КулЛиб электронная библиотека
Всего книг - 592332 томов
Объем библиотеки - 898 Гб.
Всего авторов - 235692
Пользователей - 108240

Последние комментарии

Впечатления

Stribog73 про Энджел: Практическое введение в машинную графику (Литература ХX века (эпоха Социальных революций))

Ай, мэ мато, мато, мато мэ,
Ай, мэ сарэндыр, ай матыдыр,
Ай, мэ сарэндыр, ромалэ, матыдыр,
Пиём бравинта сарэндыр бутыдыр!

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Влад и мир про Переяславцев: Негатор (Фэнтези: прочее)

Сперва читал нормально, но затем эти длинные рассуждение о том на чем спалился ГГ с каждым новым попутчиком загнали меня в тоску и я понял, что ничего интересного меня в продолжении не ждёт кроме кроме детективных рассуждений на пустом месте. Детективы не читаю. В большинстве они или очень примитивны, или не логичны вообще и высосаны авторам с потолка для неожиданность выводов в конце книги. У детективов нужно читать начало и конец,

подробнее ...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Левадский: Побратим (Альтернативная история)

нормальная книга, сюжет, правда, достаточно уже похожий на подобные, кто побратим, не понял. м.б. Автор продолжение пишет

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
kiyanyn про Крайтон: Эволюция «Андромеды» (Научная Фантастика)

Почему-то всегда, когда пишут продолжение чего-то стоящего, получается "хотели как лучше, а получилось как всегда".

У Крайтона была почти не фантастика :), отлично написанная почти "производственная" литература.

Здесь — буйная фантазия с вырастающим почти мгновенно космическим лифтом до МКС, которую заносит аж на геосинхронную орбиту, со всеми роялями в кустах etc etc.

Не пошлó. После оригинала — не пошлó...

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Awer89 про Штерн: Традиция семьи Арбель (Старинная литература)

Бред пооеый

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Влад и мир про Шабловский: Никто кроме нас (Альтернативная история)

Что бы писать о ВОВ нужно хоть знать о чем писать! Песня "Землянка" была сочинена зимой при обороне Москвы. Никаких смертных жетонов на шее наших бойцов не было, только у немцев. Пограничник - сержант НКВД имеет звания на 2 звания выше армейских, то есть лейтенант. И уж точно руководство НКВД не позволило бы ими командовать военными. Оборона переправы - это вообще шедевр глупости. От куда возьмется ожидаемая колонна раненых, если немцы

подробнее ...

Рейтинг: +4 ( 4 за, 0 против).
kiyanyn про Анин: Привратник (Попаданцы)

Рояль в кустах? Что вы... Симфонический оркестр в густом лесу совершенно невозможных ситуаций (даже разбирать не тянет все глупости), а в качестве партитуры следовало бы вручить учебник грамматики, чтобы автор знал, что существуют времена, падежи, роды... Запятые, наконец!

Стиль, диалоги и т.д. заслуживают отдельного "пфе". Ощущение, что писал какой-то не очень грамотный подросток, и очень спешил, чтоб "поскорее добраться до

подробнее ...

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).

Интересно почитать: Как использовать VPN для TikTok?

Темный призыватель. Том 4 [Андрей Ткачев] (fb2) читать онлайн

- Темный призыватель. Том 4 [СИ] (а.с. Иная магия -5) 941 Кб, 271с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) (скачать исправленную) - Андрей Сергеевич Ткачев

Настройки текста:



Андрей Ткачев Темный призыватель. Том 4

Глава 1


Только после становления Рэми Аркур моей слугой и ажиотажем, появившемся после открытия «Бара» в столице, я осознал, насколько, оказывается, востребованы услуги сопровождения заключенного договора.

Ко мне и раньше заходили аристократы, готовые выложить большую сумму, лишь бы иметь дополнительные гарантии в заключаемом с другим лицом соглашении. Порой это стоило куда дешевле, чем возможные риски.

Теперь же, после того, как я стал аристократом, будто прорвало плотину. Видимо, кому-то зазорно было обращаться за услугами к пускай и магу, но простолюдину. А тут целый князь, который все организовал, — это многими расценивалось совершенно иначе.

В итоге «Бар» в Москве становился не местом, где можно провести время, послушав местные группы и отведав вкусной кухни, а местом, где в первую очередь проводили деловые переговоры.

Поэтому после всестороннего анализа с Рэми мы пришли к выводу, что эту сферу надо выделять в отдельную фирму. Сам я руководить ей не хотел, но на этот счет у меня был подходящий человек.

Степан Засекин, последний представитель своего небольшого рода, был в свое время хорошим финансовым аналитиком, но слишком наивным и доверчивым. Этим талантом решили воспользоваться его так называемые «друзья», которым он помогал обогащаться на игре с валютой и акциями. Вот только у них не было финансов, необходимых для того, чтобы собрать большой куш. Поэтому они убедили Степана взять деньги взаймы и дать им в долг, чтобы потом, когда он поможет им обогатиться, они ему все вернули. Не знаю, по какой причине парень сам не пользовался своими навыками, но он продолжал давать им дельные советы, радуясь, что он не один. Видимо, его успокаивало то, что «друзья» обеспечивали его всем необходимым.

В какой-то момент аппетиты друзей стали расти, а свои деньги они благополучно растрачивали на различное веселье. Пользуясь все той же схемой, брать в долг у Степана, они продолжали кутить. Но вскоре деньги возвращаться стали с меньшей отдачей, а Засекин все больше сидел за экраном своего терминала, чтобы помочь друзьям, нисколько не заботясь о себе.

В итоге парень оказался с огромными долгами, а друзья, наигравшись с ним, бросили того на улице. У них к тому моменту было достаточно финансов, чтобы больше не волноваться о том, что они могут вернуться к своему прошлому материальному положению. Да и из-за нервного напряжения Степан начал делать ошибки, из-за чего его последние анализы стали провальными.

Возможно, на этом его история бы и закончилась, ведь в долг он взял у тех людей, которым не отдать деньги вовремя очень опасно, но в тот момент, когда он оказался на обочине жизни, в парне что-то сломалось и на свет появился совершенно иной человек.

Больше ничего не напоминало того улыбчивого, слегка неряшливого парня, что я видел по его старым фотографиям. Из пучины отчаяния вышел «демон», который полностью отодвинул свою прошлую личность и в первую очередь занялся тем, чтобы вернуть долги. В том числе и своим «друзьям».

Описывать, что он с ними сделал, пожалуй, не стоит, но можно упомянуть, что со всеми долгами Степан рассчитался, а его «друзей» больше никто не видел.

Я же с ним познакомился, когда он решил посетить мой «Бар» в Петрограде, где он стал нашим постоянным клиентом. Так что не удивительно, что в какой-то момент мы заговорили и Засекин пришел просто в восторг от того, что договоры, заключенные в этом месте, не могут быть нарушены без последствий.

Сменившая ранее робкого парня была просто помешана на том, что заключенный договор надо обязательно выполнять. Самым интересным здесь, на мой взгляд, было то, что Степан вместе со своим психологическим «разломом» стал не только вести себя по-другому, но даже выглядеть иначе. Он больше не прикасался к деньгам, но вместо этого обеспечивал себя всем необходимым, просто манипулируя людьми.

С ним было интересно общаться и по какой-то причине именно о Засекине я вспомнил, когда начал прикидывать, кого поставить во главе «Алтеи», как я захотел назвать юридическую фирму. Достаточно было совершить один звонок, как парень с готовностью всего за пару часов добрался до столицы.

Я, конечно, знал, что он заинтересован процессом заключения магического договора и пару раз между делом пытался выведать у меня подробности, но я в таких случаях прекращал разговор и мы меняли тему. Так что шанс поработать с чем-то, что его так интересует, Степан воспринял с большим энтузиазмом.

По прибытию в особняк с ним поговорила Эльза, которая оказалась поражена стабильностью парня и тем, что его новая личность, по ее авторитетному мнению, практически ничего не оставила от того, кем он был раньше. Засекин имел иные принципы морали и вообще не был добряком, используя людей к своей выгоде.

Единственным моментом в его состоянии было то, что парень потерял интерес к жизни и по какой-то причине зацепился за тему с договорами. В какой-то мере мне не повезло, так как еще немного — и он просто убил бы себя, не видя смысла в своем существовании.

Несмотря на это все, вердикт Эльзы был однозначным: парень стабилен и действительно может выступать в роли главы фирмы. Причем его маниакальное желание исполнения взятых обязательств перекликается с тем, чем ему предстоит заниматься. Наша блондинка под конец еще призналась, что ей интересно изучить такой экземпляр поближе. С учетом того, что Засекин был последним в роду и в то же время являлся магом, картина получилась довольно интересная. Так что я не был против. Тем более заключение магического контракта никто не отменял и Степан станет полностью преданным мне и роду.

— Добро пожаловать, господин, — поклонился мне Степан, стоило только мне пересечь порог офисного здания, которое было выкуплено для организации деятельности «Алтеи», благо сейчас финансовый поток становился все больше и все последние затраты в скором времени должны окупиться.

Засекин был в черном пиджаке, который только подчеркивал модельную внешность парня, в более молодом возрасте скрытую длинными волосами и одеждой не по размеру. Сейчас же перед нами предстал молодой парень всего лет на пять старше меня. Ранее русые волосы Степана были выкрашены в черный цвет и в ровном проборе не было ни одного волоска, который бы выбивался из общего ряда. Да что там, даже торчащий из верхнего кармана кончик платка был расположен именно под тем углом, который принят.

В плане своей внешности Засекин был педантичен до невозможного. Видимо, следствие того, каким он был раньше и желание как можно меньше походить на себя прежнего.

— Я же говорил, что ты можешь обращаться ко мне по имени, — мягко улыбнулся я, смотря, как подобрались работники фирмы, впервые увидев меня.

Точнее, их поразило, как глубоко поклонился мне Степан, который не создавал впечатление человека, подчиняющегося кому-либо. Я уже успел убедиться, что парень был властным и не терпел того, когда что-то выполнялось без должного старания.

И да, Степан дал мне вассальную клятву, войдя в мой род на правах младшего рода. И именно это изменение в своей жизни он со всем своим усердием отрабатывал.

— Простите, Егор Николаевич, — сверкнул он своими серо-зелеными глазами из-под оправы дорогих очков. — Но иначе никак нельзя.

— И почему меня окружают такие упрямцы? — тихо проворчал я.

— Может потому, что вы сами такой? — удивил меня Степан своей дерзостью.

В этом не было ничего такого, но мы вроде бы не были в панибратских отношениях, да и общались не так часто. Вот только порой у него проскальзывали такие моменты, когда Засекин озвучивал то, что у него на уме и о чем он, как правило, молчал. По словам Эльзы, это были последствия его психологического «раскола» и Степан сам не осознавал такие моменты.

— Ладно, показывай, что ты успел сделать, — махнул я рукой, решив не заострять на этом внимание.

— Как вы можете видеть, я укомплектовал фирму необходимыми кадрами, которых перепроверял лично, — гордо произнес Степан, начав экскурсию с первого этажа. Всего в здании их было три. — Каждый из прошедших проверку заключал договор с фирмой в выделенной вами заклинательной комнате.

— Я же говорил так ее не называть, — устало вздохнул я.

— Но ведь так оно и есть, — возразил Засекин, поправив свои очки.

— Заклинательными комнатами вообще называют… — осознав, что это все равно не переубедит парня, вдолбившего себе в голову, что так эту комнату надо называть, просто решил продолжить: — Рассказывай дальше.

— Так вот, каждый нанятый сюда сотрудник, в том числе и уборщицы, — зачем-то сделал он акцент на этом, — заключили магический договор о неразглашении вещей, происходящих внутри здания.

— Я знаю, что дал тебе право заключать подобного рода договоры самостоятельно, пользуясь моими настройками, — остановился я, посмотрев на Степана, что с вежливой улыбкой выслушивал меня. — Но зачем настолько детально прорабатывать этот момент?

Я действительно создал отдельную комнату в этом здании, куда доступ был только у меня и у самого Степана. В ней находилось несколько более сильных духов, которые могли варьировать слова клятвы в зависимости от поставленных условий. Требовали они за это довольно много магической энергии, но находящиеся в здании якоря-накопители вполне покрывали эти расходы, да и сам Засекин неожиданно оказался в ранге Магистра, правда, официально не подтвержденного, так как его магия имела редкую предрасположенность к элементу тьмы. И то, что маг сильнее меня решил стать моим вассалом, в начале сильно выбивало меня из колеи. Хорошо еще, что мой ранг довольно сложно соотнести с тем, как ранжируют других магов, но все равно.

Зная Степана, я был уверен, что зазря пользоваться этой комнатой он не будет, но тут вдруг решил ее использовать для таких целей.

— Благодаря этому мы можем заявлять своим клиентам, что цели их пребывания в нашей фирме никому не станут известны, как и то, с кем они заключают договор, — важно произнес черноволосый маг. — Тем более мы специально разграничили уровень услуг, так что к нам могут обратиться как и богатые клиенты, так и простое люди. В последнем случае будут оказаны обычные юридические услуги, не связанные с магическими договорами.

— Надеюсь, ты будешь помнить о том, что в некоторых случаях можно с магами заключать не денежный договор, а в обмен на услугу? — уточнил я.

— Не совсем понимаю, как это поможет вам, — признался Степан, пожав плечами. — Но раз вы того желаете, господин, — склонил он голову. — Так вот, были переоборудованы зоны ожидания, и так же я имел смелость объединить некоторые кабинеты, чтобы создать конференц залы, если вдруг будет собираться больше количество участников договора.

— Очень хорошо, — довольно улыбнувшись, кивнул я.

— К понедельнику, как и планировалось, мы готовим открытие, — тем временем продолжил Степан. — Уже сделаны объявления в местные газеты и тематические новостные порталы, так что мы ждем прихода клиентов. Я сделаю все зависящее с моей стороны, чтобы «Алтея» процветала, — вдруг изрек он.

— Только слишком сильно не усердствуй, — предостерег я его. — Ты мне нужен как глава фирмы, а не как мститель.

— Я поклялся вам служить за возможность работать с вашими магическими договорами, — склонил голову Засекин. — Поэтому чем больше людей будет участвовать в процессе заключения договора, тем лучше.

— Почему?

— Вы уже должны были узнать всю мою историю, — ухмыльнулся, хотя скорее оскалился Степан. — И я говорю не про то, что рассказал сам. Так что должны понимать, что я ненавижу лжецов, которые уходят от ответственности за свои поступки безнаказанными. Вы же, Егор Николаевич, единственный известный мне маг, могущий обеспечить условие исполнения сказанного слова. Так что я хочу участвовать в этом и клянусь вам в том, что все будет выполнено в лучшем виде.

— Понятно, — кивнул я. В принципе, Эльза давала ту же оценку еще до того, как я принял его вассалитет, но хотел услышать эти слова от самого парня. — Надеюсь на тебя.

— Я не подведу, — поклонился мне Засекин, и мы продолжили экскурсию.

Я арендовал это здание уже с готовыми офисами, просто перекупив аренду всех остальных находящихся здесь людей. В дальнейшем в планах было полностью выкупить здание, да и сам владелец был не против такого расклада, но сначала надо посмотреть, насколько вообще будет успешным данное начинание. Арендовав здание, я выделил бригаду строителей, обратившись все к тому же Рогову, который благодаря постоянным договорам с ним уже сделал мне хорошую скидку на все остальные работы. Понятное дело, ими занимался не он сам, но привязанный ко мне личный менеджер старался всеми способами угодить мне, порой даже предвосхищая мои желания.

Степан, как директор фирмы, мог по своему разумению вносить корректировки в план переделки офисов, и сейчас я впервые смотрел на все произошедшие изменения. Благо для подготовки здания к его деятельности мне необходим был только подвал, где были нанесены нужные для этого магические печати и встроены накопители-якоря. Как раз этой недели, до открытия фирмы, мне хватит, чтобы нанести последние штрихи в комнатах, и система заработает как надо.

Три этажа были практически полностью заполнены персоналом, даже несмотря на то, что мы еще официально не открылись. Как пояснил Засекин, в данный момент свободные сотрудники либо знакомятся с особенностями работы магических печатей, чтобы не выглядеть удивленными перед клиентами, либо оказывают бесплатные консультационные услуги, которые также могут привлечь внимание к фирме. Степан посчитал, что фирме и отчасти роду не помешает хорошая репутация, которая благодаря последнему будет бесплатно расти и формировать у населения правильно представление.

Всего в фирме сейчас было порядка десяти юристов, которые были готовы работать при таких условиях сохранения тайны и прошли проверку у Засекина. Естественно, каждый из них подписал договор, который в том числе имел магическую часть, но об этом им знать было не обязательно. Хватало и того, что Волков отдельно вместе со своими ребятами пояснил работникам, что не стоит распространяться о том, что они услышали или увидели во время своей работы, а заключенный договор будет лишь дополнительной подстраховкой и избавит меня от недобросовестных работников.

Как бы того ни хотелось, но «Алтея» не будет приносить прибыль в первый же день и необходимо много работать, чтобы она стала приносить доход как можно быстрее, и чем ответственнее будут сотрудники, тем лучше.

В здании, как я уже упоминал, было три этажа.

Верхний был предназначен для крупных заседаний, когда заинтересованным сторонам требовалась нейтральная территория, чтобы обсудить все нюансы договора. Неожиданным для меня оказалось то, что такие помещения действительно имеют сильную востребованность.

Дело в том, что когда заключаются важные контракты между двумя магическими родами или, что бывает чаще, между производствами, принадлежащими им, большинство из сторон не хотели ехать на территорию своего оппонента. Почему-то это считалось чем-то вроде проявления слабости и тогда для переговоров снимались конференц-залы в отелях или бизнес-центрах, которых в столице было достаточно много, чтобы иметь возможность найти свободный. Проблемой таких помещений было то, что они редко когда были предназначены для таких целей и порой довольно затруднительно было заключать контракт, в котором есть обязательный пункт о неразглашении, чтобы о нем раньше времени не прознали конкуренты.

Когда мне все это объясняла Рэми, у меня чуть мозг не сломался от всех подробностей, как все это происходит и сколько сил приходится прикладывать безопасникам таких родов, чтобы обеспечить хоть какой-то уровень конфиденциальности. Мы же ставили на то, что каждая наша комната переговоров была защищена не только с помощью магии, но и репутацией фирмы, ведь мы обещали, что все, что происходит в рамках стен организации, не выйдет наружу.

На рынке не хватало посредника, готового взять на себя такие обязательства, и я видел в этом прекрасный шанс занять столь необходимую всем нишу. Тем более в такого рода вопросах у меня была определенная репутация, которая поможет для начала хотя бы проявить интерес к такого рода услугам. А уже в дальнейшем я планировал, что удастся прочно закрепиться в данной нише.

Второй этаж был предназначен для небольших встреч и служил для клиентов со средним достатком, насколько это вообще возможно в условиях той цены, что я брал за свои услуги.

Ну и первый этаж предназначался для простого населения и магических договоров тут практически не требовалось, кроме каких-нибудь исключительных случаев. Так что две комнаты я все равно подготовлю.

По крайней мере из них можно в дальнейшем сделать что-то вроде допросных, когда пришедший просто не сможет соврать под воздействием духов и будет открыто отвечать на поставленные вопросы, либо молчать. Как-никак, именно клиент придет сюда, а заставлять их откровенничать против воли будет не совсем правильным, но благодаря таким комнатам они не станут утаивать нюансы, которые могут кардинально изменить рассматриваемое дело.

Я, когда занимался этой деятельностью самостоятельно, настолько глубоко во все нюансы не погружался и мне достаточно было быть посредником, но Степан настоял, чтобы такой сегмент услуг у фирмы тоже был. В этом мне не виделось ничего такого, так что я дал добро и дальше парень управлял всем самостоятельно. Да и вообще, должен же вошедший в мой род вассал доказывать свою полезность, иначе зачем он нужен?

— Так вот, пока это все, что мы успели сделать, — произнес Засекин, завершая экскурсию по зданию. — Пока часть помещений будет закрыта, так как мы не знаем, что именно будет интересовать клиентов и какие предпочтения к интерьеру они будут иметь.

— Хорошо поработал, — похвалил я его.

— Рад, что смог вам угодить, господин, — поклонился мне парень.

— Можешь перестать кланяться? Мне не нужно, чтобы ты так проявлял свое рвение. Все, что мне надо, я увижу в твоих делах.

Не говорить же, что меня уже начинают жутко раздражать все эти поклоны. Куда проще было, когда я был простолюдином. Прошлого не вернешь, но поменять хоть что-то в настоящем можно.

— Как скажите, — слегка улыбнулся Степан. — У вас остались какие-то вопросы или замечания? — поправив очки, спросил он.

Останутся тут замечания, когда он сделал даже больше, чем я хотел и представлял. Более того, судя по провожаемым взглядам, Засекина тут немного побаивались, но при этом женская часть коллектива была от него без ума. Как бы ничего такого не случилось, а то ведь я знаю, как к таким связям относится сам Степан.

— Нет, — покачал я головой. — Мне потребуется несколько дней, чтобы подготовить комнаты переговоров, так что я буду сюда заезжать, как появится свободное время.

— Я распоряжусь, чтобы вас не беспокоили в такие моменты.

— И еще в случае каких-либо конфликтов звони Волкову, — вспомнил я еще об одном моменте. — Он глава нашей безопасности, так что такие вопросы в его компетенции.

— Понял.

* * *
Подготовка комнат действительно заняла у меня не так много времени. В этот раз я не стал размещать печати в каждой комнате, как делал это раньше в «Баре». Вместо этого я провел управляющий контур от печатей в подвале в комнаты. Благодаря этому духи, что были ответственны за соблюдение магического договора, могли не только свободно перемещаться по зданию, но и привязываться к участникам договора, отслеживая их действия.

И все же хорошо, что магические рода в Империи, да и, наверное, во всем мире мало что знают о духах и их возможностях. Понятно дело, что в особо защищенные места духи попасть просто не смогут, но ведь все мы люди и нам надо выезжать из своих домов по различным делам. Обеспечить полную защиту в таком случае затруднительно.

В то же время благодаря магическим договорам, а точнее скрытой в них части, духи имели возможность воздействовать на окружение своей цели, создавая ту полосу неудач, которую все и стали считать карой за неисполнения договора. Небольшой обман, но на удивление результативный и пока осечек не было, ведь большинству достаточно понимать, что подписываемый договор не просто бумага, но еще и магическое соглашение, чтобы проникнуться серьезностью и не делать глупостей.

В любом случае пока от меня мало что зависело, да и, честно говоря, заниматься всему самому было бы слишком напряжно. Все же я привык к куда меньшим объемам работ и предпочитал разнообразные задачи, чем заключение одних договоров. Только благодаря последнему я заимел столько должников и имел тот капитал, который помог мне так быстро поднять свой род. Оставалось только надеяться, что все мои усилия не будут напрасны.

Помимо этого у меня были и другие дела, которые тоже требовали от меня полной отдачи.

Договоры с некоторыми предприятиями обязывали меня, как соучередителя и главы рода, взявшего их под свое крыло, хотя бы иногда участвовать на официальных совещаниях. Будь мой род более многочисленным, то достаточно было бы просто присутствие члена рода, но я пока не обзавелся достаточным количеством младших родов, которым можно было бы поручить то или иное направление. Так что в итоге приходилось самому мотаться по городу и принимать участия в совещаниях.

При других условиях меня, возможно, посчитали бы просто мажором, который от безделья не знает, куда себя деть, но я вместе с Рэми подбирал именно таких партнеров по бизнесу, которые действительно будут понимать, насколько им выгодно работать именно со мной, а не с кем-то из крупных родов, которые владели практически всеми более-менее значимыми ресурсами. Да и я не собирался в отличие от многих вмешиваться в работу этих организаций, так что все были в выгоде. Просто у каждого были свои плюсы.

По большей части мне было достаточно лишь согласиться с общими решениями на совещаниях, но иногда действительно приходилось принимать более активное участие, как, например, когда конкуренты начинали действовать излишне дерзко и противозаконно.

Главная проблема была в том, что доказать, что именно те или иные люди виноваты в возникающих проблемах, было практически невозможно, так как все делалось через наемников и посредников, но понять, кому выгодно убрать моих партнеров, было не сложно. С таким не пойдешь в полицию, так как тем нужен более веский повод, чем просто слова, пускай даже князя Шувалова.

А я ведь и правда первым делом попробовал обратиться к правоохранительным органам, но меня лишь вежливо выслушали и пообещали расследовать дело, но проходили недели, а так все и не сдвигалось с мертвой точки. Слишком мелкие это были дела, чтобы за них действительно брались со всем рвением, а доказательства были только косвенными.

Поняв, что мне не помогут, я начал разбираться с этими проблемами самостоятельно. Благо во время призывов я был ограничен лишь запасом энергии, которую требовалось уплатить за работу демону или духу. Так что вскоре у, да что уж скрывать, принадлежащих мне фирм почти не оставалось конкурентов.

Да и что могли сказать простолюдины? Что их пугают призраки? Так сами полицейские посоветовали им обратиться к психиатрам, если такие явления снова повторяться, или в какую-нибудь религиозную организацию, которая больше подходит для таких дел.

Понятно дело, что мои «шалости» сложно было скрыть от Службы магической безопасности Империи, и меня попытался пожурить Скуратов, но никто от моих призывов не пострадал, а то, что это был именно я, попробуй еще докажи, ведь призраки не оставляют отпечатков пальцев, а многим демонам не надо проходить через двери или окна, чтобы оказаться внутри здания.

Как я и говорил, с большинством проблем недобросовестной конкурентной борьбы было таким образом покончено. Были, правда, в том числе попытки попросить меня посодействовать и с другими их противниками на рынке, но я отвечал своим партнерам полным отказом. Меня интересовали лишь сильные предприятия и если они таковыми не являлись, то я в любой момент мог прекратить с ними сотрудничество, что для многих было равносильно банкротству.

Помимо этого я отслеживал происходящее в додзё Миямото. Его появление многими было воспринято как диковинка, на которую любопытно посмотреть. Вот чего никто не ожидал, так что их действительно начнут учить и притом довольно жестко. Старый дух, получив благодаря Роксане подобие тела, заставлял молодых людей, решивших схлестнуться на мечах, как в детстве, проходить целую полосу препятствий и, нисколько не стесняясь, всем рассказывал, насколько они плохо подготовлены. Из-за этого все любители поглазеть быстро отсеялись и осталось несколько десятков из тех, кто был слишком упертым, чтобы так быстро отказаться от занятий, либо те, кто действительно хотел обучиться пути меча.

Я во все это старался не влезать, но, по словам Миямото, даже среди этого потока было несколько перспективных кандидатов в младшие ученики, но пока они не подтянут свои физические кондиции до нужного уровня, говорить об этом рано. Главное было же то, что мечник будто снова ожил — настолько он лучился жаждой действия и энергией.

Вот бы его ученики удивились, когда увидели, насколько он хаотично двигается, когда рассказывает про успехи додзё. Перед ними-то дух ведет себя степенно, как истинный мастер, а вот передо мной можно и не сдерживаться. Мужчина просто был счастлив тому, что наконец-то может заняться тем, о чем так давно мечтал. Ну а мне было легче от того, что он наконец-то перестал ко мне приставать со своими тренировками. Надеюсь, новые ученики его надолго займут.

У меня же оставались моя четверка студентов, которым тоже требовалось уделять достаточно много внимания.

И где мне найти столько свободного времени, чтобы со всем успеть?

Глава 2

— Очень хорошо, — прокомментировал я победу моих подопечных.

Их навыки постепенно становились все лучше и мне приходилось использовать для тренировок все более сильных демонов, так что порой возникали ситуации, при которых я действительно напряженно следил за боем, чтобы в случае чего успеть остановить демона. Говорить об этом я, конечно, им не собирался и тем более делать это открыто тоже, но быть виноватым в их травмах тоже не хотелось.

Так-то вся четверка, и в том числе Лена, стабильно получали те или иные раны, так как излишне жалеть я их тоже не собирался, но все же это были повреждения, которые легко исправить, чего не скажешь, например, об оторванных конечностях. До таких крайностей лучше не доводить, если, конечно, это не несет воспитательный элемент.

В целом я старался придерживаться общего направления, когда ребятам приходилось прикладывать все свои усилия, чтобы спасти себя и жизни своих товарищей. Сами бои чередовались тренировками контроля магической энергии, от которой сейчас даже Бартенев не отлынивал, а он еще тот лентяй. Каждый из них уже успел убедиться, что мои методы работают и спать на занятиях просто нет смысла, если ты, конечно, действительно не хочешь проиграть.

— Может, немного передохнем? — предложил, как не сложно догадаться, Мирослав.

В последней атаке он выложился больше остальных, нанизав призванного демона сразу на три каменных копья, которые замедлили существо и дали возможность слаженно ударить Лене и Владимиру, завершая дело.

— Неужели этот маленький демон заставил вас выложиться на полную? — спросил я, осматривая студентов внимательным взглядом.

Справедливости ради стоит сказать, что их противник был метра три в высоту и не меньше тонны весом, так Бартенев сильно продвинулся в своих техниках, раз смог сделать копья настолько прочными, чтобы они выдержали вес призыва.

— Егор! — эмоционально воскликнула Алиса. — Ты это называешь маленьким?

— Ну да, — пожал я плечами.

— Тогда какой же у тебя… — ахнула Нарышкина, приложив руку к губам и посмотрев мне чуть ниже пояса. При этом эта актриса слегка покраснела.

— Похоже, я был не прав, — с улыбкой произнес я, смотря, как, поняв на что намекает девушка, смутились остальные, — и вы выложились не на полную, — вместе со сказанными словами я видел, что Алиса осознала, что она заигралась. Ну а как иначе воспринять то, что вокруг нее начали формироваться водовороты, которые потом можно как для защиты, так и для атаки использовать? Видя такое, и остальные участники команды стали спешно применять магические техники. — Да расслабьтесь, — рассмеялся я. Можно было, конечно, проучить Нарышкину за ее длинный язык, но обижаться на ее подколку было глупо. Правда, это не значит, что я про это забуду и спущу ей все с рук.

— Алиса, лучше помолчи, — тихо попросил ее Орлов, и девушка, что явно хотела что-то вставить, послушалась его.

А эта парочка, похоже, за лето успела еще сильнее сблизиться. По крайней мере раньше лидером в их отношениях была именно Нарышкина, а теперь она без возражения послушалась Владимира. Даже удивительно.

После того, как все приняли душ и привели себя в порядок (да, пришлось добавить и это в подвал, так как тренировки все чаще проходили в особняке), мы собрались в одной из гостинных.

— Предлагаю подвести определенные итоги, раз уж скоро конец года и вы разъедетесь по своим домам, — предложил я, когда одна из слуг, принеся чай и закуски, вышла из комнаты.

— Я останусь в столице, — вдруг вставил Мирослав и на него удивленно посмотрел Владимир.

— Снова поругался со своими? — участливо спросил он.

Не знаю, как они познакомились, но Орлов действительно был хорошим другом Бартеневу и во многом только благодаря тому, что он подталкивал своего вихрастого друга, тот не вылетел на первом году обучения, да и в нашу группу его затянул именно Владимир.

— Да как обычно, — поморщился Мирослав. — Поругался с отцом и братом, вот и сказали мне в ближайшие месяцы дома не появляться.

— Ты, насколько я помню, младший с своей семье? — спросил я.

— Ага, — кивнул Бартенев, поудобнее развалившись в кресле. Вот кого условности поведения никогда не смущали, и, однажды поняв, что всем собравшимся наплевать на это, парень себя никак не сдерживал. Все в рамках приличия, но в высшем свете такое поведение считалось ребячеством. — Обычно от меня ничего не требуют, так как «чего взять с мелкого», — скривился он, кого-то передразнивая. — Вот только мой прогресс не пришелся по душе брату, вот он и взъелся.

— Разве род не заинтересован в сильных одаренных?

— Так-то да, — взъерошил свои волосы парень. — Вот только у нас не самые простые отношения. Тем более на меня столько лет никто не обращал внимания, а тут выступление на Турнире, — осуждающий взгляд в сторону Орлова. — Да и личный рост… — вздохнул Мирослав. — Я так-то не против утереть нос братцу, но это так напряжно.

— Твоя лень… — покачал головой наш блондинистый воздушник.

— Это моя фишка! — гордо произнес маг земли.

— Твоя фишка сказывается на нашем общем уровне! — неожиданно зло посмотрела на него Лена, да еще и произнесла таким тоном, что все невольно поежились.

Все, кроме меня. Я-то уже успел привыкнуть к таким ее взрывным порывам, которые порой происходили с Леной время от времени. Она вообще с момента возвращения из мира демонов старалась дистанцироваться ото всех и вела себя скромно и робко. Но на самом деле оказалось, что она таким образом сдерживала свои эмоции, боясь, что испугает нас такой сменой поведения.

Я, конечно, тоже хорош — не сразу заметил такие изменения, посчитав, что Лена просто думает о себе как о третьей лишней и ей несколько неловко от того, что Арина стала моей женой. Да и сама она не долго проходила в статусе моей ученицы. В общем, без Эльзы никто бы еще долго не обращал на эту проблему внимания. Так что блондинка, найдя пути подхода к Лене, доходчиво мне объяснила всю ситуацию.

В домашней обстановке девушка себя вела уже более раскрыто, но вот при своей команде не часто проявлялась, предпочитая отмалчиваться. Или же это беседы с Эльзой ей помогли?

— Д-действительно, — поддержала Алиса, не сразу справившись с удивлением. — Наша огненная красавица права. Если мы хотим в предстоящем Турнире занять более высокое место, не говоря уж о победе, то о поблажках надо забыть!

— Да я не против, — стушевался Мирослав под таким напором. — Что вы, право слово.

— Как ты заговорил, — хмыкнул Владимир, наблюдая, как его друг попал под перекрестный огонь взглядов девушек, которые ему не обещали ничего хорошего.

Несмотря на лидерство Орлова в их команде. все же девушки играли не последнюю роль, особенно если учитывать, что Нарышкина — его девушка, а значит имеет возможность чисто по-женски воздействовать на парня, даже когда тот об этом не подозревает. Пример Эльзы наглядно показывал, на что способна женщина, когда ей необходимо добиться какого-то результата.

— Хороший настрой, — прокомментировал я увиденное, отпивая из кружки с чаем. — До Турнира осталось всего два месяца, так что мы сосредоточимся на несколько иных тренировках.

— Разве недостаточно того, что мы сражаемся с твоими монстрами, — невольно передернул плечами Владимир. Видимо, вспомнил один из последних боев, где призванный демон смог прорваться сквозь его воздушную защиту и протащил блондина по земле несколько метров. Серьезного урона не нанес, больше напугав, но все же. — Да еще и не прекращающиеся упражнения на контроль магической энергии…

— Вы же не проверяли свой ранг, как я вас просил? — вместо ответа задал я вопрос.

— Раз ты наш учитель, то, конечно, мы тебя послушались, — горячо отозвалась Алиса, будто ее оскорбляли возможные сомнения в ином исходе.

— Ага, моих этот момент тоже позлил, — рассмеялся Бартенев. — Особенно когда я отказался от учителя, что они пригласили позаниматься со мной на каникулах.

— Зря, — покачал я головой.

— Почему? — удивленно посмотрел на меня Мирослав, который, видимо, ожидал другой реакции.

— Я же говорил вам, что из меня учитель, — неопределенно махнул рукой, — так себе. Тем более я сам в командных соревнованиях никогда не участвовал, так что ничего по этому направлению подсказать не могу, кроме своих наблюдений. Да и моя магия… Причин найти можно еще много, но в любом случае я не самый компетентный учитель, чтобы раскрыть ваш полный потенциал. И раз уж твои родители, — обратился я к нашему земляному магу, — нашли специалиста, могущего раскрыть твой потенциал, то почему бы этим не воспользоваться?

— Эм, я думал, что ты рассердишься, если я буду учиться у кого-то еще, — почесал затылок Бартенев.

— Ты просто не хотел заниматься новыми тренировками, — поддел его Владимир.

— Ну не совсем… — не очень уверенно стал оправдываться Мирослав.

— Не забывайте, что наши тренировки хоть и повышают уровень ваших навыков, но не стоит забывать, что вы и самостоятельно можете многого достичь. Любая помощь или источник информации может приблизить вас к достижению рубежа перехода в следующий ранг или же позволит лучше понять свои силы, что порой важнее, чем голая магическая мощь.

— Хорошо, — согласилась с моим словами за всех Алиса. — Так что там насчет другого вида тренировок?

— Мы с вами проводили тренировки на улучшение контроля, и я выставлял против вас различных демонов, которые частично могут повторять стихийные техники магов-противников. Все это и в особенности последнее создает определенную однобокость вашей подготовки.

— Однобокость?! — как всегда эмоционально воскликнула Нарышкина. — Да никто из наших однокурсников или ребят старших курсов просто не посмеет выйти против тех тварей, что призываешь ты! И это называется однобокостью?

— Вот я не пойму, — строго посмотрел я нашу водницу, от чего та разом потеряла весь свой запал. — То ли ты действительно слишком себя превозносишь, то ли недооцениваешь своих противников.

— Но ведь это правда, — как-то не уверенно, но все же возразила она. — Я спрашивала ребят со старших курсов и никто не мог сказать, чтобы проходил хоть что-то похожее на то, что есть у нас.

— И это не значит, что вы лучше подготовлены, — не согласился я. — Да, демоны безусловно опасны и своей мощью могут превосходить среднего мага. Да и их физические возможности тоже часто превосходят человеческие, но все же это в какой-то мере ограниченные в своем развитии существа, — начал я вдалбливать в их голову истину, которую они и сами уже должны были осознать. Благо недостатка в разнообразии демонов не было и такую вещь мои ученики должны были понять. Правда, понять — не значит принять. И хорошо, что сейчас меня не слышит Рокс — вот кто точно никак не ограничен в своем развитии, так это она. Что, собственно, неудивительно с ее способностями. — Маги же куда опаснее демонов благодаря тому, что могут адаптироваться к практически чему угодно. Да что там говорить — люди вообще как вид очень приспосабливаемые существа, выживающие при самых неблагоприятных условиях. Маги же благодаря своей силе могут противостоять различным угрозам и в том числе так же разнообразно атаковать. Несмотря на то, что в Турнире вы будете выходить против таких же студентов, никто не отменяет индивидуальной подготовки, — намекнул я на то, какую возможность для своего развития он по-глупости упустил. — Тем более вам самим должно быть прекрасно известно, что родовые техники не запрещены на Турнире, а значит ваши противники могут очень неприятно удивить «домашними заготовками».

— Твое предложение, как исправить это? — спросил Владимир, переключая внимание на себя.

— Так уж получилось, что я имею выход на довольно специфических людей, — зловеще улыбнулся я и внутренне рассмеялся от реакции тройки студентов. Одна лишь Лена спокойно смотрела и тепло улыбалась мне. Все же определенно хорошо, что среди моих слуг появилась Эльза, а то, боюсь, исправлять проблемы моей второй жены пришлось бы долго. — Через них я сделал заказ на наемников, специализирующихся на оказании сопротивления магам.

— «Сопротивление» или все же похищение, — настороженно переспросил блондин.

— Не суть важно, — поморщился я. Хотя сделал это скорее показательно, так как был рад, что хоть кто-то в команде стал соображать и вообще замечательно было, что первым стал делать их негласный лидер. — Главное, что вы должны понять, так то, что, несмотря на то, что наемники являются магами-самоучками, все они не раз сталкивались с куда более сильным противником и побеждали его.

— Да что могут самоучки сделать пускай и против студента, но все же потомственного мага? — пренебрежительно фыркнула Алиса, сложив руки под грудью и тем самым сделав ее визуально больше, чем заслужила негодующий взгляд от Владимира и удар локтем под ребра от Лены. — Ай, больно же! — возмутилась девушка, проигнорировав взгляд своего парня, но, судя по мелькнувшей довольной улыбке, она как раз проверяла его реакцию на такие действия.

— Вот и посмотрим, — хмыкнул я, увидев вполне ожидаемую завышенную самооценку. — И еще такой момент, — привлек к себе внимание четверки. — У нас с ними соглашение, что если они победят вас, то получат двойной гонорар, а я очень не люблю расставаться со своими деньгами. Так что вы должны понимать последствия, которые вас всех ждут в случае проигрыша. И не думайте, — заметил я взгляд, какой бросила Алиса на мою жену, — что Лены это не будет касаться. Вас проигрыш будет проигрышем команды, а не отдельных личностей.

— Когда нам предстоит выйти против них? — задал деловой вопрос Орлов.

— Для боя снята тренировочная арена в Академии Магии. Получается, у вас есть два дня на отдых и подготовку к бою, а там посмотрим, кто кому наваляет.

* * *
— Нам действительно необходимо сражаться с наемниками? — спросила у меня Лена, когда ее сокомандники покинул особняк.

Черноволосая девушка без каких-либо видимых усилий создала в своей руке огненный лепесток и поигрывала им, перемещая огонек между пальцев. Вот что значит родство со стихией и хороший уровень контроля. У нее даже огонек не дрожал, а будто перетекал из одного места в другое.

— Я бы предпочел, чтобы вы вышли против опытных магов, не раз ходивших в свободные земли или участвующих в военных конфликтах, — признался я, чем вызвал огорошенный взгляд со стороны Лены. — Но где их найдешь, да еще и в столице? — развел я руками. — С другой стороны, контракт с ними на один показательный бой стоил бы слишком большую сумму, чтобы разменивать ее на еще один урок, который вам надо уяснить.

— А это не слишком серьезно? — нахмурилась Лена, тем не менее продолжая гонять огонек по ладони.

— Когда я выпускал против вас демонов, что-то не слышал подобных возражений, — хмыкнул я. — И да, вам в любом случае полезно будет сразиться против других магов или, как в нашем случае, против тех, кто подготовлен для устранения и захвата обладающих магической силой.

— Такое чувство, что ты из нас готовишь боевой отряд, — тихо произнесла моя вторая жена, после осознав, что именно сказала, пристально посмотрела на меня. — Это ведь не так?

— Конечно же нет, — улыбнулся я. — По сути, мне необходимо, чтобы такой опыт получила ты, а то, что твоя команда тоже участвует… — пожал я плечами. — Опыт командной работы в такой ситуации тоже будет не лишним.

— Но зачем это?

— Никогда не знаешь, как повернется жизнь, — философски ответил я. — С твоими же талантами самым правильным идти путем боевого мага. Лучше, конечно, чтобы эти навыки никогда не пригодились, но я не могу исключать, что против нас не будут вести боевые действия или когда-нибудь не понадобиться защищаться, применяя все, что умеешь.

— Есть какие-то подозрения по этому поводу? — деловито осведомилась Лена, погасив пламя.

— Есть определенные шевеления, — неопределенно ответил я. — Пока ничего серьезного, но все же. Просто наш род возник неожиданно для многих и появление нового игрока на политической и экономической арене мало кому придется по вкусу. Откровенной агрессии никто проявлять не будет — все же мы в Москве, но вот неприятности различного рода устроить могут.

— Так вот почему ты такой занятой последнее время? — мягко улыбнувшись, спросила Лена, поднявшись со своего места и встав позади меня. Девушка положила руки на плечи и стала на удивление умело их мять. — Вот как мышцы напряжены.

— Как оказалось, быть главой рода — это не только вечеринки и купание в деньгах, — тихо рассмеялся я, вспомнив слухи, которые бродили среди простолюдинов об аристократах. В то же время я полностью отдался ощущениям от умелого массажа моей бывшей ученицы. — Хорошо-о-о, — протянул я. — Где ты такому научилась?

— Алиса предложила мне походить на курсы, — слегка смущенно ответила Лена, в этот момент как никогда больше похожая на себя прежнюю, еще до того, как с ней все это приключилось. — А ты же знаешь, какой она может быть настойчивой.

— Да уж, — поддержал я ее. — Алиса в вашей команде — самый проблемный участник. Не говоря уж о том, что не так и давно она чуть не споила тебя и Рокс.

— Прошу, не напоминай, — попросила Лена, забавно поморщившись. — Я как вспомню лекцию от Валентины Павловны… Вот после такого точно не охота повторять такой опыт.

— Надо будет еще раз поблагодарить ее за разговор с вами, — улыбнулся я.

— Я давно хотела спросить, но…

— Я не кусаюсь, — подбодрил я замявшуюся девушку. — Если, конечно, сама не попросишь.

— Эм-м-м, — повисла на секунду в своих мыслях Лена и мило покраснела. — Не сбивай меня! — возмущенно воскликнула она, хлопнув свой ладошкой мне по плечу. — В общем, я хотела спросить… ты уже давно задумал все это?

— Что именно? — мягко улыбнулся я, подталкивая девушку к продолжению разговора.

Смотреть на нее снизу вверх, да еще и вполоборота было не очень удобно, но Лена действительно слишком погрузилась в свои мысли и не обращала на это внимание.

— Я никогда не могла представить, что создать все это, — обвела она взглядом комнату, но и так было понятно, что говорит Лена про то, как изменилась наша жизнь, — за столь короткое время. Я, конечно, видела, что ты не бедняк и имеешь свой собственный бизнес, но тут размах совершенно иной.

— Так я и не стремился ни к чему похожему, — ответил я, потянув девушку на себя, и когда ее губы оказались близко, поцеловал. Постепенно просто поцелуй переходил в более страстное действие, и я попросту перетянул жену к себе на колени. — О чем я там? — оторвался я от ее сладких губ, чем вызвал недовольство со стороны Лены, но все же любопытство было сильнее. Пока что сильнее. — Ах да! Я вообще не хотел становиться аристократом, но сама знаешь, что произошло в нашей жизни. А потом как-то все произошло само — и вот я князь Шувалов, — покачал я головой. Мне ведь до сих пор не верилось, что мне не только одобрили возрождение рода, но и сразу дали титул, который, судя по тому, что я узнал, еще надо заслужить. — В итоге я просто перестал сдерживаться, тем более род, состоящий всего из нескольких человек, слишком легко задавить, а я не привык сдаваться перед трудностями.

— Но зачем тогда использовать такие ресурсы? Я как-то спрашивала Рэми о ее работе, так у меня кругом голова пошла от того, что она попыталась мне объяснить.

— Да наш аналитик совершенно не умеет доходчиво объяснять все тонкости, — вздохнул я, понимая, с чем пришлось столкнуться Лене. — Я просто… — я задумался, как бы лучше объяснить, что пытаюсь сказать, но только одно слово подходило больше всего, — боюсь. Да, наверное, именно так — боюсь, что не успею все сделать.

— О чем ты? — встревоженно переспросила девушка.

— Как бы объяснить, — задумчиво обронил я. — Пока я был лишь простым магом в глазах окружающих, пускай и со специфическими умениями, то я был интересен только узкому кругу лиц и то больше в качестве наемника, чем в других целях. Сейчас же совершенно иной уровень, — откровенно произнес я, сильнее прижав к себе жену, которая уже к этому моменту обвила своими руками мою шею и внимательно слушала меня, словно боясь упустить хоть слово. Не часто я так откровенничаю, и Лена это прекрасно знает. — Из-за того, что мне понравилась Арина, я стал аристократом, хотя сам долгие годы отказывался от такой роли… Нет, все же не то…

— Я рядом, — тепло произнесла Лена, поцеловав меня, но почти сразу разорвала начавший затягиваться поцелуй, чтобы дать мне возможность говорить дальше. Ее любопытные глазки так и посверкивали, ожидая от меня новых слов.

— Если упрощать, то, как я уже как-то говорил, я жуткий собственник и если уже что-то стало моим, то отказываться от этого я не намерен. Именно поэтому я стал аристократом — просто потому что мог. Да и все эти заморочки с делами рода, слугами и бизнесом… все это необходимо, чтобы это, — обвел я рукой комнату, так же, как недавно это делала сама Лена. — Не потерять все это. Да и мне самому интересно, насколько высоко я смогу подняться. В то же время, чем сильнее мы становимся, тем более влиятельные противники могут появится у рода.

— А как же Служба магической безопасности Империи? Ты же вроде на них работаешь?

— С этим сложно, — хмыкнул я. — Я, можно сказать, и не работаю на них. Скорее консультант при их оперативнике. Помогаю в тех делах, где требуются мои специфические навыки. Да и это был бы довольно интересный прецедент, — невольно улыбнулся я, — когда глава пускай и небольшого рода работает в таком государственном органе. Все же они имеют право задерживать магов в рамках выполнения своих задач. Даже жаль, что мне таких полномочий никто не даст, но по крайней мере и отчетов никто не требует. В любом случае это можно считать моей службой на благо империи, которая добавляет мне дополнительных очков среди лиц, находящихся на вершине государственной власти. Но по сравнению с остальным это несущественно.

— И что же тогда более важно?

— Более важно… — повторил я вслед за Леной, задумчиво посмотрев в потолок, а потом переведя взгляд на девушку. — Я не сильно верю в такие вещи как интуиция или, допустим, судьба, но последний год меня не покидает ощущение, что если я не ускорюсь еще больше, то могу все потерять. Для такого собственника, как я, это… — развел я руками. — В общем, я привык иметь определенный задел на будущее и, раз уж моя роль стала более значительной, то и он должен быть соответствующим.

— Никогда не думала, что со мной произойдет что-то такое, — вдруг произнесла Лена, не спеша уходить с моих колен.

— Ты что-то смогла вспомнить о своей жизни до нашей встречи? — с любопытством спросил я.

— Нет, — закусив губу, мотнула головой девушка. — Как бы я ни пыталась, но все, что было со мной до того, как нас соединила магическая связь, даже не в тумане, как многие сравнивают потерю памяти, а будто ничего до этого и не было. Но все равно я не могла представить себе, что вдруг стану представительницей магического рода и тем более… — посмотрела она на меня, и я смог увидеть, как в ее глазах разгоралось магическое пламя, — стану твоей женой.

— Я тоже такого не мог предположить, — не отрывая от нее взгляда, ответил я. — Но теперь наша жизнь стала совершенно другой и задачи, которые нам предстоит решить, тоже стали иными.

— Но тебя беспокоит не только это? — спросила Лена, будто почувствовав, что я не все сказал.

Вместо того, чтобы сразу ответить, я провел рукой по ее ноге, где находился то ли шрам, то ли татуировка в виде чешуи змеи, который напоминал о том переплете, в который она попала отчасти по моей вине.

— Я до сих пор не знаю пределов и особенностей моих сил, — эти слова произносились мной впервые и это оказалось неожиданно тяжело, так как эти мысли я старательно гнал прочь, возможно, боясь получить ответ, который мне может не понравится. — То, что сделал со мной дед… я, честно говоря, был далек от магии и не понимал всех особенностей ритуала, проводимого им, но он сделал из простого человека, лишенного даже минимального дара, мага, способного на необычные вещи. Такое не может не вызывать вопросов.

— Думаешь, кто-то попытается такое повторить? — обеспокоено посмотрела на меня моя жена.

— Ну, если найдутся такие самоубийцы, — оскалился я, — то я даже не против. Интересно посмотреть на то, что может получится. Раз уж у нас вечер откровений, то расскажу тебе еще кое-что, — провел я рукой по волосам Лены, которые водопадом спадали по ее спине. Лишь седая прядь, как напоминание о прошлом, выбивалась из черных, словно ночь, волос. — Мой дед, как бы я к нему ни относился, несмотря на положение младшего рода, в плане ритуалистики был гением. С учетом его склочного характера большинство считало это безумием. Даже сейчас моя тетя Катрина, что из рода Вороновых, ищет записи деда в попытках найти его последние записи перед смертью. Так что не думаю, что кому-то удастся провернуть похожее, — покачал я головой. Правда, помнится, Ходкевич уже заикался про этот момент, что благодаря его исследованиям в дальнейшем можно попробовать сделать из простых людей магов, но вроде бы я убедил его прекратить работу в данном направлении. — Благодаря в том числе и возвышению рода у меня появляется еще больше возможностей, чтобы изучить особенности моих сил и лучше понять демонов, которых я призываю. Ваш куратор в Академии как раз занят изучением демонов.

— Так вот почему Аркадий Андреевич последние месяцы такой задумчивый!

— Служба магической безопасности Империи тоже оказалась заинтересована в данных исследованиях, так что я и их использую в своих целях.

— Я так понимаю, что они не в курсе данной особенности? — на удивление смело и дерзко спросила Лена. Все же ее характер с момента посещения мира демонов изменился и пора уже прекращать каждый раз обращать на это внимание.

— Да, для них это выгодно так же, как и для меня. По крайней мере для одного из отделов Службы, — уточнил я, — который как раз занят решением проблем с демонами.

— Как про случай нашего знакомства?

— Да. Все ритуальные призывы считаются незаконными, так как предусматривают человеческие жертвы, — пояснил я. — В то же время демоны без контроля со стороны мага могут развиваться в нашем мире, что с учетом большей магической насыщенности может стать настоящим стихийным бедствием.

— Понятно, — задумчиво обронила Лена.

Из-под ее волос вдруг выскользнула огненная змея, которая, впрочем, заметив меня, вновь скрылась. Этот призванный демон, отданный мной Лене, после всего произошедшего боялся меня и старался лишний раз не показываться на глаза. При этом с самой Леной у них были на удивление хорошие отношения. Хотя с учетом, что змея помогла ей выжить в мире демонов, это не так и странно. Сейчас я вообще не уверен, что их взаимодействие можно разорвать без последствий для девушки, так как слияние в Линарет повлияло на них обеих.

— И какая мне уготована роль в твоих планах? — очнулась от размышлений девушка. — Арина хотя бы может тебе помочь тем, что сама является аристократкой и имеет со многими знакомства. Да еще и целитель она замечательный, — сбивчиво произнесла Лена. — А я… я могу только создавать огненные техники, да и то не на должном уровне, чтобы противостоять опытным магам.

— Не волнуйся, — тепло улыбнулся я, постаравшись успокоить девушку. — Тебе сейчас главное учиться и заводить знакомства среди таких же студентов. Хорошо бы, чтобы твои способности нам никогда не пригодились, но только в Академии Магии ты сможешь раскрыть свой потенциал.

— Но ты же сам обучаешь нас и даже лучше, чем в Академии, — горячо возразила Лена.

— Как я уже и говорил, из меня плохой учитель, — покачал я головой, перехватывая руку жены и сжав ее ладонь в своей. — Меня вообще можно считать самоучкой, а то, что вы получаете от меня, — так я сам получил эти знания из книг, которые доступны всем студентам. Помни, что никогда не стоит пренебрегать основами, которые по какой-то причине практически все маги пропускают в попытке добиться большей силы.

— Хорошо, я буду стараться, чтобы ты мог гордиться мной, — решительно кивнула она.

— Только не переусердствуй, — похвалил я. — И на чем мы там остановились?

Я приблизился к ней и поцеловал Лену. В этот раз я не собирался прерываться.

Глава 3

Арины не было дома три дня и наконец-то она вернулась из своей командировки, в которой помогала своему дяде. Я, конечно, понимаю, что Христофор Иннокентьевич — патриарх рода, в который она раньше входила, и в то же время ее учитель, но уж очень много времени она посвящает своей семье, что в дальнейшем может плохо сказаться на нашем роде и его репутации. Не хотелось бы, чтобы Шуваловых в итоге считали вассальным родом Лазаревых, а такие шепотки вполне могут пойти. Собственно, об этом я и хотел с ней поговорить.

— Приветствую труженицу скальпеля, — поприветствовал я Арину, как только она приняла с дороги душ и пришла в гостинную, где в этот момент находился я вместе с чаем и свежей выпечкой.

— Какого скальпеля? О чем ты? — устало спросила она, садясь напротив меня и с благодарностью принимая чашку чая.

— Совсем заработалась, — неодобрительно покачал я головой. — Ты разве скальпелем не пользуешься во время своих операций?

— Когда была помладше — да, обучали, — кивнула Арина, взяв песочное печенье.

Этот вид ей нравился больше всего, так что слуги специально расстарались, сервируя стол. Есть определенные плюсы в том, что тебе прислуживают именно люди — демоны на такую инициативу в большинстве своем неспособны. По крайней мере не в таких тонкостях.

— Сейчас же в этом нет необходимости, — продолжила она, закончив с первой печенькой. — Целительские техники могут при должном умении вскрывать плоть и без применения инструментов, — произнесла Арина, так, будто говорила о какой-то пустяковой вещи.

— А в бою такие навыки можно применять? — поинтересовался я.

— Наверное, — равнодушно пожала плечами девушка. — Но это потребует сильной концентрации, чего порой сложно добиться. Да и сама наша магия сопротивляется нанесению повреждений живому организму, поэтому приходится перебарывать этот порыв, чтобы, например, расширить рану, чтоб достать инородные осколки.

— Это кого же пришлось вам спасать? — если я правильно понял, то сейчас уставшая от трех дней работы и использования магических техник Арина невольно проболталась о пациенте. А ведь она давала клятву не разглашать таких подробностей, но, похоже, и в этом правиле есть обходные пути.

— Ты же знаешь, что я обязана хранить тайну пациента, — слегка нахмурилась моя жена, но скорее показательно, чем на самом деле проявляя недовольство. — Могу лишь сказать, что их было несколько и все сильно пострадали. Так что даже дядя практически полностью выложился, чтобы суметь поддержать жизнь во всех пострадавших, пока мы были заняты тем, чтобы не дать им умереть, когда эта поддержка закончится.

— Жесткое у вас обучение, — покачал я головой.

— Кто бы говорил, — хмыкнула Арина, впервые за время разговора проявив более яркие эмоции. — Зато навыки развиваются семимильными шагами.

— Кстати, насчет этого, — сделал я вид, будто только вспомнил об этом. — Когда планируешь запустить свои клиники?

— Необходимо ускориться? — вместо ответа уточнила девушка.

— Пока не так критично, но чем раньше ты откроешь здания, тем лучше, — не стал скрывать я. — Нам необходимо как можно быстрее заработать определенную репутацию, чтобы уже потом она работала на нас.

— Это будет… сложно, — вздохнула Арина. — В целом, думаю, удастся уложиться в ближайшие две недели, но есть много тонкостей, на которые я повлиять не смогу, да и посоветоваться с куда более опытными людьми надо будет.

— Конфликтов не будет из-за того, что это были раньше работники другого рода? — решил уточнить я еще один момент, про который все время забывал.

— В руководстве верные именно мне люди, которые и так бы пошли вслед за мной, в какой бы я род не вошла, — взявшись за вторую печеньку, ответила моя жена. — Остальные работники… им без разницы, на кого работать, лишь бы обеспечивали работой и зарплатой. Есть, конечно, идейные, но те сразу попросили о переводе, только узнав, что клиники уходят под руку другого рода.

— Хорошо, — кивнул я. — Надеюсь, в этом направлении нам никто не будет мешать.

— Конкуренты есть и у рода Лазаревых, но мы пока все равно не сможем заниматься чем-то значительным, а если разгрузим людской поток, по всяким мелочам идущий в больницы, нам наоборот скажут спасибо.

— Значит, пока ни за что крупное твои специалисты взяться не смогут?

— Смогут, — уверенно ответила Арина. — Но сам понимаешь, надо хотя бы наладить малую часть, прежде чем начать предоставлять услуги сложных операций. Все же после них требуется отдых, а у меня пока не так много опытных целителей. Большинство-то — бывшие студенты, получившие меньше года свободной практики.

— Пускай хотя бы так. Да и они начнут нарабатывать опыт на более простых операциях, прежде чем приступить к чему-то серьезному, — задумчиво проговорил я. — Возможно, так даже будет лучше, — улыбнулся я Арине. — Так мы покажем, что наш бизнес развивается и мы готовы принять молодых специалистов и обеспечить их необходимой практикой.

— Не все готовы идти работать на неизвестный род только ради практики, — покачала головой девушка. — Многих будет интересовать вопрос оплаты и своего профессионального роста. Сможем ли мы это им обеспечить, ведь я сама еще ученица? — обеспокоено спросила она.

— Насчет этого можешь не волноваться, — махнул я рукой. — Сейчас мы в состоянии поддерживать работоспособность твоих клиник и выплачивать зарплату с запасом в полгода, но скоро средств станет больше и сможешь начать работать не только в области столицы, но и в других городах. Жаль, конечно, что нет возможности открыться в самой Москве или в Петрограде, — вздохнул я.

