? – уже не настороженно спросила Арина. Я же тем временем сказал, чтобы Рокс вновь вернула человеческий вид.

– До этого она была в подвале и изучала наш мир, а потом я что-то закрутился и забыл про то, что ты не в курсе, – почесал я затылок, признавая свою вину. – Ты могла бы это узнать и от Лены, но она вся в учебе. Вот и как-то так вышло.

– И что значит присягнула?

– Это значит, что я до последнего вздоха буду защищать милорда и буду выполнять все его приказы, насколько бы сложными они ни были, – неожиданно ответила Рокс.

– Все приказы? – вновь строго посмотрела на меня Лазарева.

– И о чем так ты подумала, милая? – хмыкнув, спросил я, посмотрев на нее.

– Ни о чем таком, – моментально отвернулась от меня Арина, но скрыть румянец на щеках тем самым все равно не смогла.

– Сама о пошлостях думает, а я виноват, – улыбнулся я. – Не беспокойся, ничего такого я приказывать не собираюсь, мне вполне достаточно двух жен.

– Я согласна на место любовницы, милорд, – некстати влезла Рокс, чем вызвала новый порыв воодушевления от Арины и мой неодобрительный взгляд.

– Я тебе уже говорил, что мне этого не нужно, – покачал я головой.

– Как прикажите, – склонила голову демонесса.

– Итак, выходит, демоны разумны? – Арина, видимо, решила отложить этот вопрос на потом и вместо этого задала другой.

– Как видишь, – пожал я плечами. – В основном я призываю существ, находящихся на уровне умных животных, но есть и развитые до человеческого мышления представители. Тот же Церби, например.

– А причем тут твой шпиц? – удивилась девушка.

– Тебя не смутило, что я его взял с собой в мир демонов? – в свою очередь удивился я.

– Ну мало ли какие у тебя привязанности, – потупилась черноволосая красавица, отведя глаза.

Вот еще чего мне не хватало! Похоже, она меня считает любителем шпицев и что я без него не могу провести и дня.

– Он один из первых моих слуг, который со мной уже много лет, и то, что Церби выглядит как шпиц, не значит, что он таковым является. Как могла уже видеть, – указал я на Рокс, – демоны могут изменять свою внешность.

– Сложно поверить, что такой милый песик может быть демоном, – все равно не поверила мне Арина.

– Хорошо, – вздохнул я, мысленно потянувшись к связи, соединяющей меня и Церби.

Вообще для меня каждый призыв представлялся в виде нитей связи, которые можно было представить в виде звездного неба. Если обычные призывы – это тускло светящиеся звездочки, то такие как Миямото, Церби и Рокс скорее были похожи на небольшие луны, так как и связей между нами было больше, и заключенный контракт имел куда больше пунктов, чем просто беспрекословное подчинение. С разумными демонами и духами вообще мороки больше и в любом случае приходится продумывать куда больше условий, чтобы они не вырвались из-под контроля.

Так вот, благодаря связи я мог позвать Церби сюда, хотя сам старался не злоупотреблять такими возможностями, но искать шпица по поместью совершенно не хотелось. Спустя две минуты, которые я продолжал таинственно отмалчиваться, несмотря на попытки Арины меня разговорить, в комнату вошел пес.

– Церби, можешь больше не скрывать от Арины свои возможности, – сказал я, когда демон посмотрел на меня. – Я ей все рассказал, но она не верит.

– Ну наконец-то, – ворчливо отозвался пес, усаживаясь по середине комнаты между нами. – Теперь хоть можно будет сказать, где лучше почесать, а то ты вечно отказываешься.

– Он говорит? – ошарашенно подпрыгнула девушка.

– Это тебя удивило больше, чем Рокс? – позабавила меня ее реакция.

– Она все же похожа на человека, а в этом виде и вовсе не отличима, – указала она на демонессу. – А тут собака...

– Эй! – возмутился Церби. – Я демон из рода Церберов. И то, что я раньше скрывал свою истинную сущность, не значит, что меня можно продолжать сравнивать с обычной собакой!

– Значит, твое пузико не надо чесать, раз ты столь благородных кровей? – не удержался я от вопроса, хитро посмотрев на него.

– Ну почему сразу не надо, – отвел взгляд шпиц.

– Да-а-а, мне потребуется больше времени, чтобы принять все это, – покачала головой Арина. – А Лена в курсе всего этого? – вдруг спросила она.

– Да, – кивнул я. – Она же была моей ученицей, а значит изначально была в курсе таких вещей.

– Вот значит как, – тихо произнесла девушка, посмотрев на нее. – И ведь ничего мне не рассказывала, – цокнула она языком.

– Не обижайся на нее, – примирительно произнес я. – Все же она исполняла мою просьбу, и до недавнего момента мы не думали о таких серьезных отношениях, как сейчас.

– Так почему сразу об этом мне не рассказал, раз уж все изменилось? – обвинительно указала на меня Арина.

– Да как-то все занят был, – развел я неловко руками, так как на самом деле об этом позабыл. – Да и я планировал это сделать сразу после того, как ты стала моей женой. Все же мы бы стали одной семьей и секретов у нас не должно было быть.

– Хорошо, – согласилась со мной моя аристократка после нескольких секунд раздумий. – Возможно, ты и прав, – примирительно склонила она голову. – Но все же мог и рассказать раньше, – обиженно добавила она в конце.

– Ладно-ладно, – улыбнулся я. – Постараюсь загладить свою вину.

– Ты обещаешь? – тихо спросила Арина.

– Я держу свои обещания, – в тон ей обиженно произнес я.

– Вот и отлично, – победно улыбнулась девушка, а я лишь мог молча разводить руками, так как, по всей видимости, именно этого она и добивалась. – Значит, завтра мы идем в парк развлечений, что недавно открылся в пригороде. Первый месяц только для купивших премиальные билеты и у меня как раз есть такие на несколько персон. Заодно можем взять с собой Лену, а то бедняжка совсем затерялась в своих книжках. И вообще, во всем ты виноват, так что отказ не приму.

– Да я и не собирался, – пожал я плечами. Легче смириться с неизбежным, чем пытаться как-то переиграть данную ситуацию.

– А что такое парк развлечений? – вдруг спросила Роксана, обращаясь ко мне.

***

Надо было догадаться, что ничем хорошим для меня затея с парком развлечений не закончится, но как-то не ожидал я, что на мне будут практически висеть сразу две девушки, а третья будет идти чуть позади, но от этого не будет легче.

Стоит признать, что такая ситуация была не такой уж редкой для собравшейся публики. Как-то до этого это уходило от моего внимания, но, как пояснила Арина, у аристократов принято иметь большую семью, а так как мальчики, как правило, участвуют в боевых операциях рода, то девушек, да еще и не имеющих своих суженных намного больше, чем бывающих в аналогичной ситуации парней. Да и в последние десятилетия девочек стало рождаться все больше. Пока не так критично, чтобы об этом стоило беспокоиться, но все же.

Вот и получается, что, так как в этот парк могли попасть либо аристократы, либо богатые простолюдины, то многие выходили гулять со своими компаниями, и наша четверка смотрелась на самом деле не так броско, как у остальных. Надеюсь, хоть на официальных мероприятиях не будет так же?

– И куда пойдем? – спросил я у девушек, которые продолжали прижиматься ко мне с двух сторон, и я был бы лжецом, если бы сказал, что мне это не нравилось. Роксану спрашивать было бесполезно, так как демонесса никогда не видела парка развлечений и по большей части не понимала, что здесь происходит, хоть и с любопытством крутила головой, стараясь одновременно с этим не выпадать из образа охранницы.

– Я на аттракционах была только в детстве, так что давайте начнем с них? – предложила Арина, Лена же ее молча поддержала.

Правда, обе девушки не ожидали, что я наотрез откажусь садиться в атракционы. Ну не видел я радости в том, что меня будет переворачивать, подбрасывать или еще как-то издеваться над моим вестибулярным аппаратом. Так что пришлось им довольствоваться обществом друг друга.

– Не хочешь присоединиться к ним? – спросил я у Роксаны, которая осталась рядом со мной, когда Лена и Арина сели в кабинку очередного аттракциона, который спустя несколько секунд поднял их на высоту пятидесяти метров и стал там раскручивать.

Мне же такой радости не надо – и так уже увидел, как какой-то парень, в одиночку забравшийся в такую кабинку, вышел из нее и тут же стал блевать в мусорную урну, что-то бурча себе под нос в перерывах между рвотными позывами. Что интересно, как я понял из обрывков доносящихся от него фраз, он собирался продолжить издеваться над собой и пройти остальные аттракционы, чтобы что-то там доказать. Сумасшедший.

– Я должна оставаться подле вас, милорд, – ответила мне демонесса.

– Как я тебе уже не один раз говорил, это вовсе не обязательно. Я вполне могу позаботиться о себе сам, – ответил я, осматривая окрестности парка.

Здесь было, несмотря на ограничения на входе, довольно много людей и, что я прекрасно чувствовал, большинство из них были магами. Хорошо еще, что аттракционы были рассчитаны на простых людей и не требовали использовании магических сил, а то, боюсь, тут было бы то еще светопреставление. Как уже показала практика в Академии, очень немногие студенты заботятся об оттачивании контроля своих сил, больше полагаясь на результат, чем на качество. Для боевых столкновений, на первый взгляд, в этих подходах не было большой разницы, так что никто и не хотел мучиться над одной и той же техникой, доводя ее до совершенства. Ну это и не мое дело.

– И все же, – упрямо возразила Рокс.

– Как у тебя с метательным оружием дела? – спросил я, задумчиво уставившись на один из представленных в парке стендов.

– Вы можете не сомневаться в моей боевой подготовке, – гордо произнесла беловолосая.

– Тогда пошли туда, – предложил я, указывая на стенд, где были расположены воздушные шарики, которые необходимо лопнуть, чтобы получить приз. Все равно девушек будет крутить на выбранном аттракционе еще минут десять, так что время у нас есть.

За стойкой стенда стоял улыбчивый молодой парень. На нем была легкая кожаная куртка с какими-то рекламными логотипами, которыми, впрочем, пестрел весь стенд. Парень явно скучал, так как к нему желающих подойти почти не было. Всех больше интересовали экстремальные развлечения, либо те, что были направлены на привлечение женской аудитории, и бросание острых предметов в воздушные шары точно к этому не относилось.

– Добрый день, – обратился я к парню. – Подскажите, а что надо сделать, чтобы выиграть вот того медведя? – указал я на почти полуметровую мягкую игрушку.

– За одну попытку вы должны лопнуть десять шаров и тогда он ваш, – с улыбкой ответил парень. – Стоимость попытки четыре имперских рубля.

– Как-то дорого у вас, – покачал я головой.

– Извините, но, к сожалению, я не могу повлиять на цену, – изобразил искреннее сожаление хозяин стенда. – Да и на остальных аттракционах цены не меньше.

В последнем он был прав. Похоже, владельцы аттракционов решили заработать на богатых посетителях как можно больше, так как даже это развлечение не должно стоить больше одного рубля, а тут целых четыре. Правда, насколько я понял, никто с этим особо не парился, так как в их карманах были куда большие суммы. Да и мы потратили уже больше сотни рублей на остальные развлечения, так что эта забава была даже дешевле, чем остальное.

– Попробуешь? – спросил я у Рокс.

– А вы не хотите сами испытать навыки, чтобы порадовать свою девушку? – не дал ответить демонессе парень, обменивая мои деньги на дротики.

– Мне это не интересно, – покачал я головой, не повевшись на эту не особо удачную провокацию. Будь я подростком, желающим всем доказать, что круче меня только горы, то, возможно, и заготовка владельца стенда сработала бы, но я давно уже перерос такие порывы.

– Я попробую, – тихо ответила Роксана. – Я правильно поняла, что надо лопнуть десять шаров, чтобы выиграть медведя?

– Да, все верно, – с улыбкой подтвердил парень. – Пока еще никому не удавалось выиграть этот приз. Возможно, вам сегодня повезет.

Вот только то, как он это произносил, и его взгляд совершенно не совпадали. Я, конечно, понимал, что на такого рода испытаниях такие стенды зарабатывают больше всего денег, так как здесь всегда присутствует подвох, но мне не хотелось, чтобы у Рокс сохранились о нашем походе в парк плохие воспоминания.

– Тут может быть не все так просто, – тихо сказал я девушке, отведя ее чуть в сторону, так, чтобы парень нас не услышал, и сделав вид, будто подбадриваю ее. – Так что сильно не сдерживайся.

– Поняла, милорд, – в тон мне ответила беловолосая, и мы вернулись на исходную.

– Надеюсь, вам повезет, – с улыбкой произнес хозяин стенда, отходя в сторону и освобождая нам зону для бросков.

Шары, которые и были целью для дротиков, находились всего в двух метрах от стола, где располагалась зона для бросков. Не так много, на самом деле, но будь все легко, то все призы уже давно закончились, а так... И все же парню не повезло, так как подготовка Роксаны была куда выше, чем у среднего посетителя парка. Даже гораздо выше, чем можно было подумать.

Девушка, подойдя к дротикам, в разнобой брошенным на стол, для начала разложила их в одну линию, так, что их острия смотрели точно в шары, и провела рукой вдоль каждого, будто оценивала. Мне было непонятно, зачем она это делает, так что я, как и хозяин лавки, с любопытством следил за ее действиями.

Тем временем Рокс взяла крайний левый дротик и, коротко взмахнув, отправила его точно в цель, лопнув синий шар, являющийся первым в самом верхнем ряду.

– У вас потрясающий бросок, – не мог не похвалить хозяин лавки. – Может, именно вам удастся сегодня получить главный приз, – подбодрил он. Правда, в его словах я слышал совершенно иное.

Не обращая внимания на слова человека, демонесса потянулась сразу к двум дротикам и едва уловимым движением они сорвались с ее рук, поразив цели в противоположных концах стенда. Вот после этого доброжелательная маска на лице парня чуть не треснула, так как такой бросок был не особо типичным для простого обывателя, но все же хозяин лавки продолжал улыбаться, будто ничего не произошло.

Сконцентрировавшись на своей задаче, Рокс всего этого не замечала и взяла уже два дротика в левую руку и один в правую. В этот момент она как-то нечитаемо посмотрела на меня, а затем сделала красивый разворот, отпуская в полет все три дротика практически одновременно – настолько все быстро было сделано.

– Уже шесть шаров лопнуто с первой попытки, – похвалил ее парень, продолжая уже слегка кривовато улыбаться. Похоже, никто из гостей парка не мог достичь такого результата и он не особо был рад нашему успеху. – Осталось всего четыре – и вы выиграете.

Я мягко коснулся плеча девушки.

– Ты молодец, – тихо произнес я, похвалив ее, отчего демонесса благодарно улыбнулась мне.

Если она так четко метает дротики, то что было бы, будь в ее руках метательные ножи? Вот что значит жизнь в мире демонов, где чуть ли не постоянно надо доказывать свою силу, чтобы чувствовать себя в относительной безопасности. Да и стоит признать, что в той грации, с которой Роксана бросала в шары простые дротики, было что-то захватывающее, что нельзя было объяснить словами. Что-то хищное, и мне это... нравилось.

Оставшиеся четыре дротика Рокс взяла в одну руку и, зажав их между пальцами по два, взмахнула рукой, завершая удачную серию попаданий. И вот именно на этой попытке раскрылся подвох данного развлечения.

– Как так?! – не смог удержаться от удивленного восклицания хозяин лавки, когда дротики попали в два шара, которые по какой-то причине от попадания не лопнули. Тем не менее сами дротики чуть ли не наполовину погрузились в них, демонстрируя, что попадание все же было. Скорее всего, если бы бросал кто-то без такой подготовки, как у Рокс, то дротик бы просто отскочил от такого шара и доказать что-либо было бы невозможно, но вот сейчас они слишком явно торчали в цели, которая и не думала лопаться.

– Вот ваш приз, – достал из-под прилавка мягкую игрушку собаки парень, стараясь доброжелательно улыбаться и закрывая своей спиной от нас стенд с шарами.

– Вы ничего не напутали? – проникновенно спросил я, показывая на лопнувшие шары. – Дротиков было десять, все они попали в шары, а то, что некоторые из них не лопнули при этом, то это уже ваши проблемы.

– Но они же не лопнули, – попытался возразить владелец лавки. – Так что забирайте свой приз, – подтолкнул он в мою сторону плюшевого пса.

Я оглянулся по сторонам, но ближайшие развлечения были мало кому интересны, так что на нас не должны были обратить излишнего внимания.

– Роксана, продемонстрируй, пожалуйста, величину ошибки этого человека, – попросил я демонессу.

Девушка не стала отвечать в своей излюбленной манере, за что я был ей благодарен, но вот метание ножей я никак не ожидал, как и не ожидал такого парень, мимо которого эти ножи пролетели, срезав несколько прядей волос по бокам. Оба ножа воткнулись в не сдувшиеся шарики, которые после такого аргумента лопнули, несмотря на слишком устойчивый к попаданиям материал.

– И-и-использовать свое запрещено нашими правилами, – слегка трясясь, все же возразил он.

Я удивленно посмотрел на парня, так как не ожидал, что и после такого он начнет что-то пытаться возразить.

– О чем вы? – спросил я его, потянувшись к хозяину лавки и насильно развернув зажмурившегося парня в направление стенки с шариками. Во время поворота Рокс сделала легкий жест рукой, и ее ножи истаяли, будто их и не было. – Я вижу только лопнувшие от дротиков шары.

– Но как? Это же? – ошарашенно посмотрел на стенку, а потом на меня парень.

– Тяжелый случай, – вздохнул я и сам снял с полки медведя. – Это тебе, заслужила.

– Спасибо, – тихо произнесла Роксана, прижав плюшевую игрушку к себе и скрыв свое лицо.

– А ты лучше не пытайся обманывать магов, – посоветовал я сбледнувшему парню. – А то еще попадутся более вспыльчивые особы, и потом несколько недель в больнице тебе будет обеспечено. В лучшем случае, – добавил я, в конце улыбнувшись.

Такого он выдержать уже не смог и его ноги подогнулись. Ну вот и хорошо. Надеюсь, он запомнит, чем такие махинации чреваты. А Роксана молодец, и без моих приказов сообразила, что лучше всего в данной ситуации сделать, с учетом ее необычной магии к нам даже никаких претензий не предъявить, так как ножи исчезли.

Тем не менее, судя по тому, как демонесса прижимала к себе медведя, ей понравилось наше небольшое приключение, чему я тоже был рад.

– Вот вы где! – окликнула нас Арина, и мы направились в их сторону. Пока мы разбирались с попытавшимся обмануть нас парнем, девушки освободились и искали нас, не найдя рядом с аттракционом. – А это откуда?

– Милорд подарил, – тихо ответила Роксана, пребывая в задумчивом состоянии.

– Егор, что это значит? – как-то недобро посмотрела на меня Арина. Лена лишь переводила взгляд с плюшевой игрушки на демонессу и обратно. – Почему ты ей даришь подарки, а нам нет? – возмущенно добавила моя аристократка.

– Эй, все было не так! Роксана сама его выиграла, лопнув десять шаров из десяти, – попытался объяснить я ей.

– Неважно, – отмахнулась Арина. – Дорогой, ты знаешь, что в приличном обществе подарки дарят сначала своим невестам, а уже потом остальным? Так что... – она подошла ко мне и схватила меня за руку, – пойдем в... – девушка стала искать глазами подходящий аттракцион, – тир.

