КулЛиб электронная библиотека
Всего книг - 591442 томов
Объем библиотеки - 897 Гб.
Всего авторов - 235379
Пользователей - 108132

Последние комментарии

Впечатления

Влад и мир про Шарапов: На той стороне (Приключения)

Сюжет в принципе мог быть интересным, но не раскрывается. ГГ движется по течению, ведёт себя очень глупо, особенно в бою. Автор во время остроты ситуации и когда мгновение решает всё, начинает описывать как ГГ требует оплаты, а потом автор только и пишет, там не успеваю, тут не успеваю. В общем глупость ГГ и хаос ситуаций. Например ГГ выгнали силой из города и долго преследовали, чуть не убив и после этого он на полном серьёзе собирается

подробнее ...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Берг: Танкистка (Попаданцы)

похоже на Поселягина произведение, почитаем продолжение про 14 год, когда автор напишет. А так, фантази оно и есть фантази...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Влад и мир про Михайлов: Трещина (Альтернативная история)

Я такие доклады не читаю.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Stribog73 про Гиндикин: Рассказы о физиках и математиках (Физика)

Не ставьте галочку "Добавить в список OCR" если есть слой. Галочка означает "Требуется OCR".

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
lopotun про Гиндикин: Рассказы о физиках и математиках (Физика)

Благодаря советам и помощи Stribog73 заменил кривой OCR-слой в книге на правильный. За это ему огромное спасибо.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
kiyanyn про Ананишнов: Ходоки во времени. Освоение времени. Книга 1 (Научная Фантастика)

Научная фантастика, как написано в аннотации?

Скорее фэнтези с битвами на мечах во времени :) Научностью здесь и не пахнет...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
kiyanyn про Никитин: Происхождение жизни. От туманности до клетки (Химия)

Для неподготовленного читателя слишком умно написано - надо иметь серьезный базис органической химии.

Лично меня книга заставила скатиться вниз по кривой Даннинга-Крюгера, так что теперь я лучше понимаю не то, как работает биология клетки, а психологию креационистов :)

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).

Интересно почитать: Как использовать VPN для TikTok?

Темный призыватель. Том 5 [Андрей Ткачев] (fb2) читать онлайн

- Темный призыватель. Том 5 [СИ] (а.с. Иная магия -6) 916 Кб, 263с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) (скачать исправленную) - Андрей Сергеевич Ткачев

Настройки текста:



Глава 1

Проводимый каждый год Турнир Академии Магии при патронаже Императора всегда приковывал к себе внимание многих. Да, большинству было недоступна возможность посмотреть, как сражаются студенты, ведь простолюдинам ни к чему видеть позор аристократов и своих возможных будущих господ. Поэтому существует Турнир простолюдинов, который собирает внимание абсолютно всех.

Маленькая поправочка: я в этот раз был слишком занят, чтобы, как и в прошлом году, отслеживать то, как продвигается команда моих учеников. Да и им будет полезно поучаствовать в соревновании без моего личного наблюдения.

На ребят я поставил, а на какой результат — так и не сказал, несмотря на то, что Алиса всячески пыталась это выяснить, даже попытавшись убедить Лену выяснить это у меня. Но в итоге ничего у нее не вышло.

Вместо того, чтобы тратить неделю на Турнир, я уделял время внутренним делам рода. К концу года я получил деньги не только от Службы магической безопасности Империи (правда, это уже в новом году, но не суть важно), но и от предприятий, в которых я стал соучредителем одним фактом своего наличия. Даже жаль, что последнего было далеко не достаточно, чтобы просто и без затей зарабатывать деньги и ни о чем не думать.

Напротив, с каждой организацией необходимо было вести дела и если бы не десяток помощников, нанятых как раз чтобы курировать каждое направление и докладывать мне только о важных вещах и по большей части решать все самостоятельно, то я бы точно ничего не успевал.

Как бы хорошо было, будь я из какого-нибудь крупного и древнего рода, где все эти процессы уже давно налажены, а на тебя работают поколения слуг, занятых важным именно для рода делом. Мне же приходилось все выстраивать с нуля, благо лояльности можно было добиться магическим договором, а то даже не представляю, как бы я мог доверить такие вещи кому-то еще.

Зато теперь у меня множество специалистов, никак не связанных с другими родами и готовыми работать на меня, чтобы получить возможность стать слугой рода. Понятное дело, что к кому-то более влиятельному они пошли бы с большей готовностью (правда, там и конкурс на место выше), но даже так это совершенно иной уровень, да и что скрывать — ненавязчивая пропаганда, диктуемая с детства государственной системой, заставляла простолюдинов гордится такой работой.

Одаренные — свет нации, ее опора и все такое. Впрочем, на другой исход, когда практически в каждом государстве мира во главе стоят маги, сложно рассчитывать.

Вот и нагружал я людей, заключивших со мной договор так, чтобы они на себе осознали, насколько тяжело поднимать молодой род, не имея ничего, кроме небольшого, по меркам остальных магических семейств, капитала.

И даже несмотря на все это, дел хватало. Только вчера, например, был закончен полигон для группы из двенадцати мечников, которые, по сути, уже неделю жили на территории рода.

Каждый из них уже перешел границу совершеннолетия, так что проблем с их переселением действительно не возникло. Большинство из ребят были детдомовскими, а у тех, у кого были семьи… скажем так, они не особо волновались, куда подевались их дети, когда те сообщили, что освобождают жилплощадь.

А вот организовать полигон, пускай и под землей, стоило мне многих нервов. И все из-за на удивление въедливого и дотошного духа. Когда я, по сути, подарил додзё, он ничего не желал переставлять, довольствуясь тем, что уже есть. Но вот тут Миямото разошелся во всю свою фантазию, и ведь не пошлешь его, так как старый мечник действительно знает, как сделать лучше.

В итоге я могу с чистой душой сказать, что это того стоило. Пускай и под землей мы создали настолько закрученный полигон для тренировок, что я даже не представляю, сколько бы все это стоило, если бы я нанимал людей для этих целей.

В чем-то демоны являются универсальным инструментом, и если дело не касается технологий, они способны на многое. Тем более земля под особняком тоже принадлежит роду, а так как мы находимся за границей Москвы и никак не пересекаемся с коммунальными узлами и метро, то рыться вниз я теоретически могу до бесконечности.

Кстати, насчет технологического обеспечения: тут уже постарался Сэм с отобранными лично им людьми, которые за пару дней провели здесь освещение и установили заранее купленное оборудование. Пускай Миямото был за традиционный подход, но некоторые современные тренажеры и установки могли в разы ускорить подготовку его учеников, и спорить насчет этого дух просто не мог и лишь тихо ворчал, что так его ученики не проникнутся духом пути меча.

Например, я так и не смог понять, чем его не устроило наличие душевой и раздевалки на территории полигона. Ну да ладно.

В любом случае полигон для тренировок мечников был завершен и сюда доступ был открыт только ограниченному кругу лиц. Это отчасти позволяло держать их подготовку в секрете и даже если в итоге все окажется провальным, то об этом никто не узнает.

Благодаря Миямото у меня есть шанс получить магических мечников, которыми так гордится Англия, и мне правда интересно, что же из этого выйдет.

* * *
— Куда теперь поедем, господин? — вежливо обратился ко мне водитель, и я назвал ему третий адрес из списка, который я запланировал на сегодня.

Как бы мне ни хотелось все дела решать удаленно, но от некоторых визитов просто невозможно было отказаться. Тут даже дело не столько в решении каких-то проблем, сколько в отношении к своим партнерам по бизнесу. Все они понимали, что я довольно занятой человек и вообще лишний раз дергать аристократа, который может в момент раздражения ударить тебя какой-нибудь магической техникой, никто не рискует, но есть вещи, работающие на репутацию фирмы, и в таком случаем мне желательно посещать подобного рода мероприятия. Это, с одной стороны, показывало всем, что они действительно работают со мной, с другой, что я в курсе происходящего и сам принимаю активное участие в развитии организаций.

Так что приходилось терпеть и светить лицом для публики. Будь у рода больше магов из главной ветви, то можно было бы послать их, но в ближайшие года мне это точно не светит. Да и то многие моменты заработают только при моих детях.

Я и так вливанием собственных финансов и использованием возможности оказания ответных услуг за свои предыдущие работы сильно ускорил развитие рода.

Сейчас я, например, ехал на открытие какой-то выставки, посвященной современному искусству. Мой партнер, Сергей Владимирович Нестеров, был активным организатором подобных мероприятий, где привлекал работы молодых и еще недостаточно известных деятелей искусства. При его участии и помощи они могли выставить свои работы перед высокой публикой и тем самым заявить о себе, да еще заработать на аукционе, который будет проходить под конец мероприятия.

Эта часть деятельности Нестерова отчасти пересекалась с тем, что я делал для музыкальных групп, так что когда он пришел ко мне с предложением участия в его бизнесе, я нашел эту затею интересной. Тем более даже если я ничего не понимал в искусстве, то трезво оценивал, какие деньги крутятся в этой сфере, и далеко не вся их часть тут тратиться именно на выставленные объекты.

Как с такой деятельностью Нестеров оставался на плаву все это время, для меня пока оставалось загадкой. Правда, при нашем знакомстве он откровенно заявил, что пришел ко мне только из-за того, что я глава молодого рода и поэтому буду заинтересован в открытом партнерстве, чем попытках отобрать все нити, сосредоточенные в руках мужчины. Ему же хотелось получить некоторую поддержку в моем лице, так как подобный бизнес и в особенности его теневая сторона связана с определенными рисками. Величину последних как раз можно уменьшить, если все будут в курсе, что у Нестерова есть защита в виде магического рода. Ради такого он даже был готов делиться частью своей прибыли.

И это только один из моих текущих партнеров. Хорошо еще, что не все они были такими же вежливо улыбающимися акулами, как Сергей, но все же среди них таких хватало. Впрочем, именно они приносили казне рода больше всего денег, а магический договор исключал их возможное предательство и сопутствующий вред роду.

Не все соглашались на такое, так как по большей части хотели меня использовать только в качестве ширмы, но если я сам был заинтересован в сотрудничестве, то небольшой призыв и демонстрация демонического создания быстро меняло их мнение. Пускай это было принуждение, но они сами хотели использовать меня, а теперь заключенный договор не оставлял им иного выбора, как вести со мной дела честно.

Приехал я на выставку с небольшим опозданием, но публика еще прибывала и получается, что я не так сильно в итоге и опоздал. Тем более само мероприятие, что не типично, проходило в середине дня.

— Наконец-то вы приехали, Егор Николаевич, — как обычно добродушно улыбаясь, пошел мне навстречу Нестеров, стоило только пересечь холл первого этажа. — А я все гадал, успеете вы или нет.

Этому мужчине была слегка за сорок и одет он был в своей излюбленной манере: в темный костюм тройку. Образ дополняли темно-коричневый шейный платок и резная трость, на которую он опирался, едва заметно, но все же. Бизнес у Нестерова был такой, что без форс мажорных ситуаций не обойдешься. Вот в такой ситуации ему так хорошо прошлись по колену, что его восстановлением могли заняться только целители. А вот к ним из своих каких-то личных убеждений мужчина ни в какую идти не хотел, хотя имел достаточно денег для оплаты их услуг.

— Ну что вы, Сергей Владимирович, — сдержанно улыбнулся я в ответ. — Как я мог пропустить первую в этом году вашу выставку?

— И это правильно! — довольно кивнул мой партнер по бизнесу. — Некоторые экспонаты я специально откладывал до текущего дня, чтобы открыть год объявлением новых деятелей искусства!

Как бы я лично ни относился к Нестерову, но этот человек действительно был увлечен своим делом. Больше всего его в этом привлекала, конечно, прибыль от продажи, но нельзя отрицать то, что он разбирался в объектах искусства и, как правило, знал, что вещь, найденная им, будет продана за большие деньги. Ошибок в его прогнозах практически не случалось.

После такой эмоциональной речи он повел меня знакомить с остальными приглашенными гостями — среди них хватало в том числе и аристократов. Да, это были не представители старших родов или обладающие реальной властью в своих семьях, но все же это существенный показатель заинтересованности. Тем более только бизнесмены и аристократы обладают достаточной платежеспособностью, чтобы участвовать в аукционе после закрытия первой части мероприятия.

Со многими собравшимися я был знаком пускай по большей части шапочно. Так что, курсируя между довольно причудливыми объектами искусства, в котором ничего не понимал, я общался с людьми и налаживал связи. Этому также способствовал Нестеров, который между строк хвастался тем, что я его партнер, и поднимал свой собственный уровень в глазах остальных.

В целом, типичное мероприятие, где мне просто надо было приветливо улыбаться и дождаться начала аукциона, когда я наконец-то мог покинуть это место.

— Вы уже собираетесь уходить? — обеспокоено спросил Сергей Владимирович, когда я уже было направился на выход.

— Да, прошу прощения. Но у меня есть еще несколько дел, которые я хотел бы успеть сделать.

— В таком случае… — сделав жест рукой одному человеку из персонала, произнес мужчина. — Я хотел передать вам это после аукциона, но раз вы торопитесь.

— Право, не стоило, — попытался я отказаться от подарка. Честное слово, если бы мне подарили один из представленных здесь предметов, то я бы его точно потерял по дороге, лишь бы это не оказалось в моем доме.

— И все же я настаиваю, — улыбнувшись, ответил Нестеров и к этому моменту отправленный им человек принес небольшой предмет, завернутый в бархатную ткань. — Думаю, это вам понравится.

— Спасибо, — кивнул я, беря предложенный предмет и уже практически развернувшись обратно к выходу.

— Не спишите, — остановил меня Сергей Владимирович. — Сначала посмотрите, что внутри.

Пришлось остановиться и отодвинуть ткань, чтобы обнаружить, что в нее завернута книга. Даже при беглом осмотре было видно, что это тщательно повторенный под старину фолиант, в котором не чувствовалось вековой давности и это нарушало всю атмосферу. Уж такие вещи я благодаря своим изысканиям определять научился довольно быстро.

Правда, мое мнение о подарке резко изменилось, когда я более внимательно разглядел обложку и тут же спрятал книгу в ткань.

— Как вы..? — удивленно посмотрел я на своего партнера по бизнесу, тот в свою очередь довольно улыбался, радуясь произведенному эффекту.

Дело в том, что сейчас в моих руках была одна из книг Соломона, которую я хотел приобрести сразу после возвращения из поездки с Константином, но к тому времени она уже была выкуплена неизвестным и мне оставалось только сожалеть об упущенной возможности. И сейчас у меня именно та книга, которую мне предлагали в письме.

— У меня тоже есть связи в определенных кругах, несмотря на то, что я не аристократ, — шепотом поделился Нестеров. — Так что, когда я услышал, что в городе появился такой интересный экземпляр, то решил, что он точно может вас заинтересовать.

— И вы угадали, — не стал скрывать я. — Но подобного рода книга стоит…

— Не стоит, — прервал меня мужчина. — Это лишь небольшой подарок в счет наших будущих взаимовыгодных отношений. Тем более сегодня благодаря вашему визиту я заработаю куда больше, чем потратил на покупку подарка. Так что кто еще кому его сделал, — тихо рассмеялся он, а потом раскланявшись удалился.

Покачав головой и еще раз проверив, что ткань скрывает книгу, я отправился на улицу и сел в теплый салон ожидающей меня машины. Говорить следующий адрес не требовалось, так как водитель и так знал, куда я хочу попасть, так что я мог спокойно привести мысли в порядок.

Пока мы ехали до очередного места встречи, я более подробно смог изучить подаренную мне книгу. Что можно сказать — да, это именно та книга, что мне предлагали приобрести на черном рынке и которую я не успел купить.

Вот только как Нестеров догадался, что именно это мне будет интересно? Особой тайны из своих способностей я не делал, да и после продемонстрированного в Академии Магии и тем более после тройной дуэли слухи о демонах и что я их призываю должны были пойти. Правда, все эти слухи должны были оставаться в среде аристократов, которые, как правило, не любят делиться сведениями о себе и других «собратьях» с посторонними. Можно сказать, что это что-то вроде деловой этики.

А теперь выясняется, что мой партнер по бизнесу в курсе таких нюансов, так еще и имеет хорошие связи на черном рынке, иначе бы он просто не успел приобрести книгу.

Эх, так хочется ее поскорее изучить, но запланированное на сегодня тоже откладывать нельзя.

В итоге я посетил еще три небольших мероприятия, где показал всем, что у меня есть намерения развивать этот бизнес и что слова моих партнеров не были простым колебанием воздуха. Уже под вечер я наконец-то смог вернуться домой.

— Ко скольки мне завтра готовить машину? — деловито спросил меня водитель, когда мы въехали в гараж особняка.

Кстати, водителя звали Лешей и был он из «Красных волков», вот только у парня практически не было таланта в военном деле, зато водителем он действительно был хорошим и, как я читал из его досье, даже какое-то время участвовал в экстремальных гонках и побеждал в них. Так что держали этого парня в отряде для того, чтобы он мог быстро их доставить до пункта назначения и так же быстро смыться в случае опасности.

Вот и из-за своих навыков он был переведен из охраны в водители. Впрочем, парень по этому поводу нисколько не страдал и даже был рад оказаться в гараже, где ему позволено было делать с машинами что угодно, в разумных пределах, разумеется. Большего Леше в принципе и не надо было.

— Давай к десяти утра, а там посмотрим, — предложил я. — Может вообще никуда не поеду.

— Хорошо, к десяти карета будет готова, — улыбнувшись, ответил он и удалился к зданию охраны, где и жил.

Я лишь махнул на этого шутника рукой и, прихватив книгу, вошел в дом. И все же слуги какие-то у меня неправильные. То «господин» через слово говорят, то вот так шутят. С другой стороны, это куда лучше, чем они бы все делали по нормам поведения «слуга-господин», так что пускай шутят, чем ведут себя чепорно и подчеркнуто образцово.

— Ты вернулся, — радостно произнесла Лена и тут же бросилась ко мне на шею.

С учетом того, что я поднимался по лестнице на второй этаж, а она, соответственно, спускалась вниз, прыжок моей второй жены чуть ли не превратился в наше совместное падение, но все же мне удалось удержаться.

— Я так понимаю, что сегодня вас ждал успех? — с удовольствием прижимая девушку к себе, спросил я.

— Да, — кивнула Лена. — Две победы и переход в следующий этап. Правда, против нас выходили наши же однокурсники, но все же даже они сумели парой приемов удивить.

— Надеюсь, наша сорвиголова не рвалась вперед на баррикады?

— Нет, Алиса, помня твои наставления, старалась не вырываться вперед. Было пару опасных моментов, но мы ее подстраховали, — призналась девушка.

— Молодцы, — похвалил я ее.

— А ты все так же не намерен посещать Турнир, чтобы поболеть за нас? — сделав шаг назад и посмотрев мне в глаза, спросила Лена.

— Нет, — отрицательно покачал я головой. — Мое присутствие будет только мешать вам, да и Алисе будет полезно поработать без ощущения пригляда сверху. А то она любит выделиться.

— И все же мы были бы рады твоей поддержке, — грустно улыбнулась девушка.

— Ты и сама знаешь, что я верю в вас, иначе бы не тратил столько времени на ваши тренировки. Да и чтобы доказать это, не обязательно присутствовать на каждом вашем бое. Тем более в будущем вы скорее всего разойдетесь своими дорогами и больше не будете выступать как команда. И все же навыки, приобретенные сейчас, тебе могут помочь в дальнейшем.

— То есть все это делается для меня? — верно ухватила суть сказанного Лена.

— Ну а для кого еще? — хмыкнул я, подмигнув ей. — Не спорю, слава хорошего тренера для молодого поколения магов — тоже неплохо, но на моем текущем уровне это такая мелочь, что и не стоит особого внимания. Я больше заинтересован, чтобы ты получила близкий к боевому опыт, так как ты единственная из нас, кто может вырасти до настоящего боевого мага.

— А как же Слава и его люди?

— Они по своим силам на полноценных боевых магов никак не тянут, — покачал я головой. — Да, я нанял для них учителей, которые могут подтянуть их уровень. Но все же их предел ограничен слишком низкими рамками. Арина — целитель, и ее обучением занимается патриарх рода Лазаревых — один из лучших целителей в мире. Я же, — развел я руками. — Я же несколько нетипичный маг и мои способности сложно назвать боевыми. Так что пока единственным боевым магом рода являешься ты, — положил я руку на плечо девушки. — И я верю, что ты справишься.

— Я приложу все усилия, — склонила голову Лена.

— А вот этого не надо, — взял ее за подбородок и заставил смотреть мне в глаза. — Ты — Лена Шувалова из княжеского рода Шуваловых, и ты равна мне, так что не надо вспоминать свои прошлые привычки. Привыкай жить как аристократка и быть ею.

— Мне до сих пор во все это не верится, — смущенно произнесла она, но все же взгляд не отвела.

— Есть еще немного времени, — мягко сказал я, проведя рукой по шее девушки и разрывая наш контакт. — Но его все меньше. Так что учись и налаживай связи среди других студентов. Пока есть такая возможность.