— Сам же знаешь, что тут цены совершенно иные, да и требования к таким заведениям… — развела руками Арина, повторяя, что мы с ней уже не раз обсуждали.

— Да знаю я, — еще раз вздохнул я. — Хотя, возможно, так будет лучше. Все же концентрация сильных целителей в столице добавляет конкуренцию, а в других городах их наоборот недостаток, так что мы сможем неплохо на этом заработать. Само собой роду Лазаревых мы мешать не будем.

— Дядя все равно не слишком заинтересован в открытии дополнительных клиник, — равнодушно пожала плечами Арина. — У рода хватает клиентов, чтобы об этом не беспокоиться, да и магов не так уж много, чтобы еще думать о расширении.

— Неужели твой бывший род не берет под свое крыло студентов-целителей?

— Берут только лучших, — пояснила она. — Да и то их не сразу подпускают к самостоятельной работе и несколько лет они работают как ассистенты более опытных магов. Остальные же ищут работу как раз вне столичных клиник, так как конкурс здесь слишком высок, если, конечно, у тебя заранее нет договоренности с каким-нибудь родом или если твоему роду не нужны целители. Да и сам понимаешь, что в Академии учатся либо аристократы, либо заплатившие за это большую сумму, либо обладатели грантов. Так что и выпускаются не целители общей практики, а те, кто способен отрастить новую конечность или вытащить человека буквально с того света. Поэтому и ожидания с запросами у учеников довольно высоки.

— Надеюсь, ты сможешь отобрать для нас пускай и не самых лучших, но способных ребят, которые будут готовы работать и развиваться?

— Конечно, — ответила Арина так, будто вообще было глупо сомневаться, что она так не сделает. — Я и сама заинтересована, чтобы наш род был сильнее, а мой муж был доволен успехами жены, — неожиданно улыбнулась она. — Эти печенья поистине творят чудеса, — беря уже третье по счету кондитерское изделие, не смогла не прокомментировать девушка. — Я так вымоталась после операции, а оказавшись дома…

— Именно, — перебил я свою жену. — Дома, — поднял я указательный палец, акцентируя на этом слове внимание. — Мне нравится, как ты это произносишь. И надеюсь, в дальнейшем ты будешь чаще появляться здесь, а то я начинаю чувствовать, что у меня и нет первой жены, — показательно нахмурился я.

— И что же делать? — вздохнула Арина, поведя плечом так, что прядь ее волос переместилась за спину. — Как же быть в такой ситуации?

— Думаю, мы найдем выход, — поднявшись со своего места, я подошел к жене и предложил ей руку.

Арина благосклонно опустила свою ладошку в протянутую руку, и я одним движением поднял ее, так, что она оказалась в моих объятиях.

— Я соскучилась, — прошептала девушка мне на ухо, прижимаясь плотнее, так что я мог ощутить ее еще слегка влажные волосы на своем лице и тот непередаваемый запах, что мог выделить Арину из тысячи других. Лена, например, пахла по-другому, хоть и так же потрясающе.

— Я тоже, — тепло улыбнулся я, а после мы направились в спальню, где Арина старательно доказывала, что она не зря стала моей первой женой и что я сделал правильный выбор.

* * *
— Может, пора прекращать нашу изоляцию от светской жизни? — спросила меня Арина, когда мы лежали на кровати и отдыхали после принятия душа, который ожидаемо затянулся. В этот момент она полулежа на мне и водила своим пальчиком по груди, рисуя какие-то несвязные символы. — Я помню, что ты не хотел с этим сильно торопиться, но последний наш выход был во время празднования дня рождения второго сына рода Барклай-де-Толли, а с тех пор прошло много времени.

— Ты же знаешь, что я не люблю такие сборища, — поморщился я.

— И тем не менее их необходимо посещать, раз уж ты так заботишься о репутации рода, — строго произнесла Арина. — Я и так пошла тебе на встречу, когда ты решил провести нашу свадьбу без приглашения гостей. Это вообще считается нарушением традиций и хорошо, что дядя тебя хорошо знает и принял такое решение.

— Хватит и того, что мы пригласили кучу людей на объявление нашей помолвки, — проворчал я.

— И все же, — принялась настаивать на своем моя жена. — На таких встречах образуются связи и заключаются соглашения. Да и просто показывать себя необходимо, чтобы о нас говорили.

— Вот только говорить пока не о чем, — со вздохом ответил я на это. — Я не собираюсь выслушивать, что нас считают выскочками из-за того, что я из простолюдинов стал князем. Вот никак не думал, что это вызовет такое недовольство со стороны магов.

— Я, конечно, понимаю, что в последнее время не могла уделять достаточное время нашему роду, но… — сделала она небольшую паузу, положив руку на место, где у меня была татуировка, — тебе не наплевать на мнение окружающих? Ты князь Шувалов и при этом темный призыватель, что само по себе уникально. Мало кто из столичных родов может похвастаться хотя бы четырехсот летней историей рода, не говоря уж о какой-то уникальности. Твой же род стоял у истоков создания Российской Империи и твои предки по праву заслужили княжеский титул и не раз помогали государю.

— Все же выяснила подробности про мой род, — улыбнулся я, нисколько не удивившись осведомленности Арины.

Я и сам навел соответствующие справки, когда узнал, что, оказывается, моя мама была из княжеского рода. Тем удивительнее было узнать, что когда-то Шуваловы обладали довольно приличной территорией на юге Империи и имели внушительную военную силу. В то же время мои предки действительно стояли подле трона и служили советниками в мирное время и мечами в военное. К сожалению, не все Шуваловы были хороши в управлении своими землями, а время без магии серьезно подкосило силы рода. В итоге от него почти никого не осталось и моя мама была единственной наследницей почти угасшего княжеского рода.

— Конечно, должна же я знать, в какой род вошла, пускай мы и собираемся писать его историю с нуля. Да и надо было узнать, не было ли у Шуваловых врагов, которые могут нам начать мешать.

— Думаешь, остались кровники, которые захотят спустя столько-то лет отомстить? — скептично хмыкнул я.

— Сама тоже думаю, что это маловероятно, но в истории уже были моменты, когда мстили и спустя века, толком не помня, из-за чего вообще начался конфликт. Некоторые рода в этом вопросе на удивление щепетильны. Но вроде бы кровников у Шуваловых не осталось. Либо долг крови был уплачен, либо они сами уже исчезли из истории, — закончила Арина и тут же обвиняюще ткнула меня в грудь. — И вообще, нечего с темы уходить!

— Ай, больно же! — не смог удержаться я от восклицания, так как черноволосая красавица специально ткнула меня в нерв, благо это было лишь мимолетное ощущение. — Вот и верь потом, что целители не могут убивать.

— А я и не говорила, что не могут, — улыбнулась девушка. — И не переводи снова тему, — в этот раз обошлось без нового тычка. — Мы должны выбраться в свет, и раз уж ты наш патриарх, то и тебе решать, куда мы пойдем.

— Ну вот, опять всем улыбаться, — больше для вида проворчал я, притягивая Арину к себе.

Умом-то я понимал, что она права и нам это нужно, но как же меня воротило от всех этих лиц, что скрывали за вежливыми масками свои истинные намерения.

* * *
— И все же я до последнего не верила, что ты решишь посетить оперу, да еще одно из самых известных выступлений представителей английской оперы, — призналась Арина, когда мы вышли из салона машины. — И как только так быстро достал билеты?

— Сама же сказала, что надо куда-то выйти, а так хоть не надо будет несколько часов всем улыбаться. После оперы, конечно, не избежать небольшого банкета, но это меньшее зло, — вздохнул я, поправив воротник рубашки. — А билеты… мне их, можно сказать, подарили.

Водитель закрыл за нами двери и отправился на парковку, где будет ждать нас до момента, когда мы отправимся домой. Все же есть определенные плюсы в том, что ты имеешь собственную машину и личного водителя, хотя я бы все равно предпочел бы свой чоппер остальному транспорту. Жаль, что так точно не появишься на официальное мероприятия, да и снегопад не располагал такой поездки.

— Подарили? — удивленно посмотрела на меня моя жена.

— Да. Один из партнеров решил задобрить меня таким образом, — пожал я плечами. — Так что я не видел смысла отказываться.

— Ты меня удивляешь…

— В крайнем случае их можно было перепродать за хорошую сумму, — перебил я ее.

Тем временем мы вошли внутрь здания оперы. Подскочившие к нам слуги приняли верхнюю одежду и подсказали, по какой лестнице нам лучше всего пройти, чтобы добраться до своей ложи. Достаточно было лишь произнести свою фамилию, как они дали все пояснения. Вот что значит выучка.

И да, билеты были именно в ложу, так что сумма действительно была бы довольно приличной.

Для выхода в такое место пришлось приодеться и взять один из так понравившихся мне костюмов. Что мне нравилось в сделанных на заказ вещах — их сделают именно под мои запросы. Так что сейчас пускай на мне и был классический костюм, но он был не только удобен в движении, но в то же время частично защищал от магии. Может это и была лишняя трата денег, но магические материалы все же отличались от обычных тканей, да и такие нюансы говорили о достатке человека, носящего костюм. На такое все обращают внимание, а мне необходимо выглядеть соответствующе своему статусу.

Кто бы мне сказал пару лет назад, что я буду носить одежду, сопоставимую с ценой легковой машины, то посчитал бы его глупым шутником.

На моей супруге было черное облегающее платье, заканчивающиеся чуть ниже колен. Сзади еще шел какой-то шлейф, что позволяло рассмотреть ее точеные ножки только спереди. И как всегда Арина взяла с собой кулон с рубином и изумрудное кольцо в качестве аксессуаров.

— Надо переставать быть поспешной в своих выводах, — покачала головой Арина. — И как с таким отношением ты столько денег вкладываешь в род?

— В планах, что эти вложения начнут приносить еще большую прибыль, — хмыкнул я. — Иначе бы не имело смысла так много сил прикладывать к этому делу. Да и, если честно, не люблю я растягивать вещи на года, предпочитая получить результат как можно быстрее.

— А нет, — успокоилась девушка. — Все как и прежде.

Поднявшись на этаж, нас перехватил один из свободных слуг, чтобы указать, через какую дверь нам следует пройти, чтобы оказаться в нужной ложе.

— Я думал, что они рассчитаны на двух людей, — удивленно произнес, увидев, что мест оказалось шесть.

— Такие тоже есть, но, как правило, они зарезервированы за определенными родами на года вперед, — ответила Арина.

— Даже не хочу узнавать, сколько это стоит, — мы сели в шикарные кресла, выполненные под старину. — И почему люди тратят деньги на эту ерунду?

— Это вопрос статуса и престижа, — пожала плечами Арина, с любопытством осматривая зал и другие места на втором этаже (где, собственно, и находились отдельные ложи). Вип-ложи были выше нас и всего их в данном здании было шесть штук. Все они пока пустовали. — Ты же сам повел меня сюда и при этом не любишь оперу? — удивленно посмотрела она на меня.

— А разве должен? — развел я руками. — Будь моя воля, то я бы сюда не пошел. Не спорю, костюмы мне идут, — подмигнул Арине, и та в ответ мне улыбнулась, — да и тебя приятно видеть в вечернем платье. Но все же все это не мое.

— Тогда попробуй проникнуться выступлением артистов, — предложила девушка. — Многие меняют мнение об опере, послушав ее в живую.

Я не стал спорить со своей женой, так как все равно бы пришлось повторяться. Да, я не люблю все эти мероприятия, но Арина права — нам необходимо выходить в свет, чтобы быть у всех на слуху. Да, мы привлекли себе внимание во время танца у Барклай-де-Толли, но уже прошло достаточно времени, чтобы об этом перестали говорить. Сейчас же у рода куда больше активов и возможностей, так что определенная известность будет нам только на пользу.

С другой же стороны, я не хотел лишний раз появляться в местах «сборищ» аристократов из-за того, что мне, честно говоря, было неприятно чувствовать себя нищим по сравнению с их уровнем. Да, не все магические рода могли похвастаться большими богатствами, но все же те, что находились в столице Империи, да еще и не пропускали ни один прием, были по уровню своего достатка много выше, например, тех же успешных бизнесменов или небольших фирм.

В итоге мне пришлось просидеть три часа, обдумывая очередную модификацию печати призыва, так как опера оказалась очень скучным занятием. Ну не понимал я, что в этом такого, ради чего стоит отдавать настолько большие суммы. Но хотя бы Арина насладилась представлением и явно была довольна, что я пригласил ее сюда. И еще повезло, что никто в нашей ложе так и не появился, так что мы могли спокойно смотреть на выступление артистов в одиночестве.

После того как закончилось выступление и мы вместе со всеми похлопали артистам, начиналось то, ради чего, собственно, и планировался приход сюда — банкет.

* * *
— Мне казалось, что среди зрителей было меньше людей, — прокомментировал я обилие людей в специально отведенной для богатых зрителей зоне.

Саму оперу могли посещать и простолюдины, но вот их билеты не давали возможность попасть в данную часть здания, за чем строго следили слуги.

— Не все любят саму оперу, — с улыбкой ответила на это Арина, — так что многие сразу идут ближе к концу выступление сюда.

— Понятно, — кивнул я, перехватывая слугу с шампанским и выхватив два бокала, один из которых сразу же предложил девушке. — Получается что-то вроде закрытой вечеринки с входным билетом, который себе могут позволить далеко не все.

— Что-то вроде, — согласилась со мной Арина.

— Знал бы раньше… — вздохнул я.

— И все же правильнее посетить оперу, чем сразу идти сюда. Да и мы тут совместно в первый раз, — улыбнувшись, ответила она. — Пойдем лучше познакомлю тебя с некоторыми людьми.

После этого Арина повела меня к ближайшим своим знакомым, и так началось наше курирование по залу, где для разговоров в такой неформальной обстановке сегодня собрались представители магических родов. С учетом того, что Арина давала лишь краткое описание тех людей, с которыми мне сейчас предстоит общаться, мне приходилось очень активно работать языком и заодно рекламировать «Алтею».

Часть аристократов мне была уже знакома, потому что они посещали нашу помолвку, но все же большинство из них я видел впервые.

— Егор. Арина. Не ожидала вас здесь увидеть, — свои чарующим голосом произнесла Елизавета Барклай-де-Толли в сопровождении парня со слишком уж показательной военной выправкой.

Они подошли к нам из-за спины, так что вовремя на них среагировать мы не успели.

— Лиза, — радостно улыбнулась ей Арина, вот только в этот момент она сжала мою руку так, что только тренированная выдержка не дала мне скривить лицо. Хорошо еще, что она быстро поняла свою оплошность и перестала давить на руку. Целители — страшные люди. — Не ожидала тебя сегодня увидеть.

— Я тоже не думала, что вы посетите оперу, — вежливо улыбнулась ей золотоволосая представительница некогда торгового рода, ставшего одним из самых богатых в Империи. — А это мой спутник, Дмитрий Доров.

— Приятно познакомиться, — кивнул он мне и более доброжелательно поклонился Арине.

— Что-то слабо вериться, — проворчал я, наблюдая такое пренебрежение со стороны вояки.

— Вы что-то сказали? — переспросил он, вновь посмотрев на меня, при этом тряхнув головой так, что его длинная челка метнулась из-за одной стороны в другую.

Странный выбор при общей зализанности и так не коротких волос черноволосого парня. Я считал, что военные должны придерживаться более строгого внешнего вида.

А вот во взгляде читалось ничем не скрытое пренебрежение, будто он смотрел на что-то, чего здесь просто не должно быть и вообще оно не достойно его внимания. Интересный кадр. Да и не думаю, что спутником пускай и третьей дочери рода Барклай-де-Толли был бы кто-то незначительный.

— Разве? — удивленно посмотрел я на него. — Вам, наверное, что-то показалось.

— Ну, раз все познакомились, — разорвала возникшую паузу между нами Елизавета. — То может поделитесь своим впечатлением о представлении. Критики со всего мира просто в восторге от новой вокалистки.

— Это было… — начала Арина.

— … скучно, — продолжил я за нее.

Вот мне чего сегодня не хватало, так расхваливания певцов, которые пытались так до нас донести какую-то историю. И, к сожалению или к счастью, я ничего не понял, так что считал это только зря потраченным временем. Лучше уж в театр сходили, там хотя бы понятно, что люди говорят.

— У вас очень интересный взгляд на оперу, — весело рассмеялась девушка.

— На мой взгляд это говорит лишь о невежестве произнесшего этого человека, — веско высказался Дмитрий. — Только в опере передается вся гамма чувств, чтобы зритель полностью погрузился в историю. Больше нигде такое просто недоступно!

— Да я уже понял, что ты любитель оперы, — несколько грубовато ответил я на это, сознательно переходя на «ты». — Но это не значит, что все должны быть полностью согласны с твоим мнением. У каждого свое представление о том, что такое настоящее искусство.

— Вы!.. — моментально вскипел парень.

— Дмитрий! — тихо, но в то же время хлестко и осуждающе бросила Елизавета, холодно посмотрев на этого вояку. — Прошу вести себя более сдержанно, а то я уже начинаю жалеть, что согласилась на ваше сопровождение сегодня.

— Прошу прощения, — склонил голову он, но в то же время злобно посмотрел в мою сторону.

— Вечно эти мальчишки… — тихо сказала Елизавета, но все же не достаточно, чтобы мы не услышали. — Значит, вы решили сводить свою жену на оперу? — уже более громко произнесла она.

— Да, Арине это куда больше по душе, чем мне, — подтвердил я. — Да и надо нам выходить в свет, а то я что-то слишком сильно погрузился в дела, что и не отдыхаю толком.

— Дела рода? — понимающе спросила третья дочь рода Барклай-де-Толли. — Мне, можно сказать, повезло, что на мне лежит лишь часть забот о роде. Даже не могу представить, сколько вам приходится трудится.

— Да что этот бывший простолюдин может понимать в делах рода? — язвительно произнес Доров. — Удобно, когда твоя жена знает все намного лучше тебя и тебе достаточно почивать на лаврах?

— Вы осознаете, что это уже переходит границы? — холодно спросил я, посмотрев в глаза этого наглеца.

— Действительно, Дмитрий, — осуждающе посмотрела на него Елизавета. — Что-то я не помню, что вы стояли во главе собственного рода. Вы меня разочаровываете!

— Я просто не могу оставить то, что этот простолюдин имеет наглость оскорблять оперу и певцов, что вкладывают свою душу во время выступления, — горячо возразил он.

— Его в последнии дни по голове не били? — тихо спросил я у девушки.

— Дмитрий — кадет одного из военных училищ, — ответила она в тон мне, пожав плечами. — Так что все возможно.

— Тогда понятно, — глубокомысленно кивнул я.

— Я вызываю вас на дуэль, — разъярился Доров, но хотя бы произнес это достаточно тихо, чтобы на нас не обратили внимания.

— Да ради бога, — безразлично махнул я рукой, чем еще больше задел его.

Ну не понравился мне этот типчик, да еще предстал с этой оперой, как будто нет ничего важнее в жизни. Это же насколько повернутым на ней надо быть? Ну а еще дуэль встряхнет меня, а то я действительно слишком сильно увяз во всех делах рода, когда приходилось постоянно заниматься непривычным мной делом. Помощников, которым я бы мог всецело доверять в некоторых вопросах, у меня пока не было, так что выкручивался сам как мог.

— Не смейте, Дмитрий! — строго окликнула его Елизавета. — Иначе вы получите еще и испорченные отношения со мной.

— Не беспокойтесь, Елизавета, — вмешался я до того, как парень бы попробовал пойти на попятную. Судя по его виду, после сказанного он готов был уже принести мне извинения, наконец-то осознав, что несколько зарвался. Может, его действительно стукнули по голове, раз так плохо соображает? — Если ваш спутник так желает размяться и заодно попытаться доказать свою точку зрения, то я не против. Тем более сражение будет проходить без смертельного исхода и серьезных травм.

— Я не буду применять всю свою силу против того, кто не учился в Академии Магии или любом другом профильном заведении для магов, — гордо произнес Доров, будто делая мне великое одолжение.

— А кто говорил о тебе? — хмыкнул я, уничтожающе посмотрев на него. — Это я обещаю, что не сильно тебя покалечу, но ведь я могу свои слова взять обратно.

— Мальчишки, — покачала головой Елизавета. — Все бы вам чем-то помер… — прервалась она на полуслове, видимо, поняв, что только что чуть не произнесла. — Если уж собрались проводить дуэль, то по всем правилам и я выберу место проведения, чтобы убедиться, что сказанное будет исполнено, — произнесла Барклай-де-Толли тоном, не терпящим возражений.

— Тогда через… — я мысленно прикнул свою занятость на ближайшие дни, — три дня вас устроит?

— Более чем, — коротко кивнул Дмитрий.

— Вот и хорошо, — улыбнулся я ему. — Прошу нас простить, но я бы хотел пообщаться еще с несколькими людьми, а с вами мы увидимся на дуэли.

Раскланявшись с этой парой, мы отошли в сторону, подойдя к столу с закусками.

— Ты что такое творишь? — тихо прошипела Арина, и так не особо довольная, что я общаюсь с Елизаветой.

— Обеспечиваю зрелище для тех, кто наблюдает за нашим родом, — пожал я плечами. — Я думал, это само собой разумеющееся. Я же не виноват, что среди магов многое решается путем силы, а не дипломатии.

— Отчасти я тебя понимаю, — вздохнула моя жена. — Но ведь можно было выбирать для этого не мага-военного.

— А что в этом такого? — непонимающе посмотрел я на нее.

— В военных училищах в отличии от Академии Магии делают больший упор на практику, где важнее отработать до автоматизма одну единственную магическую технику, чем разбираться во всех ее нюансах и знать десятки техник для различных ситуаций. По этой причине у военных магов очень много практики, в том числе реального боя, так как их время от времени засылают в зоны конфликтов для нарабатывания практики.

— Не беспокойся так, — взял я руку девушки в свою. — Ты же знаешь, что я справлюсь.

— Но это не значит, что я не буду переживать, — тихо ответила Арина, потупив взгляд.

— Лучше пойдем поговорим еще с некоторыми людьми, раз уж пришли сюда.

— Неужели ты наконец-то понял, зачем все это нужно?

— Да я и до этого понимал, — тяжело вздохнул я. — Просто болтать без особого толку не люблю. Пойдем, чем быстрее начнем, тем быстрее закончим.

* * *
— Прежде чем вы начнете, я обязана спросить у вас, согласны ли вы принести извинения другой стороне и тем самым отменить дуэль? — хорошо поставленным голосом произнесла Елизавета Барклай-де-Толли, посмотрев по очереди сначала на Дорова, а потом на меня.

Как мы и договорились, спустя три дня после посещения оперы должна была состояться дуэль между мной и Дмитрием Доровым. Так как все устроить решила сама Елизавета, то именно она сообщила о месте проведения нашего небольшого мероприятия. В итоге мы собрались в одном из полигонов на окраине Москвы, который использовали маги для пробы своих техник или же наемники для отработки тех или иных сценариев боев. Благо полигоны рода Любомирских позволяли и не такое, поэтому стоили тоже не мало.

Ожидаемо, ни я, ни мой оппонент не высказались о желании решить дело мирно.

— Тогда можете приступать после того, как я подам сигнал к началу, — неодобрительно посмотрев на нас, продолжила девушка. — И помните: без тяжелых травм и летального исхода.

Дмитрий сегодня был необычайно молчаливым и свою атаку он тоже начал без каких-либо речей, которые я от него ожидал. Не смертельно, но все же чуть меньше времени на создание печати. К сожалению, от других магов я не могу воспроизводить их мгновенно, не используя дополнительные инструменты. Не то чтобы я не стану использовать сейчас рубины с уже вложенными в них печатями призыва, но в этот раз мне хотелось победить без них.

Сам Доров оказался магом огня, что неудивительно, так как я слышал, среди военных наибольшее количество приверженцев именно этой стихией. Как-никак, она считается одной из самых разрушительных, что, на мой взгляд, довольно спорное утверждение.

Свою первую атаку он начал с огненных стрел, которые в количестве трех штук по широким дугам устремились ко мне. Скорость создания техники и то, как быстро они летели, говорило о многочасовой практике именно с этим заклинанием. И все же, несмотря на видимый успех в освоении этой техники, я видел в момент создания хаотичные выбросы магической энергии, что говорило не о таком уж хорошем контроле.

Я вообще заметил, что не так много магов могут видеть проявление чужих техник до того, как они будут активированы. Возможно, это еще какая-то грань моего появившегося благодаря деду дара, но у меня никогда после того происшествия проблем с этим не было. Большинство же магов могут видеть только свои техники и то не всегда достаточно четко, чтобы заметить погрешности в их создании.

Так вот, благодаря тому, что я видел, как Доров создает свои техники, для меня его быстрая атака не стала неожиданность, а уж увернуться от трех огненных стрел, да еще и направленных только в одну точку, было не так сложно.

В моем случае, как я уже упоминал, на создание печати требуется время, но если часто повторяешь одно и то же, то со временем это будет получаться все быстрее. Т оже самое верно и для моей магии. Да, печать требовала воссоздание сложной схемы со множеством символов, где расположение не в том месте или искаженное начертание может отразиться на результате работы печати.

Позволив Дмитрию провести еще две атаки, от которых я так же легко ушел, я запустил печать, из которой появилось пять огненных гончих. Им даже не требовалось давать команды, так как Доров начал формировать новую огненную технику, а значит обозначил себя как угрозу.

Надо было видеть лицо этого вояки, когда он увидел, как в его сторону понеслось сразу пятеро покрытых огнем угольно-черных собак. Для него это были не самые удобные противники еще в том плане, что огонь им сильно не вредил, так как эти демоны жили в такой среде, где он был повсюду.

И все же Доров учился на военного, а значит в его арсенале не могла быть только одна техника. Да и скорость реакции и оценки обстановки говорила о том, что он не просто так просиживает штаны на своей учебе. Парень вскинул руку и в этот раз в сторону гончих полетели не огненные стрелы, а шары, которые при приближении с моими призывами взорвались, отбрасывая их в сторону и калеча осколками земли.

Эта атака позволила лишь несколько задержать демонов, что дало Дмитрию создать перед собой огненную стену, причем даже довольно протяженную. Все же полигон был рассчитан на бой как раз двоих магов, так что и слишком широким он не был, что в итоге давало возможность перекрыть подход к себе.

Пускай гончие и были устойчивыми к огню, но все же соваться сквозь магию они не рисковали. В то же время из-за возникшей огненной стены мне не было видно, что сейчас делаем Доров, но и я не стоял без дела: все это время создавал новую печать, которой оставалось совсем немного до завершения.

Начали мы действовать одновременно. Из-за резко опавшей огненной стены в меня полетело несколько огненных шаров, куда больших по размеру, чем предыдущие. Актировавшася передо мной большая печать позволила призвать каменного демона, что так со стороны был похож на земляного голема. Именно этот демон принял на себя атаку и закрыл меня от пламени, что выплеснулось при столкновении.

В отличии от предыдущего раза они не взорвались, а растеклись жидким огнем по всей поверхности каменного демона. Вот только у того была слишком толстая «шкура», чтобы это принесло ему существенный вред. Голем полностью вышел из печати и, не обращая на огонь, покрывший его руки, двинулся вперед.

Чем хороши мои призывы, так это тем, что им не надо отдавать команды и контролировать каждое их действие. Демоны по всей природе являются хищниками, которые на протяжении десятилетий охотятся на себе подобных, чтобы добыть энергию для продолжения своей жизни и развития.

Так и гончим не требовалось отдавать распоряжения — они воспользовались тем, что путь открылся и Дмитрий полностью сконцентрировался на атаке каменного демона, что все продолжал наступать на него. И даже в такой ситуации он меня приятно удивил и наглядно показал, чем отличается подготовка военных от пускай и престижной, но все же не нацеленной на это Академии Магии.

В Академии делался упор на общее образование одаренных, чтобы они по праву могли считаться магами. В том числе все обучение было построено на индивидуальном достижении результата, и Турнир лишь немного помогал к отработке командных действий. Да, по итогу выпускники обладали довольно обширными знаниями по своему направлению магии и получали так необходимые им связи среди сверстников, но все же никто бы не стал так просто рисковать отпрысками именитых родов, так что боевой выучки им не хватало.

Сейчас же Доров демонстрировал мне создание магической техники в два потока (возможно, это лишь его личное достижение, но все равно впечатляюще). Он продолжал создавать технику огненных шаров, которыми пытался остановить каменного демона, но пока добился, что тот лишь немного замедлялся, отряхивая пламя со своих рук. В то же время он создал технику огненных стрел, которая, по всей видимости, у него была лучше всего отработана, так как создавать сразу две техники довольно проблематично, ведь их структура даже не двухмерна, а намного более сложная.

Тем не менее пока мой противник был сконцентрирован на демонах, я призвал еще одного, который передвигался, прижимаясь к земле, в случае любой опасности делая это и практически сливаясь с местностью. Так-то этот мимикрирующий демон, похожий на какую-то смесь ящерицы и насекомого на подобие скорпиона, выделялся на фоне поверхности полигона хотя бы тем, что таких больших булыжников здесь не было. В горячке боя порой на такие «мелочи» не обращаешь внимания, чем я и пользовался, отвлекая ранее призванными существами Дмитрия от приближающейся опасности.

Чем ближе к Дорову приближался каменный демон, тем все разнообразнее становились его атаки, ведь еще приходилось сдерживать четырех гончих (да, одну он все же сумел подловить). Как бы я изначально ни относился к парню как к человеку, но магом он был одаренным и действительно продержался куда дольше, чем я рассчитывал. Даже как-то хотелось извиниться за обострение конфликта, ведь я вполне мог свести его на нет.

К сожалению, как бы хорош ни был Доров, но он проиграл в тот момент, когда не смог меня ранить первой же атакой. Пускай мне требуется время на создание печатей, но если мне дать подготовиться, то тогда противостоять моим призывам довольно сложно, особенно одному, если, конечно, этот человек не в ранге Магистра или выше. Да и от того, кого я призову, многое зависит, но за столько лет я сделал такое количество призывов, что, кажется, имел подходящих демонов под всевозможные ситуации, что, впрочем, не останавливало меня, так как демонов неисчислимое количество.

Успешно подобравшийся ящер без затей ударил Дмитрия в левую ногу своей когтистой лапой, и когда тот, болезненно вскрикнув, упал на землю, нанес еще один удар в правую руку. Раны были не слишком глубокими, но кровоточащими, так что игнорировать их этому вояке не получилось бы.

Само собой Доров разразился огненной техникой, которая создала вокруг него огненную защиту, которая отбросила от него ящера, что просто испугался проявления магии, и не дал подобраться гончим. Вот только такая защита не устояла после одного единственного удара голема, а использовать еще какие-то техники мой противник был уже не в силах.

На этом наша дуэль закончилась, так как от перенапряжения и потери крови Дмитрий потерял сознание.

Глава 4

Спустя сутки после дуэли ко мне домой заявился Дмитрий Доров, который сейчас молча стоял в одной из гостиных, где я решил принять его.

— Может, уже начнешь говорить? — подтолкнул я парня к началу разговора. А то уставился в пол и молчит.

— Я хотел принести свои извинения за сказанные мной слова, — подняв голову, твердо произнес он. — К сожалению, мне пока не хватает выдержки, чтобы уметь сдержать себя, и из-за этого я часто попадаю в такие ситуации. Я не хотел оскорбить вас, просто…

— Просто в тебе взыграла гордость аристократа и любителя оперы, а я эти две вещи посмел растоптать своим невежеством, — вместо него с улыбкой продолжил я.

За утро я благодаря Рэми Аркур смог ознакомиться с характеристикой Дорова, так что теперь чуть лучше понимал его. В целом он был неплохим парнем и, как говориться, настоящим воином, вот только Дмитрия часто заносило, за что он, собственно, всегда огребал.

— Кхм, — не смог найти что ответить на это мой вчерашний партнер по дуэли.

— В любом случае, я не держу зла на тебя, — успокоил я его. — Отчасти ты даже прав, но все же стоит в таких случаях проявлять большую сдержанность, а то в следующий раз ты вольно или невольно оскорбишь человека, который не будет столь с тобой снисходителен.

— Благодарю, — поклонился парень и в то же время он замялся, не зная, куда себя дальше деть. Похоже, дальше этого разговора он ничего не придумал, вот теперь и пытается что-то произвести на свет, но, как это обычно бывает в такие моменты, структурированные мысли покидают голову.

— И, кстати, спасибо за бой, — попытался я помочь ему, продолжив разговор. — Твои навыки оказались куда лучше, чем я предполагал, и эта запись может помочь моим ученикам осознать некоторые вещи.

— Запись? — удивленно посмотрел на меня Дмитрий.

И все же эта его челка меня жутко раздражает и ничего поделать с этим я не могу.

— Не беспокойся — ее я собираюсь использовать только в личных целях, — убедительно произнес я. — И могу уверить, что никуда она не пойдет. В том числе твоему наставнику в училище. Насколько я узнал, он довольно сурово относится к проигрышам своих воспитанников? — между делом спросил я.

— Откуда вы… — разом побледнел Доров.

Реакция парня все, так же стоявшего чуть ли не по стойке смирно напротив спокойно сидящего на диване меня, лучше другого говорила, насколько я точно попал в цель. И как я раньше обходился без Рэми? Ведь именно она помимо характеристики Дорова дала мне справку по его учебному заведению и наставнику парня, который был битым войной волком, решившим окончить свою военную карьеру и начать учить молодняк. Возможно, этому способствовало отсутствие левой руки, но что-то подсказывает мне, что люди с таким характером так просто не сдаются.

— Не забывай, что я глава пускай небольшого, но все же рода, — покачал я головой, хотя Дмитрий уже, судя по выражению его лица, и сам догадался обо всем.

— И что теперь? — тихо спросил он.

— Так, собственно, ничего, — хмыкнул я. — В дуэли я победил. Ты извинился. Больше претензий между нами нет.

— Благодарю, — поклонился Доров. — Тогда я пойду? — несмело спросил он.

— Тебя проводят, — кивнул я.

Как разительно поменялось отношения парня ко мне после проигрыша. Нет, все же как-то неправильно, что к членам магических родов относятся, в первую очередь смотря на их силу, а не на то, что они сами по себе в магическом роде. Хотя я тут не прав — простолюдин в любом случае будет опасаться мага, какой бы он силы ни был. А вот между «своими» много решает влияние рода и личная сила такого мага. Ведь не будешь враждовать с пускай и слабым магом, за спиной которого находятся куда более сильные и влиятельные сородичи.

— Этот курсант уже ушел? — спросила Арина, заходя в гостинную.

— Да, — кивнул я. — Даже принес извинения.

— Ну и хоть была от этого какая-то польза? — девушка села рядом со мной и выжидательно посмотрела на меня.

— Определенно была, — улыбнулся я, — пускай и меньшая, чем я хотел. Кто же знал, что Барклай-де-Толли захочет организовать проведение нашей дуэли на закрытом полигоне, где не будет зрителей. Теперь опять придется с кем-то идти на конфликт, чтобы напомнить, что я не маг-самоучка. Точнее самоучка… — поправился я. — В общем, что не следует считать меня слабаком. Хорошо еще, что удалось забрать себе запись боя, а то вообще бы безрезультатно день прошел.

— То есть ты собираешься устраивать новую дуэль? — медленно проговаривая слова, спросила Арина.

— Только в этот раз надо будет действительно организовать ее на своих условиях и еще будет неплохо сделать ставки… — задумчиво пробормотал я, не сразу заметив реакцию жены на мои слова. — Чего?

— Ты как всегда, — вздохнула Арина.

— А зачем упускать выгоду, если можно забесплатно получить деньги, которые нашему роду нужны? Зато теперь у меня есть запись нашего с Доровым боя, чтобы показать моим ученичкам, чтобы они знали, к чему стремиться. Ведь догадались совмещать свои техники, а то, что можно создавать техники в два потока, а не одно за другим, не додумались.

— Обычно на это требуется хорошо развитая концентрация, — попыталась их защитить черноволосая красавица.

— Ну так я и учил их все это время именно концентрации, — развел я руками.

— Тогда, — задумчиво проговорила Арина. Ее взгляд немного затуманился. — Тогда действительно может получиться.

— Ты лучше скажи, — решил я уточнить один момент, — как много магов могут такое делать?

— Не так чтобы много, — что-то прикинув в голове после небольшой паузы, ответила она. — Большинство предпочитают использовать более энергоемкие техники, которые могут нанести больше урона, чем несколько простых. Да и создавать две техники одновременно… для этого надо приложить много усилий и времени, и чем сложнее сама по себе структура техники, тем больше времени требуется. Так что многие просто предпочитают изучить что-то более эффективное, чем отрабатывать то, что и так умеешь.

— Спорный момент, но да ладно, — кивнул я. — Все равно заставлю эту команду изучить и такой метод. Возможно, на текущем Турнире они и не смогут продемонстрировать такие навыки, но вот на следующем… — предвкушающе улыбнулся я.

— Как хорошо, что ты ничего не знаешь в целительстве, — слегка вымученно улыбнулась Арина.

Она-то не по наслышке знала, как проходят наши тренировки, ведь ей уже не раз приходилось залечивать раны четверки студентов, когда те не могли вовремя остановить очередного демона.

— Ничего, — ухмыльнулся я. — Сами попросили, чтобы я стал их учителем, так что пускай теперь жалеют о своем решении каждый день. Тем более они так действительно становятся сильнее, поэтому никаких претензий от них быть не может.

— Хоть Лену бы пожалел, — покачала головой Арина.

— Лучше ей сейчас нанесут десяток ран, чем потом она не сможет остановить угрозу своей жизни, — жестко произнес я. — Это у них еще тепличные условия, где я всегда могу остановить призванного демона, если им действительно будет угрожать опасность. А то кто знает, что их ждет в будущем. Да и источник Лены требует от нее полной отдачи, иначе эти паразитические выбросы энергии могут повредить не только ей, но и окружающим.

— Похоже, тебя не переубедить, — вздохнула Арина. — Но все же, Егор, постарайся с ней помягче.

— Посмотрим, — не стал я отвечать прямо. — Ты по делу или просто так? — вспомнил я о том, что у меня самого еще была куча дел, которые пришлось откладывать из-за визита Дорова.

— Ты обычно игнорируешь прилашения от других родов, но раз уж мы решили чаще появляться в свете, — сделала она небольшую паузу, активируя свой коммуникационный браслет и показывая мне календарь с какими-то пометками, — я распланировала наши совместные визиты различных мероприятий, пометив их по степени полезности для рода.

— Это же чуть ли не каждый второй день надо куда-то ходить?! — удивленно присвистнул я, более внимательно вглядываясь в пометки своей жены.

— Да, и на каждое мероприятия надо подобрать наряд, чтобы они не повторялись, — улыбнулась Арина. — Причем не только мне, но и тебе с Леной. Ей тоже уже пора появляться вместе с нами, а то какая-то номинальная вторая жена выходит.

— У меня и так несколько костюмов. Хватит и их!

— Вам, мужчинам, такое еще позволительно, — мягко улыбнулась моя жена. — Но вот нам, вашим женам, ни в коем случае нельзя показываться в одном и том же наряде два раза подряд, тем более за такое короткое время.

— Я уже понял, к чему ты клонишь, — вздохнул я, устало потерев переносицу. Лишние траты никогда не приносили мне хорошего настроения, но и отказать в этом я своим женам не мог. — Тогда после того, как мои ученики проведут тренировку с наемниками, можешь с Леной съездить и подобрать вам наряды. Я сообщу Волкову, чтобы он выделили людей в сопровождение. И не забудь освободить свой календарь на время проведения Турнира для Лены.

— Хорошо, Егор, — довольно улыбнулась Арина. — Ты сегодня на удивление покладист.

— Все равно ведь потратитесь на платья… так или иначе, — махнул я рукой. — Только уж совсем эксклюзивные вещи не берите, а то это действительно будет пустая трата денег.

— Не беспокойся, я не просажу бюджет рода, — убедительно произнесла она. — Вот только нам еще с собой надо будет взять Роксану.

— А Рокс-то вам зачем? — не понял я ее. — С ее способностями создать подходящее платье…

— Вот именно! — перебила меня девушка. — Роксана часто сопровождает тебя на различных встречах, так что и одеваться ей надо соответствующе. А то как бы не хороша была иллюзия, но многие могут понять, что это лишь морок, и тогда лишних слухов не избежать.

— Кто о чем, а женщины о тряпках… — тихо проворчал я, а Арина сделала вид, что не услышала меня. Ага, целитель, у которого проблемы со слухом — это очень смешно. — Ладно, пускай и она тоже обновит гардероб. На этом все?

— Почти, — улыбнулась девушка. — Ты еще не выбрал, на какие мероприятия мы пойдем в ближайшие две недели, чтобы я успела все спланировать.

— И зачем я только об этом спросил? — страдальчески вздохнул я.

* * *
Как же хорошо, что на следующий день намечалась важная для моей четверки добровольных учеников тренировка, а то бы Арина и в этот день заставила меня выехать на какой-нибудь званный вечер или празднество.

Я еще по приглашениям, которыми меня заваливали различные рода, заметил, что у них как-то слишком много поводов, чтобы собраться вместе. Более того, даже повод особо был не нужен. Если кто-то хотел устроить у себя великосветскую вечеринку, то это вообще могло быть не привязано ни к какому событию. Тем более на таких приемах часто решались чисто финансовые дела и заключались сделки.

Прибыв в Академию Магии немного раньше назначенного срока, я заскочил к «Голему», что все так же следил за входом в эту обитель знаний. Сейчас он был на работе, так что, перекинувшись парой фраз, я просто оставил в его каморке пакет с дорогим вином в качестве благодарности за когда-то рассказанные истории. Теперь мне вряд ли удастся так же спокойно послушать их, как это было в тот раз, но старик поделился со мной историями из своей жизни, а это не то, что так просто можно найти в сети. Я был благодарен ему за преподнесенную им мудрость и то, что Клим Акимович не стал сгущать краски и рассказал как есть, со всей кровью и дерьмом, что ему пришлось пережить за его насыщенную на события жизнь.

Я все еще числился личным наставником Лены, так что пройти дальше ворот не составило проблем, как, собственно, добраться до зарезервированного для предстоящего боя арены. Можно было бы поступить как Елизавета Барклай-де-Толли, но снимать полигон у рода Любомирских было слишком дорого для простой тренировки. Я и так должен был заплатить наемникам не малую сумму за то, что они согласились погонять четверых студентов.

Сама группа, специализирующаяся, как правильно догадался Орлов, на захвате магов, не особо любила выступать открыто против них, но, во-первых, они были не единственными такими специалистами, ну а во-вторых, как мне подсказали знающие люди, мужчины долгое время провели без заказов и были готовы при соответствующей плате исполнить и поручение не по своему основному профилю. Тем более от них не требовалось ничего сверхестественного, да и в случае, если кто-то пострадает, целители Академии быстро поставят их на ноги.

Эх, что только не сделаешь для своих учеников, чтобы они осознали некоторые вещи сейчас, а не потом, когда это может им стоить куда дороже.

— Спасибо, что согласились на такое, — поприветствовал командира наемников, молодого мужчину, который имел очень приметный шрам, проходящий косой чертой по глазу, но оставивший его нетронутым.

— Вы наниматель, — пожал плечами он. — Но все же я до последнего не думал, что вы решите организовать это прямо в стенах Академии.

— Мои возможности весьма обширны, — улыбнулся я. — Тем более предстоящий бой является частью обучения моих учеников.

И все же хорошо, что благодаря тому, что я помог Ходкевичу в его исследованиях, он также помогает мне. С учетом его немалого «веса» среди преподавательского состава Академии Магии пробить разрешение для шестерки наемников было куда проще, чем найти и зарезервировать время на одной из арен этого учебного заведения.

— И где же ваши ученики? — проявил нетерпение командир наемников.

— А вот, собственно, и они, — показал я входящую на арену четверку.

— Действительно наемники, — удивленно и достаточно громко произнес Мирослав, так что его все услышали.

— Тихо ты, — прикрикнул на него блондин. — Учитель, — кивнул он мне, по всей видимости, решив не общаться по имени при посторонних. Видя такое, за Орловым повторили его сокомандники.

— Вот и настал ваш шанс показать себя против опытных воинов, которые не раз сталкивались с угрозой магии и побеждали таких, как вы, — строго произнес. — Хотя все же не таких, а более опытных воинов. Сегодня вы должны будете осознать, насколько хороши ваши навыки и ваши недостатки. Все это поможет вам лучше выступить на Турнире. И помните, что я говорил про результаты этого боя, — напомнил я им о том, что в случае победы наемники получат двойную оплату.

— Насколько действовать можно… жестко? — спросил мужчина, когда четверка студентов удалилась, чтобы переодеться в легкие комплекты брони.

— Само собой не смертельно и без тяжелых повреждений, — задумчиво посмотрев на него, ответил я. — Все же они должны усвоить важные для себя вещи, а не получить травмы, из-за которых придется отложить учебу.

— Значит, придется сдерживаться, — цокнул языком командир наемников. — Зачем вообще нас выставлять против этих юнцов? — он все же не выдержал и задал вопрос. Я видел, что все это время его что-то мучило и, похоже, дальше сдерживаться он просто не мог.

— Они сами хотели обучаться у меня, — пожал я плечами, подмигнув мужчине. — А у меня свои методы.

— Не в обиду вам будет сказано… Да и вы все в полной мере оплатили… — замялся наемник, и я разрешающе кивнул. — Но в таком случае не проще было показать, что достаточно одной пули, чтобы остановить мага, который не готов к атаке?

— С этим я согласен, — улыбнулся я. Действительно, еще несколько лет назад Игорь мне показал, насколько эффективным может быть оружие в руках опытного стрелка, чтобы прекратить питать иллюзии о всесильности магов. — Но все же это слишком быстрый способ, чтобы они могли его всецело осознать. Показательное избиение от тех, кого они не считают серьезной угрозой, куда лучше вправит им мозги, чем несколько ранений от огнестрела.

— Кажется, я вас понял… — слегка нахмурившись, задумчиво проговорил мужчина.

— Тогда удачи, — махнул я рукой, направившись на выход с арены.

— А вы разве не будете следить за тренировкой? — вслед задал мне вопрос наемник.

— Это ни к чему, — ответил я, обернувшись. — Ведь я и так знаю результат.

Еще раз подмигнув несколько обескураженному от моего поведения мужчине, я покинул арену, где предстояло сразиться моим ученикам. В любом случае я потом смогу более детально рассмотреть бой четверки против наемников — благо камер на полигонах и тренировочных аренах Академии Магии было более чем достаточно. С другой же стороны, я своим уходом выводил из равновесия своих учеников, которые, как я успел заметить, в последнее время все чаще посматривали в мою сторону, будто ожидая какого-то знака. Пускай теперь попробуют действовать самостоятельно и без своего учителя.

Говоря наемником о том, что я уже знаю результат я несколько покривил душой. Все же пускай у студентов даже после обучения у меня мало шансов против шестерки бойцов, привыкших противостоять куда более опытным магам, но все же были нюансы.

Исходя из послужного списка этой группы наемников, они, как правило, действовали из засады, расставив ловушки и минимизировав возможные риски. С таким подходом в принципе можно если и не захватить, но сильно ранить или даже убить практически любого мага, особенно если о его способностях известно практически все. Но сейчас наемникам придется выступать без подготовки, да еще и сдерживаться, чтобы ненароком не покалечить студентиков, а то ведь штраф за это прилетит такой, что проще и вовсе отказаться от задания.

Команда Орлова, что должна была на своей шкуре испытать, что такое сражения с подготовленными бойцами, тоже не была совсем обычной. Обучение у меня сделало их может и не намного сильнее более опытных магов, но с технической стороны они стали куда лучше своих сверстников. А если вспомнить о том, что они сами догадались комбинировать техники, чтобы усиливать друг друга…

В общем, шансы у четверки точно были. Последним аргументом была Лена, которая благодаря природе своего второго источника была вообще величиной непредсказуемой. Пускай ее контроль над ним и улучшился, особенно это стало заметно в последнее время, но в стрессовой ситуации она может выдать и куда более мощные техники, чем сама привыкла.

В любом случае, если победят наемники и мне придется платить по двойному тарифу, то я со спокойной душой смогу отыграться на своих учениках. Если же победят студенты… хоть это и маловероятно, но все же. То, думаю, после такого у них действительно изменится мировоззрение, а с этим с ними станет работать куда интереснее.

Даже немного жаль, что я решил не следить за проведением тренировочного боя.

* * *
Чтобы убить время, решил воспользоваться своим правом посещения библиотеки Академии Магии.

Так-то после того, как я все выяснил про клятвы, мне она пока была не нужна. Искать же какую-то информацию загодя могло вообще оказаться бесполезным занятием — слишком много фолиантов содержалось в стенах этого огромного здания, чтобы просто взять первую попавшуюся книгу. Да, доступ в библиотеку Академии у меня будет только на время учебы Лены, но в случае необходимости проще оставить запрос на черном рынке.

— Егор Николаевич, — поприветствовал меня неизменный работник библиотеки, когда я вошел внутрь помещения. — Вы в последнее время стали не частым гостем в нашем хранилище знаний.

— Очень много обязанностей, — виновато улыбнулся я Архивариусу. — Так что свободного времени остается не так много.

— Понимаю, — кивнул он, качнув своим хвостом светлых волос. — Времени всегда мало и его вечно не хватает. И все же не стоит забывать про знания, которые могут помочь не тратить столько времени в дальнейшем.

— И что вы посоветуете? — спросил я, поняв, к чему клонит мужчина.

— Становление Империи во времена первого князя, ставшего в дальнейшем основателем рода Романовых, — будто по волшебству, в руках Архивариуса оказался увесистый фолиант, который он мне, собственно, и передал. — Возможно, вам будет интересно почитать неотредактированные хроники тех дней.

— Неотредактированные? — переспросил я, забирая книгу, которая весила не меньше четырех килограмм и, несмотря на ощутимую старину, все же выглядела почти новой.

— Да. На изначальном языке вообще редко старались искажать действительность, — загадочно произнес и, не дожидаясь от меня ответа, удалился в один из коридоров.

— Изначальный язык, говорите? — задумчиво пробормотал я вслед.

Чтобы не стоять в проходе с тяжелой книгой в руках, сразу же направился наверх, в давно мной облюбованный уголок, который, к счастью, не был никем занят. В принципе в библиотеке, как и всегда, было довольно мало посетителей, что меня вполне устраивало.

Открыв первую страницу книги, я почувствовал слабый отток энергии из источника в этот письменный артефакт и одновременно с этим на пустых, слегка желтовых страницах стали появляться витиеватые символы древнего языка магов, присущего нашим предкам. Так-то языков магов было несколько видов, но все равно они имели общность, благодаря которой их можно было прочесть. Тем более эта книга пускай и была написана несколько веков назад, но над ней поработали и вписали в обложку заклинание-переводчик, которое преобразовало весь текст в наиболее известный вариант этого языка. Хотя говорить о наиболее известном варианте, когда сам по себе изначальный язык считается мертвым, несколько неправильно.

Хорошо, что у меня не было проблем с чтением этих символов, а то пришлось бы возиться еще с переводом.

На удивление, изначально отнессясь к этому довольно скептично, я увлекся чтением. Предоставленные мне хроники были написаны магом и для магов, чтобы в дальнейшем можно было понимать, с чем приходилось сталкиваться тем, кто позже создаст магические рода.

Тут без прикрас говорилось, что маги стояли подле князей и те выступали лишь внешней ширмой для отстаивания магических семей, что стояли рядом с ними. В итоге противостояние другим магам вынудило образовать для своей защиты рода и породниться с князьями, которые изначально были лишь простыми воинами, пускай и с выдающейся выучкой и навыками.

Угроза со стороны набирающих силу магических мечников Англии заставила по-другому посмотреть на свой путь наших предков и начать меняться, чтобы не быть уничтоженными более открытыми для новых направлений соседей. Так же в то время хватало различных волшебных существ, с которыми тоже приходилось иметь дела и отстаивать свою власть и территорию, порой полностью истребляя тех, кто на ней проживал.

В хрониках была лишь голосая информация без оценки со стороны неизвестного мага, ведущего его действия той или иной стороны. Но даже так было видно, насколько то время было жестоким и через какие жертвы пришлось пойти, чтобы в итоге образовать единое государство, которое живо до сих пор. Заложенный фундамент был настолько прочен, что даже исчезновение магии не сильно пошатнуло его.

Спустя несколько десятилетий от описываемых в начале книги событий, если верить хроникам, предки пришли к выводу, что традиции традициями, но неплохо было бы ознакомиться и с практиками соседей. Это запустило новый виток войн, когда ради какого-то нового заклинания или метода использования магии могли вырезать небольшое поселение.

По какой-то причине подробности этого периода практически не были описаны и звучали как «смутное время». Именно по завершению этого промежутка времени образовались зачатки нынешней Империи и магических родов, что сейчас стоят у вершины власти.

Читая события, произошедшие в это время, я обратил внимание на маленькую помарку, которой просто не должно было быть здесь, так как символы этого языка наносили не чернилами, а магией. Доверившись чутью, я направил в нее поток энергии — и вот на свободных от надписей полях страницы появился более мелкий по сравнению с остальными буквами текст.

Даже стиль написанного отличался, и я просто не мог пройти мимо такого. Прочитав это послание, а необычный текст был именно посланием сквозь века, я захлопнул книгу и задумчиво уставился в окно.

Не знаю, кто был создателем этих хроник, но он высказал предположение, что образование государств, когда во главе в основном становились маги, было слишком странным. Странным уже тем, что происходило примерно в одно время, что в рамках истории практически невозможно, особенно если вспомнить, что до этого никаких предпосылок к объединению попросту не было. Автор хроник считал, что ставшие во главе государств маги знали что-то, о чем не подозревали остальные, но это было лишь его смелое предположение и поэтому он не рискнул в чистом виде оставлять эту заметку.

Будь я безусым юнцом, то, возможно, проникся идеей этого «квеста сквозь века», но вот чего мне точно не надо было, так это очередных проблем. Пускай кто-нибудь другой исследует загадки прошлого, а мне бы разобраться с настоящим и отстоять свое будущее.

Умеет же Архивариус подбирать книги. Ничего не скажешь.

Посмотрев на высветившееся время на браслете, я понял, что пора бы уже покинуть библиотеку. Насколько бы затяжным не оказался тренировочный бой, но уже прошло достаточно, чтобы одна из сторон победила и мои ученики могли осознать последствия этого боя.

Самого работника библиотеки на выходе не оказалось, так что я просто положил книгу на его стол и вышел на улицу.

* * *
Самым неожиданным, когда я подошел к занятой для тренировки арены, было то, что бой до сих пор продолжался. Хотя сказать «продолжался» будет не совсем верным.

Судя по появившимся на ранее ровной земле кучам каменных обломков, здесь постарался Мирослав и сейчас за ними скрывались как уцелевшие наемники, так и мои ученики. На трибунах сидели уже приведшие себя в порядок двое наемников и Алиса, что недовольно смотрела на поле боя.

— Ну и чего такая нахохлившаяся? — спросил я, подойдя к девушке.

— Так чему радоваться? — проворчала Нарышкина, посмотрев на меня. — Меня вынесли в первые минуты боя. Теперь сижу и смотрю, как они пытаются перетянуть победу в свою сторону.

— И как же ты так подставилась?

— Не ожидала, что они смогут пробить мой водный щит, — коротко кивнула она в сторону сидящих недалеко от нее двоих наемников. — В итоге победить их удалось, но и они нанесли мне условную смерть. Поэтому пришлось втроем покидать арену.

— И что больше тебя злит? — ухмыльнувшись, спросил я, сев рядом с ней. — То, что тебя победили самоучки, или то, что вы так и не смогли однозначно победить, несмотря на то, что вы обученные маги?

— Да все сразу, — вздохнула Алиса. — Я правда не думала, что самоучки смогут преодолеть защиту моей техники, — обиженно произнесла она. — Хорошо, что только я в итоге вышла из боя. Мирослав после этого создал укрытия и ребята пытаются выбить наемников по одному.

— И что, больше не было никаких успехов?

— Мирослав уже пробовал и сейчас сидит баюкает сломанную руку. Я тогда подумала, что все — теперь будет двое против четверых, а он вдруг решил остаться, — покачала девушка головой. — Эх, если бы меня не подловили, я бы им всем задала! — грозно потрясла она кулаками. Прямо-таки мгновенный переход от самобичевания в ярость.

— Если бы не рисковала и позволила команде себя поддержать, то, конечно, смогла бы, — ответил я ей на это. — А так что теперь говорить.

— Да знаю я, — вновь насупилась Нарышкина. — Просто… обидно, — и по-детски шмыгнула носом, будто собиралась сейчас разреветься. Актриса.

— Радуйся, что это тренировочный бой, — улыбнулся я, смотря на это. Алиса, поняв, что ее игра не возымела должного эффекта, перестала притворяться и уже более собранно смотрела на меня. — Представь, если бы тебе пришлось получить ранение в реальной боевой обстановке. Это сейчас твои друзья знают, что с тобой все в порядке и ты просто смотришь на них с трибун. А если бы все было на самом деле, то тот же Владимир мог сунуться спасать тебя и тоже бы попал под вражеский огонь. Тем самым ты не только подставилась сама, но и погубила бы остальных.

— Угу, — шмыгнула носом Нарышкина. — Только я это поняла только после того, как оказалась здесь.

— На то это и тренировочный бой, — пожал я плечами, — чтобы ты училась на своих ошибках. Уже то, что ты понимаешь, что их допустила, многое стоит. Ну и, конечно, нельзя забывать, что недооценивать противника опасно для жизни.

Будто в подтверждение моих слов наемники тройной атакой в принципе не особо затратных техник смогли разрушить укрытие Орлова и тому, прикрывая «щитом ветра», пришлось поспешно искать новое укрытие. Четвертый наемник пытался его достать во время перемещения, но щит Владимира было все же не пробить такими слабыми техниками.

Эта группа наемников была действительно хороша, так как смогла в такой обстановке, когда нет возможности проявить их основные умения, не только избавиться от одного из магов противника практически в самом начале, но и успешно сдерживали оставшуюся тройку, собираясь с силами и атакуя одного из них. Думается мне, что будь их изначально шестеро, то действовали они куда более успешно, но даже так каждой своей атакой они заставляли студентов забывать о нападении и нападать. При этом не участвующий в атаке следил за защитой своей команды и если был шанс, то помогал в атаке.

В итоге наемники проиграли, когда их накрыла огненным дыханием Лена. Я видел, что моя вторая жена до последнего пыталась не использовать сильные техники, надеясь победить и менее опасной магией, но наемники решили укрепить свою защиту и если позволить им это сделать, то тогда точно выкурить их будет довольно проблематично.

Да и правила проведения сражений в Академии Магии, когда нет следящих за этим магов более высокого ранга, запрещают использовать энергоемкие техники. Более того, на полигонах вносят с помощью артефактов магические помехи, влияющие как раз на высоконасыщенные энергией магические структуры.

— У вас есть претензии к нашей работе? — деловито осведомился командир наемников, потирая щеку, на которой можно было увидеть свежий след от ожога.

— Нет, спасибо, — отрицательно покачал я головой. — Хотелось бы, конечно, чтобы мои ученики проиграли вам — это бы имело более показательный эффект. Но даже так наша самая горячая голова вдруг решила подумать после проигрыша.

— Эй! — возмутилась Алиса, прекрасно поняв, что я говорю про нее. — Я вообще-то все слышу!

— Я в курсе, — твердо посмотрел я на нее. — Будешь дальше возмущаться — увеличу нагрузку на тренировках. Остаток денег вам попадет на счет до конца дня, — повернувшись к мужчине, продолжил я.

— Благодарю, — кивнул он. — Если потребуются наши услуги по основному профилю, то обращайтесь.

— Буду иметь ввиду.

Наемники, собравшись вместе и проверив еще раз свое снаряжение удалились, с территории арены, а я повернулся к своим ученикам.

— А сейчас разберем ваши ошибки, — предвкушающе улыбнулся я им, отчего лица студентов (естественно, кроме Лены) моментально скисли.

Глава 5

— Ну рассказывайте, — предложил я, когда мы решили переместиться с улицы, где маги-рабочие стали приводить арену в изначальное состояние: в зону отдыха, которая как раз была предназначена для таких вот обсуждений.