Возразить я ничего не успел, как она уже потянула меня туда. Судя по всему, Арина решила, что раз мы получили медведя в развлечении, где надо было попасть в воздушные шары, то правильным будет получить следующий приз в схожем по своему принципу аттракционе.

– Хотите испытать удачу и продемонстрировать свои навыки перед своими спутницами? – по-доброму улыбнулась нам коротко стриженная на военный манер женщина, находящаяся за стойкой тира. В ее руках до этого мелькал какой-то пистолет, но стоило нам подойти, как она его убрала под стойку.

Не знаю почему, но владелица этого аттракциона вызывала у меня подспудное чувство опасности. Правда, оно было направлено не на нас, что здорово успокаивало. Такое порой я чувствовал от Букреева, а значит женщина скорее всего бывшая наемница, которой повезло не получить каких-то ранений, могущих испортить ее женскую красоту.

К тому моменту, как мы подошли, она оказалась полностью свободной, так что, по сути, мы были здесь одни. Предыдущим участникам не повезло и они уходили, раздосадованные неудачей.

Самое интересное было в том, что это был не какой-то простенький тир, а выполненный с полным антуражем военного полигона. Наверное, тут только не хватало места, чтобы устраивать снайперские соревнования, а так разнообразие мишеней, приправленное какими-то магическими техниками, впечатляло. Мне было сложно представить, сколько работы вложили в данный аттракцион.

– Какой максимальный приз у вас можно получить? – тут же задала вопрос Арина, высматривая что-то из расположенных на стойке призов.

А на ней, стоит признать, было много интересных и не совсем привычных для парка развлечений подарков, как, например, парные кукри с какой-то гравировкой на лезвии. Боюсь представить, сколько стоит здесь попытка выиграть хоть что-то, но не думаю, что это сможет остановить Арину.

– Вот этот набор колец с изумрудами, – показала женщина на выделенную призовую зону, которая была закрыта стеклом. Внутри лежала пара колец. – Как вы можете видеть, одно из них старшее, другое – младшее.

– Что это значит? – не понял я.

– Это для случаев, когда у молодого человека две невесты и получить приз только для одной будет несколько неправильно, – пояснила мне женщина.

– Это то, что нам нужно, – радостно улыбнулась Арина. – Что надо сделать, чтобы их получить?

– Поразить пять мишеней с помощью вот этого пистолета, – хозяйка тира достала вороненый пистолет неизвестной мне модели (правда, я в этом не особо разбирался, так что просто так на взгляд все равно не определил бы, какой именно он марки – пистолет и пистолет). В то же время в огневой зоне зажглось пять целей, исполненных в качестве силуэтов людей. – Разрешено использовать магию, так как цели сами по себе защищены.

– Защищены? – задумчиво проговорила Арина, несколько расстроенная этим обстоятельством. – Тогда мы, наверное, откажемся.

– Почему же? – возразил я и улыбнулся своей невесте. Лене все это было не интересно, так как она заинтересовалась самим огневым рубежом и, судя по задумчивому виду, что-то там прикидывала, а Роксана вообще мыслями витала где-то далеко. Не думал, что какой-то плюшевый медведь может так повлиять на эту грозную воительницу, держащую в ежовых рукавицах не самых слабых демонов в прошлом городе. – Можно ведь попробовать. Можно использовать любую магию? – уточнил я у женщины.

– Да, – подтвердила она, подтолкнув ко мне продемонстрированный пистолет. – Наш тир в первую очередь рассчитан на студентов-магов. Так что можно использовать любую вспомогательную магическую технику, конечно, помимо боевых техник, которые никак не связаны с выстрелом из данного пистолета. У вас восемь патронов, а значит есть возможность три раза промахнуться. И да, – вдруг добавила она. – Одна попытка – сто имперских рублей.

– Ничего себе у вас цены, – покачал я головой.

– Так и развлечение для магов, – развела руками хозяйка тира, слегка виновато улыбнувшись.

Хотя примерно такой ценник я себе и представлял после демонстрации мишеней, прикрытых магическими щитами, пускай и довольно слабыми, поэтому без проблем расстался с немалой суммой денег за «обычный» аттракцион. Весь подвох в том, что с одного попадания, да еще и из пистолета, такие щиты попросту не уничтожить, а значит без магии тут вообще делать нечего. Тот же Волконский играюче справился с этой задачей, придав пуле на время более убойные свойства, но я имею совершенно другое направление дара и такие фокусы мне не доступны.

Значит, будем использовать другой подход. Еще до того, как я получил первые контакты с черным рынком, я помог одному наемнику, ставшему бандитом. Точнее, он выполнял поручения преступных группировок и на него напали в моем баре, когда он пришел промочить горло и послушать музыку. Не вдаваясь в подробности, можно сказать, что именно после этих событий мой бар приобрел статус неприкосновенного для преступников места, а лично я получил должника в виде этого наемника. Он поднатаскал меня в боевой подготовке, так как Миямото при всем своем желании не мог меня научить действиям с современным оружием, а я еще на тот момент не бросал планы о мести и видел в огнестреле куда больше шансов на успех, чем беря в руки меч.

– Да, давненько я этого не делал, – ухмыльнулся я, вспоминая часы, проведенные на полигоне, где был отстрелян не один килограмм смертельного свинца.

Передернув затвор, я взвесил пистолет в руке, привыкая к ощущению оружия, и снял его с предохранителя. Мои действия вызвали уважительный взгляд со стороны женщины, от которой просто не могло не укрыться, что эти действия не показушные и подсмотренные из современных боевиков, а что я правда умею держать пистолет в руках.

Прежде чем стрелять, я навел пистолет на первую мишень и еще раз спросил у хозяйки тира:

– Значит, любую магию, но связанную с огнестрельным оружием? – посмотрел я в глаза женщины.

– Да, – твердо произнесла она.

– Ну что ж, – отвернулся от нее и левой рукой в воздухе стал чертить один символ за другим, соединяя их в единую вязь.

Обвести написанное в круг, добавить еще несколько схем – и печать призыва готова. Меньше минуты – и передо мной зависла еще не активированная моей энергией магическая конструкция, в центр которой я поместил пистолет.

Этому приему я научился несколько лет назад и не думал, что мне придется его применять в реальности. Так уж вышло, что тот наемник привил мне стойкую нелюбовь к оружию, показав, насколько все может быть ужасно, если полагаться на него. Да, я умел стрелять из многих видов оружия, но все же после всего предпочитал использовать свои призывы и в крайнем случае меч. Все же был в чем-то прав старый японец и в сражении мечом было что-то более искреннее, чем в маленьком кусочке свинца, уносящем чужую жизнь по твоей указке.

Печать на миг вспыхнула синим светом, и в этот момент я сделал подряд пять выстрелов, переводя прицел пистолета от одной мишени к другой, не проверяя попал я или нет, так как был уверен в результате.

Мишени в виде силуэтов людей оказались поражены одна за другой, несмотря на наличие магических щитов, вот только мне пришлось поспешно отбрасывать раскалившийся пистолет в сторону.

– Извините, – виновато произношу я. – Я компенсирую покупку нового.

– Это что вообще было? – недоуменно посмотрела на меня женщина, переводя взгляд с мишеней на дымящийся ствол и возвращая его ко мне, пока я тряс в воздухе слегка обожженной правой рукой.

Стоит признать, Арина лишь на пару мгновений замешкалась и тут же взяла мою руку, используя целебную технику, которая практически моментально сняла покраснения с кожи и подарила прохладу.

Нет, все же использовать этот метод, не ограничив печатями пистолет, было опрометчиво, но с другой стороны теперь никто им воспользоваться не мог, а значит не мог понять, что именно я сделал, чего, собственно, я и добивался. Возможно, поступил несколько опрометчиво, но чутье говорило, что женщина никому об этом не расскажет, да и сделать подарок Арине с Леной все же хотелось. Слишком уж разочарованной была Арина, когда услышала условия выигрыша.

– Я выполнил условия для получения приза? – спросил я, обратившись к о чем-то задумавшейся хозяйке тира.

– А? Да, – не сразу поняла она, что я обращаюсь именно к ней, и, повернувшись к стеклянному ящику, быстро достала украшения. – Вы их честно заработали, – улыбнулась она, протягивая их мне. – Парень, а ты не хочешь еще пострелять, но на настоящем полигоне? – слегка хрипловато спросила женщина, задержав свой взгляд на мне.

– Спасибо, – слегка улыбнулся я, забирая наш приз. – Но я уже настрелялся, кажется, на всю жизнь.

– Понимаю, – кивнула моя собеседница, явно приняв мои слова совершенно неправильно, но я не стал ее переубеждать.

Отойдя немного в сторону, я распечатал футляр, в котором хранились кольца, и по очереди одел их на левые руки Арины, которая теперь могла похвастаться двумя украшениями, подаренными мной, и Лены, мило покрасневшей, когда я надевал предназначенное ей кольцо.

– Ну что? Может, хватит на сегодня? – спросил я у Арины, как главной зачинщицы данного похода.

– Можно сходить еще в местное кафе и поедем домой, – предложила она, скорее произнеся это утвердительно, чем пытаясь согласовать порядок действий со мной.

– Тогда пошли, – кивнул я.

– А где ты научился так стрелять? – спросила вдруг Лена, которая до этого любовалась переливом солнечных лучей на изумрудах кольца.

– Как-нибудь потом расскажу, – попытался я увильнуть от ответа, но моя бывшая ученица это восприняла нормально и не стала продолжать расспросы. Арине же это вообще было не интересно. Моя аристократка гордо крутила рукой, будто она сама заработала данный приз, но я был только рад за нее.

– Милорд, а вы научите меня пользоваться этой громкой штуковиной? – неожиданно задала вопрос Роксана, которая, как мне казалось, пропустила события тира мимо себя.

– Давай как-нибудь потом? – умоляюще попросил я.

Глава 13

Казалось бы, я впустую потратил выходные, занимаясь праздными делами, но благодаря этому я не только укрепил отношения с моими невестами, но и помог Роксане чуть лучше узнать наш мир. Да и, как бы легко ни относилась Арина к вопросу моего многоженства, все же ей необходимо было перебороть собственнические порывы и лучше сойтись с Леной, чему поспособствовали экстремальные аттракционы, когда девушки переживали один страх на двоих, а потом делились впечатлениями.

Кстати, про демонессу. Она отказалась отпускать плюшевого медведя, пока мы не приехали домой. Там она спустилась в подвал и забрала его с собой в выделенную ей комнату.

Надо будет подумать над тем, чтобы выделить Рокс одну из свободных комнат наверху (благо их еще достаточно много), а то так ведь и будет сидеть в подвале. Об этом я распорядился сразу по приезду, да и Арина сказала, что поможет беловолосой демонессе разобраться с вещами, которые были доставлены курьером еще вчера, но так и остались не распакованными.

Тем не менее мое спокойное времяпровождения не могло продлиться долго, что и доказал звонок Скуратова во время моего завтрака.

— А я уже думал, что и не услышу тебя больше, — произнес я еще до того, как мой напарник смог вставить хоть слово.

— Уже соскучился? — елейным голосом спросил он. — Так я и звоню, чтобы исправить это недоразумение. Помнишь того красавчика в подпольном казино в метро? – спросил Константин и, не дожидаясь ответа, продолжил: — Так вот, заговорил голубчик, как есть заговорил, – радостно произнес он. — Так что у нас тут образовался аврал, так как наша Служба прошляпила целую сеть таких вот команд, которые работали в разных странах. Найденная нами — еще не самая успешная.

— И как же вы поняли, что это именно сеть? — недоверчиво спросил я. — Если уж они так хорошо скрывались от Службы магической безопасности, то сомневаюсь, что какой-то наемник, да еще и не особо умный, мог как-то ее раскрыть.

– В общем, приедешь -- и я тебе все расскажу.

– Опять в «Тайное место»? – уточнил я.

– Именно. Жду.

***

Мой напарник, как и в прошлое мое посещение бара, обнаружился за стойкой с каким-то напитком в руках.

– Закажешь что-нибудь? – весело прищурившись, спросил он.

– Ага, уже заказал, попав на некислую сумму, – скривился я, отказавшись от услуг подошедшего к нам бармена.

– Ну тогда пошли проведу тебе бриффинг, – довольно улыбнулся Константин.

Мы подняли на второй этаж и зашли в ту же комнату, что и в последний раз. Так-то обо всем напарник по «службе» рассказывал мне по пути на очередное происшествие, а тут, видимо, не захотел уезжать из полюбившегося ему бара, даже несмотря на то, что он по своей сути являлся служебным или же именно по этой причине.

– Вот теперь и поговорим, – кивнул Скуратов, когда в комнате активировались все виды защиты. – В общем, у нас, как я и говорил, вскрылась целая сеть похитителей артефактов древних времен.

– И что в этом такого? – сев в офисное кресло, спросил я опершегося о темный коричневый стол Константина. – Такие вещи воруют постоянно, если нет возможности их купить на аукционе или заказать на черном рынке.

– Отчасти ты прав, но специфика их поиска несколько необычна. На границе с Китаем нашим ребятам попалась еще одна группа с такими же проклятыми артефактами. Причем это произошло чисто случайно, когда один из артефактов вступил в контакт с пограничником, который проверял сумки. Вдаваться в подробности не буду, так как это уже секретная информация, но в результате удалось схватить двоих из этой команды, один из которых оказался командиром отряда и знал чуть больше остальных.

– И он прямо так все выложил? – хмыкнул я.

– Егор, поверь, – проникновенно произнес Константин, невесело улыбнувшись. – Любого человека можно заставить говорить, но лучше не видеть, что происходит с теми, кто слишком сильно упорствует в молчании.

– Кстати, вы сумели разговорить ту деревяшку в НИИ? – ехидно спросил я.

То же мне – начал тут еще устрашать. Знал бы он, сколько я за все это время разделал на части различных существ, продавая их на черный рынок... Ну лучше об этом Скуратову не знать.

– С ним все сложнее, – вздохнул Константин, разом растеряв всю напускную атмосферу. – Все же физиология другая, да и ему стараются особо не вредить, чтобы дольше проводить исследования.

– Итак, – скрестил я руки на груди. – Продолжим говорить ни о чем или уже закончим с прелюдией и ты наконец-то скажешь, зачем меня вызвонил? Только сразу говорю: в Китай я не поеду.

Не хватало еще пересечься с их магической диаспорой, которая всегда якшалась с различными духами и демонами. Да и призывателей среди них по слухам довольно много, а мне, как я уже понял, по одному разговору лучше с ними не сталкиваться. Тогда, помниться, старик меня знатно испугался, хотя я и не понял почему.

– Да и не надо ехать в Китай, – отмахнулся Константин. – Там есть свои сотрудники, вот пускай они и работают.

– Ну так я-то тогда зачем?

– А ты, Егор, – улыбнулся Скуратов, – у нас в столице, по сути, единственный специалист по проклятым артефактам.

– Прямо единственный? – не поверил я.

– Единственный, кто может их настолько точно определять и нейтрализовывать, – пояснил напарник.

– Ну а как же та зеленоволосая девушка, что обработала меч мужика, пойманного нами в подпольном казино?

– Саяра может работать только с ослабленными духами, – немного задумчиво произнес Константин. – Так что тут она не помощник, а противостоять владельцу артефакта для нее довольно неудобно.

– А чего вы ее против демона тогда выпустили? – припомнил я случай «прорыва», в котором тоже принял участие.

– А вот с этим наоборот у нее в принципе проблем нет. Какие-то их шаманские штучки, – неопределенно махнул рукой Скуратов.

– Не знал, что у японцев есть шаманы.

– Так она не японка, – хмыкнул мужчина. – И вообще, советую при ней эту тему не поднимать. Так-то она выглядит как обычная русская красавица, но родом она с Якутии – оттуда и способности. Да и имя непривычное, которое часто путают с японским, и это сильно злит, вплоть до того, что пара весельчаков оказались в больнице.

– Опасная у вас служба, – рассмеялся я.

– Это ты других уникумов у нас не видел, – кисло улыбнулся Скуратов.

– И как ты попал в такую компанию? – спросил я.

– А я тоже уникум, – гордо произнес Константин.

– И в чем же? – не поверил я.

– А вот это уже секрет, – поднял указательный палец мужчина, сделав небольшую паузу. – В общем, посмеялись и хватит, – резко стал он серьезным. – Нам командир того отряда сдал известные ему контакты здесь в Москве. Вот мы с тобой и должны проверить несколько из них.

– За каждую проверку десять тысяч, – хлопнул я ладонью по столу.

– А не слишком ли?! – возмутился Константин.

– Я рискую без какой-либо информации о цели, – пожал я плечами, вальяжно развалившись в кресле. – Это уже наглость – рисковать за меньшую сумму.

– Вот ты крохобор, – рыгнулся Скуратов.

– Ну уж извините, – улыбнулся я. – Мне тут жениться скоро, да еще и не на одной девушке.

– Вот же «повезло» твоим невестам, – ехидно произнес напарник.

– Ага, они тоже так считают, – подтвердил я, проигнорировав сарказм в его фразе. – Ну так что, когда выдвигаемся?

– Ты так уверен, что тебе столько заплатят?

– Раньше же платили, – хмыкнул я и поднялся с кресла. – Пошли, быстрее закончим – быстрее я вернусь к своим невестам. Мне, знаешь ли, их общество куда приятнее, чем твое.

– Молодежь, – цокнул языком Константин, наконец-то оторвав свою задницу от стула и снял защиту с комнаты.

– Тоже мне старик нашелся, – фыркнул я, открывая дверь.

***

– И почему я вообще должен был идти с тобой? – спросил я у Константина после того, как мы посетили второй известный ему контакт, закончившийся так же ничем, как и первый.

Мой напарник был раздосадован неудачей и нервно ходил перед входом в небольшой ломбард на окраине города, скурив уже вторую сигарету подряд. Я стоял чуть в стороне, чтобы на меня не попадал дым, и с улыбкой следил за его передвижениями, что несказанно бесило мужчину.

Указанные люди знали лишь свою небольшую часть и не могли ничего толком рассказать про предполагаемую сеть похитителей проклятых артефактов. Обычные перекупщики краденного, пускай и довольно специфического, связанного с магией, но не более. Ими займутся вызванные оперативники (которых мы, собственно, ждали, чтобы сдать опрашиваемых в их руки), но нам от них толку было чуть.

– Тебе-то что? – проворчал Скуратов. – Ничего не делаешь, а денежки на счет сыпяться.

– Так я мог тебя и снаружи подождать, – не смог удержаться я от такого комментария. – Сколько еще таких осталось адресов? А то как-то скучно становится.

– Начальство мне точно всю плешь проест из-за таких растрат, – покачал головой Константин.

– Да не расстраивайся ты так, – хлопнул я его по плечу. – По крайней мере у этого скупщика есть парочка интересных артефактов, которые явно превышают стоимость моих услуг. Что-то я сомневаюсь, что твоя организация оставит их бесхозными, ведь, по сути, это материалы дела, – подсказал я ему выход из ситуации, так как шутка несколько затянулась, а я не хотел, чтобы наши уже сложившиеся взаимоотношения были разрушены.