* * *
Разговор с Леной не занял много времени, но я чувствовал, что мои слова подбодрили ее. Надо будет еще Эльзе сказать, чтобы она отдельно поговорила с ней, так как Лена прислушивается к словам очаровательной блондинки, которая раньше одним движением глаз могла сводить мужчин с ума. Сейчас, будучи слугой рода, Эльза стала незаменим помощником в тонких вопросах психологии и сильно помогла Лене с ее измененной после посещения мира демонов психики.

Поднимался я наверх, чтобы переодеться и принять душ, но все делал как можно быстрее. Мне уже не терпелось приступить к изучению доставшейся мне книги.

Фолиант умельцами черного рынка состаренный до такой степени, что если бы его в руки взял незнакомый с этой особенностью человек, то он бы ничего не понял. И все же, несмотря на то, что это была подделка, но была она сделана с оригинала и имела всю ту же информацию, что и оригинал, который, само собой, никому продавать не собирались.

Заперевшись в своем рабочем кабинете, я положил книгу на стол и осторожно открыл ее, чтобы начать изучать написанное на страницах данного фолианта.

Уже с первых страниц было понятно, что мне повезло и это оказался не философский труд, а скорее часть рабочих заметок самого Соломона. Вот только язык, на котором это было написано, хоть и был мне знаком, но не настолько, чтобы свободно читать этот текст, поэтому предстояло много работы, чтобы расшифровать написанное.

Эх, сколько уже книг мне таким образом пришлось изучить, чтобы лучше понять особенности своей магии. Так что еще одна не станет большой проблемой.

Провозился я в итоге с книгой до самой ночи, а с утра решил посмотреть на успехи избранных учеников Миямото. Последние благодаря переезду на территорию рода могли теперь заниматься своими тренировками более плотно и практически не выходили со своего полигона.

Кстати, хитрый дух действительно запомнил мои слова про то, что опытный целитель может исправить физические недостатки человека, если он будет готов вступить в мой род. Так что из двенадцати кандидатов четверо имело проблемы со здоровьем, которые никак не могли бы дать им шанса стать мечниками, особенно с теми нагрузками, которые предполагались на занятиях Миямото. Об этом я узнал уже после заключения договоров и принятия в род, так что пришлось Арине вновь приниматься за работу и помочь ребятам прийти в форму как можно раньше. Ничего принципиально сложного в их случаях не было, но все они решались только магией и не могли быть исправлены стандартными медицинскими средствами. Поэтому, можно сказать, что ребятам повезло не только войти в магический род, но и полноценно заниматься наравне с остальными, а не пытаться их догнать.

Первым мне на глаза попался, собственно, сам старый мечник, который теперь не особо скрывал свою нематериальную природу. Но тут уж он сам объяснялся со своими учениками и, судя по всему, для них это не было существенным препятствием на выбранном пути.

— Ну и как твои подопечные? — спросил я у него, встав рядом с духом.

— Здесь действительно стало сподручнее их тренировать, — задумчиво кивнул Миямото, внимательно следя за спаррингами своих учеников. — А сами они полностью довольны сложившимися условиями.

— И где ты только нашел таких, согласных полностью изменить свою жизнь? — покачал я головой.

— Не все довольны своей жизнью, и если представится возможность, они за нее ухватятся изо всех сил, — пожал плечами дух. — Тем более это действительно лучше, чем они имели до этого.

— Значит, ты признаешь, что некоторых учеников принял на бесплатной основе? — холодно спросил я.

— Не буду этого отрицать, — вздохнул Миямото, хотя уж кому-кому, а ему дышать было не обязательно. — Не все могут позволить себе оплату занятий в додзё, но я тщательно отбирал из желающих тех, кто готов дальше идти путем меча. Если я видел этот огонь в их глазах, то брал бесплатно.

— И сколько всего было отобрано кандидатов?

— Тридцать два человека, — коротко ответил дух мечника.

— Ты… — выдохнул я сквозь сжатые зубы. Занятия с Миямото были не самыми дешевыми, так еще и занимались отобранные кандидаты несколько месяцев, а это значит, что куча денег (не то чтобы прямо большая, но все же) просто не попала в казну рода. — Если еще раз попробуешь провернуть что-то такое, то я точно закрою додзё, — пригрозил я.

— Как посчитаешь нужным, — соглашаясь с выставленными условиями, кивнул старый японец. — Да и мне на ближайшие несколько лет хватит и этих младших учеников. Многие империи начинали с малого, — тихо добавил он.

— Вот не знал, что у тебя такие амбиции, — несколько успокоившись, покачал я головой.

— Я всегда хотел, чтобы мои учения пошли дальше, — пожал плечами Миямото. — А с тобой и младшими учениками это вполне возможно. Они, когда дорастут до мастеров, тоже возьмут себе учеников и вместе с ними привнесут в мои учения что-то новое. Тем более я, когда разрабатывал техники боя, лишь отчасти использовал магические приемы. Все же в наше время это была слишком закрытая тема и даже к базовым вещам самоучки не имели доступа.

— Ладно, — после небольшой паузы произнес я. — В любом случае я уже вложился в их обучение и жду от тебя в скором времени результатов.

— Как скажете, милорд, — явно повторяя за Роксаной, склонился в поклоне старый дух.

— Позер, — фыркнул я, уходя с полигона.

Миямото же в это время спустился к сражающимся и принялся рассказывать, что они делают не так. Зная реальные навыки самого духа и его жажду передать знания, я был уверен, что в итоге у него это получится, но вот сколько при этом придется потратить времени — сложно сказать. К сожалению, мне было важно получить результат как можно скорее, чтобы усилить свой род, и я на данный момент сделал все, что мог, для будущих воинов рода.

Где бы только найти магов, которые согласятся стать слугами рода? С Засекиным мне, откровенно говоря, сильно повезло, но вот полагаться на удачу в таком вопросе в корне неверно.

* * *
До конца турнира я был занят тем, что мотался по столице, улаживая дела, которые не могли быть решены без моего участия. Например, три дня назад мы открыли в одном из подмосковных городов новую клинику, где одновременно оказывались обычные услуги для населения, так и совершались магические операции.

Я, честно говоря, думал, что раз целителей в целом меньше, чем магов других направлений, то их разбирают еще задолго до выпуска, но правда оказалась несколько неожиданной. Да, целителей разбирают, но только тех, кто уже во время учебы показал свои выдающиеся навыки. Большая часть и так происходила из какого-нибудь рода и должна была в него же вернуться.

В итоге выходило, что где-то процентов сорок выпускников оказались никому не нужными. И тут дело не только в том, что они не обладали большими успехами — все же целители могут это исправить, просто набираясь опыта, — а в том, что услуги целителей стоили слишком дорого, чтобы позволить иметь себе большое количество таких магов. Да и сами целители не были согласны работать за сниженную стоимость, чтобы только получить опыт.

Так обстояли дела официально, а на самом деле оставшиеся не у дел маги-целители были нужны, но просто неопытные маги не могут стоить столько, сколько нужно платить целителю. Можно сказать, что существовала «договоренность», по которой выпускники-целители постепенно осознавали, что искать в столице им нечего и со временем снижали свои аппетиты и соглашались на переезд в менее богатые города, где их уже готовы были взять. Правда, и оплата была в разы ниже, чем в столице или крупных городах Империи.

Арина же, пользуясь тем, что она сама принадлежит к магам данного направления, сумела поговорить со многими выпускниками и студентами старших курсов как раз из числа тех, что оставался не в зоне заинтересованности большинства. Не все сразу соглашались на ее условия получения практики в частных клиниках, но перспектива наработки навыков и зарабатывание репутации как успешного мага-специалиста многих все же склонила на то, чтобы хотя бы обдумать данное предложение. Тем более сама Арина была из рода целителей и многие из них, как мне кажется, надеялись, что она поделиться с ними наработками ее рода.

В итоге обдумав все в течение пары недель, сразу четыре десятка студентов решили пойти работать под крыло Арины. Правда, после того, как появился я и выставил как обязательное условие заключение магического договора на созданной мной печати, часть сразу же отказалась от дальнейшего сотрудничества.

Впрочем, оставшихся двадцати трех человек нам было более чем достаточно, чтобы закрыть потребность в магах в клиниках и постепенно вырастить из них специалистов нужного мне уровня.

Кого послабее мы отправили в уже работающие клиники, а самых перспективных оставили в новой, только что открытой. Все же это было первое здание, открытое родом Шуваловых в этом направлении, и нам необходима была хорошая репутация.

Да и со зданием повезло, так как оно изначально строилось под клинику, но его владелец обанкротился, так и не завершив строительство, хотя там и оставалось-то только завести оборудование. Судебные тяжбы длились годами, а здание простаивало и, соответственно, постепенно дешевело. И все же, несмотря на это, покупать такое большое здание, состоящее из трех комплексов (два четырехэтажных и центрального трехэтажного), никому не хотелось, так как если переделывать его для других целей, то необходимо вложить в разы больше денег.

Хорошо еще, что, несмотря на то, что им никто не пользовался, здание все же законсервировали по всем правилам и необходимо было обновить только фасад да договориться с коммунальными службами о подключении комплекса в сеть. Так что мы успели все сделать вовремя и клиника открылась по плану и уже принимала своих первых пациентов, которым в первый месяц были обещаны скидки на все виды услуг.

Со временем это начинание должно будет приносить существенный вклад в развитие моего рода. Ведь люди всегда болеют и им требуются услуги врачей. Да и «вырастить» обязанных тебе целителей тоже дорогого стоит.

Глава 2

Сегодня была одна четвертая Турнира, куда вышла команда Лены. Это уже был хороший результат, особенно для второкурсников, что уже в определенной мере стало сенсацией. Так что свою порцию славы ребята уже заработали.

К их сожалению, это был их последний бой, так как в финал вышли куда более сильные команды, которые уже не первый год участвуют в Турнире, да и это были студенты из старших курсов. Так что опыта у них было побольше, даже несмотря на наши специфические тренировки. Да и занятия со мной были больше направлены на устранение противника убийственными техниками, а не просто выведение его из строя — с демонами по-другому нельзя, так как они могут в самый неожиданный момент напасть, притворившись поверженными.

Отчасти из-за этого команде Лены приходилось тяжелее, чем остальным, так как им еще необходимо было преодолеть психологический барьер насчет нанесения увечий человеку. А то уже наловчились убивать демонов, видя в них монстров, а человека еще нет.

Впрочем я и не делал цели сделать из них в том числе убийц и пусть этим занимаются в их родах самостоятельно.

Пускай на всех висели защитные кулоны, которые как раз должны были предотвратить смертельный исход, но все же не каждый может переступить через этот шаг.

Я говорил им всем, что не собираюсь присутствовать на Турнире, но на последний бой все же решил пойти. Да, они вышли в полуфинал, но дальше четвертого места им не занять, не говоря уж о месте победителя.

Это они должны понимать самостоятельно, по крайней мере Владимир и Лена трезво оценивают возможности их команды. Мирославу на все было откровенно наплевать и он бы был бы рад, если бы команда выбыла еще на первом этапе, а Алиса наоборот была слишком боевой и рвалась вперед каждый раз.

В итоге я с Ариной посетили Турнир в тайне от остальных и наблюдали весь их бой, который предсказуемо закончился проигрышем. И тут дело было не в том, что мои ученики оказались слабее, а в том, что их противники в первую очередь специализировались на стремительных атаках и за несколько секунд вскрыли магическую защиту команды и дальше уже вынесли их по-отдельности.

— Хорошо выступили, — зашел я в раздевалку команды Лены, когда они ушли с арены. Мне, как их официальному тренеру, было разрешено посещать закрытые для остальных служебные помещения, чем я решил сегодня воспользоваться.

— Да какое там, — расстроено произнесла Нарышкина, потирая руку, в которую ей прилетел камень от земляной техники, вскрывшей ее водную сферу. Видя такое, Арина подошла к ней и, мягко взяв руку девушки, начала применять свои целительские техники, что отразилось в блаженной улыбке на лице нашей водной магини. — Мы могли бы пройти и дальше, если бы нам не попалась именно эта команда.

— И все же, — не согласился я с ней. — Для тех, кто лишь второй раз выступает на подобного рода мероприятии, вы продвинулись довольно далеко. А то, что вам попались именно такие противники, — развел я руками, — на то это и турнир, что можно встретиться с неожиданным противником и в этом есть определенная доля везения.

— Получается, мы не оправдали твоих ожиданий, — хмуро произнес Владимир.

— Почему же? — удивленно посмотрел я на него. — С учетом того, какие команды должны были выйти в этом Турнире, то вы попали именно на то место, которое я и думал.

— А если бы мы выступили лучше и заняли третье место? — тут же задала вопрос Алиса, остро посмотрев на меня.

— Значит, вы бы превзошли мои ожидания, — улыбнувшись, ответил я. Не буду же я говорить, что ставил сразу на несколько мест, но четвертое действительно было самым вероятным, так что я ничего не проиграл и даже наоборот оказался в большом плюсе. — Да и вы забыли про такой момент, что вы единственные со второго курса, которые прошли так далеко в этом Турнире. Уже в одной восьмой все были старше вас. Так что это определенный успех.

— Теперь-то наши тренировки закончатся? — страдальческим голосом спросил Мирослав, который в этот момент развалился на скамейке и изображал из себя полностью вымотанного мага. Впрочем, это было все наиграно и слишком далеко от истины.

— Все зависит от вашего желания, — развел я руками, перекладывая всю ответственность за принятие этого решения на других.

Бартенев верно истолковал мои слова и умоляюще посмотрел на своего друга, который задумчиво смотрел в сторону и старательно игнорировал все потуги вихрастого парня.

— Мы продолжим, — спустя несколько секунд ответил Орлов. — Если уж дошли до четвертого места в этом Турнире, то в следующем должны подняться еще выше.

— Хороший настрой, — довольно улыбнувшись, кивнул я.

В принципе, вероятность того, что они откажутся участвовать в тренировках дальше, была не особо высокой, но все же была. Вот и хорошо, что не придется искать никого другого, да и Лене уже легче работать со своими друзьями, чем привыкать к новым людям.

— А теперь пойдемте отметим это событие, — вынес я предложение, которое, естественно, все поддержали.

* * *
Вот так мои ученики и закончили свое участие в этом Турнире. В целом их навыки были на достаточно высоком уровне и в следующем году они вполне могут побиться и за второе место. Для первого надо прикладывать много средств, да и лучше всего выходить против тех, кто готов тебя убить, а рисковать сейчас Леной я не собирался. Да еще ведь надо было бы договориться с родами остальных учеников, чтобы, например, посетить те же Свободные земли. Вот где-где, а там точно достаточно быстро можно получить опыт боя против других людей и магов.

К концу Турнира как раз приехал Ходкевич, который в день своего приезда пригласил меня к себе в лабораторию, чтобы поделиться находками. Вечер у меня уже был занят, но зная, насколько такое важно для Аркадия и учитывая мою личную заинтересованность в нем, как в ученом, я перенес свои дела на следующий день и направился к нему.

Здание НИИ имени Екатерины II встретило меня привычной рабочей суетой ученых, занятых самыми разными проблемами в различных сферах. Меня благодаря частым посещениям и пропуску Скуратова, так же распространяющемуся на меня, как на его напарника, пропустили без проблем, стоило только прийти подтверждению моей личности на терминал охраны. Так что уже спустя пять минут я был на нужном этаже и направился к лаборатории, в которой в данный момент должен был находиться Ходкевич.

— Что-то у вас здесь пустынно, — прокомментировал я полупустые коридора этажа, где находились лаборатории, находящиеся под руководством Аркадия.

— Дал им отпуск на три дня, чтобы спокойно разобраться с результатами, — после приветствия ответил мужчина.

— Ну и как в Египте? Я смотрю, ты загорел, — указал я на полученный под жарким солнцем загар.

— А, это? — растерянно произнес Ходкевич. — Я даже не заметил, — почесал он затылок. — Лучше посмотри на результаты, — куда более активно начал рассказывать мужчина, показав мне на рабочий терминал, экран которого был развернут на ближайшей стене.

— Я, конечно, не то чтобы далек от высшей математики и физики, но ты же понимаешь, что я ничерта в этом не разбираюсь, — указал я на множество графиков и таблиц, которые, по всей видимости, должны были что-то сказать. Откровенно говоря, для меня вообще все это казалось разрозненными данными.

— Ой, прости, — сразу же повинился Аркадий. — Если говорить кратко, то можно сказать, что мой прибор с некоторыми доработками смог зафиксировать все необходимые для дальнейших исследований данные. Благодаря помощи Алексея Мстиславского мне удалось его улучшить и теперь я могу предсказать исчезновение города-призрака в рамках двух-трех дней, что раньше вообще считалось невозможным.

— Мстиславский? — удивленно переспросил я.

Сначала я не понял, про кого говорил ученый, но потом вспомнил паренька, который так же часто, как и я, ходил в библиотеку, часто засиживаясь в ней допоздна. А еще он всегда ходил в одежде с закрытыми рукавами и высоким воротником, несмотря на погоду. Но первое наше знакомство было во время памятной гонки мотоциклиста против магокаров, когда я смог неплохо заработать, поставив на эту темную лошадку.

— Да, Алексей оказался даже лучшим знатоком рун, чем я. Так что то, что он присоединился к нам, было лишь на благо экспедиции. Как, впрочем, и другие студенты, которые помогли в нескольких конфликтных ситуациях.

— Были неприятности? Мне казалось, у тебя хорошие отношения с властями Египта.

— У меня есть определенные договоренности на мои исследования на границах их царства, — подтвердил Аркадий. — А неприятности были из-за жителей города-призрака, которые оказались излишне агрессивными, несмотря на все наши заверения, что мы не собираемся вторгаться на их территорию, — вздохнул он. — Будь иначе, я бы успел снять больше замеров, но мы решили не рисковать и не заходить в центр аномалии.

— А откуда взялись студенты?

— Так ты мне сам посоветовал провести экспедиции через спонсоров. Одним из них была академия, но меня обязали провести набор среди студентов, желающих поучаствовать в научной деятельности. Так что команда у нас собралась довольно большая, — пояснил Ходкевич. — Если бы не твоя идея с этим, я бы еще долго откладывал саму поездку к городам-призракам.

— Пустое, — отмахнулся я. — Ты бы сам когда-нибудь пришел к такому решению. Просто до поры не видел его. А что по природе происхождения этой аномалии?

— Пока еще рано говорить о результатах, — уклончиво стал отвечать Аркадий. — Но я уже с уверенностью могу утверждать, что это проекции иных миров на наш, только пока непонятно, почему они появляются на границе с Египетским Царством.

— Может из-за их жреческой магии? — предположил я.

— Возможно, — немного подумав, кивнул мужчина. — Вот только это лишь одно из возможных допущений. Возврат фараонов к жизни действительно мог подвергнуть грань реальности…

Дальше Аркадий начал говорить какими-то сугубо научным терминами, так что его бормотание под нос стало для меня полной абракадаброй.

— А что насчет демонов? — пришлось перебить мне его, так как мужчина слишком углубился в собственные размышления и, казалось, вовсе забыл, что я нахожусь рядом. Каким бы ни был Ходкевич учителем и мастером проклятий, но если он начал углубляться в свои научные темы, то его либо лучше было не трогать, либо надо останавливать, пока это не зашло слишком далеко. Вот что значит ученый по призванию. — Ты говорил, что их призыв имеет схожую природу с появлением городов-призраков? — напомнил я.

— Да-да, — откликнулся Аркадий. — Города-призраки так же чужды нашему миру, как и демоны, и так же отторгаются им, в отличие от тех же призывов других магов. Но эту часть мы уже с тобой обсуждали.

— Интересно было бы посетить такой город и посмотреть на него вблизи, — неосторожно обронил я.

— Через четыре месяца можно организовать новую исследовательскую экспедицию, — тут же загорелись глаза ученого.

— Не настолько же быстро! — тут же открестился я от участия. — Мне, конечно, любопытно, но дел на ближайшие несколько лет точно хватит. А там посмотрим.

— Жаль, — несколько поумерив свой пыл, продолжил Аркадий. — Возможно, с твоей магией нам удалось бы узнать что-то новое.

— Прости, но мне еще род возрождать, — развел я руками.

— И как, кстати, у тебя все продвигается? — заинтересовано посмотрел на меня мужчина. — А то я в последнее время все больше был занят своими исследованиями да преподаванием в Академии.

— В последнее время? — скептически хмыкнул я, приподняв левую бровь.

— Да знаю я, что могу несколько увлечься, — смущенно отвел взгляд Ходкевич. — И поэтому могу не обратить внимание на происходящее рядом. Мне отец уже кучу раз говорил, что пора остепениться, — невпопад закончил он, поняв, что рассказал чуть больше, чем того хотелось.

— В этом нет ничего страшного, — уверил я его. — Если в общих чертах говорить, то мне вроде бы удалось создать хороший фундамент для дальнейшего роста рода, только проблема в магах, которые бы согласились войти в него изначально на правах слуг.

— С этим всегда были проблемы, — кивнул Аркадий. — Для сильного рода важно количество магов высокого ранга, но вот сами одаренные рождаются не так часто, чтобы закрыть все потребности, и в то же время их потенциал часто бывает недостаточно высок, чтобы представлять из себя достойную кандидатуру, — уверенным голосом начал рассказывать он те вещи, которые я и так знал, но тут Ходкевич вошел в режим «учителя» и не замечал моего намекающего на это обстоятельство взгляда. — Если только искать из простолюдинов, которые имеют подходящий потенциал, или среди изгнанных.