— Я думала, что ты сам расскажешь про наши ошибки, — с вызовом произнесла Алиса, будто только что не была вся в расстройстве от своего проигрыша.

— И какой бы в этом был смысл? — хмыкнул я. — Давайте вы сначала расскажите, что сами думаете о своих ошибках, а если этого будет недостаточно, то я подскажу.

— Ошибка, по своей сути, была одна, — поморщился Владимир, произнеся это, тем самым отвечая за всю команду. — Мы недооценили противника, посчитав, что наемники в таких условиях обязаны проиграть.

— Что-то еще? — посмотрел я на Нарышкину.

— Ладно-ладно, — подняла она руки, сдаваясь. На удивление покладисто, а я ожидал, что при всех она будет все отрицать. Неужели взрослеет? — Мне надо больше думать, чем лезть вперед.

— Тем более твои техники лучше всего использовать для защиты, чем для атаки, — добавил я. — Как и продемонстрировала Лена, — указал я на свою вторую жену. — Огненные техники самые разрушительные из стихийных. Воздух так же может служить как в атаке, так и в защите, — посмотрел на Владимира, и тот понимающе кивнул. — Земля — медленная стихия, но у нее лучшие защитные техники из четырех стихийных направлений. Если же дать время, то маг земли может использовать против вас мощные техники, — Мирослав на это лишь почесал затылок и горестно вздохнул, заметив капли крови на своей рубашке. Рану-то залечили, но он, видимо, не заметил, что не стер следы крови. — И вода, — снова посмотрел я на Алису. — Вода — интересная стихия и ее техники можно использовать для более гибкой защиты и подготавливать неожиданные атаки. Все это вы прекрасно знаете и без меня, благо уже второй курс Академии, а такие вещи вы проходите в первые месяцы.

— И к чему все это? — недовольно буркнула Нарышкина.

— К тому, что надо знать не только свои сильные и слабые стороны, но и верно оценивать своих противников. В некоторых ситуациях лучше приложить больше усилий и попросту задавить врага силой, чем потом получить удар от недобитка, — ответил я. — Сегодня вы должны были понять разницу между демонами и подготовленными к сражению людьми. Кто скажет, в чем их разница?

— Мы всегда относились к демонам серьезно и старались не допускать того, чтобы они добрались до нас, — ответил Орлов. — Привыкнув к их хищному поведению и неприкрытой жажде крови, просто не отнеслись с должной опаской к наемникам, которые не испытывали к нам таких же эмоций. Для них мы, в отличие от демонов, были лишь работой.

— В целом верно, — кивнул я, довольный ответом блондина. — Демоны, которых я использовал в ваших тренировках, действуют на одних инстинктах и, несмотря на разумность некоторых их представителей, звериное начало они в себе не убирали. Человек же — существо куда более опасное и изворотливое.

— Но ведь есть виды демонов, что почти ничем не отличаются от людей, — возразила мне Лена.

— Есть, — не стал отрицать я, хотя это и было новостью для остальных членов нашей команды. — Но проникновение таких демонов в наш мир сравнимо со стихийным бедствием, так что сомнительно, что вам придется с ними столкнуться один на один. Тут уже правительственные органы должны отработать, чтобы устранить угрозу, — выдал я официальную версию, что пропагандировала Служба магической безопасности Империи. Да и не стоит студентам знать о таких особенностях, которые вообще идут под грифом секретности. — В любом случае вашими основными противниками, что на Турнире, что по жизни, будут люди и надо быть готовым отвечать на эти вызовы.

— И какие теперь нас ждут тренировки? — уныло спросил Мирослав.

— Собственно, никаких, — развел я руками, таким ответом огорошив своих учеников.

— Это как? — не понял Орлов.

— Я думала, ты нас после такого загнобишь на тренировках! — воскликнула Нарышкина.

— Вы за кого меня считаете? — слегка возмутился я. — До самого Турнира осталось не так уж много, чтобы успеть чему-то научиться, так что лучше сосредоточиться на тренировках контроля своей магии. Тем более осталось всего две недели до Нового Года, и вы все равно можете разъехаться по домам.

— А никто и не собирался уезжать, — улыбнулся Бартенев. — Они думали, что тренировки будут даже во время каникул, так что никто не подумал покупать билеты.

— Сами виноваты, — ухмыльнулся я.

— Так нечестно, — надула губы Алиса, отворачиваясь от меня.

— Можете считать это своим наказанием за то, что не смогли сразу победить наемников, — добавил я на это. — И кстати, на первой неделе января сходим вместе к Измерителю Магической Энергии и посмотрим, на каком вы ранге.

— Наконец-то! — радостно воскликнула Нарышкина, обняв Владимира, отчего тот сразу размяк — так активно к нему она стала прижиматься.

— Получишь ты когда-нибудь от меня за свое поведение, — вздохнул я.

— И все равно ты остаешься нашим учителем, — украдкой показала Алиса мне язык.

— Детский сад…

* * *
До Нового Года действительно оставалось не так много времени и предстояло еще много чего завершить к концу года, поэтому у меня просто не было времени, чтобы еще уделять его тренировкам с четверкой студентов. Так что даже хорошо, что они не проиграли.

Самым главным было то, что «Алтея» уже активно работала и ожидаемый наплыв клиентов даже превысил ожидание. А все из-за личности Засекина, который своими речами и внешностью завлекал в стены офисов богатых клиенток, готовых ради простого разговора с ним оплачивать дорогостоящие услуги, даже если они им не особо требовались. Хорошо еще, что на мужчин Степан не действовал подобным образом, а то мне страшно было представить, что бы тогда вышло.

Так или иначе, под руководством моего «вассала» предприятие успешно работало и уже было близко к сумме своей окупаемости и это меньше чем за месяц работы! Таким успехом не мог похвастаться даже «Бар», хотя тут дело скорее в том, что он и не планировался особо успешным коммерческим проектом, на котором можно будет непрерывно зарабатывать деньги.

Последняя неделя года так же ознаменовалась мероприятием в додзё Миямото, которое я не мог пропустить. Дело в том, что во вторник заканчивался подготовительный этап, который старый призрак выделил на то, чтобы отсеять перспективных учеников, которых он хотел обучать по своей методике. До этого момента все, кто ходил на его занятия, лишь выполняли различные упражнения, необходимые для дальнейшего лучшего понимания техник боя на мечах. Ну и, само собой, необходимо было подтянуть физические данные, которые были не у всех на должном уровне.

— Я смотрю, от первоначального наплыва осталось не так много людей? — спросил я у Миямото, находящегося в «физическом воплощении».

В данный момент мы находились на втором этаже додзё, с которого открывался прекрасный вид на тренирующихся учеников старого духа. От былого наплыва под двести человек в день действительно осталось не так много. Всего два десятка постоянно приходящих и не больше пятидесяти недавно присоединившихся.

Все же несмотря на серьезность отбора и то, насколько суровы тренировки у все еще «живого» японца, многих интересовала возможность научиться сражаться на мечах, ведь такое практически нигде в Империи не преподавали. В современном мире к холодному оружию относились уже не с тем уважением, что несколько веков назад, и предпочитали научиться стрелять хотя бы из пистолета, если не повезло родиться с магическими способностями. И все же заинтересованность, как оказывается, была.

— Да, все, кто не выдерживают темпа, отсеиваются сами. Но у них есть шанс в следующем году, — задумчиво смотря на тренирующихся парней и девушек, ответил Миямото.

— Если смогут заплатить вступительный взнос за испытание, — хитро улыбнулся я.

— Я понимаю, что моя школа не может существовать без денежных вливаний, но…

— Просто в следующем году подберем учителей попроще, которые смогут преподавать современное спортивное фехтование, — перебил я его. — Будем растить из желающих будущих чемпионов Империи в немагических дисциплинах. А ты будешь чем-то вроде привилегированной части особого обучения. Извини, но несмотря на твое желание найти подходящих учеников, содержать не прибыльное направление я не буду. Даже если потом из этих учеников часть может стать слугами рода.

— Ты слишком часто следуешь путем материального обогащения, — покачал головой Миямото.

— Я не собираюсь жить в нищите, — пожал я плечами. — Так что если хочешь, чтобы все это не закрылось на первом году своего существования, то вырасти мне слуг, которые будут полезны, а не станут еще одной единицей расхода в общем бюджете рода.

— А ты все чаще говоришь не про себя, а про род, — не удержался от комментария старый дух.

— Я и есть род, — веско произнес я. — Так что неудивительно, что меня интересует его благополучие. Лучше расскажи, каковы успехи этого мероприятия? Может, стоит уже все закрыть, пока не слишком поздно? — усмехнулся я, сознательно провоцируя мечника.

— Определенные успехи уже есть, — гордо ответил на это призрак после минуты молчания. — Все они, конечно, не в идеальном возрасте для полноценного обучения, но уже пятерых учеников я планирую перевести в статус младших учеников.

— Возраст — не помеха, — отмахнулся я, так как в голове возникла интересная мысль, которая вполне может сработать. — Если есть необходимые на твой взгляд задатки, то можно даже хромого переводить в младшие ученики.

— То есть ты хочешь брать с будущих учеников деньги, но при этом готов потратиться на их лечение? — решил уточнить Миямото, внимательно посмотрев на меня.

— Почему бы и нет. Если они готовы служить моему роду, то я, как их господин, обязан позаботиться о них. Тем более ты хочешь вырастить из этих людей воинов, а зная твою дотошность: в младшие ученики ты действительно отберешь только тех, кто готов стать на этот путь. Только не понимаю, почему при таком подходе ты так привязался к моему ученичеству? — вздохнул я.

— Потому что ты воин, — по-отечески улыбнулся призрак. Так может улыбаться только тот, кто действительно прожил много лет и видел, как выросли его дети. Странная ассоциация возникла у меня от этой улыбки, ведь от своего отца я такой бы точно не дождался, но что есть, то есть. — Пускай ты и пока не хочешь изучать мою школу боя, но все же ты воин, который достоин перенять все мои знания.

— Опять ты заладил, — хмыкнул я, устав уже что-то объяснять твердолобому японцу.

— А то, что ты предлагаешь исцеление… — тем временем продолжил говорить призрак. — Насколько я понимаю, целители могут влиять на организм пациента и в том числе вносить определенные изменения?

— Именно, — улыбнулся я. — У меня тоже возникла такая мысль, что если взять хорошего целителя, то можно даже закостенелого человека, который по своей физической форме никогда не сможет стать бойцом, подготовить к тренировочным нагрузкам после нескольких сеансов.

— Это может многое изменить, — задумчиво посмотрел Миямото на повторяющих заученную связку движений учеников внизу.

— Тем более у Арины будут новенькие маги-целители, которым необходима будет практика, чтобы наши клиники были не хуже, чем у Лазаревых, — хмыкнул я.

Цель, конечно, амбициозная, так как у Лазаревых уже несколько столетий были отработаны собственные методики, да и в их клиниках работали потомственные слуги, которые тоже обладали определенной наследственностью. Но все же мир стремительно меняется и то, что раньше было возможно только с помощью магии, можно сделать и используя техническое решение. Так что, на мой взгляд, у нас есть все шансы заявить о себе и в этой сфере деятельности. А там, спустя десяток лет, может и подвинуть текущих титанов целительской деятельности.

— В таком случае я буду рекомендовать восемь учеников, которым можно будет предложить стать слугами рода, — после объяснения заявил мечник.

— Только скажи Рэми, кого именно ты хочешь видеть в своих учениках, чтобы она проверила их историю, и еще не помешает Эльзе поговорить с каждым в отдельности, — предложил я. — Может, они и готовы стать учениками твоей школы, но это еще не значит, что они будут подходить роду, и не факт, что они вообще захотят стать слугами.

— Не беспокойся — у всех, кого я отобрал, есть соответствующие стремления, но если хочешь их еще раз проверить, то я не против, — благодушно кивнул призрак. — Пусть мою школу боя изучают только лучшие.

— На том и решили.

Откровенно говоря, я не особо ждал, что идея со школой меча вообще кого-то заинтересует. Тем более не думал, что столько человек останется на тренировках спустя несколько месяцев.

Видимо, такому успеху способствовало то, что сам Миямото не стал зацикливаться только на классической катане, а, повидав за свою жизнь и не жизнь множество различных техник и оружия, разработал универсальную школу, для которой мечнику требовался, собственно, сам меч, а дальше уже все подстраивалось под его особенности.

Для меня это было за гранью понимания, но сам призрак это объяснял каким-то мистическим принципом объединения с оружием, когда уже неважно, в руках у тебя катана или столовый нож. Просто имея оружие в руках, ты становишься мечником и благодаря разработанной им методике со временем становишься по-настоящему сильным воином.

Наверное, именно из-за того, что я не мог проникнуться этой идеей, я и отказывался тратиться время на эти тренировки. Посмотрим, может, действительно что из этого и выйдет.

Я не стал говорить об этом Миямото, но каждый продержавшийся на его тренировках больше месяца уже был в отдельной базе данных, которая пополняется по мере свободного времени у Рэми. Просто у отобранных кандидатов будет проведена более тщательная проверка.

Это мне с первыми слугами откровенно повезло, да и магический договор не давал им как-то навредить мне и роду, но это не значит, что остальных я буду принимать в слуги так просто. Да, мне не помешают в будущем мечники, обученные по методике старого духа, так как я на собственном примере знал, что с такими навыками можно победить даже мага, пускай и не выше кого-то ранга Подмастерья. Но это при условии чистых физических возможностей, что при таком раскладе довольно большое достижение. Если же есть хоть какие-то зачатки дара, то такой мечник может стать намного сильнее.

Может и не магические мечники Англии, но, возможно, что-то близкое к этому.

А сейчас мне, пожалуй, пора отправиться в Пушкино, забрать свой заказ.

* * *
— А вы стали частым гостем нашего «Ателье», — поприветствовала меня неизменная хозяйка этого заведения, стоило мне переступить порог.

— Ну а к кому еще обращаться, если не к Ламановым, если хочешь получить действительно хороший костюм? — польстил я этой женщине, которую года только красили.

— Эх, будь я на несколько десятков лет помоложе, — мечтательно произнесла она, но было видно, что этим она лишь дразниться, не имея в этом ничего такого.

— Вы и сейчас прекрасны, — улыбнулся я. — Только, к сожалению, я уже женат.

— Да, действительно, — притворно вздохнула женщина. — Но, наверное, вы правы — с этим действительно уже ничего не поделаешь.

— Мой заказ уже готов? — слегка нетерпеливо произнес я.

— Разумеется, — гордо кивнула хозяйка ателье. — Если я сказала, что все будет готово к сроку, значит, оно будет вас ждать в назначенную дату. Правда, заставили вы меня поработать из-за того, что необходимо было подготовить три наряда, да еще в столь короткие сроки, — тем не менее строго выговорила она меня.

— Не беспокойтесь, — ответил я на это. — За срочность, как и оговаривалось ранее, будет уплачено. Знал бы я, что меня пригласят на бал-маскарад, то, конечно бы, подумал об этом заранее.

— Имперский бал-маскарад, — поправила меня женщина. — И, разумеется, вас бы пригласили. Все же князь Шувалов, да еще и возрожденный род — такого гостя точно бы никто не упустил.

— Только почему-то приглашение на бал приходит только за месяц до него, — проворчал я.

— Он ежегодный, — улыбнулась моя собеседница, нисколько не сопереживая моему «горю». — Так что к балу начинают готовиться с момента, как закончился предыдущий.

— Не будем о наболевшем, — вздохнул я. Пускай благодаря Арине мне и удалось подтянуть свои знания в вопросах аристократии и традиций, с ними связанными, но все же порой всплывали такие вещи, которые упускались, так как были для большинства сами собой разумеющимися. — Удалось в точности по моим требованиям подготовить костюмы к баллу?

— Молодой человек, — покачала головой женщина. — Вы сомневаетесь в моих навыках? — приподняла левую бровь она, несколько секунд сверля меня возмущенным взглядом. — Не спорю, заказ был необычным и я еще не видела, чтобы кто-то заказывал подобное, но все же все было сделано и ждет оплаты.

Женщина резко развернулась, отчего края ее юбки слегка приподнялись и сделали полный круг, показывая какой-то сложный рисунок, который раньше был скрыт складками, и достала из одного из ящиков стола три свертка с заказанными мной костюмами.

— И все же я рекомендовала вам использовать другую маску, — посоветовала мне хозяйка ателье, после того как я убедился, что костюмы действительно были исполнены именно так, как я просил.

В целом это не было удивительным, так как макеты нарядов мы обсуждали довольно долго и модели благодаря терминалу ателье были сделаны за пару часов, но все же проверить такие вещи все равно хотелось вживую.

— К сожалению, задумка как раз в использовании такой маски, — ответил я, оплачивая заказ, который обошелся мне в кругленькую сумму.

Хотя в последнее время я стал оперировать такими цифрами в оплатах, что порядок цифр для крупной суммы постепенно становиться иным. Вот что значит быть главой магического рода — в простом наряде просто не появишься, засмеют. Приходится придумывать что-то креативное, а раз так, то почему бы вообще не выделиться — как-никак, маскарад.

— Будет интересно посмотреть, что напишет столичная пресса о вас и ваших спутницах, когда вы появитесь на Имперском балу-маскараде.

— Думаю, мнение будет неоднозначным, — хмыкнул я и еще раз поблагодарил женщину за выполненную работу.

На улице меня терпеливо ждал один из парней Славы, которому сегодня пришлось исполнять роль водителя. Стоило мне только выйти из здания, парень моментально потушил сигарету и небольшим воздушным вихрем отвел весь дым в сторону. Пускай роль водителя для бойца была непривычной, но он старался и первым делом забрал у меня пакеты, а после открыл дверь.

Погрузив вещи в багажник, водитель вернулся на свое место.

— Куда отправимся, господин? — осведомился он, заведя двигатель новенькой машины премиального класса.

Зима не располагала к поездкам на чоппере, так что пришлось расширить наш автопарк еще одной машиной. В отличие от Арининой, я еще не успел обработать ее печатями, чтобы привязать демонов, но не думаю, что кто-то в ближайшее время захочет на меня напасть. Потом, как только появится немного свободного времени, поработаю и над этой машинкой.

— Заедем по этим двум адресам и домой, — немного подумав, ответил я, переслав адреса на встроенный терминал машины, которая сразу же построила кратчайший маршрут до этих точек.

— Понял, — кивнул мне бывший боец «Красных волков», и мы тронулись с места.

Приглашение на бал действительно оказалось для меня большой неожиданностью, но хотя бы порадовало то, что все гости должны были прийти в масках и соответствующих им костюмах. Так что я решил сделать небольшой сюрприз для своих жен и, ничего им не сказав про это, заказал пошив платьев, благо ранее заказы у Ламановых мы уже делали и мерки девушек были им известны.

Местами, которые я указал для посещения, были ювелирные салоны, где так же ждали на заказ сделанные украшения. К сожалению, из-за недостатка времени и особенностей заказа сделать его в одном месте не представлялось возможным, так что пришлось мне искать вторую ювелирную мастерскую, которая согласилась бы реализовать мою задумку. Хорошо еще, что драгоценных камней и золота для этого у меня было достаточно и в личных запасах, так что платил я только за работу.

Только после этого мы наконец-то отправились домой.

Въезжая на территорию родового особняка, я мог с гордостью признаться, что работа по переделке этой земли в родовые земли действительно была завершена. Пускай вокруг были не самые дешевые дома, да и сами их владельцы были далеко не бедными людьми, но мой особняк выделялся как минимум тем, что мной были приобретены земли вокруг, делая территории рода Шуваловых самыми крупными в этом квартале. У остальных дома служили скорее как временное местопребывание, когда необходимо было остановиться в столице.

Кстати, в расширении территории здорово помог статус князя, который, оказывается, ценился даже в таких вопросах, и мне без проблем продавали земли рядом с особняком, не делая никакой накрутки, а наоборот даже предоставили скидку за такой «объемный» заказ. Да, до земель Лазаревых в Пушкино это не дотягивало, но и их роду уже несколько веков, а мы только недавно, собственно, родом стали. Денег было потрачено много, но еще больше было закрыто услуг, которые я тщательно копил все эти годы жизни в Петрограде.

Примеряло меня со всеми эти тратами лишь то, что это был вклад в будущее, чтобы обеспечить род всем необходимым, и в то же время постепенно все договорные отношения с различными фирмами стали приносить мне все увеличивающий денежный поток, который шел на восполнение казны рода и на обеспечение деятельности различных проектов. Слуг ведь тоже у меня стало достаточно много, а им всем надо платить достойную зарплату, даже несмотря на то, что они подписали магические договоры, которые им просто не позволят меня предать. Обеспечивать своих людей всем необходимым тоже входило в мои обязанности как главы рода.

Сейчас благодаря работе Волкова вместе с Брауном территория особняка была полностью покрыта системами видеонаблюдения, а команда Славы внимательно следила за подконтрольной им зоной. Мы уже сталкивались с недобросовестными конкурентами на примере «Бара», так что нельзя было допустить кого-то на территорию особняка, кроме как через официальный вход. Кроме этого за охраной границ моих земель следили невидимые простым людям духи и мелкие демоны, которые если и не смогут остановить нарушителя, то наделают достаточно шума, чтобы ребята Волкова успели среагировать и остановить вторженца. С учетом, что почти каждый из них был слабым магом и они несколько лет провели в Свободных Землях, то шанс самостоятельно справиться с угрозой был довольно велик.

Штат слуг в связи с появлением бойцов тоже пришлось расширять, так как, несмотря на все свои навыки, те, кого я принял изначально, просто не справлялись с таким количеством людей, да еще и постройка дополнительного здания для бойцов рода накладывает дополнительные сложности.

Кто бы знал, что я меньше чем за год обрасту таким количеством связей и обязанностей… Хорошо, что я благодаря своим уникальным навыкам смог заработать достаточное количество денег, чтобы покрыть все первоначальные расходы без обращения в банк.

— Егор, где ты был? — спросила меня Арина, когда я зашел в гостинную вместе с пакетами, отказавшись от помощи слуг.

Повезло, что Лена тоже была тут и до моего прихода девушки о чем-то болтали, — так не надо будет ждать, когда она к нам присоединится.

— Забрал подарки для вас, — продемонстрировал я пакеты, а потом отдал каждой предназначенные эй вещи.

— Платья? — удивленно спросила Арина, после того как они распаковали пакеты и развернули свертки с нарядами. — Мне, конечно, приятно, что ты делаешь такие подарки, но такого за тобой раньше не водилось. Да еще и такие странные…

— А мне нравится, — тихо добавила Лена, рассматривая свое темно-красное платье с нашитыми на ткань чешуйками какой-то волшебной змеи, которая, собственно, была такого цвета. В данный момент девушка завороженно гладила чешуйки, любуясь, как переливается свет на них.

— Нас приглашают на Имперский бал-маскарад, — с улыбкой произнес я. — Так что я подготовил соответствующие наряды.

— Нас пригласили на бал и ты говоришь об этом только сейчас?! — пораженно посмотрела на меня Арина, от возмущения даже выронив свое платье.

— Не беспокойся, накраситься вы точно успеете, как и подготовить прически, — уверил я ее.

— Да к такому готовиться надо хотя бы недели три, а не те полторы, что остались до самого бала! Как минимум подобрать аксессуары, чтобы они соответствовали общей концепции наших костюмов.

— А вы посмотрите во второй пакет, — посоветовал я.

— Какая красо… — восторженно воскликнула Арина, но почти сразу же с подозрением посмотрела на меня. — Шувалов, с тобой все в порядке?

— В каком плане? — удивился я такому вопросу.

— Это на тебя совсем не похоже, — вздохнула моя первая жена. — Такие подарки, подготовка нарядов. Я скорее поверила бы, что ты это попросил сделать меня, чем занялся этим самостоятельно.

— В этот раз я действительно сделал все сам, — развел я руками. — Или не угадал с подарками?

— Угадал, — после нескольких секунд молчания вынуждена была признаться Арина. — Меня лишь смущает тематика платьев.

— А что такого? — ухмыльнулся я. — Я, как-никак, темный призыватель, так что и наряды подбирал соответствующие.

— Чувствую, мы будем выделяться среди остальных гостей бала, — покачала головой девушка.

— На то и рассчет, — подмигнул я ей. — Ведь, как-никак, это маскарад и мы вольны сами выбирать образы, в каких хотим появиться на нем. Почему бы не заявить о себе таким образом?

— Хорошо, — благосклонно кивнула Арина. — Но все равно это не отменяет того, что ты скрыл сам факт приглашения от нас.

Я ожидал, что она скажет «от меня», а вот это обобщение «нас» лишь подчеркивало, насколько хорошие отношения выстроились между моими женами. Или же скорее это тихое поведение Лены, которая старалась в этих сложных взаимоотношениях не брать главные роли, довольствуясь и тем, что есть? Сложный вопрос, на который у меня, наверное, никогда не будет ответа.

— Потом можешь меня как-то наказать за это, — усмехнулся я, намекая, на какого рода наказания я рассчитывают. — И вообще, я глава рода и если я решил, что необходимо сделать так, то значит так оно и будет.

— Как скажешь, муж мой, — с улыбкой на лице склонила голову Арина. — А над наказанием я еще подумаю.

— Раз уж уладили этот вопрос, может переоденитесь, чтобы я посмотрел, как это все будет выглядеть на вас в живую? — предложил я.

— Вот еще, — фыркнула Арина. — Увидишь нас в этих платьях в день бала. Не раньше, — вытянув правую руку в мою сторону, покачала она указательным пальцем.

— Теперь еще томиться в ожидании, — притворно расстроился я.

— Ничего, потерпишь, — довольно произнесла она. — А теперь, если ты, конечно, не против, нам надо обсудить макияж и прически, которые подойдут под выбранный тобой образ.

— Намек понял, — понял я руки, сдаваясь. — Ухожу.

Главное, что наряды им понравились, а остальное уже ерунда.

Итак, что у меня там еще осталось на сегодня?

* * *
Несмотря на увеличившееся количество слуг, которые частично разгрузили меня со всеми делами, связанными с родом и ведением бизнеса, работы, казалось, не стало меньше. Требовалось везде мое участие и ознакомление с документами. Как-то не думал, что даже при таком небольшом количестве слуг со всеми этими мелочами приходится справляться самому. Все же хорошо крупным родам, ведь большую часть такой работы слуги делают самостоятельно, оставляя на своих господ только стратегические решения. Но нам пока еще далеко до такого уровня.

То необходимо было разобраться с поставками в оба моих «Бара», то принять решение, какая из молодых музыкальных группы будет выступать на следующей неделе и весь последующий месяц. Как-никак, предстояли новогодние каникулы и Ольга, что сейчас управляла этими заведениями, рассчитывала на наплыв посетителей. Полностью спихнуть все эти вопросы на нее мне не позволяла совесть (ну или что там мне ее заменяло), так что пришлось прослушать интро каждой группы и принимать решение.

Так же необходимо было на неделе поприсутствовать в «Алтеи», так как намечалось несколько крупных сделок и лучше всего мне, как владельцу организации, присутствовать на них. Тем более моя репутация «Мастера договоров» могла сослужить мне хорошую службу. Да и с некоторыми крупными клиентами компании лучше быть знакомым лично, а не через Засекина. Самое интересное в том, что Степан самолично настаивал на моем присутствии, в то же время наглядно демонстрируя клиентам, кто здесь настоящий хозяин.

За решением всех этих мелочей пролетел весь остаток дня.

Утром пришлось подниматься пораньше, так как мне пришло сообщение от Степана, что услугами компании вдруг решили воспользоваться мои бывшие родственники, а именно тетя Катрина, что, по его мнению, могло меня заинтересовать. В чем не откажешь этому парню, так в том, что он часто оказывается прав и мне действительно было любопытно, зачем тетя решила посетить мою компанию. То, что она действительно собиралась заключать какой-то договор, я сильно сомневался, хотя это тоже могло иметь место, но скорее как ширма для другого.

Арина отправилась по делам еще раньше меня, так как ее присутствие требовалось в открывающихся клиниках. На моей жене сейчас висело много организационных вопросов, которые она пыталась решить сама, хотя я и говорил, что она может привлекать к работе наших слуг. Но бывшая Лазарева была намерена все сделать самостоятельно, видимо, задавшись целью доказать прежде всего самой себе, что она с этим справиться.

Я не стал настаивать на обратном, но все же попросил Рэми незаметно помочь в некоторых вопросах, чтобы Арине было все же хоть немного, но полегче. От прямой помощи из гордости она может отказаться, но когда персоналу клиник будут поступать приказы с моей подписью, они просто не смогут от них отмахнуться, а значит часть дел будет совершаться и без прямого участия моей первой жены.

В офис «Алтеи» я решил взять с собой Рокс, как мою неизменную спутницу и телохранительницу, и Лену, которая была свободна на ближайшие недели как от учебы, так и от тренировок. Мою вторую жену, несмотря на нагрузку учебой, уже пора было привлекать к делам, что, собственно, я решил начать как раз с этой поездки.

Изначально я хотел дать Лене спокойно доучиться, но Арина прекрасно совмещала свою учебу, стажировку у дяди и открытие клиник, так что моя вторая жена оставалась как-то не удел и это надо было исправлять. Для начала будет достаточно того, что она просто понаблюдает за моей работой.

Спустя всего полчаса мы были на месте и прибыли даже раньше, чем мои бывшие родственники.

И все же интересно, зачем тетя Катрина решила воспользоваться услугами «Алтеи», выбрав эту компанию из множества других юридических контор, не говоря уж о том, что у рода Вороновых были свои юристы, которые могли помочь в любом вопросе.

Глава 6

— Добро пожаловать, господин, — лично пришел нас встретить Степан. — Не ожидал вас увидеть в таком сопровождении, — прозрачно он намекнул на присутствие Лены, что старалась держаться холодно, но все же с любопытством стреляла своими глазками по сторонам. Она, в отличие от Роксаны, была здесь впервые.

— Где ты решил разместить Вороновых? — кивнув ему, сходу спросил я.

— На третьем этаже. Кабинет номер три, — быстро ответил Засекин, посмотрев на часы, он добавил: — Должны прибыть через десять минут.

— Хорошо, — задумчиво протянул я. — Тогда встретим их там. Ведь, как я понимаю, о второй стороне договора они ничего не говорили?

— Именно поэтому я и позвонил вам, — подтвердил парень.

Значит, мои изначальные предположения оказались верными. Что же, посмотрим.

Удобно расположившись в одном из самых дорого обставленных кабинетов для переговоров, я предупредил девушек, что не стоит вмешиваться. Лене же еще раз повторил, чтобы она просто слушала и в случае не прикрытой агрессии я смогу ответить и сам, благо уже успел нанести свои печати в этом здании практически везде.

Родственничков долго ждать не пришлось — и вот один из работников компании услужливо открывает двери перед моей тетей и ее сопровождающими.

— Катрина Евгеньевна, — «радушно» поприветствовал я вошедшую женщину, напрочь проигнорировав двух мужчин, ее сопровождающих. И так было понятно, что это лишь слуги, ее сопровождающие, а значит они не стоят и толики моего внимания. — Давно не виделись.

— Егор, дорогой племянник, — тепло улыбнулась мне эта как всегда великолепно выглядящая женщина. Моим спутницам она уделила толику внимания, но это было настолько мимолетно, будто она просто осматривала обстановку в кабинете. — Я не ожидала здесь увидеть тебя. Сегодня, — добавила она после секундной паузы.

— Опять будем играть в словесные игры или же… — показательно устало вздохнул я, — вы перестанете отрицать, что хотели таким образом увидеть меня и что-то предложить?

— Ладно, — решительно кивнула Катрина, усаживаясь напротив меня. Мужчины безмолвными истуканами застыли позади нее, при этом в их взгляде не читалось ничего — лишь холодное равнодушие. Они их дрессируют, что ли? — Я действительно не думала, что ты сможешь сегодня встретиться со мной, и собиралась несколько раз посетить эту компанию, чтобы заинтересовать тебя. Мои предыдущие сообщения с просьбой о встречи ты игнорировал, — укоризненно произнесла она.

Действительно, я припоминал несколько официальных писем от рода Вороновых пару месяцев назад. Но в то время у меня было полно дел и общаться с кем-то из бывших родственников кроме Сергея (оказавшегося нормальным парнем) я не желал.

— В последнее время я был слишком сильно занят, — извиняюще развел я руками.

— И все же, — перебила меня тетя. — Раз уж ты решил стать князем Шуваловым и основать собственный род, то предлагаю поговорить как взрослые люди.

— А раньше мы как разговаривали? — иронично приподнял я бровь, никак не реагируя на поведение своей родственницы, чем, похоже, изрядно выводил ее из себя, хотя та внешне этого никак не показывала. Почти.

— Если откровенно, — очаровательно улыбнулась Воронова и в это можно было бы поверить, если бы я уже давно не знал эту женщину. Все же несмотря на ее маниакальное желание разведать секреты моего деда, она умела расположить к себе людей, если того хотела. — Раньше ты был простолюдином, который мало чего добился и ничем особым не выделялся. Пускай у тебя и были какие-то способности, но они не стоило того, чтобы считать тебя равным.

— Продолжайте, — довольно улыбаясь, вставил я.

— Теперь же с тобой можно говорить как с другим аристократом, — слегка поджав губы, продолжила Катрина. — И я бы… — сделала она над собой видимое усилие, — хотела купить исследования твоего деда.

— Вот как? — удивленно посмотрел я на нее. — И, так понимаю, что в то, что я не знаю, где они и как он все сделал, вас до сих пор не убеждает?

— Нет, — твердо произнесла женщина. — Ты слишком часто водил меня по ложному следу, чтобы не знать хоть что-то о них. Даже этих крупиц может быть достаточно, чтобы сдвинуться с мертвой точки.

А вот здесь, как бы мне того ни хотелось, она все же права. Кое-что я действительно узнал о своем полученному даре. Рокс называла это «Наследием Гортвара» — одного из демонов-лордов ее мира, который таинственным образом исчез много лет назад и во мне оказался осколок его «Знака Власти». Я до сих пор не разобрался, что это такое, но в мире демонов это давало Лордам возможность напрямую взаимодействовать с немногочисленными источниками магии и подчинять их своей воле.

И вот все это я никак не мог рассказывать никому кроме своей семьи, которой сидящая напротив меня женщина не была, давно потеряв на это право.

— Вы же знаете, что «Алтея» оказывает услугу магических договоров, которые нельзя нарушить без последствий для себя? — вместо ответа спросил я и после нерешительного кивка тети продолжил. — Хотите я дам клятву в том, что если я что-то и знаю про то, что сделал мой дед, чтобы я приобрел магические способности, то эти знания никак вам не помогут в поисках этого метода? — слегка склонив голову набок, пристально посмотрел я на ледяную волшебницу.

— Не стоит, — слегка помедлив, ответила Катрина. — Не думаю, что у тебя есть резон говорить мне неправду, — поморщившись, продолжила она. — Мне не хватило дальновидности, чтобы понять, что ты специально водил меня по ложному следу, чтобы отомстить за то, как я поступила с тобой, когда нуждалась в помощи.

А вот это все впервые за долгое время выглядело откровенным. Было видно, насколько мучительно давалось признание моей тете, но та все продолжала говорить, и я внимательно слушал ее, не пытаясь как-то перебить женщину или вовсе остановить ее. Наши «уколы» в разговорах можно было считать лишь небольшой забавой, но я чувствовал, что если в данный момент отнесусь к этому признанию пренебрежительно, то между нами уже будет война и я не уверен, что мне удастся победить в ней без потерь.

— Выйдите, — строго прикрикнула Воронова на своих сопровождающих, и мужчины все так же безмолвно, пускай и неохотно, но вышли из кабинета. — Могу я попросить оставить нас наедине? — спросила Катрина, вновь представ в образе ледяной королевы.

— Нет, — покачал я головой, скрестив руки на груди. — От них у меня нет секретов, и если вы что-то хотите сказать, то можете говорить или же можем разойтись, будто ничего и не было? — предложил я ей варианты.

— Хорошо, я согласна, — коротко бросила тетя. — Только то, что я сейчас скажу, не должно выйти за пределы этого кабинета.

— Подождите, — остановил я ее и провел левой рукой по столу, отчего на нем засветились символы печатей, которые волной прокатились по всей комнате. Теперь в помещении было около десятка небольших духов, которые своим присутствием и особенностям их магии мешали вести слежку за этим помещением как магическими, так и техническими средствами. По крайней мере шум они для подобной прослушки создавали такой, что было невозможно вести запись. — Теперь можно говорить, — разрешил я, но женщина, впечатленная увиденным, хоть и не поняв, что именно я сделал, несколько секунд сохраняла молчание.

— Твоя сестра… — начала говорить Катрина и, видя, как я напрягся, поспешила уточнить. — Моя дочь, — только после этого я почувствовал, как накручивающаяся внутри меня пружина начинает разгибаться. Да, у меня была сестра и она погибла во время эксперимента деда, о чем я не любил вспоминать. Девочке было всего два года и, как я считал, она не была родной дочерью отца, но доказывать что-то тем более теперь не имело смысла. — Ей сейчас всего десять лет. И она, как и ты… когда-то… — сделав над собой видимое усилие, Воронова продолжила: — она лишена хоть каких-то крупиц магического дара.

И столько боли было скрыто за этими словами, что проняло даже меня, который изначально относился к выходкам тети со смесью пренебрежения и отстраненности.

— Для большинства матерей было бы достаточно, что ее ребенок живет здоровым, — вставил я, когда пауза излишне затянулась, а опустившая взгляд Катрина не торопилась продолжать свою речь. — Но, я так понимаю, главная проблема в отсутствии дара?

— Да, — подтвердила тетя, не поднимая глаз. — Пока об этом известно только мне и некоторым моим доверенным людям. Я настояла на ее домашнем обучении, так что больше никто не подозревает, что магический дар в ней так и не проснулся.

— Вы думаете, что исследования моего деда смогут исправить эту ситуацию? — скорее для себя спросил я.

Не то чтобы мне требовался ответ, но теперь хотя бы становится понятно, почему тетя была так зациклена на этих исследованиях и почему мне так легко удавалось водить ее за нос. Видимо, предпосылки к тому, что ее дочь не окажется магом, были уже давно, и она вспомнила о своем племяннике, который вдруг после гибели семьи стал магом, пускай и каким-то странным в ее глазах.

Получается, Катрина уверилась в том, что дочь вряд ли станет магом всего несколько лет назад и к этому времени все связи со мной благодаря ее же стараниям были разрушены, а сам я стал самостоятельным и самодостаточным человеком. Вот и аукнулось ей то пренебрежительное отношение к сироте, который просил помощи на пороге ее дома.

Видимо, злорадная усмешка все же проскользнула на моем лице, так как поднявшая взгляд на меня Воронова поморщилась и тяжело вздохнула. Я ведь не торопился ей помочь и рассказывать какую-то информацию, которую мог ранее скрывать.

И ведь все дело в том, что рождение даже неполноценного мага является страшным ударом по волшебнице, его родившей. Еще хуже, если ребенок и вовсе, как и я, не обладает даром. Бывали случаи, когда таких «провинившихся» изгоняли из рода, но тетя была на слишком высоких позициях в своем роде и при это не последним боевым магом.

Так что просто так ее не скинул с пьедестала, вот только сама женщина не обладала прекрасным характером, поэтому не удивительно, что она нажила себе недоброжелателей среди членов семьи, которые были бы не прочь ее задвинуть куда подальше. Тот же Сергей стремительно набирал силу и все выше поднимался в официальных рангах и вскоре если не по мастерству, то по силе будет вполне подходящим кандидатом на место своей тети.

— Твой дед совершил чудо, дав возможность тебе прикоснуться к магическим потокам и сделав тебя магом. Я прошу о таком же чуде для своей дочери! — в отчаянии выкрикнула она, видя, что я все так же не тороплюсь с ответом.

— Внезапная откровенность с вашей стороны, — выдержав паузу, медленно произнес я.

— Только по причине того, что я сама вынуждена просить о помощи, тебе стало известно об этом, — чуть более спокойно продолжила Катрина. — Чем старше становится моя дочь, тем сложнее скрыть отсутствие ее способностей.

— Почему вам так важно, чтобы она имела дар? Простолюдины, не имеющие и капли магии, прекрасно живут и добиваются успеха, — развел я руками.

— Тебе не удалось понять, что такое жить без дара, когда все вокруг тебя обладают магией, — грустно произнесла она. — В детстве я дружила с простолюдинкой…

— Неожиданно, — не смог удержаться я от комментария.

— Да, я не всегда была такой холодной стервой, — злая усмешка застыла на губах Катрины. — В детстве я не понимала, как тяжело было моей подруге видеть, что я могу сделать, только пожелав этого. В итоге из верной подруги она стала озлобленным врагом, который ударил меня в спину тогда, когда я этого не ждала, — откровенно сказала женщина. — Я не хочу, чтобы моя милая девочка стала такой же.

— Так воспитайте ее так, чтобы она не была зла на весь мир только из-за того, что у нее вдруг не оказалось дара! — хлопнул я ладонью по столу. — Вы столько сил потратили на то, чтобы сделать ее магом… лучше бы их потратили на воспитание дочери!

— Ты стал магом! — приподнялась со своего места Катрина, и в комнате ощутимо стало холоднее. Лена и Роксана уже порывались реагировать на такую неприкрытую угрозу, но я успокаивающим жестом остановил их. — И она тоже может им стать!

— Успокойтесь, тетя! — слегка повысив голос, холодно, под стать стихии женщины, произнес я. — Не забывайте, что вы находитесь не на своих родовых землях, а на частной территории. Или мне считать это за нападение одаренного на группу лиц? Вы, конечно, не получите за это наказание, но бюрократическая машина все равно потреплет вам нервы. Оно вам надо?

— Я готова заключить с тобой любую сделку, лишь бы моя дочь стала магом! — веско заявила Катрина, гордо подняв голову.

— Даже если я захочу… — пробежался я по ней оценивающим взглядом.

Несмотря на то что тетя была почти вдвое старше меня, но маги вообще медленно стареют благодаря развитому направлению целителей, а так еще и сама женщина была довольно эффектна и привлекательна, чтобы такие мысли не вызывали отторжение.

— Я… — слегка смутилась женщина, прикрыв рукой грудь. — Я готова на все!

— Егор! — не выдержала Лена и, судя по ее гневному взгляду, она не поняла, что я лишь проверял свою тетю и вовсе не имел ничего такого. Мне и двух жен за глаза хватает, чтобы еще засматриваться на кого-то постарше.

— Я же говорил не вмешиваться, — со вздохом произнес я, укоризненно посмотрев на нее. — Знаете, раз мои слова на вас не действуют, то…

Убрав со стола все лишнее, я стал быстро чертить символы печати, содержащие в себе находящиеся в открытом доступе (для магов, естественно) знаки клятвы, распространенные в Европе.

— Надеюсь, не надо объяснять, что это такое? — спросил я у Катрины и после ее секундной заминки и неуверенно кивка активировал созданную печать. — Я клянусь в том, что не имею представления, как мой дед смог сделать так, чтобы я стал обладателем магии, — торжественно произнес я, простирая правую руку над активированной печатью, что в данный момент светилась мягким синим светом. — Я ничего не слышал от него о его исследованиях на эту тему и вообще плохо запомнил, как проходил ритуал, уничтоживший мой дом и погубивший семью. Я клянусь, что произнесенное только что является правдой и порукой этому пусть будет моя магия.

На последних словах печать ярко вспыхнула, вынудив всех собравшихся на миг отвести взгляд, а затем, когда все посмотрели на стол, больше на нем ничего не было, будто я только что с помощью своей магии не выжигал на его поверхности символы.

— Ну я вроде бы не корчусь от мучительной боли, а значит клятва была принята и сказанное мной подтверждает в том числе законы магии, которые никому не удавалось нарушать, — разорвал я возникшую тишину. — Или вы же считаете, что я соврал? — иронично приподнял я бровь, обращаясь к своей бывшей родственнице.

— Н-нет, — не сразу ответила она. — Я уже видела, как подобные клятвы приносили другие. Значит, все мои поиски были напрасны? — как-то обреченно спросила Катрина, при этом во взгляде, устремленном на меня, было столько неприкрытой надежды, что мне даже стало немного неловко.

— К сожалению, — покачал я головой, — я и сам теряюсь в догадках, что умудрился сделать мой дед, чтобы провернуть такое. Сами же должны знать, насколько он был замкнутым и неразговорчивым человеком. Он даже с отцом неохотно делился своими знаниями и то только по той причине, что он был его наследником.

— Воронцов всегда был еще той занозой рода, — невесело усмехнулась Катрина. — Но все же гениальным магом.

— С этим не поспоришь, — не стал отрицать я, так как сделать из простолюдина мага действительно никто пока не мог и очень хорошо, что эту информацию никто не вынес за пределы семьи. Не то чтобы Вороновы могли бы мне этим навредить, скорее такая информация вызвала больше вопросов именно к старшему роду, так как никто бы не поверил, что они вообще не знают технологию изготовления магов после успеха со мной. — И что теперь? Надеюсь, после такого аргумента вы отстанете наконец-то от меня?

— Да, я больше по этому вопросу не побеспокою тебя, — собралась Воронова, которая после произнесенной клятвы, казалось, потеряла всю свою показательную твердость и холодность. Передо мной несколько секунд сидела просто уставшая женщина, которая в погоне за спасением потеряла много времени. Вот только с каждым сказанным словом и прошедшей секундой она будто вновь обрела внутренний стержень, который недавно разлетелся осколками. — Вот только не значит, что нет другого способа, и я обязательно его найду, — зачем-то сказала Катрина мне.

— Лишь бы меня это никак не касалось, — примирительно поднял я руки. — А мое мнение вы и так знаете: лучше бы с дочкой больше времени проводили.

— Благодарю, но с делами своего рода я справлюсь сама, — холодно произнесла женщина. — Тем более теперь мы, можно сказать, официально не родственники, а значит ты влезаешь в дела моей семьи.

— Ну что вы, Катрина Евгеньевна, — ухмыльнулся я. — И в мыслях не было. И все же я рекомендовал вам в дальнейшем воспользоваться услугами «Алтеи». Поверьте, договоры, заключенные в стенах этой компании, нерушимы, — не смог я удержаться от небольшой рекламы.

— Я подумаю, — бросила она, встав со своего кресла и молча покинув кабинет.

Несколько минут мы просидели в молчании. Призванные мной духи успешно отгоняли работников компании, чтобы они не смели даже думать заходить внутрь. Роксана выполняла роль образцовой служанки и как замерла недалеко от меня, так и стояла до сих пор. А вот Лену, похоже, одолевали какие-то думы и, видимо, стоит с ней обсудить произошедшее.

— И как тебе встреча с моими бывшими родственниками? — спросил я и с удивлением сам осознал, с какой, оказывается, горечью я это произношу. Не ожидал от себя такого.

— Она сильная волшебница, сильнее меня.

— И намного опытнее, — подчеркнул я. — Но все же я имел в виду другое.

— Катрина Евгеньевна, — не смело начала Лена, но я поддержал ее, взяв за руку. — Она опасна как змея и в то же время пришла к тебе с такой просьбой, переступая через все, что делало ее тем, кем она была. И ты ей отказал.

— Не совсем… — не стал я говорить откровенную неправду своей второй жене. Пускай некоторые вещи я им и не рассказываю, но все же что Арина, что Лена стали моей семьей и меньше всего мне хотелось, чтобы между нами выросла стена из непонимания и тайн. По крайней мере сделать ее не такой плотной. — Те знания, что она хотела получить от меня, действительно в данном случае не имели никакого смысла. Я, как и сказал своей тете, действительно толком не помню, что сделал дед. Обо всем этом у меня остался лишь шрам от ритуального круга, высеченного прямо на груди, который я скрыл татуировкой. Да что там говорить, — отодвинулся я чуть назад, разрывая наш контакт и притронувшись к левой стороне груди, где находилась упомянутая татуировка. — О том, что я обладаю непонятным «Знаком Власти» я узнал меньше года назад, когда пошел выручать тебя.

— Господин, — вмешалась в разговор до того молчавшая Роксана. — «Знак Власти» — это неотличимая черта Лордов, что выделяет вас среди других существ.

— Вот видишь, — обвинительно и совсем не культурно ткнул я пальцем в сторону демонессы. — Даже она, стоящая подле Лордов демонического мира, толком не знает, что это такое.

— Но ведь… — попыталась возразить Роксана.

— Тебе известно только то, что ты сказала, — перебил в этот раз я ее. — Как он возникает и его особенности никто, кроме Лордов, скорее всего не знает. А значит это не поможет нам приблизиться к разгадке того, как осколок этого Знака оказался во мне и при этом чудом не убил, раскочегаривая мою энергетическую структуру.

— Прошу простить меня, милорд, — склонила голову демонесса, признавая, что я прав.

— И что, теперь действительно нет возможности помочь этой девочке? — слегка закусив губу, тихо спросила Лена.

— Теоретически, — начал я, но видя, как вспыхнули глаза девушки (и это не было фигурой речи — ее глаза действительно загорелись внутренним огнем), повторил еще раз более твердо: — Теоретически такое возможно. Вот только любой возможный способ приобретения магии предполагает обильное количество жертв, чтобы обменять их жизни на возможность взаимодействовать с магической энергией. Древних ритуалов, направленных на это, достаточно много, но они и раньше почти не срабатывали, а сейчас, после того как изначальные тексты дошли до нас в искаженном состоянии, тем более. Единственный, кому повезло, если можно так сказать, был мой дед, но о последствиях ритуала ты знаешь сама.

— И разве больше никто не пытался добиться успеха в этом? У меня вот, например, два источника магии, а значит что-то ведь можно сделать? — с надеждой спросила моя бывшая ученица.

— Возможно, и пытались, — не стал утверждать я. — Вот только такие сведения, само собой, не становятся достоянием общественности и тщательно скрываются. А вот про твой второй источник… — внимательно посмотрел я на Лену. — То тебе просто сильно повезло не умереть и в то же время суметь его держать в узде. Я даже боюсь представить, сколько потребуется экспериментов, чтобы добиться хоть чего-то похожего. Так что я сказал правду: дочери Катрины мне не помочь. Лучше пусть займется воспитанием дочки и сделает из нее достойного человека. Тем более в последнее десятилетие артефакторика как отдельное направление магии сильно продвинулась вперед и вскоре даже не магам будет доступно многое из того, что не умеют делать маги на ранге Послушника.

— Я как-то не задумывалась об этом раньше, — произнесла Лена, приподняв руку. На ее ладони зажегся небольшой огонек, который то увеличивался, то уменьшался, будто в газовой горелке крутили вентиль. — Даже не представляю, как жила бы без этого ощущения.

— В детстве я был довольно слабым магом, так что можно было считать, что и вовсе не был им, — поделился я. — Но ведь как-то жил и даже радовался жизни. Думаю, я мог бы прожить вполне хорошую жизнь и без этого всего. Но у судьбы были другие планы.

— Милорд, вы верите в Судьбу? — вдруг спросила Роксана, почему-то интонацией выделив последнее слово.

— Отчасти, — немного подумав, признался я. — Возможно, есть какие-то предопределенные планы каких-нибудь высших сущностей на наши действия, но все же мы сами можем изменить предложенный нам путь и пойти на перекор уготованному. Как-то так, — развел я руками. — А ты что-то другое думала услышать?

— Нет, — резко замотала головой демонесса. — Просто раньше не слышала от вас такого. Вот и… — не нашлась она, что сказать.

— После твоего отказа Воронова не обозлиться на тебя? — спросила Лена, наигравшись с огоньком.

— Само собой, — кивнул я. — Я с самого начала говорил ей, что не смогу ничем помочь в этом вопросе. А сегодня она показала свою слабость и в ответ все равно ничего не получила. Так что моя дорогая тетя ни за что это унижение не забудет, — ухмыльнулся я, скрестив пальцы рук перед собой. — Направленной агрессии скорее всего не будет, но вот в мелочах подпортить настроение она точно сможет. Все же Вороновы довольно влиятельный род и Катрина занимает там далеко не последнее место. Пока их ресурсы больше наших… Но, думаю, прорвемся. Если станет слишком наглеть, то ведь я могу и ответить, — кровожадно добавил я в конце.

— Я могу устранить эту женщину до того, как она выйдет из здания? — предложила Роксана, уже внутренне собранная и готовая выйти из комнаты.

— Не стоит, — отмахнулся я, строго посмотрев на нее. — Это лишь разожжет между нами войну на уничтожение. Тем более смерть клиента на территории компании может негативно сказаться на репутации.

— Тогда я могу подстеречь ее в менее людном месте, — продолжила гнуть свою линию демонесса.

— И чего ты такая кровожадная сегодня? — удивленно спросил я. — Я же сказал, что большой угрозы моя бывшая родственница не представляет. С тем же, что она может сделать, мы и так справимся. Без противников жизнь становится совсем скучной? Не правда ли? — лукаво спросил я ту, что когда-то была капитаном Гвардии одного из Лордов-демонов.

— Я, кажется, поняла, — расслабилась Рокс.

— Ну вот и отлично, а то я уже испугался, — подмигнул я ей.

Несмотря на сложившиеся обстоятельства, настроение у меня было на удивление хорошим. Все же разрешился давний вопрос с моей бывшей родственницей и наконец-то становится понятно, зачем ей все это требовалось. Зная Катрину, ей будет в ближайшее время не до меня, так как она будет искать новые способы сделать из дочки мага, и это может завести ее очень далеко. Хотя это не мои проблемы, и если своими действиями эта женщина разрушит род Вороновых, то так тому и быть.

Раз так быстро с этим делом справились, решил заодно проверить дела компании. Так-то Засекин предоставляет мне отчеты об оказанных услугах и кто именно их заказывал, но хотелось посмотреть на работу сотрудников вживую. И, в целом, можно сказать, что я был доволен увиденным.

С каждым клиентом общался отдельный специалист, который активировал печати, подтверждающие подписания договоров и все объяснял клиентам. Хорошо, что для активации печати требовалось совсем немного энергии, а так как каждый сотрудник был пусть и слабым, но магом, то и проблем у них с этим не было.

Больше всего радовало то, что поток клиентов не убывал. Да, много времени отнимали простые клиенты, которым в качестве рекламы помогали практически бесплатно, но и тех, кто был готов оплачивать счета с номиналом больше тысячи имперских рублей, было тоже немало.

Если не считать моего участия в качестве держателя акций в нескольких фирмах, «Алтея» сейчас приносила самый большой доход, а обработка клиентов Засекиным лишь увеличивала количество клиентов. Каким бы странным ни был этот парень, но обольщать людей он умел практически так же хорошо, как Эльза. При этом он делал это на каком-то интуитивном уровне, когда девушка использовала свои знания в психологии, чтобы найти нужный подход к каждому.

Под конец этой небольшой инспекции мы были на первом этаже и я уже хотел отправиться обратно домой, в целом довольный увиденным, как с улицы ворвался, по-другому и не скажешь, мужчина в некогда представительном костюме. Сейчас он представлял из себя жалкое зрелище: был в чем-то испачкан, нес на себе следы подпалин, а где-то и вовсе разорван. И как вообще в таком виде решил заявиться сюда?

— Немедленно позовите мне вашего директора! — брызгая слюной и безумно сверкая глазами, закричал он на одну из секретарш, которая на удивление спокойно восприняла такое появление.

— Я узнаю, свободен ли Степан Сергеевич, чтобы принять вас, — вежливо улыбнулась ему девушка, указав на зону отдыха слева от себя. — Вы пока можете подождать ответа на одном из свободных мест.

— Не собираюсь я ждать! — истерично заявил он, потрясая перед секретаршей своими кулаками.

— Рекомендую вам сесть на свободное место, — мило улыбнулась ему девушка, но в этот миг от нее полыхнуло неприкрытой жаждой крови.

Такое я ощущал лишь от немногих людей и по большей части от демонов. Даже Роксана потянула руку к поясу, будто собиралась выхватить меч, но я ее остановил. А вот мужчина хоть и слегка побледнел от оказанного давления, но все же остался стоять на своем.

— Я не уйду отсюда, пока не встречусь с вашим главным! — уперевшись в стойку руками, прокричал мужчина.

— Ну что вы так эмоционально, — откуда-то сбоку раздался доброжелательный голос Засекина. Я настолько увлекся рассматриванием этого бесплатного представления, что просто не заметил, как Степан спустился с третьего этажа, где был его кабинет. — Встречи можно вполне добиться и без криков.

— Да вы знаете, что мне пришлось пережить, чтобы добраться до вашей компании?!

— Пойдемте в мой кабинет и там все обсудим, и я подумаю, как вам помочь? — предложил Степан, указав на лифт.

— Я туда не пойду, — отчего-то нервно сглотнул мужчина, попятившись назад. — У вас же есть лестница?

— Конечно, — уверил его Засекин, указав на дверь, ведущую на лестничный пролет.

— Тогда я поднимусь по ней, — воодушевленно ответил мужчина и, не дожидаясь Степана, рванул к ней.

Я подошел к о чем-то говорящему главе этой компании секретарше и когда он закончил, как оказалось, выяснять подробности произошедшего, Засекин повернулся ко мне.

— Вы что-то хотели, господин?

— И часто у вас такое происходит? — поинтересовался я.

— Сейчас примерно через день, — быстро ответил он. — Раньше было чаще, но постепенно наши клиенты начинают понимать лучше последствия нарушений заключенных здесь договоров, — прямо-таки дьявольски улыбнулся Степан.

— Судя по внешнему виду этого мужчины, он довольно серьезно пошел против договора, — задумчиво обронил я. — Не будет ли проблем с этим?

— О, не беспокойтесь, — махнул рукой Засекин, весело улыбнувшись. — Все клиенты подписывают перед оказанием услуг пункт о том, что они полностью несут ответственность за нарушение заключенного договора. Наши юристы так составили документ, что под формулировку подходит очень обширное понятие. В том числе и полоса неудач, — хмыкнул парень.

— Надеюсь, ты понимаешь, что излишне давить на клиентов не стоит?

— Конечно, — уверил меня Степан, мгновенно став серьезным. — Я не допущу, чтобы жалобы этих нарушителей своих слов повлияли на репутацию компании.

— Хорошо, тогда не буду больше отвлекать от работы.

— И как вам увиденное? — полюбопытствовал Засекин, перед тем как уйти.

— Я доволен твоей работой и как все здесь организовано.

— Благодарю, господин, — глубоко поклонился он. — Я вас не подведу.

— Я знаю, — улыбнулся я, делая ему жест, чтобы он уже перестал так выделять меня, а то уже все секретарши смотрят на нас, хоть за время разговора мы и отошли в сторону, чтобы не мешать их работе. — Именно поэтому я тебя и поставил на это место.

Глава 7

Несмотря на разворачивающийся бизнес и дела, связанные с другими фирмами, мне все же необходимо было все завершить до конца года, тем более за три дня до этого события будет проходить Имперский бал-маскарад, на котором я со своими женами должен показать себя если не с лучшей стороны, но точно запоминающе.

Казалось бы, я еще вчера рагребал новую порцию сообщения от моих компаньонов-простолюдинов, где порой требовалось действовать решительно, в том числе и с помощью призывов, как уже наступил день бала.

— Егор, ты уверен, что нам стоит приходить именно в таких костюмах? — слегка обеспокоено спросила у меня Арина, когда мы втроем завтракали перед напряженным днем.

Я больше предавался мысленному восхвалению кондитерских талантов наших поваров и не сразу понял, что именно спрашивает меня моя первая жена. Все же определенно правильным решением было нанять слуг, так как сомневаюсь, что мои жены смогли бы сделать такую же восхитительную маковую завитушку, которая попросту исчезала с моей тарелки.

— О чем ты? — непонимающе посмотрел я на нее. — Все равно уже не успеем ничего другого подготовить.

— Они слишком вызывающие и не похожи на те, что я видела до этого, — тихо ответила девушка.

— Ты раньше была на Имперском балу? — даже отложив недоеденную булочку в сторону, спросил я.

— Нет, — покачала головой Арина, так что один из ее локонов выбился из прически, скользнув вдоль щеки и создав довольно милый образ. Было в этом «бунтаре» что-то особенное, что преображало и без того красивую девушку во что-то еще более притягательное. — Моя сестра, как наследница рода, была несколько раз на балу, когда род Лазаревых удостаивали приглашения.