Еще вышлют другого напарника, а над ним нельзя будет так поиздеваться. Да и сам маг воздуха часто мне делал поблажки, которые, по идее, не должен был допускать. В какой-то мере благодаря этому непрофессионализму с его стороны мы и сработались. Все же не зря именно Скуратова поставили в мои напарники – боюсь, что другого служаку я бы воспринял в штыки и тогда условия работы могли быть хуже как для меня, так и для этой организации, так как я бы точно повысил тариф на свои услуги, а им лучше держать меня на таких денежных взаимоотношениях, чем пытаться принудить действовать силой. В этом плане мои способности были слишком уникальными, чтобы они могли так рисковать, и я, зная это, бессовестно пользовался своим положением.

Явно воодушевившись моими словами, Константин воспользовался своим коммуникатором и написал несколько сообщений. Не знаю, как у них там раньше распределялись конфискованные вещи, но в этот раз они наверняка пойдут на пользу подразделению, в котором работает мой напарник и, получается, я. Кстати, я ведь толком не знаю, в каком именно подразделении работаю, так как какой-то определенной деятельностью мы не занимались. А в плане духов и демонов... это было слишком обширное поле работы, чтобы его доверили лишь одному, пускай и большому отделению Службы магической безопасности империи.

***

Если два предыдущих адреса привели нас к скупщикам не совсем легальных магических и полумагических артефактов по большей части современного создания, а не древностей, то вот с последним все было не так просто, как минимум из-за того, что это был вполне легальный антикварный магазин в районе, близком к центру города.

– Ты уверен, что нам стоит идти именно сюда? – уточнил я у вновь задымившего своими неизменными сигаретами Константина.

– Да, а что в этом такого? – почесал щетину на щеке мой напарник.

– Как минимум из-за четверки амбалов на входе, причем все не ниже ранга Подмастерья, что довольно существенно для «простой» охраны, – принялся перечислять я. – Магическая защита на окнах, которая может выдержать урон примерно в двести у.е.м.. Ну и напоследок: это место является одним из тех, что связано с черным рынком.

– А ты удивительно осведомлен о таких вещах, – задумчиво протянул Константин.

– Вот только не надо делать вид, что ты был не в курсе этого, – проворчал я. – Эта игра была интересна только в начале нашего общения.

– Ну ладно-ладно, – примирительно поднял руки напарник. – Мне твое досье полностью не давали читать, так что я действительно не в курсе всего того, что ты умеешь и натворил за свою жизнь. Мне, знаешь ли, тоже не всю информацию доверяют; есть начальство повыше, которое как раз в курсе всего. Так откуда ты знаешь про черный рынок да еще так хорошо, что определил, что этот антикварный магазин принадлежит им?

– Да не принадлежит! Просто связан с ним, – поправил я его, указав на едва заметный знак в углу витрины. – Так просто на него не обратишь внимание, так как за узором оформления он почти не виден, но знак Уробороса знаком многим.

– Змей, пожирающий себя за хвост, – приглядевшись к рисунку, произнес Скуратов. – Как-то слишком пафосно.

– Традиции, – пожал я плечами. – Главное, что по нему можно легко понять, что это место лучше не трогать, иначе... – не стал я завершать мысль, потому как и так все было понятно.

– Допустим, – согласился со мной Константин, докуривая свою сигарету. – Мы в любом случае сюда приехали не для того, чтобы арестовать владельца – все равно у нас нет на него, в отличие от двух последних, ничего существенного, – а просто поговорить.

– Так он и станет говорить с представителем Службы.

– Поэтому со мной ты, – иронично улыбнулся мой напарник.

– Я определенно запросил слишком малую сумму, – проворчал я, делая решительный шаг вперед.

В этом мест хоть и стояла вполне привычная дверь, но открылась она сама стоило мне только приблизиться. Если уж такая автоматика стоит на входе, то что же ждет внутри?

А вот внутри ничего свертехнологического на первый взгляд не было. Типичная антикварная лавка, вот только вещи находящиеся здесь по своей стоимости начинались от десяти тысяч имперски рублей и больше. С удовольствием посмотрел бы на все предложенные здесь вещи, но сомневаюсь, что Константин даст мне такую возможность.

Хозяином магазина оказался мужчина примерно пятидесяти лет, которого не мог разглядеть с порога из-за обилия представленных товаров. Мужчина сидел за прилавком у которого под стеклом находились какие-то вещи, но их не было видно из-за наброшенной сверху ткани, на которой были разложены детали сложного механизма и инструмент для тонкой работы с мелкими деталями. Когда я подошел ближе, то понял что хозяин магазина сидел над старыми часами то ли ремонтируя, то ли просто проверяя их работу.

– Чем я могу вам помочь? – спросил мужчина не отрываясь от своей работы, взяв небольшую шестерню и вставляя ее на нужное место. – Если вы подождете пять минут, то я закончу с хронометром и...

– Мы подождем, – перебил я его соглашаясь на такие условия. Мне было интересно посмотреть за столь тонкой работой, а Константин тем временем стал заниматься осмотром помещения.

Мужчина справился даже быстрее, чем сказал и поставив сверху на весь сложный механизм из шестеренок стекло он удовлетворенно хмыкнул, когда часы заработали.

– Не желаете приобрести данный хронометр? – спросил он подняв наконец-то свое лицо от часов. Теперь я мог разглядеть лицо этого черноволосого мужчины, волосы которого не имели ни одной седой волосинки. Что впрочем не удалось избежать его небольшой, но аккуратной бороде, в центре которой седых волос было больше всего. Яркие зеленые глаза из под узких очков внимательно прошлись по моему наряду и по тому как его взгляд потеплел я понял, что меня уже успели оценить и пришли к выводу, что я платежеспособный клиент, а не просто пришел поглазеть на необычные вещи. – Ему больше четырехсот лет и благодаря замене испорченного механизма на точно такой же, но выполненный из современных материалов он прослужит никак не меньше такого же срока. Благодаря сложному устройству может считать время сразу в нескольких часовых поясах и имеет отдельную возможность переключаться на время самых крупных городов мира, – принялся расхваливать свой товар хозяин магазина. – Если же не хотите приобрести его себе, то хронометр прекрасно подойдет в качестве статусного подарка. Одни алмазы по циферблату чего стоят.

– Вещь, конечно, интересная, – мягко улыбнулся я, останавливая речь мужчины. – Но я приверженец современных технологий.

– Современные технологии – это тоже хорошо, – согласился со мной хозяин-продавец, отодвигая старинные часы в сторону и начиная собирать инструменты. – Но есть вещи, которые уже давно стали классикой и при этом сохраняют свою актуальность.

– Например, магические артефакты, – добавил я, отчего мужчина на миг замер, но тут же продолжил свое занятие.

Он достал снизу футляр для инструментов и стал их складывать внутрь, каждый в свой паз. Все делалось аккуратно, но быстро, что говорило о том, что этот человек часто им пользуется, а не просто стоит за прилавком, торгуя вещами.

– Такие вещи всегда в цене, – неопределенно ответил хозяин магазина, убирая вещи вниз и протерев тряпочкой стойку. – Вас интересует что-то конкретное?

Я подошел чуть ближе и, проследив, где находится Константин, тихо произнес:

– Мой товарищ не верит в существование проклятых артефактов, несмотря на все мои доводы, – поделился я. – О вас я слышал, как о человеке, могущем предоставить такой ценителю древности. Необязательно что-то серьезное, достаточно какой-нибудь безделушки, главное, чтобы это оказался именно не простой артефакт, а проклятый.

– Артефакты подобного рода запрещены к продаже, – подстраиваясь под меня, так же тихо ответил продавец, нахмурившись.

– Думаю, за небольшой презент, – положил я на стол купюру номиналом в тысячу имперский рублей, – такие вещи можно обойти. Да и, как я говорил, ничего серьезного мне не требуется, – подмигнул я ему. – Мне лишь надо доказать моему товарищу, что я был прав, ну и, возможно, слегка его припугнуть, чтобы потом припоминать ему этот момент. А если у вас помимо этого найдется что-то действительно стоящее из обычных магических артефактов, то я готов приобрести их через вас. Как вы упоминали, некоторые вещи могут стать прекрасным подарком, – подсластил я предложение.

– Извините, но такие вещи запрещены к продаже и я не могу вам помочь в разрешении вашего спора, – не обратил никакого внимания на деньги мужчина.

– Очень жаль, – вздохнул я, забирая тысячу себе.

– Ну, что я говорил, – ухмыляясь, к нам подошел Константин, который все это время прекрасно, благодаря своим магическим техникам, связанных с воздухом, слышал наш разговор и мог мне подыграть, не опровергнув мои слова. – Нет никаких ужасных артефактов. И вообще этой байки, что какой-то предмет может подчинить себе волю человека.

– Вот видите, с кем мне приходится говорить? – покачал я головой, показав на моего напарника. – Может, у вас все же есть что-то стоящее? А то проигрывать спор в двадцать тысяч мне совсем не охота.

– Большими вы суммами спорите, – удивленно воскликнул мужчина, не сумев сдержать эмоции из-за озвученной цифры.

– Слишком мелкими не интересно, а это вполне приемлемая сумма для спора, – пожал я плечами, представляясь в его глазах богатеньким аристократом.

Если по Скуратову это было сложно сказать, так как он носил одежду, которая ему нравиться, чем относящуюся к статусу, то на мне был костюм, соответствующий достатку богатого человека. Так что я вполне мог сойти за молодого наследника какого-то рода, который готов сорить деньгами, лишь бы доказать свою правоту.

– Возможно, я все же смогу подобрать кое-что подходящее под ваш запрос, – немного подумав и еще раз пробежав по нам двоим оценивающим взглядом, произнес мужчина.

– Вот это другой разговор, – улыбнулся я, хлопнув Константина по плечу.

Раз уж взяли такую линию поведения, то можно ее пока придерживаться. В крайнем случае мой напарник всегда может достать свое удостоверение и начать разговор в совсем ином ключе.

Тем временем хозяин магазина нагнулся, что-то ища в одном из ящиков под столом.

– Так, и где же оно? – пробормотал он, открывая один ящик за другим. – Помнил же, что клал куда-то сюда. Ну наконец-то! – воскликнул он, доставая из очередного ящика завернутый в черный бархат небольшой предмет.

Мужчина осторожно положил его на стойку и, отодвинув ткань, продемонстрировал нам небольшие песочные часы и, судя по тому, что я видел, они были сделаны из кости. Самым же странным было то, что песок в нижней части часов был абсолютно черным.

– Как вы можете видеть, очень искусная работа, – принялся расхваливать данные часы хозяин магазина. – А если сделать так, – он перевернул часы, и черный песок стал неспешно сыпаться вниз. Переходя в нижнюю колбу, он становился ослепительно белым. Стоило только первой песчинке изменить свой цвет, как я почувствовал, что больше не могу пошевелиться. Сбоку от меня так же застыл Константин. Единственное, что мы могли делать свободно, – это дышать и смотреть по сторонам, насколько вообще позволяла это делать зафиксированная на месте голова, – то можно заставить людей в паре метров от себя застыть каменными изваяниями. При этом эффект не действует только на того, кто перевернул часы. Как вы можете заметить, – меж тем продолжил он, отойдя от часов, – вы способны осознать этот момент, но сделать ничего не в силах. Даже обращение к магии сейчас бесполезно, так как часы зафиксировали в том числе ваши энергетические тела, что довольно любопытно, согласитесь? – ухмыльнулся он. – Сейчас мы проверим, кто вы такие в действительности.

Мужчина сделал замысловатый жест рукой, и откуда-то сбоку к нам подошло двое человек с полумасками на лицах, которые защищали верхнюю часть лица и не давали их опознать. Зачем нужно было городить такие сложности, мне, откровенно говоря, непонятно.

В первую очередь они принялись осматривать Константина и после короткого обыска по карманам нашли служебный знак Службы магической безопасности Империи, который Скуратов не стал выкладывать во время нашей небольшой вылазки.

– Значит, решили поймать на незаконной сделке? – встав перед нами и облокотившись о стойку, спросил хозяин магазина, когда ему передали не только значок, но и еще документы моего напарника. Меня после такой находки отчего-то проигнорировали. Ну а я был не против, что никто не стал хватать мой тубус, в котором я прихватил меч с духом. Не буду же я соваться в такие места без дополнительной подстраховки. – Извините, но, как я и сказал, продажа проклятых артефактов незаконна и я не могу вам ничем помочь, – улыбнулся он, открывая корочки Константина. – Скуратов, значит? – задумчиво приподнял мужчина бровь. – И что мы будем делать с вами, господа служащие? И не надо на меня так смотреть, – обратился хозяин магазина к Константину, – это пускай дорогой, но вполне разрешенный артефакт, и я пока с вами ничего не сделал, а значит и не нарушил закон. А то, что вы не представились... – издевательски улыбнулся мужчина, убирая документы Скуратова обратно в его карман, – так это ваши проблемы.

Пока хозяин антикварного магазина говорил с моим напарником, я не просто безмолвно изображал статую. Точнее это, конечно, было, но в то же время, несмотря на все заверения мужчины, я не потерял возможность использовать свою магию (возможно, из-за моего необычного источника, а может еще по какой причине – не суть). Правда, от этого было не легче, так как все мои магические техники были связаны с нанесением символов, а их не особо выведешь, если руки не слушаются.

Постепенно все больше песчинок становилось белого цвета, но их было слишком мало по сравнению со всем объемом песка, слишком мало. Все же мои попытки ослабить контроль артефакта ни к чему не привели. Неприятно осознавать, что попал в ситуацию, когда от тебя ровным счетом ничего не зависит. Даже в мире демонов я прекрасно понимал, что ничего не стою против мощи Лорда, но в то же время у меня всегда была возможность если и не ответить ему чем-то стоящим, то по крайней мере попытаться сбежать – здесь же все было хуже.

– Ладно, будем на этом заканчивать, – по всей видимости надоело мужчине вести пустой монолог. – Вас выведут из моего магазина и оставят в спокойном месте, где вы придете в себя. И заметьте, – сделал он небольшую паузу, подойдя к Константину, – я мог поступить куда более радикально. Так что, надеюсь, мы больше не увидимся.

Как же хорошо, что этот мужчина оказался любителем поболтать, так как мне как раз хватило времени, чтобы направить энергию из источника старому духу мечника. Миямото не требовалось давать указаний – он и так прекрасно мог отслеживать всю обстановку. Даже несмотря на слова хозяина магазина, применение артефактов против сотрудников Службы магической безопасности – преступление. Пускай со мной это работает с некоторой натяжкой, но он сам достал удостоверение Скуратова, а значит ему стало известно, кто мы такие, и уже обычный розыгрыш двух аристократов превращается в совершенно другую статью.

Стоило только одному из охранников хозяина антикварного магазина положить мне руку на плечо, как мое тело без моего на то вмешательство стало действовать. Да, магия артефакта песочных часов не давала нам двигать своим телом, но призрак мечника обходил этот нюанс, воздействуя на меня подпиткой из моего источника. Так что в данном случае я как никогда был близок к понятию марионетки в руках опытного кукловода.

Перехват руки человека в маске и рывок вниз с одновременным подставлением плеча под корпус мужчины и перекидыванием его через себя прямо на прилавок, который жалобно хрустнул под неожиданным грузом.

До того, как второй охранник успел опомниться, я поднырнул под его руку, которую он до этого протянул в сторону Константина, и резким ударом кулака по локтю сломал руку, вывернув ее под неестественным углом. Мужчина, несмотря на это, попробовал меня ухватить здоровой рукой, но я подсек его ноги и он громко повалился на стол, где я ударом ноги по голове вырубил его.

Пока я разбирался с охранниками, хозяин магазина попытался скрыться в подсобке, но Миямото, руководя моим телом, выхватил какой-то предмет с ближайшей стойки и почти не глядя бросил его в мужчину. Этим предметом оказался каменный шар, который очень удачно попал в голову цели нашего посещения этого магазина и заставил его повалиться на землю, дезориентируя на несколько мгновений. Я бы дальше попытался скрутить мужчину, пока он в таком состоянии, но старый мечник решает иначе и попавшимся ему на глаза каким-то декоративным кинжалом одним взмахом разбивает песочные часы примерно посередине.

Верхняя и нижняя часть часов разлетается мириадом осколков, а песок противоположных часов неожиданнно смешивается.

– Твою... – успеваю я произнести отмершими губами.

В следующий миг волна энергии от разрушенного артефакта отбрасывает меня в сторону, на представляющее в том числе историческую ценность предметы. То же самое происходит с Константином, но тот успевает создать воздушный щит, который не дает ему наткнуться ни на один из мечей, что были в той стороне, куда отбросило моего напарника.

Я болезненно морщусь от не самого приятного приземления и произошедшего до этого удара об стенку, но почти сразу поднимаюсь на ноги, чтобы подвернувшейся вазой зафиксировать на месте начавшего подниматься хозяина магазина.

– Ты знаешь, сколько стоила эта ваза? – вдруг спросил меня Константин, для надежности вырубая охранников внутри магазина и тех двоих, что были на входе и прибежали на шум. При этом наши разборки не привлекли больше ничье внимание, так как прохожие как шли себе спокойной мимо, так и продолжили идти.

– А есть разница? – поморщился я, неудачно поведя плечом. – Ее ведь разбил не я, а он, – указал я на нашу цель, которая была покрыта осколками ранее искусно расписанной узорами вазы.

– Тоже верно, – согласился со мной напарник, вызывая по коммуникационному браслету бригаду оперативников, которые дежурили в паре кварталов от этого места, дабы не попадаться никому на глаза.

Хорошо хоть Скуратов подумал об этом, а то я уже успел познакомиться с его этой авантюрной чертой и любовью соваться в опасные месте без поддержки. Как маг, Константин является довольно опытным бойцом и, думается мне, что он за все это время не продемонстрировал и половины своих возможностей, по какой-то причине скрывая свой реальный ранг. Ну это и не мое дело, да и работе такая скрытность не мешает. Тем более не мне что-то говорить о скрытности, когда я сам о многом умалчиваю.

– А вот нельзя было сразу арестовать его, а потом уже говорить? – спросил я, отряхиваясь от каких-то щепок.

Вот ведь удивительный костюм – я поломал столько вещей.ю а на нем это никак не отразилось. Вот что значит качественный материал и изготовление одежды с помощью магии.

– До этого момента у нас на него ничего не было, – ворчливо отозвался Константин, которому тоже пришлось не по вкусу состояние беспомощности. – Но теперь, – злорадно улыбнулся он. – Мы можем закрыть его надолго, если не начнет с нами сотрудничать.

– Нет, я определенно мало запросил за эту работу, – вздохнул я. – У нас еще остались цели для «разговора»?

– Пожалуй, на нас этого будет достаточно, – после секундного раздумья ответил мой напарник, осматривая причиненные разрушения. – А ты не мог действовать менее шумно?

– Ну уж извини, – съязвил я, разводя руками. – Мне как-то не улыбалось стоять безропотной статуей, пока этот, – кивок в сторону лежащего без сознания владельца магазина, – радуется, что ему удалось поймать нас в ловушку. Псих какой-то попался, – покачал я головой.

– Работа с проклятыми артефактами может и не так расшатать психологическое состояние человека, – изрек Константин с важным видом. – И все же интересно, где он достал египетский артефакт такой силы? – задумчиво потер он подбородок, осматривая остатки часов. – Они хоть и не входят в категорию проклятых, но имеют строгий учет и так просто их в империю ввозить тоже нельзя. Эх, – тяжело вздохнул мой напарник, – опять придется кучу отчетов писать.