— Изгнанных? — удивленно переспросил я. — Разве их бывает много, тем более чтобы еще и высокого ранга?

— Обстоятельства могут быть разными, — пожал плечами мужчина. — Изгнать могут ведь и поверженного в ходе политических интриг внутри род члена семьи. С одной стороны, ты не познаешь себя смертью родственника, с другой — закрываешь все ранее доступные такому изгнаннику дороги. Для многих из старых родов это может быть хуже смерти.

— Взять изгнанного к себе и нажить потом проблем с его родом? — хмыкнул я. — Не слишком ли большая цена за такого мага?

— Так ведь изгнанник может быть из другой страны, где интересы рода ни с чем не пересекаются. Или его род может быть к этому моменту уничтожен, но сам изгнанный не может заявиться свои права ввиду своего статуса, — ответил на это Аркадий. — Пускай не часто, но такое порой случается. Но все же в твоем случае проще поискать кого-то из простолюдинов, кого не смогли обнаружить другие рода, и поставить к себе на службу.

— Теоретически такое, конечно, возможно, — согласился я с ним. — Но на практике это означает организовывать практически охоту за головами, чтобы найти кого-то подходящего, да еще и согласившегося пойти именно ко мне, а не в какой-нибудь более влиятельный и богатый род.

— В древности существовал еще один способ, — после моего ответа, немного подумав, продолжил Ходкевич. — Ты слышал что-то о кровном братстве?

— Обмен крови и признание другого человека своим братом не по рождению, а по духу? — не очень уверенно произнес я.

— Утрировано все верно, — подтвердил мое предположение Аркадий. — Только вот этот способ был распространен на заре становления Империи среди боевых собратьев. В то время долг жизни многое значил и рисковать ей приходилось часто, так что простым спасибо отделаться уже как-то неправильно будет. Поэтому был придуман ритуал кровного братства, когда один одаренный признавал другого своим родственником и тот мог как остаться в своем роде, так и перейти на правах родственника в новый. С учетом того, что родов на тот момент было не так уж и много, а количество вольных магов, участвующих в военных конфликтах, было велико, то таким образом, в том числе рода, увеличивали свою численность в разы всего за пару дней. Да и боевая обстановка порой сближает сильнее, чем родственные связи.

— Говоришь так, будто уже переживал такое, — зацепился я за последние слова.

— Всякое бывало, — пожал плечами мужчина, не став вдаваться в подробности. — В общем, что я хотел сказать? Ах, да. Способы пусть не самые простые, но все же вполне реальные. Не думал отправиться в Свободные Земли и испытать там свои способности?

— А что мне там делать? — недоуменно спросил я. — Становиться наемником… ну это, конечно, можно было реализовать и раньше, но я как-то больше люблю комфортные условия существования, чего там довольно проблематично добиться. Влезать же сейчас в сферы влияния других людей — тоже сомнительное удовольствие. Как-никак, это Свободные Земли и там практически нет законов.

— Там в принципе можно найти магов, желающих присоединиться к какому-нибудь роду. В целом, они не особо сильны, но все же.

— У меня уже есть бывший отряд наемников как раз оттуда, — ответил я на это. — Но как маги они… не тянет никто из них на главу рода, пускай и младшего. Так что такой вариант точно не подходит. Только действительно если искать не изгнанников, а тех, кто потенциально может ими стать до того, как их статус изменится, но для этого надо иметь сеть осведомителей.

— Нелегко тебе, — слегка улыбнулся Ходкевич. — Хорошо, что от меня только требуют наследников и не мешают заниматься своей деятельностью.

— Зато живу интересно, — подмигнул я. — Да и приехав в Москву, я понял, что несколько застоялся и мне хочется действовать, а не сидеть на месте и довольствоваться полученным.

Обсуждение жизни и вообще всего на свете заняло у нас еще где-то с час времени, и под конец я убедился, что Аркадий в порядке и готов работать дальше. А то чувствовалось во время разговора, что он несколько напряжен после поездки и выговориться мужчине очень хотелось, да не с кем было поделиться. Вот и подвел я его к разговору о проблемах с магами, чтобы не только он мне что-то рассказал о своих проблемах, но и я. Как-то так выходит, когда проблемы не только у тебя, то и на душе легче становится.

Правда, в моем случае проблема с магами не стояла так остро, как я хотел представить перед Ходкевичем. Да, я бы был не против иметь в роду десяток магов выше ранга Волшебника с их дальнейшим потенциальным ростом, но и без этого прожить можно. Тем более призванные мной демоны если необходимо могут скосить таких магов пачками и погибнуть, исполняя контракт без лишних вопросов, что особенно ценно. Применять такие методы, конечно, рискованно, но если ситуация будет плохой, то меня мало что остановит от использования таких опасных боевых единиц.

В любом случае, если представиться возможность, то я, конечно, постараюсь получить лояльного мне мага, но если нет, то тоже как-нибудь проживу. В столице хватает небольших родов, в которых магов раз-два — и обчелся, и ничего, живут себе как-то спокойно да бизнес родовой развивают.

* * *
Собственно говоря, мой бизнес тоже после Нового года получил хорошее развитие. И если «Бар», что в столице, что в Петрограде, и так был довольно популярным местом, то юридическая фирма под руководством Засекина умудрилась каким-то образом взять на себя обязательства по сопровождению договоров между крупными корпорациями. Да что там говорить, в столицу приезжали иностранные представители, заинтересованные слухами о договорах, которые закрепляются магическим образом и не требуют от тебя никаких жертв вроде отрезания пальцев или сдачи своей крови.

Последнее еще в мире встречалось и по понятным причинам не особо приветствовалось. Тут же риска для жизни, казалось, не было. Именно для таких хитрецов пришлось заново продумывать все магические печати. Да и уровень договоров стал слишком серьезным, чтобы просто отделаться «полосой невезения», которой хватало остальным.

Сейчас договор, особенно между фирмами, дополнился новыми правилами для демонов, которых я призывал для поддержания порядка. Так-то и сама магическая клятва оставляла определенную связь между пошедшими на договор, но когда в дело идут крупные фирмы, то им может быть проще пожертвовать своим сотрудником, чтобы заработать большие деньги, чем пытаться следовать заключенному соглашению.

Еще по сказкам о джиннах непосвященный во все тонкости мог понять, что с такими существами главное правильная формулировка желания, а не то, чего ты желаешь. Вот и тут все привыкли читать договоры и смотреть, как бы тебя нигде не ущемили и пункт про то, что представитель организации берет в том числе ответственность и на организацию во имя исполнения договора, никого не насторожил. Тем более этот пункт был прописан по всем юридическим правилам составления подобного рода документов и встречался под разными формулировками несколько раз в тексте. Так что, подтверждая свое согласие, представители фирм давали мне возможность направлять демонов не только на самого участника, но и на организацию в целом.

Понятное дело, что вредить как-то по-серьезному я не собирался, так как это могло привлечь ненужное внимание и вызвать закономерные вопросы. Так что просто продолжал действовать согласно сложившейся легенде о несчастьях, преследующих того, кто решит нарушить заключенный магический договор.

Пускай это не было так жестоко, как если бы это была клятва, принесенная по всем древним правилам, когда клятвопреступник мог лишиться своей жизни, но демоны действительно не давали никакого житья людям и даже магам, которые попросту не могли заметить столь слабых сущностей. В последнем было мое основное преимущество, чего я не намерен был терять и использовал на максимум.

Пока, правда, нарушителей договоров не было, но никому не понравится, когда в твоем офисе, например, постоянно происходят перебои с электричеством и никто толком не может сказать, почему так происходит. И ведь это одно из самых безобидных воздействий, которое можно организоваться с помощью призванных демонов. Так что проблем действительно можно сотворить множество и то, что они мелкие… даже так это может остановить работу организации и привести к большим убыткам.

Все это способствовало развитию моих навыков в начертании все более сложных печатей и постепенно, я чувствовал, раскачивало мой источник, делая его сильнее. А это значит, что я не зря решил идти таким путем.

В целом, известность «Алтеи» росла, что сказывалось соответственно на доходах и позволяло мне все меньше оглядываться на величину казны рода, когда требовалось вложить деньги в очередное дело.

Уникальная услуга порождала уникальный спрос и пока мне сопутствовала на этом пути удача. Правда, в последнюю я не особо верю и поэтому всеми силами укрепляю себя и свой род, иначе нас сломят первые же невзгоды.

— Егор Николаевич, что-то случилось? — вскочив со своего места и склонив голову, спросил Засекин, стоило только мне появиться в его кабинете.

С учетом того, что ему сразу же сообщили о моем приходе, то не удивительно, что на рабочем столе все было приведено в порядок (правда, Степан всегда отличался определенной педантичностью и не допускал хаоса вокруг себя) и уже было подготовлено два стакана и фужер с чем-то похожим по цвету на коньяк, но могу ошибаться.

— Разве необходимо чему-то произойти, чтобы я решил заехать сюда? — удивленно приподнял я бровь.

— Вы правы, — вновь опустил голову парень. — Я просто не ожидал вашего визита и мне немного стыдно за беспорядок в моем кабинете.

На это я окинул его стол скептичным взглядом, но решил не заострять на этом внимание. Если он так считает, то проще с этим смириться, чем пытаться что-то доказать, да и не важны такие мелочи сейчас.

— Я просто приехал поговорить и узнать насчет последних договоров с крупными корпорациями, — я сделал несколько шагов вперед и сел в кресло напротив хозяина кабинета. Степан поспешил также сесть в свое, чтобы не возвышаться надо мной. — Как работают новые магические контракты и не было ли нареканий?

— Ну что вы, — слегка улыбнулся Засекин. — Ваши печати как всегда работают великолепно. Я даже позволил себе смелость подтолкнуть одну нечистую на руку крупную фирму к договору с мелким подрядчиком, которого они изначально собирались кинуть.

— И как же ты уговорил их воспользоваться услугами нашей компании?

— Мы уже приобрели определенную репутацию среди многих людей различных сословий, достатков и уровня влияния, — похвастался парень, что, впрочем, было абсолютной правдой, которая подтверждалась в том числе независимыми от «Алтеи» аналитиками Рэми. Может Засекин и стал моим вассалом, поклявшись служить, но это не означало, что я не буду проверять его деятельность, тем более в столь важном для меня и рода направлении. — Так что я просто убедил их, что, заключив договор, у нас будет легче подтолкнуть к доверительным отношениям подрядчика, который им был в тот момент сильно необходим. К сожалению, остальные не могли выполнить контракт в срок из-за мелких происшествий, — довольно зловеще улыбнулся Степан, нисколько не скрывая того, что к этим происшествиям причастен он. — И у них не оставалось иного выбора.

— Надеюсь, после тех происшествий ничто не будет вести к роду Шуваловых?

Маг тьмы, да еще и его ранга, способен на многое и, наверное, мне все же не хочется знать, что именно устроил мой вассал.

— Я оплатил все возникшие издержки за свой счет, — уверил меня Засекин. — Само собой анонимно, но никто не был расстроен сложившимися проблемами. Тем более мы смогли доказать, что все это были страховые случаи и им выплатили соответствующие компенсации.

— Работаешь по всем фронтам? — слегка улыбнулся я.

— Стараюсь ради процветания рода, — склонил голову хозяин кабинета.

— И что в итоге?

— Все как и планировалось. Выбранная мной для демонстрации фирма решила обмануть своих подрядчиков и уже на следующий день у них начались мелкие проблемы, которые спустя пару дней полностью парализовали их работу, — довольно улыбаясь, ответил Степан. — Они, конечно, приходили возмущаться, но после разговора с юристами им пришлось признавать свою вину и выплачивать соответствующую компенсацию. Так что система была протестирована и созданные вами печати показали себя как всегда безупречно. Благодаря этому многие теперь готовы переплатить за само оформление договора, но иметь гарантии, что нарушившему его не поздоровиться.

— Очень хорошо, — задумчиво кивнул я. — Твоя работа меня радует.

— Прикладываю все усилия, Егор Николаевич.

— Но не слишком ли тебе тесно в рамках главы юридической фирмы? — задал я вопрос, который довольно долго откладывал. — Все же ты сильный маг.

— Для меня магия, — он поднял руку и в ней появился сгусток тьмы, который пытался изобразить из себя пламя, но тепла никакого не давал, — лишь сопутствующая вещь. Инструмент. Я никогда на нее особо не полагался, но в то же время инструментом тоже надо уметь пользоваться, поэтому и нахожусь в ранге Магистра. Этого мне более чем достаточно, чтобы справляться со своими обязанностями и защитить себя от нападения, если оно вдруг случится, — зловеще улыбнулся Засекин, и тьма в его руке на пару мгновений взметнулась до потолка, чтобы снова стать потом небольшим сгустком. — То, что вы мне позволили прикоснуться к такой вещи, как магический договор… это то, чего я больше всего желал, — мечтательно произнес Степан.

— Тогда постарайся больше без таких провокаций, — попросил я.

— Не беспокойтесь, сделаю все в лучшем виде, — согласился со мной парень. — Тем более это нужно было только разово для создания репутации.

Глава 3

После Турнира наши тренировки были возобновлены. Я так же выставлял против своих учеников очередных демонов и те, применяя те или иные связки, расправлялись с возникшей угрозой. С каждым разом они действовали все лучше как команда, но больше всего меня интересовал прогресс Лены, которая по мастерству владения своей смертоносной стихией могла превзойти многих и в том числе потомственных аристократов, которые работают с огнем из поколения в поколение. Вот что значит дополнительный источник с демоническим пламенем, который как никогда пришелся кстати к ее основному источнику.

С каждым днем контроль Лены становился все лучше и одновременно с этим я видел, как менялась сама девушка. Раньше она готова была пойти за мной на край света, так как я стал единственной ниточкой, связывающей ее с реальностью. После потери памяти, не понимая, что происходит вокруг, мой образ стал для нее спасательным кругом, за который она изо всех сил держалась. Впрочем, не удивительно, что это в итоге переросло в любовь и, как завершение, бывшая ученица стала моей второй женой. Последнее устраивало все стороны этих сложных взаимоотношений.

Вот только в развитие Лены как мага вмешалось перемещение в другой мир и обрыв ранее соединяющей нас магической связи. В другом мире девушка приобрела опыт, который сложно представить в мирное время. И вот этот опыт все чаще проскальзывал в действиях Лены.

Огненная одаренная становилась под стать своей стихии, властной и решительной. Пускай это проявлялось вне рамок семьи, но я видел, что постепенно контроль в их команде переходит к ней и Орлов добровольно снимает с себя эту ношу.

Не знаю, что именно довелось пережить Лене, а точнее Ленарет, коей она была в мире демонов, но вот командовать и трезво оценивать угрозу превосходящего себя противника девушка научилась лучше остальных и благодаря этому могла реагировать быстрее, чем Владимир, которого вроде как натаскивали в его роде, как боевую единицу.

Роксана, когда я задавал про это вопросы, лишь загадочно улыбалась и открыто говорила, что она не зря сделала Ленарет своей ученицей. Капитан Гвардии Лорда видела в ней потенциал своего заместителя и те несколько месяцев, что она была в ее подчинении, планомерно натаскивала девушку к выполнению этих обязанностей.

После Турнира, видя такое развитие у своей жены, я несколько изменил подход к проводимым тренировкам. Если у меня под боком было двенадцать юных мечников, которых надо натаскивать в том числе в противодействии магам, то почему бы не использовать этот ресурс в тренировках моих учеников.

Еще не стоит забывать, что не все бойцы Славы Волкова были на боевых постах и в свободное время они продолжали заниматься с Роксаной, чтобы подтянуть свои навыки. Мужчинам, прошедшим через много локальных войнушек, просто было обидно от того, что их укладывает на пол хрупкая на вид девушка, и они вовсю старались исправить эту несправедливость.

Так что я решил никого из них не обделять вниманием и, согласовав все с Миямото, мы стали проводить на неделе смешанные тренировки, где каждый привыкал к своим противникам и разрабатывал тактики борьбы с ними.

Так-то всем аристократам в той или иной мере преподают боевые искусства, чтобы иметь возможность отбиться от противника в ситуации, когда на концентрацию не остается времени и удается применить только простейшие магические техники. Последние в свою очередь не всегда могут быть эффективны, так что порой магам приходится бороться за свою жизнь по старинке. Правда, как показала практика, подготовка моих учеников была все же ниже, чем профессиональные навыки бывших наемников, и ниже учеников Миямото.

В любом случае такие столкновения помогали выявить слабые места у каждой стороны и делали из них лучших бойцов, чем они были вчера. Возможно не сразу и на это потребуется несколько лет, но из такого начинания может вырасти что-то интересное.

Но больше всего всех удивила Лена во время первого занятия с мечниками Миямото.

* * *
— Мы же все это время отрабатывали контроль своей энергии. Зачем вдруг понадобилось подтягивать нашу физическую подготовку? — возмутилась Алиса, когда я впервые озвучил свои намерения проводить смешанные спарринги.

Лена, понятное дело, была не против такого. Владимиру было любопытно проверить свои навыки в бою со слугами моего рода, а вот Мирослав хотел от всего этого, как обычно, отмазаться, но команда ему этого, естественно, не давала.

— Тебе напомнить, как именно ты выбыла во время последнего боя? — иронично приподнял бровь я.

Пускай их смогла победить команда, специализирующаяся на быстрой атаке, но в то же время та команда была неплохо натаскана на ближний бой. Алисе как раз повезло почувствовать это на себе, когда сначала был разрушен ее водный щит, а потом в брешь прорвался один из противников и одним ударом вырубил девушку, у которой в резерве источника оставалось еще много энергии. В ином случае она бы успела восстановить защиту и даже попытаться атаковать, но такой возможности ей просто не дали.

Фингал под глазом красноречиво свидетельствовал, что Нарышкину уделали и без магии, благо чтобы его убрать требовалось слабая целительская техника и уже спустя пару секунд ничто не напоминало о недавнем нападении. И все же этот момент был достаточно показательным, чтобы девушка его запомнила.

— Дело, конечно, добровольное и не относится к нашим основным тренировкам, но все же я советовал для общего развития в них участвовать, — продолжил я, так и не дождавшись ответа со стороны водной волшебницы, что уже было показательно.

В итоге все согласились, что, даже несмотря на обучение в родах, дополнительные тренировки не помешают, тем более во время них не надо сражаться с демонами, что, по мнению Алисы, было решающим.

И естественно, что несмотря на всю индивидуальную подготовку, студентов мечники раскидали практически не напрягаясь. Им достаточно было избежать первых стихийных атак, а дальше оставалось только сократить дистанцию, чтобы в следующий миг обозначит удар деревянным мечом по голове.

Развернись все это в реальном бою, то мои ученики бы уже были мертвы. Это говорит не только об очередной недооценке противника магами, но и хорошей подготовки от Миямото, который знал, что делал, и старался максимально полно передать свое знание младшим ученикам.

Вот только эта схема сломалась на Лене, которая должна была выйти в спарринг последней. Против нее вышел парень, который выступал лидером учеников-мечников. Уже позже я узнал, что темноволосого парня зовут Илья и что он принципиально отказался избавляться от шрамов на своем теле, несмотря на согласие восстановить порванные связки на левой ноге. Он был не только лидером группы, но и на данный момент самым способным учеником Миямото, отдавая всего себя пути меча.

Лена уже отработанным во множестве тренировок движением запустила волну пламени перед собой на уровне пояса ее противника. Илья без проблем проскользнул под ней, чтобы начать идти на сближение, но и сама девушка не стояла на месте и уже следующим шагом применила технику огненного шара, создав сразу три, полетевшие один за другим. Пускай ей, как и остальным студентам, было запрещено применять сильные техники, но никто их не ограничивал в их количестве.

Когда ученик Миямото стал уклоняться от первого шара, то в него тут же полетел второй и парню пришлось демонстрировать потрясающую гибкость, чтобы не дать себя пожарить, закрутившись в прыжке. На выходе из этого движения он мечом слегка отклонил в сторону огненный шар, позволив ему столкнуться с деревянным клинком и тем самым не дав ранить себя.

Благодаря всему этому расстояние между ними стало совсем незначительным и, уже более уверенно уклонившись от огненной стрелы, Илья, по всей видимости, намеревался обозначит удар по голове сверху и на этом закончить бой. Вот только его пускай и широкий, но стремительный замах был неожиданно остановлен рукой Лены, которая с видимой легкостью ухватилась за деревянный клинок и так сильно сжала его, что мечник не смог в первые же секунды вырвать его и потерял свое преимущество в инициативе.

Рука Лены вспыхнула обжигающим пламенем, которое тут же перекинулось на меч, и Илья был вынужден выпустить свое оружие, чтобы тут же поймать второй меч, брошенный одним из его товарищей. Впрочем, это не запрещалось, хоть Алиса что-то возмущенно выкрикнула о нечестности.

Я же внимательно смотрел на свою супругу и не мог не заметить, что ее взгляд неуловимо изменился, перестав быть тем, который я вижу каждый день. В этот раз это были глаза хищника, увидевшие свою добычу. Еще до того, как я успел что-либо предпринять, на нее прыгнул Илья, в воздухе нанося сразу несколько ударов, чтобы сбить в сторону возможные техники девушки. Но та спокойно стояла и цепко отслеживала движения парня, чтобы в последний момент поднырнуть под его замах, во время которого он на несколько мгновений открыл правый бок и этим в полной мере воспользовалась Лена, ударив кулаком, объятым пламенем.