— А разве не всем его рассылают? — неопределенно махнул я рукой.

— И все же тебе не хватает основ, — обвиняюще ткнула меня пальцем Арина, грозно посмотрев в глаза. — Далеко не всех приглашают на мероприятия, организованные лично кем-то из имперской семьи. Это показывает в том числе отношения Императора к тем или иным родам и дает возможность одуматься до конца следующего года. Также, если тебя приглашают, значит Император заинтересован в твоем роде, что тоже может немало стоить в политических играх между влиятельными семьями.

— Как же у вас все сложно, — тяжело вздохнул я, все же взяв булочку и в пару укусов избавившись от нее, благо оставалось не так уж и много. — Все что-то придумываете.

— Открытый интерес проявлять Императору нельзя, — пожала плечами Арина. — Иначе к «фаворитам» будет проявлен особый интерес, что может помешать деятельности таких родов. В общих чертах, не прислав приглашение на бал-маскарад, Император может намекнуть о своем неудовольствии действиями того или иного рода. Чего обычно бывает достаточно.

— Ну вот, — кивнул я, допивая чай. Эх, хотелось бы съесть еще что-нибудь из того, что осталось на столе, но, боюсь, тогда совсем лениво станет и мне не захочется заниматься делами. — Получается, приглашение для всех.

— Ну нет же! — воскликнула моя первая жена, раздосадованная, что я не так ее понял. — Приглашают все равно не самых последних лиц Империи, и мелким родам приходится рассчитывать на большую удачу, чтобы их заметили. Так число участников бала обычно остается практически неизменным и варьируются от текущей политической обстановки.

— Значит, мы поймали удачу за хвост? — спросила Лена, примеряясь к одному из пирожных рядом с ней. Вообще, на столе было около десятка различных кондитерских изделий, так что действительно приходилось хорошо подумать над тем, что ты хочешь попробовать, ведь иначе остальное попросту не влезет. — Мы же небольшой род всего из трех членов, — пояснила она свой вопрос.

— Однозначно не скажешь, — задумчиво закрутила выбившийся локон на палец Арина, посмотрев в сторону улицы, благо витражные окна позволяли без проблем любоваться заснеженной лужайкой особняка. Сами окна в комнате, где мы завтракали, были направлены на внутренний двор. — С одной стороны, родом мы стали только в этом году, но с другой стороны — Егору сразу дали княжеский титул, что уже говорит об определенном расположении со стороны одного из членов императорской семьи. Поэтому я не могу понять истинных причин нашего приглашения и что из этого следует ожидать.

— Все равно гадать бессмысленно, — хмыкнул я, смотря на задумчивую Арину, которая была просто очаровательна в этом образе. — Если император что-то задумал с нашим участием, то мы скорее всего и не узнаем, в каких сценариях нас решили использовать. Против пророков действовать бессмысленно.

На этом разговор сам собой и угас. Я отправился в свой кабинет доразбирать те дела, что еще возможно было решить простым ответом на письмо или передачей указаний моим партнерам. На что-то более серьезное попросту не было времени, так что я и не пытался ухватиться за все сразу.

Совсем недавно я вообще не думал, что буду этим заниматься, а тут то смотрю аналитические сводки, постоянно обновляемые Рэми и ее разросшимся отделом, то проверяю акции купленных мной компаний и перенаправляю деньги в активы организаций, которые по выкладкам все той же Аркур в скором времени должны подняться в цене, а значит на этом можно дополнительно заработать. Жаль, что сама девушка наотрез отказывалась работать с финансами, уже один раз обжегшись на этом, так что все эти операции приходилось подтверждать лично.

Хорошо еще, что Рэми была чаще всего верна в своих прогнозах и это стало еще одним источником пополнения казны рода, которая то стремительно пополнялась, то так же быстро пустела. К сожалению, поступать исходя из длительной стратегии и наращивать капитал рода я не мог себе позволить, пока мы не соберем вокруг себя «фундамент» достаточной прочности, чтобы потом уже без постоянного контроля поддерживать все интересы рода. Я не собирался оставаться где-то внизу пищевой цепочки магических семей, раз уж решил стать главой рода Шуваловых, иначе попросту наплевал на все и уже давно бы вернулся в Петроград.

Со всеми делами я разобрался всего за час и уже хотел закрыть рабочий терминал и наконец-то отдохнуть, когда на коммуникационный браслет пришло срочное сообщение.

Как я уже упоминал, многие фирмы простолюдинов не могли себе позволить подняться выше, если не имели покровительство того или иного рода. Им попросту не давали перейти на более дорогостоящие контракты, опасаясь, что такими действиями они могут помешать интересам какого-то из родов. Другое дело, если в сооучредителях есть кто-то из аристократов — тогда все проблемы решаются уже на уровне магических родов, а торговцы могут вести свои дела и наживаться на более крупных сделках, уверенные, что в случае чего их покровитель вмешается.

Вот и сейчас мне пришло сообщение, что на один из складов, косвенно принадлежащих мне, прямо средь бела дня напали. Причем в нападающих определили магов. Пока охрана каким-то образом умудрялась их сдерживать, но долго это не продлиться.

Вмешивать в такое дело полицию было бессмысленно, так как все вопросы, связанные с магией, решает Служба магической безопасности Империи, а они такими мелкими кражами попросту не занимаются. Не то чтобы они не хотели предотвратить преступление, но так как сила практически любого государства стоит на магической аристократии, то магам присуждают некоторые послабления, которые в том числе касаются их подсудности законодательству государства, в котором они совершили проступок.

Если совсем утрированно, маг мог совершать практически все, кроме убийства простых обывателей. Все остальные дела решались главами магических родов и их бойцами, а позвать Службу магической безопасности значит расписаться в собственной слабости и одновременно дать доступ к своим делам тем, кто предан интересам государства, а не конкретного рода.

Так что пока разборки между родами если не переходят определенную грань, будут именно разборками между родами, а уже потом становятся тем, что можно классифицировать под нарушение закона. Вот на такой божественный пьедестал забрались все одаренные и они не намерены с него сходить и будут отставить свои права.

Для меня эта схема казалась странной, но она работала практически везде и воспринималась как норма.

— Слава, — позвонил я главе своих будущих гвардейцев, а сейчас главе службы безопасности рода. — Мне необходимо сопровождение тройки твоих бойцов.

— Что-то произошло? — обеспокоено отозвался он, но в то же время начал тихо отдавать команды на сбор отряда.

— Скорее всего справлюсь и сам, но лучше иметь поддержку, — честно ответил я.

— Понял. Через пять минут будем у гаража.

Я тоже не стал медлить и переоделся в более удобную для боя одежду, одновременно с этим отдал приказ о сборе Роксане через нашу связь. Стоило мне только покинуть рабочий кабинет, как демонесса молча возникла рядом со мной.

Все это заняло не так много времени, но бойцы Волкова все же справились быстрее меня и уже ждали у гаража особняка на своем бронированном внедорожнике. Не самая защищенная машина, но в городах действовало ограничение на разрешенную военную технику, так что я даже со своим княжеским титулом (который позволял его обладателю намного большее, чем другим аристократам) не мог позволить использовать себе что-то более существенное.

Даже такого рода внедорожников, укрепленных лишь бронепластинами и без пулеметной башни, я мог иметь не больше трех штук. Точнее не мог выпускать за пределы своей территории, а так на своих землях я мог хоть танк разместить и никто бы не сказал мне и слова. Другое дело, что это вышла бы слишком дорогая игрушка, чтобы просто стоять в гараже.

Стоило нам только сесть внутрь, машина сразу тронулась в путь. Куда ехать бойцы уже знали, а задерживаться сверх необходимого никому не хотелось. Дело было еще в том, что до этого все происки конкурентов были на недостаточно серьезном уровне, чтобы вмешиваться таким отрядом, и вполне можно было просто послать моих бойцов урегулировать проблему. Но что-то подсказывало мне, что они не справятся и тогда репутационные потери будут слишком велики. Этого я допустить не мог, не сейчас, когда я только в начале пути и такая «оплеуха» встанет мне слишком дорого. Я так слишком многим перешел дорогу, пускай пока и в мелочах, но все же.

До района, где находились склады, мы добрались минут за двадцать — благо дорога была практически пустой. Начавшийся снегопад пока не был такой уж большой помехой, хотя и вскоре должен был ухудшить видимость. Возможно, на это тоже рассчитывали нападающие, ведь прогнозы благодаря магам у нас точные чуть ли не минута в минуту, предсказывая погодные изменения.

Еще во время поездки я стал создавать печати призыва. Для них не требовалось обязательное наличие поверхности, на которой их надо начертить, так как мне достаточно было воссоздать энергетический каркас, а уже после перенести его на поверхность. Вообще печати можно создавать даже в воздухе, но я больше предпочитаю смотреть, как демоны возникают из под земли, будто прокапывают себе путь наружу. Как доказала такая практика, большинство это пугает больше, чем возникшие из воздуха существа, пускай и устрашающей наружности.

— Следуйте позади нас и прикрываете спину. Самим вперед не лезть, — отдал я приказ бойцам, стоило нам остановиться у складской зоны.

Вокруг было подозрительно тихо, но уже то, что на въезде никто нас не остановил, хотя тут была охрана, в том числе арендатора, уже вызывало подозрение. Самое забавное, но я даже не знал, что именно хранится на складах одной из принадлежащих мне фирм, так как они занимались торговой деятельностью и ассортимент товара был довольно обширен. По этой причине я не знал, что так могло заинтересовать неизвестных, что они решили использовать магов.

Вообще, вполне возможно, здесь уже никого и нет, так как охрана вряд ли могла долго удерживать магов, если те, конечно, собирались провернуть дело быстро. Правда, уже одно то, что мне успели доложить о проблемах, говорило о не слишком большой компетенции нападающих. Либо рассчет идет на то, чтобы прибыл я, и попытка ограбления — лишь возможность спровоцировать меня.

В любом случае пока не пройдем дальше, все равно не узнаем.

Прежде чем войти внутрь этого комплекса складских помещений, я активировал две из трех заготовленных печатей, призывая шесть иглистых ящеров. Назвал я их так из-за того, что внешне они напоминали наших земных ящериц, только в метр, а иногда и полтора в длину. На спине же этих демонов находились костяные иглы, которыми они умело выстреливали в своих врагов или подставляли бока, чтобы противник сам насадился на них, раня себя в попытке добраться до плоти ящеров. Помимо прочего демоны имели своеобразную костяную броню, которая делала их не самой удобной для мгновенного потребления добычей, а на хвосте находилась костяная игла с парализующим ядом.

До этого я призывал их всего пару раз, но использовать моих любые огненных гончих в рамках складов было бы не самым лучшим решением. Так помимо самого нападения на склады добавился еще и пожар. А последнее мне точно не надо.

Призванные демоны по команде шустро разбежались по сторонам, выискивая свою добычу, но пока без приказа на активную агрессию. Еще не хватало, что они напали на охрану складов, которой я почему-то не вижу.

Все это попахивает засадой, но и игнорировать такое я не могу. Вместо этого я подготовил еще две печати призыва, что пока были подвешены в законченном состоянии и ждали от меня только активации, но демонстрировать такой козырь пока было рановато.

— Идем, — махнул я рукой бойцам и сам двинулся вперед, внимательно всматриваясь вперед.

Роксана вопреки обычному вышла на шаг вперед и частично загородила меня. Тут же вся ее фигура скрылась серым туманом, чтобы в следующий миг растаять, будто снесенной сильной ветром. Теперь на девушке был не зимний костюм, а привычная ей броня, а в руках два меча, что хищно поблескивали в свете солнца. Несмотря на шедший на улице снег, ни одна снежинка не смела коснуться брони девушки и поэтому веяло от этого чем-то потусторонним. Хорошо, что я и мои бойцы были к этому вполне привычны, но на других это бы оказало соответствующее впечатление.

Нашей целью был третий склад слева. Мы, осматриваясь по сторонам, а бойцы и вовсе своими автоматами водя во все стороны, будто опасаясь, что на нас могут напасть еще и сверху, подошли к складскому ангару, и я попросту толкнул железную дверь, преграждающую нам путь. Рядом с ней находился кодовый замок, а внутри обязан был сидеть кто-то из охраны, но сейчас дверь была приоткрыта и рядом никого не наблюдалось.

— Не чувствую следов крови, — принюхавшись к воздуху, произнесла Роксана.

— Идем внутрь, но осторожно, — немного подумав, решил я.

Пока от моих призывов тоже не было никаких вестей, хотя они к этому времени успели обежать большую часть территории, но так ни на кого не натолкнулись. Сам складской комплекс предназначался для длительного хранения товара, но все равно хоть кто-то, но должен был работать внутри, а тут полнейшая тишина.

Складской ангар изнутри был заставлен длинными рядами стеллажей с различными товарами. Сами стеллажи хоть и находились на достаточно большом расстоянии, чтобы дать возможность без проблем проехать погрузочной машине, но все же представляли из себя своеобразный лабиринт. А ведь еще и сам ангар был не маленьким.

К этому времени двойка ящериц закончила оббегать свою часть территории и проскользнула вслед за нами, невидимыми тенями устремившись вглубь склада, мгновенно скрывшись среди ящиков.

Стоило нам пройти чуть дальше, как Роксана указала на тело охранника, будто небрежно брошенного на один из ящиков, и натекшую под ним лужу крови. Один из бойцов тут же бросился вперед, чтобы проверить тело погибшего.

— Удар нанесен магией, — подвел он итог беглому осмотру. — Предположительно магия ветра.

— Так сходу определить тип магии убивший человека? — удивленно посмотрел я на него.

— Довелось повидать многое, — безразлично пожал плечами мужчина, поправив броню своей разгрузки.

После его слов бойцы сменили магазины своих автоматов. Насколько помню, Слава запрашивал у меня спецбоеприпасы, могущие частично пробиваться через щиты магов, которые я заказал через Ухорских, наладив с ними контакт сразу после приезда с отдыха. Видимо, сейчас они решили использовать в первую очередь такой вид пуль.

Вообще, бывшие члены отряда «Красных волков», несмотря на свои возможности магов (пускай и слабые), предпочитали использовать огнестрел, доверяя ему больше, чем магии. Впрочем, такой подход тоже имел определенный смысл, да и это были люди, прошедшие не один бой, в том числе против магов, так что им было виднее, как действовать в той или иной ситуации.

Когда бойцы кивнули, подтверждая свою готовность, Роксана выдвинулась на несколько метров вперед, готовая первой встретить угрозу. По мужчинам было видно, что они против такой затеи — выставлять девушку в качестве мишени для неизвестного противника, но в то же время каждый из бойцов не раз сходился в спарринге с демонессой и на собственной шкуре знал, насколько она ловкий противник. Они даже пару раз пытались поймать ее с помощью своих немногочисленных магических техник, но не сильно в этом преуспели, так как уход от магических атак у Роксаны был отработан даже лучше, чем от физического нападения.

Свернув два раза направо и один раз налево, мы наткнулись еще на одни следы нападения. Часть ящиков на стеллаже справа была разрублена на несколько кусочков, а также брызги крови, когда по укрывающемуся за ящиками человеку все же попали. Сам охранник обнаружился в нескольких метрах за следующим поворотом.

Все тот же мужчина подтвердил, что техники были воздушной стихии, только в этот раз действовали менее аккуратно.

В этот момент я почувствовал, как одна из связей разорвалась, что говорило о том, что мой призыв уничтожили, а значит у меня осталось пять демонов-ящеров. К сожалению, эти призывы были слишком примитивны, чтобы суметь через контракт, связывающий нас, передать мне информацию о своих убийцах, но уже то, что это было проделано без шума, о многом говорило нам.

Этой информацией я поделился с бойцами и Роксаной. Мужчины уже были в курсе моей не совсем стандартной магии, а демонесса как никто другой знала, на что я способен.

К этому моменту так никого не обнаружив в данном комплексе строений, к ангару подошли и остальные ящеры, которых я также направил на свободный поиск. После увиденного я сильно сомневаюсь, что кого-то из охраны оставили в живых, а значит кто бы ни решил ограбить этот склад, своими действиями они развязали мне руки, если так можно сказать, относительно этой ситуации.

Вот только первый ход остался за неизвестными.

Впереди идущую Рокс атаковали сразу с нескольких сторон и при этом все техники относились к магии воздуха. Демонесса вскинул перед собой мечи, которые были изготовлены из неизвестного мне металла, способного частично поглощать магический урон. Вот только так она смогла заблокировать лишь две техники, а вот оставшиеся три пускай и не одновременно, но все же ударили в демонессу, разрывая ее на куски.

Зрелище было кровавым и мои бойцы уже было дернулись, чтобы отомстить за девушку, но я повелительным жестом остановил их. Мужчины недоуменно переглянулись, но все же выучка была сильнее личных эмоций и они окружили меня, выцеливая дулами автоматов противника.

Да, как я и сказал, зрелище было кровавым, что я чуть сам на это не купился, но вот только я не почувствовал разрыва нашего вассального договора, а значит Роксана воспользовалась своей сильнейшей стороной (магией иллюзией) и все же ушла из-под удара, изобразив свое поражение, чтобы противник забыл о ней. В такие моменты я был рад, что эта демонесса находится на моей стороне и не может причинить вред ни мне, ни моему роду. Будь иначе, ее способности были слишком не удобными, ведь даже в магическом зрении, которым я по праву гордился, она была не видна.

Идеальный убийца, который по какой-то причине всю жизнь тренировался как воин и командир. Почему Лорд Гортвар воспитал Рокс именно так, наверное, мне никогда не станет известно, но, видимо, у этого демона были на то какие-то причины. И все же, будь она убийцей, то стала бы намного опаснее.

— Может, прекратим эту бессмысленную бойню? — спросил я, казалось, обращаясь в пустоту.

Не то чтобы мне было важно потянуть время, просто было интересно, а клюнут ли они вообще на это.

— Можем и поговорить, — раздался уверенный мужской голос откуда-то справа и сверху. Один из бойцов тут же направил автомат в ту сторону, когда двое других стали отслеживать оставшиеся секторы. — Все равно это мало что изменит.

— Очень любезно с вашей стороны, — улыбнувшись, ответил я.

В который раз это срабатывает и вызывает у меня лишь стойкое чувство удивления. Ну вот зачем, право слово, начинать вообще разговор, если тебя прислали сюда ради убийства, но нет, с завидной постоянностью маги любили поговорить, прежде чем перейти к заключительному этапу «встречи». Причем в этом плане демоны не особо отличались от одаренных и тоже любили поболтать со своей добычей до того, как съесть ее.

Я двинулся вперед к «трупу» Роксаны, нисколько не смущаясь, что захожу в лужу крови. Моя охрана была вынуждена пойти следом и не сказать, что они были рады, что мы идем в удобную для атаки врага точку.

— А вот не показываться после такого просто невежливо, — бросил я все так же в пустоту, так как никого увидеть так и не смог. Впрочем, не все техники уже в активном состоянии можно разглядеть даже моим магическим взглядом, не говоря уж о техниках как раз предназначенных для сокрытия.

После этих слов, будто только этого и ждали (тоже мне, показушники), стали появляться напавшие на склад маги. Они возникали будто из воздуха в тех местах, где их совсем не ждешь. Вот только если они рассчитывали на удивление с нашей стороны, то ответной реакции нарушители так и не получили. Я был уже знаком с этой техникой сокрытия из направления воздушной магии, а сопровождающие меня бойцы прошли и не через такое, чтобы удивляться «фокусу» с исчезновением. Точнее появлением, но не суть важно.

Главным было то, что появилось ровно пять магов, как я и посчитал по техникам, направленным на уничтожение Роксаны. Возможно, среди них есть еще члены команды, которые сейчас скрываются, но сомнительно. Будь они более осторожными, то проявил себя только один — заговоривший со мной. Максимум три, чтобы показать свое превосходство.

— Вы так быстро отреагировали на расставленную нами ловушку, — с усмешкой на лице произнес маг, стоящий на одном из стеллажей.

Сам заговоривший был на вид чуть старше тридцати-тридцати пяти лет и объединяло его с остальными то, что у каждого было подобие единообразной формы, в основе которой был легкий комплект брони, предназначенной для магов. Видимо, эта команда в первую очередь полагалась на то, что по ним просто не смогут попасть, иначе озаботились более серьезной защитой и использовали хотя бы средний комплект.

Кстати, именно он ответил на мой вопрос и он единственный, кто забрался так высоко, когда остальные члены его команды обступили нас с разных сторон, контролируя все возможные пути к отступлению. При этом активных техник я не видел, но это ни о чем пока не говорит. Многие маги могут создавать их почти мгновенно, а некоторые и вовсе не умеют делать активные заготовки, так как на это требуется постоянная подпитка из источника, что довольно затратно, пока ты не прорвешься на ранги, где это уже не будет столь существенным.

— Ну а как же по-другому? — хмыкнул я, смотря только на говорившего. — После такого приглашения я, как любезный хозяин, должен был поприветствовать гостей.

— Уж извините, что ради демонстрации наших намерений пришлось убить ваших людей. И одну из тварюшек, — насмехаясь надо мной, склонился в поклоне этот мужчина. Впрочем, он тут же разогнулся, внимательно посмотрев на меня. — К сожалению, обмен любезностями пора заканчивать, — уже без улыбки закончил маг.

— Согласен, — кивнул я, направляя в печати призыва энергию. — Нет смысла разговаривать с будущим трупом.

После этих слов сам собой закрутился бой. Из печатей призыва появилось без каких-то спецэффектов два существа.

Одно из них походило на худого гуманоида с двумя закрученными рогами на голове. Кожа демона был бледно-синего цвета, а глаза занимали большую часть лица, оставляя лишь малую часть рту с острыми иглами зубов. Нос лишь обозначался небольшим, не слишком выраженным бугром. Хвост призванного существа резко ударил по земле и одновременно с этим крупные мускулистые руки демона вскинулись в стороны и вокруг нашей группы возникли сферические щиты. Мгновением позже в них попали воздушные техники убийц, которые так и не смогли пробить эту демоническую магию.

Второе существо тоже было гуманоидного плана, только имело оттенок кожи ближе к темно-коричневому и было покрыто костяной броней, которая открывала лишь немного участков да посверкивающие синим светом глаза, скрытые под все теми же костяными наростами. По поверхности этой необычной брони шли изогнутые костяные наросты, внешне похожие на лезвия из-за своей остроты. На руках демона было еще по два разделенных нароста, образующих что-то вроде двузубого копья.

Если честно, я впервые видел таких демонов, но раз в эти печати мной была влита практически половина моего резерва, то они попросту не могли быть слабыми существами (по крайней мере в этот раз точно повезло). Также легко было понять, что если первый был направлен на мою защиту, то второй немедленно атаковал магов, вырвавшись в просвет между щитами, что на миг возник перед ним, вновь наглухо закрыв нас от враждебных техник.

— А мы вам вообще нужны были? — несколько нервно спросил один из бойцов, когда буквально в метре от него ветряное торнадо было разбито выставленным демоном щитом.

— Все могло пойти совсем не так, — пожал я плечами.

Тем не менее тройка воинов, охраняющих меня, не прекращала отслеживать действия противника и если вдруг между щитами образовывался просвет, достаточный, чтобы попытаться нанести урон магам, то они пользовались такой возможностью. Если и не попадут, то заставят убийц двигаться, а при особой удаче смогут сбить их с концентрации и разрушить формирование новой техники. Как бы ни был хорош современный подход волевого использования магии, на что-то более-менее сложное все равно требовалось сконцентрироваться, а значит немного, но замедлиться, что в темпе создаваемого боя — критичный момент.

Пятерка магов сплошь состояла из приверженцев воздушной стихии. Из-за этого они хоть и не могли разнообразить свои атаки с помощью техник других стихий, но все же благодаря общности техник каждый из них мог подхватить атаку другого и усилить ее. В чем-то однобокий подход, но многих бы он застал в расплох, так как, насколько я знаю, в любом боевом отряде стараются иметь магов хотя бы трех направлений, чтобы обезопасить себя от большинства атак или хотя бы суметь их временно удержать.

Пока никто из убийц не мог похвастаться высокоэнергетическими техниками, оставаясь примерно на ранге Мастера, но не думаю, что они ограничены им. Тем более я сам талдычу свои ученикам, что ранг не играет большой роли, если сам одаренный искусно умеет использовать доступные ему силы.

Тем не менее из-за демона-щитовика магам пришлось концентрироваться в одной точке в надежде пересилить способность призванного существа и пробить его защиту. Вот только позволить себе это могло лишь двое из них, так как еще двое были заняты тем, что отгоняли от них второго демона, который хоть и не мог пока подобраться к магам, но ловко уходил от всех их атак и заставлял постоянно придумывать новые уловки, так как на повторные атаки он действовал еще быстрее.

Лидер же этой группы все продолжал стоять наверху и с нескрываемой надменностью следил за тем, как сражаются остальные члены его команды. Для стороннего наблюдателя могло показаться, что он бездействует, но в магическом зрении было видно, как закручиваются вокруг него жгуты энергии, сплетаясь в незнакомый мне конструкт какой-то мощной техники.

Моя охрана пару раз пыталась в том числе попасть и в этого мужчину, но все их пули, несмотря на особую защиту, вязли в активном ветреном щите, который не останавливал пули, а попросту сносил их в сторону, так что они просто не имели возможности добраться до мага.

Уже когда техника этого мага была практически завершена, он вдруг дернулся, болезненно скривившись, и с удивлением посмотрел на свою грудь. Я лишь с удовлетворением смотрел, как из его груди выходят два уже знакомых мне лезвия мечей.

— К-как? — откашлянув кровью, спросил маг, недоуменно посмотрев на меня.

Из-за неожиданной атаки он потерял концентрацию и вся создаваемая им магическая техника оказалась разрушена в одночасье. Клинки стремительно покинули его грудь, чтобы в следующий миг снести голову магу, который по какой-то причине не озаботился о защите позади себя. Благодаря последнему никем не замеченная Роксана без особых проблем добралась до верха и ликвидировала лидера группы.

— Оставь хотя бы одного живым, чтобы допросить, — попросил я девушку, и та вновь исчезла из вида.

Если раньше оставшаяся четверка магов не обратила внимание на то, что их стало на одного меньше, то после моих слов они были вынуждены отвлечься, чтобы отреагировать на новую угрозу и только сейчас заметили обезглавленное тело своего командира. К их чести можно сказать, что убийцы не растерялись и попробовали отступить, повалив на меня несколько стеллажей с помощью сильного порыва ветра, который попросту сдул даже тяжелые ящики на нас. Ворох вещей полетел сверху, грозя нас погрести под собой, но новый щит, созданный демоном, спас нас от этой участи и все вещи просто скатились по сторонам изогнутого острым углом щита.

Когда предметы перестали валиться, четверки магов не было видно, но за это время я почувствовал разрыв связи с тремя демонами-ящерицами, что могло говорить лишь о том, что они столкнулись с отступающими убийцами.

— Никто не пострадал? — для проформы спросил я у бойцов, которые старались все силами показать, что их нисколько не смущает близкое присутствие необычного демона. — Ну раз молчите, то пойдем посмотрим, куда подевались эти неизвестные.

Мы прошли всего несколько метров, когда перед нами вдруг возникла тень и один из мужчин произвел автоматную очередь по ней, вот только он промахнулся, а в следующий миг рядом с ним оказалась Роксана, которая рукой отбила ствол его оружия в сторону. После этого она стремительно развернулась в мою сторону и склонилась в поклоне.

— Простите, милорд, но я не смогла исполнить ваше пожелание, — извиняющимся тоном произнесла демонесса.

— Ну ладно, пусть они и сбежали…

— Нет, — перебила она меня. — Я не смогла оставить одного из них, которого я оставила в живых… Он нарвался на ящериц и был пронзен их иглами, — раздосадованно пояснила она.

— Пойдем посмотрим, — принял я решение. — И не кори себя так, всегда могут произойти случайности, которые ты никак не планировал.

Мы прошли несколько десятков метров, чтобы обнаружить зону разрушения, образованную из-за использования магических техник. Три мага лежали близко друг от друга и имели на себе следы поражения холодным оружием. Рядом с ним стоял демон, которого я использовал для атаки магов. Похоже, уже вдвоем демоны справились куда лучше с защитой магов, чем когда он действовал самостоятельно, да и опыта в подобных битвах Рокс не занимать.

Четвертый обнаружился в небольшом отдалении, действительно пронзенный иглами моих призывов. Вот что значит не повезло, а ведь почти «вырвался» наружу — тут оставалось-то сделать всего пару поворотов и он бы оказался у выхода, но на свою беду повстречал ящеров, у которых был приказ нападать на любого неизвестного.

Вот так и закончилась организованная на меня ловушка, которая, по всей видимости, рассчитывалась на то, что я попросту не успею использовать свои призывы. Либо те, кто нанял этих магов для учинения беспорядков, попросту не были осведомлены о моих способностях. Такое было тоже вполне возможно, так как обо мне по большей части знали молодые маги и часть крупных родов, в основном обитающих в столице Империи. Для остальных я был слишком незначительной величиной, чтобы считать меня угрозой и наводить дополнительные справки.

Все это слишком сильно походило на устранение конкурента опытной группой ликвидаторов, чтобы это оказалось чем-то иным.

Убедившись, что никто из нападавших не подает признаков жизни, я отозвал призывы, предварительно заключив с этими двумя демонами дополнительный контракт. Они были достаточно разумны, чтобы понять меня и согласиться на мои условия, хоть и не могли говорить.

Избавившись от призывов, я позвонил Волкову, обрисовал сложившуюся обстановку и попросил разобраться с ситуацией — необходимо было найти тела всех охранников и организовать компенсации их семьям. При удачном стечении обстоятельств возможно удастся понять, на кого работала эта пятерка, но я в это слабо верил.

Так что, оставив тройку бойцов собирать тела и следить за территорией, сам сел за руль внедорожника и направился домой. Мне еще предстояло переодеться для бала.

Глава 8

Моего отсутствия ни Арина, ни Лена, казалось, вовсе не заметили. Я и раньше замечал, что девушкам требуется намного больше времени на сборы, но чтобы настолько увлекаться процессом и вообще не замечать ничего вокруг… Да-а-а, наверное, мне никогда не понять особенности их мышления.

Всю обратную дорогу Роксана просидела молча, но было видно, что она обдумывает свои действия и т, о как она именно поступала в той или иной ситуации. На мои попытки объяснить ей, что на ни в чем не виновата, девушка неизменно соглашалась, но все же не прекращала свои размышления. Поняв бесплодность своих попыток, я решил просто оставить демонессу в покое. Она намного старше меня и уже должна научиться воспринимать вещи более объективно, а не только исходя из приказа и его «нарушения».

Сам бой с пятеркой магов нисколько меня не задел, да и мне кроме затрат на призывы вообще вмешиваться не пришлось. Так что я попросту принял душ и, уделив еще некоторое время делам, стал неспешно переодеваться в подготовленный для меня костюм.

Пускай я его дизайн заказал сам, но вот надевать весь комплект мне предстояло впервые, так что я и сам не был в курсе, каким будет конечный вариант. В комнате было ростовое зеркало, в которое я, как правило, редко смотрел, но вот сейчас оно пригодилось.

Из зеркала на меня смотрел молодой мужчина в темных брюка и рубашке. Сверху была наброшена куртка, пошитая из какого-то материала, похожего на привычную мне ткань пиджаков, что я заказывал в ателье, но было в нем что-то от кожаных курток. Не специалист я в этих вопросах, но смотрелось очень органично и создавало темный образ, как я того и планировал.

На балу большинство собравшихся будут стараться блистать своими нарядами и аксессуарами, я же решил выделиться другим образом, сыграв на контрасте. У меня даже не было никаких аксессуаров кроме маски демона. Вот она должна была привлекать больше всего внимания к моей персоне. Сама маска представляла из себя слегка вытянутое лицо демона с двумя изогнутыми рогами, которые уходили немного назад. Маска в своей основе была черной, но на ней было нанесено несколько чисто декоративных линий, которые лишь подчеркивали нечеловеческий образ. Еще сами рога ближе к своим окончаниям краснели, будто были облиты кровью.

В ателье действительно постарались над целостностью образа и смогли из моих довольно общих описаний сделать шедевр.

Убедившись, что все как надо, я снял маску и, оставив ее в руке, двинулся наверх, чтобы посмотреть на своих женщин, которым тоже были подготовлены соответствующие наряды.

— Можно, — постучался я в двери покоев, где, по словам слуг, расположились обе девушки, да так несколько часов и не показывались.

Так-то они могли воспользоваться помощью слуг, чтобы навести весть необходимый марафет, но Арина предпочитала все делать самостоятельно, а Лена, несмотря на постепенное изменение характера на более боевой, пока еще не решалась спорить с ней.

В какой-то мере в наших отношениях Лена была подчиненной Арине, но, кажется, обеих девушек такое устраивало. Все же иметь сразу двух девушек в женах — это не то же самое, что спать с двумя и более девушками одновременно. В последнем случае это часто временные связи и все участники прекрасно это понимают. Но семья строиться на другом и каждый член нашего пока небольшого рода стремился к тому, чтобы создать прочные связи, которые не будут угнетать никого.

— Десять минут, — наконец-то раздался приглушенный ответ Арины, когда я уже без спроса хотел зайти внутрь.

Подождать я тоже мог, тем более торопиться пока было не надо. Я планировал прибыть чуть раньше официального начала бала-маскарада, так что на выезд заранее выделил большой участок времени.

Зато пока ждал их, бегло ознакомился с поступившим от Волкова отчетом о делах на складах. Было найдено помимо обнаруженных нами еще три охранника, которых спрятали в стороне от основных действий, оставив, как я и предполагал, двоих, чтобы направить нас в место ловушки.

Это были обычные люди, которые должны были просто следить за порядком да предотвращать мелкие кражи. У них даже боевого оружия не было, а то, что было, стреляло лишь резиновыми пулями — достаточно, чтобы отогнать наглого воришку, но слишком мало, чтобы остановить готового к этому мага.

Так-то они работали на моего партнера и в его обязанности входила выплата компенсаций семьям погибших, но я распорядился проверить уровень достатка семей, оставшихся без кормильцев, и соответственно этому выделить дополнительную денежную компенсацию. Деньги это в итоге не столь большие, но переданный намёк, кому стоит быть благодарным за дополнительную помощь, точно сыграет потом на репутации рода Шуваловых.

По поводу охраны самого складского комплекса пока ничего известно не было. По предварительной оценке их либо заранее устранили, либо купили, чтобы в этот день склады остались с минимальным количеством охраны. Как оказалось, для остальных складов такие меры защиты никто не предусмотрел, так как там не было ничего ценного и только в принадлежащем моему партнеру ангаре было технологическое оборудование на десятки тысяч имперских рублей.

Пришлось поспешно сворачивать голографический экран и заканчивать работу, так как Арина открыла замок двери, что прозрачно намекало на приглашение зайти внутрь.

Подойдя к двойным дверям комнаты, в которой скрывались две красавицы, являющиеся по совместительству моими женами, я на несколько мгновений замер, отыгравшись за минуты ожидания, и решительно повернул ручки дверей, заходя внутрь.

В просторной комнате (кстати, до этого я ни разу в ней не был) было все, чтобы подготовиться девушкам к выходу в высший свет. Здесь была и обширная гардеробная, и несколько зеркал, позволяющих себя рассмотреть со всех сторон. На столик со всем необходимым для макияжа я вообще старался не смотреть — слишком там много было всего, чтобы так сходу попытаться разобраться, зачем им вообще необходимо такое количество различных флакончиков.

Но все же больше всего внимания привлекали две девушки, что сейчас красовались передо мной.

На Арине было платье, в основе которого закладывался образец традиционного японского юкато. Вот только рукава платья были более широкими, чтобы полностью скрывать руки, а низ переходил в струящуюся по стройным ножкам целительницы юбку. Скрашивал такой переход широкий темно-зеленый пояс и цветочный орнамент.

Собственно, орнамент делал акцент на груди девушки, но этот момент уже внесли в ателье, сказав, что закрытое юкато сделает из моей жены слишком уж похожую на приверженцев традиционных, более закрытых и консервативных одеяний, а цель такого наряда была совершенно другой. Так что платье было пошито так, чтобы подчеркивать верхние изгибы волшебницы. Юбка же снизу имела несколько разрезов, чтобы при движении можно было увидеть ножки девушки и выполненные в виде зеленых побегов браслеты.

На лице моей первой жены была маска лисицы с небольшим черным рогом с левой стороны, чтобы однозначно говорить о демоническом образе девушки. В целом, несмотря на маску, получилось довольно мило и загадочно, а изготовленные под заказ украшения в виде цветов и зеленых побегов лишь подчеркивали его целостность.

Если внешний вид Арины должен был вызывать ассоциацию с миролюбивостью, то Лена была одета более агрессивно.

На моей бывшей ученице было облегающее и подчеркивающее все изгибы ее тела красное платье, которое, казалось, состояло из крупных чешуек. Материал платья при верхнем свете создавал иллюзию перемещения чешуек, будто Лена одела что-то живое.

Руки моей второй жены были открыты, но в то же время их украшали браслеты, что спиралью струились, начиная от плеча и заканчиваясь кистями рук. Спирали были искусно выполнены из золота и серебра и представляли собой переплетающихся змей, чьи головы заканчивались недалеко от пальцев девушки и, казалось, были готовы спрыгнуть вниз.

Лицо Лены тоже было скрыто маской, но в этот раз более похожей на драконью с тремя красно-черными рогами, которые резко уходили назад, образуя подобие шлема. Девушки умело воспользовались этим и уложили волосы так, чтобы они одновременно переплетались с рогами, частично скрывая их, и в то же время ничто не мешало Лене снять маску, так как волосы свободно струились по маске и ниспадали на открытую спину.

Если бы моя вторая жена повернулась спиной, то можно было бы увидеть, как юбка платья, что сужалась к коленям, а потом резко становилась более пышной, шлейфом, наподобие змеиного хвоста, тянулась за ней. Единственным нюансом было то, что в таком виде не особо удобно передвигаться, но для этого у колен были сделаны скрытые завязки, которые достаточно было слегка дернуть, чтобы юбка стала свободнее.

— Ну как? — спросили девушки одновременно.

Я даже с масками почувствовал, как они заулыбались, довольные произведенным эффектом и синхронностью произнесенного. По крайней мере весело поблескивающие глаза внимательно отслеживали реакцию и та была им по вкусу.

— Даже лучше, чем я думал, — не смог, да не очень и хотелось, я удержаться от восхищенного восклицания. — Только вы могли воплотить мою задумку в реальность.

— Дорогой, может ты тоже наденешь маску? — подмигнув мне, попросила Арина.

Я только в этот момент вспомнил, что так и оставил маску в руках и без промедления нацепил ее на лицо. Черноволосая красавица плавным, но стремительным шагом подошла ко мне, чтобы подхватить под руку и отвести меня к зеркалам. Лена немного отстала, но спустя мгновение, повторяя позу Арины, пристроилась со свободного боку.

— Действительно, — задумчиво протянула моя первая жена. — В этом действительно что-то есть. Что-то демоническое… — при этом она как-то странно посмотрела на меня. — Неужели ты сам все это придумал?

— Лишь отчасти, — признался я, слегка пожав плечами. Хотелось почесать затылок, но девушки крепко держали меня за руки, лишая возможности свободно двигаться. Правда, против таких «оков» я ничего не имел. — В основном по моим сбивчивым объяснениям общий образ сделали в ателье Ламановых. Дальше было лишь дело в руках мастеров.

— Это же сколько ты денег потратил? — ахнула от такой новости Арина.

— Давай не будем об этом, — мягко уклонился я от ответа. — Мы, конечно, еще не опаздываем, но, думаю, нам уже пора.

— Точно, — подтвердила Лена, потащив меня в сторону коридора, так что и Арине пришлось пойти за нами, отложив разговор на потом.

* * *
Ну что я могу сказать о бале-маскараде? Даже не знаю, с чего начать.

Наверное, стоит упомянуть, что это событие в последнюю неделю часто крутили в новостных лентах и журналисты гадали, кто в этом году будет удостоен чести посетить имперский бал, а кто останется за порогом шикарного зала, подготовленного для дорогих гостей.

Это уж точно — дорогих. Даже по тому, как все было обставлено в бальном зале, можно было понять, что императорская семья не поскупилась на приготовления и организовала грандиозное шоу. Тут дело было даже не в украшениях или наполненных деликатесами столах, а в том, что в воздухе по-настоящему витала магия, которую могли увидеть даже без магического зрения. Даже не представляю, сколько магических техник было наложено на это помещение, чтобы вызвать такой эффект, но размах поражает.

Но это мы увидели чуть позже.

Все гости подъезжали на машинах, главным требования к которым была обезличенность их владельцев. Не должно быть никаких гербов или еще какой-нибудь символики, явственно показывающей, кто приехал на бал.

Да и сами гости были поголовно в масках, так что приходилось гадать, кто за ними скрывается. Правда, некоторых личностей не скроет никакой наряд или маска.

На подъезде к зданию, где, собственно, собирался проходить имперский бал-маскарад, образовалась небольшая пробка, так что я мог увидеть, кто выходил на ковровую дорожку на обозрение собравшейся публики и журналистов. Не узнать в могучей фигуре золотоволосого главу рода Барклай-де-Толли было просто невозможно. Он слишком сильно выделялся, чтобы пытаться это скрыть.

Один из богатейших людей Российской Империи помахал рукой «зрителям» и вместе со своей спутницей стал поднимать по ступенькам наверх, чтобы дать возможность в том числе со всех сторон рассмотреть их наряды, которые издали можно было бы спутать с накидками, выполненными из львиной кожи. А если взглянуть мельком, то вообще можно было подумать, что это лев встал на две ноги и решил пройти между людей — настолько детально была исполнена маска на лице Ильи Александровича, что в купе с его гривой волос производило именно такой эффект.

Его жена производила менее броское впечатление, но, на мой взгляд, эта утонченная женщина походила на затаившуюся в поисках добычи хищницу.

И все это вовсе не боевой род. Даже страшно представить, что из себя будут представлять остальные гости сегодняшнего вечера.

Стоило Барклай-де-Толли пройти половину пути и привлечь к себе все внимание, как дорога освободилась и настал наш черед выходить под камеры и любопытные взгляды собравшихся.

Стоило мне только выйти в своем костюмы под объективы видеокамер, как на миг собравшиеся замерли в непонимании. Если все приезжающие до этого аристократы сверкали драгоценностями и дорогими нарядами, то я был их полной противоположностью, да еще и во всем черном. Специально немного постояв перед зрителями, я повернулся к машине и помог выйти своим женам, которые привлекли еще большее внимание.

Арина и Лена подхватили меня под руки и мы медленно двинулись по дорожке ко входу в здание. Благодаря маскам можно было не переживать за выражение лица, но все же по слегка нервной дрожи со стороны Лены я чувствовал, что девушке не по себе от столь пристального внимания. Да еще камеры журналистов и фотографов добавляли нервозности. Хорошо еще, что пройти надо было не так много, но нас все равно успели заснять со всех сторон, так что надо быть готовыми, что нас тоже будут обсуждать в новостях.

Мы вошли внутрь, где столкнулись с Ильей Александровичем и его супругой. Ранее мне ее не представляли, так как общался я только с патриархом рода, его сыном, да Лизой, которая так не понравилась Арине, но теперь я более подробно был знаком с самыми влиятельными родами и знал, что золотоволосую красивую женщину передо мной зовут Анна Сергеевна и она маг земли в ранге Магистра, как и ее муж.

— Вы, я так понимаю, впервые приглашены на имперский бал-маскарад? — поприветствовал меня Барклай-де-Толли.

— Да, Илья Александрович, — слегка кивнул я, давая понять, что его маска не стала для меня большим препятствием.

— Я же говорила тебе, что надо подобрать другой костюм, а то ты слишком очевидный кандидат. Никакой загадки, — тихо и ворчливо отозвалась его супруга.

— В этом нет ничего страшного, — громогласно рассмеялся мужчина. — Все равно нас приглашают каждый год и придумать что-то новое замучаешься, — тем самым похвастался он. — Раз уж вы знаете кто я, то вы?.. — настойчиво посмотрел на меня Барклай-де-Толли.

— Егор Шувалов, — под маской широко улыбнулся я, так как в этот момент в глазах Ильи Александровича было столько неприкрытого удивления. — И мои жены — Арина и Лена, — показал я по очереди на каждую девушку.

— Неожиданно, — хмыкнул мужчина. — А вы не перестаете удивлять, Егор.

— Стараюсь по мере своих сил, — кивнул я ему.

— Старается, — вновь рассмеялся Барклай-де-Толли.

— Илья, нам уже пора идти, — напомнила супругу Анна Сергеевна, заодно показав, что и в пускай большом «предбаннике», но все же мы создали небольшую очередь, ведь остальные приглашенные не решались двинуться дальше, пока мы не закончим свой разговор. Под масками могли оказаться слишком влиятельные маги, чтобы иметь наглость пройти в зал вперед ранее вошедших.

— Куда бы я без тебя делся, — с нежностью произнес патриарх рода. — Извините, но мы вынуждены вас покинуть, — обратился он ко мне. — Может, еще пересечемся внутри, — Илья Александрович, взяв свою супругу под руку, сделал два шага по направлению к бальному залу и вдруг обернулся: — Ах, да. Забыл сразу сказать… — посмотрел он мне прямо в глаза. — Спасибо за ваш подарок на дне рождение сына. Он даже попросил обучить его фехтованию, чтобы научиться владеть мечом, — гордо произнес мужчина.

— Я рад, что мой подарок пришелся по душе вам и вашему сыну, — слегка склонился я, принимая его слова.

После этого мужчина развернулся и они зашли внутрь, где моментально потерялись среди других гостей, которых уже было не мало.

Выждав несколько секунд, в сопровождении своих жен двинулся и я, ведь вновь прибывшие пока не решались выйти вперед и тем самым нарушить очередность захода гостей.

Бальным залом я действительно был впечатлен, но не менее интересно было посмотреть на приглашенных аристократов, которые щеголяли в разнообразных масках и костюмах, так что действительно сложно было определить, кто именно перед тобой.

А ведь сами балы-маскарады были возрождены из небытия всего каких-то пятнадцать лет назад нынешней императрицей и вот как сейчас привлекает внимание это событие. Но чувствовался в этом еще один скрытый смысл — из-за масок было непонятно, кто за ней скрывается, и по этой причине все собравшиеся вроде как становились равными друг другу, так как мало кто мог отличить древний и богатый род от того, кому всего несколько лет или не обладающего большими денежными средствами.

Это еще в первые года можно было удивить собравшихся богатством украшений, сейчас же каждый хотел чем-то выделиться в рамках своих нарядов. Так что даже богатый род мог прийти в чем-то простом, чтобы выделиться именно этой простой. Поэтому, как я понимаю, все старались вести себя вежливо, ведь вдруг нагрубишь кому-то, а тот окажется влиятельнее тебя, так еще и злопамятнее.

Узнать же обидчика было не сложно — под конец балла все снимали маски, показывая, кто все это время скрывался под ними.

Мы, в отличие от того, что было при входе в здание, казалось, не привлекли особо много внимания к своим персонам. Точнее рамки приличия не позволяли собравшимся бросать откровенные взгляды в нашу сторону, но все равно многие время от времени да бросали заинтересованные взоры на нас. Мимолетно и быстро, но для привычных к такому людей этого было достаточно, чтобы сделать предварительную оценку. Тем более остальные гости, шедшие за нами, вообще, казалось, остались безынтересны собравшейся публике.

— И что дальше? — тихо спросил я у Арины, пока мы медленно курсировали в сторону столов, где располагались небольшие закуски. Из-за всей этой беготни со складом я совершенно забыл поесть и теперь очень жалел об этом.

— Как будто я знаю, — так же негромко ответила девушка. — Я так же, как и ты, здесь в первый раз.

— Может, потанцуем? — спросила Лена и, когда мы посмотрели на нее, добавила: — Мы же на балу.

— И не поспоришь, — хмыкнул я. — Но все же давайте не будем торопиться и посмотрим, как себя ведут остальные. А танцам, я чувствую, сегодня будет уделено много времени.

Тем временем собравшихся становилось все больше. По большей части приходили парами, но все же хватало и тех, кто был приглашен вместе со своими семьями. Вот только из-за масок невозможно было определить, кто именно прибыл сегодня на бал.

Не скрою, это создавало определенную интригу, но я и так не особо любил подобного рода мероприятия, а тут еще и маска, ограничивающая обзор. Хорошо еще, что она была выполнена так, чтобы делать это по минимуму и под ней совершенно не было жарко. Единственным нюансом было то, что маску приходилось приподнимать, чтобы выпить вино, которое носили слуги, курсируя между гостями с напитками.

Кстати про слуг. В отличие от собравшихся, их лица были открыты, но вместо этого на кожу были нанесены запутанные рисунки, что не давали толком разглядеть само лицо, отвлекая от внешних особенностей и привлекая именно рисунком. Таким образом слуги вроде бы были на виду, а все, что запоминалось, так это особенности искусно созданного на их лицах рисунка.

Но вот в какой-то момент гостей в зале было в достаточном количестве, чтобы игравшие до этого простые мелодии музыканты замолкли, на мгновение погрузив зал в тишину и тем самым привлекая к себе внимание, чтобы в следующую секунду заиграть незнакомую мне мелодию.

— Похоже, наступило время танцев, — сообщил я, увидев, как ближайшие к нам пары устремились в центр зала, вставая друг напротив друга. Самые первые танцоры занимали любое понравившееся им место, а вот последующим приходилось скользить между замершими людьми и искать свободный пятачок для себя. — Кто составит мне компанию? — спросил я у своих жен.

— Иди с Леной, — с улыбкой в глазах мягко произнесла Арина, — А я пока понаблюдаю за публикой.

— В таком случае, — развернулся я к своей второй жене и галантно склонился, протянув свободную руку вперед, — будете ли вы так любезны и составите мне пару?

— Это будет честью для меня, милорд, — тихо, но в то же время достаточно твердо произнесла Лена, на миг присев передо мной в подобие реверанса, только вот выполнен он был с поистине змеиной плавностью и неторопливостью. Затем девушка взяла мою руку в свою и вместе мы устремились ближе к центру зала, где еще хватало свободных мест.

Хорошо, что пар было достаточное количество, чтобы просто посмотреть, как кто стоит, и повторить вслед за ними. Я пока не знал, какой из более чем десятка традиционных танцев будет использовано сейчас, но, думаю, что успею разобрать по мере игры музыки. Особо сложного для начала все равно ничего не должно быть, а там как-нибудь выкрутимся.

Несмотря на отказ от тренировок под руководством Миямото, благодаря стараниям духа мое тело было достаточно гибким, чтобы исполнять многие сложные элементы, которым учат с малолетства. Я же по понятным причинам этого почти не получил и большую часть знаний восполнил лишь недавно.

Тихая мелодия постепенно подходила к концу и неожиданно взорвалась в стремительном темпе, побуждая собравшихся начать свой танец. Я не стал ничего придумывать и просто поддался ритму мелодии и лишь иногда посматривал по сторонам, чтобы не слишком сильно выбиваться из общего рисунка движений.

Что неожиданно, но Лена действовала даже лучше меня. Все ее танцевальные движения были исполнены с таким изяществом, что оставалось лишь удивляться, когда моя бывшая ученица смогла все это изучить, ведь все свободное время она посвящала учебе в Академии и для таких «факультативов» у нее явно не было времени.

В этот момент у меня в голове появилась довольно забавная догадка: может, Лена и забыла все про свое прошлое, но ведь она чему-то училась до того, как встретила меня. Девушка с кем-то общалась и где-то жила и лишь потом стала участницей ритуала призыва демона, который до неузнаваемости изменил и перекорежил ее жизнь.

Кем же ты была раньше, Лена Шувалова? Из какого рода вышло такое чудо? Ведь у случайной бастардки не может быть столь явного потенциала в магии и в этом прослеживается наследие многих поколений магов.

Правда, даже у бастарда мог появится схожий потенциал, но ведь Служба магической безопасности Империи ничего не нашла странного по девушке. Впрочем, это не было особо удивительным, так как генетический материал одаренных обязывали отдавать лишь в крупных городах и до различных поселков, которых было великое множество в нашем обширном государстве, такая практика просто не дошла.

Все эти мысли в одночасье вымел новый виток мелодии, заставивший нас стремительно закружиться среди остальных пар, что неразличимыми тенями проносились мимо нас. Сейчас во всем зале существовали только мы вдвоем и все остальное было лишь фоном, только подчеркивающим наш танец.

На последних аккордах мы замерли, тесно прижавшись друг другу, и сейчас я мог ощутить, как тяжело дышит Лена после завершения танца. До этого на такие мелочи я не обращал внимания, но и сам заметил, что немного запыхался — настолько нам стремительно приходилось двигаться, чтобы не выбиваться из общего рисунка танца.

— Спасибо, — тихо произнесла Лена. — Это было чудесно.

— А ты прекрасно умеешь танцевать.

— Да? — удивленно посмотрела на меня девушка. — Я на самом деле сильно волновалась, так как я впервые танцую, да еще и такие сложные движения, — неуверенно добавила она, о чем-то задумавшись.

— Так и не скажешь, — похвалил я ее. — В какие-то моменты мне приходилось поспевать за тобой, чтобы не отстать. Так что не сомневайся — танцуешь ты превосходно.

А о своих подозрениях пока умолчим, тем более сейчас это не особо важно. Хотя все же надо будет дать поручение Рэми выяснить все, что можно про Лену, а то вдруг от меня по какой-то причине скрыли информацию. Если что-то есть, то Аркур обязательно это найдет — надо дать только время.

Мелодия закончилась и мы направились обратно к Арине, что продолжала стоять все на том же месте. Вот только напротив моей жены крутилось двое молодых мужчин, а, возможно, парней примерно моего возраста (под масками так и не разберешь), что последней определенно не нравилось. По крайней мере вся ее поза говорила о том, что она не намерена выслушивать неожиданных ухажеров.

— И что здесь происходит? — спросил я, когда мы приблизились к ним.

— Да вот, — фыркнула Арина, — хотят со мной познакомиться.

— Неужели? — заинтересовано я посмотрел на двух самоубийц.

Я же упоминал, что я жуткий собственник? Так вот, я так же сильно не люблю, когда посягают на мое.

— Это же бал, — доброжелательно произнес тот, кто стоял справа от меня. Голос звучал достаточно молодо, так что скорее всего это действительно был молодой человек примерно моего возраста, а значит или наследник рода, или один из сыновей, что и вовсе на это право не имеют. По крайней мере не глава, так как молодых глав родов в столице вообще не так много. — Вот мы и хотим пригласить милую даму на танец.

— Для того маски и предназначены, — подхватил левый. Тоже оказавшийся моим ровесником и, по всей видимости, другом правого, так как в осном он отмалчивался все это время, а тут решил подсобить товарищу. — Так мы не знаем, кто за ними, и значит можем познакомиться друг с другом, несмотря на отношения между родами или различиями в наших статусах.

— Кто-то плохо знаком с нашим законодательством? — усмехнулся я под маской. — Все магические рода равны между собой и выше только императорский род, что правит государством.

— Так-то оно так, — немного стушевался парень. — Но все же не каждый решиться подойти к представителю древнего рода и просто так заговорить. А еще, — заговорщицки прошептал он, — говорят, на балу часто можно встретить представитель императорской семьи, что пользуются анонимностью, чтобы свободно пообщаться со своими подданными.

— Вот оно как? — задумчиво слегка наклонил голову на бок. — А если вы прямо сейчас говорите с представителем императорской семьи.

— Да не может быть… — отмахнулся правый, но вдруг резко замер и как-то по-другому посмотрел на меня. — Извините, — сдавленно произнес он и попытался как можно быстрее ретироваться, уведя своего друга с собой.

— Какие нынче доверчивые аристократы, — удручающе покачал я головой.

— Ты просто не видел, каким взглядом на них смотрел, — весело ответила на это Арина, перестав стоять в напряженной позе и заметно расслабившись. — Да еще твоя интонация… В общем, не удивительно, что они засомневались.

— Разве у императора есть наследники моего возраста? — с любопытством спросил я.

— А никто толком и не знает про всех членов императорской семьи, — верно подметила Лена. — На публике чаще всего появляются император, его жена и наследник, а остальных толком и не видно.

— Обе старшие принцессы занимаются благотворительностью, хоть и не совсем публичны, — добавила Арина. — А так да, семья императора всегда старалась особо не афишировать свою жизнь за исключением официальных протоколов. Сами понимаете, что, несмотря на их возможности, многие могут захотеть похитить кого-то из близких императора, чтобы попытаться его шантажировать. Но все это не тема разговоров, особенно в таком месте, — напомнила она нам, где мы находимся.

— Я ведь правильно понимаю, что все ближайшее время будут одни только танцы? — спросил я у Арины. Все же, несмотря на то, что она никогда не посещала это мероприятие, девушка была куда более осведомленной о его подробностях, чем я.

— По большей части да, — кивнула девушка. — Но между, скажем так, «массовыми» танцами и теми мелодиями, что играют только для желающих, довольно большие паузы и за это время можно пообщаться с остальными приглашенными представителями магических родов Империи.

— Опять эти разговоры, — тяжело вздохнул я.

Рядом как раз проходил один из разрисованных официантов, и я быстрым движением взял один из бокалов с вином, чтобы пригубить чарующий напиток. Не то чтобы я был уж таким любителем выпить, но действительно хорошие напитки я ценил и то, что подавали гостям сегодняшнего вечера, было лучшим, что я пробовал на своей памяти. Определенно стоит потом узнать, что именно подавали на балу, и приобрести себе хотя бы одну бутылочку, а то чувствую, что от чего-то крупнее я просто буду в шоке, так как не думаю, что приглашенным давали бы какую-нибудь дешевку.

Вино несколько скрасило мрачное будущее, и я уже более позитивно смотрел на настоящее.

— Что же, пойдем поговорим, — подхватив жен под руки, произнес я, и мы стали медленно перемещаться по залу.

Вообще, курсирующих по залу парочек хватало, так что нам даже особо не требовалось выбирать, с кем бы поговорить, как на нас сами вышли одни из гостей. Ими были явно молодая пара, но все же чувствовалась от них какая-то уверенность и по тому, как они спокойно перемещались по залу, создавалось впечатление, что они делают это далеко не впервые. Вообще, как я понял, так или иначе здесь собирается один и тот же небольшой круг лиц.

— Как вам сегодняшний вечер? — спросил мужчина после того, как мы обменялись приветственными кивками.

По протоколу маскарада представляться было не то чтобы запрещено, но все же не приветствовалось. Это Барклай-де-Толли был уж слишком выделяющимся, чтобы пройти мимо, да и я не поверю, что Илья Александрович так просто задержался в фойе.

В итоге мы в нарушения нормам общения не называли своих имен, оставляя эту тайну за собой.

— Очень необычно, — расплывчато ответил я, рассматривая костюм и в особенности маску своего собеседника.

Его костюм, как и платье спутницы и, скорее всего, жены, были выполненны в стилистики морских обитателей. Точнее они представлялись в образе тритона и русалки. По крайней мере маски с явно выделяющимися жабрами по краям и подобие чешуи на платье у женщины определенно намекали на это.

Посмотрел бы я на них, если бы они увидели, как действительно выглядит тритон, то, думаю, бы поняли всю ошибочность создаваемого образа. А так было видно, что все подчеркнуто из старых историй и сказок, что, впрочем, было отчасти близко к истине, пускай и несколько романтизировано, но это уже детали.

— А вы подобрали смелые костюмы для маскарада, — смерив нас изучающим взглядом, произнес мужчина. — И уже этим сумели привлечь внимание многих.

— На то и рассчет, — хмыкнул я, улыбаясь. Пускай лица не видно, но ведь многое чувствуется и в интонации.

— Если вы не против, то я бы хотел пригласить одну из ваших спутниц на следующий танец, — вдруг произнес «тритон» и в этот момент вновь стала играть музыка, пока медленная, но призывающая желающих продолжить танцы выходить в центр зала. При этом он явно смотрел на Арину.

Моя жена, в отличие от меня, поняла все сразу и незаметно ткнула меня в бок, чтобы я уже отвечал.

— Тогда, если вы позволите, я позаимствую вашу спутницу? — в ответ предложил я.