– Главное выпиши мои тридцать пять тысяч, а дальше уже можешь спокойно строчить свои отчеты, – миролюбиво произнес я, наблюдая, как перекосилось лицо мужчины от моих слов. Все же в личном общении Константин очень ярко выражает свои эмоции и доставать его – одно удовольствие.

– Откуда столько? – сдерживаясь от лишних слов, спросил он.

– Ну как же, – хмыкнул я. – Тридцать тысяч за сопровождение тебя и подстраховку, и еще пять за великолепную актерскую игру, – широко улыбнулся ему, – и за уничтожение артефакта, который оказывал «негативное воздействие на должностных лиц», – официально закончил я.

– Я боюсь даже представить, что будет, когда ты станешь аристократом, – скрестив руки, ответил на это Константин.

– Стану – увидишь.

В этот момент в магазин ворвалась оперативная группа, вызванная моим напарником, и бойцы в форме стали профессионально упаковывать оставленную нами без сознания пятерку. Мы же, чтобы не мешать людям работать, вышли на улицу, которая стремительно пустела, стоило только увидеть фирменный знак Службы магической безопасности. Вроде бы государственный орган, который должен обеспечивать безопасность жителей империи, но все считали за правило обходить их как можно дальше, а то мало ли за что тебя могут забрать в один из филиалов Службы, где захотят поговорить на какие-нибудь щекотливые темы. Последние могут найтись практически у любого аристократа, а простолюдинам в этом районе практически нечего было делать, да и они старались не попадаться на глаза служивым.

– До меня тут дошли слухи, что ты будешь участвовать в трех дуэлях подряд, – издалека начал Константин.

– Хочешь, можешь сделать ставки. Я не против, – перебил я его.

– Это, конечно, хорошо, но я про другое... – напарник достал из внутреннего кармана сигарету и закурил, сделав глубокую затяжку. – Ты до этого старался держаться несколько в стороне от шумихи, а тут вдруг такое решение, последствия которого так или иначе будут обсуждать среди молодежи аристократической среды, а значит будет сильная огласка твоих действий.

– Просто я изначально не хотел в это соваться, но потом как-то помимо моей воли все закрутилось, – откровенно ответил я. – Потом вот Лена и Арина появились в моей жизни. Они стали своими, а я очень эгоистично отношусь к своему и не намерен их уже отпускать. Так что приходится меняться, чтобы создать для них подходящие условия. Да и я привык жить в определенном достатке, а то, что вместе с Ариной его уровень неизбежно вырос, ну так и я мог избегать с ней отношений. Да и Христофору Иннокентьевичу я от части должен, – вздохнул я. – В общем, все несколько запутанней, чем хотелось, и мне толком не объяснить, почему я поступаю именно так. А что насчет дуэлей... мне просто подсказали, что этот способ будет лучшей демонстрацией моих возможностей и тогда притязания на мою невесту и будущую жену ни у кого не будет, – зло улыбнулся я, превращая улыбку в оскал.

– Да ты никак решил остепениться? – удивленно посмотрел на меня Скуратов.

– Я бы еще несколько лет вполне спокойно погулял, но изменять невестам не собираюсь, мне и их вполне хватает. А насчет узакониваний отношений... – сделал я небольшую паузу, не глядя смотря вперед, – все равно рано или поздно это пришлось бы сделать. Арина в этом плане оказалась куда активнее меня, а я не стал сопротивляться, так как для меня это не принципиальный момент. Будет ей от официальных бумажек легче, значит и мне спокойней.

– В таком возрасте и уже потерян, – покачал головой Константин.

– А сам-то когда остепенишься? – прищурившись, посмотрел я на него. – А то, смотри, твоя ученая вспомнит, что она не только деятель науки, а еще и женщина. Или же ей напомнит кто-то более аккуратный в подборе ключей к ее душе. Ходкевич, например, тоже холост и аристократ, – намекнул я на конкурента.

– Ты давай... это... – чуть не подавился от такого заявления Скуратов.

– Ага-ага, – хмыкнул я. – Я предупредил, а дальше сам решай. А то годы идут, а ты не молодеешь.

– Не настолько я и старше тебя, – возмутился Константин.

– Можешь утешать себя этим, я не против, – махнул я ему рукой, подходя к своему чопперу.

На сегодня с меня точно хватит.

Глава 14

К концу весны Лена благодаря своим друзьям сдала все зимние экзамены и почти все летние. Видя ее усердие и желание сдать действительно на хорошую оценку, а не просто ради сдачи, многие преподаватели пошли моей бывшей ученице на встречу и разрешили часть экзаменов сдать ей чуть позднее уже летом.

В итоге она должна была закрыть все свои долги примерно за неделю до званого вечера в честь объявления помолвки Арины и меня, куда в основном будут приглашены друзья рода Лазаревых и все более-менее лояльные этой семье рода.

С моей же стороны приглашались друзья Лены и Сергей Воронов, которого я удивил фактом приглашения, но отказывать от этого парень не стал. Даже интересно, как на это отреагирует тетя, ведь никого больше из их рода на званом вечере не ждали. С учетом же моего бывшего вхождения в их род это смотрелось довольно неоднозначно и могло трактоваться по-разному. Вот пускай и подумает в перерыве между поисками записей деда.

Кстати, насчет последнего. На днях как раз убедился, что больше ячейка в банке, оставленная дедом, мне больше не принадлежит уже как несколько месяцев. Это в свою очередь значит, что тетя Катрина просто не могла пропустить такой намек на его исследования и плотно занята только этим. К ее сожалению, мой дед никогда не отличался особой систематизацией своих записей и порой его мысли были расписаны в столь вольной форме, что понять их трактовку можно было только от него самого.

Дела в лаборатории у Ходкевича шли довольно успешно, по крайней мере по его словам. Мужчина был полностью поглощен исследованиями и держался бодрее всех. Хотя Ирина, которая по бумагам являлась главой лаборатории, а по факту стала подчиненной Аркадия Андреевича, была как бы не больше полна энтузиазма. Эти двое ученых нашли друг друга в одной исследовательской нише и теперь, когда по просьбе преподавателя Академии приехал в НИИ, я мог воочию наблюдать их спор. При этом остальные ученые, находящиеся в «младших ролях», в это время с довольными лицами пили чай, так как во время разборок начальства работать в лаборатории было не то чтобы невозможно, но гораздо сложнее, да и под горячую руку можно попасть.

— И о чем снова спорите? — спросил я, когда наконец-то прошел все эти меры контроля, без которых в данную лабораторию просто невозможно было попасть.

Хорошо еще, что обязательное присутствие Константина больше не требовалось. Все же несмотря на то, что мы были вроде как напарниками, Скуратов был действующим оперативником своей Службы и был занят куда больше меня. Отрывать его от задач каждый раз, когда мне надо было посетить лабораторию, было слишком накладно, да и сам Константин часто ворчал из-за этого.

— Егор, наконец-то ты приехал, — с улыбкой поприветствовал меня Ходкевич. — Ничего в принципе серьезного, – посмотрел он на хмыкнувшую и отвернувшуюся от него женщину и несколько озадаченно почесал затылок. — Просто спорили над методами измерения некоторых параметров... В общем, чтобы все объяснить, придется тебе рассказывать слишком много теории.

– И не надо. Не хочу застрять у вас тут на несколько дней, — мы вместе прошли в одну из лабораторий, в которой содержали призванных мной духов. — Необходимо призвать новых? — спросил я, осматривая практически пустые клетки, в которых раньше были жильцы из иных миров.

— Некоторые не выдержали наших опытов, — виновато развел руками Аркадий Андреевич.

– Может, вам кого-то более разумного призвать? -- предложил я.

– Ты же раньше был против такого.

– Только не ставьте на нем болезненные эксперименты, – улыбнулся я. – Все же они работают за магическую энергию и если повреждается их физическая оболочка, они требуют ее куда больше. Поэтому я и призывал вам для этого довольно слабых существ, которым не так много и надо.

– Меня до сих пор удивляют твои способности призыва, – покачал головой Ходкевич. – Одно то, что ты без проблем можешь вызывать столько различных существ...

– Как вообще продвигаются исследования? – спросил я, начав чертить небольшие круги призыва, чтобы вызвать каких-нибудь небольших демонов, которые не устроят в лаборатории погром. – Я так понимаю, вы сейчас полностью сосредоточились на природе демонов?

– Да, – подтвердил мужчина. – Меня до сих пор, несмотря на несколько недель работы, поражает их двойственная природа. Я никак не могу уложить в одну схему то, что они, имея в своем мире физическую оболочку, переходят в наш в энергетическом состоянии и снова обретают материальное тело. При этом никакого тебе возмущения в магическом поле кроме той энергии, что была потрачена на призыв. Ее вообще изначально не так много и требуется, а уж если представить, сколько необходимо вливать магической энергии, чтобы воссоздать тела крупных призывов...

– Проверили еще и других призывателей? – догадался я, так как при Ходкевиче никого крупного никогда не использовал и вообще меня в принципе не просили демонстрировать сам призыв и замерять какие-то показатели при этом процессе.

– Да, – не стал отрицать Аркадий Андреевич. – Нам необходимо было понять, насколько различен принцип призыва у тебя и у других.

– И что нашли? И вроде уже занимались этим вопросом ранее? – припомнил я давний разговор в кабинете преподавателя.

– С имеющимся здесь оборудованием... – сделал многозначительную паузу он, показывая на работающие приборы и на те, что пока ждали своей очереди, – можно добиться куда более точных результатов. В целом же мы подтвердили мои предыдущие выводы о том, что природа призывов у вас различна. Остальные призыватели на вызов своих существ тратят незначительные силы и потом вынуждены поддерживать их существования за счет собственного источника. Если призванное существо обладает собственной магией, то каждое ее применение истощает источник. У тебя же, Егор, ситуация несколько обратная. Ты тратишь на вызов куда больше энергии, но в дальнейшем твои демоны, хотя с трактовкой я бы поспорил, – добавил Ходкевич, – действуют уже независимо от тебя. Родись кто-то с таким даром, как у тебя, во время упадка магии, то его призывы всегда бы заканчивались пшиком, так как демоны просто не смогли бы существовать в нашем мире без необходимого минимума магии.

– Значит, мне повезло, – улыбнулся я.

– Да, можно сказать и так, – немного подумав, ответил Аркадий Андреевич. – В любом случае подход с той и другой стороны дает куда больше информации. И все же то, что у призывов энергетическая составляющая превалирует над физической...

– Это что-то дает? – поинтересовался я.

– Пока нет, – поубавил оптимизма мужчина. – У нас все же физическое стоит на первом месте. Кстати, исходя из этого, у нас тут появилось одно предположение, что почти все демоны способны на ту или иную магию, даже если сами об этом не знают или не развили свои навыки для создания магических конструктов. Лишь единицы обладают просто физическими возможностями. У нас же, людей, все наоборот. Вполне возможно, если продолжить исследования в этом ключе, мы лучше сможем понять природу появления магии и как увеличить процент магов по отношению к остальному населению.

– А вот это лучше не озвучивать и вообще нигде не документировать, – покачал я головой.

– Почему? – недоуменно посмотрел на меня ученый, который в своих исследованиях не видел опасной темы.

– Потому что маги – это элита нашего мира, которая в то же время является практически основной боевой силой в столкновениях между государствами, – начал объяснять я. – Не будь времени упадка магии, то все одаренные были бы, по сути, властителями мира. Это сейчас технических прогресс во многих аспектах не только уравнял магию, но и оставил ее позади. Так что вам просто не простят попытку сделать магию общедоступной, окончательно нивелировав превосходство магов над остальными.

– Но как же? – несколько растерянно произнес Ходкевич.

Его тоже можно было понять – несмотря на возраст, он все же изначально был провинциальным аристократом, а те всегда были ближе к людям, так как власти у таких аристократов было не так уж много. Прибыв в столицу, насколько я знаю, Аркадий Андреевич не был особой, часто посещающей мероприятия для аристократов, да никто и не подумал его туда звать. Как-никак, у него был совершенно иной уровень во внутренней иерархии дворян, лишь немного поднимающий еще тогда юного мага над простолюдинами в глазах элиты империи. Потом он полностью погрузился в свое самосовершенствование и исследования, отчасти потеряв связь с реальностью и воспринимая все несколько по-другому.

В какой-то мере только благодаря своему таланту и тому, что мужчина заинтересовался областями, которые остальные маги не трогали, и при этом выйдя победителем в этом, он стал пускай и не опасной, но все же значительной фигурой в магическом сообществе и благодаря этому имел определенную независимость в своих действиях.

– Сами исследования вы можете продолжать, – меж тем добавил я. – Но лучше нигде не вести записи и вообще делать это самостоятельно, не привлекая остальных членов вашей исследовательской группы. Даже если вы их не будете обнародовать, то такими знаниями может захотеть завладеть какой-нибудь род, который с помощью подобных разработок может практически за даром увеличить боевую часть своего рода за счет таких «магов». Так что сами должны понимать, – развел я руками.

– В твоих словах... – вздохнул мужчина. – Да, ты, наверное, прав. Я слишком увлекся перспективами данного исследования и... – махнул рукой Аркадий Андреевич, облокотившись о лабораторный стол.

– Главное, что мы успели вас вовремя остановить, – похлопал я Ходкевича по плечу, закончив начертание печатей. – Нашли еще что-нибудь интересное? – спросил у него, развернувшись к еще пока не активным конструкциям и начав напитывать их своей энергией.

– Пока еще нет, – отрицательно покачал головой он. – Нас слишком увлекла эта особенность призванных существ переходить из одного состояния в другое, при этом нарушая все возможные законы сохранения энергии, что применимы в том числе с небольшими оговорками и к магии, – вновь увлеченно стал объяснять мужчина.

– Тогда вот вам пополнение, – с улыбкой произнес я, когда в каждой пустой клетке появилось по новому существу.

Причем новые они были в том числе и для Аркадия Андреевича, что означало подборку тестов по иным принципам. Мог бы призвать и тех, что были, но мне было интересно, чего сможет добиться этот человек, имея более разнообразную выборку в исследованиях.

– Замечательно, – довольно кивнул Ходкевич, осматривая образцы.

– В этот раз я дал им чуть больше энергии, так что должны продержаться дольше, до разрыва призыва, – пояснил я ученому.

О том, что я могу призывать демонов без ограничений по времени и дополнительных условий, никто из заинтересованных сторон не знал. Я таким образом искусственно в их глазах создал для себя ограничение, которые бы несколько смеряло всех с мыслью о моей необычности и моими возможностями. Правда, я и сам не хотел отпускать демонов в свободное плаванье и поэтому призыв всегда содержал часть о подпитке от других источников, пока я не отменю его.

С другой стороны, при моем скором ярком выходе на свет после дуэлей с другими аристократами такое «знание» будет не лишним. Пускай меня лучше считают слабее, чем я есть на самом деле, чем готовятся к максимуму моих возможностей. В вероятность какого-то острого конфликта в ближайшие годы я верил слабо, но лучше подумать о таких вещах заранее, чем потом создавать «легенды» на ходу.

Да и я не такой виртуоз интриг, чтобы просчитать все до мелочей. Так что, пускай несколько грубо, чем хотелось, но небольшую подстраховку я себе создал, а там в случае чего сработают и мои старые наработки. Не зря же я столько времени потратил на налаживание отношений с теневым миром Империи и черным рынком в частности?

– Спасибо, Егор, – закончив осмотр новых постояльцев лаборатории, искренне поблагодарил Аркадий Андреевич.

– Не стоит, – махнул я рукой.

Ходкевичу это действительно ничего не стоит, а вот самой НИИ каждый призыв обходился в определенную сумму, и я эти расходы обязательно внесу по выходу из лаборатории. Хватит им и того, что я, по сути, предоставляю эксклюзивный материал, который в иных условиях довольно проблематично добыть, если, конечно, не начать заниматься человеческим жертвоприношением. Последнее при определенной необходимости такие структуры, как Служба магической безопасности, вполне могут организовать. Смертники были во все времена, а пребывание их в тюрьмах обходится бюджету государства не в такую уж и малую сумму. И то, что о подобной практике никто не слышал, не говорило о том, что ее не применяют где-то в другом месте.

– Если что, у вас есть мой телефон, – уже почти уходя из лаборатории, произнес я, отвлекая мужчину от новых планов на призванных демонов. – Так что можете обращаться напрямую за пополнением «зверинца».

– Скорее бестиария, – усмехнулся Аркадий Андреевич. – Благодаря тебе мы уже стали вести каталог демонов.

– А разве он уже не существует? – переспросил я, остановившись недалеко от прохода, но так и не открыв дверь. Слова преподавателя академии меня заинтересовали. – Насколько я в курсе, их существует несколько видов, описывающих тех или иных тварей, что посещали наш мир в древние времена.

– Да, многие из них сохранились до наших времен, – подтвердил мужчина. – Вот только я специально искал похожих существ из тех, что призываешь ты, и они пускай и имеют схожие признаки с целым рядом тварей, но ни одной из них нет ни в одном из известных нам бестиариев, даже в тех, что считаются выдумкой их авторов, – изрек ученый, важно подняв указательный палец, акцентируя внимание на последнем. – Так что мы не только изучаем их возможность перехода между мирами, но и создаем новый бестиарий. На днях нам вообще привезли тело демона, уничтоженного где-то на юге империи. К сожалению, от него мало что осталось, но даже так мы получили много интересной информации.

– Дадите мне его потом почитать?

– Конечно, – кивнул Ходкевич. – Тебе в первую очередь оформим подарочный экземпляр, – рассмеялся он и добавил: – С иллюстрациями и подробным описанием.

– Мне можно и в электронном виде скинуть, – улыбнулся я ему. – Значит, вы уже несколько отвлеклись от своего изучения призрачных городов?

– Отчасти да, – ответил мужчина. – Вопросу демонов и призывов необходимо уделять куда больше внимания, чем я думал изначально. Я даже сделал запрос на увеличение штата сотрудников и помещений под лаборатории. Слишком уж эта тема оказалась не изученной и все исследования в данном направлении несли чуть ли не художественный характер книг, а не научных трудов, – удручающе покачал головой Аркадий Андреевич. – Так что твое предложение поучаствовать в данном направлении... это просто, если так можно сказать, не занятая ниша в научной среде. А по поводу призрачных городов... – задумчиво обвел взглядом помещение провинциальный дворянин, сумевший своими навыками показать, что с ним стоит считаться, и который практически всю жизнь посвятил изучению этого явления. Один из немногих, кто отваживался войти внутрь аномалии, которая может в любой момент исчезнуть вместе с тобой. – После того, как мы коснулись вопросов, связанных с демонами, я все больше склоняюсь к мысле, что у этих городов схожий принцип появления. Разница лишь в том, что призванные существа прекрасно осознают, что они оказались в другом месте, а вот с призрачными городами не все так однозначно, – покачал он головой. Даже не могу представить, сколько за этими простыми словами было скрыто расчетов, которые Ходкевич наверняка провел, чтобы подтвердить свое предположение. – В общем, как оказалось, изучение демонов дает намного больше ответов, чем я планировал.

***

В начале июня ко мне домой снова наведался Сергей Воронов. Только в этот раз он застал дома и моих невест, так что пришлось нам сначала провести светскую беседу совместно с ними, а потом уже удалиться в отдельную гостиницу, чтобы поговорить без лишних ушей.