Илью от такой атаки снесло в сторону и только расторопность бойцов рода не дала ему удариться о стену тренировочной площадки. Один из них создал воздушную пелену, которая замедлила полет мечника, а еще двое просто подхватили парня, который глухо поблагодарил их и тут же попытался вернуться в бой, несмотря на обожженный бок.

Силе воле и желанию продолжать можно было позавидовать, но я не намеревался смотреть, чем может закончится их спарринг.

— Лена, ты в порядке? — обеспокоено спросил я, выйдя вперед и загородив собой Илью от взгляда девушки.

— Егор? — странно посмотрела на меня Лена, и я теперь мог лучше разглядеть ее глаза, в которых появились змеи веретена, что я уже видел в мире демонов у второй ипостаси моей жены.

— Приходи в себя, — тихо сказал я и обратился ко всем собравшимся. — Как вы видите, как не использующие магию могут добраться до одаренного, так и одаренный может противостоять быстрому противнику, который умудриться преодолеть все ваши техники. Подумайте об этом и встретимся на следующей неделе, чтобы обсудить новый режим тренировок.

В первую очередь это было сказано для тройки студентов, так как младшие ученики Миямото и так, благодаря, собственно, учениям старого духа, были достаточно дисциплинированы, чтобы не возражать мне. А бойцы рода и вовсе готовы были выполнять любой мой приказ, да и тренировка у них как таковая не закончилась — их ждала у себя Роксана, чтобы вновь продемонстрировать, что им есть чему еще поучиться.

Впрочем, в данный момент демонесса была нужна мне, так что, передав ей приказ следовать за мной, я увел Лену в сторону.

— А теперь рассказывай, как часто у вас это происходит? — строго спросил я, предварительно убедившись, что рядом никого нет.

— Я сама не поняла, как это произошло, — растерянно ответила Лена. — Просто в какой-то момент я поняла, что мой противник стал двигаться медленнее.

— Скорее ты стала двигаться быстрее и твое восприятие стало острее, — вмешалась Роксана.

— Рет, ты можешь показаться? — попросил я, хотя мой тон не предполагал двойных толкований и пускай огненная змея продолжала бояться меня, но все же была вынуждена вылезти из-под укрытия волос Лены.

— Прошу прощения, милорд, — прошипела она. — Это произошло инстинктивно, когда я увидела, что в Лену летит эта деревянная палка.

— И кто сейчас был во главе?

— Лена, — быстро ответила змея, чтобы я не успел подумать ничего иного. — В моем родном мире мы были Ленарет, потому что того требовало выживание. В нашей связи Лена намного сильнее меня, так что именно она руководит объединенной сущностью.

Вот только такой ответ лишь сильнее запутывал меня.

— Ты когда-то с таким встречалась? — обратился я к Рокс.

— Нет, — покачала головой демонесса. — Но сейчас на тренировке это была даже не Ленарет, а что-то среднее между демонессой и Леной.

— Не было печали, — вздохнул я.

Будто мне мало было текущих проблем, чтобы думать еще и об этом. А я уже понадеялся, что змея себя больше никак проявлять не будет и останется с моей второй женой в качестве своеобразного домашнего питомца.

— Простите меня, милорд, — склонила голову Рет. — Я правда не хотела этого делать.

В голосе змеи чувствовались нотки паники, и Лена инстинктивно принялась утешать свою… А действительно, кого?

Изначально огненная змея была лишь просто забавным зверьком, пускай и не обычным и отчасти опасным для окружающих, но не для тех, кого я приказал не трогать. Потом она каким-то образом слилась с Леной и помогла ей выжить в среде, где человек мог бы стать только игрушкой в руках демонов. И вот снова частичное слияние, увеличивающее способности девушки и позволившее ей победить парня, который все свободное время посвящал тренировкам.

— Как часто это у вас уже происходило? — обратился я к Рет.

— Обычно я сплю и не вмешиваюсь, — призналась змея. — Но тут просто испугалась, что Лене нанесут вред.

И, кажется, ее слова были вполне искренними, по крайней мере в данный момент демон прижалась к девушке, ища в ней защит, у и та отвечала заботой. При всем этом я не видел никакого негативного влияния со стороны демона, что ставило меня в определенный тупик. Проще было бы, если Рет напала на Лену и тогда я спокойно мог ее прикончить, но та каждый раз помогла девушке и из-за этого была полезна.

— Ты можешь заняться еще и ее тренировками, чтобы научить лучше контролировать этот процесс? — попросил я Роксану.

— Как прикажете, милорд, — склонила та голову. — Это даже будет интересно, так как я с таким не сталкивалась, — задумчиво посмотрела демонесса на Лену и Рет, которая, кажется, от этой новости чуть успокоилась.

— Хорошо, — принял я решение. — Тогда обсудите между собой, когда лучше проводить тренировки, но в первую очередь они не должны мешать твоей учебе, — строго посмотрел на Лену.

— Я поняла, Егор, — спокойно кивнула девушка, поняв, что ничего страшного не произошло.

* * *
После проведенного эксперимента первые две недели мы согласовывали режим тренировок и уже после этого все начинало вставать на накатанные рельсы.

Мечники Миямото получали практику не только боя на мечах, но и противодействия бывшим наемникам, которые владели более широким арсеналом оружия и умело его применяли. В то же время, несмотря на свою собственную подготовку, никто из тройки студентов не отказался участвовать в совместных тренировках. И в принципе это касалось каждой из трех групп. Каждый если и не приобретал новый опыт, то отрабатывал свои навыки, доводя их до совершенства.

Найм специалистов, которые могли бы справиться со всем этим быстрее, возможно, был бы лучшим решением, но где найдешь еще этих специалистов, которые потом не станут болтать об уровне навыков бойцов рода Шуваловых? Да и вопрос денег тут тоже стоит весомый, так как хорошие учителя стоят дорого.

Так что пользовались тем, что имели, дополнительно отрабатывая совместное взаимодействие. Может мне и роду это никогда не понадобиться, но лучше пускай у меня будут подготовленные бойцы, чем я потом будут думать, где их взять в случае необходимости.

Да и об общем увеличении силы рода нельзя забывать. Это тоже в какой-то мере показатель влияния рода и у древних семей гвардия действительно способна на многое.

Организовав тренировки слуг и своих учеников, я на время отдалился от занятий, лишь призывая новых демонов, чтобы команда студентов продолжала оттачивать свои навыки. Большее количество времени я уделял развитию сети различных бизнесов, куда я был вовлечен в качестве соучредителя.

Первые месяцы работы, которые оказались самыми напряженными, уже миновали и при моей поддержке мои партнеры успешно осваивали новые уровни сбыта, которые раньше из-за их статуса им были не доступны. Большинство проблем теперь возникало на юридическом поле, но «Алтея» тоже не стояла на месте и оказывала всяческую поддержку моим партнерам, как натаскивая новичков, решивших прийти в фирму, так и зарабатывая себе репутацию успешной юридической конторы. Все это лично контролировал Засекин и нареканий к работе мага тьмы у меня не было, что снимало определенный груз ответственности и позволяло наслаждаться цифрами отчетов, где все чаще значился положительный баланс.

В то же время я не забыл про полученную в подарок одну из книг Соломона, которая пускай и не открыла мне ничего нового, но давала взглянуть на некоторые привычные вещи под другим углом. Пускай Соломон использовал исключительно один вид демонов, но этот вид был хитрым и гораздым на обман, так все его печати призыва, которых, само собой, в книге не было продемонстрировано, но по описанию я их вполне мог воссоздать, были снабжены таким количеством дополнительных правил и условий, что у призванного вообще не оставалось никакой свободы действий. Самое замечательное было то, что эти ограничения накладывались уже после активации призыва, а значит демон не мог отказаться от контракта.

Эти знания позволяли мне сделать призывы еще более безопасными, так как, несмотря на весь мой опыт в этом деле, всегда существовала вероятность, что на очередной призыв может ответить демон, которого я не смогу удержать.

Поэтому мне в самом начале сильно повезло с Церби, которого как раз печать призыва вряд ли удержала, но демонический пес решил остаться со мной сначала из любопытства, а потом поняв, что это слишком хорошие условия, чтобы возвращаться к себе. Пускай он этого и не говорил, но я знал, что часть накопленной энергии он каким-то образом передает своей стаи, чтобы та стала сильнее и не погибла без него. Последнее в условиях постоянной охоты демонов за энергией стаи было как никогда кстати, и те могли только радоваться за удачливого сородича, получившего доступ к «кормушке».

К чести Церби можно отнести еще то, что он ни разу не заикался о призыве кого-то из его стаи. Или просто ему не хотелось делиться. В любом случае в самом начале становления темным призывателем мне сильно везло, а потом я набрался опыта и ошибок почти не допускал.

Еще одним моментом, который я не выпускал из своего поля зрения, было предупреждение Рет о появлении кого-то сильного в нашем мире. Вот только ни осторожные расспросы Константина, ни мои прямые запросы через информаторов черного рынка не давали пока никакого результата. Будто это заметила только огненная змея, и так странная и непонятная для меня. Вот только я сильно сомневался, что она стала бы мне врать, а значит действительно что-то произошло.

Ну хоть за время расспросов выяснил, почему Скуратов меня эти месяцы игнорировал. Пускай они так и не смогли выяснить, кто именно устроил все эти ритуалы в Новый год, но вот тел демонов собралось такое количество, что пришлось к исследованиям подключать несколько отдельных групп ученых и развозить мертвые тушки по Империи. Как я понял, организовать не привлекающую внимание доставку для существ, которые даже неживые излучали магическую энергию, было еще той морокой, так что никому в Службе не было дела до меня, чему я, собственно, был рад, так как дел хватало.

Заодно удалось узнать про судьбу Титова, которого в срочном порядке заставили пойти работать на Службу магической безопасности Империи, где он теперь оттачивал свой неожиданно возникший талант — подчинять своей воле магических земноводных. Даже более: того дрейка, которого парень упорно называл драконом, несмотря на жуткий вид демона, не стали убивать, а наоборот исследовали в щадящем режиме, когда нельзя провести вскрытие, но зато можно наблюдать реакцию на различные раздражители. В какой-то мере живой демон был даже полезнее мертвого, а так как парень полностью контролировал дрейка, то и риск проведения опытов был сведен к минимуму, насколько вообще может быть безопасно подходить к этой многотонной махине.

Остается лишь надеяться, что в этот раз они сделали все возможное, чтобы не допустить побега демона, как это было с деревяшкой, голову которого мы тогда отрубили в парке.

Вот и получается, что большинство срочных дел было уже сделано, часть вещей развивалась и без моего постоянного контроля и у меня вдруг появилось свободное время, ощущать которое оказалось довольно непривычно. Как-то так получилось, что все последние месяцы я постоянно загонял себя работой и, откровенно говоря, мне нравилось, что это приносило результат, так что просто взять и расслабиться как-то не получалось.

Думал помочь Арине с ее клиниками, но девушка прекрасно справлялась сама иногда, а вопросы целительства были явно не моим профилем, так что в этой сфере я ей помочь не мог.

Вообще после бала-маскарада и моего танца с принцессой Империи я чувствовал, что моя супруга ходит какая-то задумчивая, и когда я пытаюсь задать ей вопросы, всегда отшучивается, что все это не важно. Раз уж выдалось немного свободного времени, то стоило этот вопрос прояснить.

* * *
— Егор, что это такое? — удивленно спросила Арина, входя в свою комнату, благо помещений хватало и что у Арины, что у Лены были собственные покои, как, впрочем, и у меня.

Показывала девушка на стол с закусками и бокалами вина, который слуги занесли в комнату буквально полчаса назад. Можно сказать, успел к самому приходу Арины. Рядом находилось два кресла, в одном из которых сидел я.

— Это небольшой романтический ужин, — улыбнулся я, вызывая еще большее удивление у жены.

— Неожиданно, — после нескольких секунд замешательства все же ответила урожденная Лазарева.

— Просто подумал, что нам давно надо поговорить без лишней спешки, — приглашающе указал я на кресло рядом с собой, и девушка с готовностью села в него, тут же потянувшись к фруктам. Надо было подумать об этом раньше, ведь Арина наверняка ничего не ела и сейчас я ей отчасти помешал поужинать, но не переделывать же все. — Последние месяцы бы оба были сильно заняты и, не считая ночи и выходов в свет, практически не виделись друг с другом. И уж тем более не говорим просто так, не обсуждая очередные дела.

— Действительно, — кивнула Арина, сделав небольшой глоток вина и довольно зажмурив глаза. За время нашего совместного времяпрепровождения я успел изучить некоторые предпочтения моей жены и знал, какое именно вино она больше всего любит. — Ты меня прямо балуешь, — улыбаясь, посмотрела на меня черноволосая красавица.

— Все же я твой муж и должен радоваться свою жену, — развел я руками.

— Так о чем ты хотел поговорить?

— О жизни, — подмигнул я ей. — Я все это время старался тебя сильно не трогать, да и сам был слишком занят обеспечением благополучия рода… В общем, раньше до этого как-то руки не доходили, — сделал я небольшую паузу, прежде чем приступить к основной части. — Я бы хотел узнать, как долго ты еще будешь отстраняться от своего статуса жены патриарха рода? — холодно посмотрел я на нее, и Арина мгновенно подобралась, растеряв всю расслабленность. — Мне, конечно, образ простолюдина пока идет только в плюс, так как никто не воспринимает меня как серьезную угрозу, но ты стоишь в стороне и не вмешиваешься в происходящее. Так было, например, на опере, когда конфликт, возникший с тем курсантом, можно было увести в другую сторону, или на бале-маскараде, где меня можно было предупредить о «номинации» на лучший костюм.

— Я действовала так на благо рода, — дав мне договорить, ответила девушка. — Ты практически не получил необходимого для аристократа образования, и пускай я нашла учителя, который мог подтянуть знания, многие вещи все равно прошли бы мимо. Для нас эти вещи могут казаться само собой разумеющимся, но для простолюдина… — развела руками она. — Тут проще показать, чем пытаться объяснить. Тем более ты очень эффективно действовал, не зная всех нюансов, что я решила просто не мешать тебе и, если того требовалось, вмешивалась незначительно.

— Неужели я так легко просчитываемый? — с усмешкой произнес я. Слова Арины объясняли многие вещи, на которые я закрывал глаза, но в целом я так и предполагал, когда отдельно обдумывал все произошедшее со мной с момента образования рода.

— Нет, — взяв пару виноградин, лукаво улыбнулась она. — Но на некоторые вещи и так понятно было, как ты отреагируешь, исходя из твоего характера. Если хочешь, я могу как примерная жена пояснять тебе все эти моменты, но разве после этого ты останешься собой?

— Как-то ты запутанно говоришь, — хмыкнул я, пригубив вина. Эх, а бутылочка-то обошлась в тысячу имперских рублей, но все же оно того стоило — вкус был неподражаемый.

— Почему же? — пожала плечами Арина. — Ты достаточно сильный маг, чтобы не опасаться многих угроз, и тем более для тебя не представлял особой угрозы тот курсант, а то, что Лиза решила от его навязчивого внимания избавиться таким образом, самолично спровоцировав на конфликт, то это уже ее проблемы.

— Играете в свои игры?

— Все аристократы так или иначе это делают, — улыбнулась Арина. — Нас этому учат с детства и, если честно, я даже была рада, что мне можно этого не делать и заняться любимым делом. А насчет бала-маскарада… Я действительно не знала, что наши наряды окажутся столь вызывающими на общем фоне, так как многие были одеты более экстравагантно. Никогда не знаешь, кто из императорской семьи решит посетить бал, так что так уж вышло.

— Вот только не очередная ли это твоя игра? — добавив в голос холода, спросил я.

— Я никогда тебя не обманывала, — твердо произнесла моя жена. — А то, что решила отойти в сторону, так ты того и сам хотел. Я же вижу, что тебе нравится принимать решения, которые могут повлиять на судьбу рода Шуваловых и на наши жизни в целом. Зачем вмешиваться и мешать тебе стать тем, кем ты должен стать?

— И кем же я должен по твоему мнению стать?

— Настоящим князем Шуваловым, как один из твоих предков, что стоял рядом с основателем рода Романовых во время создания нашего государства, — открыто ответила Арина, смотря прямо в мои глаза.

— Считаешь, кто-то позволит возвыситься вдруг появившемуся молодому роду? — скептически приподнял я левую бровь.

— Считаешь кому-то просто так дают княжеский титул? — отзеркалила мое выражение лица Арина и весело рассмеялась. — Давай перейдем на диван? — продолжила она.

Я пожал плечами и, протянув руку, помог подняться девушке со своего места.

— Еще когда ты огорошил нас о том, что тебе дали княжеский титул и возможность возродить род Шуваловых, один из древнейших в Империи и по какой-то причине практически уничтоженный, я поняла, что без вмешательства императора здесь не обошлось, а значит сомневаться в его решении себе дороже, — прижавшись ко мне и устало вздохнув, поделилась Арина своими мыслями. — С учетом того, как ты все это провернул, я решила довериться твоим действиям и, если того требовалось, сама корректировала ситуацию, но так, чтобы не разрушить твои задумки. Отчет о всех совершенных действиях могу предоставить позднее. Для ознакомления.

— Создается такое впечатление, что я женился на прожженной интриганке, — невесело хмыкнул я.

— Если копнуть чуть ближе, то все аристократы Империи в той или иной мере ведут свои интриги. Единственная разница в том, что я говорила о своих намерениях вполне открыто, — как-то по-особенному посмотрела на меня Арина. — Тем более я давала тебе клятву, — мягкая улыбка появилась на ее устах.

— Так что насчет княжеского титула? — напомнил я после секундного любования девушкой.

— Я поискала в хрониках схожие события, но, как правило, княжеский титул давали за совершение какого-то важного для Империи или императорский семьи поступка. Причем это что-то должно быть даже существеннее спасения от смерти члена семьи императора.

— Видящие, — тихо проговорил я, и Арина согласно едва заметно кивнула. — Думаешь, они что-то смогли «увидеть»?

— Возможности Романовых оберегаются такими завесами тайны, как ни один другой секрет Империи, — ответила девушка. — Так что неизвестно, что от них ждать. В любом случае все крупные игроки знают, что на тебя поставил сам император, а то, что ты успешно играешь роль простолюдина, вдруг выбившегося в князья, нам долгое время был на руку. Вот только…

— … теперь мы стали куда сильнее, чем в начале, — продолжил я за нее.

— И теперь такое амплуа может начать вредить общему делу.

— А ведь это я затеял этот разговор, — покачал я головой. — Теперь выходит, что наоборот.

— Просто ты сделал это чуть быстрее, чем планировала я, — улыбнулась Арина, проведя своей ладонью по моему лицу и в этом жесте было столько нежности, что в искренности ее чувств можно было не сомневаться.

Да, у нас странные отношения, но, возможно, это и называется любовью? Как знать.

— И что теперь? — спросил я, прикрыв глаза.

— Тебе решать, патриарх рода, — прижавшись ко мне, прошептала Арина.

— Хорошо.

Глава 4

— Спасибо вам всем, что сегодня собрались здесь, — поприветствовал я собравшуюся публику.

После того, как слуги уведомили меня, что все приглашенные прибыли в особняк нашего рода, я понял, что уже можно и приступать. На организацию званого вечера было потрачено несколько недель, но оно того стоило, да и не было ни одного из тех, кого бы я здесь хотел видеть, кто бы отказался прийти.

— Как вы уже могли заметить, я не особо сильно распространялся об изменениях в своей жизни и в целом о моем роде, но в наше время принято сообщать о таких вещах. Игнорировать это неправильно, но я посчитал, что в данном случае лучше несколько отложить официальные мероприятия, — улыбнулся я, на что публика ответила не совсем однозначными взглядами. Оно и понятно, ведь я не говорил заранее, зачем всех пригласил. — Начиная с этого дня, я хочу объявить о полноценном возрождении рода Шуваловых и представить моих жен Арину и Елену Шуваловых.

В этот момент обе девушки встали рядом со мной в своих красивых платьях, которые были сшиты в ателье Ламановых, но все вложенные деньги того стоили и обе мои жены выглядели просто обворожительно в своих нарядах. Арина была изначально против именно такой организации заявления о возрождении рода и вообще считала это лишним, но я сумел переубедить ее.

До этого дня нас могли считать лишь молодым родом, которому дали возможность начать развиваться, но уровень приглашенных гостей говорил о том, что о нас не стоит забывать. Не каждый может позволить себе пригласить тех же Барклай-де-Толли к себе и уж тем более не к каждому этот один из богатейших родов Империи решит прийти, но я позабавил патриарха этого рода своей наглостью и сейчас он вместе со своей женой и наследником стояли в первых рядах и хлопали в ладоши, приветствуя нас.

Спустя почти год подготовки я могу уверенно сказать, что наш род возрожден и теперь об этом можно заявить. Для дальнейших планов мне было не выгодно, чтобы нас считали выскочками.