Ответа как такового уже не требовалось, так как ни у одной из сторон не было причин отказывать, а на балу-маскараде часто менялись партнерами как раз для того, чтобы иметь возможность поговорить во время танца, ведь не все из них будут проходить стремительно. Судя по музыке, нас ждал один из классических вальсов и как раз достаточно медленный, чтобы пораспрашивать своего партнера без лишних ушей.

Девушки склонились в легком поклоне перед своим будущим партнером по танцу, и мы взяли их руки в свои, направившись ближе к центру зала. Лена тоже не оставалась долго одна — к ней подошел какой-то парень и так же увел на танцы.

На миг во мне взыграли не самые светлые чувства, но я успешно подавил их. Пускай Лена тоже развлекается, да и я не какой-то там ревнивец, чтобы сердиться из-за каждого контакта моих жен с очередным представителем мужского пола.

Как я и предполагал, нас действительно ждал медленный танец и этим вовсю воспользовалась моя временная партнерша, умело положив руки мне на плечи и закружившись в танце.

— Позволите утолить мое женское любопытство? — тихим и мелодичным голосом произнесла она, и по нему я понял, что моя собеседница едва ли старше Арины. Может, на пару лет. Не больше.

— Конечно, — кивнул я, уверенно держа руки на талии девушки. — Разве не для этого вы пригласили меня на танец?

— Ну что вы, — попыталась уверить меня в обратном она. — Это все мой муж. Ему стало интересно, кто скрывается под такими интересными костюмами.

— А как же загадка личности? — иронично спросил у своей спутницы.

— Можно и не спрашивать напрямую, — явно улыбаясь, слегка кокетливо ответила она и тут же без паузы задала вопрос: — Как вы решились на такой провокационный образ?

— Это отчасти связано с моим образом жизни. Ведь вы так же подбирали свои образы?

— Наш род проживает рядом с Баренцевым морем, — не стала отнекиваться девушка. — Так что мы часто выбираем морскую тему, примеряя тот или иной образ. Но вот вы… — задумчиво произнесла она. — Я даже не могу предположить, чем же надо заниматься, чтобы у вас был столь… — замолчала она, будто не знала, как правильнее это описать.

— Демонический, — подсказал я.

— Да, — благодарно кивнула моя партнерша. — Столь демонический образ, да еще и темные тона, что выбивается из общего ряда приглашенных.

— Разве? — хмыкнул я, закрутив девушку вокруг своей оси, чтобы потом снова поймать в объятия ее тонкую талию. И все в рамках танцевальных движений, попрошу заметить. Тем более остальные пары вели себя точно так же. — Я вижу, на многих темные костюмы, в том числе на девушках есть платья, близкие к черному цвету.

— Извините, но могу я обращаться к вам по имени, а то все это, — неопределенно повела плечом девушка, — очень неудобно при общении.

— Я не против. Егор, — представился я.

— Татьяна, — в ответ назвала свое имя моя партнерша. — Так вот, Егор. Вы хоть у кого-то еще видели подобную атрибутику? — она подняла правую руку и коснулась одного из рогов маски. — Нас учат бояться демонов, рассказывая о них жуткие истории. Вы же… будто выставляете это на показ с… гордостью. Наперекор мнению большинства.

— На удивление проницательно, Татьяна, — улыбнулся я под маской. — Да, я не боюсь демонов и нахожу этих созданий довольно интересными. Поэтому такой образ, ведь демоны порой кроются среди людей или люди носят маски демонов, — тихо хмыкнул я. — Как знать.

Нам пришлось прервать наш разговор, так как медленное кружение прервалось несколькими танцевальными связками, во время которых я крутил девушку в своих руках и параллельно выискивал в зале своих жен, но пока не находил их.

— Очень необычный взгляд, — прокомментировала мои последние слова моя собеседница, когда мы вновь прижались друг к другу.

— Уже жалеете, что захотели поговорить со мной? — с небольшой долей издевки спросил я.

— Вовсе нет, — помотала головой девушка. — Наоборот интересно поговорить с человеком, чья точка зрения отличается от остальных.

— А я думал, вы хотели выяснить, кто именно скрывается под маской?

— Среди собравшихся Егоров не больше двадцати, так что, согласитесь, уже это сильно сузило круг «подозреваемых», — шутливо произнесла она.

— Если я назвал свое настоящее имя, — просто не смог не вставить я.

— Само собой, — согласилась Татьяна. — Как, впрочем, и я. В том и интерес этой беседы. А вдруг вы специально вводите меня в заблуждения после услышанного? — с подозрением в голосе спросила девушка, посмотрев мне в глаза.

— Все возможно, — в тон ей ответил я, не разрывая нашего контакта.

— Может, тогда вы расскажите, откуда взяли такой образ? — по всей видимости, решила сменить тему моя партнерша по танцу.

Мне кажется, или мы уж слишком долго танцуем или я просто не узнаю мелодию этого вальса и это какая-то особо долгая версия? К сожалению, я был слабо знаком с классическими произведениями и относительно хорошо знал только самые популярные.

— Может, лучше начнете с себя? — предложил вместо этого я. — Откуда столь недостоверный образ существа, что многие, между прочим, причисляют к демонам? Правда морским, но все же.

— Почему недостоверный? — возмущенно воскликнула Татьяна, правда, все же достаточно тихо, чтобы на нас не стали обращать излишнего внимания. — Разве в этом платье я не похожа на русалку, вышедшую на берег?

— Кхм, — не смог удержаться я от смеха, так что пришлось заглушать его кашлем, благо под маской моего лица не было видно. — Просто вы не представляете, как на самом деле выглядит русалка, тем более выползшая на сушу. Начитаются сказок, а потом путают реальность с вымыслом, — ворчливо добавил я, будто озвучивал свои мысли, на миг «забывшись».

— Почему вымыслом? — заинтересованно переспросила девушка, зацепившись за эту фразу. — Я читала много историй про обитателей морей, особенно тех, кто проживал рядом с Мурманском. Наш род сумел сохранить некоторые книги из того времени, когда они сосуществовали с нами.

А ведь, похоже, я зацепил ту струнку души моей партнерши, которая ей была особо дорога — вот как оживилась, когда я подверг то, во что она верила, сомнению.

— Дело в том, что русалки, как, впрочем, и тритоны выглядят несколько иначе… — начал говорить я, но в этот момент прозвучали последние аккорды мелодии. — Видимо, нам придется прерваться, — виновато развел я руками, а после церемониально поклонился девушке, благодаря ее за танец.

— Так нечестно, — слегка раздосадовано произнесла она в ответ, возвращая мне «благодарность».

— Тем интереснее разгадка, — ухмыльнулся я под маской. Нет, определенно в этих масках что-то есть — не надо следить за своим лицом и можно свободно показывать эмоции. Этот контроль над собой меня всегда раздражал. — Возможно, при следующем разговоре удастся обсудить больше.

Тем временем Татьяна подхватила меня под локоть, и я, как и многие другие пары, повел ее к столам закускам, где можно было немного передохнуть.

— Значит так? — задумчиво произнесла она. — Я запомню это.

— Хорошо, — принял я ее обещание. — Вы не против, если я пойду искать своих жен и оставлю здесь вас?

— Жен? — удивленно переспросила она.

— Ну да, — кивнул я. Сознательно признаваясь в этом. — Две мои спутницы — это мои жены.

После этого я оставил слишком сильно погрузившуюся в свои мысли девушку одну, а сам принялся искать своих спутниц. Лена попалась мне на пути первой, так что я просто перехватил свою вторую жену у ее партнера по танцу, который без возражения передал девушку мне.

— Ну и как тебе тут? — спросил я у девушки, после того как мы уже вдвоем продолжили поиски Арины. С учетом того, что бальный зал действительно был большим, да еще и все приглашенные маги разоделись так, что толком в толпе никого конкретного не разглядишь, то эта задача действительно была не самая простая.

— Очень весело, — воодушевленно отозвалась Лена. — Хотя я поняла, что мне больше нравятся быстрые танцы.

— Вот как? — обронил я. — Неужели твой партнер по танцам оказался интереснее меня?

— Нет, что ты, — сжала мою руку девушка. — Просто это было так забавно, когда он посчитал меня за высокородную леди и все пытался выяснить, к какому роду я принадлежу.

— Так ты и есть высокородная леди, — поправил я ее. — Тем более княжна, а не просто член рода. Пускай Шуваловы возродились только в этому году, но наш род имеет богатую историю и был у истоков создания Российской Империи.

— К этому так сложно привыкнуть, — тяжело вздохнула Лена, отчего платье в районе груди хорошо так натянулось, что я просто не мог проигнорировать такое. Все же, что одна, что другая жены у меня красавицы, каких поискать, и это без применения косметологической магии.

— У тебя есть еще немного времени, но лучше уже начать себя вести как аристократка. Так будет проще, ведь и так многие будут помнить, что ты совсем недавно была лишь простолюдинкой, — посоветовал я. — Арине с этим проще, а вот мы с тобой в первое время можем часто сталкиваться с пренебрежением к своим персонам из-за нашего происхождения. Никто не любит выскочек, а в глазах остальных мы таковыми и являемся.

— Я постараюсь, — тихо ответила Лена.

— Если что, ты всегда знаешь, к кому обратиться, — как можно более ободряюще произнес я. — Тем более у нас сейчас есть слуги, которые тоже могут помочь. Одна Эльза чего стоит.

— Да, она замечательная, — подтвердила моя вторая жена. — И сильно помогла мне.

— Вот видишь, — слегка сжал я ее ладонь, что лежала на моей руке. — Род состоит из множества людей и все они работают на то, чтобы он процветал. По крайней мере в нашем роду я стараюсь реализовать именно этот принцип.

— А вот и вы, — раздался позади нас голос Арины. — Я вас уже везде обыскалась, — обвинительно ткнула она меня своим пальчиком.

— Мы тоже тебя искали, — улыбнулся я. — Ну и как поговорили с рыбоголовым? — спросил я, намекая на маску парня, который увел ее на танцы.

— Все пытался выведать мою личность, ну и еще немного хвастался своими богатствами, — слегка ворчливо отозвалась она. — Не напрямую, но все же слишком очевидно. А у тебя как?

— Она представилась как Татьяна и сказала, что они из Мурманска, — поделился я своими сведениями.

Мы тем временем переместились ближе к закускам и отдали должное поварам. Точнее это сделал я, так как девушки могли позволить себе лишь небольшие порции, чтобы на них не стали косить взглядами.

— Если так, то скорее всего нашими собеседниками были представители рода Тумановых, — немного подумав, произнесла Арина. — Занимаются морской торговлей и производством небольших кораблей. Вроде еще охраняют морские пути, но в основном своих судов.

— Так они конкуренты рода Алисы? — спросил я.

— Лишь отчасти. Нарышкины проживают на юге Империи, а Тумановы — на севере. Так что они не должны сильно пересекаться в сферах своих интересов.

Дальше бал закрутился в новых мелодиях и танцах. К нам еще несколько раз подходили представители магических родов и я, наверное, успел пообщаться больше чем с десятком женщин разного возраста и положения. Большинство из них задавали вопросы касательно моего костюма и считали, что я один из молодых аристократов, что решил в этот раз так выделиться. Что забавно, но никто из них так и не подумал на молодой род Шуваловых, что меня несказанно радовало — значит, задумка удалась.

Правда, не все выясняли мою личность — парочке девушек было откровенно наплевать на своего партнера и они танцевали со мной только из-за того, что их спутники хотели потанцевать с одной из моих жен. По сути, они были вынуждены это делать, так как было не особо принято, чтобы девушка оставалась одна, если ее спутник ушел танцевать.

Но повстречалась еще одна, которая просто села мне на уши и стала рассказывать про свой домашний зверинец и как много в нем редких животных и даже магических существ. Чувствовалось, что либо девушка действительно такая болтушка, либо никто из близких не разделяет ее увлечение, хотя и пополняют зверинец моей партнерши по танцу. Так что когда танец закончился, я был несказанно рад, что больше не услышу этот восторженный голос, рассказывающий, как ее новенькая птичка прекрасно поет на рассвете.

— Надеюсь, это когда-нибудь закончится? — устало спросил я, когда вновь воссоединился со своими женами. — А то все эти танцы…

— Не ворчи, — покачала указательным пальцем Арина. — Тебе повезло, что ты не на каблуках, вот в них действительно ноги устают.

— Так ты же целительница, — не понял я ее.

— Применять магию во время бала запрещено, — с укором произнесла черноволосая красавица. — Да из-за обилия конструктов в этом месте толком ничего не получится.

Странно, а я не заметил проблем с потоком магической энергии и был уверен, что в случае чего легко смогу создать печать призыва.

— И все же? — напомнил я о своем изначальном вопросе.

— Кто-то из семьи императора должен объявить об окончании бала и о снятии масок, — ответила Арина.

— А до тех пор, я так понимаю, мы продолжим общаться со всеми этими «загадочными незнакомцами», — не удержался я от небольшой колкости со своей стороны.

Ну правда. Я ожидал, что если уж так вышло, то удастся хотя бы переговорить с кем-нибудь о делах, связанных с моей сферой деятельностью, а тут все такие деликатные и вежливые — не представляются, так еще и танцевать моих жен все норовят пригласить.

— В этом и суть, — пожала плечами Арина. — Разве тебе не понравилось без особого пиетета общаться со всеми этими людьми?

— Скорее с женами или девушками тех людей, с которыми я мог поговорить, — ворчливо отозвался я.

— Тогда тебе надо чаще отвечать на приглашения от родов, устраивающих различные мероприятия, — не смогла промолчать моя первая жена и напомнить, что большинство таких приглашений я отклоняю.

Если на каждое такое мероприятие ходить, то у меня совсем не останется свободного времени, благо никто особо важный такого не присылает. Да и вообще, влиятельные рода организуют званые вечера не так часто и не пересекаются друг с другом, в отличие от большинства.

Но, похоже, меня услышали, так как в этот момент времени музыка вдруг стала затихать. Я сначала посчитал, что это очередной переход к началу танцев, но нет. По какой-то причине все разговоры постепенно затихали и взгляды людей устремились в сторону сцены, где до этого выступали музыканты.

Как-то незаметно для меня на ней появилось новое действующее лицо и это была стройная светловолосая девушка среднего роста в пышном бальном платье. Прямо принцесса какая-то. Правда, таких сегодня на балу было много, но вот когда девушка заговорила, я понял, насколько был близок к истине. Часть ее речи потонула в еще затихающих разговорах, но все же сильный и уверенный голос постепенно переборол этот «шум».

— Спасибо, что собрались сегодня на ежегодном имперском бале-маскараде, — казалось, говорившая перед аристократами Империи девушка обращается лично к каждому из гостей. — Надеюсь, всем собравшимся понравилось, как все было организовано и исполнение классических произведений оркестром имени Николая III, — показала она на музыкантов, и те низко склонились перед ней. Раздались поддерживающие хлопки, вскоре подхваченные всем залом, и тогда музыканты склонились в поклоне, пускай и не таком низком перед собравшимися. — Мне остается только надеяться, что и в этом году вы прониклись тайной, скрывающейся за масками, надетыми на вас, и смогли, как это и заложено заветами предков, осознать, что собравшиеся здесь равны между собой, — прозвучало строго и, я бы даже сказал, с какой-то угрозой. Будто представителей магических родов ругали за плохое поведение. — На этом объявляю, что основная часть бала окончена. Время снять маски.

На мой взгляд, прозвучало очень двояко, но гости, подчиняясь словам девушке, стали снимать свои маски, наконец-то показывая, кто скрывался за ними. Все началось с первых рядов и несколько людей не смогли удержаться от удивленных восклицаний, видимо, обнаружив рядом с собой кого-то, кого не ожидали увидеть так близко.

Постепенно эта «волна» докатилась и до нас, и я увидел, как пристально близко стоящие к нам маги смотрят на нас. Похоже, всем им не терпелось посмотреть, кто именно скрывается за столь необычным образом.

Мои жены не решались снять свои маски раньше меня, так что я, положив руку на свою, позволил себе небольшую задержку и только потом снял ее.

Раздавшийся после этого шепот был лучшей наградой. В большинстве своем аристократы не верили, что на бал пригласили новоявленного главу когда-то, казалось, уничтоженного рода, но часть удивлялась, как вообще я посмел прийти в таком костюме. То, что могли посчитать блажью могущественного рода, к Шуваловым не относилось.

На нас снятие масок не закончилось, хоть и показ наших лиц вызвал у приглашенных на бал-маскарад больше всего реакции. Когда последний маг открыл свое лицо, то и девушка на сцене сняла свою ажурную конструкцию, что скрывала верхнюю часть лица.

Перед нами предстала вполне узнаваемая по новостям и своей активной деятельности в Российской Империи и за ее рубежом принцесса Анастасия IV Романова.

После такого все собравшиеся (и мы в том числе) склонили перед ней головы, будто перед своей госпожой. Такова была сила императорского рода, что даже перед той, что никогда не суждено занять трон, все оказывают знаки почтения.

— Теперь, когда маски сняты, — вновь заговорила Анастасия, а я тем временем удивлялся, как сразу не узнал ее голос, ведь девушка так часто выступала на телевидении, участвуя то в одной, то в другой благотворительной акции. — Продолжим бал, но без маскарада, — с улыбкой закончила она и одновременно с этим музыканты вновь взялись за свои инструменты.

Девушка стала спускаться со сцены и толпа расступилась перед ней, будто не смея встать на ее пути. Часть аристократов и вовсе стали собираться в пары, готовясь к новым танцам.

— Раз основная часть закончилась, то мы можем идти? — спросил я у Арины, отвернувшись от сцены и больше уделяя внимания своим женам.

Каюсь, стоило самому ознакомиться с проведением бала-маскарада, тем более он повторяется уже несколько лет, но официального протокола проведения этого мероприятия в сети не было, а искать дополнительно мне было откровенно лень. Вот и приходится спрашивать все у своей жены, которая в этой среде с рождения.

— Не совсем, — отрицательно покачала головой моя первая жена. — Сейчас принцесса выберет из зала того, с кем она станцует свой первый танец.

— И кто может оказаться этим счастливчиком? — улыбнувшись, спросил я.

Мне уже не терпелось закончить все это и наконец-то поехать домой. Пускай в большинстве своем танцы не были сложными, но все равно их количество утомило, да и я из-за маски не мог толком перекусить, так что собирался попробовать как можно больше различных закусок. Ведь не зря люди старались и готовили их в таких количествах?

— Как правило, это тот, кто выделился своим костюмом, — тихо ответила Арина, почему-то посмотрев мне за спину с каким-то странным взглядом.

— Только не говори мне… — начал говорить я, но меня перебили.

Глава 9

— Как же я могу отказать такой красавице? — мгновенно сориентировавшись в ситуации, я стремительно развернулся и тут же склонился в поклоне.

— Что же, — смерила меня принцесса слегка заинтересованным взглядом. — Тогда начнем.

Будто дожидаясь ее команды, музыканты переключились на новый вальс, но у нас оставалось еще несколько секунд, чтобы занять свободное место, благо девушке все уступали дорогу. Стоило только вальсу войти в силу, как я уверенно закружил свою партнершу в танце, который начался довольно стремительно.

Сложно ожидать другого, но дочь императора действительно прекрасно двигалась под музыку и пускай я имел определенный опыт в этом, но рядом с ней я себя чувствовал неповоротливым куском дерева — настолько потрясающе у нее выходило выполнять, казалось бы, совершенно простые движения. Так что я даже обрадовался, когда темп музыки сменился и мы начали плавно кружиться, практически стоя на одном месте и лишь иногда увеличивая дистанцию ради выполнения очередного элемента танца. Стоит только удивляться, как я ничего не напутал и, кажется, даже поспевал за своей партнершей.

— Странно, — вдруг заговорила со мной Анастасия. — Я думала, что вы захотите воспользоваться такой ситуацией — пообщаться с кем-то из семьи императора, но вы молчите. Князь, неужели я настолько страшна? — притворно изобразила легкий испуг девушка.

— Ну что вы, принцесса. — улыбнулся я ей. В этот момент я мысленно подсчитывал, как такой жест с ее стороны могли воспринять другие. О том, что из-за дочери императора мы стали объектом пристального внимания, можно и не говорить. Даже ближайшие к нам пары, хоть и сохраняли определенные границы, но я практически чувствовал направленное на нас любопытство и попытки лучше расслышать, о чем мы говорим. — Как можно такое говорить про ту, что прославилась своей красотой не только в нашем государстве, но и далеко за его пределами?

— Тогда почему вы молчите? — продолжила задавать вопросы она.

— Мне просто не приходилось ранее общаться с кем-то вашего положения. И, признаться честно, я даже не знаю, с чего начать разговор, — попытался выкрутиться я таким образом.

— Тогда, может, расскажите, почему вы выбрали именно такие образы для себя и своих жен? — заинтересовано спросила Анастасия. — Вы выбрали довольно мрачное направление, когда все остальные стараются выделиться более яркими нарядами.

— Если честно, то так и задумывалась, — осмелел я и подмигнул принцессе, отчего та на миг посмотрела на меня с окаменевшим лицом, но она быстро взяла себя в руки и приготовилась меня с доброжелательной улыбкой слушать дальше. — Я примерно представлял, что будут использовать остальные приглашенные, чтобы выделиться среди других. Поэтому посчитал, что такие образы для скрытия своих личностей точно никто использовать даже не подумает. И, как видите, моя догадка оказалась верной.

— То есть вы специально искали встречи со мной? — задумчиво посмотрев на меня, спросила девушка.

— Не то чтобы… — замялся я. — Дело в том, что я не знал о такой традиции имперского бала-маскарада, как танец с членом императорской семьи. Возможно, тогда выбрал что-то менее бросающееся в глаза.

— Почему же?

— Не люблю к себе пристального чужого внимания, — признался я.

— А вы странный, князь, — сказала Анастасия так, будто вынесла какой-то вердикт. — Особенно для молодого главы возрожденного рода.

— Я большую часть своей самостоятельной жизни был простолюдином, — сделал я акцент на «самостоятельной жизни». Сомневаюсь, что у принцессы не было доступа к моему профилю, который составила Служба магической безопасности Империи или еще какой-нибудь правительственный орган. Так что она должна была хотя бы примерно знать мою биографию, ведь в зале ее изначально не было и, как я понимаю, сама Анастасия появилась на балу незадолго до своего выступления перед гостями, иначе постоянные члены этого мероприятия быстро признали бы в девушке в маске дочь императора. — Так что мои взгляды на привычные для дворян вещи могут сильно отличаться.

— Хотите сказать, что вам не хватает воспитания, чтобы вести себя так же, как остальные аристократы? — иронично приподняв бровь, спросила моя партнерша по танцу. — А как же ваше недавнее посещение оперы? Насколько я в курсе, вы там показали себя как представитель аристократии, а не простолюдин.

— Скорее я имею иную точку зрения, которая порой ставит остальных в тупик, — расплывчато ответил я, улыбнувшись принцессе. — Получается, это вы прислали мне билеты на нее, да еще и в отдельную ложу? — догадался я о том, на что практически открыто мне намекали.

— Не совсем я, — уклончиво ответила девушка. — Но я была в курсе данных действий.

— То-то я думал, что это все как-то странно. Да и Арина была слишком уж задумчивой, когда я сказал о подаренных билетах.

— Вам простительно. А бывшая Лазарева знала, что подобные рода билеты так просто не дарят и вообще такие вещи выкупаются на несколько месяцев вперед и почти никогда не бывают в открытом доступе, — откровенно призналась Анастасия.

— Тогда я бы хотел от лица своего рода поблагодарить вас за этот небольшой подарок, — попытался склонить голову я, но во время танца это было не самое удобное действие.

И надо сделать себе зарубку на память выяснить, как вообще эти билеты попали к моему партнеру и стоит ли с этим человеком в дальнейшем вести дела, раз им уже стали так манипулировать, пускай и не во вред мне и моему делу.

— Как я и сказала, за этот подарок ответственна не совсем я, но вашу благодарность я передам, — уверила меня девушка. — И все же, почему демоны стали темой ваших костюмов? — вернулась она к заинтересовавшей ее теме. — Ведь вы могли выбрать и что-нибудь другое, раз задумка была только в том, чтобы отличиться от всех остальных.

— Я же призыватель, — пожал я плечами, решив так же пока не уделять вопросу оперы излишнее внимание. — Так что использовал то, с чем чаще сталкиваюсь.

— Мне казалось, что демоны выглядят более отталкивающе, — поделилась Анастасия.

— Как специалист в этой сфере, могу сказать, что все зависит от вида демона и далеко не все так уж внешне страшны, — рассказал я не такую уж большую тайну. По крайней мере Скуратова такие вещи, как говорящий демон, нисколько не смущали. — Некоторые из них и вовсе не отличимы от людей, не говоря о тех видах, что могут менять свою внешность, как им заблагорассудится.

— Именно поэтому вас привлекли к консультированию Службы магической безопасности? — продемонстрировала мне этим вопросом уровень своей осведомленности принцесса. — Насколько я в курсе, они стараются никого из родов и тем более глав родов не привлекать к своей деятельности?

— Мне предложили работу еще до того, как я стал Шуваловым, так что отчасти на тот момент они привлекали к работе простолюдина. А дальше мой статус просто не изменил моего решения и дальше помогать Империи, — добавив в голос нотки гордости за свою страну, ответил я. — Тем более эта работа хорошо оплачивается, да и я сам занимался похожими задачами в Петрограде.

Смысл скрывать этого не было, так как если Анастасия прочла в моем досье такие подробности, то и о моих делах до приезда в Москву ей тоже должно быть хотя бы в общих чертах известно. Правда, не думаю, что специалисты Службы магической безопасности Империи смогли добраться до всех проведенных мной дел, иначе, боюсь, за парочку эпизодов мне вполне мог грозить срок в одной из специализированных тюрем для магов или скорее принудительная работа на государство. Все же принесение магической клятвы под давлением никто не отменял. Но тут либо действительно ничего такого не нашли, либо эту информацию решили придержать.

— До меня доходили слухи о неком «Мастере договоров». Так это, получается, вы?

— Да, я сам относительно недавно узнал, что мне дали такое прозвище, — хмыкнул я. — Просто занимался тем, что умел, и получал за это на жизнь.

— И это действительно правда, что нарушение заключенного договора, который организовали вы, ведет к определенным последствиям? — проявила легкую заинтересованность Анастасия.

— Хотите проверить на себе? — слегка нахально заявил я, но не чувствовалось, что такие вещи могут обидеть принцессу.

Из всего, что я видел, мое общение ее выбивает из колеи, хотя она и продолжает держать вежливую маску на своем прекрасном лице. Действительно — принцесса. Интересно, у нее такая внешность с рождения или все же над этими тонкими чертами лица, делающими девушку, танцующую передо мной, идеалом красоты, на который равнялись многие девушки в Империи, поработали?

— Пожалуй… — задумалась моя партнерша по танцу, — нет. Не хочу попасть в череду неудач.

— Значит, вы все же в курсе таких подробностей? — верно понял я ее ответ.

— Служба безопасности не подпустила бы меня к не проверенному человеку или тому, кто мог бы мне угрожать, — откровенно сказала она, улыбнувшись мне. — Так что да, я в курсе вашего дела.

— Надеюсь, там написано только все положительное?

— И какой ответ вы, князь, хотели бы услышать от меня? — кокетливо спросила Анастасия.

— Увы, если бы я не был женат… — пожал я плечами и добавил в голос как можно больше горечи по утраченной возможности.

— Действительно нахал, — явственно подавила смешок девушка, но все же ее губы дернулись, делая ее чуть более открытой, а не отрепетированной маской, от которой почти не ощущалось фальши. — Знаете, — вдруг стала серьезной Анастасия. — Не знаю, что задумал мой отец в отношении вас и вашего рода, но думается мне, что именного такого князя нам не хватало.

— Отчего такая откровенность? — несколько опешил я от произнесенного.

Нет, я, конечно, уже понял, что возрождать род Шуваловых так просто никто бы не стал, но чтобы за этим стоял сам император? Почему столь значительная фигура на политической арене мира вдруг заинтересовалась простолюдином, который не оказался нужен собственному роду? Боюсь, если я получу ответы на эти вопросы, жить станет гораздо сложнее.

— А почему бы и нет? — слегка наклонила голову набок принцесса, внимательно посмотрев мне в глаза. — Возможно, наш сегодняшний разговор сможет повлиять на что-то в будущем.

В этот момент в ее глазах отражалось что-то, чему я не находил объяснения, хотя раньше довольно успешно мог по одному только выражению в них угадывать обуревающие эмоции человека. В этот момент я как никогда остро понимал, что передо мной одна из тех, кого называют Видящими, и ведь никто толком не знал об их способностях, но уже то, что род, владеющий таким сложным направлением магии, стоит во главе огромного государства, о чем-то да говорит.

— Надеюсь, я смогу оправдать ваши ожидания, — слегка склонил голову я, так как полноценный поклон во время танца было сделать сложно.

— Буду с нетерпением ждать, — кивнула мне Анастасия. — Но, кажется, уже пора прекращать наш безусловно занимательный разговор, а то мы уже танцуем вторую песню подряд, — после таких слов потребовалась вся моя выдержка, чтобы не начать оглядываться по сторонам. А ведь действительно мелодия была уже другой, и я попросту не заметил ее смены из-за разговора с принцессой. — А то ведь, несмотря на ваше семейное положение, могут пойти разговоры.

— Да какие могут быть разговоры? — слегка нервно улыбнулся я, ожидая, когда наконец-то танец закончится. — Ведь у меня уже две жены.

— Ну так у меня еще нет мужа, — легкомысленно пожала плечами девушка. При этом, несмотря на появившуюся вновь доброжелательную маску, я видел, что ситуация забавляла Анастасию.

Да ведь она сейчас сдерживается от смеха! Страшная девушка. Чтобы я еще раз подпустил к себе кого-то из Видящих — да ни за что!

— Спасибо за подаренный танец… танцы, — поправился я, склонившись перед дочерью императора, когда наконец-то музыканты перестали играть.

— Мне тоже все понравилось, — позволила мне разогнуться Анастасия. — Ваши навыки, несмотря на особенности вашей жизни, на довольно высоком уровне.

— Благодарю, — еще раз склонил голову я.

А теперь гадай — то ли она говорила про сам танец, то ли за этим стояло что-то иное.

Наконец-то принцесса закончила свою часть «выступления» и началась «неформальная» часть бала, когда все могли пообщаться в открытую, а не гадать, кто скрывается за маской. Лена и Арина довольно быстро добрались до меня.

— Напомните мне в дальнейшем ни за что не общаться с принцессами? — попросил я у них, делая довольно приличный глоток из бокала с вином, который перехватил до этого у одного из слуг.

— Что ты такого ей наговорил, что вы вместо одного танца провели два? — настороженно спросила Арина, внимательно всматриваясь в мое лицо, будто пыталась прочитать таким образом все мои мысли.

Интересно, а если есть те, кто могут заглянуть за грань настоящего, то есть ли те, кто могут читать мысли? Кто знает, какая мутация источника может произойти с магом, так что такую фантастическую перспективу тоже отрицать нельзя.

— Если бы я был к этому хоть как-то причастен, — развел я руками.

— Ты хочешь сказать…

— Ага, — перебил догадавшуюся, о чем я говорю, Арину. — По всей видимости, даже приди мы в простых костюмах, то принцесса все равно бы выбрала меня в качестве своего партнера.

— И что же она сказала? — поинтересовалась Лена.

— Если я правильно понял, то наш род зачем-то нужен императору, — немного подумав, ответил я. — В частности мои навыки, — пощелкал я пальцами в воздухе.

— Плохо, — закусив губу, ответила Арина, но, видя наши взгляды, направленные на нее, тут же попыталась объясниться. — Точнее нет. В общем, не совсем.

— Может скажешь уже, о чем подумала? — попросил я, допивая остатки вина.

И где эти слуги, когда они так нужны?

— С одной стороны, род императора присматривает за нами, а значит нам не грозит в ближайшее время оказаться не удел, но кто знает, в каких интригах нас хотят использовать в качестве пешки? — обеспокоено спросила она, посмотрев на нее.

— Не беспокойся, — приобнял я сначала Арину, а потом, подтянув к себе Лену, и ее. — Я ваш муж и уж как-нибудь разберусь со всем. Да и не думаю, что нас так просто будут обменивать ради какой-то выгоды.

— Только если выгода не будет больше, чем существование молодого рода, — мрачно отозвалась Арина.

— Прекращай, — улыбнулся я, посмотрев на свою первую жену. — Я же сказал, что разберусь со всем. Или ты сомневаешься в моих словах?

Арина немного постояла, смотря на меня, но все же тяжело выдохнула, будто снимала со своих плеч неимоверный груз.

— Я верю тебе, — прижавшись ко мне, тихо произнесла она.

— Вот и хорошо, — улыбнулся я. — А теперь пошли танцевать, а то что-то обе погрустнели, а ведь новый год на носу.

— А у нас что-то планируется на него? — спросила Лена.

— Конечно, — подмигнул я ей. — Но это секрет.

В целом, несмотря на танец с принцессой, который обсуждали все, кому не лень, бал прошел довольно интересно. Я даже не ожидал от себя такой оценки этого мероприятия, но забавно было смотреть на лица аристократов, которые сначала к подбору моего костюма отнесли чуть ли не негативно, но после приглашения Анастасии IV многие на полном серьезе обсуждали, а не стоит ли в следующем году использовать похожий образ.

Вот что значит изменить точку зрения на вещи.

С другой стороны, пускай дальше я танцевал только со своими женами (никто так и не решился после снятия масок пригласить их на танец), но все же краем уха улавливал тихие разговоры магов, которые гадали, по какой причине я привлек внимание принцессы. Все это заставляло их гадать, стоит ли рассчитывать на меня как на новую фигуру в политической игре или же это была просто прихоть молодой принцессы, которая в эту политику старалась не лезть, больше работая на имидж своей семьи и помогая простым людям.

Так что покидали мы бал под шепотки за спиной и пускай это было отчасти не из-за наших образов, но главная цель была достигнута — теперь мало кто сможет так просто игнорировать род Шуваловых. Последнее в свою очередь означает, что род приобретает определенный вес среди других магических семейств и мы постепенно перестаем ассоциироваться с образом выскочек, которым просто повезло.

Но все это пока могло подождать, ведь впереди были новогодние празднования. Первый Новый год воссозданного рода Шуваловых.

* * *
— Я надеюсь, никто не против, что в этот день вам пришлось остаться на землях рода? — с улыбкой спросил я собравшихся.

Праздновать сам Новый год мы решили, скажем так, в семейном кругу. Приглашены были все слуги, что работали непосредственно в особняке, и те, кто принес мне клятву верности. Благодаря этому я узнал, что у бойцов Волкова, оказывается, есть семьи и это несмотря на их опасную работу в Свободных Землях. Так что детей различного возраста тут тоже хватало.

Разместиться решили в банкетном зале, который, как правило, использовался для танцев и организации встреч с большим количеством людей. Но стоило перенести столы да всех расположить по своим местам, как стало понятно, что лучше места не найти.

Всего слуг выходило почти под сотню. И это меньше чем за год существования рода Шуваловых, что тоже можно было считать определенным достижением.

Я решил, что именно семейная встреча лучше всего поспособствует сплоченности слуг, хотя мы, как хозяева, могли организовать им просто отдельные посиделки, а самим отмечать отдельно. Эту идею поддержала Эльза, которой понравился необычный концепт, так как подобное можно было бы встретить в небольших провинциальных родах (где не больше пяти слуг), но точно не среди столичных.

Не то чтобы я действительно стремился пообщаться с каждым слугой, но такой подход действительно заставит их задуматься о своей роле в роде и в итоге начать прикладывать все силы для его процветания. Я хотел, чтобы они чувствовали, что благополучие рода — это их благополучие, и стремились к покорению новых высот. Только так мы за короткое время сможем стать чем-то значимым, а не просто один раз мелькнуть в истории государства.

Детей, как я и говорил, было тоже немало, но малышню удалось отвлечь светящимися духами, которые не могли (да я бы и не позволил) причинить им вред. Более старшие ребята игрались с пушистыми «зверями», которым приходилось терпеть, что их треплют за все части тела. В том и другом случае призыв был обеспечен щедрым обменом энергией, так что это меньшее, что они могли сделать, чтобы получить куда более щедрую награду, чем они могли бы рассчитывать в ином случае.

В итоге действительно вышло что-то похожее на домашнюю обстановку. Если слуги по началу несколько стеснялись нашего присутствия, то уже спустя два часа все веселились, как будто здесь не было ни господ, ни слуг. Чего, собственно, я и добивался.

— Милорд, вы не присоединитесь к общему столу? — как всегда тихо подобравшись, спросила Роксана.

На часах была почти полночь, и в данный момент я действительно стоял несколько в стороне от общего веселья. В зале было несколько закутков для ведения приватных разговоров. Вот как раз в одном из них я на время спрятался ото всех.

— Может чуть позже, — улыбнулся я демонессе, которая неожиданно для меня стала одним из преданных вассалов. Кто бы мог подумать, что проникновение в мир демонов обернется такими приобретениями. — Как тебе празднования людей? — спросил я, заинтересованно посмотрев на беловолосую девушку.

— Странный обычай. Непонятный, — немного подумав, ответила Рокс и вдруг слегка улыбнулась. — Но мне понравилось. В этом есть что-то…

— А у вас ничего похожего нет?

— Низшим демонам это не нужно, — пренебрежительно произнесла Роксана. — Они борются за крупицы энергии и для них каждый следующий день как праздник. Высшие же демоны… — покачала она головой. — Они редко когда ищут большие компании и если заводят свою семью, то стараются держаться особняком от остальных. Ведь каждый демон — это не только опасное существо, но еще и порция энергии, которую может забрать более сильный. Наверное, только Лорды могут позволить себе иметь полноценную семью, ведь никто не станет рисковать и нападать на членов их семьи.

— А как же у вас появляются дети? — не понял я. — С таким подходом вы бы уже давно вымерли.

— Низшим никто не запрещает размножаться, — пожала плечами девушка. — А высшие… Тут уже все зависит от того, где они живут. Вы сами видели, милорд, что в поселениях запрещено проявлять агрессивные действия к другому демону — за это могут не только изгнать, но и самого лишить энергии, оставив самый минимум.

— И так можно?

— Да, — кивнула она. — Это что-то вроде казни, так как высушенный демон, как правило, долго не живет. Всегда найдутся те, кто захочет его добить, а если нет, то за пределами города его сожрут низшие. Правда, я знаю пару случаев, когда такие демоны спустя много лет возвращались, набрав еще больше сил, но это скорее исключение из правил.

— И как вы только не истребили друг друга с таким подходом? — покачал я головой.

— Самое близкое к этому будет понятие стаи, только у низших это относится к одному виду, а у высших демонов готовы терпеть различные виды рядом с собой. Да вы и сами, милорд, слышали, что есть угрозы, которые заставляют сплотиться.

— Титаны, — произнес я.

— Именно, — подтвердила Рокс. — Этих монстров невозможно остановить в одиночку.

— А как же Лорды?

— Думаете, им нужна была бы гвардия, если бы они и сами могли справиться с такой угрозой? — хитро посмотрела на меня демонесса. — Как бы ни были сильны Лорды, но Титаны есть Титаны.

— Даже странно, как подобные существа могут существовать при ваших условиях жизни и борьбе за энергию.

— Никто не знает, — развела руками девушка. — По крайней мере мне не известно, чтобы кто-то пытался разобраться в это вопросе. Всех больше интересует выживание в настоящем, чем раскрытие тайн нашего мира. Только если Лорд Гортвар что-то знал, — тихо добавила она. — Но сейчас и не узнаешь наверняка.

— А каким он был? — решил я воспользоваться возможностью и узнать чуть больше про демона, что стал наставником для Рокс и чьим наследником, по ее словам, я являюсь благодаря «Знаку власти» в моей груди. Как правило, демонессе не особо охотно об этом распространялась, но вдруг сегодня повезет, раз уж начался такой разговор.

— Он был великим, — с легкими нотками благоговения ответила Роксана. — Простите, — верно поняла ситуацию демонесса, потупив взор. — Просто Лорд Гортвар отличался от всех виденных мной Лордов.

— Неужели он был настолько силен?

— Вовсе нет, — огорошила меня ответом Роксана. На моей практике демоны больше всего стремятся к силе, а тут какой-то разрыв шаблона. — Лорд Гортвар был скорее исследователем, чем воином. Ему хотел изучить наш мир и понять его законы. Именно благодаря этому я научилась магии иллюзий, которая требует многолетней практики и совсем не соотносится с тем, что пытаются развить другие демоны.

— Ведь в этом нет прямой угрозы, — дополнил я ее.

— Именно, — кивнула Рокс. — Проще научиться создавать сгусток огня, который убьет твоего противника, чем оттачивать контроль и пытаться создать иллюзию, на которую в первое время никто не купится, — поморщилась девушка, видимо, не от самых простых воспоминаний. — Только помощь Лорда Гортвара позволила мне стать лучше и не погибнуть до того момента, как я отточу свои навыки.

— Но что с ним произошло?

— Он просто однажды не вернулся, — тяжело вздохнула Роксана и тут же пояснила. — Лорд Гортвар в последние годы перед тем, как исчезнуть, занимался уединенными исследованиями, порой пропадая на несколько недель. Так что мне до сих пор неизвестно, что с ним произошло, но в итоге наш город оказался без своего Лорда и источник магии захватил другой демон, а я ушла, чтобы не жить в месте, которое стремительно становится другим.

— Не переживай, — слегка приобнял я явно расстроенную девушку. Демонесса с готовностью прижалась ко мне, опустив голову. — Теперь у тебя есть свое место в мире.

— Я знаю, милорд, — тихо произнесла она, подняв свой взгляд.

В этот момент я не сразу понял, что произошло, но неожиданно демонесса слегка приподнялась и впилась в мои губы поцелуем, на который у меня просто не было сил не ответить. Я покривлю душой, если скажу, что у меня никогда не проскальзывали мысли о чем-то таком, но вот такой ход со стороны Роксаны обескураживал и по какой-то причине мне совсем не хотелось сопротивляться этому порыву.

Поцелуй не продлился слишком долго, но когда беловолосая чертовка разорвала наш контакт, я невольно потянулся вслед за ее мягкими и столь притягательными губами.

— Я не прошу многого, милорд, — положила она свой пальчик на мои губы, не давая мне двинуться дальше. — Но и скрывать свои намерения я тоже не хочу.

Не дав мне вставить ни слова, демонесса выпорхнула из закутка, в котором мы затронули такие интересные темы. Я же остался в нем, не до конца понимая, как на все это реагировать. Это вообще считается изменой моим женам или отношения с демонами относятся к другой категории?

В итоге так и не придя к какой-то однозначной мысли, я вышел к столу спустя несколько минут, как раз под бой курантов, оповещающий нас о наступлении нового года.

Глава 10

Утро нового года началось с приятной тяжести на руках от двух темноволосых красивых головок моих жен, что и в этот раз решили провести ночь совместно со мной. Постепенно Лена все меньше стеснялась быть со мной в присутствии Арины.

У последней, кстати, по этому поводу вообще не было особых проблем, будто у нее уже был богатый опыт в этом деле, но ведь я изначально решил не расспрашивать Арину о ее прошлых отношениях и связях, так что могу только предполагать. Так что, несмотря на то, что сразу с двумя девушками бывает не просто, но находились определенные компромиссы, а наша изначальная раскованность в данной теме лишь способствовала улучшению отношений.

Я же в последнее время осознал для себя, что мне куда приятней проводить время с одной из своих жен, чем с двумя сразу. Все же Арина умело подовляла все порывы Лены и отчасти мешала в полной мере насладиться всем процессом. Так что каждой жене в отдельности я тоже уделял достаточное внимание, чтобы между ними на этой почве не был ссор.

Даже интересно, как Лена при все чаще проявляющемся ее «огненном» характере будет терпеливо оставаться на вторых ролях? Боюсь, в какой-то момент может по-настоящему полыхнуть и это не в фигуральном смысле. И надеюсь, меня в этот момент не будет рядом с ними, так как попадать под раздачу между двумя женами я бы никому не пожелал.

Осторожно выбравшись из постели, я, оставив девушек досыпать, зашел в душ, а после, надев штаны и накинув белую рубашку, отправился в рабочий кабинет.

Как всегда подвал меня встретил тишиной и легкой прохладой, что после душа ощущалось наиболее остро. Вообще, в полусумраке я себя чувствовал куда комфортнее, чем на улице под палящим солнцем и, наверное, от этого выбор расположения рабочего кабинета был именно такой.

Коснувшись деревянной двери, я активировал одну и запирающих печатей, которая отзывалась только на энергию моего источника, что у каждого мага имеет уникальные особенности. Вроде это ни в какой сфере не использовалось, но так я помимо остальных мер безопасности гарантировал, что никто без моего ведома в рабочем кабинете не окажется.

Подойдя к рабочему столу, я откинулся на спинку кожаного кресла и на несколько секунд прикрыл глаза, настраиваясь на рабочий лад. Пускай сейчас и начиналась неделя празднования, но работы у меня все равно было предостаточно, и после активации рабочего терминала я узнаю, сколько же дел уже успело свалиться на меня.

И все же я позволил себе небольшую слабость и, отвернувшись от стола, посмотрел на шкафы с книгами позади меня. Еще живя в Петрограде, я в попытках разобраться в своих способностях и необычном источнике начал закупать древние фолианты. Где-то это делалось законным способом или в обмен на мою работу, но большая часть текущей коллекции была приобретена через черный рынок. Не все тут было оригиналами, но даже так меня больше тогда интересовала информация внутри, а внешний вид уже был делом вкуса. Правда, даже за копии цены гнули такие, что… в общем, цена данной коллекции была довольно большой, да и собирал я ее несколько лет.

Самым обидным в этом было то, что сейчас большинство из них, по сути, было просто предметом интерьера. То, что мне необходимо из них узнать, я уже и так использовал, а после они мне не нужны. Да и мое начертание символов на печатях отличается от того, что применяли в своей практике маги прошлого. В итоге я даже продать их не мог, так как большая часть была незаконной, а некоторые и вовсе запрещены к хранению (правда, это по большей части распространялось только на простолюдинов).

С другой стороны, могу теперь гостей впечатлять довольно большой коллекцией, которая наличием запрещенных фолиантов только добавляет антуража.

Повернувшись к рабочему столу, я активировал рабочий терминал и сразу же стал читать пришедшие сообщения. Сначала не было ничего интересного — обычный мусор, который мой секретарь еще не успел разобрать по той причине, что я его на неделю отправил в отпуск к родным. Олег и так в последнее время зашивался с различными мелкими поручениями, так что я посчитал более целесообразным дать ему небольшой отдых, чем загнать столь полезного мне человека.

Так вот, возвращаясь к пришедшим сообщениям. В них действительно не было ничего особо важного, вот только некоторые из них просто не могли не привлечь внимание.

Я уже давно имел свои связи с черным рынком, так что те люди, через которых я, собственно, и делал различные заказы, а порой и сам продавал (как, например, было с тем тритоном, которого удалось очень выгодно продать по частям) знали, чем я могу заинтересоваться и раз в несколько месяцев присылали мне подборку появившихся у них вещей.

В этот раз у них на руках была одна из книг Соломона. Само собой не оригинал, так как даже не представляю, сколько такой мог стоить, если бы вдруг поступил в продажу, а его точная копия, которая ничем не уступала оригиналу.

Таким товаром действительно можно было заинтересовать меня, ведь Соломон — один из тех древних магов, что доподлинно известно мог призывать различных существ. Все те джинны, что он использовал в личных целях, являются ничем иным, как одним из видов демонов. Это в свою очередь говорило о том, что Соломон был таким же темным призывателем, как и я, а значит в его книгах должно быть что-то, что может пригодиться и мне.

До этого момента я даже не мог надеяться на такую удачу, но, видимо, кто-то решил мне сделать такой новогодний подарок. Единственное, что цена в триста тысяч имперских рублей была уж слишком кусачей и был шанс, что в книге не окажется ничего полезного, ведь Соломон еще известен тем, что любил пофилософствовать о жизни и записывать свои рассуждения в книги.

Следующее сообщение было отправлено с неизвестного мне адреса и по первой я воспринял его как обычный спам. Вот только в нем говорилось, что в новогоднюю ночь на несколько родов, проживающих в подмосковье, было совершено нападение неизвестных, которых, несмотря на агрессивное поведение, удалось остановить до того, как они бы успели нанести существенный вред. В любом случае были погибшие и к письму были приложены файлы с фотографиями этих нападавших.

После такого я и без подсказок понял, кто был отправителем. Не так давно Шляпник говорил о том, что на их организацию точит зуб чернокнижник, который еще умудрился каким-то образом обзавестись учениками, а тут трупы людей, явно одержимых демонами.

Одержимые вообще не самая приятная вещь, встреченная мной за все время изучения демонов. Я либо призываю духов, появляющихся в нашем мире в виде энергетических сущностей, лишь отчасти способных воздействовать на физический мир и не могущих приобрести полноценную физическую оболочку. Либо на мой призыв отвечают демоны, что и сами могут подстроить свое физическое воплощение под необходимые задачи. Пускай большинство ограничены тем, как они выглядят в своем родном мире, но уже то, что они могут очень быстро подстроиться под условия нашего мира, много говорит об их способности приспосабливаться к быстро изменяющимся параметрам окружающей среды.

Возможно, когда-то Ходкевич изучит этот вопрос более подробно и тогда у этой способности появиться какое-нибудь магически-научное обоснование, но пока все сводилось к тому, что демоны вне зависимости от своего вида могут легко подстроиться под наш мир и вполне успешно проживать в нем. Тот же «деревяшка», что был убит мной после побега из лаборатории, вообще практически ничем не отличался от человека.

Вот только особняком стоял еще один вид демонов, который я вообще старался не трогать. Были демоны, которые не могли существовать в нашем мире без физической оболочки. То ли они были слишком слабы, чтобы поддерживать свое существование самостоятельно, то ли изначально вели паразитический образ жизни, но итог один — им нужен был носитель. Нетрудно догадаться, что носителей таких демонов и называли одержимыми.

Эти энергетические паразиты, по-другому и не скажешь, набрасывались на первого подходящего носителя и могли долгое время вообще себя никак не проявлять. Вот только стоило им окрепнуть и демоны начинали перетягивать контроль телом на себя. Лишь немногие люди с сильной волей могли противодействовать такому захвату, в большинстве же своем демоны получали оболочку, к которой уже успели привыкнуть, а после начать ее перестраивать под свои нужды.

Таким образом они, кстати, обходили тот момент, что мир сопротивляется демонам, ведь они весь период адаптации «прятались».

Чернокнижники. Этот вид магов вполне успешно существовал, когда магия стала угасать в нашем мире. Сила этих магов лишь частично зависела от магической энергии, «текущей» по миру, ведь для своих целей они используют другой вид энергии — саму жизнь. Даже те ритуалы, что так старается предотвратить Служба магической безопасности Империи, а точнее отдел, где работал мой напарник Скуратов и, получается, что и я, были созданы в основном чернокнижниками.

Еще одной проблемой было то, что чернокнижников по общему заблуждению считали темными магами и часто приписывали их прегрешения другим группам, которые и близко не занимались такими вещами, как жертвоприношение ради вызова демона. Вообще выходило так, что чернокнижники, не будучи сильными магами, вредили похлеще многих и порой были опаснее даже могущественных магов.

Кстати, именно чернокнижникам причисляют создание проклятых артефактов. На мой взгляд, это было еще одним заблуждением, ставящим всех под одну гребенку. Возможно, некоторые чернокнижники древности и были причастны к созданию отдельных артефактов, но точно не всех. Да и до сих пор не было до конца понятно, как артефакт может стать проклятым.

Судя по тому, что сообщение прислал мне человек, который точно не будет это делать ради шутки, то все эти нападения каким-то образом были связаны с владельцами черного рынка. Возможно, рода, которые подверглись нападению, были как-то с ними связаны, но не думаю, что Шляпник когда-либо вообще поделиться такой информацией.

Самое интересное, что, несмотря на просьбу помочь разобраться с чернокнижником, даже в этом письме не было никакого посыла, кроме простой передачи информации. Из-за этого было не совсем понятно, как воспринимать пришедшее письмо: как посыл к началу действий или просто со мной делятся сведениями, чтобы я имел в виду, на что способен обозленный на них чернокнижник.

Я еще раз глянул на фотографии погибших одержимых и не смог не отметить, что эти одержимые только недавно были заражены демонами. Проживи в их телах демон хотя бы с полгода, то и изменения были бы более функциональными и экономичными в плане затрат на преобразование. Слишком уж громоздкими и отчасти карикатурными выглядели их руки, превращенные в лапы и головы, которые стали дикой помесью человека и демона.

Все это говорило о том, что демоны, используемые чернокнижником, не слишком сильно заботились о своих оболочках и скорее всего их задача была именно в оказании эффекта запугивания, чем реальное причинение ущерба. Будь по-другому, то этот неизвестный маг использовал что-то посерьезнее — того же нормального демона.

Еще одно письмо было от Ходкевича, где тот делился тем, что их экспедиция увенчалась успехом и благодаря талантливому студенту они смогли верно настроить его оборудование, чтобы снять необходимые показания. Так что вскоре они будут возвращаться домой и Аркадий обещал поделиться своими соображениями по поводу городов-призраков и их возможной связи с демонами.

Да, он не бросил свою затею и до сих пор считал, что переход демонов в наш мир и то, как появляются города-призраки, имеют общие принципы в своем магическом проявлении, а значит, изучив что-то одно, легче будет понять и другое явление.

Я был рад, что у мужчины выходит подтвердить свои теории, и лишь надеялся, что он не слишком сильно будет увлекаться темой городов-призраков, ведь меня больше интересуют именно демоны и особенности моих способностей. Слишком много в этом не ясного даже для меня, хотя я занимаюсь призывами уже больше десяти лет.

Забавно сейчас вспоминать первые попытки осознать, что я когда-то чертил на одной интуиции и как мне повезло, что я не призвал что-то жуткое, готовое схарчить меня в первые же мгновения после призыва. Вместо этого моим постоянным спутником стал Церби, который, как я теперь понимаю, в то время осознанно скрывал свои силы и своим присутствием отрезвляюще влиял на остальных призываемых демонов, пока я не набрался достаточно сил и опыта, чтобы они уже не предоставляли для меня большой угрозы.

Больше ничего интересного в письмах я не нашел, так что, собравшись, вышел из кабинета и чуть нос к носу не столкнулся с Рэми, которая позевывая брела мимо моего кабинета.

— Ой, Егор! — воскликнула она от неожиданности. — Я думала, что только я так рано встала.

Я скосил взгляд на браслет и тот услужливо подсказал, что только недавно перевалило за шесть утра. Действительно рановато, особенно для первого дня в этом году. Но что поделать, если мне требуется не так много сна, чтобы отдохнуть.

— К сожалению, дела не ждут, — развел я руками. — А ты куда спешишь?

— Надо проверить последние сводки, — вяло отмахнулась девушка. — Спасибо тебе, конечно, за помощников, но все же проверять их надо, — то ли обвинила меня в чем-то, то ли нет Аркур.

— Тогда натаскай тех, кто сможет стать во главе этих людей и передавать тебе более достоверную информацию, — пожал я плечами, решив не воспринимать ее последние слова за колкость.

— Да уже занялась этим, — вздохнула Рэми. — Но по-настоящему хороших аналитиков пока среди них нет.

— Вообще без задатков?

— Ну-у-у, — задумчиво затянула она. — На самом деле есть способные ребята и именно их я поставила старшими аналитиками, но вот опыта пока всем не хватает и порой они допускают довольно глупые ошибки. Правда, пусть так, чем бы я пыталась одна обработать весь этот массив данных.

— Такое чувство, что ты жалуешься мне, — хмыкнул я.

— Ни в коем случае, — моментально замотала головой Рэми, отчего ее очки чуть не съехали с носа. — Мне наоборот это нравится намного больше, чем наши задания, когда приходилось искать информацию в срочном порядке, да еще и одной. Просто… — еще раз вздохнула девушка и посмотрела на меня. — Видимо, и мне несколько не хватает опыта. Не привыкла я к таким масштабам.

— Ну ничего, — ободряюще улыбнулся я ей. — Ты лучший аналитик, которого я видел, так что я верю, что в итоге ты все преодолеешь. Постарайся только не загонять себя, а то действительно в таком состоянии можно допустить глупые ошибки. Если надо, я могу нанять еще людей тебе в помощь.

— Нет, не надо, — отказалась Аркур. — Тех, что уже есть, достаточно. И так на мое направление тратиться много денег.

— Которые в то же время окупаются твоей работой. Так что выше нос, — подмигнул я своей старой знакомой.

— Спасибо, — открыто и даже радостно улыбнулась она, наконец-то перестав выглядеть уставшей офисной работницей и вновь став знакомой мне Рэми, девушкой, способной проанализировать в короткие сроки огромные массивы данных, и в то же время превосходного снайпера. Да, вот такая она неординарная личность. — А это правда?.. — замялась она, так и не закончив свой вопрос.

— Что именно?

— Ты правда танцевал с принцессой Анастасией? — затаив дыхание, спросила Аркур.

— А разве об этом еще нет информации в сети? — не понял я, почему вообще возникло такое неверие в это событие.

— То, что происходит за стенами здания, где проводится бал-маскарад, остается строго за стенами, — пояснила Рэми. — Безопасники императора строго следят за тем, чтобы никакой информации не вышло наружу. Все же это мероприятие, в котором принимает участие имперская особа. Разрешено только наблюдение с улицы и то только до момента, пока не приедут последние приглашенные.

— Я даже не заметил, что так все серьезно, — задумчиво потер я подбородок.

— Это говорит о профессионализме сотрудников Личной Безопасности императора, — наставническим тоном произнесла Рэми, подняв указательный палец. — Ну так что, это правда? Ты танцевали с принцессой? — с любопытством посмотрев на меня, спросила Аркур.

— Да, — подтвердил я.

— И какая она? — с придыханием спросила Рэми.

Похоже, моя слуга — фанатка Анастасии IV. Я, конечно, знал, что за многими царственными особами следят по всему миру и даже образуют фан-клубы, но как-то не ожидал, что вечно собранная Аркур окажется такой ярой фанаткой.

— Да обычная девушка, — пожал я плечами. — Пускай и красивая, но ничего сверх того.

— И чего я ожидала от тебя? — вздохнула Рэми, поумерив свои энтузиазм. — Знал бы ты, сколько людей хотели бы оказаться на твоем месте.

— Вот это меня и напрягает. Не хотелось бы снова стать объектом для нападения, когда вроде уже со всем разобрался.

— С этим уже ничего не поделаешь, — улыбнулась девушка. — Вас и так должны были видеть все приглашенные, а значит минимум слухи пойдут.

— Ладно, — махнул я рукой. — Справимся, как и всегда.

— Ага, ты вообще мастер с исправлением проблем, — хмыкнула Рэми. — Ладно, пойду я, а то действительно надо проверить данные.

— Конечно, — посторонился я, пропуская девушку мимо себя. — И не переусердствуй.

— Как скажите, господин, — с легкой усмешкой произнесла Аркур, удаляясь по направлению к своему кабинету.

Надо будет предупредить Волкова, что на границе рядом с особняком возможны беспорядки, а то вдруг найдутся не совсем дружащие с головой фанаты Анастасии IV и попробуют мне отомстить за то, что я танцевал с их объектом воздыхания. Это прям тенденция какая-то: как познакомлюсь с красивой девушкой, так у нее оказываются претенденты на ее руку, которые хотят меня устранить со своего пути.

Стоило мне подняться на верх, как слуги практически моментально подготовили все к завтраку и я смог насладиться свежесваренным кофе и только что приготовленными печеньками, которые наш повар делал просто великолепно.

Демоны на такое способны определенно не были, хотя даже интересно, удастся ли мне когда-нибудь призвать демона-повара, ведь у них, как оказалось, вполне развитая цивилизация и такие индивиды тоже могут найтись. Единственное, что при таком выборе деятельности сомнительно, что они ответят на призыв.

Когда раздался звонок телефона, я как раз закончил со своим завтраком и нисколько не удивился тому, что звонившим был Константин.

— Знаешь, начинать новый год со звонка от тебя — не самое лучше, что можно было пожелать себе в новогоднюю ночь, — с улыбкой произнес я, приняв вызов.