Лена и Арина не знали, что мне предстоит участвовать в дуэлях. Точнее Лена точно этого не знала, слишком занятая учебой и сдачей экзаменов, а вот Арина... как я понял, незнание ее о предстоящем действии было одним из условий проведения дуэлей, на котором настояли сами участники. Как я понимаю, девушку хотели просто поставить перед фактом, что я проиграл одному из них, без лишних подробностей. Тем самым они страховали себя от вмешательства рода Лазаревых, а мой проигрыш, в котором все были уверены, судя по выросшему коэффициенту не в мою пользу, доказал бы в глазах всех остальных, что я недостойный жених для столь знатной аристократки, как Арина.

Культ личной силы как он есть. Я был аристократом лишь, по сути, в детстве и крутился в основном в другой среде, так что мог придумать сотню других способов избавиться от конкурента, раз уж он мешает. Да банально заказать человека куда проще, чем придумывать такие ходы. Но нет, всем необходимо было именно доказать свое превосходство, а не просто исключить помеху на своем пути. Это было сложно осознать в первое время, но постепенно я вновь погружался в среду этого гадюшника и на данный момент понимал, что эти дуэли даже выгодны мне. Ведь в случае победы я так же покажу всем свою силу и часть молодой аристократии признает меня только из-за этого, другая же часть начнет видеть во мне не просто выскочку-простолюдина, а мага, с которым необходимо считаться. В любом случае, после данного события отношение высшего общества ко мне измениться, несмотря на результат.

– Итак, теперь можно и поговорить, – обозначил я, что теперь уж точно можно разговаривать без лишних ушей.

Об этом прекрасно позаботятся призванные мной существа, магия которых порой и у меня вызывает оторопь. Наверное даже хорошо, что Ходкевичу я не призывал ни одно существо, способное на прямое магическое воздействие, кроме самых слабеньких, могущих считаться индивидуальными особенностями их организмов.

– Запланированное мероприятие состоится сегодня, – с усмешкой произнес Сергей, показательно игнорируя само описание дуэлей.

– Разве все не должно было начаться чуть позже? – показательно нахмурился я.

На самом деле что-то вроде этого я предполагал и готовился к подобному, но показывать это своему собеседнику не планировал.

– Твои противники тоже были в этом уверены, – довольно улыбнувшись, кивнул «братец». – Так что такой сдвиг в организации позволит вам несколько уравнять шансы.

– И, само собой, резко повлиять на ставки, сломав всем бойцам подготовку к дуэли, – кивнул я на эти слова.

– Для дуэли не нужна большая подготовка, – не мог просто не вставить он, подмигнув мне. После этого отбросив весь веселый настрой, уже серьезно продолжил: – Вот по этому адресу, – протянул он мне визитку с заранее написанным на ней пунктом назначения, – тебе надо прибыть не позже восемнадцати часов. И постарайся не попасть в какое-нибудь происшествие по пути.

– А не слишком ли проводить дуэль между аристократами и простолюдином в ... – сверился я еще раз с адресом и мысленно прикинул, где это может быть, – пускай и в загородном, рассчитанном на триста человек, но стадионе?

– Как оказалось, посмотреть вживую вашу дуэль слишком много желающих, – развел руками Воронов, показывая, будто он тут и не причем. – Пришлось даже продавать места, чтобы отсеять часть зрителей. Запись боя вестись не будет, так что только у прямых наблюдателей есть шанс увидеть все.

– Тебе явно надо было родиться не в семье Вороновых, – со вздохом покачал я головой.

– Мне многие так говорят, – благодарно улыбнулся Сергей, вместо того, чтобы оскорбиться из-за моей фразы, которую далеко не каждый воспринял хотя бы спокойно. Все же большинство крупных родов гордились своей родословной и усомниться в том, что ты ей не принадлежишь, большое оскорбление. Благо я прекрасно знал своего бывшего родственника и мог не опасаться его разозлить этим. – Так что тебе осталось несколько часов на подготовку и наконец ты сможешь получить свою часть денег.

– Ты так в меня веришь? – спросил я у так и не вставшего со своего места парня.

– Я видел тебя в бою, когда ты стоял в стороне и ничего, собственно, не делал, – медленно стал отвечать Сергей, будто раздумывая над словами, которые хотел произнести. – Если уж я тогда еще на ранге Волшебника проиграл, то они... – развел он руками, усмехнувшись. – Они и вовсе считают тебя не стоящим внимания, и только то, что ты можешь совершать призывы, останавливает их от совсем опрометчивых поступков. Ну и я немного сместил акценты и в паре разговоров сказал, что считаю тебя не настолько умелым магом, как вдруг могло кому-то показаться, – признался Воронов. – Так что...

– Все понятно, спасибо, – улыбнулся я ему. – Вечером буду.

***

Несмотря на то, что Лена и Арина были не в курсе предстоящего «шоу», я все же не стал ехать к стадиону один. Рокс каким-то своим демоническим чутьем почувствовала, что я собираюсь отправиться в опасную авантюру, и не давала мне уехать из гаража, пока я не согласился взять ее с собой. Правда, пришлось девушке переодеться во что-то более официальное, но на такой случай у нее имелось несколько нарядов, а сама демонесса не имела привычки одеваться по полчаса.

По дороге действительно могло случиться все, что угодно, так что пренебрегать дополнительной безопасностью я не стал, хотя и демонстративно был одет в костюм, пошитый в «Ателье» рода Ламановых. Не средний тактический комплект, но все же костюм, пошитый из магической ткани, при помощи все той же магии неплохо от нее защищал.

Да и интересно будет посмотреть на моих соперников по дуэле, если они явятся в чем-то более серьезном. Мне уже поднадоело, что меня в среде аристократов считают за слабака, да и, как глава будущего рода, я был обязан показать свою личную силу, так что такое внешнее пренебрежение защитой будет лучше пощечины моим противникам.

Помимо этого я взял с собой меч с Миямото, который мог гарантировать мне возможность уйти из-под практически любой прямой физической атаки. Все же, несмотря на свое мертвое состояние и то, что в наше время активно используется огнестрельное оружие, старый дух был очень ловким и опасным бойцом. Да и в сражениях магов использовать огнестрел считалось плохим тоном, так что все дуэли проходили исключительно с использованием магии и холодного оружия, обращению с которым обучались все дворяне. Правда, на последнее каждый выделял время в меру своей заинтересованности, так как большинству было достаточно поддерживать свою форму да успеть отмахнуться от опасности, сбежав под крыло охраны, которая в принципе не должна допустить, чтобы к их цели приблизился кто-то с недобрыми намерениями.

В общем, выходило, что приехал я в загородный стадион вроде бы и при всем оружии, но внешне как будто решил совершить прогулку. Вечерний наряд беловолосой демонессы в виде короткого черного платья и подобранных под ночной раут аксессуаров лишь подчеркивал общее впечатление.

Пускай девушка шла чуть позади меня, показывая, что она ни в коем случае не моя пара на сегодняшний вечер, а просто сопровождающая, мы все равно походили на людей, пришедших на обычное светское мероприятие, а не на бой между магами. Именно такое мнение сложилось у публики, увидевшей нас, судя по доносящимся до меня обрывкам разговоров.

Сама же демонесса вела себя показательно холодно, стойко игнорируя все разговоры и пошлые взгляды парней, которые просто не могли пропустить такую красотку мимо себя. Все же очень хорошо, что я решил взять ее с собой. Благодаря этому я еще сильнее отводил все внимание от себя, так что для зрителей должно стать большим сюрпризом завершение этого мероприятия. По крайней мере я на это надеюсь, так как от случайностей никто не застрахован.

Кстати, насчет публики. Пускай Сергей и говорил, что на посещение стадиона продавалось лимитированное по своей сути количество билетов, вокруг самого стадиона людей было куда больше. Понятное дело, что раз мой бывший родственник привлекал к этому мероприятию только аристократов (в принципе только им это и было интересно), то их будут сопровождать слуги и входящие в ближний круг дворяне пониже рангом. Но все равно я не ожидал, что будет именно столько людей и это, я как понял, большая часть зрителей была уже внутри.

Странно, что обычная вроде дуэль привлекла столько внимания. Думать, что это только из-за меня, было бы глупо, так как в глазах молодой аристократии я был обычным простолюдином, пускай и магом. Здесь же слишком большой ажиотаж. Над этим явно хорошо поработал Воронов, да и Волконский, как главный зачинщик дуэлей, привлек как бы не меньше внимания.

Надо было определенно поинтересоваться раньше, как часто проходят дуэли в столице, так как не думаю, что это не рядовое событие (как-никак, здесь самая большая концентрация магических родов). Все же их устраивать должны молодые аристократы, у которых еще кровь горяча и любой спор они готовы доказывать в том числе кулаками. Становясь во главе своих родов, они начинают уже действовать, исходя из политических и экономических взглядов. Есть, конечно, рода, которые славятся своим буйным нравом и могут чуть ли не за косой взгляд вызвать на дуэль, но, как правило, их не так много на общем фоне и влияния они не имеют, выступая в роли шутов, хотя им, конечно, никто этого не скажет.

Правда, в последнем есть свои исключения, так как в Петрограде я имел знакомство с небольшим родом, который как раз был из таких «боевых дуэлянтов». Так вот, они хоть на публике и действовали шумно и громко, но по большей части вели свою внутреннюю политику и устраняли только тех, кого им было выгодно убрать со своего пути, или тех, кого им заказали, а услуги этого рода стоили не дешево.

Не все, что внешне кажется простым, таковым и является. В особенности это касается аристократов империи, как и в принципе любого другого государства.

Я еще не успел зайти внутрь, собственно, самого стадиона, как нас перехватил слуга и предложил свою помощь. Молча кивнув ему, последовал за ним, пока хорошо знающий внутреннее устройство стадиона парень вел нас путями, на которых почти не встречались зрители. Вскоре мы и вовсе остались в коридорах одни, перейдя в технические помещения, куда зрителям вход был воспрещен, и итогом нашего небольшого путешествия стала комната, в которой располагался Сергей Воронов вместе с несколькими людьми, сейчас настраивающих освещение и камеры.

– Ты же говорил, что сниматься ничего не будет? – спросил я у Сергея, после того как мы обменялись приветствиями.

– А это для онлайн показа сразу на мониторы, чтобы показывать интересные или спорные моменты, – пояснил Воронов. – Зачем это, у меня не спрашивай, раскручиванием этого всего занимаются другие люди и я в это стараюсь не лезть. Само собой никаких записей после окончания сохранено не будет – об этом я позабочусь.

– Хорошо, – кивнул я. – Все уже на месте?

– Ты прибыл вторым. Первым пришел Кирилл Баратов и сразу удалился в свою комнату, чтобы переодеться. Пока ты сюда шел, на входе объявился Павел Дивеев в сопровождении пары товарищей. Он сейчас направился к трибунам. Ну и Юрий Волконский пока еще не показался на горизонте. По всей видимости, решил прийти в последний момент. Выставляя так, что все ждали только его и поэтому ничего не начиналось, – ухмыльнулся Сергей, которого такое поведение третьего сына рода Волконских забавляло. – Юрию определенно не хватает хватки его отца, чтобы правильно разыграть свою карту, вот и делает все по мере своей фантазии, которая, откровенно говоря, у него так себе, – последнее мой «братец» говорил, когда мы отошли от работающих над обеспечением «программы» людей. Рядом как раз располагалась отдельная комната, да еще и с хорошей звукоизоляцией.

– Я так понимаю, еще не распределено, кто из них будет в какой очередности выходить против меня?

– Нет, – ответил Сергей, сверяясь с информацией, поступающей ему напрямую на коммуникационный браслет.

Вообще, это вещь оказалась куда удобнее, чем я думал до того, как благодаря Арине получил такой в свое пользование. Например, сейчас Сергей растянул проецируемое из браслета изображения с информацией прямо на столе в этой комнате, при этом с нашего места все виделось мутно, так что и не разобрать, что написано, а ему все было представлено так же, как на интерактивном сенсорном терминале. По сути, браслет и был таким терминалом, рабочая поверхность которого могла быть наложена на любую поверхность или вообще проецировать в воздухе, если ничего подходящего рядом не было. Настоящий прорыв в технологиях, который пока никто не сумел повторить, и тем странным было то, что о его создателе было известно слишком мало информации. Только слухи, не более.

– Извини, – продолжил говорить Сергей после небольшой паузы. Парень выглядел слегка усталым, но довольным. Похоже, ему нравился весь ажиотаж, созданный вокруг вроде бы вполне рядового события. – Как обычно, когда дело подходит к своему завершению, всплывает много проблем, которые необходимо срочно решить. Так о чем мы говорили?

– Об очередности моих противников, – напомнил я.

– Точно! В общем, это будет известно, когда все трое участников появятся на стадионе и дальше разыграют между собой право выхода против тебя.

– Звучит так, будто это я решил с ними сразиться, – хмыкнул я.

– Это с какой точки зрения посмотреть. Они-то думают с точностью да наоборот, – Сергей с любопытством посмотрел на стоявшую позади меня Роксану. – А я смотрю, тебя все время окружают красотки.

– Зависть – плохое чувство, – покачал я головой, улыбнувшись. – Это Роксана, – представли я демонессу, та коротко кивнула моему бывшему родственнику, а сейчас, по сути, деловому партнеру. Интересно все же жизнь складывается, как ни посмотри. – Можешь считать ее моей телохранительницей.

– Вот как, – сверкнул глазами Воронов, осматривая фигуру Рокс, в особенности задержавшись на ее волосах. – Умеешь же ты удивить, – покачал он головой.

– И поверь мне, она именно телохранительница, несмотря на свою внешность, – добавил я, так как у «братца» явно мысли пошли не в том направлении.

– Ты же понимаешь, что все будут думать по-другому? – спросил он, с сожалением отводя взгляд от ладной фигурки демонессы, которая весь процесс разглядывания холодно проигнорировала, чем, похоже, вызвала еще больший интерес у Воронова.

– Это их проблемы, – пожал плечами я. – Тем более мои все в курсе, кто она такая, – несколько двусмысленно произнес я, но постороннему человеку сложно было бы понять это.

Рокс – прекрасный мастер иллюзий и скрыла свои демонические способности настолько хорошо, что их не обнаружить даже с помощью специальных магических техник, да и демоны сами по себе могут изменять свои тела в определенных рамках, так что сейчас девушка выглядела как обычный человек.

– Ну-ну, – хмыкнул он, не особо мне поверив и снова пробежав взглядом по Роксане. В этот момент Сергею пришло новое сообщение и он отвлекся, читая его. – А вот и Волконский появился, – с улыбкой произнес он. – Можно начинать.

Глава 15

Меня и Роксану люди Воронова отвели в отдельную комнату, где я мог переодеться, если имел такое желание, да и просто посидеть в ожидании, когда меня вызовут. Сергей планировал сделать из дуэли шоу, так что сейчас нанятые им люди работали над тем, чтобы зрители впечатлились подготовкой к дуэли. Сейчас, например, на экраны стадиона выводилась информация о моих противниках. Ничего особенного: фотография, как зовут, класс магии и уровень сил. Большинство и так прекрасно знало участников, так как несколько месяцев все они участвовали в ставках.

После устроенного Вороновым я вообще сомневаюсь, что это можно считать дуэлью как таковой. У него вышло что-то вроде небольшого турнира для узкого круга лиц, и, судя по возникшему ажиотажу, этого еще никто не предлагал, по крайней мере в столь легальном антураже, когда посетить «шоу» может любой желающий, были бы у него деньги за билеты, которые резко подскочили в цене, ведь побывать здесь хотелось каждому. Битва куда интересней бала или званного вечера — в этом мнении сходили как юноши, так и девушки, что сейчас сидели на трибунах в ожидании начала жеребьевки.

Я думал, что и из этого сделают представление, но троица банально разыграла свою очередность в камень-ножницы-бумага, что у меня вызывало лишь смех, когда остальные к этому отнеслись со всей серьезностью. Видимо, я действительно ждал чего-то необычного от метода жеребьевки.

По итогам Волконский оказался последним в очереди, что его ужасно разозлило, но поделать парень ничего не мог. Первым же моим противником должен был стать Кирилл Баратов — маг стихии молнии в ранге Старшего Мастера и профессиональный бретер. После такого выбора зрители несколько разочарованно стали перешептываться, так как большинство посчитало, что против него я шансов точно не имею. Слишком большой был список побед у Баратова, чтобы сомневаться в его навыках.

— Ну что же, твой выход, — зайдя в выделенную мне комнату, произнес Воронов. — И у меня к тебе личная просьба.

– Какая?

— Постарайся это сделать зрелищно, – с улыбкой ответил Сергей.

— Посмотрим, что я могу сделать, — хмыкнул я. — Ты главное не забудь мне потом перечислить мой выигрыш.

— В Ротштейн-банке уже открыт счет на твое имя. Так что, как только все закончишь, на нем появиться вся сумма.

Я молча махнул ему рукой и вместе с Роксаной мы стали спускаться к выходу на стадион, где меня уже ждал мой первый на сегодня соперник.

— Милорд, могу ли я пойти с вами? – спросила меня демонесса, когда мы остановились недалеко от выхода на стадион и я ждал только отмашки одного из слуг, чтобы выйти против Баратова.

-- Я понимаю, что ты беспокоишься, – покачал я головой, – но это мой бой. И поэтому ты должна остаться тут.

– Как прикажите, – покорно склонила голову девушка.

Слуга удивленно посмотрел на нас двоих, но ничего не сказал. Вот ему наконец-то сообщают, что мне можно выходить, и я, поправив воротник рубашки и положив руку на меч, двинулся вперед под свет прожекторов.

Подспудно я ожидал, что меня оглушит шум переговоров зрителей, но площадка стадиона оказалась закрыта стационарным куполом и все звуки снаружи попросту отсекались. То же самое, но с другой стороны было верно и для зрителей. Такие купола устанавливали на организованном Академией Маги Турнире и благодаря ему зрителям можно было не опасаться, что в них прилетит какое-нибудь случайное заклинание.

Вот только я думал, что их установка – довольно затратный процесс не только в силах, но и в деньгах. По всей видимости, с наемом подходящих специалистов у Воронова проблем не было, да и такой купол показывает определенный уровень организации в его лице, что добавляет ему определенный вес в этой сфере.

В общем, меня встретила тишина и высокий парень в легком тактическом комплекте темно-серого цвета, который выделялся наличием нескольких перевязей с метательными кинжалами.

Раньше на Турнире видел, как сражаются маги, использующие стихию молнии в своих техниках, так что имел представления об их слабостях и сильных сторонах. Понятное дело, что, несмотря на общую стихию, у магов различных родов, не говоря уж о простолюдинах, техники и навыки будут различаться. Академия Магии дает общие навыки, а вот все остальное строго индивидуально, да и не все рода готовы делиться своими наработками. Кинжалы же... не ошибусь, если они ему нужны для того, чтобы использовать свои техники более непредсказуемо с помощью металла. Да и кто знает, какие техники он привязал к своему оружию.

Жаль, что не было никаких записей боев Баратова, так как дуэли по традиции не записывают, считая это внутренним делом двух аристократов. Ни в чем другом он не участвовал и вообще не светился перед камерами, предпочитая свою роль бретера, исполняя заказы согласных купить его не такие уж дешевые услуги.