После такого объявления я произнес заранее подготовленную речь о том, что буду чтить память своих предков и постараюсь, как и они, оказывать всю возможную поддержку Империи и императору, так же, как это делал основатель рода. С учетом того, что Шуваловы были темным родом, это заявление произвело настоящий фурор среди собравшихся, так как до этого ни один темный род не изъявлял желания приобретать такую публичность из-за того, что, как правило, их репутация была довольно пугающая и не самая подходящая для приобретения известности среди подданных империи.

Впрочем, приглашенные журналисты старались не упускать ничего из заготовленного, а мои слуги подсказывали, куда им лучше стать, чтобы ничего не упустить. Так или иначе они не имели возможности выставить мой род в нелицеприятном свете. Об этом я позаботился отдельно.

Наконец-то заготовленная речь была закончена и теперь можно было перейти к банкету и танцам, чтобы развлечь гостей и поговорить с некоторыми из них в более приватной обстановке.

— Егор, вы как всегда действуете нестандартно, — первым на моем пути оказался Илья Александрович Барклай-де-Толли, так что его громогласный хохот, кажется, слышали все вокруг. — Я так и знал, что придя сюда увижу что-то необычное.

— На том и держимся, — улыбнулся я, разведя руками. — Все же у нас из официальных мероприятий была только помолвка с Ариной, а вот свадебные мероприятия и все остальное мы решили проводить в узком кругу. Так что я решил исправить это, как только род уверенно встанет на ноги.

— Уже наслышан о вашей юридической фирме, — кивнул Илья Александрович. — И о том, сколько неприятностей приключилось с теми, кто решил нарушить или обойти договор, заключенный в стенах этой фирмы.

— Надеюсь, это не отпугнуло вас? — участливо спросил я. — Поверьте, если вы обратитесь в «Алтею», то все будет организовано в лучшем виде.

— Я подумаю над этим, — величественно кивнул мужчина и тут будто вспомнил о чем-то: — Ох, что я все о делах. Мою супругу ты знаешь, а это мой сын Илья Ильич, — представил он крупного юношу рядом с собой, который больше напоминал борца смешанных боевых единоборств, чем наследника рода купцов. Ну и характерную золотую шевелюру сложно было не приметить. — Только недавно вернулся из Англии, где заключил несколько успешных торговых договоров, — с гордостью добавил он.

— Рад, что у рода Барклай-де-Толли есть достойный продолжатель дела, — пожал я протянутую руку парня едва ли старше меня. Вот только хватка у него была поистине могучей. — Надеюсь, нам доведеться как-нибудь поработать вместе.

— Именно поэтому я сегодня и пришел сюда вместе с отцом, — кивнул Илья, произнеся это приятным баритоном, который больше подходил бы певцу или знаменитому актеру. Вот что значит несоответствие внешнего вида с тем, что из себя представляет человек. — Я бы хотел через несколько дней обсудить с вами возможность заключения договоров с оказанием особой степени защиты.

— Буду только рад помочь, — подтвердил я свое согласие.

Дальше уже все решат слуги, но первоначальная договоренность была заключена именно сейчас. Вот только не думаю, что у такого рода нет своих юристов и все это выглядит как-то странно. Какая-то проверка или что-то большее?

Переговорив с еще несколькими гостями, мы наконец-то смогли дойти до патриарха рода Лазаревых.

— Я смотрю, ты взялся за дело всерьез, — с улыбкой произнес Христофор Иннокентьевич, как только мы подошли к нему.

— Говорите так, будто не знаете, что происходит в моем роде, — вполне радушно улыбнулся я в ответ. — Тем более Арина так часто бывает у вас.

— Арина — девочка умная и про внутренние дела рода ничего не говорит, так что я действительно о многом не знал, — ответил мне на это целитель. — Да и ты, Егор, мог бы по чаще навещать старика, — мягко пожурил он меня.

— С вашими-то навыками называть себя «стариком», — покачал я головой. Слишком часто он произносил эту фразу во время наших разговоров, чтобы я воспринимал ее всерьез. Да и старость для мага его ранга, да еще и целителя, — вещь настолько далекая, что даже сейчас его внешняя седина — лишь желание самого мага выглядеть так. Патриарх рода Лазаревых вполне мог выглядеть и на мой возраст, если бы этого захотел. — И еще раз простите меня за то, что я не пригласил вас на свадьбу. Мы хотели сделать это в узком кругу, да и я…

— Пустое, — махнул рукой Христофор Иннокентьевич. — Этот момент мы обсудили уже тогда. Пускай это было и против правил, но я понимаю, почему ты сделал именно так. Тем более сейчас на вас приятно смотреть.

— Дядя, — засмущалась Арина.

— Я рад, что род твоей матери наконец-то вновь набирает силы, — улыбнувшись своей племяннице, произнес мужчина.

— А вы случайно не… — начал я.

— Я помню о твоей просьбе, но пока мне не удалось ничего найти по этому поводу, — грустно вздохнул целитель. — Твоя мама хоть и была моей ученицей, но не сильно распространялась по поводу своей родни. Сами же Шуваловы долгое время жили обособленно и практически ни с кем не контактировали.

— Спасибо и на этом, — поблагодарил я Лазарева.

Я уже давно озаботился поиском информации по моему роду в попытке понять, как случилось так, что моя мама из княжеского рода вдруг вошла в младший род Воронцовых. Особой любви, особенно зная характер отца, между моими родителями не было, так что вопросов было много. Пока же они все оставались без ответа, так как по Шуваловым и их судьбе действительно было слишком мало данных.

Доходило до такого, что о своих дальних предках я знал сейчас больше, чем о происходящем за последнии двести лет с моей семьей. После упадка магии, род Шуваловых предпочел удалиться в один из регионов Империи и вел замкнутый образ жизни, действительно почти ни с кем не контактируя. Так что удивительно, что вообще моя мама как-то оказалась в столице.

В любом случае я не бросал поиски и попросил Христофора Иннокентьевича о помощи в этом вопросе, так как такому известному целителю открыто больше путей, чем мне, но и он не преуспел.

— И все же на моей памяти такое происходит впервые, — потер подбородок Лазарев.

— Никто не заявлял о создании рода?

— Так и сами рода не появляются на пустом месте, — улыбнулся мужчина. — И если такое происходит, то об этом становиться известно, как только соотвествующие документы приходят в имперскую канцелярию.

— Пускай со стороны это будет выглядеть странно, — согласился я с ним. — Но только сейчас я могу сказать, что род Шуваловых возрожден. Раньше это было лишь на бумаге, а сейчас факт, с которым уже не поспоришь.

— Не находишь, что это похоже на вызов? — с любопытством посмотрел на меня Лазарев.

— А это он и есть, — подмигнул я ему. — Хочу посмотреть, кто на него ответит.

— Нужна будет какая-нибудь помощь? — практически сразу предложил Христофор Иннокентьевич, что сразу говорило о его заинтересованности во мне. Впрочем, я знал, что у этого человека есть несколько мотивов поддерживать меня, но, к сожалению, пока было непонятно, какой из них в данный момент превалирует.

— Спасибо за это предложение, но постараюсь пока справиться своими силами, — вежливо отклонил я его.

— И все же если будет необходимо, то можешь обращаться ко мне. Пускай мы род целителей, но помочь можем во многих сферах, тем более Арину никто из родни не бросит.

— Спасибо, дядя, — поклонилась ему моя первая жена. — Но можешь не беспокоиться. Наш род в состоянии ответить на большинство угроз, которые могут над ним нависнуть. Вы и так помогаете с моим обучением и будет неправильно просить большего.

— Хороший ответ, племянница, — улыбнулся Лазарев. — Хороший ответ.

После этого мы раскланялись и каждый пошел своей дорогой. Патриарх рода Лазаревых направился к своим знакомым, а я к следующему человеку, с которым хотел поговорить сегодня среди первых.

— Неужели решила открыто поддержать меня? — между делом спросил я у Арины, что шла от меня по правую руку, когда Лена шла слева.

— Ты решил стать главой рода и вести себя соответственно своему титулу, — мягко улыбнулась девушка, одновременно кивнув кому-то из знакомых. — Так что я решила вести себя, как жена князя. В моей поддержке можешь не сомневаться.

— Хорошо, — кивнул я.

— Прости, что не могу чем-то помочь, — вежливо улыбаясь гостям, которые приветствовали нашу троицу, вдруг сказала Лена.

— Не переживай, — чуть сжал я ее руку, ободряюще улыбнувшись. — Тебе еще предстоит показать себя перед всеми ними, так что просто будь рядом. На данный момент этого более, чем достаточно. Арина же в случае чего подскажет тебе, как поступить правильно.

— Как скажешь, супруг мой, — склонила голову моя вторая жена, признавая мою правоту.

Так мы и дошли до Сергея Воронова, который сегодня, в отличие от привычного своего образа, был вместе со спутницей. Они о чем-то активно говорили, но при нашем приближение прервали разговор.

Девушка была в черном вечернем платье в тон костюму моего бывшего родственника и выглядела под стать ему — столь же волевой взгляд и некоторая доля насмешки над окружающими во взгляде. Впрочем, когда она посмотрела на нас, этой насмешки уже не было и лишь любопытство и интерес читались в ее темных глазах.

— Князь Шувалов, приветствую вас, — широко улыбаясь, слегка склонил голову Сергей.

— Не слишком ли пафосно, «братец»? — усмехнулся я.

— Все в соответствии с устроенным тобой представлением, — развел руками Воронов. — Позволь тебе представить мою спутницу, Ольгу Скопину.

— Скорее будущую невесту, — поклонилась мне черноволосая девушка. — Но Сергей любит упускать эту деталь. Приятно познакомиться с вами, князь.

— Неужели нашла коса на камень? — удивленно посмотрел я на Сергея.

— Пускай считает как хочет, — вяло отмахнулся он. — Я уже устал спорить по этому поводу.

— И это уже определенное достижение, — уважительно посмотрел я на Ольгу.

Пускай с Вороновым я общался не так часто, но уже понял, что этот человек нацелен в первую очередь на достижение своего собственного могущества, по большей части как мага и уже вторично как представителя аристократии. При этом он «не замечал» то, что не относилось к этому делу. Так что если Скопина как-то умудрилась войти в его круг интереса, да еще и так, чтобы он не возражал против «невесты», дорого стоит.

— Благодарю, — чуть прикрыла глаза девушка, принимая мои слова.

— Я, конечно, приглашал Вороновых, но не думал, что их представителем будешь ты, — перешел я к делу, обратившись к парню.

— Я оказался единственным, кто хоть как-то с тобой связан и не будет негативно воспринят твоим родом, — развел руками Сергей, нахально улыбаясь. — Тетя Катрина для этой роли подходила куда хуже в виду вашего давнего конфликта.

— Неужели Вороновы решили налаживать со мной отношения? — удивленно посмотрел я на него. Уже то, как это преподнес Сергей, о многом говорило касательно позиции рода.

— Никто оказывается не знал, что ты имеешь шанс получить княжескую корону, — намекнул он на герб моего рода, где как раз были элементы этой короны. Так что можешь представить, как рассердился патриарх, когда выяснил, что когда-то изгнанный член младшего рода и ты — это одна и та же личность. Тому, кто принял тогда это решение, повезло, что он уже мертв, а то ему бы не поздоровилось, — злая усмешка появилась на его лице.

— То есть Катрина Воронова была не причем?

— О чем ты? — не понял меня Сергей.

— Не Катрина причастна к моему изгнанию? — дополнил я свой вопрос.

— Нет, что ты, — отмахнулся Воронов. — Как я понимаю, в то время у тети не было такой власти, так что решение принималось не ей. Она, конечно, тоже виновата, что подтолкнула к этому решению, но в целом ответственен за это решение ее муж.

Вот оно, значит, как? А ведь я практически не помню, как выглядел муж тети Катрины, и он действительно погиб спустя два года после моего изгнания во время какой-то стычки. Подробностями я не интересовался, так как мне на тот момент было все равно, а дальше тем более эта информация была не слишком значительной.

С другой стороны, узнал и узнал. Это не отменяет того, как Воронова относилась ко мне и как заявилась после в попытке найти исследования деда.

— Все это неважно, — ухмыльнулся я, прокручивая все это в голове. — И я действительно рад, что именно тебя отправили сюда.

— Конечно, ведь я самый адекватный из нашей семейки, — рассмеялся Сергей. — И не напрочь отмороженный. Заметь! — поднял он указательный палец.

Да уж. Такое заявление от мага его ранга, да еще и со специализацией на льде и холоде, звучит слишком двояко. Впрочем, «братец» прекрасно об этом осведомлен и во всю пользуется.

— Ладно, «не отмороженный», — с улыбкой произнес я. — Развлекайтесь. Скоро должно начаться выступление группы «Давн».

— Точно! — воскликнул Сергей. — Познакомишь меня с их солисткой?

— Не вижу в этом… — начал говорить я и в этот момент Воронов незаметно для остальных получил кулаком удар под ребра от неожиданно прижавшейся к нему Ольги.

— Впрочем… — вымученно сказал он, стараясь не показывать, насколько болезненным получился этот удар, — я передумал.

— Прошу прощения, князь, — склонила голову Скопина. — Но мне необходимо поговорить с Сергеем наедине.

— Понимаю, — подмигнул я парню, не слишком довольному моим быстрым согласием. С другой же стороны, не было видно, что он так уж против, чтобы Ольга увела его для приватного разговора. — Возможно, нам еще удастся поговорить.

— Спасибо, — мило улыбнулась мне девушка и мягко подтолкнула Сергея в сторону. Со стороны же выглядело так, что Воронов сам сделал первый шаг и девушка лишь пошла за ним.

Удивительные дела творятся в мире, раз уж и этого парня смогли так окрутить.

— Вот видишь, как может быть, Егор, — шепотом произнесла Арина.

— Да, — согласно кивнул я. — Мне с вами очень повезло.

— Приятно это слышать, дорогой, — улыбнулась девушка. — Но тебе не кажется, что мы немного выбились из графика?

Намек был понятен, и мы двинулись дальше по гостям. С кем-то можно было перекинуться и парой слов, но некоторые были слишком важными персонами, чтобы позволить с ними говорить «о погоде». Раз уж взялись выставлять наш род в лучшем свете, то необходимо заручиться поддержкой других влиятельных родов. Тем более ни для кого из собравшихся не было секретом, каким образом вообще Шуваловы вдруг вновь появились на сцене.

Если для кого-то было недостаточно, что мою заявку на создание рода одобрили всего за какие-то пару дней, то бал-маскарад многим показал, что род императора благоволит мне. У меня вообще после анализа случившегося сложилось впечатление, что, даже оденься я как все, меня так или иначе бы выделили из общего числа приглашенных. С учетом специфики высылания приглашений на новогодний бал-маскарад, мой танец с пускай и не наследницей, но принцессой Российской Империи моментально переводил меня в категорию лиц, которых лучше не трогать, если не хочешь иметь проблемы с главой государства и всеми службами, которые на него работают.

Понятно дело, что таких «фаворитов» все равно могут попробовать устранить, просто используя средства, которые не оставляют следов, указывающих на заказчиков. Да и «фаворит» не обязательно может вечно оставаться таковым, а значит в моих же интересах по полной воспользоваться этим статусом и заработать себе «очков» на политической арене Империи.

Вскоре на сцену вышла группа «Давн», которая раньше не могла и мечтать о том, чтобы выступать перед такими людьми, но если уж я помог им со стартом, да и имел неплохие отношения со всеми участниками группы, то не видел ничего плохо, чтобы попросить их выступить на организованном мной вечере. Менеджер их группы, кажется, даже попал в больницу из-за обморока, когда узнал от Кати, солистки группы, о том, где она согласилась выступить.

Несмотря на всю свою величественность и изначально высокий статус, многие любили рок-музыку, а уж ребята постарались сегодня спеть композиции, которые точно вызовут одобрение среди собравшихся. Даже интересно, насколько «Давн» станут популярнее после сегодняшнего.

Кстати, это тоже отчасти можно считать активом моего рода, так как только при моей протекции они добились сегодняшнего результата. Пускай сейчас они уже достаточно известны на территории Российской Империи, но каждый участник группы знал, кому именно они обязаны своим возвышением в мире музыки, и то, что им пришлось отменить один из концертов ради выступления тут, было сущей мелочью на фоне того, что у них есть сейчас.

— И как тебе ассортимент бара? — подойдя к стоящему в стороне от основного действия Константину, спросил я.

— Коньяк отменный, — довольно причмокнув, ответил Скуратов. — Вот только я не могу понять, на кой черт я вообще здесь должен находиться?

— Ты мог и отклонить мое приглашение, — пожал я плечами, стараясь не показывать удивление от того, что мой напарник был в классическом костюме-тройке.

Пускай он всем своим видом показывал, насколько ему неудобно и уже расстегнул верхнюю пуговицу рубашки, вместе с этим ослабив галстук, но было видно, что носить подобные вещи он привык и даже при таком нарушении этикета выглядел Константин как истинный аристократ.

— И прослыть единственным, кто не ответил на приглашение князя Шувалова? — скептически приподнял бровь Скуратов, оттягивая завязку галстука еще чуть дальше, будто она начала его душить. — Я хоть и не в самых лучших отношениях со своей родней, но мне бы точно после такого житья не дали. Ненавижу этот официоз, — тихо проворчал он.

— Не одному же мне страдать, — улыбнулся я от вида мучений своего напарника.

Мои жены к этому моменту отошли чуть в сторону, чтобы не мешать нашему разговору. Правда, они не долго были свободны и вскоре к ним стали подходить жены других аристократов. Вот так начинается новый виток «любезных разговоров», когда пытаются выяснить все подробности и, возможно, даже узнать какие-то секреты.

— Я так и знал, что у тебя темная душа, — вздохнул Константин. — Заставлять страдать других — как раз в духе черных магов и начальства.

— Ну я не являюсь ни тем, ни другим, так что можешь не опасаться, — улыбнулся я и шутливо возмутился: — И, вообще-то, это грубо сравнивать меня с черным магом!

— То есть против начальства ты ничего не имеешь?

— Ну почему же, — хмыкнул я. — Быть начальником — еще та морока.

— Вот поэтому я и переехал в столицу, чтобы отказаться от роли, уготованной моей семьей. Куда проще прийти на такое мероприятие и спокойно выпить, чем пытаться выглядеть учтивым со всеми и вести вежливые беседы.

— А ты попробуй. В этом нет ничего сложного, — подмигнул я ему. — Если уж какой-то простолюдин смог все это выдержать, то ты уж точно сможешь.

— Угу, «простолюдин», — хмыкнул Константин, сделав глубокий глоток из своего стакана. Коньяк он всегда предпочитал другим напиткам, так что не удивительно, что рядом с ним было уже три опустошенных бокала. — И это говорит мне человек, чей род старше моего на несколько веков, да еще имеющий княжеский титул.

— Если бы этот титул что-то толковое давал.

— По крайней мере к кому-то кроме князя большинство пришедших даже не подумали прийти, — верно подметил Скуратов.

— Тоже верно, — согласился я с ним. — Но если бы мои предки оставили мне хоть что-то, то было бы куда проще, — вздохнул я.

Что тут поделать, если Шуваловы практически были забыты всеми и тем более никаких активов у некогда великого рода попросту не осталось на момент моего вступления в права наследования. Нечего было наследовать.

С другой стороны, и проблемы рода на меня не легли, так как формально я был основателем нового рода и любые претензии к старому не могут иметь ко мне никакого отношения. В исторических хрониках Империи было несколько случаев, когда проворачивали подобное, дабы сохранить род, пожертвовав всем старшим поколением и практически оставив его ни с чем.

— Что-то по новогоднему делу новое всплыло? — поинтересовался я.

— Да какое там, — сделал добрый глоток своего напитка Константин. — Все те, кто подтолкнули к запуску ритуалов, как появились, так и исчезли, практически не оставив следов. Кроме того, что встретился нам никто из чернокнижников, никак себя не проявил. Да и наш отдел больше был занят отловом демонов, чем поисками по горячим следам. Сам понимаешь.

— В общем получается, что никаких зацепок нет?

— Возможно они и есть, но на моем уровне доступа к ним нет, — пожал плечами мой напарник. — Больше всего начальству в этой ситуации не нравится, что после всех этих нападений наступила тишина и так никто не взял на себя ответственность за это.

— А что, так часто делают?

— У нас, как правило, такое блокируют еще до того, как это успевает где-то пройти, а вот в европейских странах временами бывает, что какая-нибудь группировка хочет сделать себя «популярнее» и признается, что они виноваты в том или ином теракте. Доходит до того, что они даже нападение магических зверей приписывают к себе, хотя даже близко не стояли к этому, — поделился Константин.

— Понятно, — задумчиво обронил я. — А почему ты Ирину не взял с собой?

— Вот только не надо, — скривился мужчина.

— А что в этом вопросе такого? — не понял я его.

— Да все из-за твоих демонов, чтобы им неладно стало, — проворчал мой напарник. — Ей надо завершить какой-то эксперимент, который в срочном порядке надо именно сегодня доделать, иначе придется начинать все сначала и все месячные усилия пропадут, — явно повторяя произнесенную ранее речь, ответил Константин. — Так бы я, конечно, сюда пришел не один.

— Ну ничего, — улыбнулся я, сочувствующе сжав плечо Скуратова. — Будет и на твоей улице праздник. А теперь извини, но мне, кажется, пора спасать своих жен, пока другие «змейки» не обвили их с концами.