— Кто-то может позволить себе праздновать, а кто-то в это время на службе, — ворчливо отозвался Скуратов, причем было слышно, как мой напарник затягивается сигаретой.

Никогда не одобрял этот вид загубливания своего здоровья, но Константин был магом да платили ему достаточно, чтобы не бояться это здоровье испортить из-за каких-то сигарет. Уж целители у Службы магической безопасности точно должны быть в штате, а если нет, то можно поехать и в частную клинику к тем же Лазаревым или уже и к нам.

Надо будет, кстати, заронить ему эту идею как-нибудь, а там глядишь и остальные сотрудники потянутся в наши клиники.

— Кто-то решил вызвать демонов, посчитав, что новогодняя ночь лучше всего подходит для ритуала? — решил пошутить я, хотя сам уже прекрасно знал, что разговор пойдет о нападении одержимых.

— Откуда ты знаешь? — настороженно спросил мой напарник, отбросив свою слегка шутливую интонацию, которая присутствовала практически при каждом нашем разговоре. — Хотя неважно, — не стал дожидаться он ответа. — В общем, ты прав и у нас в нескольких крупных городах произошли прорывы, а в столице и того хуже — нападение одержимых.

— Не думал, что моя шутка окажется настолько близка к правде, — покачал я головой от таких новостей.

Со второй частью новостей я, благодаря Шляпнику, был ознакомлен, но то чтобы прорывы, являющимися на самом деле удачными (в той или иной степени) ритуалами, призывающими демонов, произошли сразу в нескольких местах. Слишком все это…

— Ты же понимаешь, что это все очень похоже на отвлечение от чего-то более масштабного? — тем временем спросил меня Константин.

— А почему тогда ты звонишь только сейчас? — задал я вопрос своему напарнику.

Одновременно с этим я вышел из комнаты и направился в подвал, где у меня была вся необходимая экипировка и предметы. Если уж мне позвонил человек, связывающий меня с отделом Службы магической безопасности, то несложно догадаться, что будет дальше.

— Я позвонил сейчас, потому что только сам недавно смог освободиться, — устало ответил Скуратов. — Наш отдел оказался неожиданно нужен всем, а у нас не так много оперативников. Ведь никто не думал, что произойдет что-то настолько массовое, — пожаловался он мне. — Сколько тебе потребуется времени, чтобы собраться?

— Предстоит охота? — уточнил я.

— Сложно сказать, — после нескольких секунд молчания ответил Константин. — Я уже не знаю, чего и ждать.

— Понятно, — задумчиво обронил я. — Через сколько минут будешь у меня?

Несмотря на технологии, которые подавляли внешние шумы во время разговора, создавая иллюзию, что мой собеседник находится на расстоянии вытянутой руки, я все равно прекрасно слышал рев двигателя магокара Скуратова, который он приобрел как раз перед новым годом. Так-то магокары были бесшумными, но у Константина была какая-то особенная спортивная модель, сделанная под старину. Так что и шум двигателя в ней при высоких оборотах был соответствующий. Возможно имитация, а возможно там присутствует какой-то гибридный двигатель (я в подробности не вдавался).

— Еще пятнадцать минут и буду у твоего особняка.

— Один миллион имперских рублей. Желательно в виде валюты, — ответил я, заходя в свой кабинет.

— Хорошо, — слишком быстро и с явным облегчением в голосе ответил Константин.

От услышанного я даже остановился, попытавшись лучше понять, что именно сейчас произошло.

— Я так понимаю, тебе уже разрешили определенный лимит за мои услуги? — хмуро спросил я.

Похоже, меня уже слишком хорошо знают в Службе, что начали загодя просчитывать, сколько я могу запросить денег за использование своих уникальных навыков. Кто бы раньше мне сказал, что благодаря необычному источнику и этой нестандартной магии я смогу зарабатывать такие деньги…

Хуже другое: по слишком быстрой реакции Скуратова я мог запросить намного больше.

— Руководство уже примерно прикинуло по последним нашим миссиям, сколько ты можешь запросить, так что решили заранее предоставить мне лимит, которым я могу манипулировать, — радостно ответил он. — И процент от той части, что удастся сохранить, будет переведен мне в премию по окончанию задания. Но уж извини, сколько было оговорено, я сказать не могу.

— И так понятно, что минимум раза в два больше, — слегка ворчливо ответил я.

На такой ноте я повесил трубку и стал более быстро собираться к предстоящему путешествию. Что-то подсказывает мне, что придется поездить по стране, а значит надо взять с собой максимум из того, что может в дальнейшем пригодиться.

Команда к сборам была практически сразу отдана Роксане, так что демонесса уже выскочила из своей кровати, где до этого сладко спала, и тоже скоро собиралась, чтобы помочь мне.

Миямото и вовсе не требовалось времени, чтобы ответить на мой зов. Дух вообще не обременен такими вещами, как сон и усталость, а на данный момент его школа меча находиться на каникулах.

Так что оставалось оставить сообщение своим женам и слугам. В крайнем случае я всегда смогу ответить на сообщение во время поездки, а те вещи, что нельзя решить без моего присутствия… что же, их придется отложить.

Как-никак, миллион на дороге не валяется, да еще помимо этого данный запрос решает сразу несколько задач.

Тут я помогаю Службе магической безопасности и, соответственно, Империи, пускай и за деньги, но как единственный специалист, разбирающийся в этом вопросе, я могу гнуть и не такие требования, благо даже так мне удается находиться в определенных рамках. По крайней мере моя полезность государству перевешивает затраты за мою работу.

С другой стороны, ведь не зря Шляпник прислал мне информацию об одержимых. Можно, конечно, было бы подумать, что сказанные Скуратовым события не связаны, но слишком уж это нелепо, чтобы быть правдой. Скорее всего тут действовала одна группа лиц и их цели просто пока не были известны.

В любом случае необходимо ликвидировать демонов до того, как они успеют набраться сил и принести еще больший хаос. Кстати, а ведь Константин ничего не рассказал на счет жертв во время прорывов. Да и мельком посмотрев новостные каналы, я не нашел сообщений о массовых смертях. Правда, это ни о чем не говорило, так как цензура на такие вещи в Империи работала на отлично, иначе паники среди населения не избежать. Хватит того, что мы живем под угрозой появления магических существ, как, например, морской змей, из-за которого я и Арина оказались замурованы в пещерах, или же непонятная ситуация с Африкой, которая уже долгое время является по своей сути закрытой зоной.

— Милорд, я готова, — без стука вошла в мой кабинет Роксана, в то время как я перебирал рубины с заранее вложенными в них структурами печатей призыва. Ситуация может развиваться не самым приятным образом, так что лучше будет заранее обеспечить себя необходимой поддержкой.

Демонесса была одета в темную сорочку с серебряными полосами на рукавах и юбку, доходящую ей до колен. Из-под юбки были видны темные колготки с каким-то сложным рисунком, а на ногах у Рокс можно было увидеть высокие зимние сапоги.

Вообще в последнее время, как я заметил, демонесса стала уделять больше внимания своему внешнему виду. Не то чтобы раньше она одевалась как-то некрасиво, но все же до этого Роксана предпочитал функциональную одежду, тем более что она в любой момент готова была воплотить свои доспехи, которым более свободная одежда могла помешать. Но, видимо, что-то изменилось и все чаще на ней стали появляться красивые и дорогие вещи. Не удивлюсь, что к этому приложила руку Нарышкина, которая на удивление быстро расположила к себе беловолосую демонессу.

Увидев Роксану в таком виде, я невольно вспомнил, как она в новогоднюю ночь меня поцеловала, и вновь ощутил странный привкус на губах, который я не мог сравнить ни с чем знакомым. И это было… приятно.

Помотав головой и отбросив посещающие ее мысли, которые сейчас точно были не к месту, я сложил рубины в небольшой мешочек.

Помимо этого к рюкзаку добавилась экипировка, что я использовал для похода в мир демонов. Доспехи выглядят несколько странно для современного мира, но они были сделаны на основе среднего комплекта брони, принятого среди магов, и ничем ему не уступали. С учетом, что он еще был переделан в ателье Ламанских для того, чтобы обеспечить мне лучшую защиту, то он был в этом плане даже получше большинства средних комплектов брони от разных производителей. Тем более не пылиться же броне после того, как она мне исправно послужила, да еще и денег стоила не малых.

— Хорошо, — кивнул я демонессе, после того как убедился, что все с собой взял. — Нас, возможно, ждет бой с демонами, так что будь готова.

— Я всегда готова к битве, милорд, — склонила голову Роксана.

— Мы отправляемся в поход? — спросил Миямото, возникая из стены.

Я и раньше не сильно ограничивал духа в передвижениях по особняку, но когда открылась его школа меча, пришлось несколько переделать печати на мече и, скажем так усилить сигнал, чтобы Миямото мог передвигаться на куда большие расстояния. Хорошо еще, что додзё было относительно не далеко от нас, а то пришлось бы расставаться с мечом. Вот этого как раз хотелось избежать, так как оружие, которое гарантированно может ранить демона, на дороге не валяется, да и помощь духа-мечника никогда не будет лишней.

— Что-то ты долго.

— Так и путь не близкий, — пожал плечами Миямото. — Я пускай и дух, но ведь не ваша эта колесница на четырех колесах.

— Да машина это называется. Сколько раз можно повторять? — вздохнул я. — Вроде уже давно среди людей жив… существуешь. Даже говоришь как современный русский, а все одно, — махнул рукой я.

— Да мне все едино, — хмыкнул дух, скрестив руки на груди. — Все равно воспользоваться не смогу. Ну так что? Намечается поход? — повторил он свой вопрос.

— Что-то вроде того, — кивнул я, поправив воротник рубашки и закинув рюкзак на плечо. — Для меня появилась одна прибыльная работа, и вы мне можете с этим помочь.

В этот момент дверь в мой кабинет вновь открылась и в комнату, важно вышагивая, вошел Церби.

— Намечается драка и ты хочешь отправиться без меня? — облизывая свою пасть, спросил он. Вот по-любому что-то ел, пользуясь тем, что слуги любят подкармливать маленького шпица, а эта зараза этим бессовестно пользуется.

— Как будто ты это пропустишь, — улыбнулся я. — Отправляемся!

Глава 11

Скуратов не обманул и действительно прибыл к особняку за довольно короткий промежуток времени.

Приехал он на своей новенькой машине, которая была помесью легковушки, джипа и спорткара от довольно знаменитого рода Горчаковых, точнее от их старшего рода. Младшие же под этим брендом выпускают автомашины для населения, где цены уже более доступные, но при этом качество изготовления нисколько не страдает, из-за чего этот концерн многие любят и признают по всему миру.

Даже не хочу знать, сколько денег Скуратов потратил на приобретение такой малышки. Но это точно было больше его зарплаты в Службе, а значит не так уж и отделился он от своей семьи. Как-никак, Скуратовы — подрядчики военной промышленности, а в этой сфере крутятся просто бешенные деньги и конкуренция тут не малая. Так что род крупный и зубастый и нахождение Константина в рядах оперативников Службы магической безопасности больше похоже на какой-то ход патриарха рода, который просто еще не пришел к своему завершению.

В любом случае это не мое дело и мы не настолько хорошо дружим, чтобы делиться такими вещами.

— И зачем надо было брать столь шумную машину? — поморщился я от взревевшего при нашем приближении двигателя, когда Константин специально добавил оборотов, чтобы продемонстрировать свою новинку.

— Да что ты понимаешь, — выйдя из машины, поприветствовал меня мужчина. — Это же классическое звучание. Тем более его ведь можно и отключить, — что, собственно говоря, он и продемонстрировал, нажав соответствующую кнопку на брелке от ключа зажигания.

— И зачем тогда создавать такой шум? — довольно скептически отнесся я к такому навороту, но хоть тише стало и лишь небольшой рокот издавался от машины.

— До этого надо дорасти, чтобы понять, — улыбаясь, ответил Скуратов. — А ты, я смотрю, с компанией? — кивнул он в сторону Роксаны и Церби.

— Да, они могут пригодится, — пожал я плечами. — И все же я теперь князь и обязан иметь в своем сопровождении слуг.

— Вот оно что, — пробежался Константин оценивающим взглядом по фигурке Роксаны, одетой сейчас в легкий полушубок и это при довольно сильном минусе на улице. Девушка на это отреагировало лишь легкой улыбкой и отрешенным взглядом. — А пса-то зачем с собой брать? — удивленно посмотрел он на шпица, что спокойно сидел рядом со мной и делал вид, что наблюдает за облаками.

— А это наша главная боевая сила, если вдруг нападет какой-нибудь демон, — улыбнувшись, ответил я.

— Если уж нам без него не обойтись, то ладно, — рассмеялся Константин и после этого резко посерьезнел. — Ладно, поехали. В моей малышке места должно хватить на всех, но предупреждаю сразу, — направил он в мою сторону указательный палец. — Если твой пес испортит обивку салона, то будешь сам платить за химчистку.

— Ладно-ладно, — согласился я, подняв руки. — Лучше скажи, куда мы направляемся?

— Сейчас в аэропорт и в один из городов, где выявили прорыв, — пожав плечами, ответил Константин.

Оперативник Службы магической безопасности Империи развернулся и вновь сел за водительское кресло своей машины. Стоило ему это сделать, как двигатель вновь громко взревел, заставив меня поморщиться от этой какофонии звуков.

— А куда именно мы направляемся? — спросил я, когда все сели в машину и Скуратов прямо с места резко стартовал, мгновенно оказавшись на дороге, а потом и на трассе, которая как раз опоясывала столицу и должна была самым коротким путем (с учетом возможных пробок в самом городе) доставить нас до ближайшего от нас аэропорта.

— Да в принципе особой разницы нет, — хмыкнул Константин, обгоняя сразу две машины, которые по его мнению двигались слишком медленно. То, что мы нарушаем скоростной режим, видимо, было не важно. — Куда ни посмотри, везде напряженная ситуация. Местные группы быстрого реагирования пытаются устранить проблему самостоятельно, но меня не информируют о текущем состоянии дел, так что направят туда, где оперативно было недостаточно или совсем все плохо.

— А как же нападение одержимых? — напомнил я о второй части происшествий.

— С ними разбираются другие отделы, а у нас и с прорывами дел хватает, — отмахнулся мужчина.

Разговор на этом как-то сам собой заглох и я мог лишь покрепче ухватить за подлокотник сиденья, так как мой напарник вовсю пользовался мощностью движка своей машины и лихо несся по трассе. И ведь при этом никого не задел, да еще за нами наперерез не бросился ни один дорожный отряд полиции, а значит такие действия Скуратова были разрешены руководством и они уже решили вопрос с возможными задержками.

Правда, такая скорость явно пошла не по нраву Церби, который, даже несмотря на в целом черную шерсть, каким-то образом умудрился сбледнуть. Похоже, под конец нашего пути меня точно будет ждать химчистка салона, так как не думаю, что демонический пес сможет долго сдерживаться.

Говорить же по этому поводу со Скуратовым было бесполезно, так как напарник полностью сосредоточился на дороге и постоянно совершал опасные маневры, так что я вполне осознанно не хотел его отвлекать. Умереть можно и более интересным способом.

В какой-то момент мы остановились и я это осознал только потому, что это сказал Константин.

— Эй, уснул, что ли? — пощелкал он пальцами перед моим лицом.

— Роксана, быстро открывай дверь, — бросил я приказ демонессе, поняв, что больше мы не двигаемся.

Это было сделано очень вовремя, так как пребывающий в неком трансе Церби начал отмирать, и когда девушка открыла дверь, он резво выпрыгнул наружу и, по всей видимости, попытался отбежать подальше от нас, но рвотные позывы все же оказались сильнее. Бедного пса так рвало, что мне его было даже жаль.

— Знаешь, — проникновенно произнес Константин, когда мы вышли из машины и постарались сделать вид, что все то, что вышло из Церби, мы не видим и вообще к этому никоим образом не причастны. При этом сам демон находился рядом с нами и, кажется, начал ластиться к земле и чуть ли не целовать ее. В этот момент его нисколько не интересовало, как он выглядит со стороны и что это слишком странное поведение для собаки, но после того, как мы пронеслись до аэропорта, я не мог его винить. — Я никогда не видел, чтобы собаку стошнило, да еще и в таких количествах. Как в него столько помещается, он же такой маленький?

— Над этой тайной я бьюсь с момента его появления у меня, — нервно рассмеялся я.

Сам я в это время пытался как можно тверже стоять на ногах, так как мой организм не мог поверить, что мы наконец-то прибыли на место. Одна лишь Роксана нормально пережила эту поездку и сейчас с любопытством смотрела на аэропорт и на время от времени взлетающие самолеты различных видов от частных, до пассажирских. Когда мы отправлялись на море, то воспользовались частным небольшим самолетом и приехали в небольшой аэропорт, так что демонесса была немного знакома с таким достижением техники, но тут и размах был побольше. Так что посмотреть для существа, привыкшего к средневековой жизни, действительно было много на что.

Из-за звонка, пришедшего на его телефон, Константин на время оставил нас одних. Поэтому я с облегчением смог облокотиться о бок его машины и спокойно выдохнуть.

— Милорд, я раньше не замечала, чтобы люди передвигались так быстро, — обратилась ко мне Роксана, по всей видимости посчитав, что пока оперативника Службы нет рядом с нами, то можно задать вопросы, которые в ином случае могут показаться слишком странными. — Это какая-то традиция или особенность?

— Скорее последнее, — ответил я. — Обычно все передвигаются на машинах в определенных рамках, но Константин сильно торопился и… в общем, такое быстрое передвижение не является нормой.

— Я поняла, — задумчиво кивнула демонесса, продолжив после этого смотреть за самолетами.

Интересно, и о чем она сейчас думает? Кстати, на улице не май месяц, а мы уже как несколько минут стоим на открытой парковке аэропорта. Куда это запропастился Константин?

— Все, у нас есть город, в который мы сейчас отправимся, — появился на парковке Скуратов. — Мы летим ко мне домой в Екатеринбург, — не особо довольно добавил он.

* * *
До одного из крупнейших городов Российской Империи мы летели чуть больше двух часов. Могли бы прибыть и еще быстрее, но наш вылет по какой-то причине задерживали и не давали сразу вылететь.

Отправили нас в Екатеринбург на небольшом частном самолете, так что никто не удивлялся тому, что одним из пассажиров оказался небольшой пес и меня лишь попросили последить за ним во время взлета и посадки, так как животные часто пугаются в эти моменты. Хорошо, что Церби вполне разумное существо и спокойно уселся в одно из свободных кресел, попытавшись уснуть. Весь его вид говорил, насколько он недоволен нашей поездкой, но при посторонних он не мог все это высказать вслух, вот и приходилось бедняге терпеть.

— Вот я и дома, — тяжело вздохнув, произнес Константин, когда наконец-то закончились все процедуры, обязательные по прилету, и мы вышли из одного из местных аэропортов.

— Как-то не особо радостно ты это произносишь.

— У меня с родственниками не самые простые отношения, так что… — развел руками он.

— Уж поверь, я по себе знаю, насколько эти отношения могут быть непростыми, — хмыкнул я, осматриваясь по сторонам.

До этого я в этом городе не бывал, так что было интересно посмотреть, как здесь живут люди. Тем более этот город по своей сути является вотчиной Скуратовых, так как здесь размещено большинство их производств и чуть ли не половина города работает на них. Если бы мы жили в Средневековье, то город точно считался бы их землей, а так он находился в руках государства.

— Если рассматривать с такой стороны, — закуривая сигарету, произнес Константин. — То у меня вообще добрые отношения. Уж извини, Егор, но что творилось у тебя, это…

— Знаю, — перебил я его. — Мы так и будем стоять тут или уже приступим к делу?

— Пока некуда торопиться, — выпустил он облако дыма. — Скоро должен подъехать наш транспорт, который отвезет нас к месту прорыва. Кстати, вот и он.

Перед нами резко остановился небольшой черный фургон и тут же его боковые двери открылись. Из салона что-то выпрыгнуло и набросилось на моего напарника, повалив того на большой сугроб, который работники аэропорта по какой-то причине не успели убрать.

Честно говоря, я просто не успел среагировать, а вот Роксана и Церби к этому отнеслись как-то слишком безразлично.

— Учитель, наконец-то вы вернулись, — раздался из сугроба молодой девичий голосок.

— Какой я тебе учитель, мелкая! — тут же взревел Константин. — Из-за тебя я уронил свою сигарету и вообще слезь с меня!

Сугроб после этих слов разметало воздушным вихрем и я наконец-то смог увидеть, кто же выскочил из фургона. Неизвестной девушкой оказалась худенькая брюнетка, у которой часть прядей была перекрашена в льдисто-синий цвет. Нас она с любопытством осмотрела своими ярко-синими глазами.

— Сколько можно, Катя! — поднявшись на ноги и принявшись отряхивать свое зимнее пальто, ворчливо произнес Константин. — Сколько раз тебе говорить, что я не твой учитель.

— А это ваши помощники? — проигнорировав его слова, заинтересовано спросила девушка.

— Погоди, — остановил я ее, пока это не зашло слишком далеко. — Я точно не помощник. Тем более его. И что вообще происходит? — вопрос в первую очередь был адресован Скуратову.

— Да что же такое творить! Совершенно новая пачка промокла, — сокрушался он в это время. — А это мелкое бедствие Катя Стриженова. Ее направили к нам для сопровождения и ознакомления с ситуацией. Когда узнаю, кто это сделал… — потряс он мокрой пачкой в воздухе и выбросил ее в урну. — И где мне теперь взять сигареты моей любимой марки? Они же не продаются в обычных магазинах!

— Учитель, вам давно уже пора бросить эту пагубную привычку! — покачала пальцем Катя, а затем и вовсе показала ему язык.

И это сотрудник Службы магической безопасности? Не удивительно, что в этом городе у них проблемы.

— Буду я еще слушаться…

— Будете, — самодовольно улыбнулась она. — На время вашего нахождения в Екатеринбурге вы становитесь моими подчиненными.

— Чего?! — опешил от такой новости Константин, совершенно позабыв о своем былом расстройстве.

— Так уж получилось, что я единственный свободный старший офицер, — продолжая улыбаться, развела руками девушка. — Так что придется вам меня слушаться, учитель.

— Да ты уже давно прошла стажировку, — махнул на нее рукой мой напарник.

— Но вы все равно остаетесь тем, кто меня всему обучил, — произнесла она такой интонацией, что фраза становилось очень двусмысленной.

— Так вот ты какой, оказывается, Костя, — покачал я головой, внутренне посмеиваясь от того, как эмоции стремительно меняются на его лице. — Кстати, мы еще не представлены. Егор Шувалов.

— Князь, — склонила голову Стриженова, моментально сменив модель своего поведения. Теперь перед нами была не молодая девушка, которая продолжала дурачиться и вообще выглядела несерьезно и, скажем прямо, не уместно на фоне того, что происходит в Империи и в частности в городе. Сейчас это пускай и молодая девушка, но уже видно, что, несмотря на это, девушка собрана и готова к своей работе. Насколько она компетентна еще предстоит узнать, но вот выводить из себя Константина она точно умеет. — Я ознакомлена с вашим делом и рада, что такого уникального специалиста направили сюда.

— Катя, а нельзя было сразу так себя вести? — страдальчески произнес Скуратов.

— Нет, — помотала она головой. — Не после того, как вы сбежали отсюда в столицу, — насупившись, добавила она. — Так что я точно вам отыграюсь за эти года.

— Вот не хотел же возвращаться домой, — тихо воскликнул мужчина, доставая откуда-то из недр пальто новую пачку сигарет и закуривая одну из них. И вот, спрашивается, чего тогда сокрушался над потерянной пачкой, если есть еще одна? — У меня их не так много, — шепотом ответил он, заметив мой красноречивый взгляд.

— Может, уже отправимся к месту происшествия? — устало покачав головой, спросил я. — А то ведь скоро обед, а мы после перелета.

До обеда еще было несколько часов, но с учетом того, пока мы доберемся до нужного места, да и пока будем разбираться, время пролетит незаметно.

— Я рада, что вы так стремитесь начать работать, — довольно кивнула Катя. — Тогда прошу в наш фургон и поедем.

* * *
Доставили нас на окраину города, где преимущественно находились небольшие двух и четырехэтажные дома. Вот только стоило проехать еще один квартал, как мы оказались в районе с преимущественно коттеджными постройками.

— Сначала все восприняли это как неудавшийся салют и не придали этому особого значения, — начала пояснять Стриженова, когда мы прошли зону контроля, за которую не пускали никого из любопытствующих. Кстати, среди них я не заметил ни одного журналиста, а значит тут скорее всего были лишь местные жители, которые хотели понять, что же здесь такое произошло, что один из домов полностью перекрыли. — Но потом мы зафиксировали выброс магической энергии. Так что одна из оперативных групп отправилась сюда и обнаружила это.

За время, пока она говорила, мы прошли внутрь дома и оказались на чердаке довольно богато обставленного коттеджа. Сразу было видно, что здесь проживает семья с довольно большим достатком, так что все комнаты были выполнены исходя из каких-то (пускай порой и странных) дизайнерских задумок. Чердак же оказался на удивление обыденным — похоже, его использовали для хранения старого хлама, но кто-то решил его расчистить и использовать освободившееся место по новому назначению.

Весь пол был просто испещрен древними символами, которые были вписаны в ритуальный круг. В отличии от того, что мне доводилось видеть до этого, масштабы ритуального круга были довольно велики и даже с учетом этого в начерченных символах и их расположении на первый взгляд не было никаких помарок.

— Егор, что вы скажите?

Пристроившись позади меня, Катя с любопытством смотрела, как я осматриваю весь рисунок в целом и отдельные его части. По всей видимости, она хотела понять закономерности в том, как я обращаю внимание на те или иные элементы, но не сильно преуспела.

— Я никогда не использовал ритуальную магию, так что могу и ошибаться, но все же здесь чувствуется, что ритуальный круг создавали, проверяя расположение каждого символа и линии, — ответил я, несколько умолчав, что на самом деле ритуальную магию я использовал. Правда, было это в самом начале, когда я пытался разобраться в своей необычной магии. — Кто-то приложил много усилий, что создать его именно таким. Тут даже канавки для крови вырезаны одинаковой глубины, чтобы все было однородным и нигде в схеме не возникло перегибов в магических потоках.

— Мы пока не смогли найти ничего похожего ни в одном из наших источников, — добавила к моим словам девушка.

— Неудивительно, — хмыкнул я. — Наши предки не были столь кропотливы в подобного рода работах, да и этот ритуальный круг слишком большой, чтобы не допустить даже мельчайших помарок. Ритуальные круги если и делали большими, то использовались более простые фигуры — так было быстрее и проще.

Самое интересное, что на чердаке не было никаких следов разрушений, как будто создавшие ритуальный круг просто не успели исполнить ритуал. Вот только сам круг был заполнен свежей кровью, а уж как выглядят магические потоки после того, как в нашем мире появляется демон, я и без подсказки знаю.

— Я же правильно понимаю, что местные детишки не могли бы додуматься до чего-то столь масштабного и не могли достать эту схему из какого-нибудь некстати всплывшего гримуара? — тоже внимательно осмотрев чердак, спросил Константин.

— Сомневаюсь, что это что-то из старых ритуалов, — скептически отнесся я к этой идеи. — Да и создавали круг долго и вымеряя каждый символ, что по гримуарам даже подготовленному человеку сделать сложно. Как вообще обнаружили, что произошел прорыв?

— Вообще-то это секретная информация, — почесал щеку Скуратов, несколько замявшись. — Но я уже успел об этом обмолвиться… В общем, у нас есть возможность отслеживать магические всплески на территории Империи.

— Все? — заинтересовано спросил я.

Любая магическая техника создает возмущения в магических потоках, но все же не достаточно серьезные, чтобы их можно было отследить. По крайней мере я о таком не слышал, а тут представитель Службы говорит, что у них уже есть такая возможность.

— Как минимум разрывы в ткани пространства и переход в наш мир демонов мы отследить можем. Тем более энергия смерти дает довольно сильный всплеск, — ответил Константин так, что ничего все равно понятно не стало.

Теперь гадай, может ли Служба следить за всеми манипуляциями с магической энергией или действительно только похожими по затратам энергии, возникающими при призыве демонов.

— Вот только жители, живущие рядом с этим домом, заметили необычное раньше, чем сюда примчалась оперативная группа, — подхватила Стриженова. — Очевидцы говорят, что из дома вылетел дракон.

— Дракон? — недоверчиво посмотрел на нее мой напарник.

— Мы тоже в это не поверили, но все говорят примерно одно и то же, — пожала плечами Катя. — В темноте сложно было разглядеть, но это было что-то крылатое и огнедышащее.

— И при этом полное отсутствие разрушений, — покачал я головой.

— Из-за этого мы и не смогли найти это существо. Единственное, что известно: здесь собралась отмечать небольшая компания студентов из одного из местных университетов. Вот только их следов тоже нет. Определить их местонахождение тоже не удается, так как все средства связи они оставили тут, — указала на столик с телефонами девушка.

— Понятно, — кивнул я. — Получается, это произошло рано утром?

— Да, — подтвердила Стриженова.

Не самый худший вариант, несмотря на то, что уже прошло достаточно много времени. До этого я встречался с более небрежными вариантами исполнения ритуальных кругов, которые, правда, казались небрежными после того, как увидел этот. Такое чувство, что его не вырезали, а напечатали на принтере — настолько все было точно исполнено. Даже мне, чтобы повторить такое, потребовалось бы несколько дней, а тут скорее всего люди, вообще впервые делающие что-то подобное. И откуда у них взялись инструкции по тому, как все необходимо сделать?

Рассматривая созданный на полу рисунок, я словно в живую видел, как сначала был расчерчен внешний круг, ограждающую зону призыва от остальной части чердака. Потом были добавлены сдерживающие символы, чтобы призванный демон не мог вырваться за его границу, пока не согласиться на контракт. Да я тут даже нашел часть контуров, отвечающих за то, чтобы причинить боль призванному существу, если то вдруг захочет проверить созданную защиту на прочность или откажется от заключения контракта.

Все было слишком продуманным, а значит ритуал делали люди, понимающие, ради чего они это делают, либо кто-то умело их использовал в своих целях.

Кровь еще хранила в себе следы энергии. Вообще не похоже, что тут кого-то принесли в жертву. По крайней мере я не видел в схеме ритуального круга ничего относящегося к жертве, а вот места, куда могли положить магические компоненты, в данный момент были пусты. Подойдя к одному из таких участков, я обнаружил на нем едва видимую пыль, от прикосновения к которой кончики пальцев стало слегка покалывать.

Камни-накопители и при этом довольно большой емкости. Вот вам и замена жертвы. Им потребовалось больше десятка таких камней, чтобы запитать всю конструкцию достаточным количеством энергии для обеспечения начала ритуала.

— А студенты, как я понимаю, из богатых семей? — с вопросом обратился я к Стриженовой.

— Да, — сверившись с документами, подтвердила она. — Все из одного круга общения. Родители — уважаемые члены совета города и успешные бизнесмены.

— Поиграться в магов древности захотели детишки, — ворчливо произнес Константин, рассматривая модели телефонов, что остались без своих хозяев.

Даже на мой неискушенный взгляд все были не дешевыми, что лишь подтверждало, что у студентов водились деньги и, по всей видимости, доступ к товарам, предназначенным для магов.

— Только как минимум один из них знал, что он делает, — обронил я. — Ладно, освободите чердак, чтобы я мог начать свою часть работы.

— А что вы будете дел…? — начала спрашивать Катя.

— Пошли, не мешай ему, — слегка грубовато перебил ее Скуратов.

Тем не менее девушка подчинилась и позволила себя увести. Правда, когда они были у лестницы, я услышал, что она начала о чем-то говорить со своим бывшим учителем и чувствую, что мне лучше поторопиться, а то мой напарник станет совсем нервным. Он и так не в духе из-за того, что нас отправили сюда.

В итоге на чердаке остался я, Роксана и Церби.

— Никогда не слышал о демонах, которые могли внешне походить на драконов, — сказал я, обращаясь к Рокс. Все же она всю жизнь прожила в своем мире и куда лучше должна разбираться в таких вещах.

— Милорд, это мог быть дрейк, — предположила она. — Их часто сопровождают небольшие огненные летающие змеи. Так что люди вполне могли воспринять их появление за фейерверк — твари эти бестолковые и во все палят огнем.

— Но тварь тем не менее получается огромных размеров и разрушения все равно бы были, — покачал я головой.

— Некоторые дрейки умеют изменять свой размер и маскировать под этих змей, чтобы спрятаться и неожиданно напасть на противника, который им в прямом столкновении не по зубам. Подлые твари, — сквозь зубы произнесла Роксана.

— Доводилось сталкиваться? — заинтересовано спросил я.

— Как-то сопровождала караван, на который напала стая дрейков, — недовольно поморщившись, ответила она. — Тогда уцелела только половина имущества. Эти змеи-переростки, что не смогли сожрать на месте, попробовали сжечь, чем нанесли много разрушений.

— Понятно, — задумчиво потер я подбородок.

Эта информация чуть яснее открывала суть происходящего, но до сих пор было непонятно, кто оказался настолько искусным, чтобы создать ритуал, призывающий в наш мир дрейка, да еще такого размера, что он с легкостью смог подняться с несколькими людьми на себе. Сожри он их, следы бы все равно остались, а тут тебе не брызг крови, ни отметок от когтей.

Еще пройдясь по подвалу и так ничего толком не найдя, кроме оставленной одежды в количестве пяти комплектов, я приступил к созданию печати призыва. Мне вновь нужна была ищейка, способная по остаточным следам магии демона определить его местоположение.

Из активировавшейся в воздухе печати выпал комок тьмы, который, упав на пол, принял вид черной кошки, которая деловито стала оглядываться по сторонам, больше всего внимания по какой-то причине уделив Церби.

— Опять кошка, — вздохнул я. — И почему мне так везет?

— Вы не любите кошек, милорд? — тут же задала вопрос Роксана.

— Скорее они не любят меня, — ответил я, не вдаваясь в подробности.

Тем временем дух-ищейка осмотрелась по сторонам и осторожно прошла по ритуальному кругу, беря энергетический след призванного демона. Уже спустя минуту она пошла к лестнице, чтобы спуститься вниз.

— Ой, какая прелесть! — раздался восхищенный голос Стриженовой еще до того, как я успел предупредить их.

— Лучше руками ее не трогать, — предостерегающе произнес я, спустившись на второй этаж, где Катя во всю поглаживала кошку, которой это только и надо было, чтобы своровать лишний кусочек энергии.

— Где вы ее нашли? Я была в этом доме уже несколько раз и ни разу она мне не попадалась на глаза, да и хозяева не говорили, что у них есть домашние животные, — не особо слушая меня, сказала Катя.

— Это дух-ищейка, а не домашнее животное. И в данный момент она выпивает из вас энергию. До суха не высушит, но все же.

После моих слов кошка недовольно посмотрела на меня, но проявлять свое отношение к раскрытию таких вещей сверх этого не стала. Все же именно я призвал ее, а значит могу и прервать призыв, а она не получит всю оплату за наш контракт.

— А меня в прошлый раз нельзя было предупредить?! — возмутился Константин.

— Ты так усиленно ее не гладил, — пожал я плечами.

Да и вообще Скуратов только потрепал кошку немного, а вот Стриженова взяла ее на руки и чесала живот.

— Странно, а я ничего такого не ощутила, — растерянно произнесла Катя, но хорошо хоть отпустила кошку на пол.

— Потому что этот дух осторожный и энергию тянет понемногу, как раз чтобы это сразу не заметили, — пояснил я. — В целом, можем отправляться на поиски.

— Твой дух взял след? — уточнил мой напарник.

— Да, — подтвердил я. — Еще несколько часов — и уже не смогли бы найти призванного демона, а так энергетический след хоть и слабый, но все же присутствует.

После этого сборы не заняли много времени. Я сказал водителю ехать за находящейся впереди кошкой, хоть и встретил недоуменный взгляд, но все же выучка у сотрудника Службы была хорошей и задавать вопрос он не стал, просто став выполнять мое поручение. Тем более мои полномочия были подтверждены Стриженовой.

— Так значит вот так могут выглядеть духи и демоны? — с нескрываемым любопытством в глазах спросила Катя у меня.

— Демоны в определенных пределах могут изменять свой внешний вид, а некоторые и вовсе не имеют конкретного облика, — не стал скрывать я. Все равно ехать скорее всего предстоит долго, так почему бы не скоротать время за разговором. Да и мне, откровенно говоря, было несколько лениво активировать коммуникационный браслет и смотреть, что прислали на мою почту. — Так что да, внешний вид их разнообразен и порой сложно отличить демона от другого существа.

— А это правда, что все истории про демонов в какой-то мере основаны на реальных событиях? — задала следующий вопрос девушка.

— Я не вдавался в такие подробности, но скорее всего да. В древности демоны населяли нашу планету так же, как и люди. С учетом того, что многие из них имели вполне человеческую личность, то могли существовать и целые деревни, и города демонов, просто никто об этом не догадывался. А когда произошел упадок магии после последней магической войны, то они были вынуждены покинуть наш мир, так как для существования им нужна магическая энергия, которой становилось все меньше и она уже не могла поддерживать их существование в нашем мире.

— Как интересно, — с искренним восхищением произнесла она.

— И опасно, — хмыкнул я.

— Почему? — не поняла меня Катя.

— Не все демоны столь спокойны. Многие наоборот достаточно агрессивны и если не соблюдать предосторожности, то они могут легко напасть на призвавшего их мага. В ритуальной магии призыва демонов это вообще частое явление, — добавил я. — Достаточно небольшой ошибки в создании ритуального круга и у демона появится лазейка, чтобы вырваться из него и воспользоваться открытой дверью в наш мир.

— Поэтому у моего отдела столько работы, — недовольно проворчал Скуратов. — Лезут в вещи, с которым не каждый профессионал может справится, и ладно бы сами бы страдали, но ведь вырвавшийся демон может натворить столько дел… — тяжело вздохнул он.

— А я ведь давно к вам просилась, — сделала обиженный вид Стриженова.

— Нечего тебе у нас делать, — буркнул сквозь зубы Константин.

— Кстати, раз все равно ехать долго. Может, расскажешь про численность вашего отдела? — попросил я его.

— Так-то это не то чтобы секретная информация, — неловко почесал затылок мужчина.

— Да ладно вам, — улыбнулась Катя. — Судя по досье, господин Шувалов уже и так, по сути, работает в вашем отделе.

— И кто дает досье на сотрудников всяким пигалицам? — закатив глаза, спросил в пустоту Скуратов.

— Вообще-то я недавно подтвердила ранг Чародея, — гордо произнесла девушка. — Так что побольше уважения в голосе. Такими темпами я и вас перегоню.

— Мечтай, — фыркнул мой напарник. — Тебе еще трудиться и трудиться, чтобы меня догнать.

А вот это интересно. До этого по тем техникам, что применял Константин, я считал, что у него предположительно ранг Старшего Мастера, а тут получается, что сил у него должно быть больше, чем у Чародея? В таком случае каков его настоящий ранг и почему он не применяет техники, соответствующие ему?

— Вы отвлеклись, — напомнил я о себе, а то чувствую, что их перепалка может затянуться.

Вот что значит встреча старых знакомых, которых многое связывает, но вроде предпосылок к постельным отношениям у них нет, а значит, что действительно Скуратов был учителем у этой девушки. В таком случае не удивительно, что плюющий на нормы поведения человек воспитал такого же стажера.

— Да не большой у нас отдел, сам должен понимать. Древние ритуалы не так часто появляются в руках людей, так что вызовы демонов — явление довольно редкое.

— То-то вы столько раз меня дергали по этому поводу, — хмыкнул я.

— Согласен, — кисло улыбнулся Скуратов. — В последние время прорывов стало происходить больше и из-за этого наш штат расширили и в том числе привлекли сторонних специалистов к нашим задачам. Но все же мы больше работает с проклятыми артефактами и последствиями их использования.

— Чего тоже в последнее время стало больше, — вставил я.

— Просто год невезучий, — развел руками Константин. — До этого пять лет ничего особо серьезного не было.

— Либо у меня просто не достаточный уровень допуска к подобного рода информации, — правильно истолковал я намек, прозвучавший в голосе мужчины.

— Уж прости, — улыбнулся он. — Вот будь ты действующим оперативником…

— Ой, ли? — лукаво улыбнулся я в ответ. — Князь, да еще в Службе?! Нет, предпочитаю получать разовую оплату, чем быть кому-то подчиненным, да еще и выполнять дурацкие поручения.

— Ну да, твой титул многое спутал, — подтвердил тем самым, что такие планы все же у руководства были. — А так, останься ты простолюдином…

— То меня тем или иным способом «принудили» бы стать сотрудником Службы, как ту зеленоволосую девушку?

— Саяра, — подсказал ее имя Константин. — Ничего не могу сказать насчет «принудили», но вот Саяра, как и я, сама пришла в Службу. Кстати, она тоже аристократка, — подмигнул он мне. — Так что к нам берут не только простолюдинов, но и аристократов, если таково их желание.

— Пожалуй… откажусь, — развел я руками. — Предпочитаю быть сам себе хозяином.

— Возможно, мы еще когда-нибудь вернемся к этому вопросу.

— Возможно, — не стал отрицать я.

Глупо думать, что влиятельная имперская организация так просто захочет отпускать меня. Поэтому я и не сопротивляюсь их просьбам о помощи, правда, и они не перегибают палку и щедро оплачивают мои услуги. Пока у нас сохраняются такие взаимоотношения, я даже не против ходить на такого рода задания. Такие вещи лишь оттачивают мои навыки и позволяют мне расти над собой, чтобы стать куда сильнее, чем я есть сейчас.

Дальнейший разговор как-то перестал строиться, так что мы просто молчали в ожидании того, когда доберемся до нужного места.

— Выезжаем за городскую черту, — предупредил водитель через несколько минут.

— Хорошо, — кивнула Стриженова. — Значит, они покинули город? — обратилась она ко мне.

— Да, — кивнул я. — Если бы они были в городе, то мы уже давно слышали бы о происшествиях в нем. Ищейка найдет призванного демона если и не с точностью до метра, то до области, где он находится точно. Кстати, какими силами мы располагаем?

— Не беспокойтесь, — улыбнулась девушка, сверившись со своим рабочим планшетом, в который хоть и любопытно было заглянуть, но я благоразумно сдерживал себя. — За нами движется три машины с оперативными группами.

— Надеюсь, они прихватили с собой что-нибудь бронебойное?

— Думаете, потребуется подобное? — слегка насторожилась Катя.

— Мы все же охотимся на дракона, — оскалился я, предвкушая, как смогу увидеть такого крупного летающего демона. Даже жаль, что из-за лишних лиц его не продать по частям на черном рынке, а то сумма могла бы выйти и побольше, чем я запросил за эту работу.

— Хорошо, я отдам соответствующие распоряжения, — немного поизучав меня взглядом, решительно кивнула девушка и тут же стала что-то вводить на планшете.

Может это, конечно, и не поможет, но не хотелось бы, чтобы над головой летала огнедышащая тварь, а так может хоть крылья испортят.

Осталось лишь дождаться остановки, а там посмотрим, что произойдет в действительности.

Глава 12

Фургон, в котором мы ехали, явно был непростым, так как мы двигались намного быстрее, чем в сто километров в час. Как я и думал, наш путь вел в горы, которых мы достигли все за почти три часа пути. Возможно, могли бы и быстрее, но нам необходимо было собрать ударную группу и дождаться более убойное оружие, которое не было предусмотрено изначально — благо его доставили сразу по пути, а не отправили за нами из Екатеринбурга. Просто в какой-то момент к нам присоединилась еще одна машина со знаками Службы.

В какой-то момент дорога кончилась, и дух-ищейка стал настойчиво показывать, что нам надо двигаться дальше.

— Похоже, дальше придется идти пешком, — произнес я после того, как убедился, что иного пути нет: нас и так кошка вела не по самому прямому маршруту, а ориентируясь на месте, где можно проехать на машине, и если она говорит, что дальше не проехать, значит так оно и есть.

— Выгружаемся, — дала команду Стриженова, и сотрудники Службы стали выбираться из своих машин и перепроверять комплекты оружия.

Константин отправился к ним, чтобы посмотреть, что успели с собой захватить бойцы. Все же опыта у него в поимке демонов было побольше.

Я тоже решил не откладывать дело на потом и переоделся в свой комплект брони, а то кто знает, как дело повернется, а мой костюм хоть и защищает отчасти от магии, но вот горит он так же хорошо, как и любая другая одежда. Роксана тоже зашла в фургон, где, скрывшись от лишних глаз, сняла иллюзию с одежды и оказалась в своей броне с двумя мечами на поясе.

— Я все стеснялась спросить, но своего песика вы тоже заставите идти с нами? — то соединяя, то разъединяя указательные пальцы, спросила Стриженова, всем видом изображая смущение от этого вопроса.

— Ну не на руках же его нести, — пожал я плечами.

— Но как же он со столь маленькими лапками…

— Помните я говорил, что демоны могут принимать облик, не отличимый от животных или людей? — перебил я ее, поняв, куда клонит девушка.

— А причем здесь это? — недоуменно посмотрела она на меня.

— Церби, думаю больше нет смысла скрываться, — сказал я шпицу, который все это время пролежал в фургоне и вяло помахивал хвостом, слушая наш разговор.

— Давно пора было, — ворчливо отозвался он.

Надо было видеть, как сильно округлились глаза Стриженовой, когда она увидела, что пес заговорил. Тем временем он легко спрыгнул на землю и показательно потянулся, будто разминаясь.

— Только попрошу без резких движений, — предупредил я девушку и на всякий случай встал рядом с ней, а то вдруг не послушается меня.

Церби же в этот момент стал становиться все больше и начал изменяться, вновь становясь тем огромным треххвостым волком, что я видел в мире демонов.

— Устроим охоту? — подмигнул он мне, но еще я увидел, как его забавляет реакция девушки, которая до этого опасалась, что «маленький песик поцарапает свои лапки». Посмотрел бы я на тот камень, который сможет этому демоническому псу поцарапать лапу.

— Это еще что за образина?! — удивленно воскликнул Константин, подходя к нам. — Твой очередной призыв?

— Сам ты образина, — оскалился Церби.

— Ну вот еще и говорящих стал использовать, — покачал головой Скуратов.

— Вообще-то это Церби, — заговорщицки громко прошептал я.

— Твой шпиц? — недоверчиво посмотрел мужчина сначала на меня, а потом на огромного волка, который ничем не походил на себя прежнего.

— Неужели после всего увиденного это вызывает удивление? — подойдя практически вплотную к нему, спросил демонический волк.

— Одно дело, когда говорит демон гуманоидного вида, а другое, когда… эм… — замялся Константин.

— Животное, — пришел я ему на помощь. — Ну как я и говорил не так давно, демоны могут принимать облики других существ. Есть определенные ограничения, но в целом они подстраиваются под окружающие условия.

— Так вот почему ты привлек Ходкевича к работе в лаборатории, — догадался мой напарник. — То-то я думал, почему они так сильно увлеклись изучением демонов, которых ты им призываешь.

— А разве он плохо помогает вашему отделу? — хмыкнул я. — Аркадия Андреевича как раз заинтересовал этот момент с переходом демонов в наш мир. Все же он больше увлечен городами-призраками, а тут нашлись кое-какие общие моменты.

— Надо было внимательнее читать отчеты, — вздохнул Скуратов.

— У тебя еще будет время, если, конечно, дракон не сожрет, — подойдя поближе, похлопал я его по плечу.

— Утешать ты совершенно не умеешь, — проворчал Константин. — И ты, что ли, к войне готовишься? — указал он на мой доспех.

— Предпочитаю иметь защиту, а не полагаться только на магию, — намекнул на его внешний вид.

Скуратов как всегда был в плаще, только в соотвествии со временем года в укороченном и утепленном.

— Не люблю носить то, что меня утяжелит, — пожал плечами мужчина, закуривая очередную сигарету, так что я предпочел отойти на пару шагов назад. Может это и что-то элитное, но воняет оно уж слишком сильно. Церби так и вовсе предпочел вместе с Роксаной отойти на несколько метров в сторону.

С подготовкой было закончено спустя десять минут, и мы отправились нашей большой группой за недовольно машущей хвостом кошкой. Пускай дух и имел не совсем материальный вид, но он пусть и в ослабленном виде ощущал холод, да и долгий забег не добавлял радости. Цена договора была за доставку до искомого демона, но никто не обговаривал сроки исполнения и сколько времени придется на это потратить.

Еще одним интересным моментом оказалось то, что если Константин и Катя удивились трехвостому волку, то вот остальные бойцы Службы, казалось, и вовсе не впечатлились этому. Скорее всего дело было в том, что они не видели переход от маленького милого шпица в эту огромную тушку. А так, думается мне, их хотя бы поверхностно ознакомили с моими возможностями, а то бы еще начали палить в мои призывы.

Поскакать по гористой местности нам пришлось в течении часа, пока в итоге мы не вышли на склон то ли большого холма, то ли маленькой горы, всей испещренной пещерами. Дальше дух идти вперед отказывался, так как его дело было привести до места, а не выискивать демона с риском нарваться самому. По этой причине я отменил призыв и вернул кошку в ее мир. Надеюсь, в следующий раз ищейка примет другой вид, а то что-то кошки начинают меня раздражать.

— Они в одной из этих пещер, если, конечно, их еще не сожрали, — сказал я Стриженовой, после того как закончил с этим.

— Да их тут больше тридцати! — как всегда недовольно проворчал Константин. — А ты не можешь использовать другого духа, который бы привел нас к нужному месту?

— Нет, — покачал я головой. — Они не рискнут соваться в эту местность, так как сразу ощутят силу демона, которого мы ищем. Уж такое они понимают мгновенно.

— Значит, придется прочесывать весь склон в поисках демона, — вздохнула Катя.

Я позволил людям заниматься своим делом, а сам подошел к Церби и Роксане.

— Милорд, каковы наши действия? — по деловому осведомилась Рокс, положив руку на рукоятку меча.

— Выследить дрейка и убить его. По возможности спасти тех дурачков, что призвали его, — ответил я. — Лучше, конечно, чтобы хотя бы один из них остался в живых, чтобы рассказать, кто же им помог создать столь выверенный до мелочей ритуал.

— На дрейков я еще не охотился, — довольно оскалился Церби.

— А мне казалось, ты больше предпочитаешь спать и жрать, — хмыкнул я.

— Охота — это одно из важнейших дел в жизни моей стаи, — гордо подняв морду, произнес демонический волк. — Тем более еще никто из стаи не мог похвастаться тем, что завалил дрейка. Слишком уж высоко летают эти твари.

— Уже встречался с ними?

— Видел издалека. Они предпочитают нападать тогда, когда добыча этого не ожидает, и не любят сами становиться добычей. Так что изловить их сложно, тем более в одиночку это сделать вообще не реально.

— В таком случае сможешь его учуять? — решил уточнить я.

— Когда подойдем ближе и я смогу поймать его запах, то скажу, — мотнул мордой Церби, подтверждая, что это ему вполне по силам.

Я развернулся и пошел к сотрудникам Службы, которые сейчас внимательно выслушивали вводную от Стриженовой. Люди были сосредоточены и лишь порой кто-то из бойцов проверял свое оружие да все ли сидит удобно, чтобы в решающий момент это не помешало действовать быстро.

Такое я видел уже не раз, но, к сожалению, против демонов простое оружие не столь эффективно, как бы того хотелось, так что сегодня кто-то из них погибнет и, судя по всему, каждый из них прекрасно это осознает и готов на это пойти. И где они таких самоотверженных берут?

Собственно говоря, я дождался, когда девушка закончит свою воодушевляющую речь, и подошел к ней.

— Церби сможет обнаружить искомого демона по запаху, — сказал я, явно задумавшийся над сменой плановой Стриженовой о новых вводных. — Так что нам достаточно подобраться поближе.

— Это сильно сократит нам время на поиски. Спасибо, — улыбнулась она мне.

Мы уже было двинулись в сторону пещер, как в одной из них раздался громогласный рев и в следующий миг из нее вырвался дрейк, верхом на котором был человек. Причем этот «наездник» кричал, но то был не крик ужаса, а восторга.

— Кто-то понимает, что происходит? — обратился я к Константину и Кате.

— Давайте сначала доберемся до пещеры, из которой он вылетел, — предложил Скуратов.

Его поддержала Стриженова и мы вместе с отрядом бойцов, которые косились в небо в ожидании возвращения твари, уже целенаправленно направились к пещере. В ней мы оказались раньше, чем призванное ритуалом существо вернулось.

— Мне же это не привиделось? — шепотом спросил Константин, когда мы наконец-то увидели, что находилось в пещере.

— Если ты говоришь про четырех полупьяных студентов и летающих вокруг них огненных змеек, — начал отвечать я. — То мне видится то же самое.

— Служба магической безопасности Империи! — вышла вперед Стриженова, грозно посмотрев на удивленных нашим появлением студентов. — Что здесь происходит?

— А что вы… — начал говорить один из парней, но его вдруг разобрала икота и он с трудом продолжил: — тут делаете?

— Что мы тут делаем?! — воскликнула девушка и тут же вокруг нее закружил ветер, а рядом с ней стало заметно холоднее. — Сейчас вы мне все расскажите! — угрожающе произнесла она.

Стриженова сделала несколько шагов вперед и вместе с ней сдвинулся холод. После этого студенты и кружащие вокруг них летающее змеи ощутили на себе воздействие магии. И если мелкие демоны просто попытались спрятаться, то у четверки студентов такой возможности не было. Ощущение опасности заставило их стремительно трезветь, но вот ума, похоже, не добавило.

— Что мы такого сделали, что вы на нас ополчились? — поднялся со своего места другой парень и зло посмотрел на Катю. — Да вы хоть знаете, кто мой отец?! Да он вас за нападения на нас…

— Мальчишка, — кровожадно улыбнулась Стриженова. — Ты, наверное, плохо слушал, что я сказала. Мы из Службы магической безопасности Империи, так что мы сейчас вас всех задержим и нам за это ничего не будет. Наоборот, вас ждут большие неприятности.

— Почему? — пискнула девушка, за которой спряталось несколько змей и сейчас с опаской выглядывали из-за нее.

— Использование черномагических ритуалов на территории Российской Империи запрещено. Наказание за нарушение — тюрьма или казнь, — продекламировала Катя. — Что выберем? — обратилась она к заговорившему с ней последним парню.

— Мы… — начал он, но, к сожалению, так и не смог ничего толком сказать.

— Угроза с неба! — прокричал кто-то из бойцов.

Прозвучали команды и сотрудники Службы стали готовиться к обороне. Пока мы были в пещере и убедились, что внутри никакой опасности нет, бойцы занялись подготовкой для отражения нападения дрейка. В том числе ими быстро было распаковано два стационарных минигана, которые закрепили на земле в разных точках, по всей видимости, чтобы демон не мог уничтожить огневые точки за один заход.

— Первыми не стрелять! — отрывисто бросила Стриженова, вылетая из пещеры.

Вместе с ней переместился воздушный вихрь, в котором уже вовсю летали снежинки. И что-то подсказывает мне, что при желании они могут стать бритвенно острыми.

— Вот тебе и «Пурга», — покачал головой Константин, помогая подняться девушкам, находящимся в полуобморочном состоянии. — Наведет шороху, а потом разбираться.

— «Пурга»? — переспросил я.

Не то чтобы я не хотел посмотреть на летящего сюда дрейка или подготовиться к его появлению, но демоны вели себя слишком уж мирно, да и студенты были в порядке, пускай и несли на себе следы алкогольного отравления. Правда, Стриженова своей магией воздействовала на них не хуже чем сильный опохмел, вот только судя по внешнему виду четверки, головы у них болели знатно.

— Это ее позывной, — ответил Константин. — Вы в порядке?

— Что? — сначала непонимающе посмотрела на него одна из девушек, но тут же опомнилась: — Простите. Да, все хорошо. А это правда?

— Что именно?

— То, что произнесла эта женщина. Нас действительно ждет тюрьма? — побледнев, спросила она.

— Мы тут как раз, чтобы во всем разобраться, — уклонился от прямого ответа Скуратов.

Я же тем временем подошел к летающей огненной змейке, которая при более внимательном рассмотрении оказалась больше ящерицей, чем змеей. По крайней мере форма головы и короткие передние лапы (задних у этого существа не было) больше походили на таковые у ящериц. Еще эти странные, похожие на стрекозиные крылья, что безостановочно двигались, чтобы удержать демона в воздухе.

Демон хоть меня и опасался, но не проявил агрессии, даже когда я оказался совсем близко к нему. Все это было слишком странным. Создавалось такое впечатление, что все они находятся под каким-то воздействием.

— Не стрелять, я сказала! — раздался злой голос Стриженовой, и я решил выйти из пещеры, тем более оттуда слышался звук приземления чего-то тяжелого.

Перед входом в пещеру была достаточно большая, практически ровная площадка, так что не удивительно, что дрейк приземлился именно на нее.

— Попрошу вас не кричать, — произнес светловолосый парень, что в данный момент исполнял роль наездника этого демона. — От резких шумов Калеттин нервничает, и я не уверен, что смогу удержать его от проявления агрессии.

— Руки на виду и без резких движений, — уже более спокойно произнесла Катя, в то время как ее бойцы брали в окружение летающего ящера.

Я наблюдал за этим чуть в стороне от основных событий.

— Что скажешь, Церби?

— Это какой-то странный дрейк, — недоуменно произнес он. — Они обычно или сразу атакуют, либо улетают, а тут он покорно подчиняется приказам этого мальчишки. Неужели нашелся еще один такой же, как и ты? — с сомнением посмотрел он на меня.

— Нет, — покачал я головой. — Я уже успел проверить змей в пещере. На них нет никаких связей контракта, а значит это что-то иное.

— Возможно, он каким-то образом сумел их подчинить, милорд? — предположила Роксана.

— Сейчас и посмотрим, — кивнул я.

Пока мы говорили, наездник дрейка осмотрелся по сторонам и спрыгнул с шеи ящера, подчиняясь Стриженовой.

— Что с моими друзьями? — настороженно спросил он, положив руку на лапу демона, будто собираясь его таким образом удержать на месте.

Со стороны выглядит глупо, но в магическом зрении я видел, как импульс энергии ушел от руки парня в дрейка и тот после этого стал вести себя куда спокойнее. С учетом того, что говорил про этих тварей Церби, то преодолеть их естественный инстинкт хищника должно было потребовать больших усилий. Все же у демонов часто размер эквивалентен силе существа, а чем сильнее демон, тем сложнее его подчинить. Уж с этим я знаком на практике.

— Они в порядке, — решил вмешаться я в разговор. Катя лишь скосила на меня недовольный взгляд, но вмешиваться не стала.

Я подошел к участникам разговора в сопровождении Роксаны и Церби, так что не удивительно, что взгляд парня начал метаться между этими двумя, так как даже Рокс выделялась из числа сотрудников службы своей «средневековой» броней.

— Насколько я могу верить в ваши слова? — почти справившись с удивлением, попытался взять эмоции под контроль этот «наездник», но было слишком очевидно, что он нервничает и не понимает, что сейчас происходит.

— Насколько можно верить в слово императора? Даже не знаю, — ухмыльнулся я. — Уже должен был понять, что это не постановка, а действительно Служба магической безопасности Империи.

— Это из-за ритуала? — верно догадался парень.

— Да, — подтвердил я. — Черномагические ритуалы запрещены законами Империи.

— Какие черномагические ритуалы? Я лишь вызвал своего магического фамильяра, — непонимающе посмотрел на меня блондин.

— Фамильяра? — в свою очередь я обратился к Кате, но та лишь пожала плечами. — Парень…

— Меня зовут Максим Титов, — перебил меня студент.

— Егор Шувалов, — в свою очередь решил представиться я. — Если с формальностями покончено… — смерил я его насмешливым взглядом. — то я продолжу. Максим… ты хоть понимаешь, что это не фамильяр?

— А кто же это тогда? — слегка возмутился он, но под взглядом Стриженовой и других бойцов, что так и не опустили свое оружие, несколько стушевался. — У вас я тоже вижу фамильяра. Пускай и не такого… как мой, — с гордостью произнес студент. Вот чувствую, что он хотел произнести что-то вроде «величественный» или на худой конец «большой», но все же решил сдержаться.