Так что для меня и многих собравшихся его возможности были не известны. Да и ранг Старшего Мастера из-за способа его присуждения ничего не говорил. Ведь силой в тысячу двести условных единиц магии может ударить и маг, ничего из себя не представляющий в боевом плане и просто имеющий хорошо развитый источник и каналы, благодаря чему и может выпускать в едином порыве столько сил.

Тем не менее мы остановились друг против друга примерно на расстоянии пятидесяти метров. Пускай звук магический купол и не пропускал, но перед выходом на стадион мне и, как понимаю, моему сопернику, выдали по наушнику, с помощью которого мы могли слышать команды распорядителей данного шоу.

Начался обратный отчет, и вот руки моего соперника заискрились, порождая небольшие сполохи синих молний. Эффектно, не спорю, но по мне лишь бесполезная трата резерва на запугивание соперника, так как для техник магов молнии такое проявление своих сил было необязательным, да и Старшие Мастера просто не могут использовать такие техники, которые смогли бы преодолеть отметку в двадцать метров, не говоря уж о большем. Так что я, как ни посмотри, был защищен от любой техники Баратова, пока тот не сократит расстояние. К сожалению, мой противник тоже прекрасно об этом знает, а в арсенале таких магов всегда есть несколько техник, позволяющих за короткий миг изменить дистанцию как для неожиданного нападения, так и для стремительного отступления.

Когда начался отчет времени, я лишь положил руку в карман и нащупал два рубина, которые уже содержали в себе готовые печати и были заранее полны энергией для начала призыва.

Стоило только прозвучать команде к старту, как мой противник исчез во вспышке молний, чтобы в следующий миг оказаться на десять метров ближе ко мне. Я тоже не стал медлить и подбросил в воздух рубины, из которых тут же развернулись объемные печати, засиявшие синим светом.

Еще один «скачок» Баратова ближе ко мне, а из печатей уже появлялись демоны, которые и без моей команды бросаются к цели. Благо больше здесь никого не было.

Этих двух демонов я подбирал специально против Баратова. Первый демон был крупной двухметровой кошкой темного окраса с костяными наростами по всему телу, образующими подобие доспехов. Он обладал сильной регенерацией, усиленной переданной ему магической энергией, и быстротой реакции, чтобы не только отследить мага молний, но и избежать его атак. Второй же демон больше всего походил на оживший валун камней, которому предали гуманоидную форму, но остановились где-то на полпути и потому многие черты лишь угадывались. Он не мог похвастаться быстротой первого, но вот молнии почти не причиняли ему вреда. Пускай, казалось, он во всем поигрывал первому, но этот демон обладал потрясающими возможностями контроля окружающего пространства и рядом с землей мог вытворять то, на что способны не каждые маги земли. Но это еще моему противнику предстояло узнать.

По понятным причинам кошка вырвалась вперед, оставив каменного голема позади. Вырвавшаяся из рук Кирилла молния хоть и не попала в демона, но заставила его отскочить в сторону, чтобы не попасть под разряд. Несмотря на это, мой противник немного отклонился со своего прямого пути.

Зрителям должно было показаться, что Баратов вдруг решил зачем-то остановиться, но на самом деле его ноги увязли в зыбкой земле, которую он не мог преодолеть так просто, несмотря на свою магию. Уж таковы были способности призванного мной земляного демона.

Мой противник применил еще одну технику из своего арсенала и весь окутался покровом молний, которым стал вспарывать землю, разрушая ее, но пока он возился с ловушкой, земляной демон подошел ближе и его контроль стал сильнее. Это понял и Баратов, ударив с двух рук молнией, которая пробила демона насквозь, оставив оплавленную дыру в его теле. Демон слегка покачнулся, но сделал следующий шаг, а дыра... дыра стала постепенно затягиваться, так как он напрямую касался земли и черпал из нее силы, а в магической энергии для таких действия я для сегодняшних призывов не поскупился, опустошив несколько своих резервов на всех.

Поняв бессмысленность атак демонов, когда он попробовал хотя бы достать до кошки, но та, несмотря на скорость молний, все же пока была быстрее, Кирилл посмотрел на меня. Вот только я не стоял на месте и, пока он отвлекался на призывы, отходил все дальше, оставаясь вне досягаемости большинства техник, используемых его направлением магии.

Видя, как развивается ситуация, мой противник поднял руку вверх, а я, догадавшись, зачем он это сделал, прикрыл глаза, но все равно от яркой вспышки все вокруг стало бело, даже несмотря на мою предусмотрительность. Демоническая кошка болезненно взвизгнула, оказавшись слишком близко к магу в момент активации его техники, а вот на второго демона это никак не повлияло, так как он не имел глаз в привычном нам понимании этого слова. Насколько я понял во время нескольких тестовых призывов, он видел благодаря земле и тому, что объект нападения стоял на ней.

В итоге, пускай такая тактика вполне могла бы быть выигрышной, но не в данном случае. Это понял и Баратов, который, видимо, был защищен от собственной техники, и продолжил действовать в то время, когда я его не видел. Парень метнул несколько ножей в земляного демона, но те или пролетели мимо, или застряли в его теле, медленно выталкиваясь наружу по мере приближения демона к своей цели. Казалось, что он совсем не умеет метать ножи, но в следующий миг Баратов сложил руки в каком-то сложном жесте и покрылся молниями, чтобы в следующий миг неожиданно оказаться рядом с одним из ножей, который был дальше всех от моих призывов и ближе ко мне.

Было видно, что, несмотря на кажущуюся простоту исполнения, парень потратил много сил на эту технику. Его доспех весь искрился от остатков электрического разряда, а в нескольких местах и вовсе был подпален. Самое удивительное, что прическа Баратова совсем не пострадала, а я уже ожидал увидеть, что она будет вся всклокоченная. По всей видимости, свое тело Кирилл инстинктивно защищал, да и стихия, к которой маг имеет наибольшую предрасположенность, его от части оберегала от своего негативного воздействия, так что это не так и странно.

Тем не менее, несмотря на то, что Баратову пришлось сильно выложиться ради такой техники побега, он готов был продолжать бой, и тут же парень побежал ко мне, достав сразу два ножа, перехватив их обратным хватом.

Земляной демон резко повернулся в сторону мага молний и ударил по земле, отчего от него пошла сеть трещин, которые все ускорялись и вскоре достигли Баратова. Часть земли перед ним взбугрилась, и не ожидавший этого парень просто не успел среагировать и, запнувшись, покатился по земле.

Несмотря на неудачу, парень быстро поднялся с земли и даже попытался откатиться в сторону, но, видимо, падение все же было неудачным, так как Кирилл стал припадать на одну ногу. К этому моменту его догнала моя демоническая кошка.

Осмотревшись по сторонам, Баратов, судя по его раздосадованному выражению лица, выругался и поднял руки, сдаваясь. Сделал он это как раз вовремя, так как практически в этот же момент рядом с его головой пронесся заостренный хвост призванной мной большой кошки. Парень по какой-то причине пренебрег защитой головы, так что такая пропущенная атака могла бы ему дорого стоить и лишь мой приказ через магическую связь лишь слегка «напугал» его.

В наушниках раздался вердикт. Я победил в своем первом бою. Одновременно с этим мне сообщили, что я должен пожать руку проигравшему и вернуться в свою зону ожидания, пока поле будут приводить в первоначальное состояние, чтобы у всех были равные стартовые условия.

– Недооценил я тебя, – приглаживая волосы левой рукой, произнес Кирилл, когда мы пожали друг другу руку. – Мне описывали совершенно другие возможности.

– Все бывает, – хмыкнул я. – Надеюсь, никаких обид между нами нет?

– Я – лишь орудие в руках того, кто заплатит, – слегка склонил голову Баратов, улыбнувшись. – Так что никаких обид, но еще раз сразиться с тобой я бы хотел.

И почему мне так везет на любителей сражений?

– Я не люблю все это, – неопределенно махнул рукой, показывая на окружающее нас пространство, – но если у тебя будет десять тысяч имперских рублей, я так и быть, соглашусь на тренировочный бой.

– Десять тысяч? – удивленно посмотрел на меня парень, а затем рассмеялся. – А я думал, что один такой в столице сражаюсь за деньги, – он резко посерьезнел и еще раз протянул мне руку. – Я обдумаю это предложение.

– Обращайся, – пожал я его правую руку, и на этом мы разошлись.

***

– Егор, у меня к тебе просьба, – встретил меня в зоне отдыха Воронов. – Давай следующий бой ты сделаешь более зрелищным?

– Этого было не достаточно?

– Почти, – поморщился Сергей. – Просто все произошло слишком быстро. Да и Баратов сам сдался, не став сражаться до конца.

– Не могу гарантировать, что будет более зрелищным, но посмотрим, что я смогу сделать. Все же меня больше интересует победа, чем эффектность боя.

– Меня устроит и такое обещание, – улыбнулся Сергей. Он поднес руку к уху и к чему-то прислушался – по всей видимости, там у него был наушник, который я до этого не заметил. – Павел Дивеев уже готов, так что и тебе пора выходить. Удачи.

– В любом случае я собираюсь встретиться с Волконским, – хмыкнул я. – Но спасибо.

Две минуты спустя я вновь стоял перед выходом на стадион и ждал лишь команды слуги, чтобы выйти против этого таинственного мага стихии пепла, о котором ни у кого не было сведений, кроме того, что он выложил довольно большую сумму, чтобы сделать мне вызов. Мне было совершенно непонятно, как здесь причастен род Дивеевых, но, по сути, Воронов поставил меня перед фактом, когда рассказал о формате предстоящей дуэли, так что мне было безразлично, против кого сражаться. Лишь бы они наконец-то отстали от меня.

Павел оказался ничем не примечательным русоволосым молодым парнем едва ли старше двадцати лет. Вот только его серые глаза цепко следили за моими движениями, слишком цепко для простого мага. Но больше всего меня насторожили его руки, по плечи закрытые перчатками и курткой, так что не видно ни кусочка кожи, будто Дивеев опасается, что я что-то разгляжу.

В этот раз ради разнообразия мой противник никак не проявил себя, ни до того, как начали вести отчет, ни после. Он внимательно смотрел на меня и, казалось, был вовсе безучастен ко всему происходящему вокруг.

Ну что же, раз он не идет ко мне, то я направлюсь к нему. Если мой противник хочет стоять на расстоянии, то у меня появилась прекрасная возможность не использовать рубины, а взять на вооружение обычные печати призыва, ведь главной проблемой моих техник было то, что на начертание призыва необходимо время и концентрация, чего в бою добиться сложно.

Я думал, что Дивеев начнет применять свои техники, как только я сосредоточусь на создании печати призыва, но он лишь перевел взгляд с меня на создаваемую прямо в воздухе конструкцию. При этом парень никоим образом не мешал мне, и спустя минуту я активировал призыв, вытащивший из демонического мира пятерку огненных гончих. Эти полыхающие неугасающим пламенем собаки по своему обыкновению начали ластиться ко мне, ведь я им еще не отдал команду к нападению, а значит они могли оставаться возле меня.

Так и не дождавшись никаких действий от Дивеева, я приказал гончим атаковать парня. Достаточно было заставить его сдаться, и мой бой будет засчитан победой. Большего и не требуется.

Демоны быстро преодолели пятьдесят метров, разделяющих нас, и напали на парня, который наконец-то стал двигаться. Одна из гончих оказалась ближе остальных и прыгнула на мага с целью повалить того на земли, но он слегка качнулся в сторону и коснулся рукой, вдруг оказавшейся без перчатки, бока демона, пролетевшего мимо своей цели. Гончая попыталась вновь броситься в атаку, но вдруг вспыхнула серым пламенем и счезла в нем. Такая же участь постигла вторую гончую, и тогда я приказал оставшимся пока держаться на расстоянии.

Мне было непонятно, какую технику использует мой противник, но из того, что я увидел, он использовал какую-то вариацию пламени – уж слишком необычный оно имело цвет. Да и то, что это пламя смогло сжечь огненную гончую, саму покрытую огнем, говорило о многом. Что же за стихия такая, этот пепел?

Ответ на этот вопрос дал мне сам Дивеев, когда по щелчку его пальцев на месте двух сожженных демонов вдруг началось какое-то движение.

Несколько фоном я подметил, что рука парня несет на себе следы огня, будто он погрузил руку в открытый очаг и держал ее там некоторое время. Ожоги выглядели застарелыми, но теперь хотя бы было понятно, почему он прячет руки ото всех. Не удивлюсь, если они полностью покрыты страшными ожогами. Неужели его магия настолько опасна, что вредит даже своему пользователю, или это какой-то извращенный метод тренировок? Правда, не думаю, что Павел даст мне ответ на этот вопрос.

Тем временем шевеление на местах двух сожженных серым пламенем гончих стало приобретать более быстрый характер, и вот то, что осталось от них, взметнулось вверх и приобрело силуэты рыцарей с мечами и щитами. Пепельных рыцарей.

Получается, он может из пепла создавать конструкты, подчиненные его воле, и я только что дал ему материал для таких вот рыцарей? Теперь понятно, почему он не начинал действовать до самого последнего момента. Интересный противник.

Что же, мой «братец» хотел зрелищности и, похоже, с этим противником выйдет что-то более захватывающее.

Я отдал приказ гончим пока избегать Дивеев и напасть на его пепельных воинов. Сам же в это время, пользуясь возможностями расстояния, стал создавать новую печать, так как чувствовал, что меня ждут еще сюрпризы и гончие долго не продержаться. И ведь как знал.

Сам Павел остался на месте, но по его жестам пепельные рыцари вышли вперед и атаковали гончих. Я несколько отвлекся на создание печати и, когда она была закончена, увидел, что лишь одна гончая осталась целой, правда, и один рыцарь был повержен, но, судя по тому, что к нему подошел Дивеев, это ненадолго. Хуже всего, что оставшиеся трупы демонов вскоре послужат материалом для новых рыцарей, а этого я допустить не мог, так как не знал, есть ли у этой техники моего противника какие-то ограничения, а выяснять на практике как-то не хотелось.

Слишком хорошо меня узнал за короткое время общения Сергей, и мотивация в крупную сумму выигрыша заставляла действовать куда более быстро и с большими усилиями, чем я бы хотел.

Раз уж мой противник в этом бое решил использовать рыцарей, то и я призову одного такого. Из печати передо мной возник двухметровый рыцарь, закованный в глухие доспехи. В левой его руке был ростовый щит, в правой же находился широкий меч. Обернувшись ко мне, он глухо стукнул мечом по щиту, будто приветствовал меня, и тут же развернулся в сторону Дивеева.

Впервые на лице моего противника отразилось что-то, кроме сосредоточенного выражения. Он с удивлением посмотрел на мой призыв и махнул рукой, приказывая выдвигаться своим воинам вперед. Теперь их было трое.

Я отдал команду двум оставшимся в живых гончим отступить и не рисковать понапрасну, благо в их арсенале были магические приемы для средних дистанций.

Тройка слегка дымчатых рыцарей с полуторными мечами в руках вышла против моего бойца и на его фоне выглядела, честно говоря, блекло, но и недооценивать я их не собирался.

Кстати, со стороны мы выглядели как два призывателя, только использовали разные способы для создания своего «воинства». Я даже не знал о таком виде магии, хотя слышал о тех же кукловодах, что используют различные механизмы в виде тех или иных существ в качестве своего основного оружия. Редко кто действительно увлекается этим направлением магии, требующим филигранного контроля над своей силой, да и не популярно это, когда есть возможность использовать боевую магию без таких усилий.

Тем временем я и мой противник остались стоять на месте, а наши же бойцы сошлись в схватке. Пепельные воины из-за не плотной структуры своих тел на миг размазывались от попадания меча моего рыцаря, но тут же восстанавливали свою целостность, нанося свои удары. Мой призыв был намного сильнее их, но пока складывалась патовая ситуация, и даже помощь гончих, которые время от времени атаковали пепельных воинов струями огня, не сильно исправляла ситуацию. Возможно, какой-то урон и был, но видимого результата все равно не было.

Все складывалось как никогда хорошо для меня. Демонический рыцарь с просто запредельным для меня уровнем фехтования теснил своих противников, но и прорваться к Дивееву не мог, так как пепельные воины не имели страха и легко подставлялись под удары, если это давало шанс кому-нибудь другому нанести ответную контратаку. Тогда рыцарю приходилось использовать свой щит или меч, чтобы отразить нападение, и он был вынужден вернуться на свое место, чтобы удержать позиции и не дать воинам пробиться ко мне.

Вот только если я на атаки призванных демонов уже не тратил магическую энергию, то Дивееву приходилось постоянно восстанавливать свои конструкты, иначе бой уже бы закончился. В данном случае бой на истощение я точно выиграю, если, конечно, в руках моего противника нет каких-нибудь козырей.

Похоже, примерно об этом же подумал Павел, так как один из его бойцов вдруг рассыпался, но частицы, из которых он состоял, влились в двух оставшихся, сделав их более плотными. Следующая атака моего рыцаря оказалась заблокирована и ему пришлось сдвинуться вбок, прикрывшись щитом, чтобы не дать второму воину нанести удар.

После этого бой стал куда более напряженным, ведь воины Дивеева без проблем выдерживали атаки моего рыцаря, вовремя подставляя свои мечи под удар. Да, их сносило в сторону и порой вовсе от силы удара они падали на землю, но второй воин всегда пользовался такими моментами и старался задеть призванного демона.

Убедившись, что таким образом бой может затянуться, я приказ рыцарю использовать его магию. Не знаю, каким образом, но этот вид демонов мог не только блокировать магические техники практически без урона себе, но и частично поглощать силу атаки, усиливая себя. Именно последней особенностью я и решил воспользоваться, чтобы ослабить технику Дивеева.

Рыцарь бухнул щитом о землю, выставив перед собой меч, и молниеносно сократил расстояние между ним и его противниками. Отмахнувшись от левого, он развернулся и, воспользовавшись полученной скоростью, со всей силы ударил щитом правого. Если до этого такие атаки я, как, собственно, и призванный мной демон, считал бесполезными ввиду того, что пепельных воинов невозможно оглушить, так как у них не было того, что, собственно, должно пострадать при ударе, то сейчас это возымело схожий эффект. Правого воина отнесло на несколько шагов в сторону, но самое главное – его фигура подернулась рябью, на миг потеряв свою целостность.

Судя по скривившемуся лицу мага пепла, он прекрасно ощутил потерю магической энергии после такого удара. Вот только после этого он удивил меня, сорвавшись с места и сняв перчатку со второй руки.

Огненные гончие попытались атаковать его пламенем, но пепельные воины прикрыли своего создателя, и тот без промедления добрался до моего рыцаря. Поднырнув под широкий замах меча, он коснулся щита демона и на миг замер, будто ожидая какого-то результата, вот только рыцарь не стал ждать и просто пнул закованной в неизвестный металл ногой мага.

Я показательно ухмыльнулся на камеры, скрыв за этим, как напрягся в этот момент. Дивеев специально выбрал самую крупную цель для атаки, так как с демонического рыцаря можно было бы получить куда больше материала для его техник, чем с тех же гончих. Вот только коснулся он своей рукой не какой-нибудь части брони, а щита – единственного места, до которого он в тот момент мог дотянуться. К его сожалению, средоточие поглощающей магии было как раз в щите, и пускай магическая энергия моего призыва значительно просела, что мне пришлось поддержать его вливанием дополнительной порции энергии, он все же не стал кучей пепла, хоть его щит и получил несколько трещин с внешней стороны. Без трещин в ребрах не обошелся и Павел, который при попытке подняться с земли схватился за грудь.