Константин на это отсалютовал мне своим бокалом и продолжил «напиваться» и слушать музыку.

Я же действительно поспешил к своим женам, так как к этому моменту их окружило сразу пятеро женщин и, судя по натянутой улыбке Арины и уже начинающей сердится Лены, разговор завернул куда-то не туда. Правда, стоило мне только к ним приблизиться, как женщины поклонились мне и поспешили уйти к своим спутникам и мужьям, будто ничего и не было.

— Ну как вы тут? — улыбаясь для остальных, осторожно спросил я, подхватывая девушек под руки и уводя к столу с закусками.

— Обычные закулисные интриги, — вымученно улыбнулась Арина, показывая всем, что ничего особенного не произошло. — Все говорят с тобой любезно и вежливо, но вместе с этим пытаясь по твоим жестам, мимике и обмолвкам найти ответы на свои вопросы, которые напрямую, естественно, никто задавать не будет. И ведь не откажешь им в общении, — вздохнула девушка. — Я-то еще ладно, но эти змеи почувствовали, что Лене такое общение не привычно и насели на нее.

— Простите, — извинилась моя бывшая ученица. — Я как-то растерялась и не знала, как им ответить, чтобы случайно не напортачить.

— Ничего страшного, — ободряюще произнес я. — Со временем научишься. Я и сам не слишком люблю общаться с аристократами из-за этой их манеры выискивать в словах двойные, а то и тройные смыслы.

— И тем не менее тебе самому не помешало бы этому научиться, — с упреком в голосе сказала Арина.

— Знаю-знаю, — моментально сдался я, так как эта тема уже несколько раз всплывала в наших разговорах и пока мне удавалось держать оборону. — Я и так стараюсь не высказать им, что я о них думаю.

— Вот и хорошо, Егор, — кивнула моя первая жена. — Не забывай, что ты теперь князь Российской Империи и за твоими действиями следят куда пристальнее, чем раньше.

В целом, можно сказать, что все запланированное удалось и мы успели переговорить со многими гостями, зарабатывая положительную репутацию, что в нашем случае было дороже денег.

Глава 5

— Я так понимаю, ты остался не для того, чтобы посидеть со своим бывшим родственником и попить вина? — спросил я у Сергея, заходя в гостинную, куда его отвели слуги.

Воронов изъявил желание переговорить со мной лично, когда, казалось бы, званный вечер уже закончился и все гости покинули территорию рода. Причем он сделал это так, чтобы не попасться остальным на глаза, когда сам же первый из гостей ушел.

— Можно, конечно, и выпить, — кивнул темноволосый парень, — но я действительно хотел поговорить с тобой кое о чем важном.

Верно поняв прозрачный намек, я открыл дверцу бара и наполнил бокалы подходящим для ситуации вином, когда градус лучше, чтобы был поменьше, а вкус насыщенней.

— И о чем ты хотел поговорить? — спросил я, садясь напротив своего «родственника» и подтолкнув к нему бокал с напитком.

— Как ты знаешь, я никогда не имел ничего против тебя и вообще ты меня вполне устраиваешь как партнер по некоторым делам, так и просто хороший знакомый, с которым можно иметь несущую прибыль дело, — ухмыльнулся он, начав несколько издалека. — Мы можем быть уверены, что наш разговор не подслушивают? Можешь считать это излишним, но мне было бы так спокойнее.

— На счет этого можешь не беспокоиться, — отсалютовал я ему бокалом. — Я лично занимался защитой от любых способов прослушки.

— В таком случае я бы хотел тебя попросить о помощи, — сделав глоток и довольно что-то пробормотав себе под нос, произнес Сергей. — Дело в том, что я застрял на своем пути развития и все никак не могу преодолеть возникшие пределы.

— Это, конечно, все интересно, — осторожно стал отвечать я. — Но причем здесь я?

— Я придерживаюсь принципа, что развиваться можно только в бою, и хотел бы тебя попросить использовать свои призывы против меня. Желательно, чтобы еще ты никак не сдерживался.

— Почему ты думаешь, что это тебе поможет?

— Я, как и остальные, видел результаты твоих учеников. Только в отличие от большинства я в курсе, как именно они тренировались и только благодаря тебе добились этого успеха.

— Ты же уже один раз сражался с моими призывами, — припомнил я ему. — Когда хотел выяснить мои силы.

— Так это не то, — отмахнулся Сергей. — Я говорю о настоящем выкладывании на полную, когда приходится действовать не задумываясь и когда в каждый миг тебе грозит опасность умереть.

— Не находишь это несколько экстремальным? — нахмурился я.

— Не хуже того, через что я уже проходил, — пренебрежительно бросил Воронов. — Я даже на Свободных землях был, но в итоге никто из тех когорт наемников, что противостояли мне, не смогли ничего существенного противопоставить. Я уж надеялся, что эти люди умеют наносить смертельные удары, но нет.

— Я думал, ты более рациональный человек, — покачал я головой.

— Ну ладно, — улыбнулся Сергей. — Немного приукрасил. Уж и пошутить нельзя, — ворчливо добавил он. — Но я действительно пробовал по-разному поставить себя в смертельно опасную ситуацию, но, как правило, большинство атак моих противников вязли в моих щитах, а дальше уже я их выносил за пару атак.

— Не проще тогда действовать вообще без щитов?

— Тогда нельзя будет проверить теорию о преодолении своих пределов в смертельной опасности в чистом виде, как если бы от этого действительно зависела моя жизнь, — развел руками Воронов. — Да и щиты я ставлю уже инстинктивно и наоборот приходится напрягаться, чтобы их не применить.

— Обратная сторона развития твоих способностей, — понятливо кивнул я.

— В начале своего обучения я много вложился изучение защитных техник, так как лед — не самая быстрая стихия, зато щиты, создаваемые с помощью него, могут сравниться с аналогичным земляными, — разоткровенничался Сергей. — Потом уже стал наращивать атакующую мощь, но на подсознательном уровне все равно не получается избавиться от подготовки защитных техник. С учетом моего ранга, это становится проблемой, когда противник не может добраться до меня, а мне лень ждать, когда он это сделает.

— Бывают же проблемы у людей, — тихо пробормотал я. — Хорошо, допустим, я соглашусь использовать свои призывы против тебя. А если вдруг ты не выдержишь и погибнешь?

— Ну, думаю, можно немного понаглеть и попросить во время этого эксперимента присутствовать твою жену? Все же Арина занимает довольно высокую позицию среди студентов-целителей, так что если буду жив, то она точно меня вытащит, — нахально подмигнул он. — А по поводу возможной смерти, в чем я сильно сомневаюсь, то могу составить официальный отказ от претензий и попросить Ольгу быть свидетелем в этом деле.

— А разве она может быть свидетелем?

— Эта девушка официально значится моей невестой, так что ни у кого, и тем более родни, которая сама это провернула, не возникнет вопросов.

— Осталось убедить только Ольгу участвовать в этом деле, — допив напиток, я отставил стакан в сторону.

— Это я беру на себя, если, конечно, ты согласен, — прищурившись, произнес Сергей.

— Все равно ведь не отстанешь, — махнул я рукой.

— Вот и отлично, — широко улыбнулся «братец».

— Пятьдесят тысяч имперских рублей, — настала моя очередь нахально улыбаться Воронову.

— О чем ты? — сделал вид, что не понял меня, Сергей.

— Давай не будем, — хмыкнул я. — Все ты прекрасно понял. Тем более мне нужна будет моральная компенсация от того, что с тобой будет проведено.

— Компенсация от того, что у меня велики шансы выжить или умереть? — настороженно спросил Воронов.

— Как знать, — улыбаясь, развел я руками.

* * *
Сергей, конечно, так просто не хотел соглашаться и попробовал больше из спортивного интереса сбить цену. В итоге остановились мы на шестидесяти трех тысячах и то только по той причине, что шаг на повышение я делал слишком маленьким. С учетом того, каким рангом обладает мой бывший «братец» и его положением в роду Вороновых, не вызывало сомнений, что такая сумма не станет для него обременительной. Тем более где еще можно получить столь контролируемую агрессивную среду, которая, как верил сам парень, поможет ему прорваться на следующий ранг.

Самих подходов к развитию мага и достижение результата, когда в один миг ты концентрируешь максимум энергии из своего источника, было довольно много. То, что предлагал Сергей, было не самым инновационным решением и в то же время не особо популярным среди знати. Хотя пример тех же наемников, которые заключали контракты на работу в Свободных землях, наглядно показывал, что таким образом действительно можно неплохо раскачать свой резерв, и если выживешь после смертельных опасностей, то станешь хоть капельку, но сильнее. Единственное, что мешало наемникам развиваться дальше — слишком слабая энергетическая система, которую они просто не знают как правильно усиливать. В то же время они часто были первыми магами в своем поколении, и из-за этого энергетическая система одаренного сама по себе имела слабые шансы на сильное развитие.

Как ни посмотри, но чем древнее твой род и чем лучше он следил за чистотой крови, тем сильнее будут следующие поколения. Именно поэтому евгеники были настолько уважаемыми людьми. Правда, за деньги и уважение приходилось платить тем, что они навсегда связали свои жизни с определенным родом, так как никто в здравом уме не станет выпускать такого человека на «свободу».

В целом, насчет развития мага даже в наше время было не так много известно и не было единой теории, как необходимо правильно развиваться одаренному, чтобы достигнуть пика своих возможностей, не было не то что в мире, но даже в одном государстве. Да, многое решала наследственность, ведь если оба родителя у тебя были сильными магами, то с большой вероятностью ты тоже станешь магом их ранга и скорее даже превзойдешь его. И все же в этой области оставалось много вопросов, на которые пока не было ответов.

Воронов после моего согласия участвовать в рискованной авантюре не собирался больше ждать и организовал все меньше чем за сутки. Создавалось такое впечатление, что он уже просчитал мое согласие и ему оставались лишь последние штрихи, чтобы привести все в действие. Неприятно было осознавать, что Сергей легко просчитал меня, но в целом я был не против помочь бывшему родственнику, единственному, кто не вызывал у меня отторжения из их рода.

С другой стороны, я и цену за эту услугу назначил вполне адекватную, так что даже если он вдруг не справиться, то хотя бы останусь при деньгах, которые Сергей перевел заранее.

В итоге уже на следующий день Воронов пригласил меня на арендованный им полигон на территории Академии Магии. Правда, приехал я не один, а вместе со своими учениками, Ариной и Роксаной. Последняя, правда, увязалась под самый конец, когда мы уже выходили из дома, но отказывать я ей не стал.

Вместе с Сергеем прибыла Ольга, которая в этот раз была в обычном на вид темно-синем платье и накинутой сверху легкой курткой. Приехали они на машине ледяного мага, так что могли не беспокоиться о теплой одежде. Сейчас пускай и начало весны, но на улице было ощутимо холодно.

— Как много зрителей собралось, — оценил Воронов количество приглашенных гостей.

— Будут дополнительной гарантией, что ко мне никаких претензий не будет, — пожал я плечами.

— Вот не веришь ты в меня. Не веришь, — удручающе покачал головой Сергей. — А зря.

— Дело не в вере, — не согласился я с ним. — А в том, что у меня с твоим родом и так натянутые отношения и дополнительных конфликтов мне в данный момент не надо.

— Ладно, нечего время терять, а то я арендовал полигон всего на час, — ворчливо отозвался парень и, махнув рукой, показал куда идти.

Пришли мы в ту часть Академии, где мне до этого не доводилось бывать. Эта зона предназначалась для старших курсов и полигоны в этой части были рассчитаны на сдерживание разрушительных по своей мощи техник. Не каждый старший студент имеет шанс быстро подняться в рангах за время учебы, но руководство посчитало, что лучше один раз вложиться в усиление защиты, чем дождаться какого-нибудь гения, который случайно может устроить разрушения, ликвидация которых обойдется дороже.

Все это мимоходом рассказал сам Сергей и по секрету поделился тем, что один из полигонов вообще рассчитан на применение техник мага ранга Архонт. Я даже не представляю, какие артефакты надо было встроить в защиту, чтобы удержать ту мощь, которую способен контролировать одаренный такого уровня развития.

Когда мы пришли к нужному полигону, Сергей на несколько минут исчез в раздевалке, чтобы появится в среднем комплекте брони, явно сделанной на заказ и под него.

Обычная броня данного класса имела темные цвета и элементы защиты, которые хорошо выдерживали магические техники, которые мог создавать одаренный ранга Подмастерья, не столько благодаря самой защите, сколько из-за материалов, что были использованы в ее изготовлении. Вариации, конечно, были, но все равно все фирмы, занимающиеся их изготовлением, стремились к одному общему стандарту.

А вот белый комплект с синими вставками в виде морозного узора был определенно сделан не в общем потоке. Тем более даже от самой брони ощущался холод, а это Сергей еще не применял никаких магических манипуляций.

— Можем приступать, — довольный произведенным эффектом от его выхода, произнес Воронов.

— Погоди, белый рыцарь, — не смог я удержаться от комментария по поводу его образа. — Ты забыл подписать договор об отказе от претензий.

— Какой же ты… — возмущенно посмотрел на меня Сергей, — скучный.

— Не подпишешь — я уйду.

— Давай его сюда, — нетерпеливо выдернул у меня из руки переданную Роксаной бумагу с заранее нанесенной магической печатью. Достаточно было лишь выделить немного энергии из источника на бумагу, как договор после этого считался подписанным. — Теперь все?

— Конечно, — улыбнулся я. — С чего начнем?

— А кого ты можешь призвать? — вопросом на вопрос ответил Сергей, но, увидев мой скептичный взгляд, добавил: — Давай начнем с небольших и не сильно опасных, а потом по нарастающей.

— Рост не имеет особого значения для магических существ и не всегда прямо отражается на их моще, — произнес я больше для своих учеников, чем для Воронова, который, по всей видимости, слегка нервничал и не особо вслушивался в то, что я говорил.

Тем не менее Сергей скоро встал по одну сторону полигона, а я начал чертить печать призыва с другой стороны. Так у него будет время подготовиться к атаке демонов, а у меня возможность создать новый призыв на анализе того, как он будет сражаться с текущим. Сам же попросил по нарастающей.

Первыми я призвал огненных гончих, которые тут же рванули в сторону их цели, успешно избегая попадания ледяных стрел, которые Сергей использовал, чтобы остановить демонов еще на подходе, но те оказались куда шустрее, чем рассчитывал маг. Поэтому следующая техника применялась им с учетом данного фактора и в этот раз использовалась техника ледяных фей, которая выглядела как самонаводящиеся снежинки, которые тем не менее при попадании моментально обзаводились ледяными иглами, которые, попав в тело жертвы, начинали моментально разрастаться, пользуясь энергией противника. Мерзкая на вид вещь, но в данном случае очень эффективная. Тем более пускай демоны и испытывали физическую боль, но окончательно убить подобного рода техники их не могли, ведь умирала только физическая оболочка.

Зная, что надолго гончих не хватит, я сразу после их призыва стал создавать контур новой печати, из которой вышло три бронированных трехметровых горилл, глаза которых полыхали натуральным огнем.

Заготовки печатей я держал уже заранее, но изначально их не завершал, чтобы их структура не разрушилась, если вдруг я потеряю концентрацию. А так довести печати до завершающего штриха и напитать контур энергией из якорей-накопителей. При этом не тратиться моя энергия из источника, а опустошенный накопитель потом можно будет просто оставить дома и со временем он сам впитает свободную магическую энергию, благо теперь с этим никаких проблем нет.

Так вот, призванные гориллы, только проявившись в этом мире, разом взревели, что уже могло дезориентировать неподготовленного человека и, используя сразу четыре лапы, побежали на Сергея, который верно оценил габариты и защиту демонов, не став размениваться на простые техники. В его исполнении даже они были убийственны, но все же недостаточно, чтобы справиться с новой угрозой.

Кстати, все это говорило о том, что тогда на Турнире Сергей сдерживался и не показывал всех своих сил, иначе он со своей командой вполне мог занять и первое место, но по какой-то причине они не стремились к нему. Может и правда этот представитель рода Вороновых стремился только к сражениям, чтобы испытать себя, и победа как таковая ему была не особо важна?

Призванные гориллы успели преодолеть где-то пять метров, довольно быстро сокращая разделяющее их от Сергея расстояние, только этого времени хватило магу льда, чтобы создать три ледяных копья, которые он тут же направил в демонов, заставив те еще дополнительно вращаться. С учетом того, что стихия льда есть комбинацией из элемента воды и воздуха, не удивительно, что созданные техникой копья так же были окутаны в ветреной кокон, который еще сильнее разгонял эти смертоносные снаряды.

Одной из горилл не повезло и копье попало ей в голову, мгновенно разворотив эту часть тела, так что даже шлем на ее голове ничем не помог, а вот две оставшиеся приняли копья на элементы брони на своих передних лапах. Пускай копья и высекли искры из металла брони, но все же демонам удалось отклонить эти магические снаряды в сторону и, разъярившись пуще прежнего, они стремительно сократили расстояние в пару прыжков своих могучих лап, оказавшись рядом с Сергеем.

Мой бывший родственник, несмотря на увеличившуюся опасность, лишь довольно улыбался и, кажется, даже был рад такому развитию событий.

Воронов легко увернулся от ударов лап одной из горилл, который оставил на земле довольно глубокую вмятину и несколько разошедшихся по сторонам змеевидных трещин. Даже без магии эти демоны обладали большой силой, с ней же их атаки и вовсе становились разрушительными и сравнимыми с магическими техниками. Тем не менее Сергей был слишком проворным, чтобы попасть под столь очевидную атаку, и даже то, что рядом была еще одна горилла, которая тут же бросилась на перехват ускользнувшего мага, не сильно изменило ситуацию. От второго демона Воронов не стал уворачиваться, а наоборот приблизился к нему, чтобы нырнуть между ног гориллы и коснуться ее «дланью холода».

Техника, практически мгновенно созданная Сергеем, внешне представляла из себя морозную изморозь, которая стала стремительно расширяться от места соприкосновения и сковывая гориллу льдом, который в этом случае был тверже камня. Техника успела подействовать на нижнюю часть демона, но когда она уже стала приближаться к груди, горилла яростно взревела и на миг полностью покрылась огнем, который разрушил действие техники, заставив лед осыпаться на землю и наконец-то освободиться от сковывания.

Пышашая жаром, но уже не горящая горилла тут же развернулась в сторону своего обидчика. Только тот не стоял на месте и в этот момент между ладонями Сергея возникло ледяное копье, которое в этот раз он не стал использовать как снаряд. Перехватив созданное техникой копье, Воронов тут же ударил в незащищенное доспехом место в области груди демона. Несмотря на скорость создания оружия и то, как быстро двигался Сергей, по всей видимости, не понаслышке знакомый с боем с помощью копья, но все же его удар был перехвачен закованными в броню лапами гориллы.

Пускай Воронов был сильным магом и имел богатый опыт сражения с различными противниками, но призванные мной демоны тоже имели немалый опыт. Тем более их жизнь была сопряжена с постоянным ожиданием схватки ради энергии или собственной жизни. Да и сами эти существа могли жить куда дольше людей и вполне возможно, что у этой призванной гориллы опыта сражений хватит на несколько веков.

В любом случае атака мага была перехвачена лапами демона и тот дернул копье на себя и чуть в сторону. Вот только Сергей не стал выпускать копье из рук, а воспользовался этим рывком, чтобы оказаться ближе к своему противнику и ударить его ногой в неазищенной место на боку монстра. Удар был сопровожден активацией еще одной техники, что создала ледяной меч, который по самую рукоятку вонзился в тело демона.

Из-за прострелившей бок боли демон попросту отбросил Воронова от себя, чем тот воспользовался, чтобы оказаться на расстоянии от обоих демонов. За мгновения скоротечной схватки к ним подобралась вторая горилла, готовая расплющить мешающую им преграду, не дающую демонам заработать энергию согласно призывного контракта.

Сергей мягко приземлился на землю, создав перед собой две ледянных дорожки, которые тут же ощерились ледянным пиками, чтобы не дать демонам быстро сократить расстояние. Причем это было сделано им вовремя, так как если одна горилла, подвывая от боли, пыталась достать ледяной меч, что продолжал свое воздействие (а зная подобного рода техники, не удивлюсь, если он внутри сейчас разрастается и наносит все больше травм) в ее теле, то вторая одним прыжком попыталась поймать изворотливого мага. Вот только несмотря на довольно сильный прыжок, она немного не долетела и нарвалась как раз на эти две созданные магией дорожки. Большая часть пик оказалась разрушена при столкновении с доспехом демона, но их было слишком много и десятки из них проникли в более податливую плоть. И только две пики из их числа не обломались, когда демон попытался вырваться из неожиданно появившейся на его пути ловушки, и все так же удерживали его на месте, хоть и начали трескаться от постепенно увеличивающегося жара гориллы.

Окончательно выбраться ей не дал Сергей, мгновенно сократив расстояние между ними и снеся голову демона одним взмахом своего копья. После этого он прикончил обессилившую от раны вторую гориллу. Та уже вся покрылась инеем и не особо сопротивлялась магу, хоть ее глаза и полыхали злобой.

Пускай эти демоны были не достаточно разумны, чтобы все понимать как человек, но то, что в случае проигрыша они получат меньше энергии, им было понятно, и эта неудача сильно злила существ, которые только ради этого и откликнулись на мой призыв.