— Это, — показал я на треххвостого волка, что сейчас, сидя рядом, практически был со мной одного роста. — Не фамильяр, а демон. Как, впрочем, и твой Калессин.

— Калеттин, — механически поправил Титов. — И это дракон.

— Ты будешь сомневаться в словах князя? — смерила его колючим взглядом Стриженова.

— Князя? — удивленно переспросил Максим.

— Да-да, забыл добавить. Князь Шувалов, по совместительству Темный призыватель, — картинно склонил голову я. — И уж поверь, я легко могу понять, что передо мной находится фамильяр или демон, которого ты каким-то образом сумел подчинить себе.

— Но я же все сделал верно! — воскликнул парень, уставившись в землю. — Получается, я не смог призвать фамильяра?

Одновременно с тем, как студент стал терять контроль над своими эмоциями, его контроль над тварью стал ослабевать и тот начал недовольно порыкивать на людей, стоящих слишком близко к нему. Постепенно инстинкты существа, привыкшего к постоянной охоте, начинали пересиливать воздействие Титова.

— А ну-ка взял себя в руки! — прикрикнул я на парня, от чего тот даже слегка подскочил. — В данный момент ты единственный, кто удерживает это существо от нападения на других, так что лучше бы тебе возобновить свой комфорт.

— Простите, — пристыженно прошептал студент и тут же положил руку на лапу демона, став приговаривать что-то успокаивающее.

Слова в этом деле были вовсе не обязательным атрибутом, но почему-то блондин их использовал. И нельзя сказать, что у него не было результатов — дрейк постепенно успокаивался и уже более равнодушно смотрел на сотрудников Службы.

— Я, получается, нарушил закон, призвав демона? — смирившись со своей участью, спросил Титов.

У него были еще шансы, пока он находился в воздухе и не давал прицелиться бойцам, но сейчас на земле, да еще и не на шее дрейка студент становился слишком легкой целью, чтобы в данный момент помыслить о попытке сопротивления.

— Самым лучшим решением для тебя и твоих друзей в данной ситуации будет добровольное сотрудничество, — ответила Катя, пока не давая команду расслабляться, да и в ее руках я видел, как был подготовлен конструкт техники, который она готова была в любой момент бросить в морду демона.

— Хорошо, — покорно согласился парень. — Я буду сотрудничать со Службой магической безопасности. Мы просто хотели отметить Новый год…

* * *
— Выходит, мы зря ехали сюда? — спросил я у Константина, когда мы наконец-то вернулись обратно в Екатеринбург.

Хорошо еще, что нам выделили для этого отдельную машину, а Стриженова осталась на месте разбираться, как транспортировать тушку дрейка и всех тех огненных ящериц, которые кружили вокруг крупно проштрафившихся студентов.

Я пытался объяснить Максиму, что дрейк может уменьшаться до небольших размеров, но тот сколько не пытался воздействовать на своего «фамильяра» — результата все не было. Из-за этого в основном и возникла заминка. Позволять Титову возвращаться в город по городу никто не собирался.

— Лучше так, чем пытаться одолеть такую образину, как это подобие дракона, — сделав глубокую затяжку, ответил Скуратов.

Сейчас была глубокая ночь и мы только минут десять назад приехали в отель, что нам выделила Служба. Так что разговаривали мы на общем балконе, благо обилия постояльцев мы на этом этаже не наблюдали, а Константин дополнительно использовал воздушную технику, которая не давала выйти звуку дальше определенного радиуса.

Возможно, последнее и было лишним, но так было спокойнее, да и мы можем затронуть темы, которые попадают под гриф секретности — потом еще объясняй, откуда среди населения сведения о проведении операций одного из отделов Службы магической безопасности Империи.

— И как долго ты еще собирался скрывать, что у тебя есть прирученные демоны? — после минуты молчания спросил Константин.

— Так меня никто об этом не спрашивал, — усмехнулся я, разведя руками. — Можешь считать это секретом рода.

— Которым ты вдруг решил поделиться? — скептично посмотрел на меня мужчина.

— Все равно рано или поздно об этом бы вы узнали, — отмахнулся я, а после облокотился на перила балкона. Несмотря на холод, заснеженный город был по своему красив, и я на несколько мгновений залюбовался этим. Тем более сейчас начинал падать снег и все погружалось в пелену метели, которая только начала зарождаться. — А так, если действительно пришлось бы вести активные действия, то резкий переход Церби из одной формы в другую мог вызвать не совсем адекватную реакцию.

— Зачем с собой вообще таскать ручного демона?

— Призывы всегда требуют определенного времени, да и концентрации, которую в бою слишком легко нарушить. А тут Церби вполне в силах оттянуть все внимание на себя, да и сильный он демон, чего уж отрицать.

— Что еще ты не рассказал? — со вздохом спросил Константин, понимая, что это только часть правды.

— Лучше расскажи о том, куда нас направят дальше, раз уж здесь вышла такая «осечка».

— Пока иных распоряжений не поступало, — хмуро ответил мужчина.

— Ну а догадки есть?

— Скорее всего попросят задержаться и выяснить подробности произошедшего, — пожал плечами Константин. — Случай все же не ординарный, а ты единственный демонолог в распоряжении Службы, который имеет опыт с такими вещами.

— Я уже говорил, что я никакой не «демонолог», — раздраженно произнес я. — Мы занимаемся разными вещами и подход к демонам разный. И вообще, ты слышал, чтобы за последнее столетие где-то появлялись демонологи?

— Египет, — выдохнув облако дыма после глубокой затяжки, ответил Скуратов.

— Это иное, — отмахнулся я. — Тут больше жреческая магия, чем то, что используем мы. Настоящие демонологи по своей сути те же чернокнижники, а подобного рода магия запрещена везде.

— Официально запрещена, — глубокомысленно вставил Константин.

— Я о чем-то не знаю?

— К нашему делу это не имеет отношения, — не стал отвечать мой напарник.

— Вот и после такого ты меня спрашиваешь, какие тайны еще остались у меня, — развел я руками.

— Ну так, поступил бы к нам на службу и, возможно, получил бы нужный уровень допуска, — ухмыльнулся мужчина, стряхнув пепел, который тут же унес порыв ветра.

— Ты уже знаешь мой ответ, — развернувшись, ответил я на это.

Чувствую, что завтра нас выдернут спозаранку, так что самым правильным будет поспать. Надо же, как все неожиданно сложилось, а я уже думал, что потом буду рассказывать своим детям, как однажды победил дракона.

Погоди-ка… каким еще детям? Вот что долгое бодрствование с людьми делает, уже и о таких вещах стал думать. Определенно надо идти спать.

Ввалившись в комнату, я по-быстрому принял душ и просто завалился в кровать. В какой-то миг мне показалось, что в комнате я не один, но мне слишком хотелось спать, чтобы обращать на это внимание, да не чувствовал я ничего опасного, а значит, что бы это ни было, с этим можно разобраться завтра.

С такими мыслями я и уснул, наконец-то закончив этот слишком длинный первый день в новом году.

* * *
Не то чтобы я раньше не просыпался в таком состоянии, но чувствовать что твоя рука лежит на верхний девяносто девушки, когда такого просто не может быть, несколько обескураживало. Я же вроде ложился спать один? Да и уже прошли те времена, когда я мог забыть, с кем именно ложился спать в постель, по крайней мере это никогда не заканчивалось сразу сном.

— Милорд, не могли бы вы это делать чуть нежнее? — попросила меня Роксана, и тут я мгновенно понял, что именно происходит.

Вскочив с кровати, я удивленно посмотрел на демонессу, которой тут точно вчера не было. Я бы точно заметил, что засыпал не один. Одно радует: и она, и я были хоть и с минимумом, но все же одежды, а значит ничего такого не произошло. Правда, эта чертовка слишком мило и двусмысленно улыбалась, смотря на меня.

— Как ты оказалась у меня? — строго спросил я.

— Мне было непривычно на новом месте и я решила прийти к вам, — с готовностью стала отвечать девушка. — Я лишь прилегла на секундочку, а дальше вы схватили меня, — на этих словах она мило покраснела и приложила ладошку к губам, — и прижали к себе. Поэтому я не смогла вернуться к себе.

— И ведь никакого стеснения по этому поводу ты не испытываешь, — вздохнул я, понимая, что все, что Рокс только что произнесла, было чистой правдой.

— Как я уже говорила, милорд, — томно улыбнулась она, проведя рукой по своей груди, благо та была скрыта футболкой, которая, правда, придательски обрисовывала все контуры ее соблазнительного тела. — Если вы того пожелаете, то я могу каждую ночь оказываться в вашей постели.

Разумом я, конечно, все понимал, но против физиологии не попрешь. Эх, было бы это еще до моей женитьбы, то дело за малым не стало, а так как-то неправильно это. У меня и так две жены, чтобы заводить еще и любовницу, тем более демонессу.

— Я уже говорил, что этого не будет, — твердо произнес я.

— А ваша реакция говорит об обратном, — указала она на место чуть ниже пояса.

— Просто. Выйди, — указал я на дверь.

Роксана еще раз посмотрела на меня и, плавно поднявшись с кровати, вышла из комнаты. Только после этого я смог спокойно выдохнуть. Когда-нибудь я точно сорвусь и, похоже, эта чертовка только того и ждет.

Холодный душ привел меня в норму, так что после него и доставленного прямо в номер завтрака я вновь был собран и готов к дальнейшим действиям. Практически сразу после завтрака ко мне зашел Константин. Его предположения подтвердились и в этот раз меня попросили не устранять угрозу демонов, а разобраться в ситуации и объяснить, почему призванные ритуалом демоны столь послушны.

Про сам ритуал Службе было известно чуть больше. Как выявил допрос, схему ритуала Титов получил от одного из однокурсников, который увлекался темой древней магии. Парень оказался фанатом драконов и, услышав об этом увлечении, ему предложил помощь этот однокурсник, которого сейчас сотрудники службы пытались найти, но ни в месте его проживания, ни у друзей его не было, а родители были обеспокоены его пропажей, так как этот студент в последнее время стал себя вести странно, но все до последнего времени списывалось на подготовку к сессии.

Так что эта ниточка временно оборвалась и им не оставалось ничего иного, как попытаться понять, почему демоны не стали бесчинствовать в других городах, где сценарий проведения первого дня в новом году был куда кровавее.

— Сомневаюсь, что я в этом чем-то помогу, но вы в любом случае платите оговоренную сумму, — сказал я после того, как Скрутов мне рассказал про текущее состояние дел.

— Именно поэтому тебя сейчас и привлекают к этой задаче.

— Неужели в остальных городах успешно справились с демонами? — удивленно посмотрел я на него.

— Часть удалось уничтожить, но некоторые сумели скрыться, устроив бойню, — хмуро ответил мужчина. — Нас могут перебросить в другой город в любой момент, но для этого надо найти демона.

— Ваше право, — развел я руками.

Пускай я считал, что это не целесообразно, но все же проще находится в одном городе и провести время спокойно, чем перемещаться из одного места в другое и постоянно сражаться. Тем более сумма за услуги уже была оговорена и то, что мне предлагают заняться чем-то иным… пойдем на встречу нанимателю.

Роксану с Церби, как, впрочем, и меч я решил на всякий случай взять с собой. Кто знает, как дела обернуться в дальнейшем, а заезжать за ними было бы лишней тратой времени.

За нами отправили машину, так что спустя полчаса наша небольшая компания была в одном из зданий, принадлежащих Службе, куда тайно ночью разместили пятерку студентов, умудрившихся на свою голову вызвать демонов.

— Что у нас тут? — спросил Скуратов, когда к нам вышла Катя.

Стриженова хоть и держалась довольно бодро, но все равно выглядела уставшей. Скорее всего она толком и не спала этой ночью, занятая организацией доставки провинившихся и последующим допросом.

— Четверо из пяти полностью бесполезны, — вздохнув, принялась рассказывать Стриженова, пока мы спускались на нижние этажи. На пути нам встречались контрольные пункты с охраной, но благодаря девушке никто не смел нас остановить. — Они лишь служили «спонсорами» мероприятия и помогли собрать необходимые для ритуала компоненты.

— Где они умудрились закупить столь крупные накопители? — поинтересовался я.

— Отец одной из девушек занимается перевозкой магических компонентов для магокаров. В том числе в их товарах числятся накопители, которые девушка смогла приобрести по себестоимости.

— Богатые детишки, — хмыкнул Константин.

— В итоге они собрали все необходимое и Титов благодаря полученным от однокурсника схемам воссоздал ритуальный круг, — проигнорировала вставку Скуратова Катя. — Они были убеждены, что это будет просто магический фокус, а Титов все это делает для произведения эффекта.

— Решили поиграть в магов древности? — не смог удержаться от улыбки я.

— Что-то вроде, — кивнула девушка. — Только сам Титов был убежден, что с помощью данного ритуала получит фамильяра-дракончика. Так что, по своей сути, они даже не подозревали, что делают черномагический ритуал.

— А откуда они взяли кровь? — спросил мой напарник.

— Купили пакеты с кровью у одного из студентов с медицинского, — развела руками девушка. — С этим тоже сейчас разбираются.

— Вот только откуда мысли о фамильяре возникли у Титова? — задал я свой вопрос. К этому моменту мы уже успели пройти несколько коридоров и приближались к двери, больше похожей на защищенный шлюз, чем на простой переход в другую комнату. — Я читал, что у европейских магов был период, когда это был один из признаков перехода из ученика в подмастерье. Но сейчас это вроде не практикуется?

— А вы многое знаете, князь, — уважительно произнесла Стриженова. — Все так, но Титов с детства любил все, что связано с драконами, вот и в сети набрел на обсуждение не напрямую, но затрагивающую тему фамильяров. Потом ему «удачно» подвернулся однокурсник, который предложил свою помощь в этом деле.

— Получается, его использовали в темную?

— Да, — подтвердила мое предположение девушка. — Скорее всего расчет был на то, что ритуал будет проведен либо с ошибками, либо участникам не хватит сил, чтобы контролировать демона и тот во время разрушений уничтожит все следы.

— Это как раз произошло в других городах, — вставил свое слово Константин. — Наши аналитики не исключают, что ритуалов проводилось больше, но не все из них были реализованы с необходимой точностью, так что мы получили только часть проблем. В итоге наш случай стал уникальным.

— Титова и его демона мы отделили от остальных, так как обнаружили, что без его присутствия рядом тот начинает вести себя агрессивнее, как, впрочем, эти летающие змейки, которые, по всей видимости, находятся под контролем демона. Оставшуюся четверку разместили в другом месте и проводят их через допрос, чтобы выявить все подробности произошедшего.

Девушка набрала комбинацию на цифровой панели рядом с дверью и та после подтверждения с едва слышным щелчком открылась, давая нам доступ внутрь.

Зайдя внутрь, я увидел не очередное офисное помещение, переделанное под нужды Службы, а самый настоящий подземный ангар. Он занимал пространство в несколько сотен метров, но большая его часть была закрыта металлическими перегородками.

Рядом с ними располагался прозрачный куб, в котором за столом сидел знакомый нам «наездник». Светловолосый парень сидел на стуле и нервно постукивал костяшками пальцев по столу. С внешней стороны находилось несколько бойцов Службы с автоматами в руках, но по всей видимости Титов нас не видел и прозрачным его узилище было лишь с нашей стороны.

— Предлагаю поговорить с Титовым напрямую, — предложила Катя. — Возможно, вам удастся узнать больше подробностей. К сожалению, допрос показывает, что он действительно ничего не знал и во всей этой авантюре виноват его однокурсник.

— Который слишком удачно исчез, — хмыкнул Константин.

— Это наша единственная наводка, — пожала плечами девушка.

— Хорошо, я поговорю с ним, — кивнул я. — Церби, пойдешь со мной.

Стриженова вновь набрала код на цифровой панели, и я наконец-то смог оказаться внутри, чтобы поговорить с Титовым.

Ну что же, приступим.

Глава 13

— Сколько меня здесь еще продержат? — сразу же спросил у меня студент.

Кроме нервного постукивания по столу, больше он никак не проявлял свое беспокойство, а скорее просто умел держать маску спокойствия, так как все равно в данной ситуации его переживания или истерика ничего бы не дали. Хорошо, что он это понимает и при этом держит под контролем дрейка, которого я ощущал как раз за металлическими перегородками. Демон сам по себе крупный, да еще и летающий, так что магической энергии потреблял достаточно много, что прекрасно ощущал, когда мы подошли поближе.

— К сожалению, не мне решать этот вопрос, — виновато развел я руками.

Сев на стул напротив Титова, я внимательно посмотрел на него. Церби уселся рядом, но так, чтобы быть на виду у парня, и тот постоянно косился взглядом на шпица, не особо понимая, зачем он тут нужен.

— Единственное, что я могу тебе точно сказать, что ты со своими друзьями крепко влип и, возможно, я немного смогу смягчить произошедшее. Если, конечно, ты расскажешь, каким образом сумел подчинить себе демона.

— Но Калессин не демон, он дракон! — воскликнул Максим.

— Так-то это не дракон, а дрейк. Можно сказать, что демонический аналог дракона, — пояснил я. — Да и как эту монструозную образину вообще можно было спутать с драконом?

— В историях могли образ дракона романтизировать, — скрестил руки на груди Титов. — Поэтому я не вижу ничего удивительного в том, что дракон выглядит именно так.

— Дело твое, — хмыкнул я. — Руки к столу только пока не прикладывай.

— Почему?

— Будешь со мной спорить? — иронично посмотрел я на него, отчего парень слегка смутился и отвернулся. Будь его воля, наверняка бы еще и отодвинулся, но стул, собственно, как и стол, были прикручены к полу.

Убедившись, что парень правильно меня понял, я стал быстро чертить печать призыва, чтобы вызвать демона, с помощью которого можно будет отследить правдивость слов студента и, возможно, лучше разобраться в связи, возникшей между ним и дрейком. Кстати, насчет последней: если раньше я ее в магическом зрении не видел, то вот сейчас Титова и дрейка связывало несколько нитей. Наверное, поэтому ему удается удерживать того в покое даже на расстоянии, так как до этого необходим был прямой контакт.

Жаль магическим зрением нельзя увидеть источник человека — думается мне, что у Максима он довольно необычный. По крайней мере я на своей практике не видел ничего подобного.

Закончив с печатью, я активировал ее и тут же почувствовал присутствие духа, что поможет мне понять, правду говорит человек передо мной или пытается что-то скрыть.

— Положи руку на эту печать, — приказал я парню, но тот особо не спешил совать руку в неизвестный рисунок, да еще слабо светящийся синим светом. — Не бойся, это не больно, — улыбнулся я ему. — Тем более особого выбора у тебя все равно нет.

— Хорошо, — нехотя согласился со мной Титов, положив руку и тем самым дав разрешение духу считывать себя. Но о таком я, конечно, говорить не стал.

— Тогда приступим, — сделал я небольшую паузу, прежде чем приступить к своему допросу. — Ты знал, что за ритуал планируешь сделать вместе со своими друзьями?

— Я знал, а они подумали, что будет простое представление с магией, — пожал плечами Максим. — Переубеждать я их не стал.

— Почему? — прямо спросил я.

— Они могли подумать, что я сошел с ума, и отказаться участвовать, — отвел взгляд студент, но благодаря призванному духу я знал, что он говорит правду. По крайней мере старается вести себя открыто. — Поэтому я и не стал говорить истинную цель ритуала.

— Призвать фамильяра с помощью ритуального круга, да еще и используя чужую кровь, — покачал я головой. — Ты хоть понимаешь, как абсурдно это звучит?

— Так откуда мне знать! — воскликнул парень. — Я же не маг.

— Повтори-ка последнее? — попросил я, более внимательно посмотрев на то, как отреагирует на эти слова призванный мной дух.

— Я не маг, — твердо произнес Титов.

Дух вел себя спокойно, а значит это было правдой или же парень действительно верил в эти слова и поэтому дух не смог выявить в них ложь. Интересно.

— Не знаю, огорчит тебя это или обрадует, но ты маг.

— Но я же проходил тест на измерителе магической энергии и результат был нулевой!

— ИМЭ — вещь, конечно, хорошая, но все же не совсем объективная, — принялся отвечать я на этот выпад со стороны Максима. — Он больше подходит для стихийных магов или тех, кто может направить свою энергию вовне. Ты же в некотором роде уникальный маг.

— Хотите, чтобы я поверил в эту сказку? — хмуро спросил студент. — Думаете, я так легко в это поверю, когда все тесты говорили обратное?

— А если я скажу, что ты каким-то образом подчинил себе дрейка, как на самом деле называется твой «дракон», и продолжаешь укреплять связь между вами?

— Так на это и был направлен ритуал вызова фамильяра!

— Ты сомневаешься в моих словах? Словах князя Российской Империи? — поднявшись со своего место и нависнув над парнем, холодно произнес я.

— Я… Я… — попытался что-то произнести Титов.

— Церби, — обратился я к демоническому псу, и тот без дополнительных пояснений понял, чего я от него хочу.

Его форма начала менять и уже спустя миг перед нами стоял треххвостый черный волк и в комнате стало уже тесновато.

— Вот это демон, — прокомментировал я преображение Церби побледневшему студенту. — И поверь мне, я умею различать, когда передо мной демон или еще какое-нибудь другое существо.

— Я запутался, — опустив голову, едва слышно пробормотал Максим.

— Тогда я немного облегчу твою думу, — хмыкнув, я сел обратно на стул. — Тебя и твоих друзей использовали, чтобы вы по своей глупости совершили ритуал призыва демона, который бы разрушил твой дом и убил всех находящихся не только в нем, но и в ближайшей округи, а потом отправился бы бесчинствовать в городе. Но задумавший это просто не мог предположить, что ты сможешь подчинить себе призванное существо, и его план оказался разрушен. Именно по этой причине ты с друзьями до сих пор жив и не в тюрьме, а пока только в стенах Службы магической безопасности Империи.

— Я маг? — удивленно посмотрел на меня Титов.

— Ты только это выхватил из того, что я сказал? — нахмурился я. — Да ты маг.

— Круто! — радостно улыбнулся Максим. — То есть… — стушевался он под моим взглядом. — Это, конечно, все плохо, но ведь мне говорили, что я не имею магического дара. А это ваш фамильяр? — показал он на Церби, что после перехода в другую форму предпочел лечь на пол и даже в таком положении его голова находилось выше поверхности стола.

— Тяжелый случай, — вздохнул я. — Это призванный мной демон.

— О-о-о, — протянул парень, с любопытством рассматривая демонического волка.

— Раз с этим разобрались и ты понял, что сейчас ты единственный, кто удерживает огромного демона в спокойствии, то пойдем посмотрим, как ты его себе подчиняешь, — предложил я.

— А разве вы не умеете то же самое? — недоуменно посмотрел на меня студент.

— Нет, — покачал я головой. — У тебя другой вид воздействия, — подойдя к двери, я дождался, пока ее откроют с той стороны. Церби к тому моменту снова уменьшился и прошмыгнул в открывшийся проход раньше меня. — Ты идешь или нужно персональное приглашение?

Меня уже начала раздражать некоторая мечтательность в действиях парня. С другой стороны, не каждый день тебе говорят, что ты вдруг стал магом, когда все это время твердили обратное. Так что его можно понять, но все это вызывает лишь дополнительные задержки, а я бы предпочел покинуть этот город и либо отправиться дальше решать проблемы Службы, либо вернуться домой. Пускай у меня есть официальное оправдание, но дела рода больше разбирать некому, так что по возвращению меня ждет много работы и с каждым часом ее становиться все больше.

В сопровождении бойцов Службы, которые недвусмысленно держали руки рядом со спусковыми курками и следили за студентом (последний, правда, этого, кажется, не замечал), мы подошли к металлическим воротам. Они были единственным проходом внутрь зоны, где содержали крылатого демона. Причем мелкие змейки обнаружились тут же. По всей видимости, они были зависимы от дрейка и везде сопровождали его.

Сам демон при нашем появлении поднял голову с пола и оперся на сгиб крыльев, что у него заменяли передние лапы. Окрас существа был темно-красного оттенка, близкого к бронзовому. Клиновидная морда имела слегка вытянутую форму и из-за этого казалось, что глаза дрейка смотрят не вперед, а по сторонам. Самих глаз был шесть штук, но если средние имели вполне пропорциональные размеры и были заметны сразу, то две пары более мелких открывались лишь время от времени и, казалось, действовали по отдельности от больших. Так же на голове демона было несколько крупных ветвистых рогов, которые из-за своей не симметричности вызывали внутреннее отторжение в образе этого существа. По всей спине шли костяные шипы, которые в данный момент были в сложенном состоянии и из-за этого были почти незаметны. Заканчивались они ближе к хвосту, где находилось практически настоящее костяное копье.

И вот как все это можно было перепутать с благородным образом дракона? Тем более от демона шел ощутимый отток магической энергии, который почувствовать могли даже люди, не имеющие связи с магией.

Скорее всего последнее явление временное и закончится, когда дрейк наберется достаточного объема магической энергии, чтобы поддерживать свое существование, но в данный момент любые слабые техники рядом с ним разрушались, теряя свою стабильность.

— Я знал, что Калессин где-то рядом! — воскликнул Титов при виде демона, но благоразумно не стал приближаться к нему, так как бойцы Службы могли бы и отреагировать на резкие действия парня.

Вот, например, Скуратов и Стриженова незаметно для студента стали создавать техники, причем довольно энергоемкие, а значит скорее всего и столь же убийственные. Все же наличие пускай и в подземной части здания настоящего демона таких размеров должно всех здорово нервировать. Пускай сам Титов не создавал впечатление психологически нестабильного человека и понимал, в какой ситуации он оказался, но все же дрейк в любой момент мог потерять навязанный ему контроль и попытаться выбраться.

— Прикажи своему «дракону» подняться, — попросил я у Максима, а сам при этом настроился на магическое зрение, чтобы лучше видеть, какие манипуляции проводит парень.

— Хорошо, — немного скованно кивнул он. — Калессин, встань, — обратился он к демону.

Титов не формировал какую-нибудь технику, не создавал жестов, да и его слова не несли в себе силы, но одновременно с его просьбой-приказом в сторону дрейка был отправлен импульс энергии, который, как я понимаю, переводил команду в понятные восприятию демона формы. По крайней мере тот послушно встал, внимательно смотря на своего… хозяина?

— А теперь попроси его поднять левое крыло, — отдал я следующее распоряжение, которое тут же было озвучено парнем.

Вновь импульс энергии — и дрейк послушно поднимает крыло, даже несмотря на то, что для него эта не самая комфортная поза. Впрочем, последнее понимает и сам Максим, попросив «дракона» вернуться в исходное положение.

— Еще необходимо отдать какие-то команды? — спросил Титов, явно наслаждаясь своей властью над такой крылатой махиной.

— Пока нет, — задумчиво ответил я, отходя чуть в сторону к стоящим вместе Константину и Кате.

— Ну и что ты можешь сказать? — не выдержал Скуратов и задал свой вопрос вперед девушки.

— Метод совершенно отличается от того, что используя я, да и, собственно, другие призыватели.

— А чем именно? — решила уточнить Стриженова. — Я просто не в курсе, чем отличаются призыватели от остальных магов, — тут же пояснила она.

— Если упрощенно, то мы заключаем с призванным существом контракт, а оно уже исполняет наши команды в зависимости от сути контракта, — не стал скрывать я. — Тут уже есть несколько вариантов, но суть все равно одна: весь призыв — это что-то вроде временного найма на работу. Здесь же Титов приказывает дрейку и его команды отправляются магическим импульсом напрямую в разум демона и тот понимает, что от него требуется, полностью подчиняясь словам парня.

— То есть он подчинил демона своей воли против его желания? — заинтересовано посмотрел на Максима мой напарник.

— Примерно так, — подтвердил я. — Благодаря тому, что парень обладает уникальным даром, мы избежали сожжения всего квартала, где был призван дрейк.

— А он так может приказывать всем демонам? — посмотрев на Церби, задумчиво произнес Константин.

— Не надо так на меня смотреть, — тихо проворчал демонический пес, на всякий случай отходя поближе к Роксане.

— Можно проверить, — пожал я плечами.

Печать призыва была создана за несколько секунд — и вот над моим плечом летает небольшой «светляк», который на свой контракт требовал совсем немного энергии, да и был полуразумным и совсем не агрессивным существом.

— Прикажи что-нибудь светляку, — подойдя к Титову, попросил я.

— Это тоже демон? — удивленно посмотрел он на призванное существо.

— Да. Можешь попробовать?

— Я попытаюсь, — неуверенно ответил парень.

Но вот как бы он ни пытался, светляк так никак не отреагировал на его действия. Более того, никаких магических импульсов от студента в это время не исходило.

После этого я призвал небольшую каменную ящерицу, которая отвечала лишь требованию того, что должна быть пресмыкающимся демоном. Вот с ней дела пошли куда лучше и после пары команд она вовсе перестала мне подчиняться, с готовностью взобравшись на руку Титова, который радовался своим открытым возможностям, словно ребенок.

После этих тестов Максима отвели в его камеру, а я подошел к Кате и Константину, которые о чем-то тихо переговаривались. Вот только отчего-то мой напарник был слишком хмур.

— Похоже, наш студент умеет приказывать только различным ящерицам и змеям, — сказал я им. — Возможно, и обычным, но это уже сами проверите. На этом все? — обратился к Скуратову.

— С этим да, — со вздохом ответил он. — Вот только у нас образовалась новая проблема.

— Что опять?

— На месте добычи алюминия для местных заводов обнаружили несколько странных существ, — ответила вместо моего напарника Стриженова. — Мы подозреваем, что это демоны.

— Хотите сказать, что в этом городе был проведен не один ритуал? — внимательно посмотрел я на обоих. — Вы же говорили, что у вас есть возможность засечь прорыв в наш мир.

— Есть, но технология несовершенна и один ритуал был заглушен другим, — произнес Константин. — Так что придется выезжать и разбираться на месте. Район уже оцепили и людей туда не пускают, но недовольство растет.

— И как вы справлялись без меня? — тяжело вздохнул я.

— С большими потерями в личном составе, — напряженно отозвался Скуратов. — Мы с тобой единственные, имеющие опыт в разбирательстве с такими проблемами. Остальные сотрудники отдела заняты в других городах, вылавливая демонов.

— Так я и не спорю, — развел я руками. — Поехали посмотрим на ваши местные раскопки.

* * *
В этот раз Стриженова оставила нас одних, так как ей предстояло разобраться с пятеркой студентов, которые то ли нарушили закон Империи, то ли спасли жителей города от разрушений и смерти.

— Почему мы остались в столь урезанном составе? — прямо спросил я, когда мы сели в одну из служебных машин Службы. Что примечательно, это был магокар без знаков службы и скорее всего служил для того, чтобы не сильно привлекать к пассажирам внимание, а может и еще для каких-нибудь дел, когда не надо было явно светить своей принадлежностью к правительственной организации.

— Место добычи принадлежит роду Скуратовых, а в такие места даже Служба магической безопасности не может сунуться просто так, — выруливая со стоянки, ответил Константин.

— Разве того, что там объявились демоны, не достаточно?

— Род имеет право самостоятельно решать вопросы, возникшие на землях, принадлежащих ему. Служба может вмешаться, только если они попросят о помощи, либо когда ситуация выйдет из-под контроля рода.

— Как-то все это замороченно, — покачал я головой.

— Как есть, — сухо произнес мужчина и дальше наш разговор сам собой закончился.

Добрались мы до места с учетом того, как разогнался мой напарник, когда мы выехали на трассу, всего за час.

Место происшествия действительно было оцеплено, вот только не бойцами Службы, а людьми Скуратовых, которых здесь было действительно много. При этом они, на мой взгляд, довольно профессионально закрывали всю территорию от излишнего внимания, в том числе с воздуха, используя магические щиты.

— Ничего себе размах, — удивленно присвистнул я, наблюдая за этим.

— Решение проблемы самим родом — это в том числе репутация, так что сам понимаешь, — развел руками Константин.

— А нас вообще пустят внутрь?

— Я же Скуратов, — как само собой разумеющуюся произнес он.

Тем временем наша небольшая группа из трех людей и собаки направилась к зданию, куда стекались все коммуникации. По крайней мере курьеры так и выбегали из этого здания, да явно военного образца система связи, смонтированная на крыше, явственно указывала, что штаб по решению возникшей проблемы решили организовать здесь.

— Посторонним вход воспрещен! — встал перед нами один из бойцов рода в среднем комплекте брони и шлемом, что полностью закрывало его лицо.

Кстати, впервые вижу, что кто-то использует шлем в мирной обстановке. Благодаря ему броня становилось чем-то вроде скафандра и даже имела определенный запас кислорода для выживания в зоне применения смертельных газов. Вот только шлемы гражданским не продавались и входили исключительно в военное обмундирования.

Одаренные же, могущие позволить себе полный комплект доспехов, как правило, такой защитой пренебрегали, так как пускай на переднем экране шлема и выводилась дополнительная информация, использующая технологии дополненной реальности, но все эти фильтры не давали пользоваться возможностью магического зрения, и лучше понимать, какую именно технику против тебя хотят использовать. Возможно, когда-нибудь эту проблему решат, но на данный момент любому достаточно сильному магу такая игрушка была бесполезна и максимум могла служить как дополнительная защита головы и система связи — все равно все остальные фишки шлема приходилось отключать, чтобы они не мешали.

В тот момент, как один боец загородил нам проход, его напарник направил голову в нашу сторону и тут же отвесил затрещину первому. Тот, несмотря на защиту костюма, от такого удара пошатнулся и едва удержался на ногах.

— Прошу прощения — новенький, — извиняясь, произнес этот человек. — Еще не знает, как толком пользоваться возможностями брони и не знает всех членов рода в лицо.

— Ничего страшного, — холодно произнес Константин, мгновенно превратившись в потомственного аристократа, а не того вечно небритого мужчину, который слишком сильно походил то ли на ковбоя, то ли застрявшего в свои двадцать пять. Сейчас даже щетина моего напарника выглядела как аксессуар его образа, который только подчеркивал черты лица, указывающие, что в его поколении было множество аристократов.

После этого инцидента нас никто больше не рискнул останавливать, а незадачливого бойца принялся учить разуму его более старший коллега. Роксана и Церби остались снаружи, а мы зашли внутрь.

— А благодаря тебе можно попасть во все закрытые для посторонних зоны? — полюбопытствовал я.

— Нет, — коротко ответил Константин.

Тем временем мы поднялись на третий этаж, где собрались люди, имеющие власть на этих землях и по совместительству являющихся родственниками моего напарника. Помимо него здесь присутствовали как бойцы рода в доспехах, так и слуги, которые занимались установкой оборудования и передачей данных за зоной периметра.

Я успел увидеть, как на одном из экранов отражается схематичная карта местности с различными знаками и приписками к ним, но не успел толком разобрать, как изображение сменилось на текст какого-то доклада.

В центре помещения стоял большой стол, в который был встроен сенсорный экран, и над ним стояло несколько человек, что вполголоса обсуждали, где лучше возвести укрепления и не стоит ли усилить магические щиты, чтобы угроза демонов наверняка не распространилась дальше.

Пускай демоны были не частым явлением, но принцип противодействия им основывался на тех же методах, что применялись при появлении магических существ или возникновения аномалий. Главное было ограничить зону распространения, а дальше уже применялись те или иные методы в зависимости от угрозы и сложности «убивания» проблемы.

— Какие люди! — удивленно воскликнул мужчина примерно того же возраста, что и мой напарник. Да они даже внешне чем-то были похожи: те же светлые волосы и ярко синие глаза. И вообще многие черты лица у них совпадали, так что можно было однозначно сказать, что говоривший является его родственником. — Не думал, что нас навестишь.

— Ярослав, — кивнул ему Скуратов. — Только не говори, что служба безопасности не предупредила о моем визите в Екатеринбург? Если так, то, боюсь, тебе надо уволить несколько людей, так как они не справляются.

— Как ты смеешь так разговаривать с наследником рода?! — зло посмотрел на моего напарника седоусый мужчина, что стоял по правую руку от Ярослава. При этом, в отличие от родственника Константина, на нем была броня, как на бойцах рода, только с лучшей защитой. — Младший, склони колени перед своим господином, — приказал он.

— Не стоит, — величественно отмахнулся Ярослав, с насмешкой в глазах посмотрев на моего напарника. — Ведь Константин — представитель Службы магической безопасности и член нашего рода. А вот твой спутник? — недвусмысленно посмотрел на меня мужчина.

— Князь Егор Николаевич Шувалов, — представился я.

— Князь Ярослав Петрович Скуратов, — кивнул мне он. — Наследник рода. И что вас привело в наш славный город?

И как интересно было сказано, да еще при представителе Службы. На бумагах город был частью государства, а значит принадлежал императору, но вот на деле здесь вся жизнь зависела от рода Скуратовых и в Екатеринбурге они могли делать практически что угодно. По крайней мере пока они не переходят определенные границы, что у рода с подобной историей и силой довольно призрачны.

И кстати, я как-то упустил этот момент из виду. Получается, что Скуратовы тоже княжеский род? Интересно.

— Угроза прорыва демонов, — холодно ответил Константин.

— Костя, — улыбнулся ему Ярослав. — Ты же знаешь правила: сначала род решает проблему своими силами, только потом можете вступить вы.

— Так я и есть часть рода, плюс человек, не являющийся сотрудником Службы, — указал он на меня. — Какая разница, как решиться проблема, если ее будет решать член рода?

— Неужели решил вспомнить о родне? — хмыкнул мужчина и жестом остановил все того же седоусого, который порывался что-то высказать по этому поводу. — Я не против, если это будет считаться решением проблемы самим родом без привлечения Службы магической безопасности.

— Договорились, — коротко ответил на это Константин и развернувшись направился на выход.

— Удачи вам, князь, — бросил мне вдогонку Ярослав, и они вновь вернулись к обсуждению плана по контролю места происшествия, как будто нас только что тут и не было.

Спустившись вниз, мы подошли ближе к ограждающему периметру. Люди продолжали носиться по территории добычи алюминия и возводить дополнительные сооружения, чтобы оградить других от опасности и в случае чего дать бойцам дополнительные укрытия.

— Зачем ты вообще вызвался решать их проблему? Не видно, чтобы они верили в наш успех, — прокомментировал я увиденное, да и работы не прекращались, а значит наш успех в этом мероприятии вовсе не учитывался. — И, кстати, тебя теперь князем величать?

— Нет, я из младшей ветви рода, так что не могу носить княжеский титул, — ответил на последний вопрос Константин, закуривая очередную сигарету. — А насчет того, что вызвался… — выдохнул он клуб дыма. — Несмотря на то, что я уехал в столицу, я все еще остаюсь частью рода и не хочу, чтобы люди рода гибли понапрасну. Тем более мы действительно можем с этим справиться. Ты же намерен вернуться домой, — подмигнул он мне.

— Ну вот так и начинается бессовестная эксплуатация беззащитных темных магов, — вздохнул я.

— Поэксплуатируешь тебя, — ворчливо отозвался Скуратов.

Докурив сигареты, мой напарник активировал свой коммуникационный браслет и начал пролистывать отчеты о произошедшем. Это стало понятно, стоило только мельком глянуть на заголовки форм. Я же в это время осматривался по сторонам и увиденное мне не особо нравилось.

В ограничивающем периметре находилось несколько точек входа, которые были под зоной обстрела стационарных турелей, и так же здесь присутствовала почти сотня бойцов, готовых сдерживать прорыв.

— Хоть известно, что нас там может ждать? — спросил я у Константина, так как такая подготовка, да еще при поддержке только что прибывших магов, вызывала смутные опасения. Да и он уже закончил читать.

— Какие-то существа вышли из шахт и напали на рабочих. Охрана попыталась отбить нескольких людей, но потерпела неудачу. Так что толком никто ничего не видел и не особо разбирался, больше заинтересованный в спасении своей жизни. Единственное, что известно: существ было много и все они нападают скопом.

— Надеюсь, ты не думаешь, что мы туда сунемся только вчетвером?

— Конечно нет, — улыбнулся Константин. — Я все же Скуратов, а значит могу приказывать людям рода и его воинам.

После этих слов я внутренне выдохнул, так как опасался, что безбашенности моего напарника будет достаточно, чтобы сунуться в место, кишащее демонами, в одиночку. Не то чтобы мы не справились, но это было бы уж слишком самоубийственно. Куда проще воспользоваться имеющимися ресурсами, которые и так практически у тебя в руках, и облегчить свою задачу.

— Мне казалось, тут всем заправляет Ярослав, — все же выразил я толику сомнения насчет слов мужчины.

— Пока ему скажут об этом, мы уже будем внутри. Да и никто из слуг не станет оспаривать слова члена рода, — отмахнулся Константин и решительно подошел к людям рода, выискивая командира отряда.

Слова моего напарника про то, что люди будут ему подчиняться, оказались правдой. Пускай вход в зону они не могли оставить без присмотра, но выделить отряд для сопровождения и оказания поддержки было вполне по их силам. Тем более внутри еще могли остаться люди, которые выжили, а значит задача стояла не только в устранении демонов, но и спасении людей.

Правда, как я понял по обрывкам разговоров, прибывшие сюда бойцы рода не особо верили в демонов, считая, что во время бурения рабочие по неосторожности вскрыли проход к существам, что до этого обитали там и не имели контактов с миром с поверхности. Так что все думали, что они будут охотиться просто на магических тварей. Демонов в каком-то роде тоже можно причислять к этой категории, так что их предположения были не так далеки от истины.

Главное же было в том, что люди были готовы рисковать своими жизнями, и добровольцев, согласившихся помочь члену рода, было более чем достаточно.

Ну что же, посмотрим, что ждет нас внутри.

Глава 14

Право командования Константина слуги рода восприняли вполне обыденно и даже не подумали переспрашивать временный штаб о том, а имеет ли он, собственно говоря, вообще такое право. Как я понял, многие из магов узнали моего напарника в лицо, и тот сейчас как раз переговаривал с ними, по всей видимости, согласуя их дальнейшие действия.

Я же в сопровождении Рокс и Церби шел чуть в стороне от основной группы.

— Милорд, для какой цели мы сражаемся вместе с этими людьми против демонов? — вдруг спросила у меня девушка.

— За это мне неплохо заплатят, что уже несомненный плюс, — улыбнувшись, ответил я. — С другой стороны, мой род в этом мероприятии получает определенную репутацию. А я потом несомненно напомню Скуратовым, кто именно помог в решении их маленькой проблемы, — оскалился я. — Ведь мы договаривались участвовать лишь в делах Службы магической безопасности Империи, а это пока не входит в их юрисдикцию.

— Вот оно что, — задумчиво произнесла Рокс.

— Тем более это как-то связано с чернокнижником, которого ищут люди, которым я пообещал помочь в счет наших будущих взаимовыгодных отношений. Возможно, тут удастся найти ответы на некоторые вопросы, раз уж среди обдуренных студентов такой уникум, который спутал устроившим это все планы, — добавил я, смотря, как бойцы рода Скуратовых, направив автоматы в сторону бурильных установок, откуда, судя по отчетам, все и началось, осторожно направились к ним, стараясь контролировать обстановку вокруг.

Маги тоже не теряли времени даром и создавали техники, которые пока оставляли в неактивнов состоянии, но были готовы применить в любую секунду.

Вообще, пока было не особо понятно, зачем мы тут нужны и зачем Константин влез в это дело. Что-то слабо мне вериться в его слова о заботе о людях. Если бы он действительно был таким, то сомнительно, что стал бы покидать родной город и уезжать от этих людей, которых хочет защитить. А значит дело в чем-то другом и, кажется, я догадываюсь в чем. Слишком уж странными взглядами перебрасывались Ярослав и Константин Скуратовы.

Может, с моего напарника тоже что-то запросить, ведь получается мое участие несет ему дополнительную выгоду?

Тем временем, пока мы все дальше продвигались по территории разработки, были видны следы того, что люди поспешно покидали свои рабочие места. Многие даже не останавливали свою технику, что можно было наглядно видеть в продолжающему катиться по кругу погрузчику или, например, по бурильной установке, что еще не успели загнать в вырытую шахту, но уже по какой-то причине запустили. Тут и там виднелись куски боксита, из которого в дальнейшем на заводе могли получить алюминий, но на данный момент этот ресурс, важный в промышленности, был никому не нужен.

У бурильных установка бойцы рода обнаружили первые следы рабочих, которые не успели вовремя скрыться. Кровь и части тел явно говорили о том, что они вряд ли выжили, но еще оставалась надежда, что некоторые могли спастись. Разработка здесь велась годами и заброшенных ответвлений в данной шахте хватало, так что люди могли спрятаться там и продержаться до подхода поддержки. По крайней мере примерно о чем-то таком разговаривали ближайшие ко мне два мага.

Перед входом в шахту было принято решение остановиться и проверить свое снаряжение, так как дальше всех ждала неизвестность и лучше к этому хоть как-то подготовиться, да и многим требовалось, несмотря на общую решимость, собраться с духом. Слишком многих пугает нахождение в месте, где над тобой толща породы и нет возможности быстро выбраться на поверхность.

— Ну что, пойдем добывать себе славу? — подойдя к Константину, который очень удачно оказался временно один, спросил я.

— В первую очередь постараемся найти выживших рабочих, — как обычно с сигаретой в зубах ответил он. — Поисковые техники говорят, что внизу есть живые, но вот из-за толщи камня и работающей техники точно определить не удается.

Про то, что поисковым техникам такие вещи в принципе не должны особо мешать, я промолчал. Так как прекрасно знал, что если внизу есть не только привычные руды, но и магические материалы, то помехи могут быть настолько сильными, что проводить разведку с помощью магии становится вообще невозможно. Но ведь никто не будет рассказывать просто так, что здесь помимо заявленного алюминия можно добыть и кое-что другое. О последнем непосвященному в такие вещи лучше не знать и не задавать лишних вопросов.

Это понимал и я и мой напарник, так что под моим пристальным взглядом он лишь вздохнул и кивнул, чем без слов подтвердил мою догадку.

— Насколько большое разветвление коридоров внутри шахты? — спросил я.

— Мы на грузовом лифте спустимся на четыреста метров вниз. Именно на этом уровне обнаружили демонов и, как предписывает инструкция, в подобных ситуациях остальные уровни были заблокированы как техническими средствами, так и магическими. Все, кто был выше данной отметки, уже доставлены на поверхность.

— А как же следы тут? — указал я на следы смерти людей в каких-то паре метров от нас.

— Несколько существ поднялись вместе с рабочими на этом самом лифте и после того, как напали на них, обратно скрылись в шахте.

— И что, ни одна камера их не зафиксировала? — с подозрением я отнесся к отсутствию более явных свидетельств.

— Камер здесь было немного, а все те, что успели что-то зафиксировать, лишь показывают бегущих людей, — развел руками Константин. — Меры безопасности тут были направлены на другое: чтобы никто снаружи не проник на территорию, ну и чтобы рабочие ничего с собой не вынесли. Никто не ожидал, что нападение будет из шахт.

— Как-то это не осмотрительно со стороны твоих родственников, — покачал я головой. — Хотя бы рядом с лифтом можно было установить несколько.

— Тут не я решаю, так что не вижу смысла это дальше обсуждать.

В итоге, несмотря на то что лифт был грузовым и мог вместить всю нашу компанию, было решено отправляться на нужную глубину небольшими отрядами, чтобы в случае чего не погубить всех разом. Да и с другой стороны, те, кто спустились первыми, смогут успеть разведать обстановку и предупредить остальных об опасности.

Таким образом за десять минут в несколько партий мы спустились на четыреста метров под землю, чтобы обнаружить пустые коридоры шахты.

Не знаю, нанимали ли Скуратовы сторонних специалистов или использовали своих, но все своды были укреплены магией и дополнительно усилены современными материалами. Вообще все, что я сейчас видел, говорило о довольно больших затратах на обеспечение безопасности рабочих — по сути, если не знать, сколько над тобой метров земли, то можно подумать, что ты попал просто в подземные коммуникации промышленного здания. Тут даже воздух был отфильтрован до такой степени, чтобы не чувствовалось ни влаги, ни пыли.

И при всем этом отсутствие камер — серьезно? Ладно, все равно это не мое дело, но наличие изображения напавших демонов могло облегчить задачу, если и не мне, то спустившейся сюда группе. А так получается полная неизвестность, которая довольно сильно напрягает.

Мы, кстати, на правах вышестоящих по значимости спускались последними, так что Церби был уже в своем боевом виде (пускай он этого и не показывал, но демонический волк был рад возможности размяться и даже не брюзжал по поводу того, что все эти преобразования тратят его запасы энергии), а мы в броне и с подготовленными техниками. Правда, про техники больше относилось к Константину, да и брони на нем никакой не было. С учетом, куда мы суемся, такое пренебрежение личной защитой удивляло, но спрашивать про это я не стал. Кто знает, какие секреты скрывает мой напарник и, возможно, он имеет защиту, которая просто не выглядит как броня.

Времени у первых групп было достаточно, чтобы провести поверхностную разведку и пройтись по ближайшим коридорам. В принципе ничего они не нашли, но проверить все равно не мешало.

Применение поисковых техник ни к чему не привело — в толще камня явно были магические элементы, которые мешали работать довольно сложным и «тонким» техникам, разрушая их еще на этапе формирования. Создавать же технику, что могла бы выдержать и такие помехи окружающей среды, могли далеко не многие, да и затраты энергии были слишком уж большими, что с учетом неизвестного противника никто делать в здравом уме не будет.

Как только мы вышли из лифта, я стал создавать печати призыва, которые, несмотря на наличие магических элементов, мешающих остальным магам, на мои действия не оказывали никакого воздействия. Я уже давно владел тем уровнем контроля энергии из своего источника, когда не допускаешь паразитных излучений. Слишком многое зависело от тонкости проведенной работы и количества вложенных сил, чтобы удовлетвориться лишь средним уровнем умений. Последнее как раз я пытался вбить в своих учеников и вроде что-то из этого получалось.

Печать призыва отработала как надо и рядом со мной появилось пять небольших духов, которым я приказал исследовать ближайшие коридоры. Постоянно передавать данные такие духи не умеют, но в случае обнаружения чего-нибудь интересного сразу же вернуться. И что самое хорошее в них: из-за небольшого использования энергии на свое существование они практически невидимы в магическом плане, не говоря уж о физическом.

Константин верно подметил мои манипуляции и не торопился отдавать дальнейшие распоряжения, хотя слуги рода уже начали недовольно поглядывать в мою сторону, видя во мне причину задержки.

Духи перемещаются быстрее людей, так что отклик от одного из ответвлений я получил меньше чем через десять секунд и, собственно, указал моему напарнику на него. Так-то нам было без разницы, куда двигаться, но раз духи что-то обнаружили, то почему бы и нет. Тем более я отправлял их с целью поиска не живых людей, а других демонов, что эти духи должны были обнаружить проще простого.

Скуратов тут же стал отдавать соответствующие распоряжения и люди подчинялись ему как представителю рода, которому они поклялись служить. В обычной жизни я не так часто встречался с таким явлением, но сейчас, в такой напряженной обстановке, наглядно демонстрировалась разница между слугами рода и его членами. Отношение господина и слуги без всяких прикрас, когда господин приказывает, а остальные выполняют, даже если не согласны с поставленной задачей. Это наблюдается не в каждом роде, но те, кто изначально набрал свою власть именно в военных конфликтах, поддерживали традицию подчинения приказам, переводя род в подобие военной машины.

Потом приказы могут начать разбирать и даже высказывать в их неправильности, но это будет потом и только между членами рода.

Так что вперед выдвинулись бойцы рода Скуратовых при поддержке магов. Они в случае опасности должны были либо встретить угрозу лицом к лицу, либо предупредить нас и отступить к основным силам — рисковать всеми при неизвестных возможностях демонов было глупо и все понимали, на какие риски они идут, но, как я уже упомянул, возражений ни от кого не последовало.

Церби вальяжно вышагивал вслед за людьми, демонстрируя всем своим видом, что для него все это не больше, чем увеселительная прогулка. Вот только взгляд его слишком уж был сосредоточен, а по характерному поддергиванию хвостами я понимал, что демон внимательно прислушивается и принюхивается к окружающей обстановке и пока ничего толком не находил.

Роксана тоже шла неспешно, но вот руки демонессы лежали на рукоятках клинков, готовые в любой момент показать свету смертельную сталь, которой девушка убивала демонов намного опаснее, чем виделось большинству присутствующих.

Я же хоть и подготовил несколько печатей призыва, не спешил их завершать, так как еще было неизвестно, что нас ждет впереди и какие именно демоны могут потребоваться в дальнейшем.

Так мы и шли по длинному ответвлению шахты, пока впереди не раздались звуки выстрелов. Земля задрожала от применения магических техник, но благодаря тому, что все здесь было укреплено, ни крошки земли не просыпалось сверху. Лишь гулкие удары разносились по этому своеобразному коридору да звуки очередей автоматов.

Группа замерла в ожидании: бойцы навели стволы своих автоматов в сторону, где находился наш авангард, а маги напитывали свои техники энергией, чтобы атаковать неприятеля и прикрыть своих щитами. На такую слаженную работу, да еще в замкнутом пространстве, было интересно посмотреть, так что уже то, что я спустился сюда, давало много поводов для размышлений.

Постепенно звуки сражения становились все ближе и мы наконец-то смогли увидеть наш авангард, который до этого был скрыт из-за того, что ответвление, по которому мы шли, не было прямым, а слегка уходило вправо. Как только слаженно отступающие бойцы пересекли определенную черту, перед ними было выставлено несколько прозрачных воздушных щитов, отсекающих их от демонов.

Стоило появиться преграде, как огонь моментально прекратился и автоматчики принялись менять магазины, а те, кто был ранен, отступили в тыл нашего отряда, где ими занялись маги, имеющие в своем арсенале хотя бы базовые техники исцеления. О полноценном целителе в нашей группе речи вообще не шло — такими людьми не рискуют в опасных авантюрах.

Пока у передового отряда появились мгновения краткой передышки, мы смогли лучше рассмотреть демонов, из-за которых здесь все и началось.

— Маверы, — презрительно бросила Роксана, стоило только ей увидеть копошащихся у границы воздушных щитов демонов, которые будто не понимали, что эту защиту им не преодолеть и продолжали ее атаковать своими жалами. Сделала она это достаточно тихо, чтобы услышать девушку мог только я.

Сами демоны из-за длинных хвостовых жал больше всего напоминали скорпионов, если бы те имели пасть наподобие крокодильей. Эти существа имели худое, длинное туловище, которые помимо прочего было покрыто какой-то неприятной даже на вид черной слизью. В центре куполообразного черепа находился целый пучок глаз, что, казалось, с ненавистью смотрел на нас. Из пасти падала зеленоватая слюна, что оставляла на полу следы словно от воздействия сильной кислоты. Конечности тварей имели зубчатые наросты, тоже покрытые черной слизью и, думается мне, что под удар их лап лучше не попадаться.

Судя по запаху паленого мяса и сдержанным матам сзади, маги не нашли лучшего выхода, как выжигать места ранений, чтобы не дать тому, что было на лапах, распространиться слишком далеко.

— Доводилось раньше встречаться? — так же тихо спросил я, пока бойцы переговаривались между собой и делились тем, что лучше воздействовало на этих существ из техник.

— Да, — кивнула Рокс. — Существа относительно неопасные из-за своей тупости, но нападают они большим роем и могут причинить много неудобств даже защищенным поселениям, — не заметила демонесса, как отвечает, оперируя категориями своего мира. Живут под землей, но в ночное время могут выбраться на поверхность, если до этого долго голодали.

— Чем лучше всего их убивать? — задал я следующий вопрос. Раз уж она была знакома с этим видом демонов, то и как избавиться от этой напасти должна быть в курсе.

— Либо раздробить их панцири и тогда они сами сдохнут от своей же кислоты, либо сжечь, — пожала плечами девушка. — Лучше сжечь, — добавила она, — Маверы — пугливые существа, и если убить разом много особей, могут сбежать и нападут, только если вновь восстановят численность роя.

Об этих способах убийства демонов я рассказал Константину и после этого вышедшие вперед два мага огня стали жечь тварей, пока все они окончательно не затихли. Чтобы демоны не разбежались от опасности, позади них тоже возникла воздушная стена, так что на некоторое время коридор превратился в печку и только благодаря техникам воздуха, которые отводили жар в сторону, мы сами не спеклись в процессе.

Потребовалось двадцать минут на все — и вот щиты были сняты и мы, похрустывая запекшимися панцирями демонов, двинулись дальше. Это была лишь малая часть существ, что сейчас находилась в шахте, и нам необходимо было избавить от всех демонов.

Несмотря на то что сожгли мы несколько десятков маверов, многие из них прятались в темноте проходов, пользуясь тем, что не все участки были хорошо освещены, а некоторые источники света были испорчены самими демонами. Пускай по словам Роксаны они и тупые, но нападать из темноты умели, и только благодаря выучке бойцов и поддержки магов нам удавалось пока избежать летальных случаев. Но даже так мало приятного было от того, что кислота демона попадала на элементы брони, прожигая их.

Я время от времени запускал духов и те указывали, куда нам лучше двинуться дальше, чтобы найти новую порцию демонов. И все это просто напоминало обычную зачистку помещений от вредителей, что даже становилось скучно. Понятное дело, что эти демоны могли принести обычным людям много проблем, да и возможности у маверов были не самыми приятными, но мне думалось, что здесь мы найдем что-то более интересное.

* * *
После часа пребывания на этом этаже мы уничтожили, наверное, под сотню демонов, но вот конца этому действию все как-то не виделось. Бойцы рода уже наловчились убивать маверов и без помощи магов, да и подмечать, где они могли прятаться, после стольких нападений становилось все легче.

Примерно в это же время нам попались первые выжившие. Люди спрятались в одном из технических помещений, где хранились запасные части для механизмов, участвующих в добыче бокситов. Дверь их временного убежища несла на себе следы попыток прорваться внутрь, но из-за своей толщины она все же не поддалась кислоте маверов и выдержала все испытания.

В первую очередь восемь человек, что прятались внутри, проверили на ранения, но ни у кого их не было. Людям просто повезло оказаться недалеко от этого склада, и единственная проблема, которую они испытывали, — нехватка воды, так как помещение не было предназначено для такого количества людей и на такое продолжительное время.

— Все будет хорошо, мы эти жуткие подобия скорпионов уничтожаем только так, — попытался подбодрить их один из бойцов.

— О чем вы? — недоуменно посмотрел на него мужчина, являющийся командиром одной из групп шахтеров, что пошел на склад за запасной деталью износившегося механизма и тем самым избежал участи своих подчиненных. — Мы не видели никаких скорпионов. На нас напали монстры, но они издали походили на людей и поэтому многие погибли в первые минуты.

Тут и выяснилось чуть больше подробностей о произошедшем. Этот мужчина — единственный, кто видел демонов вблизи от себя, и именно он, убегая назад, собрал остальных и вместе с ними спрятался на складе, понадеявшись на крепкую металлическую дверь и кодовый замок. К сожалению, остальные были лишь в курсе того, что что-то произошло в шахте, но что именно не видели.

Мужчина же, судя из его объяснений, видел демонов гуманоидного вида, которые имели вытянутые передние лапы, из одной из которых торчал костяной клинок. Именно им твари убивали людей, после вгрызаясь в их шеи.

Пока у него выясняли все подробности, я вместе с Роксаной и Церби отошел чуть в сторону.

— Видела что-то подобное? — спросил я у нее. Церби не так много знал про других демонов, так что Рокс оказалась из нас самой осведомленной в этой теме.

— Возможно какой-то вид подземных демонов, — пожала плечами девушка. — Но я лично с ними не сталкивалась, так что ничего сказать не могу.

В итоге людей было принято выводить с этого этажа в сопровождении небольшой группы. Весь путь позади нас был зачищен от демонов и в случае чего маги просто поставят щиты, временно перекрывая ходы для них. Оставлять выживших рядом с собой означало подвергать их дополнительной опасности, но и снова запереть их на складе без воды и еды было неправильно, так как еще неизвестно, что нас ждет впереди и как много времени потребуется на зачистку этого места.

— Что думаешь насчет еще одного вида демонов? — спросил меня Константин, пока бойцы рода Скуратовых устроили небольшой перекур и желали удачи уходящим обратно членам отряда.