Несмотря на состояние моего противника, бой еще не прекращался, ведь его конструкты продолжали действовать: воспользовавшись тем, что я сосредоточился на самом маге, они расправились с гончими. Правда, эта победа не дала существенного преимущества Дивееву, так как его техника действовала в непосредственной близи от тела, которое он своей магией превращал в пепел. Наоборот его воины после этой победы ослабли, так как гончие не намеревались так просто сдаваться и нанесли существенный урон пепельным воинам.

Сам Павел, хоть и с трудом, но все же поднялся и взмахнул рукой, посылая серое пламя в сторону моего рыцаря, заставляя того прикрываться от магической атаки щитом. Огонь продержался достаточно долго, чтобы Дивеев смог подойти к одному из трупов гончих и создать еще одного воина, в то время как оставшиеся двое вышли вперед, прикрывая мага от возможной атаки демона.

Все же удар бронированной ноги в грудь не прошел для Дивеева даром, и сейчас парень скривившись стоял, чуть ссутулившись и держа левую руку на груди, правой отдавая команду своим бойцам выдвигаться в атаку.

Да, у него вновь было численное преимущество, но навыки его бойцов сильно уступали призванному мной демону. Я во время призыва тех или иных существ задаю, скажем так, общие параметры того, кто мне необходим, и таким образом, как правило, получаю необходимый результат. Несмотря на мое посещение мира демонов, мне до сих пор было непонятно, как тот набор символов, фигур и знаков, которые я черчу при создании печатей, вырывает из их мира именно того демона, что мне нужно, но, думаю, когда-нибудь получу ответ на этот вопрос не от Ходкевича, сейчас вовсю погруженного в исследования, а когда-нибудь сам займусь этим.

Сейчас же главным было то, что демонический рыцарь с легкостью уходил от атак тройки воинов и сам пользовался малейшим шансом для ответной атаки. Все его движения были скупы, но эффективны. За этим было видно большой опыт схваток, через которые он прошел до этого момента. Так что если бы пепельные воины не имели возможность восстанавливаться, то этот бой давно бы закончился.

Я не отдавал никаких команд своему призыву, позволяя ему самому разобраться с противниками – лишь приказ не подпускать их ко мне, так что для меня, как и для моего противника, неожиданным оказались его следующие действия. Прикрывшись щитом от прыгнувших к нему с левой стороны сразу двоих воинов, рыцарь взмахом меча заставил третьего воина отступить в сторону. В этот момент между демоном и Дивеевым образовалось пустое пространство, и мой призыв, резко крутнувшись, метнул свой щит прямо в мага.

Павел волной серого пламени попытался остановить щит демона, но только лишь замедлил его. Несмотря на все усилия, щит влетел точно в грудь парня и отбросил того на несколько метров назад. Пепельные воины подернулись рябью и распались на свои составляющие, больше не поддерживаемые техникой Дивеева.

Несмотря на это, рыцарь двинулся вперед, и я пошел вслед за ним, с любопытством смотря за его действиями. Он подошел к еще шевелящимуся Дивееву и, не дойдя до него несколько шагов, поднял свой щит, закрепив его на левой руке. После этого он подошел к парню и, направив лезвие меча в его сторону, посмотрел на меня, будто в ожидании команды.

Хотя почему будто?

Я знал, что нас сейчас снимают камеры, и то, как на меня посмотрел наконец-то пришедший после такого удара Павел, тоже. Что же... любая его попытка атаковать меня с помощью магической техники будет стоить ему жизни, так как меч все же будет быстрее магии, которая не мгновенна, так что я не сильно опасался за такой ход развития боя.

В глазах парня промелькнуло понимание, и он с обидой во взгляде все же склонил голову, признавая поражение. Как только он сделал это, я отдал команду демону отступить. Тот отсалютовал мне, подняв меч над головой, и сделал несколько шагов назад.

В этот же момент прозвучал сигнал об окончании боя и объявлении меня победителем. Я же внимательно смотрел на своего второго противника в этой тройной дуэли, с любопытством отслеживал его реакцию на поражение.

– Это был хороший бой, – тихо произнес я, впрочем, не спеша протягивать руку парню, который способен одним касанием превращать живое существо в облачко пепла.

– Какая теперь разница, – глухо ответил Павел, поднявшись с земли и сплюнув на землю кровь, которая задымилась от прикосновения с землей. Как интересно.

Маг пепла без моей помощи поднялся с земли и натянул на руки перчатки, спрятав свои страшные ожоги.

– Кто тебе заказал меня? – без особой надежды спросил я.

– Я похож на глупца? – ехидно посмотрел на меня Дивеев.

– Нет, но твоего ответа мне достаточно, – улыбнулся я, заставив парня сквозь зубы произнести какие-то ругательства. В них он корил себя за свою болтливость и что вольно или невольно своим вопросом частично ответил на мои предположения.

– В любом случае я проиграл. Так что это не имеет значения, – немного успокоился он после этой вспышки гнева, направленной на самого себя.

– Если вдруг нужны будут деньги, найди меня, – доверившись чутью, произнес я, чем вызвал удивленный взгляд со стороны парня. – Ты хорошо бился. Просто я был сильнее, – улыбнулся я, протягивая ему руку.

Павел настороженно посмотрел на меня и ответил коротким рукопожатием.

Я развернулся в свою зону, возвращаясь в комнату отдыха, а за мной на небольшом отдалении следовал демонический рыцарь, которого я решил пока что оставить, а не возвращать назад. Появилась у меня одна безумная идея, как использовать его в схватке с Волконским, а на повторный призыв тратиться куда больше энергии, чем на вот такое удержание его подле себя, которое не забирает ни капли магии.

– Милорд, с вами все хорошо? – спросила меня Роксана, смерив рыцаря нечитаемым взглядом.

Хорошо, что она это сделала, когда мы уже ушли с открытого пространства стадиона, а то зрелище резко остановившегося будто от оплеухи двухметрового рыцаря привлекло слишком много внимания. Тем более он схватился за меч, правда, не спешил его вытаскивать, подчиняясь моим командам.

– Не беспокойся, Рокс, – хмыкнул я, смотря то на холодно разглядывающую демона девушку, то на эту двухметровую дылду, закованную в железо, которая в данный момент не выглядела такой грозной, как это было во время боя. Он если и не боялся демонессы, но в любой момент ожидал от нее атаки. Заострять на этом внимание я не стал. – Всего лишь подослали ко мне очень необычного убийцу. Правда, совершенно не рассчитывали на мои способности, но это уже был их просчет.

– Мне заняться этим вопросом? – тут же отозвалась девушка, наконец-то закончив буравить взглядом мой призыв.

– Я уже частично решил этот вопрос, – немного подумав, ответил я ей. – Но буду иметь тебя в виду.

– С радость исполню ваш приказ, – слегка склонила голову Рокс.

Тем временем мы добрались до комнаты отдыха, и я ожидаемо увидел там улыбающегося Сергея.

– Потрясающий бой, Егор, – поприветствовал он. – Видел бы ты лица тех, кто ставил на Дивеева. Если еще первую победу посчитали просто досадной случайностью, то теперь убедились, что ты не так прост.

– Я никогда этого особо и не скрывал, – пожал я плечами. Ага, как не скрывал, так и не показывал, но об этом, пожалуй, умолчим.

– Еще и скромный, – рассмеялся Воронов. – Ну что же... – хлопнул он в ладоши. – Остался последний бой с Юрием – и ты станешь миллионером.

– Как, впрочем, и ты, – ввернул шпильку я.

– Не без этого, – склонил голову мой бывший родственник, не став отрицать очевидные вещи.

– Кстати, как там Юрий?

– Он в шоке от происходящего, – вновь засмеялся Сергей. – После того, как ему по жеребьевке досталось последнее место, он даже не надеялся, что ты дойдешь до него, и несколько расслабился, позволив себе пару алкогольных напитков. Впрочем, весь хмель из него стремительно вышел, когда ты победил Дивеева... – развел он руками, пока я наливал себе в стакан воды. Беспокоиться о том, что с ней что-то сделают, не имело смысла, так как выигрыш моего «братца» в первую очередь зависел от моего успеха. А то, что у Волконского в зоне оказался алкоголь... не удивлюсь, что Сергей его туда и поставил – все же он организатор всего мероприятия. – Так что мне очень интересно посмотреть, в каком состоянии он выйдет против тебя.

– Так чего же ждать? Я готов к бою, – опустошив стакан, ответил я.

Глава 16

Итак, мне остался последний шаг, последний бой, и я наконец-то смогу закончить со всем этим фарсом и уехать домой с довольно приличной суммой денег, что имеет на своем счету далеко не каждый род, не говоря уж о простолюдине.

Волконский в полном облачении уже ждал меня на стадионе. Наверное, это выглядело странным: он в среднем тактическом комплексе, разработанном под его стиль боя и созданном с использованием больших средств ,и я в с виду в простом костюме, который больше подошел бы для официальных встреч в кабинете. То, что рядом со мной вышагивала фигура двухметрового рыцаря, немного портило впечатление, но никто не возразил мне в том, что я могу его использовать.

Вообще, по идее, это нарушение правил проведения дуэли, так как никакой активной магии не должно быть использовано заранее, но я призыватель и этот демонический рыцарь в данном случае является для правил тем же мечом, который я вполне могу взять с собой. Просто инструмент — не более.

Проверять, можно так сделать на самом деле или нет, я раньше не стал, так как не был до конца уверен, что к этому не придерутся. Да и заранее давать возможность моим противникам подготовиться к таким стартовым условиям было все же лишним.

— Ну вот мы наконец-то и встретились, — ухмыльнувшись, произнес Юрий.

Его голос я услышал в наушнике, а значит он каким-то образом договорился с организаторами, чтобы у нас была возможность поговорить. Вполне возможно, такая она была с самого начала, но первые двое не были настроены на разговоры, а Волконский, похоже, решил выделиться еще и таким образом.

— К чему эти пустые разговоры? — смотря прямо на него и ухмыльнувшись, спросил я. – Я здесь, так что можешь закончить то, для чего вообще все это было устроено.

— Я заставлю тебя страдать, – чуть ли не прорычал Волконский, резко обрывая связь.

Какой запущенный случай. Неужели я своим сближением с Лазаревой настолько потоптался по его эго, что он слетел с катушек. Или это влияние фантастических романов, что популярны сейчас среди молодежи и в том числе молодежи аристократов? В любом случае мне были безразличны мотивы Волконского и его душевное состояние.

А ведь в самом начале он показался мне нормальным парнем. Прошел всего год, а столь многое изменилось.

Прозвучал сигнал к началу боя, и ко мне стремительно устремились металлические иглы, которые были разогнаны магической техникой Юрия до такой степени, что могли мгновенно закончить этот бой, если бы не стоящий рядом со мной призванный демон. Он среагировал как раз вовремя, чтобы подставить свой щит под атаку, но даже несмотря на это рыцарю пришлось напрячься, чтобы выдержать попадание, казалось бы, тонких игл.

Хорошо еще, что Волконский не достиг высокого ранга и не мог контролировать металл на таком расстоянии, а то бы еще изменил траекторию игл, а судя по тому, что их удар о щит чуть ли не пошатнул демона, он запустил их с такой силой, чтобы пробить меня насквозь. Похоже, мой противник намерен не победить меня, а убить.

Достав сразу несколько рубинов, я активировал их и призвал пару демонов, которые были способны выдержать попадание техник Волконского, чтобы добраться до него до того, как он нашпигует их железом, которым парень обвешался, будто собирался сражаться против толпы, а не меня одного.

Прикрывшись спиной рыцаря, я дождался, когда все призывы полностью проявятся. Тратить много энергии я не стал, оставив большую часть на непредвиденный случай (да и показывать все свои возможности перед собравшимися было бы лишним), и поэтому, призвав всего тройку демонов, направил их по разным направлениям на Юрия.

Все три демона представляли из себя один и тот же вид, чем-то схожий с земными ящерицами. Вот только эти были в несколько раз крупнее, достигая размеров в два с половиной метра. Но главным было то, что эта троица была из разумных демонов и, насколько я понял, являлась чем-то вроде сработанной группы охотников за головами и различными тварями. В соответствии со своим основным занятием они были хорошо защищены от большинства атак броней и магической защитой, а их копья и стрелы не знали промаха. Самым интересным в их обмундировании было то, что броня и оружие не были изготовлены из металла, так как ящеры признавали достойным стать их «помощником», как они это называли, только то, что можно было изготовить из тела убитого ими противника.

При подготовке к дуэли я перебирал несколько вариантов призывов, но никак не мог найти тот, который бы гарантировал мне победу над Волконским с большей, чем восьмидесяти процентной, вероятностью. Так что мне очень повезло, что на одну из попыток призыва отозвались эти ящеры, которые были не против поохотиться на добычу, которая не доступна в их мире. Им это давало не только возможность накопить дополнительную энергию, так необходимую демонам для развития, но и получить уважение соплеменников своими рассказами и необычными трофеями. И даже то, что убивать без моего приказа они не могут, их не особо расстроило — приходилось исполнять и не такие прихоти заказчиков.

Как я и предполагал, мой противник полностью сосредоточился на новой угрозе и стал бросать в них свои ножи, приправляя каждый такой бросок магической техникой. К его сожалению, воины-ящерицы были слишком ловкими, чтобы попасться на прямые атаки, а те, что все же наносили им ранения... Что же, регенерация их тел была и так выше нормы, а тут еще подстегнутая вливанием дополнительной энергии при призыве... В итоге, даже если кому-то из тройки оторвали бы, например, руку, то примерно за минуту он был бы снова в норме. Отчасти благодаря своей высокой регенерации, это племя демонов-охотников любило рисковать и не пасовало перед опасностью.

Вот только и Волконский был перспективным воином своего рода не за красивые глаза. Понятное дело, что как первенец своего отца он автоматически становился следующим главой рода, но и обучение он проходил на соответствующем уровне. Несмотря на его не самый душевный характер, Юрий был опытным магом металла и даже на своем ранге был способен на многое. Правда, по словам духа-мечника, что пока выступал как наблюдатель в моих дуэлях, было видно, чтобы опыта реальных схваток у него все же маловато. Да это и не удивительно — пускай он и был третьим сыном, но парня берегли и совать его в те же Свободные земли было пока рано. Да и у такого крупного рода имелось несколько младших родов, которые выступали в роли боевых единиц и должны были справляться с любой угрозой.

Ближайшему ящеру оставалось не больше трех метров, чтобы наброситься с копьем на Юрия, как тот сдернул с бока подсумок и вскинул его вверх. Из подсумка сначала, как мне показалось, посыпалась какая-то пыль, но в следующий миг она закрутилась кольцом вокруг Волконского. Похоже, это и не пыль вовсе, а металлическая стружка, которая должна прекрасно подходить под магические техники блондина.

Копье, которое должно было достать до тела парня, столкнулось с этой защитой и отскочило от него. Ящеру тут же пришлось поспешно отпрыгивать в сторону и гасить инерцию своего движения, чтобы не попасть под новую атаку, но я увидел удивление на лице моего последнего на сегодня противника. По всей видимости, кольцо должно было стереть копье в порошок, и то, что этого не произошло, оказалось для Юрия неожиданным.

Тем не менее, к магу подобрались оставшиеся двое ящеров, и кольцо, кружившее вокруг тела Волконского, из цельного преобразилось в сферу, правда, частиц металла все же не хватало, чтобы сделать ее цельной, но все же это было впечатляющим. Такой хороший контроль от человека вроде него я никак не ожидал и, будь все иначе, даже восхитился бы его талантом, но сейчас это лишь усложняет поставленную задачу.

Сфера хоть и была по останавливающемуся воздействию слабее кольца, но благодаря своей форме могла выдержать атаки с нескольких направлений, просто уплотняясь в местах удара и не давая продвинуться копьям ящеров дальше, чем на пару сантиметров. Несколько ускоренных атак и проведение приемов показало, что сфера действует быстро и не дает коснуться своего подопечного, пока цела.

Я не управлял действиями призванных воинов, да и не мог бы ввиду их разумности и вольности понимания приказов, так что, прикрываясь рыцарем и его щитом, с интересом следил за тем, как же поступят в данной ситуации ящеры. По какой-то причине Юрий не атаковал их в ответ и тому были два возможных варианта: либо он должен полностью сконцентрироваться на этой защите, чтобы она была эффективной, либо он лишь делает вид и пока изучает призванных мной демонов. И если у меня была возможность обдумать эти варианты, то у тройки воинов на это просто не было времени — они были слишком близко к магу, и, если бы ослабили скорость атак, тот вполне мог и ударить в ответ.

Два ящера подняли темп своих атак, расположившись по сторонам сферы так, чтобы Волконскому приходилось вертеть головой, чтобы видеть обоих. Третий же отошел чуть в сторону и стал рыться в небольших мешочках, расположенных на его поясе. Он быстро прикасался то к одному, то к другому мешочку, высыпая из них немного какой-то сыпучей субстанции, смешивая ее в откуда-то достанной прозрачной емкости. В итоге он взболтал получившийся состав и бросил емкость прямо в сферу Юрия.

Не знаю, что такое смешал ящер, да и вообще мне до сих пор не особо понятен механизм сохранения того, что демоны имели при себе до процесса переноса в наш мир, но собранная им смесь оказалась взрывоопасной. Когда частицы металла устремились на встречу емкости, то, разбив ее, они соприкоснулись с порошком и тот вызвал взрыв, который спек в единый массив большую часть металла, а сам Волконский оказался несколько дезориентированный не столько из-за шума взрыва, который был не такой уж и большой, сколько от возникшего в результате взрывной реакции жара. Закрыв лицо, он тем не менее не дал демонам приблизиться, не глядя отправив в образовавшуюся брешь один из своих кинжалов, который почти сразу разлетелся на частицы и, как шрапнелью, ударил во все, до чего мог дотянуться.

К счастью, воины отделались лишь парой царапин, не став сразу соваться в то место, где больше не было защиты. Вся их тактика говорила о том, что с чем-то похожим им доводилось сталкиваться, или же они были в этом плане осторожнее, чем предполагал и, возможно, надеялся Волконский. Нет, после такой успешной атаки они наоборот стали больше осторожничать, будто слегка ранили опасного зверя, который после ощущения боли станет еще более опасным. Хотя, возможно, они в чем-то и правы.

Мой последний противник на дуэли быстро понял, что опасность кроме жара ему не грозит, и стал создавать одну магическую конструкцию за другой в попытках достать вертких противников. Металл так и разлетался во все стороны от Волконского, прямо на лету преобразуясь то в тонкие иглы для точечных атак, то разлетаясь на части, чтобы покрыть большую область поражения. Но, так или иначе, ящеры успевали уходить из-под большинства атак, а то, что все же по ним попадало, стойко выдерживала их броня из костей неизвестных мне демонов.

В итоге получалось так, что, несмотря на то, что Волконский лишился защиты сферы и теперь мог использовать только часть металлической крошки для защиты себя, он все же не давался ящерам так просто. То, что не было сплавлено от взрыва, он переместил себе за спину, создав своего рода щит, чтобы мои призывы не могли его подловить и, зайдя за спину, нанести решающий удар. При этом Юрий раз за разом использовал техники из своей школы магии, чтобы хотя бы ранить своих противников, вот только любая царапина у ящеров заживала прямо на глазах, а той энергии, что я им дал им, хватит надолго и надеяться на истощение в данном случае не стоит.