Сергей же победоносно вскинул свое копье над головой, встав одной ногой на поверженную гориллу. Он явно хотел произнести что-то пафосное, но за время его боя с демонами я все так же продолжал создавать печати, не веря, что этого будет достаточно, чтобы остановить кого-то в ранге Чародея. Скорее всего Сергей был даже выше этого и просто пока не оформлял это официально, но в любом случае на продемонстрированные техники было потрачено не так много энергии, чтобы истощить его запасы, а значит бой должен продолжаться.

В этот раз я решил не размениваться на что-то привычное, а сразу повысить уровень сложности. Все же мы были ограничены во времени аренды, а того, что я уже призывал, должно было хватить для разогрева, как бы это странно ни звучало в отношении мага льда, Сергея. Так что вложив практически весь запас энергии из своего накопителя, я одним движением перенес на землю четырехметровую печать, которая тут же отозвалась активным призывом.

Из печати стала медленно проявляться шестирукая, будто обожженная пламенем фигура демона. Помимо мускулистых рук он имел еще металлические наросты на спине и на сгибах локтей. Сама его кожа была черной и, кажется, демон только что побывал в пламени, откуда я смог вытащить его до того, как он окончательно изжарился. Толстый хвост ударил по земле, высекая снопы искр, и демон твердо встал на свои изогнутые в обратную сторону ноги, которые также имели металлические наросты, представляющие из себя естественную броню призванного существа. На морде монстра можно было увидеть два крупных глаза, которые, казалось, полыхали огнем, и еще один повыше располагался в центре лба и пламя в нем, казалось, было еще ярче и долго смотреть в него было физически больно. Вместо ушей у демона было два поднимающихся вверх коротких рога, но не думаю, что отсутствие этих органов чем-то ему мешает.

Демон уставился на Воронова и в этот момент его морда треснула, показав рот с заостренными зубами, из которого, казалось, полыхало пламя. Тягучая слюна, упавшая на пол полигона, тут же стала шипеть, растворяя его поверхность.

Сергей весело оскалился, перехватывая копья поудобнее и что-то прокричал, но из-за расстояния я не мог понять, что именно. В следующий миг демон прямо с места прыгнул в сторону Воронова, с намерением вмять того в землю.

Мой «родственник» тут же поднял копье в направлении демона и то начало светиться от вливаемой в него энергии, чтобы в следующий миг ударить шквалом льда в приблизившуюся фигуру призванного существа. Создавалось такое впечатление, что в направлении демона ударил настоящий айсберг, который хоть и не дал монстру приблизиться к магу, создавшему эту технику, но и не откинул того в сторону.

Одно то, что Сергей смог за небольшой промежуток времени создать такую технику, да еще и преобразовать все это в лед, говорило о его больших возможностях как мага. В магическом же зрении я практически не видел никаких всплесков в технике, а значит и контроль энергии у парня был на высоком уровне, что редко бывает у студентов и в целом у магов, которые не особо много времени уделяют развитию своих навыков.

И все же, несмотря на все свои способности, Воронов не смог остановить демона, который начал вгрызаться в поток льда появившимися в его руках черными мечами, на кромке лезвия которых полыхало пламя, будто их на миг окунули в лаву и резко вытащили, оставив ее часть на клинке.

Призывая подобное существо, я в первую очередь ставил как самый важный критерий управление огнем, чтобы создать наибольшую угрозу для мага льда, техники которого при прочих равных условиях должны быть слабее огненной стихии. Но вот то, что откликнется такой монструозный демон, я и сам не ожидал. Хорошо еще, что поставил отсрочку призыва, а то не уверен, что этого демона удалось бы быстро загнать обратного в его мир. Да и пары минут Сергею должно хватить за глаза, чтобы испытать себя на прочность.

Тем временем поток льда, выстреливающий из копья широким фронтом, не ослабевал, но демон с каждой секундой становился все ближе, буквально выжигая себе путь к своей цели.

Несмотря на не прекращающую действовать технику, Воронов оторвал одну руку от копья и стал быстро чертить новый конструкт техники. Таким образом было легче сконцентрироваться на создании еще одной техники с поддержанием уже работающей, что само по себе могут немногие. И все же пока магу удавалось удерживать агрессивного демона на расстоянии от себя и в то же время создать технику, которая преобразовала влагу в воздухе рядом с Сергеем в углообразную сосульку, которая с каждым мгновением становилась все больше и острее. Уверен, что такую ледяную структуру не каждое пламя возьмет.

Когда между Вороновым и призванным демоном оставалось не больше трех метров, Сергей запустил гигантскую сосульку в своего противника. Несмотря на то, что из-за потока льда демон не должен был в принципе увидеть новую угрозу, но все же каким-то образом он смог почувствовать атаку и прикрылся сразу четырьмя мечами в попытке остановить сосульку, направленную ему точно в грудь. Скорее всего Сергей боялся промахнуться и не стал выцеливать ту же голову, чтобы разом решить проблему.

Мечи призванного мной монстра хоть и хорошо справлялись со льдом, но вот новую технику даже они приняли не так легко. С моего ракурса лучше было видно действия демона, и когда один из мечей вдруг сломался, он попытался отклониться в сторону, чтобы избежать попадания, видимо поняв, что тремя мечами ему точно это не удержать, так еще приходилось действовать двумя, чтобы поток льда из копья Сергея не снес его в сторону. Ему практически удалось это сделать, но в этот момент ледяной маг усилил действие техники, и сосулька, высекая снопы искр и теряя свою целостность, устремилась к конечной точке своего пути.

В момент попадания в тело призванного существа того подбросило вверх и сила удара была такова, что, не будь на полигоне заранее активирован защитный купол, то того могло вынести за территорию арендованного здания. Не представляю, сколько энергии вложил в данную технику Сергей, но при столкновении с защитным куполом последний пошел рябью, что вообще не должно возникать при попадании обычных техник.

Демон в беззвучном крике раскрыл пасть, сначала получив болезненный удар от магического купола, а потом еще и от сосульки, которая во время вынужденной остановки проникла еще глубже в его тело. С учетом того, что она еще до этого стала разрушаться от воздействия огненных мечей, то многие ее осколки также на полной скорости попали в купол и прошили тело демона насквозь или остались в нем.

Техника Воронова действовала еще какое-то время, удерживая пытающегося вырваться демона у купола, но все же это не могло продолжаться бесконечно и в итоге демон стал падать вместе с обломками льда, с грохотом приземлившись в отдалении от мага. К этому моменту копье пропало из рук Сергея, а сам он, тяжело дыша, смотрел, как его противник выбирается из-под обломков, расчищая себе путь с помощью оставшихся клинков. Часть из них потрескалась после столкновения с гигантской сосулькой, но еще продолжала полыхать огнем, так что вскоре он уже должен был выбраться наружу.

Это прекрасно понимал и Сергей. Тяжело вздохнув, он поднял руки и в воздухе стал совершать сложные пассы, выстраивая видимый в магическом зрении конструкт новой техники. Так-то всех современных магов тренировали так, чтобы они могли создавать техники лишь одним волевым усилием, но порой могли прибегать и к жестам, чтобы облегчить нагрузку на мозг и помочь воспроизвести конструкт техники быстрее, особенно когда концентрации на разовое создание не хватает. Потери энергии в таком случае были больше, но лучше так, чем вовсе не иметь возможность воспроизвести необходимую технику.

Воссоздав энергетический каркас техники, Сергей тут же влил в нее энергию из источника и его броня обзавелась дополнительным ледяным слоем, делая его фигуру более защищенной и крупной. После этого он начал создавать еще одну технику, но к этому моменту демон уже выбрался из-под завала льда и предстал перед нами.

На теле призванного существа было видно множество ран, которые истекали огненным струйками, прожигающими поверхность полигона. Самого льда из-за этой особенностей крови демона практически не осталось. Лишь самые крупные осколки были видны в его теле, но они скорее всего скоро будут разрушены. Несмотря на это, не было видно, что демону это доставляет какие-то неудобства.

Только заметив не далеко от себя мага, что причинил ему такой вред, демон яростно раскрыл свою пасть, все так же беззвучно что-то прокричав, что на самом деле выглядело довольно жутко. Его три глаза немигающе уставились на Сергея, а потом он побежал на Воронова.

Ноги демона позволяли тому развивать потрясающую скорость, и у мага оставалось не так много времени на маневр. Вот Сергей направляет левую руку в сторону демона — и перед ним формируется несколько ледяных мечей, что тут же устремились в демона. Часть из них он с успехом отбил своими мечами, но ледяных все же было больше и некоторые из них впились в тело призванного существа, замораживая область вокруг раны и замедляя его. С учетом особенностей демона, мечи не могли существовать долго и распадались под воздействием огненной крови, но все же каждое такое попадание слегка тормозило это существо и заставляло того истекать кровью.

Все это было лишь подготовкой к завершающему действию.

Несмотря на множество ран, демон продолжать бежать к тому, кто причинил ему столько боли. Из-за ран он и вовсе казался объятым жидким огнем, а жар шел такой, что мечи при подлете уже начинали разрушаться, ведь в этом огне было не только физическое воздействие, но и магическая составляющая, делающая его в разы опаснее.

Когда между ними оставалось не больше метра, Сергей сделал пас рукой, выставив ее в защитном жесте, и в этот момент тот слой льда, что был поверх брони, перетек вперед, образовав массивный щит. Защита тут же обзавелась шипами, на которые без раздумья налетел демон, яростно разрубая их, чтобы наконец-то смести последнюю преграду до человека. Воронов же продолжал напитывать щит энергией и не давал тому разрушиться. Для этого он применил еще одну технику, которая создала ледяные пики прямо из земли, используя части разрушенного льда для этого в качестве материала.

На пики демон, казалось, не обращал внимания, хоть они и пронзали его тело. Вот только сделать их достаточно устойчивыми к огненной крови Сергей просто не успевал, так что надолго лед не задерживался в ранах, практически сразу испаряясь под воздействием жара.

В какой-то момент призванному существу удается вырваться вперед и он сталкивается с ледяным щитом. Я успеваю заметить, как от напора монстра щит начинает трескаться, несмотря на всю вливаемую в него энергию.

По какой-то причине Сергей нисколько не обеспокоен этим обстоятельством, а наоборот улыбается. Нападая на щит, демон дает шипам все глубже проникнуть в свое тело, но, видимо, из-за боли от ран и ярости, охватившей его, он уже этого не замечает. Позволяя ему сделать это, Воронов делает пас свободной рукой и все осколки льда позади демона резко поднялись в воздух, чтобы в следующий миг пронзить его спину.

Несмотря на ситуацию, этот монстр умудряется прикрыться от части своим хвостом, но тот оказывается рассеченным на несколько частей. Благодаря этому он избавился от большинства смертоносных снарядов, но те, что оставались, все равно нанесли сокрушительный урон, раскурочивая спину демона будто от попадания фугасного снаряда. Из-за этого демон на несколько секунд ослабил свой напор и в этот момент щит перед Сергеем взорвался осколками, отбрасывая мага в сторону.

Воронов, пару раз кувыркнувшись через себя, смог быстро встать на ноги, пускай и затормозив с помощью возникшего под ногами льда (как он именно это сделал, я без понятия, но скорее всего поигрался с его свойствами, сделав магический лед не скользким).

Демону же повезло не так сильно. Мало того, что спина этого монстра была до этого вся изрещетена ледяными осколками, так еще и обломки щита, которые благодаря большому вливанию в них магической энергии, были устойчивы к огню демона, глубоко впились в его тело спереди. Две руки из шести оказались полностью оторванными. Еще две представляли из себя обрубки и он уже не мог держать в них мечи. Только средняя пара рук оказалась более-менее целой, но в то же время сильно посеченной, так что с них несколькими ручейками стекала кровь. Взрыв щита так же сильно повредил морду монстра, оставив более-менее целым только левый глаз, частично стесав, как наждачкой, правую часть и сломав рог с этой же стороны.

И при всем этом демон был еще жив и даже сделал несколько шагов по направлению к Сергею. Тот уже с некоторым напряжением в своих действиях вскинул руку в направлении противника и создал рядом с собой четыре ледяных копья, которые, ускоренные ветром, полетели в демона.

Мой призыв, несмотря на количество ран и отсутствие конечностей, каким-то образом умудрился отбить два копья в сторону, но оставшиеся два глубоко впились в его тело, выйдя из-за спины, но практически сразу сломавшись от жара. В момент удара демона слегка развернуло и все же он сделал шаг вперед, злобно уставившись на мага.

Так дальше и пошло: Сергей продолжал создавать копья, а демон продолжал шагать в его сторону, при особой удаче отбивая ледяные снаряды. Постепенно копья, создаваемые Вороновым, теряли свою детализацию, и если раньше они выглядели как предмет кузнечного искусства со множеством визуальных эффектов, которые нисколько не сказывались на его практичном применении, то теперь это уже было ближе к заостренным пикам, лишь в начале имеющим широкие лезвия. Количество снарядов также уменьшилось до двух, но и демон больше не успевал отбивать копья и лишь немного снижал их скорость, подставляя имеющие много выщерблен, но еще целые мечи.

В снижении эффективности атак было виновато не только то, что Сергей уже изрядно потратил энергии из своего источника и тот просто не успевал полностью наполниться, но и то, что ледяной маг вновь создавал две техники параллельно, больше сконцентрировавшись на второй. Копья же, возникающее перед ним, были одной техникой, в которую он просто вливал порции энергии, чтобы воспроизвести в воздухе новые ледяные снаряды.

Вот в демона снова попала два копья, но он не пошатнулся, как это происходило во все остальные разы, а наоборот напряг ноги и прыгнул на Воронова, видимо, посчитав, что еще несколько попаданий ему уже не выдержать и так разом можно будет решить данную проблему. От места, где он стоял, осталось две неглубокие ямы и следы когтей, которые буквально вгрызлись в землю — такова была сила толчка.

Сергей резко отменил технику, создающую копья, и влил все во вторую, уже завершенную к этому моменту технику. Демону не хватило буквально пары секунд, чтобы опередить мага. Пускай он в прыжке замахнулся мечами, чтобы располовинить Воронова, но и тот коснулся земли, приводя технику в действие.

Перед моим «родственником» мгновенно вырос ледяной массив, который пронзил демона, сделав в его туловище большую дыру. Но, будто этого было мало, лед, вдруг став жидким, стал проникать во все раны, заставляя демона испытывать дикую боль. Тот задергался, пытаясь выбраться из неожиданной ловушки, но Сергей, уже зная особенности своего противника, сделал лед хотя бы на время устойчивым к огненной крови, и вскоре уже весь монстр был покрыт льдом и из его ран вырывались новые ледяные образования, не давая тому и шанса на побег.

Одновременно с тем, как демон окончательно затих, и сам массив стал разрушаться на куски и вскоре половина полигона была покрыта обломками льда.

Тяжело дышащий Сергей еще не до конца верил в свою победу и на всякий случай поднял над демоном несколько заостренных ледяных осколков. Они прямо в воздухе стали изменяться, становясь все острее, и, придав им ускорение с помощью воздушной стихии, Воронов обрушил их на своего противника, ставя окончательную точку в этом бое.

Последнее было уже излишним, так как демон уже стал растворяться, возвращаясь в свой мир, но я не стал останавливать парня, давая ему возможность выпустить пар.

— Ну ты и… — тяжело выдохнул Сергей, когда я, осторожно переступая через обломки льда (повезло еще, что в ту сторону, где я стоял, ни один из них не прилетел), подошел к нему.

— Ты же сам попросил, чтобы все было на грани, — пожал я плечами. — Вот ты даже не ранен. Продолжим? — предложил я.

— Не-не, на сегодня хватит, — покачал головой Воронов. — С каких пор ты вообще призываешь таких монстров? — показал он на истаивающий прямо на глазах труп демона.

Контракт с его смертью закончился, и теперь призванное существо возвращалось обратно в свой мир, теряя свою физическую оболочку.

— А я разве говорил, что ограничен одним набором призывов? — хмыкнул я, довольно улыбнувшись. — Увидел, что с обычными демонами ты справляешься, вот и призвал того, кто сможет доставить тебе проблемы.

— На каком ты официально ранге? — спросил парень, подчеркивая интонацией «официально».

— Официально… Чародей, — подмигнул я. — Но сам понимаешь, что атакующих заклинаний в моем арсенале нет, так что…

— Эх, и такого кадра моя семья упустила, — удручающе покачал головой Сергей. — Вот патриарх, этот старый пердун, «обрадовался» бы, узнав такое.

— Ну я уже не состою в роду Вороновых, так что извините, — развел я руками.

— И поверь, я этому даже рад, — неожиданно улыбнулся «братец», наконец-то восстановив дыхание. — А то на нашему поколению хватает одно гения, как я, — гордо произнес он, что в принципе было недалеко от истины. В его возрасте и иметь такой ранг — уже достижение. — Большее количество наш род бы не выдержал. Особенно, если бы это был ты.

Глава 6

После нашего официального объявления о том, что род Шуваловых вновь возрожден, официальных поездок у меня сразу прибавилось. Посылать на них Арину и уж тем более Лену было бессмысленно даже не только из-за того, что вести переговоры лучше мне, как патриарху, сколько из-за того, что женщин не воспринимали как лиц, которые могут принимать важные решения. Нет, были, конечно, исключения, когда в роду как раз главной была матриарх рода, но это именно что исключения и, как правило, такие женщины доказывали всем своим примером, что с ними стоит считаться.

В любом случае единственным, кто мог ездить на официальные встречи, был я, так что приходилось везде путешествовать вместе с Роксаной, которая была моей неизменной спутницей.

Не Церби же мне, право слово, брать с собой. Я хоть и так не совсем типичный аристократ Российской Империи, но если бы везде появлялся со шпицем, обо мне вообще могли много чего странного подумать. А так спит себе да ест все время, пользуясь тем, что его подкармливают слуги, причем не абы какой едой, а различными деликатесами.

Вот дождется у меня и посажу его на диету и тренировки. И мне без разницы, что в принципе он толстеть не может и вообще вся эта еда переходит в магическую энергию.

По крайней мере Роксана сама не против везде сопровождать меня и порой ее присутствие здорово помогает в переговорах, так как многие мои собеседники отвлекаются на эффектную демонессу и порой из-за этого пропускают нюансы договоров, подписывая то, что для них не совсем выгодно. Единственным моментом, напрягающим меня в этом всем, было то, что Рокс явно выбрала меня своей целью и время от времени вполне непрозрачно намекала на близость.

Все эти размышления были прерваны резкой остановкой движения, благо я был пристегнут и не обо что не ударился. Правда, все равно в этом было мало приятного.

— Что происходит? — выкрикнул я, нажав на кнопку открытия перегородки между пассажирской частью и водительской.

Из-за постоянных разъездов в последний месяц пришлось покупать другую машину, над которой поколдовал Сэм, чтобы обеспечить мне возможность работать, в том числе пока я еду на встречу. Так на эту перегородку проецировался экран терминала и я мог заниматься документами так же, как это делал бы у себя дома. Ничего сверхценного так возить с собой не будешь, но перед встречей обновить в голове информацию о деле было полезно.

— Пока не понятно, — отозвался водитель, хмуро смотря вперед. — Из-за дождя и так толком ничего не видно, а тут еще перед нами вдруг стали останавливаться.

Я уже думал, что нам удастся избежать пробок, тем более ради этой встречи мы выехали за территорию столицы и направлялись к одному из городов, что в великом множестве разрослись вокруг Москвы. Странно все это, вот еще и погода испортилась.

Я размышлял обо всем этом с некоторой ленцой, больше обдумывая, чем могут закончиться переговоры с одним из родов, с которым часть моей финансовой деятельности пресеклась, и не хотелось допускать конфликтов, обсудив все нюансы. А вот Роксана насторожилась и напряженно стала смотреть вперед в попытке что-то разглядеть через стекло, с очисткой которого дворники уже не справлялись — настолько усилился дождь.

Неожиданно демонесса открыла дверь со свой стороны и совсем не девичьей силой выдернула меня наружу. Я даже толком понять ничего не смог, как мы оказались в паре метров от машины, а в руках Рокс возникли два ее меча. Вот только до того, как я успел спросить ее о причине такого поведения, прямо с неба в машину влетел золотой меч, вызвав последующий огненный взрыв.

— Это еще что такое! — зло воскликнул я.

Мало того, что машину, которую я купил не так давно, уничтожили, так еще погиб не успевший выбраться водитель. У меня и так не много слуг и тем более магов, коим являлся водитель, чтобы их так просто терять.

В этот момент из стены дождя выпрыгнула фигура в сине-желтом балахоне, который представлял из себя вариацию на наши средние комплекты доспехов. По крайней мере в магическом зрении его одежда явно показывала содержание в ней энергии, что только усиливало защиту ее владельца. Присмотревшись чуть лучше, я наконец-то разглядел лицо незнакомца. Им оказался парень, возможно, чуть младше меня, с длинными темными волосами, убранными в высокий конский хвост. Сам же балахон оказался на самом деле длинным до колен халатом, который частичто скрадывал фигуру незнакомца. Из-за дождя он стал тяжелее и облепил его тело, из-за чего я в начале и принял это за балахон.