— Странно все это, — задумчиво потер подбородок я. — Сразу два вида демонов, да еще один из выживших видел только вторых, но с первыми не столкнулся. У твоего рода есть враги? — прямо спросил я.

— Да полно, — пожал плечами мой напарник. — Пускай я несколько дистанцировался от своего рода, но в принципе у любой более-менее влиятельной семьи магов найдутся противники, которые хотят урвать кусочек власти у сильного.

— Я не про это, — покачал я головой. — Есть кто-то, настолько заинтересованный в устраивании неприятностей твоему роду, чтобы пойти на сделку с чернокнижником?

— Хочешь сказать, что это оплаченная акция? — тут же насторожился Константин, внимательно посмотрев на меня.

— Возможно это и случайное стечение обстоятельств, но, как ты говорил раньше, демоны появились в нескольких городах и всегда это был лишь один проведенный ритуал. Здесь же их два. Да, пускай первый прошел неудачно и скорее всего должен был оттянуть на себя все внимание, но вот то, что происходит здесь, не вписывается в общий сценарий остальных происшествий.

— Слишком все притянуто, — с сомнением в голосе произнес мой напарник.

— Возможно, — согласился я с ним. — Но все же этот вариант возможен и стоит подумать, кто из ваших врагов мог выйти на чернокнижника или как вы ему смогли помешать, что он решил потратить дополнительные ресурсы на причинение вреда твоему роду.

— Пускай старшие с этим разбираются, — отмахнулся мужчина и тут же, видя, каким взглядом я на него посмотрел, поправился: — Я, конечно, выскажу им твою точку зрения, но сам понимаешь, такие вопросы я не решаю.

— Угу, зато решаешь вопросы сунуться в эту дыру, — фыркнул я.

— Не без этого, — улыбнулся Скуратов.

Мне в принципе было без разницы. И так понятно, что Константин ведет здесь какую-то свою игру. Главное, что мои слова действительно заставили его задуматься о таком взгляде на эти события, а там пусть решает сам.

Мне же интересно было понять, для каких целей вызывались демоны и почему вдруг и так ополчившийся против владельцев черного рынка Империи чернокнижник решил еще насолить Скуратовым. Или это один из его учеников, о которых говорил Шляпник?

Вновь печать призыва — и мы двинулись в сторону, где обнаружились ближайшие демоны. Постепенно эта прогулка по «подземелью» начинала становится скучной, так как ничего не менялось и мы с успехом шли все дальше. Правда, выживших больше на нашем пути не попадалось.

Следов нападения хватало, а вот самих тел не было, как и не было следов волочения по полу. Последнее многим не нравилось, так как если у демонов хватило ума забрать тела с собой, а не просто растерзать на месте, то на что они еще могут быть способны?

И все же, несмотря на настороженность, нападение все прозевали. Мы проходили очередной перекресток в направлении, где духи указали на демонов, как из тьмы справа от нас выскочило существо, отдаленно напоминающее очень жилистого человека.

Безволосое и чешуйчатое тело демона легко проскользнуло между несколькими бойцами и пока те реагировали на резко изменившуюся обстановку, напало на них, используя как выскочивший из руки костяной клинок, так и костяные гребни на руках, которые обладали не меньшей остротой и служили одновременно с этим защитой. Ворвавшись внутрь, демон закрутился волчком, раня сразу несколько человек до того, как маги атаковали его своими техниками, которые буквально пригвоздили существо к земле.

К сожалению, для некоторых членов отряда это было совершенно слишком поздно и мы за несколько секунд потеряли сразу троих бойцов. При этом у меня промелькнула мысль, что еще легко отделались, так как напади тварь на одаренных, то наша боевая мощь упала куда сильнее.

Вот только это был еще не конец и стоило магам оказать первую помощь раненым, как из другого ответвления тоннеля на нас выбежало сразу трое людей-змей. В этот раз бойцы контролировали обстановку куда более сосредоточено, так что их появление не оказалось неожиданностью. Автоматные очереди хоть и подранили демонов, но полностью остановить не сумели, а вот разрезающая все на своем пути воздушная волна, пущенная одним из магов, разрубила впереди бегущего, но по какой-то причине лишь оставила несколько глубоких ран на двух оставшихся. Хорошо еще, что маг действовал не один и его товарищи — один каменным копьем, а второй огненным шаром — завершили дело и добили демонов.

Самым странным было то, что призываемые мной духи не ощущали этих существ и не могли из-за этого сообщить о них заранее. Будто кто-то научился закрываться от внешнего мира, что с демонами, как я считал ранее, невозможно. Неприятно, но терпимо, так как невидимыми эти существа все же не стали, пускай и пользовались преимуществами темноты, возникшей из-за разрушительных действий маверов.

В итоге прождав еще минут десять, мы двинулись дальше, оставив погибших позади. Выделять еще людей, чтобы вынести тела, никто не захотел, да и никуда они не денуться с этого подземного этажа.

После такой неожиданной атаки все бойцы рода вели себя агрессивно-настороженно, чуть ли не паля в каждую тень и реагируя на любой шорох. Мало кому нравится терять своих товарищей, но еще хуже осознавать, что если бы ты не расслабился, поддавшись монотонности действий, то этих смертей бы и не было.

Таким образом мы прошли еще, наверное, километр этих запутанных проходов. Чем глубже мы шли по разработке, тем больше было видно следов недавней людской деятельности. Тут тебе и продолжающая работать техника, и оставленные средства защиты. Хватало следов борьбы, но тел все так же не было.

Люди-змеи нападали на нас еще несколько раз и успели унести жизни еще двоих бойцов и одного из магов, но и маверы доставляли неприятные моменты из-за своей кислоты и того, что приходилось обходить то, что от них оставалось стороной, чтобы не испортить свои ботинки.

Мы уже минут пять как шли по тоннелю, который было видно, что сделали не так давно — еще не было установлено светильников, да и укрепления стен и потолка носили временный характер в отличие от того, что было раньше. Тут даже мне призывать никого не надо было, так как именно здесь мы обнаружили следы людей, точнее крови от уже мёртвых. Кто бы ни стаскивал их сюда, здесь они уже не особо заморачивались и волочили тела по земле, оставляя за собой широкие кровавые шлейфы. Благодаря последнему даже не следопыту было понятно, что демонов здесь собралось много. Гораздо больше, чем нас.

— Двинемся вперед или все же отступим? — спросил я, когда Константин решил сделать очередной привал.

— Нам надо выяснить, что происходит дальше, и по возможности понять, зачем им трупы людей, — покачал головой мой напарник. — Тогда сможем и отступить.

— Хорошо, я прикрою, — кивнул я, хоть и не был особо рад, что мы суемся в пасть к дем… кхм, да уж.

Попросив немного времени, я прямо на полу стал создавать печать призыва. Бойцы и маги рода воспользовались дополнительным временем отдыха, чтобы проверить раненых и морально подготовиться к тому, что ждет. Уже всем было понятно, что сомнительно, что мы встретим живых людей дальше, так что все готовились убивать любое существо, что побежит в нашу сторону.

Спустя пару минут из печати возникли шесть огненных гончих. Люди хоть и дернулись от вида появившихся прямо из пола демонов, но все же сдержались, да и Константин напомнил бойцам рода, что все в порядке. Некоторые так и вовсе неловко улыбнулись осознавая, что и на нашей стороне будут биться демоны (Церби за демона они не воспринимали, посчитав странной магической зверушкой).

Проход дальше оказался с одной стороны и легче, и сложнее, чем было до этого. Легче было то, что мелких демонов гончие брали на себя, сжигая их практически без остановки. С другой же стороны демонов было такое количество, что если не воздушные техники, мы бы уже тут задохнулись от поднимающегося от их тел дыма. Автоматчики пользуясь такой возможностью, пока экономили патроны и лишь следили, чтобы никто не прорвался сквозь моих «собачек».

В какой-то момент поток маверов стал ослабевать, пока не остались одиночные твари, и одновременно с этим мы вышли к месту, где до этого вели активные работы по расширению сети тоннелей.

— Похоже, отсюда все и началось, — произнес Константин, когда мы приблизились к разлому в стене, который вел в довольно большую пещеру.

Самым странным было то, что разлом находился немного в стороне от основного направления работ, и работники шахты его вообще никак не должны были затронуть. Но похоже кто-то специально пробивался с той стороны, да и следы когтей по краям твердой породы говорили о нечеловеческом происхождении этого прохода. Все это лишь подтверждало мои догадки, и рабочие скорее всего просто ускорили события, которые и так должны были случиться.

Мы зашли вглубь прохода и тут стало лучше видно, что находилось в центре пещеры. Сложно не обратить внимание на кучу тел рабочих, что были свалены небольшими кучками по краям ритуального круга, в центре которого стояла одинокая фигура человека, в данный момент стоящего к нам спиной.

К сожалению, проникнуть в пещеру тихо не получилось, так как на одного из магов попытался напасть мавер и тот валуном припечатал тварь к стене. Шума это создало достаточно, чтобы неизвестный человек обратил на нас свое внимание.

— Как удобно, — с улыбкой произнес молодой человек примерно двадцати лет, откидывая назад капюшон своего плаща. — А я уже начал думать, чем бы мне еще подпитать ритуальный круг. А тут вы, — зловеще оскалился он.


Глава 15


Такого обращения и того, что в нашу сторону повернулись остальные демоны, что до этого не проявляли никакой активности и из-за этого были практически не заметны в темноте пещеры, не выдержал один из бойцов. Еще до того, как была отдана команда, он выстрелил в лицо парня и на удивление пуля не встретила никакого препятствия на своем пути. Так и умер неудачливый чернокнижник с миной обиды и недоумения на своем лице.

— Он что, никакую защиту не поставил? — спросил один из магов, так же не понимающий, как это могло произойти.

— Кто стрелял без команды?! — одновременно с ним зло спросил командир бойцов, глядя на своих подчиненных. — Я щас этому быстрому стрелку сам голову прострелю!

— Не отвлекаться! — рявкнул Константин. — У нас тут целая пещера демонов.

Да, последнее как никогда правильно описывало то, что происходило в пещере. Не знаю, сколько времени потратил этот парень на создание этого ритуала и вызов демонов, но их и в самом деле было слишком много, что говорило о том, что их тут собирали не одну неделю.

При этом ритуальный круг, несмотря на смерть чернокнижника, продолжал работать, щедро снабжаемый кровью из притащенных демонами трупов. Вот и сейчас из него вылетели духи, моментально вселившись в один из трупов и начав стремительно преображать его, чтобы спустя несколько мгновений перед нами предстал новый человек-змея.

А вот это как вообще возможно?

Думать насчет этого времени не осталось, так как в это же время к нам на расстоянии уверенного попадания приблизились маверы, среди которых скользили куда более верткие и сообразительные двуногие демоны со своими костяными клинками, в остроте которых уже довелось убедиться.

Уже наученные опытом стычек с этими демонами маги возводили небольшие препятствия на пути «тараканов переростков», замедляя их и при этом не загораживая зону для обстрела рассредоточившимся рядом с выходом из пещеры автоматчикам. Перед ними тоже были созданы оборонительные преграды, но опять же так, чтобы давать возможность быстро сменить позиции.

Закончив с укреплениями, маги начали оказывать более активную поддержку, кося задние ряды демонов, пока автоматчики экономными очередями снимали прорвавшихся ближе противников.

Гончих я решил пока придержать рядом, как, собственно, и Церби с Роксаной. Пока неясно, как повернется ситуация, а они все по большей части бойцы ближнего боя и задеть их сейчас в этой толчее легче легкого. Константин, как и часть магов, тоже пока не вмешивался, но продолжал создавать техники, подвешивая их в неактивном состоянии рядом с собой. Пускай среди слуг и не было никого высокорангового, но чувствовалось, что подготовка воинов у Скуратовых поставлена так, чтобы недостаток сил компенсировался правильностью их применения.

И все же демонов было слишком много, чтобы гарантированно убить всех до того, как они доберутся до людей. Да и как бы ни были хороши воины и маги рода Скуратовых, промашки все же случались, особенно когда дело касалось змеелюдей, слишком уж вертко уходящих от направленных в них техник.

Из-за этого нам пришлось отступать к проходу, где из-за небольшой ширины разлома было удобнее контролировать зону огня. Спустя долгих пяти минут мы оказались в прорытом рабочими тоннеле и тут уже на помощь изрядно потратившимся магам пришли мои гончие, которые стали поливать огнем все, что пыталось сунуться к нам.

Даже несмотря на организованный отход, без смертей и ранений не обошлось. Многие бойцы вообще полностью истратили свой боезапас и сейчас поспешно распределяли оставшиеся патроны, чтобы не быть обузой для остальных.

Несмотря на устроенный «теплый прием», несколько змеелюдей смогли прорваться, но их обгорелые тушки тут же были встречены лезвиями ветра в исполнении Константина.

В итоге спустя десять напряженных минут поток демонов иссяк и все наконец-то смогли выдохнуть спокойно. Правда, несмотря на это, никто не торопился входить обратно в пещеру, так как магам желательно было восстановить хотя бы часть своих сил перед этим. Лучше промедлить сейчас, чем потом потерять еще несколько человек. Да и проход после работы моих гончих необходимо было остудить.

Я же предпочел находиться позади основной группы. Хватит и того, что мне и так пришлось участвовать в игре Константина, да и не ждал от меня никто безрассудной инициативы. Так что я вместе со всеми дожидался команды на дальнейшие действия, которая прозвучала после десяти минут отдыха.

Двое магов воды при поддержке воздушника быстро остудили проход, заодно освободив его от тел демонов. А то вдруг еще каким-то образом кто-то из них умудрился выжить и неожиданно нападет, когда будешь проходить мимо. Таких случайностей никому не нужно. Так что шли мы по очищенному проходу и в пещере уже добивали лишь остатки демонов, которые по какой-то причине не сунулись в бойню по примеру своих товарищей.

С выжившими существами разбирались с азартом, вымещая на них весь накопившийся стресс и злобу. Одиночные демоны уже не представляли большой опасности для столь большой группы, так что автоматные очереди вместо точечных попаданий были лишними, но, по всей видимости, необходимыми.

Сам я никогда такого способа не испытывал… хотя нет, вру. Был один момент, после которого Скуратов меня как раз привлек к работе на Службу магической безопасности Империи. Вот что значит не во время вспылить.

— Вот и все? — спросил у меня Константин, только вот в его голосе не чувствовалось уверенности.

Впрочем…

— Не думаю, — покачал я головой.

В этот момент я при поддержке призывов и Роксаны с Церби вышел вперед, чтобы оказаться рядом с ритуальным кругом. Как мне и показалось издалека, круг был полон энергии, а смерти демонов рядом с ним лишь насыщали его. И все это мне сильно не нравилось.

Я попытался подойти еще ближе к печати, но та не пустила меня дальше, отгородившись от мира прозрачным барьером, который активировался только когда я пересек невидимую черту.

А почему эту защиту не использовал чернокнижник? Или он просто не успел.

— Только не говори… — попросил меня Скуратов, подойдя ближе. По его команде остальные члены нашего отряда стали рассредотачиваться по пещере и в то же время отыскивать спрятавшихся демонов.

— И так все понятно, — пожал я плечами. — Все, что было до этого, может оказаться лишь легкой разминкой перед тем, что может произойти сейчас.

Будто в подтверждение моих слов, рисунок на полу пещеры засветился чуть ярче, а тело убитого чернокнижника вдруг дернулось. Один из автоматчиков тут же послал пулю в него, но та сгорела, столкнувшись с барьером, окружающим ритуальный круг.

— Знаете, — раздался голос «убитого», — получать пулю в голову — не самое приятное ощущение, — он уже более уверенно перевернулся на живот и медленно поднялся с земли. — Как же хорошо, что я предусмотрел такую возможность и озаботился тем, чтобы это мне не мешало.

— То-то я смотрю, что все слишком напоминает киношный антураж, — хмыкнул я, смотря, как затягивается дырка от пули на лбу парня. Сам Чернокнижник посмотрел на меня абсолютно черными глазами, что говорило о дополнительном подселенце в его теле. — Создание подходящей сцены. Мнимая смерть и теперь вот это «восстание из мертвых».

— Ты уловил суть, — похлопал в ладоши парень, радостно улыбнувшись. Правда, он в этот момент не видел, что улыбалась только половина его лица, в то время как по другой пошла сеть черных вен, которые искривили эту часть лица. — Хоть кто-то понял весь мой замысел.

— И зачем необходима была эта демонстрация? — спросил Константин.

— Видимо, все же придется объяснить, — тяжело вздохнул чернокнижник. Чем больше проходило времени, тем сильнее, пускай и довольно незаметно, менялось его тело, становясь крупнее и отчасти отталкивающим в своей непропорциональности, которой говоривший, казалось, не замечал. — Мне нужна была площадка для тестирования своих возможностей и, как видите, все прошло как никогда удачно.

— Только твои демоны неожиданно закончились, — продолжил раскручивать его на дальнейшие откровения мой напарник, пока остальные маги незаметно прощупывали барьер.

— Это не тот ресурс, о котором я буду жалеть. Не сейчас, — улыбнувшись, ответил чернокнижник, с любопытством начав рассматривать свою левую руку, на которой то появлялись длинные черные когти, то исчезали. — Они помогли мне собрать достаточно энергии, чтобы провернуть это, — показал он на свою руку. — Правда выглядит великолепно? — с нотками безумия обратился он ко всем.

Вообще сложно ожидать адекватного поведения от человека, который захотел подселить в свое тело демона. Удивительно, как он вообще остался при своей личности и при этом получил возможности одержимого, что сейчас с интересом исследовал и одновременно демонстрировал нам. Правда, должного отклика парень не получал, но это его не расстраивало — настолько он был поглощен изучением своих способностей.

Правда и я тоже не стоял на месте, а незаметно создавал рядом с собой новую печать, которую, как правило, использовал для сдерживания демонов и один раз продемонстрировал на своей «любимой» тете Катрине. Чувствую, что магические цепи с этим кадром ой как пригодятся и поэтому экономить на их создании не собирался.

— Действуйте, — отдал я короткую команду Церби и Роксане.

Мои сопровождающие не нуждались в дальнейших указаниях, быстро выбрав противоположные стороны и разом ударив по защите, не дающей нам приблизиться к чернокнижнику. Пускай маги осторожничали и искали в защите бреши, но я их попросту не видел даже в магическом зрении, да и банально не было времени проводить долгий поиск, так как чернокнижник все лучше разбирался в том, что давал ему плененный демон и это могло очень не хорошо закончится.

Причем тут было два варианта и оба не самые хорошие. С одной стороны, он мог действительно подчинить себе демона и тот, слушаясь команд парня, видоизменяет его тело, и тогда чернокнижник по полной сможет воспользоваться новым даруемыми из-за этой связи возможностями. С другой же стороны, и сам демон может занять лидирующее положение, что с учетом насыщенности магического круга энергии может привести к взрывному росту его сил и тогда с этой напастью сможет справиться только кто-то не ниже ранга Магистра, а то и Архонта.

Мне до сих пор непонятно, как демоны, являющиеся по своей сути энергетическими паразитами, так быстро проскакивали все стадии одержимости, практически мгновенно преображая тела-вместилища. И ведь тебе никаких конфликтов энергии!

— А вот врываться в закрытые двери некрасиво, — прокомментировал атаку на щит чернокнижник. — Хм, а вот это неожиданно, — он в этот момент удивленно посмотрел на Церби. — Еще один демон? Так против меня решили использовать другого чернокнижника! — широко улыбаясь, он перевел взгляд на меня. Теперь на лице парня отчетливо виделась сеточка почерневших вен, превращая его в монстра.

— Ошибаешься, — улыбнулся я в ответ, хотя меня внутренне и передергивало от такого зрелища, но доводилось мне видеть демонов и попротивнее наружностью. — Я не чернокнижник.

Одновременно с этими словами Роксана каким-то образом сумела мечами взломать защиту ритуального круга (так и знал, что у нее не простые мечи) и та пошла трещинами. Маги рода Скуратовых, увидев такое, применили свои техники, чем окончательно довели защиту до истощения.

Чернокнижник, слишком увлекщийся своими изменениями, попросту не успел среагировать на это, и я активировал созданные печати, которые мгновенно материализовались в разных точках пещеры, чтобы ударить вылетевшими из них светящимися синим цепями.

Подготовил специально несколько печатей, чтобы гарантированно суметь пленить слишком уж умелого чернокнижника. И, как оказалось, не зря, так как первые три цепи этот получеловек-полудемон каким-то образом умудрился отбросить в сторону. Пускай его руки от этого и задымились, но сам факт.

Еще четыре цепи успели обмотать его левую руку и потянуть на себя, а не успевшие добраться до тела еще три оставшихся лишились своих сил в момент, когда неожиданно вспыхнул ритуальный круг.

— Занятно-занятно, — покачал головой чернокнижник.

Пока мои цепи сковывали этого… это существо (по другому уже сложно было сказать, так как к этому моменту в нем мало что осталось от человека и сохранялась лишь гуманоидная фигура с буграми измененной плоти, которая с каждой секундой подвергалась новым преображениям), в него попало несколько заклинаний, но все раны довольно быстро затянулись. Единственное, что было хорошо в этой ситуации, так то, что на поддержание такого темпа изменений и свое исцеление чернокнижник тратил запасенную в ритуальном круге энергию. Последний, судя по потускневшему сиянию, изрядно был высушен неосторожными действиями парня.

Рокс решила воспользоваться ситуацией, пока наш противник зафиксирован на одном месте, и напала на него, в мгновение преодолев разделяющее их расстояние и оказавшись с левой стороны. Демонесса успела нанести три удара своими мечами, прежде чем неожиданно возникший из спины то ли хвост, то ли щупальце не попыталось ударить по ней в ответ.

— Так дело не пойдет, — недовольно покачал головой чернокнижник и без особой задержки просто отрезал себе руку. Впрочем, вместо отрезанной конечности практически сразу появился темный сгусток, который сформировал подобие конечности, но всю покрытую шипами. — А вот так лучше, — улыбнувшись, произнес он, вновь посмотрев на меня. — Раз уж вы напали на меня, то и я проверю свои новые возможности.

Вместе с последними словами чернокнижник сорвался с места и напал на первого попавшегося ему под руку автоматчика, просто нанизав его на выросшие на правой руке черные когти. При этом он не стал задерживаться на месте и вновь вернулся в ритуальный круг, чтобы нанести следующий удар уже шипами с левой руки, которые, правда, завязли в каменной стене, возникшей перед бойцами.

Так в целом дальше и продолжалось. Чернокнижник придумывал все новые способы, как бы убить людей, а бойцы рода Скуратовых при поддержке магов пытались оказать ему сопротивление. Вот только все атаки, что наносили хоть какой-то урон нашему противнику, практически сразу нивелировались скоростью его регенерации. Да и в целом это существо становилось все крупнее и приобретало более плотную шкуру, которая уже была достаточно прочной, чтобы на часть атак и вовсе не обращать внимания.

Роксана пару раз успешно отрезала чернокнижнику его конечности или появляющиеся время от времени выросты, но пока старалась не сильно рисковать, лишь иногда помогая другим членам отряда, когда тем приходилось особо туго.

Церби вообще предпочел переместиться ко мне, так как он мог стать лишь помехой для остальных. Не обладая той же скоростью, что была у демонессы он бы попросту не успел увернуться от всего, что летело в сторону чернокнижника или рядом с ним. Поэтому он прикрывал меня, когда тот обращал внимание в мою сторону. Благо ударов когтями, как правило, хватало, чтобы избавиться от летящих предметов, а перейти на ближний бой парень пока не решался, в том числе из-за гончих, что при любой угрозе мне полыхали огнем, который пришел не по нраву даже этой стремительно регенерирующей твари.

Что-что, а вот демоническое пламя, лишь внешне похожее на обычное его стихийное проявление, жгло демонов как сухую древесину, особенно если добавить в него магической энергии, которой я щедро поделился с гончими перед боем.

Я же, скрестив руку на груди, старался выглядеть отрешенным и лишь капельку заинтересованным. На самом же деле я с помощью магического зрения анализировал все, что делал чернокнижник, и, кажется, нашел решение нашей проблемы.

— Его надо отбросить как можно дальше от ритуального круга, — тихо произнес я стоящему рядом со мной Константину, который тоже показательно не принимал в этом «веселье» никакого участия. Лишь иногда ставил воздушные щиты перед людьми рода, но это уже сущая мелочь. — И желательно не дать вернуться в течении хотя бы минуты.

— Сделаю, — решительно кивнул Константин, практически без задержки создав довольно сложную технику

В центре пещеры возникло самое настоящее торнадо, которое, несмотря на все попытки остаться на месте чернокнижника, все же подхватило его в воздух, обрубив все те отростки, которыми он, собственно, старался зацепиться.

И вообще, это же техника явно выше возможностей Старшего Мастера, которым мне когда-то представился мой напарник. Нет, так-то и на этом ранге можно создать такую технику, но это потребует несколько минут времени на удержание техники и напитывание ее необходимой энергией. Здесь же она была создана мгновенно и тут же активирована.

Я и раньше замечал, что Константин порой применяет техники куда выше «официального» ранга, но вот это уже был довольно жирный намек на его реальные возможности.

Тем не менее техника справилась с поставленной целью и, затянув в себя нашего противника, «отошла» в сторону, чем разрушила прямой контакт чернокнижника и ритуального круга. Мои оставшиеся цепи все так же удерживали отрубленную руку парня, что он оставил без внимания совершенно зря. Пускай так он освободился от захвата, но в то же время отдал мне образец не только своей плоти, но и части энергетики. Благодаря последнему я, используя цепи как своеобразный проводник, попросту послал импульс энергии через руку, чтобы разрушить ритуальный круг. К сожалению, он был сделан слишком качественно, чтобы попытаться сработать каким-то другим способом.

Энергетический импульс попросту выжег руку чернокнижника, не оставив от нее и пепла, но со своим делом справился — ритуальный круг был деактивирован, а вся содержащаяся в нем энергия просто была направлена в мир демонов. Представляю, какая там начнется битва за дармовую энергию. Выпускать ее с этой стороны могло закончиться не очень хорошими последствиями, начиная от разрушения свода пещеры и заканчивая тем, что чернокнижник сумеет втянуть эту энергию в себя и еще больше усилиться. В любом случае это был плохой вариант.

— Не-е-ет! Как вы посмели! — раздался злой крик из торнадо чернокнижника. — Я столько месяцев потратил на сбор энергии для этого ритуала!

При этом он как-то умудрился выпрыгнуть из ловушки техники, устроенной Константином, и приземлиться рядом с ритуальным кругом. Самого парня, уже не похожего на прежнего себя, изрядно пообтесало ветром, но все еще стремительно работающая регенерация быстро исправляла эту проблему, делая его шкуру прочнее.

Говорить очевидные вещи не требовалось. Все и так поняли, что я что-то сделал с ритуальным кругом, и воспользовавшись тем, что чернокнижник, остановившись на одном месте, сокрушался о своей нелегкой судьбе, начали наносить ему урон чем могли. Жаль, что патронов было уже маловато, да и маги изрядно потратили энергии из своих резервов, но все равно в первые секунды парня накрыло сразу несколькими техниками, которые отбросили ту тварь, в которую он превратился, в сторону, подальше от нашей группы.

Медленно поднимаясь, чернокнижник посмотрел на меня своими абсолютно черными глазами, медленно и спокойно произнес:

— Вас будет достаточно, чтобы возобновить ритуал.

Он хотел сказать еще что-то и скорее всего это были бы очередные угрозы, но рядом с ним неожиданно для всех возникла Роксана, которая попыталась отрубить парню голову. Вот только костяной воротник, что нарос у его шеи, с достоинством принял на себя удар мечей демонессы и хоть та сумела нанести глубокую рану, но не сумела отделить голову от тела. Девушке даже пришлось поспешно уходить в сторону, так как чернокнижник ответил почти моментально, намереваясь, по всей видимости, схватить Рокс, но та вместо себя оставила иллюзию. Последнее здорово разозлило это существо, растворившись прямо в его лапах невесомым облачком тумана.

Это стало последней каплей для и так уже порядком расшатанной единением с демоном психикой, и чернокнижник сорвался со своего места, по пути роняя черную слизь изо рта, в которую у него превратилась слюна. Это уже точно был не человек, а зверь с человеческим разумом, что, возможно, было даже опаснее.

Гибкое, покрытое костяной броней тело чернокнижника была массивнее его изначального в два раза, но тем не менее скорость этот монстр развивал потрясающую. Не все техники магов могли попасть в него, а те, что попадали, практически полностью сводились на нет из-за брони (пули и вовсе отскакивали от элементов брони, имея шанс пробить только незащищенные участки кожи, коих было не много). Да, теперь после того, как ритуальный круг был деактивирован, было заметно, что регенерация чернокнижника замедлилась, но все же не на таком уровне, чтобы его стало легче победить.

Тем временем Роксана умело водила монстра кругами, подставляя его для атак магов, к которым присоединился Константин. В его исполнении все техники были точечными и убийственными, снимая слои брони и отрывая извивающиеся наросты на спине. Я же время от времени создавал новую печать с энергетическими цепями, которые при удаче на несколько мгновений заставляли чернокнижника останавливаться и избавляться от помехи, чем пользовались маги и мои гончие, нанося ему точечный урон.

Возможно, у него были бы шансы, если мы до этого не уничтожили других демонов или же он сразу попытался скрыться. Даже на вскидку из этой пещеры было несколько ходов помимо того, через который проникли мы, да и сам парень, должен был как-то сюда попасть.

Но слияние с демоном само по себе опасное дело, а в такой обстановке, когда тебя вынуждают все больше использовать непредназначенных для человека сил… Так что сейчас мы сражались с обезумевшим от боли и постоянной регенерации существом, которое уже не мыслило ни о чем ином, кроме как достать Роксану. Та же в свою очередь не давала ему отвлечься на других членов нашей группы, постоянно мелькая перед его носом и дразня своей близостью.

Видимо, в какой-то момент положение, в котором он оказался, дошло до мозга чернокнижника и тот неожиданно проигнорировал очередное нападение демонессы и позволил себя сильно ранить, чтобы в следующий миг оказаться среди автоматчиков и устроить бойню. Роксана попросту не успела среагировать на столь стремительные действия, уже привыкнув, что монстр постоянно нападает на нее. Маги, к сожалению не могли больше применять самые убойные свои техники, опасаясь задеть товарищей, и это промедление стоило еще нескольких жизней.

Смерти людей были для чернокнижника будто глотком свежего воздуха — его регенерация разом увеличила свою скорость. И, возможно, нам бы стало совсем плохо, если бы Константин не накинул воздушную удавку на шею парня и, несмотря на его сопротивление, отбросил того в центр пещеры, где его уже ждала Роксана и развернувшиеся на половине пути гончие, которых я бросил на поддержку.

Удавка, созданная из стихийной энергии, не только тянула голову монстра вверх, заставляя того смотреть в потолок, но и начала вращаться на ней будто диск пилы, вгрызаясь все глубже. Рокс попыталась нанести новые ранения твари, но из-за недавней подпитки ее действия почти не имели результата.

— Прикажи гончим ударить огнем по моей команде, — попросил Константин, напряженно вскинув руки, контролируя технику удавки, которую чернокнижник пытался разорвать своими когтями, которые уже полыхали темным пламенем и в магическом зрении было видно, что они вполне успешно разрывают технику и только усилия моего напарника на ее восстановление так и не разрушили удавку.

— Хорошо, — кивнул я, отдавая соответствующий приказ через печать призыва, и гончие, и вместе с ними Роксана отпрыгнули в сторону, давая простор для действий Скуратова.

Константин на миг ослабил контроль над техникой и монстр торжествующе взревел, когда ему все же удалось разрушить технику, но вместо этого он оказался в воздушной сфере, что не давала вырваться ему наружу.

— Давай! — выкрикнул мужчина, прикладывая все свои умения, чтобы удержать чернокнижника на месте.

Короткая команда — и сразу с нескольких сторон в сферу ударили потоки пламени из глоток гончих. Пускай это не «драконье пламя» в исполнении Лены, но даже так жар, создаваемый гончими, мог плавить металл за мгновения. Сфера, созданная Константином, была по своей сути не только своеобразной сдерживающей клеткой, но и концентрацией кислорода, который моментально вспыхнул от пламени, еще сильнее увеличивая силу адского пламени.

Маги, у которых еще осталась энергия в источниках, вскинули руки, ставя защиту перед собой и остальными членами группы, так как от места, где только что был монстр, полыхнуло таким жаром, что дышать стало практически невозможно.

Я не выдержав закашлялся, о чем сразу пожалел, так как горло сразу же обжег горячий воздух, а глаза и вовсе пришлось прикрыть. Правда, продлилось это всего несколько секунд, а потом Константин поставил щит перед нами и стало сразу легче.

Несмотря на ужасающий жар из центра пещеры рядом с телом чернокнижника, который еще каким-то образом пытался бороться за свою жизнь пускай уже в виде какого-то обрубка, находился Церби. Этому демоническому волку такие температуры вообще не были страшны, так как его стая обитает в местах куда более экстремальных и попросту не выжила там, не имя природной защиты от огня. Именно он завершил дело, оторвав голову того, что некогда было человеком, и отбросив ее в сторону.

Обожженная голова существа весело поскакала по полу пещеры, пока не остановилась недалеко от Скуратова.

— Ну вот тебе и доказательство выполненной работы, — не удержался я от комментария.

— Да иди ты, — тяжело выдохнул Константин, которому весь этот бой дался куда сложнее, чем он хотел мне продемонстрировать. Вроде и сложных техник в его исполнении было немного, но постоянное восстановление техники — это тоже непросто и требует очень хорошего контроля и постоянного вливания энергии, количество которой, конечно, и затраты в разы превышают естественное восстановление.

— А что? — подмигнул я ему. — Неплохой трофей вышел бы.

— Тебе надо, ты и забирай! — практически выкрикнул Скуратов, зло посмотрев на меня.

— Вот так-то лучше, — улыбнулся я. — А то изображал из себя уставшего от жизни старца.

Действительно, сейчас не время было расслабляться, и Константин должен был повести этих людей обратно как победитель, а не как человек, едва одержавший победу. Если уж он решил вести свою игру, то надо играть до конца.

— Шутник, — покачал головой мужчина, верно поняв причину моих подначиваний. — Но голову действительно лучше взять собой, — произнес он, подхватывая не самый презентабельный трофей. — Подарю ее Ярославу, — как-то нехорошо улыбнулся мой напарник.

Похоже, я зря предложил это в качестве трофея.

* * *
— Брат, а ты не находишь, что несколько зарвался? — язвительно произнес Ярослав Скуратов, посматривая на голову чернокнижника, которая из себя представляла кошмарное зрелище.

Мы покинули шахту без особых проблем. Единственное, что трупы людей решено было забирать сейчас и на следующий день еще раз пройтись по всем подземным уровням — вдруг какой-то демон выжил и просто затаился. Из-за дополнительного груза и общей усталости добирались до грузового лифта даже дольше, чем шли до памятной пещеры.

Наверху же нас уже встречала группа медиков и злой из-за действий моего напарника Скуратов.

— Ну почему же, — ухмыльнулся Константин. — Я решил проблему и вот принес тебе доказательство этого.

— Без спроса взял моих людей, — закипая, но стараясь сдержаться, медленно проговорил Ярослав. — Так еще и допустил их гибель!

— А ты ничего не путаешь? — чуть наклонил голову на бок мой напарник. — Это воины рода и они подчиняются любому члену рода. Если бы это была твоя личная гвардия, то я бы их вообще не мог взять с собой. А то, что люди погибли… ну так у нас была не увеселительная прогулка, а самый настоящий чернокнижник под боком.

— Под задницей, — тихо поправил я, что пространственно было более верным.

— Точно! — закивал Константин.

— А теперь давай подробнее, — медленно выдохнув, «попросил» Ярослав. Пересказ много времени не занял и после описанного Скуратов по-другому смотрел на принесенный трофей. — Как же не вовремя, — тихо пробормотал он.

— Ты же понимаешь, что я такое не могу оставить, как «дело рода»? — спросил Константин, дав несколько секунд на раздумья своему родственнику.

— Забирай, — устало махнул рукой Ярослав. — Надеюсь, род к этому делу не будут приплетать?

— Не беспокойся. Все говорит о том, что данный индивид либо имел счеты с нашим родом, либо воспользовался пещерой как базой и проводил «испытания». Так что расследование если и будет, то лишь частично коснется рода, — ответил ему мой напарник.

А вот дальнейший разговор между родственниками проходил наедине. Впрочем, я не сильно и сопротивлялся, когда меня вежливо попросили погулять.

Внизу меня терпеливо ждали Роксана с Церби, который вновь принял облик шпица и с любопытством осматривался по сторонам, слегка высунув язык. Ну прямо милый песик на выгуле.

— Хорошо постарались, — похвалил я обоих демонов. — Особенно ты, Роксана.

— Благодарю, милорд, — улыбнувшись, поклонилась демонесса.

— Это была сущая мелочь, — фыркнул Церби. — Я бы мог и сам справиться с ним.

— Я и не сомневался, — кивнул я. — Ты очень эффектно поставил точку в нашем бою.

Похвала пришлась по душе демоническому псу и тот незаметно для себя замахал хвостом. Вполне возможно, что действуй Церби в полную силу, то проблем бы не возникло, но ритуальный круг мешал демонам проникнуть внутрь. Итак удивительно, как Рокс смогла сломать его.

— Что дальше, милорд? — обратилась ко мне с вопросом девушка.

— Сейчас Константин спуститься и будет ясно. Но скорее всего поедем разбираться с проблемами в еще один город.

И действительно, все наши дела в Екатеринбурге были закончены и мой напарник не хотел задерживаться больше необходимого в нем.

Еще три дня мы носились по городам, но по большей части я помогал с обнаружением демонов, которые не стали нападать на людей, а решили спрятаться.

Пускай напрямую в расследовании я не участвовал, но уже можно было сложить картину произошедшего. Кто-то, скорее всего это был все тот же чернокнижник, на которого указывал Шляпник, решил устроить кровавую акцию под Новый год. Практически одновременно в десятке крупных городов Империи были проведены ритуалы призыва демонов.

Все эти ритуалы проводили люди, никак не связанные с миром магии и лишь преследующие свои цели. Кто-то из них, как произошло с Титовым, был обманут и думал, что получит совершенно другой результат, а кто-то осознанно шел на эти действия. В любом случае кроме нашего случая с дрейком остальные участники ритуалов запятнали себя убийством живых и даже если кто-то после ритуала выживал, их все равно ждала тюрьма и смерть.

В каждом случае в городе был организатор ритуала, который помогал советами его участникам. И только нам повезло натолкнуться на активно действующего чернокнижника (правда, получить от него информацию уже не получится), остальные действовали осторожнее и пока на них не смогли выйти.

Все эти происшествия несли в себе независимый характер событий и не выглядели на первый взгляд как какое-то заявление. С другой же стороны, по словам все того же Константина выходило, что прорывы случаются не так уж часто и их отдел больше занят тем, что изымает проклятые артефакты или же предотвращает распространение знаний, которые относятся к разделу запретной магии.

Так что такая массовость призыва демонов уже носила в себе явный вызов, правда, пока непонятно, чего именно добивался организатор всех этих беспорядков. Да и использование одержимых для нападения на магические рода… У меня было слишком мало информации, чтобы достоверно что-то предположить.

Вместо распутывания «теории заговора» я кратко описал свои предположения и отправил их ответным письмом Шляпнику. Все же поддержка хороших отношений с владельцами черного рынка стоит очень дорого, а то, что я передал, не попадает под гриф секретности и является лишь информацией не для массового распространения, так как многие детали все равно не скрыть.



Глава 16


Вернулся я домой только шестого января, так как я был единственным магом, хоть как-то связанным с тематикой демонов. Руководство посчитало, что моих действий было недостаточно для оплаты оказанных услуг, и вынудили меня классифицировать всех демонов, что удалось уничтожить. Помня историю с «деревяшкой», никого из них не решились оставлять в живых. Так что все находки отправили в лабораторию в Москве, где я Ирине рассказал все, что знал про этих демонов.

К сожалению, Ходкевич еще не успел вернуться из своей экспедиции, но женщина-ученая была в некоторых вопросах даже подкованней его, так что за результаты работы можно не опасаться. Тем более я все равно собирался и дальше посещать лабораторию, чтобы помочь Аркадию в его исследованиях. Как-никак, я тоже в них заинтересован.

— Что теперь? — спросил я, когда мы подъезжали к особняку моего рода.

— Будет вестись расследование, — пожал плечами Константин. — Обычные процедуры.

— Ты же понимаешь, что это все организовал один человек и что у него много учеников? — спросил я, смотря на проносящийся за окном пейзаж.

— Как и группа лиц с кругом помощников, — добавил он. Его переубеждать я не стал, так как Шляпник может и говорил об одном человеке, но он тоже мог не знать всех подробностей. — Но мое понимание делу не поможет, — не отрывая взгляда от дороги, ответил мужчина. — К чему вообще такой вопрос?

— Ты не поверишь, но я согласен помочь с этой проблемой, — улыбнулся я, посмотрев на удивленного данным ответом Скуратова.

— Чтобы ты так просто решил помочь?! — бросил он на меня взгляд, полный скепсиса.

— Новогодние чудеса, — развел я руками. — Считай, что у меня есть в этом свой интерес.

— Допустим, — спустя минуту ответил мой напарник. — И как ты сможешь его выследить?

— Достаточно поймать кого-нибудь из учеников, кто знает учителя или группу лиц, — добавил я в конце под внимательным взглядом Константина, который тот бросал на меня. — А дальше заставить его ответить на вопросы. Как сделать последнее, ты знаешь лучше меня. Я же со своей стороны могу помочь с призванными демонами, чтобы не губить ваших людей.

— Не ожидал я услышать от тебя речи, похожие на заботу о других, — покачал головой Скуратов.

— Люди меняются, — хмыкнул я, и остаток пути мы проделали молча.

Нет, я не собирался вдруг заняться благотворительностью, но случай с Титовым натолкнул меня на любопытную идею. Он и его друзья довольно элегантно обошли проблему с наполнением ритуального круга энергией. Понятное дело, что энергия смерти куда быстрее насытит круг для его дальнейшей работы, но добровольно отданная кровь в сочетании с накопителями магической энергии действительно могут послужить альтернативой. Потери во втором случае большие, но зато никого убивать не надо и тем самым обходится главный запрет на применение ритуальной магии. По сути, группу студентов, решивших развлечься прикосновением к таинствам магии, от скорого суда спасает то, как они это сделали.

В итоге, имея рабочий ритуал призыва демона, я мог воспользоваться им, чтобы вызывать демонов, которых потом, предварительно умертвив, можно будет через третьи лица продать на черном рынке. Как сделать так, чтобы в итоге не вышли на меня, пара задумок есть, но это уже решится ближе к делу.

Тем более достать кровь можно через клиники Арины, а купить магические накопители вполне возможно через черный рынок. Благо на последнем у меня есть определенный кредит доверия и никто не будет спрашивать, зачем они вдруг мне понадобились, да еще и в таком количестве.

Главной проблемой было лишь то, что такого ритуала у меня не было, а применять один из тех, что уже был засвечен при работе Службой магической безопасности Империи, оставляло слишком жирный намек на то, кто им мог бы воспользоваться. Так подставляться я был не намерен. Поэтому остается найти кого-то из так называемых «учеников» вне рамок работы со Службой и выбить из него знания о ритуальных кругах.

Жаль, что я не могу использовать для этих целей свои печати, но тут уж ничего не поделать. Мои призывы оставляют явную магическую подпись, которая известна всем демонам, и если я начну уничтожать призванных одного за другим, то в итоге никто не согласиться на меня работать. Это все в упрощении напоминало организацию найма на работу и никто не станет идти к клиенту, который прославился тем, что убивает всех, кто соглашался с ним работать.

Так что остается полагаться на сторонние инструменты, которые невозможно приобрести даже на черном рынке. Эти знания и раньше не были достоянием большинства, а в наше время и подавно стоили слишком дорого и были слишком опасны, чтобы отдавать их сторонним людям. Ведь ритуальную магию можно использовать не только для призыва демонов, которые будут исполнять желания своего хозяина. У этой магии куда более разнообразное применение, правда, последствия ритуальной магии отпугивают большинство практикующих и поэтому эти знания можно считать утерянными.

В любом случае все это могло бы здорово решить все финансовые проблемы и обеспечить мой род казной на многие десятилетия вперед.

В то же время чернокнижники опасны для меня и моих начинаний тем, что пускай и по-своему они могут воздействовать на демонов, чего мне совершенно не надо. Да и всегда есть риск, что на очередной ритуал ответит кто-то рангом повыше, чем обычный демон. Вероятность пересечься с ним не так уж и мала, с учетом, что я теперь живу в столице.

Поэтому лучше решить эту проблему, чтобы она никак не аукнулась в дальнейшем. Да и быть в какой-то мере монополистом в этой сфере куда выгоднее.

— Тогда будем на связи и если что-то появится, то я тебе сообщу, — бросил мне напоследок Константин.

К этому моменту мы уже вышли из машины, так что говорил мужчина через открытое окно.

— Езжай уже, — махнул я рукой. — А то Ирина там одна занимается исследованиями.

— И без тебя знаю, — беззлобно проворчал Скуратов и тем не менее стартовал он с места довольно быстро.

Наверное, стоило ему напомнить, что сейчас утро и сомневаюсь, что ему удастся отвлечь женщину от ее работы? Хотя ладно, сам разберется — не маленький.

Ворота на территорию особняка открылись, стоило только мне приблизиться к ним, что говорило о том, что за территорией следят и меня уже заметили. Последнее подтвердилось еще и тем, что дома меня уже ждали разбуженные жены, которые моментально взяли меня в оборот, выясняя подробности приключившегося со мной.

Ну а я? Я просто наслаждался, что наконец-то дома и можно немного расслабиться. Пара часиков у меня точно есть, а дальше придется заняться работой.

* * *
— Как я вижу, небольшой отдых пошел вам на пользу, — довольный результатами работы своих учеников, сказал я.

— Просто ты сдерживаешься, — обвинительно ткнула в мою сторону пальцем Алиса.

— Конечно сдерживаюсь, — не стал отрицать я. — Еще не хватало, что за несколько дней до Турнира вы получили травмы, из-за которых не сможете на него пойти. Уж извините, — развел я руками, — но вы уже находитесь в списке участников и я поставил на вас и намерен забрать выигрыш.

— И на какой результат ты поставил? — уцепившись за суть сказанного, спросил как всегда прагматичный Владимир.

— А это уже мой маленький секрет, — хитро улыбнулся я.

— И ты не знаешь? — спросила у Лены Нарышкина.

— Я не спрашивала, — безразлично пожала плечами моя вторая жена. — В любом случае я не планирую сдаваться.

— А никто о сдаче и не говорил! — возмутилась Алиса. — Просто хорошо бы знать о тех границах, которые нам надо преодолеть, чтобы не оказаться наказанными учителем, — хитро улыбнувшись, добавила она.

— И тем не менее, я все равно не расскажу, — не повелся я на откровенную провокацию. — В целом, у вас неплохие шансы на продвижение в верхние позиции турнирной сетки, а дальше все будет зависеть от трезвости оценки ситуации, — строго посмотрел я на Нарышкину, отчего та, обиженно фыркнув, отвернулась, — и командных действий, — перевел я взгляд на Мирослава, который как всегда начал позевывать и вновь пропустил то, что я им всем сейчас говорил.

Хорошо, что Владимир потом повторно все объясняет своему другу, а то иначе этот ленивец тянул всю команду вниз. И ведь на тренировках отдается со всем рвением и уверенно прикрывает своих товарищей по команде, но вот эта леность в других ситуациях меня просто доконает.

— В ближайшее время проведем еще несколько тренировок с противниками, использующими в основном стихии, и можно будет считать, что подготовка к Турниру у вас будет закончена, — завершил я свою речь.

— И наконец-то можно будет отдохнуть! — радостно воскликнул «очнувшийся» Бартенев, за что тут же получил затрещину от Орлова.

— А кто говорил об отдыхе? — зловеще улыбнулся я так, что Мирослав непроизвольно сделал несколько шагов назад. — Раз вы решили участвовать второй год подряд, то будете участвовать в Турнире на протяжении всей учебы, получая опыт в сражениях с другими магами.

— Да понял я, — пробурчал парень. — Чего так нагнетать-то?

— Как будто ты бы по-другому что-то понял, — хмыкнул я, посмотрев на время на коммуникационном браслете. — Можете идти отдыхать и заниматься самостоятельными тренировками.

Показывать выход студентам не требовалось — они и так уже неплохо ориентировались в доме, так что я направился сразу в рабочий кабинет.

— Ты что-то хотела спросить? — задал я вопрос Лене, которая решила пойти за мной.

— Я не совсем уверена, что на это стоит отвлекаться, — подбирая слова, ответила девушка, — но Рет чувствует себя взволновано.

— Рет? — переспросил я, не поняв, о ком вообще идет речь.

Вместо ответа из черных волос Лены высунулась голова змеи-демона, которую я когда-то подарил ей и которая неожиданно спасла жизнь моей бывшей ученице, когда та оказалась в мире демонов.

— Я назвала ее так, так как у нее до этого не было имени, — пояснила девушка, указав на змею.

— Допустим, — кивнул я. — Я так понимаю, ты это поняла благодаря связи между вами.

После произошедшего сложно было отрицать, что змея не оказала никакого воздействия на Лену. Пускай изначально это был слабый демон, но после произошедшего я даже не уверен, можно ли эту Рет причислять к ее виду дальше. Источник девушки воздействовал на демона, как и демоническая сущность воздействовала на Лену. Благо у последней это выразилось по большей части в незначительных изменениях в психике и улучшенном контроле стихии огня.

— Я недавно научилась говорить, милорд, — неожиданно произнесла змея, склонив голову. В ее словах было много шипящих звуков, но в целом речь была вполне понятной, что уже было удивительно. Из всего, что я знаю, демон такого вида просто не способен на такой быстрый скачок в развитии, чтобы еще и научиться говорить. — В последнее время в магических потоках этого мира я улавливаю знакомые… ароматы из моего, — на миг запнувшись, все же подобрала она наиболее близкое к ее ощущениям слово.

— И что за «ароматы»? — с интересом спросил я. Решив пока не акцентировать внимание на том, что эта змея может намного больше, чем должна.

— В этом мире появился кто-то из высших демонов, милорд, — с небольшой паузой ответила Рет. — Возможно, даже кто-то из Лордов.

— А почему никто другой не ощутил то же самое? Не то чтобы я тебе не верю, но для слабого демона…

— Поэтому я и почувствовала, — неожиданно перебила меня змея и одновременно с этим склонилась еще ниже. — Мой вид очень хорошо умеет прятаться от опасности… Я собираю крохи энергии для своего существования и развития и благодаря этому почувствовала колебания, которых раньше не было. Но это произошло слишком быстро и появившийся в этом мире быстро исправил эту ошибку. Милорд, — опустила взгляд демоническая змея, будто давая мне право на дальнейшее решение ее судьбы.

— Хорошо, я приму твои слова к сведению. Спасибо, что рассказали.

— Я подумала, что это может быть важным, — улыбнувшись мне, произнесла Лена.

— И ты была права, — приобнял я свою жену, а после извинился и отправился в рабочий кабинет.

Пускай мне и не нравится, что Лена так сильно связана со своей демонической змеей, но та помогла ей и с этим приходится считаться. Тем более как призванный мной демон она не может навредить ни мне, ни Лене — уж об этом я позаботился сразу, как только мы вернулись из мира демонов. Правда, Лена об этом не в курсе, но есть вещи, которые ей лучше не знать.

А вот что змея так сильно продвинулась в своем развитии стало для меня настоящим сюрпризом. Да, она изначально была слабым демоном и прогресс в этом случае более заметен, но не настолько же. Вот что значит дополнительные факторы и особая связь с магом.

Но вот слова Рет… Возможно, она что-то и напутала, но низшие демоны всю свою жизнь стараются не попадаться на глаза более сильным существам, иначе им не выжить. Так что не удивительно, что они имеют возможность заранее определить о приближении опасного существа, но вот чтобы почувствовать, что кто-то появился в нашем мире… Больше похоже на большое преувеличение, которое, впрочем, не стоит до конца отбрасывать в сторону.

Как будто мне не хватало других проблем.

— Вот ты где, ученик, — неожиданно выплав из стены, довольно улыбаясь произнес Миямото.

— Я обязательно поставлю на стену защиту от духов, — устало выдохнул я. — Ты чего-то хотел?

— Да, — кивнул дух, «присаживаясь» в кресло напротив меня. — Двенадцать учеников согласились стать младшими учениками, чтобы изучать путь меча дальше.

— И их не смущает, что они войдут в род в качестве слуг? — удивленно посмотрел я на него.

Вообще изначально я не думал, что кто-то решиться на такое. Все же наш род появился только недавно и пока непонятно, что от нас ждать в дальнейшем. Да и после занятий с мечом вдруг решиться изучать его более подробно в наше-то время… Неужели старый мечник был настолько убедителен?

— Они готовы служить, если я продолжу их обучение.

— Хорошо, — немного подумав, ответил я, — пускай приходят и мы с ними подпишем необходимые документы и заключим магический контракт.

— Они уже здесь, — огорошил Миямото.

— А предупредить нельзя было? — нахмурился я.

— Так ты все равно сегодня был занят тренировкой со своими учениками, так что я позвал отобранных мной кандидатов как раз ко времени завершение занятий, — пожал плечами старый дух.

— Хорошо, — вздохнув, кивнул я. — Пускай их проводят в одну из гостинных; я подойду минут через десять.

* * *
В гостинной меня встретило двенадцать человек, как и сказал Миямото, сам старый мечник сейчас был благодаря Роксане в «живом» виде. Стоило молодым парням и девушкам увидеть меня, как они тут же встали со своих мест и поклонились мне.

— Миямото сказал, что вы все готовы стать слугами моего рода? — спросил я, становясь возле камина, который мне всегда здесь нравился и одним своим видом привлекал к себе внимание.

— Каждый из нас готов продолжить обучение пути меча, — взял слово парень примерно двадцати лет, самый старший из собравшихся. — Если для этого надо пойти под руку аристократа, то это лишь малая цена, — пожав плечами, ответил он.

Говоривший явно высказывался сразу за всех учеников, и я внимательно пригляделся к нему. Гордо поднятая голова и пронзительный взгляд темно-зеленых глаз, твердо направленный на меня. Да, он только что склонялся передо мной, но вот во взгляде никакого преклонения не читалось. Правильные черты лица были близки к эталону, так что с уверенностью можно сказать, что в его роду был кто-то из аристократов, а зная изначальную задумку Миямото, не удивлюсь, если каждый отобранный им является магом, возможно слабым, но все же.

— Только вы должны понимать, что, став слугами рода, вам придется отказаться от своих прежних жизней и посвятить себя роду и пути меча, само собой, — смотря прямо на парня, сказал я.

— Можете не беспокоиться, — дерзко посмотрел представитель учеников на меня, позволив себе намек на улыбку. — У нас нет родных, которые бы беспокоились насчет перехода на службу рода.

— Миямото? — перевел я взгляд на старого японца.

— Этих ребят я отбирал лично и каждый из них готов полностью изменить свою жизнь, чтобы достичь чего-то большего.

— И для это выбирать путь меча? — скептически спросил я.

— Этот путь ничем не хуже других, — вместо духа ответил все тот же парень.

— А ты, значит, лидер этой небольшой группы? — обратился я к нему. За все время нашего разговора остальные детишки старались вести себя тихо и смотрели в пол и только он один решился на разговор со мной.

— Можно сказать и так, — кивнул парень.

— Между прочим, самый способный в этой группе, — вставил Миямото.

— Хорошо, — после небольшой паузы произнес я, окинув внимательным взглядом всех присутствующих. — Мы заключим магический договор, после которого вы станете слугами рода, а я — вашим господином.

— Мы готовы пойти на это, если вы пообещаете действительно дать нам шанс достичь большего, чем нам было уготовано, — этот наглец посмел еще и выставить свои условия.

— Решили поспорить с судьбой? — спросил я у двенадцати учеников Миямото и в этот раз глаза девушек и парней твердо отвечали мне, сообщая о своем решении, которое было принято задолго до того, как они пришли сюда. — Хорошо, тогда идите за слугой. Вас проводят в подвал, где все подготовлено к принятию ваших клятв.

Я указал на дверь позади себя, где уже стоял заранее проинструктированый слуга, и дети без промедления последовали из комнаты, оставив меня и Миямото наедине.

— И где ты таких только взял? — покачал я головой, смотря в пляшущее пламя в камине.

— Путь меча каждый век привлекает авантюристов разных мастей. Возможно, в этом всем они видят реальную возможность изменить свою судьбу.

— А что ты сам думаешь? — обернулся я к старому мечнику.

— Какая разница, что думаю я, ученик, — улыбнувшись, ответил призрак, одновременно с этим отлипая от стены, к которой он прислонился в самом начале разговора. — Главное, что эта группа действительно готова обучаться тому, что я могу им дать, и они готовы служить тебе. Кажется, все твои условия были выполнены? — хитро посмотрел он на меня.

— И это чисто случайно, что каждый из них является необученным магом? — напрямую спросил я.

— Как знать, — развел руками Миямото. — Да и несколько обидно, что в Англии есть магические мечники, а у нас их нет.

— У нас — это у кого? — решил уточнить я.

— Не придирайся к словам, — отмахнулся дух. — Тем более я уже столько лет живу в Российской Империи, что уже по праву могу считать ее второй родиной. Чем-то ваш дух похож на то, чем жили мы в то время, когда я еще был.

— Люди остаются теми же, несмотря на столетия, — процитировал по памяти когда-то прочитанный текст. Правда, я не помнил, откуда именно это вычитал, но фраза подходила ситуации.

— Возможно, — пожал плечами Миямото.

Спускался в подвал я уже без него. После принятия на службу бывших «Красных волков» я создал заклинательную комнату, где уже подготовлена была печать, как раз подходящая для заключения договора. Достаточно было вписать несколько символов в контур, чтобы изменить детали клятвы, и можно работать. Что, собственно, я проделал с каждым из двенадцати пришедших ребят.

Примечательным было то, что первым заключать договор пошел их явный лидер и сделал он это без видимого страха, хотя его рука немного дрогнула, когда он положил ее на печать и последняя засветилась синим светом. Остальные, видя, что с ним ничего страшного не произошло, уже более смело принялись говорить слова своей клятвы и сейчас у каждого на плече появилось по отметке в виде все той же печати, подтверждающей произошедшее.

А что? Пускай это отчасти бутафория и игра на психологический эффект, но, на мой взгляд, смотрится довольно интересно, да и парням Славы такое пришлось по вкусу, так что я не видел причин не делать такое, тем более при желании отметку можно сделать прозрачной и незаметной.

Всех прошедших через клятву я отправил напрямую к Славе, чтобы тот вместе с Миямото подумал, где бы их лучше расположить.

Хорошо еще, что после выполнения последнего заказа от Службы магической безопасности Империи у меня появились легальные средства, которые можно пустить в том числе на подготовку полигона для мечников, в котором раньше не было необходимости. Раз уж Миямото решил взяться за их обучение серьезно, то пускай вырастит мне настоящих «монстров». Как минимум роду не помешают хорошие бойцы, особенно если у них есть хотя бы зачатки магии.

Но на этом мой день еще не закончился. Оставшуюся часть дня я посвятил рабочим делам, благо ради них не требовалось уезжать из особняка и все можно было решить с помощью терминала.

Активы рода становились все крупнее и поэтому приходилось расширять штат специалистов, благо, когда искал помощников Рэми, приобрел места с большим запасом и, кажется, в скором времени мне его будет не хватать, так как одному все это охватить просто нереально и это в любом случае означало, что необходимо больше людей, которых в дальнейшем можно принять в слуги.

Наконец-то закончив со всеми делами, я посмотрел на коммуникационный браслет и с удивлением увидел, что день практически закончился. Интересно, если так начался год, то как он пройдет дальше? В любом случае в прошлом году были заложены основы дальнейшего благосостояния рода Шуваловых и постепенно мы становимся тем игроком, с которым остальным так или иначе придется считаться.






Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Глава 16