Примерно такое развитие событий я и предполагал, когда оставил рядом с собой демона-рыцаря. Тройка ящеров могла лишь сдерживать Волконского и дожидаться, когда он допустит ошибку. Он бы ее совершил банально из-за усталости, так как воины, охотящиеся на опасных тварей своего мира, по определению протянут в этом бою дольше, чем молодой человек, не прошедший через сколь значимые боевые действия, которые могли бы закалить его навыки и возможности. Правда, ждать такого момента мне было невыгодно. Все же «братец» просил, чтобы бои были эффектными, да и мне требовалось показать свою силу, при этом искусственно снизив свои возможности, и не привлекать к бою большое количество призывов, чтобы у собравшихся сложилось определенное мнение о моих способностях. Как говориться, умеешь считать до десяти — досчитай до трех.

Я отступил на несколько шагов назад, так, чтобы успеть увернуться, если вдруг мой противник захочет запустить в меня какой-нибудь железкой, благо Миямото отреагирует быстрее меня и не позволит сделать во мне лишние дырки. Одновременно с тем, как стал отходить, я по моей команде вперед пошел рыцарь, выставив перед собой щит.

Сначала Волконский, казалось, не обращал на рыцаря никакого внимания, но это было до тех пор, пока демон не стал ускоряться и, все так же прикрываясь щитом, понесся на таран. Уйти с места Юрию не давали ящеры, что пользовались малейшей возможностью пробиться к ощетиневшемуся металлом парню. Так что Волконскому пришлось снова использовать запасы металла, чтобы заставить тройку воинов на время отступить, а самому сконцентрироваться на двухметровом рыцаре, до которого оставалось меньше десятка метров.

Вытянув руки перед собой, Юрий направил энергию из источника, чтобы воздействовать на металл брони и щита призванного мной рыцаря. Вот только полностью из металла его броня не состояла, а сам материал мне был неизвестен. Так что Волконский лишь незначительно замедлил скорость бега рыцаря.

— Эх, хорошо полетел, – не удержался я от комментария, когда демон попросту снес с места моего противника и тот отлетел на несколько метров назад, прокатившись по земле, пока наконец-то не замедлился и не вскочил на ноги.

По внешнему виду парня было видно, что фактом того, что его смогли отбросить в сторону, он был не только зол, но и удивлен. Все же щит не зря поглощает часть магических сил, и в последний момент рыцарь по моей команде по полной воспользовался этой особенностью, проскочив через останавливающее действие магической техники Волконского и совершим тем самым неожиданный рывок, на который маг стихии металла просто не успел отреагировать. По этой же причине вся защита, что окружала парня ранее, оказалась разрушена и этим решили воспользоваться ящеры, нападая с трех сторон.

Вот только у Волконского оказались козыри в рукавах, которые он до этого не показывал. Все это время находясь в защите и играя от нее, сам он не проявлял активных действий, больше выжидая и изучая своих необычных противников. Сейчас же, оказавшись без защитной сферы, он не стал стоять на месте. Еще до того, как ящеры оказались в зоне уверенного контакта, в руках мага появился металлический посох, который вырос из простой, но увесистой металлической палки, сорванной им с пояса.

Вот этим посохом Юрий очень умело отбился от всех атак, уведя копья в стороны, и тут же атаковал одного из ящеров, которому попал концом посоха чуть ниже пояса, и впервые броня воина не выдержала атаки мага и даже с моего места было видно, как она начала трескаться, а сам атакованный демон повалился на землю. Развить успех Волконскому не дали его товарищи, заставив парня отбиваться от их слаженных атак, пока третий восстанавливался.

Рыцарь все это время оставался безучастным так как при всей своей силе и мощи не был быстрым бойцом и просто пока не мог угнаться за Юрием, да и мешать ящерам не стоило. Тем более они сами медленно, но верно теснили Волконского в сторону демона-рыцаря. В пылу боя парню просто не давали вертеть головой по сторонам и он не видел, как с каждой новой отраженной атакой все ближе приближается к двухметровому гиганту, который только и ждал этого момента.

Взмах тяжелого меча и подставленный под удар посох перерезается на две неровные части, но и сам Юрий ушел в сторону, правда, тут же получил удар щитом в бок, от чего болезненно кривиться. В этот же момент, пользуясь мигом его дезориентации, три костяных, по крайней мере на вид, копья пробивают обе его ноги и левую руку.

Как так слаженно тройка воинов выбрала свои цели, стоит только удивляться, но они впервые за весь бой смогли наконец-то нанести ранение магу металла и не просто ранить. Все же Юрий изрядно истратил свои запасы металла, отгоняя юрких противников от себя, так что защититься он просто не успел, да и сами копья он не мог отклонить ввиду отсутствия материала для воздействия своей силой.

Несмотря на ранения, парень продолжал стойко стоять на ногах и со злостью смотрел в мою сторону. Это не понравилось рыцарю, и он замахнулся мечом, в последний момент по моей команде остановив его рядом с шеей блондина. Убийство во время дуэли не одобрялось, но в пылу сражения может произойти всякое, да и ограничений у нас никаких не было, так что я был в праве и снести моему противнику голову. Вот только это лишь добавило бы мне проблем, да и ссориться с таким крупным родом мне как-то не хотелось.

Поэтому меч остановился, едва коснувшись шеи Юрия, и я выразительно посмотрел на него, разрешив рыцарю слегка поцарапать кожу, так, чтобы потекла струйка крови. Наконец-то младший сын рода Волконских проникся ситуацией и, бросив на песок разрубленный посох, поднял руки, признавая свое поражение.

Жаль, что только таким образом я не избавлюсь от врага в его лице. Не того характера парень, чтобы принять свое поражение и работать над ошибками. Нет, даже сейчас он со злостью смотрел на меня и его взгляд обещал мне все возможные кары.

К его сожалению, сегодня я вышел победителем из нашего боя, а значит ему придется на время забыть о мести. По крайней мере на ближайшие полгода, как того предписывали традиции. Стать изгоем в обществе аристократов, я думаю, он не захочет, а там может и придумаю какое-нибудь решение, или родственники Юрия вразумят парня и тот трезво посмотрит на сложившуюся ситуацию.

В любом случае я победил, и пока к Волконскому подбегали целители, я отозвал всех демонов назад, щедро прибавив им еще энергии за качественную работу. Последним в круге призыва исчез демонический рыцарь, который на прощание отсалютовал мне поднятым мечом.

Защитный купол, что должен был дать зрителям насладиться «шоу» без риска получить какой-нибудь смертельный подарочек от двух дуэлянтов, начал постепенно истаивать, теряя насыщенность магической энергии, а потом и вовсе исчез. Одновременно с этим я услышал шум, идущий от зрителей. Кто-то вполне ожидаемо в ярости спорил со своими товарищами, кто-то грустил над проигрышем, но взглядом я нашел и немногих из тех, кто поставил на меня. Именно они сейчас выглядели довольнее всех, а их спутники могли лишь раздосадованно смотреть на них. Никто просто не думал, что я выиграю, и немногие рискнувшие сейчас смогут забрать довольно большую сумму выигрыша.

Я, еще раз окинув трибуны стадиона взглядом, развернулся и уверенной походкой покинул стадион.

-- Вы провели прекрасный бой, милорд, – склонила голову Роксана, встретив меня у выхода на стадион.

– В этом нет моей заслуги, – не согласился я.

– Под вашим руководством победили ваши слуги, – пояснила свою точку зрения демонесса. – А значит победили и вы, как их господин.

– Ладно, – вздохнул я. – Не будем вдаваться в философские рассуждения, лучше пойдем к Воронову.

– Как пожелаете, – еще раз склонила голову девушка и пристроилась позади меня.

Сергей оказался немного занят из-за окончания дуэли и того, что надо было распределить выигрыши победителям. Да и ставок было различное множество вплоть до того, какую магическую технику будут использовать мои соперники. Все это я слушал, сидя в выделенном ему (а точнее отобранному Вороновым) кабинете, по мере того, как он отдавал соответствующие распоряжения.

Чтобы мы не заскучали, слуги принесли чай и печенье, так что я с удовольствие придался отдыху, как, впрочем, и демонесса, оказавшаяся помимо прочего страшной сладкоежкой. Правда, дома за первенство в этом с ней могла поспорить Арина, которой лишние килограммы не грозили ввиду ее целительских способностей. Лена к сладкому оказалась равнодушной, но тоже не отказывалась от угощения.

В итоге мы просидели примерно с час, ожидая, как мой бывший родственник закончит все дела и наконец-то ему перестанут присылать сообщения на коммуникационный браслет и успокояться слуги. Последнее, по всей видимости, так сильно достало Воронова, что, как только за слугой закрылись двери, он магической техникой заморозил ручку. Уж после такого явно намека к нам соваться никто не станет.

– Ну ты и выступил, – покачав головой и тяжело выдохнув, произнес Сергей. Правда, парень тут же расплылся в довольной улыбке. – Ты бы знал, как все переживали за Волконского, особенно когда грянул тот взрыв.

– Ты же просил проводить бой эффектней, – позволил я себе легкую усмешку, не став объяснять, что ящеры действовали самостоятельно и я сам не ожидал от них таких действий. – Вот теперь получите-распишитесь.

– Даже жалко, что больше такие дуэли с тобой не организовать, – мечтательно причмокнул губами Сергей. – Это же такие деньги можно было бы заработать...

– Кстати, насчет последнего, – перебил я его. – Сколько по итогу вышло?

– Если округляя, то получается тринадцать с половиной миллионов имперских рублей, – широко улыбаясь, ответил мне он. И его можно было понять, ведь если он говорил чистую правду про распределение выигрыша из этой ситуаций, то и Сергей получил не мало. – Деньги уже переведены на счет на твое имя в Ротштейн-банк. Я позволил себе смелость создать отдельный счет, а не ложить на тот, что у тебя и так был. Насчет сохранности денег тоже можешь не беспокоиться – сам знаешь, сколько в этом банке проверок стоит, чтобы выдать хоть что-то.

Я молча кивнул, уже сам зайдя с помощью коммуникационного браслета в личный кабинет в этом банке. Убедившись, что новый счет привязан ко мне, я свернул интерфейс и прикрыл глаза. Мне было необходимо время, чтобы уложить свои эмоции.

Как простолюдин, я даже мечтать не мог о такой крупной денежной сумме, да еще нигде не задействованной. Нет, у меня были определенные средства, но даже если посчитать все мои активы, то на данный момент выходило гораздо меньше суммы выигрыша. Да что там говорить – с такой суммой на счету я мог купить себе дворянство, воспользовавшись одним старым положением о безвозмездном даре государству и имперской семьей. Это, конечно, в среде аристократов не приветствовалось, но в истории империи уже были случаи, как некоторые рода создавались только по признаку своего богатства, а уже потом приобретали влияние и магическую силу, заключая выгодные браки, банально покупая одаренных магов. Так что не так это было и невозможно.

В любом случае с таким капиталом я могу не бояться, что наш будущий род будет в первое десятилетие в чем-то нуждаться, а дальше... дальше у меня есть несколько задумок. Но это дело будущего.

– Рад, что смог тебе помочь, – открыв глаза, посмотрел я на довольного Воронова.

– Ох и злиться будет тетя Катрина, когда узнает про то, что мы провернули, – рассмеялся Сергей. – Она и так постоянно злиться из-за каких-то неудач в своих исследованиях, а тут еще такое.

– Всегда готов «порадовать» тетю, – ухмыльнулся я, окрасив эту фразу в однозначные тона, насколько я рад это делать.

– Надеюсь, что наше дальнейшее сотрудничество будет столь же плодотворным, – вдруг произнес парень.

– Есть еще какие-то дела, которые ты хочешь провернуть при моем участии? – удивленно переспросил я.

– Пока нет, – честно ответил Сергей. – Но я уже убедился, что с тобой лучше иметь хорошие отношения, чем плохие, – сказал он явно с намеком на то, что про ситуацию с тетей он знает куда больше, чем озвучивает. – Даже это дело с дуэлями подвернулось случайно. Так что все возможно.

– Я не против поучаствовать в чем-то столь же прибыльном. С тобой приятно иметь дело, – улыбнувшись, я встал и пожал также вставшему со своего места Сергея руку.

Наверное, он единственный из Вороновых, кто мне действительно импонирует и с кем я готов был вести дела. Даже жаль, что мы больше не родственники, но и как деловой партнер он меня вполне устраивает.

***

– А теперь ты мне расскажешь, где вы были, – строго произнесла Арина, стоило мне только переступить порог дома. То-то я удивился отсутствию слуг.

Пока не став отвечать, я направился в гостинную, где мы и сели друг напротив друга.

– Я так понимаю, соглашение о неразглашение информации закончилось вместе с завершением дуэли? – вместо ответа спросил я, жестом попросив Рокс чего-нибудь мне налить.

– Так и есть, – кивнула девушка, смерив меня внимательным взглядом, и эмоционально продолжила: – Ты хоть представляешь, что я чувствовала, когда мне сообщили, что у тебя было три дуэли подряд?

– Начнем с того, что, как ты видишь, я цел и невредим, а значит все закончилось хорошо, – все так же спокойно произнес я. – То, что я не предупредил тебя об этом... Извини, но вызов был предоставлен мне, и я просто решил возникшую проблему, которая никоим образом не влияет на нас. Теперь не влияет, – поправился я в конце. – Тем более ты сама хотела, чтобы я стал главой рода, так что... – хмыкнул я, принимая бокал с вином от подошедшей ко мне Роксане. И откуда только достала? Я вот, например, не помню, чтобы у нас были запасы алкоголя, а демонесса уже разбирается в таких вопросах.

– Мог бы хотя бы предупредить о том, что тебя вызвали на дуэли, – понимая, что я по всем негласным правилам аристократии прав (тем более, если я должен стать действительным главой нового рода, а не значиться им лишь номинально), Арина все равно не собиралась сдаваться.

– И что? Ты бы разрешила наш спор? – насмешливо спросил я. – Так он и был вызван по официальной причине из-за тебя. Просто кто-то захотел побиться за твое сердце, как это было принято века назад и почему-то сохранилось до сих пор.

– Прости, – склонила голову девушка, признавая наконец мою правоту. Ее голос начал слегка дрожать. – Ты мог пострадать...

– Я, конечно, понимаю, что ты не могла просчитать все, – мягко произнес я. – Но когда мы стали встречаться и тем более была отменена помолвка со всеми претендентами на твою руку, уже была создана ситуация для развития конфликта. Не согласись я на дуэли сейчас, то потом меня бы замучили официальными вызовами, в одном из которых я вполне мог и умереть. Да и откажись я, то показал бы свою слабость в их глазах, а для еще не занявшего свои позиции рода это подобно смерти, еще даже не встав на ноги, – произнес я и сделал небольшую паузу, наблюдая за тем, как Арина мнет ткань платья, но не решается возразить. – Я изначально не хотел ввязываться во все это, – вздохнул я. – Но когда мы... объявили о серьезности наших отношений, возвращать все назад было уже поздно. Так что позволь мне, как твоему жениху и будущему патриарху рода, решать такие вопросы так, как вижу я.

– Тебя не повредили? – все так же не поднимая глаз, спросила моя аристократка, и в ее голосе я больше не слышал этого дрожания, которое вполне могло перерасти в слезы. А женские слезы я ненавижу, так как не знаю, как в этой ситуации себя вести.

– Милорд всем показал, насколько он силен, – восхищенно произнесла Роксана, которая с некоторой долей презрения смотрела на душевные метания Арины. Правда, стоило мне бросить на нее красноречивый взгляд, как демонесса потупила взор.

– Как и сказала Рокс, я решил продемонстрировать часть своих возможностей, чтобы больше ни у кого не возникало к нам вопросов. Да и желающих померяться силушкой поуменьшится. Ты и сама должна понимать, что без этого мне, являющемуся в глазах остальных простолюдином, не добиться минимально необходимого уважения.

– Я думала, ты не хотел никому показывать свои способности, – впервые за время разговора подняла на меня взгляд Арина. Ее глаза были слегка красны от ранее сдерживаемых слез, но сейчас девушка смотрела на меня растерянно.

– Тем, кому надо, и так давно про них знали, – отмахнулся я. – Я работаю консультантом на Службу магической безопасности Империи, так что они про мои возможности прекрасно проинформированы.

– Ты агент Службы? – ошарашенно посмотрела на меня Арина, будто впервые увидела. – Я думала, что ты так шутишь.

– Консультант, – поправил я ее, жестом попросив Рокс наполнить опустевший бокал. Догадливая демонесса достала второй фужер и, налив в него вина, подала бокал Арине. Моя аристократка тут же вцепилась в него и сделала несколько глотков, тем самым слегка себя приведя чувство, да и румянец на щеках был мне куда милее, чем это напряженное лицо. – Мои способности оказались, скажем так, востребованы в их работе, – не стал я вдаваться в подробности. – Теперь же о моих возможностях узнало и молодое поколение имперской аристократии.

– Я оказывается о тебе так мало знаю, – удручающе вздохнула Арина.

– У каждого есть тайны, – пожал я плечами. – Просто не всеми из них ты готов делиться, даже если это близкий человек. Всегда есть вероятность, что такая откровенность ничем хорошим не закончится. Да и не все вещи должны быть рассказаны. Я же тебе, например, ничего не говорю насчет того, что ты изначально хотела использовать меня, чтобы досадить Юрию Волконскому, – слегка прищурив глаза, добавил я.

– Это была... – разом покраснела девушка, – моя глупая выходка.

А ведь наше «сотрудничество» началось как раз с того, как я стал официально ее парнем, чтобы к ней перестали приставать женихи.

– Которая тем не менее привела к такому развитию событий, – развел я руками. – Так что позволь мне решать проблемы так, как я умею, а я не буду лезть в твои дела.

– Ты хотя бы действительно полюбил меня? – едва слышно спросила Арина, сжав свои кулачки, чем окончательно смяла юбку платья.

Не став отвечать сразу, я жестом попросил Роксану удалиться, что демонесса исполнила без прекословия, а затем пересел к Арине, взяв ее за руку. Правой же рукой я приподнял подбородок девушки, чтобы она посмотрела на меня. И все же у нее чудные золотистые глаза, оттенка которого я никогда не видел.

– Если бы я не полюбил тебя, – откровенно начал я, – то у нас бы не шел разговор о свадьбе и тем более о создании отдельного рода. И вообще, я хоть и большую часть жизни был простолюдином, но воспитывали меня в семье темных магов. Так что я жуткий собственник.

Притянув смущенную Арину к себе, я поцеловал ее. Вскоре поцелуй перерос в нечто иное, и я порадовался, что слуг нет дома, а уж о том, чтобы нам никто не мешал, позаботиться Рокс, которая, как я чувствовал через нашу связь, осталась неподалеку.

Как я и сказал Арине, я жуткий собственник, и темный маг своего никогда не отдаст, а она давно стала моей.

Канал с книгами для всех @books_fine

Здравствуйте, благодаря нам, вы можете читать эту книгу. На своем канале мы выкладываем книги в процессе их написания. Ждем вас!

https://t.me/books_fine или @books_fine

Спасибо, за поддержку!


Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Глава 16
  • Канал с книгами для всех @books_fine