Очень необычный выбор одежды, тем более для Российской Империи. Точно! Это же китайский традиционный наряд, который любят надевать их маги. Мне доводилось пару раз видеть их, но поэтому-то это сразу и не вспомнилось. Вот только незнакомец, несмотря на одежду и длинные волосы, тоже убранные в китайской манере, нисколько не походил на китайца. Слишком уж европейские черты лица, даже близкие к типичном русскому типу, чтобы признать этого неизвестного за жителя Восходной Империи, как сейчас стал именоваться Китай после того, как их маги вновь смогли манипулировать магической энергией.

В целом для их страны было не удивительно, что они наравне с Российской Империей вернулись к магическим практикам, ведь там никогда не прекращали пытаться достучаться до мистической энергии, что была доступна только самым талантливым из них. Ради этого они обучали сотни учеников в каждом клане, чтобы из них выделить одного единственного, кто мог взять хотя бы крупицу энергии из еще оставшихся магических потоков. Вернувшаяся магия позволила им быстро возродить былое величие и заявить о себе, как об империи.

Хорошо, что между нашими двумя государствами были в целом дружеские-соседские отношения и раньше, еще несколько веков назад. Теперь же, насколько я знал, они становились несколько более натянутыми, но пока сферы интересов двух империй не пересекались.

Парень остановился недалеко от полыхающей машины и протянул руку в ее сторону. Одновременно с этим в нее из огня влетел золотой меч, который незнакомец махнул наотмашь, будто стряхивал кровь. Только после этого, все так же держа меч на расстоянии, а вторую руку заложив за спину, он посмотрел прямо на меня своими неестественно ярко-синими глазами. Будто нацепил линзы, чтобы заменить цвет зрачка, сделав его в какой-то мере отталкивающим.

— Егор Шувалов, — с вызовом произнес этот парень с выраженным китайский акцентом, когда «р» звучит практически как «л», а «Шувалов» у него вообще вышел ближе к «Сувалов», но незнакомец старался говорить как можно чище. В итоге его речь была в целом понятной. — Я Джинхей Мин и мне предоставлена честь отнять твою жизнь.

— Это еще что за заявление? — хмуро посмотрел я на него.

— Неужели мой русский стал настолько плох? — озадаченно спросил Джинхей. — Егор Шувалов, я Джинхей Мин и мне предоставлена честь отнять твою жизнь, — стараясь говорить размеренно, произнес он более медленно. Так действительно акцент ощущался меньше, но ведь дело было не в этом.

— Это я понял, — отмахнулся я от него. — Какого демона ты взорвал мою машину и из-за тебя погиб мой слуга?

— Прошу прощения, — тут же склонился в поклоне парень, чем вызвал у меня ступор от такого поведения. — Я посчитал, что таким способом быстро решу свою задачу и доставлю вам минимум страданий. К сожалению, — огорченно вздохнул он и, судя по всему, Мин не играл, а действительно был из-за этого расстроен. — Теперь я вынужден действовать более жестко.

— Извини, но тебе придется заплатить за причиненный ущерб, — оскалился я, хрустнув костяшками пальцев.

Все это время я не просто так вел разговор с предполагаемым убийцей, а создавал печати призыва, которые к концу последней фразы активировались по бокам от меня и из них стали выходить огненные гончие, что сразу настороженно посмотрели в сторону своей цели.

Я был зол из-за потери своего имущества, из-за гибели своего слуги. Да даже то, что шел проливной, холодный дождь вызывало меньшее раздражение, чем этот непонятный парень с золотым мечом в руках. С появлением гончих, которым дождь был нипочем и пламя на их шерсти все так же весело горело, стало заметно теплее, а я немного успокоился.

Создание печатей всегда действовало на меня отрезвляюще и сейчас я не ограничился только вызовом огненных гончих и сразу стал создавать новую печать, чтобы по ходу боя увидеть, какого демона лучше будет вызвать в данной ситуации.

— Я буду сражаться с честью, несмотря на ваши действия, — пафосно произнес Джинхей, отсалютовав мне своим мечом.

Тем не менее от этого его фраза не стала понятной, и я просто махнул рукой в сторону парня, отдавая приказ к атаке. К этому моменту рядом со мной было уже шесть гончих и еще несколько были в процессе обретения физической формы, так что в случае чего можно будет послать новых демонов разобраться с этим «китайцем».

Огненные псы как всегда без дополнительных указаний бросились к своей цели, сразу же заходя с разных сторон. Эта стая вызывалась мной уже не первый раз и у них было достаточно много опыта, чтобы знать, как действовать в ситуации, когда твоим противником является маг.

Может это не совсем правильно, но я уже давно заключил с ними договор, по которому они клялись служить мне и не нападать на моих людей. Тогда я думал, что вожак стаи был удивительно покладистым, но зная то, что я знаю сейчас, можно с уверенностью сказать, что стая гончих так же, как и Церби, поняла, что я молодой Лорд, и имея со мной хорошие отношения, можно многого добиться.

Я щедро платил им магической энергией с каждого вызова, и стая становилась все сильнее и опаснее. Вот и сейчас две гончих немного отстали от своих членов стаи и ударили потоками огня в Джинхея. Атака ожидаемо была остановлена возникшим перед магом щитом, но главной целью было не это, а то, что яркое пламя на несколько секунд должно было загородить весь обзор спереди и дать убежавшим вперед огненным псам напасть с неожиданных сторон.

Это практически удалось, и одна из гончих почти успела ухватить мечника за руку, как тот неожиданно резво среагировал на угрозу и одним взмахом золотого меча располовинил призванного демона. Остальные гончие, несмотря на смерть одной из них, так же бросились в атаку, но действовали более осторожно, и Дженхей, несмотря на количественное преимущество демонов, умудрялся каждый раз подставлять под очередную атаку свой меч.

Пускай я и отказывался от обучения у Миямото, но понять, что передо мной искусный мечник, было не сложно. Парень крутился, словно уж, двигаясь со скоростью, превосходящей возможности человека, и каждый раз его золотой меч, словно пушинка, взлетал вслед за движением рук, чтобы стать очередной преградой для моих демонов. И какого… он вообще привязался ко мне?

Не думаю, что нападение на аристократа Российской Империи долго останется без внимания, благо дорога не была пустынной и перед нами хватало машин, которые, правда, в этот момент поспешно уезжали прочь, но не сообщить о происшествии они не могли. К сожалению, к тому времени, когда сюда прибудут группы быстрого реагирования, все уже закончится и только от меня зависит, что они увидят по своему приезду.

Видя, что так просто с противником не справится, гончие стали по большей части пользоваться огненными атаками, чтобы прощупать защиту мечника. Вот только пока при каждой их атаке на пути огня возникал мерцающий щит, по которому пламя растекалось, словно вода, не причиняя Джинхею вреда. Единственным результатом этих атак было то, что вокруг стало заметно теплее и дождь больше не казался таким холодным.

За время скоротечного боя рядом со мной появилось еще четыре гончих, но я не спешил посылать их вперед, предпочитая, чтобы они вместе с Роксаной были рядом со мной.

Можно было бы, конечно, отправить демонессу разобраться с проблемой, но я не знал возможностей этого неизвестного мечника, а значит как бы ни была сильна сама по себе Рокс, но он может нанести ей серьезный вред и в этом случае я рискую потерять ценную помощницу. С другой стороны, за местом боя могут уже следить с помощью магических техник или технических средств, так что светить возможностями моей официальной телохранительницы без нужды не хотелось. Мои, возможно, про призывы различных существ уже многим были известны, да и призванные демоны не погибали окончательно, так что я ими сильно не рисковал.

Сейчас важнее было заставить Мина показать свои возможности, чтобы я мог использовать печать призыва для вызова демона, который гарантированно справится с этим человеком.

Вот одна из гончих под целенаправленной огненной атакой осторожно подбирается к Джинхею и нападает на него. В этот момент становится понятно, что щит мечника не сферической формы и может его защитить только в ограниченной области. Демон с легкостью преодолел то расстояние, где обычно возникала защита, а сам мечник был вынужден отпрыгнуть в сторону, чтобы не попасть под атаку острых когтей гончей. Одновременно с этим ему пришлось временно отключить свою защиту, и огненные струи, создаваемые гончими, наконец-то смогли продвинуться дальше магической преграды, правда, на прежнем месте Мина уже не было.

Если вспомнить, как он отбивался от одновременных атак гончих, становится понятно, что парню все же требуется определенная концентрация на удержание щита и атаковать мечом одновременно с защитой он не может. Для того, чтобы убедиться в этом, пришлось посылать гончих в еще несколько схожих атак и одна из них поплатилась за это длинным разрезом на боку.

В какой-то момент это, похоже, надоело мечнику и он высоко подпрыгнул вверх, на миг зависнув в воздухе. Одновременно с этим позади него возникло несколько копий его золотого меча, ровно по числу гончих, что нападали на Джинхея. Сами мечи были слегка прозрачны и, по сути, были какой-то магической техникой, которая создавала энергетические копии артефактного меча в его руках. Точнее меч, может, и не был в прямом смысле артефактом, но над его изготовлением явно поработал знающий кузнец и кто-то из зачарователей, чтобы придать оружию необходимые качества.

Парень махнул рукой в сторону гончих и мечи, сорвавшись со своих мест, словно метеориты ударили в неуспевающих уклониться гончих. Раздалась серия огненных взрывов на подобие того, что уничтожил мою машину, но все же в несколько меньших пропорциях.

Победно улыбаясь, Мин мягко опустился на землю, наставив меч на меня, словно говоря, что я следующий. Вот только каким бы искусным он ни был мечником и магом, но недооценивать огненных гончих не стоило. Эти демоны жили в условиях, где пламя было повсюду, и если бы они от этого гибли, то в живых из стаи давно бы никого не осталось. Так что, несмотря на огненный взрыв, мои призывы не особо сильно пострадали и только обозлились из-за такого.

Прямо из клубов дыма, поднявшегося из-за взрывов, на руку Джинхею бросилась одна из гончих и успешно вцепилась в нее. Как я и думал, парень посчитал, что расправился с ними, и удерживать щит на всякий случай не стал, самодовольно посчитав, что он ему и не потребуется.

Мечник болезненно скривился и, выронив меч, перехватил его другой рукой, чтобы в следующий миг воткнуть его в живот гончей. От боли огненный пес лишь сильнее сжал хватку и, несмотря на защиту магической ткани, по руке Джинхея побежала кровь, мгновенно окрасив в красный рукав наряда парня. Чтобы избавить от гончей, Мину потребовалось еще раз ударить мечом наискось, перерубая существо на две неровные части, но все равно как минимум временно одной рукой он уже не мог действовать столь активно, как и раньше.

Ощутив боль и увидев свою кровь, парень зло посмотрел на меня и вновь создал вокруг себя копии золотого меча, сразу же направив их в гончих. В этот раз не было никаких взрывов, вместо этого они, как и положено заостренному куску стали, пронзили тела демонов, разом делая их физические оболочки не способными к дальнейшему существованию.

— Больше тебе не помогут твои демоны! — зло воскликнул Джинхей, вновь улыбнувшись, увидев смерть гончих.

Отвечать на это было глупо, да я и не намеревался это делать, завершив вписывать последние символы в печать, чтобы призвать демонов, которые точно справятся с моим противником.

На миг вспыхнувшая передо мной большая печать привела в этот мир тройку ящеров, что я уже использовал во время памятной дуэли с Юрием Волконским. Эти двух с половиной метровые охотники не впервые ловили юркую добычу. Как только они окончательно проявились в этом мире, воины-ящерицы бросились в стороны, чтобы не дать их накрыть одним ударом в первые же мгновения.

С нашей последней встречи они практически внешне не изменились, но я чувствовал, что в энергетическом плане, благодаря той энергии, что я их одарил за исполнение прошлого контракта, они стали намного сильнее.

Джинхей очередным взмахом руки создал копии своего меча и отправил их в ящеров, чтобы справиться с ними еще на подходе, вот только эти воины обладали не только демонической силой, но и реакцией. Ящеры мгновенно выхватили свои костяные копья, которыми с легкостью отразили атаку мечей, чем изрядно удивили мечника. И тем не менее ящеры не завершили свой стремительный бег, да и сам Мин быстро пришел в себя и рискнул сблизиться с одним из ящеров, чтобы не дать им напасть всем одновременно.

Мечник скорее всего намеревался убить демона одним ударом своего необычного меча, но тот был остановлен костяным копьем. И пускай ящер сделал шаг назад, принимая данную атаку на свое оружие, но все же он ее выдержал. Более того демон не дал парню разорвать дистанцию, когда тот попытался отскочить назад.

Удары острием копья шли одни за другим, заставляя Джинхея постоянно перемещаться, если он не хотел получить дополнительные дырки в своем наряде. Продолжая действовать одной рукой, парень в целом вполне успешно отражал все атаки, хоть ему порой и приходилось крутиться ужом, чтобы вывернуться из-под очередной хитрой серии выпадов демона.

И, похоже, мечник забыл, что сражается не с одним противником, так как ящер ловко подставил его под своих товарищей, попросту вытеснив Мина в удобную для них позицию. Второй ящер, быстро атаковав сбоку, сумел разорвать магическую ткань на спине Джинхея, и когда тот попытался ответно ударить своим мечом, третий ящер бросил в парня небольшой шар, который оказался на самом деле сеткой, мгновенно спеленавшей мечника.

Причем это было сделано так удачно, что золотой меч оказался прижат к туловищу парня и тот не мог больше им пользоваться, не поранив себя. Вообще сама сеть удивительным образом стягивалась и вскоре Мин был плотно зафиксирован, так что повалившийся на землю мечник мог только извиваться, словно червяк, да злобно зыркать по сторонам.

— Это подлые приемы! — начал кричать он, когда я подошел поближе. — Только дай мне выбраться…

— Тихо ты, — перебил я его, а один ящеров для большей убедительности ткнул его древком копья под ребра.

Этого несостоявшегося убийцу я в любом случае постарался бы не убивать. Нанести несколько ран, чтобы он перестал активно нападать, — это да, но не более. В этом вопросе здорово выручила сеть демонов, которая не давала ему шевельнуть и пальцем, а как я заметил по действиям Джинхея, если он и был магом, то посредственным и все его техники были завязаны либо на движениях мечом, либо на жестах.

— Константин, привет, — наверное, впервые я сам позвонил своему напарнику.

— Что-то произошло, раз ты звонишь мне? — удивленно спросил Скуратов. — Только не говори…

— Если ты о том, что вам должны были сообщить о сражении магов на одной из трасс столицы, где видели демонов, то это про меня, — с готовностью ответил я.

— Жди там и постарайся ничего не говорить, пока я не приеду, — коротко бросил мужчина, резко закончив наш разговор.

Ну вот и хорошо. С живого убийцы я могу получить куда больше, чем с мертвого. Джинхей попытался вновь что-то сказать, но я жестом попросил одного из ящеров заткнуть ему рот и тот, не особо раздумывая, просто оторвал кусок ткани от «халата» и просто заткнул рот этим своеобразным кляпом. А то вдруг он скажет что-то такое, что «вынудит» меня лишить его жизни.

Ждать приезда первых оперативных групп пришлось еще минут десять, что в принципе было довольно быстро и жаловаться на такое сложно, но вот все эти десять минут я провел под проливным дождем и от окончательно плохого настроения спасало лишь то, что рядом стояли гончие, которые давали достаточный жар, чтобы не простудиться от такой непогоды.

Демоны-ящеры никаких неудобств от дождя не ощущали и лишь время от времени тыкали своими копьями в Мина, чтобы тот не пытался вырваться из сетки. Как мне показалось, ящеры не особо сдерживались в этом и сломали ему пару костей, так как в какие-то моменты китаец шумел особо сильно.

Что интересно, бойцы, высапавшись из своих машин, лишь отсалютовали мне и принялись оцеплять территорию да организовать объезд места происшествия, так как уже стала образовываться пробка из желающих рассмотреть поподробнее, что здесь все же произошло. В то же время они занялись первой помощью тем, кто пострадал от взрыва машины, до того, как приедет скорая и сможет оказать более квалифицированную помощь.

Единственной пользой для меня от их действий было то, что маги, приехавшие вместе с ними, создали слабый защитный купол, который не давал дождю и дальше поливать нас и в то же время создавал помехи для оптического наблюдения за работой ответственных лиц. А то и так часть кадров скоро утекут в сеть, а так большинство зевак быстро поймут, что им ловить тут нечего. Кто знает, сколько среди этих любопытствующих скрывается журналистов, которые просто не заявляют об этом, чтобы их не прогнали. Журналистов на таких происшествиях не сильно любили и могли действовать более жестко, чем когда об их рабочем статусе неизвестно.

Пока все были заняты тем, что устраняли последствия нашего небольшого боя, я большую часть времени работал благодаря проекции, создаваемой коммуникационным браслетом. Из-за этой вынужденной задержки пришлось переносить несколько встреч и извиняться перед человеком, к которому я изначально ехал.

Чувствую, что еще и завтра надо будет сдавать показания по этому делу и только мой статус князя и внештатного консультанта Службы магической безопасности Империи не дают возможности прибывшей группе повязать меня прямо тут. Да и то, что они старательно игнорируют моего пленника и демонов рядом, о многом говорит.

Скуратов, что стало для меня неожиданностью, прибыл на небольшом вертолете. Хотя с учетом пробок так действительно можно было добраться быстрее. Только в такую же непогоду обычно запрещают пользоваться воздушным транспортом или я чего-то не знаю?

— Ты быстрее, чем я ожидал, — хмыкнул я, наблюдая как Константин в своем неизменно светлом пальто врывается в зону, огороженную магическим куполом. К нему наперерез попытались встать оперативники, но Скуратову было лишь достаточно раздраженно показать свой значок, чтобы они посчитали за лучшее сделать вид, что они встали на его пути случайно.

— После того, как ты сказал, что сам виноват в беспорядках, я просто не мог не приехать сюда как можно быстрее, — весело подмигнул мне напарник. Правда, после этого его лицо стало более сосредоточенным, когда он увидел моего пленника.

— Вот, собственно, и виновник, — до того, как мужчина успел задать свои вопросы, указал я на китайца. — Представился как Джинхей Мин и что-то наплел про оказанную ему честь убить меня, — неопределенно махнул я рукой и в этот момент мечник что-то стал яростно мычать, правда, его прервал очередной тычок копьем и парень, болезненно застонав, замолчал. — Если бы не Роксана, то ты бы увидел только мой непривлекательный обгоревший труп, — показал я на еще продолжающую гореть машину. Пожарные еще не прибыли, а дождь, несмотря на все свои старания, так и не смог погасить пламя.

— Еще кто-то пострадал?

— Не знаю, — пожал я плечами. — Из-за этого… — все же удержался от ругательств. — Пришлось перекраивать все планы, так что до твоего появления тут я был больше занят тем, чтобы он не сбежал. Да и тем более я тут потерпевшая сторона и если были еще погибшие кроме моего водителя, то готов свидетельствовать против этого… кадра.

— Вечно с тобой проблемы, — вздохнул Скуратов.

— Эй! — возмутился я. — Вообще-то я всегда решаю ваши проблемы, так что не надо на меня наговаривать.

— Ладно, — махнул рукой Константин, хмуро посмотрев на моего пленника. — Хоть отдаешь его для проведения допроса?

— Да на кой он мне нужен? — развел я руками. — Если сможете блокировать его магию, то я сразу же передам его вам. И, кстати, как ты на вертолете умудрился прибыть сюда?

— У организации есть несколько таких птичек, когда требуется быстрая переброска оперативников, — с гордостью в голосе произнес он.

— А как же непогода и вообще не летная погода?

— Я же маг воздушной стихии или погулять вышел? — хмыкнул Скуратов. — Создал защитный контур и никаких проблем с потоками ветра, а наша птичка и не такие стихии переживала, так что от дождика ей ничего не будет.

— Угу, дождика, — проворчал я. — Весь промок.

— Подожди немного, — улыбаясь и явно радуясь моему состоянию, произнес Константин. — Сейчас прибудут наши спецмашины и тебя отвезут домой.

— Хорошо бы, — кивнул я и продолжил дальше заниматься распределением дел, уже не обращая ни на что другое внимания.

Глава 7

Как я и думал, уже с утра мой напарник был у особняка рода. Хорошо, что слуги были заранее проинформированы на этот счет и Скуратова отвели в одну из гостиных на первом этаже.

— Ты же понимаешь, что ранним гостям редко когда сильно радуются? — спросил я, поспешно завершая застегивать рукава рубашки.

— Зато можно успеть сделать все дела и еще время останется, — отсалютовал он мне уже пустым стаканом.

Рядом стояла открытая бутылка коньяка из бара.

— Константин, как ты собираешься после такого ехать на машине? — скептически смерив его взглядом, спросил я.

— Как будто в первый раз, — легкомысленно пожал плечами Скуратов. — Машины нашего ведомства редко когда рискуют останавливать, а я, даже выпив всю бутылку, буду уверенно ехать за рулем, даже если придется за кем-то гоняться.

— Говоришь так, будто уже доводилось такое проделывать.

— Не без этого, — кивнул подтверждая мужчина. — Я, собственно, чего приехал… тебя хотят пригласить на разговор в управление.

— Не понял, — хмуро посмотрел я на него.

— Только не подумай, — тут же поднял руки Константин, «сдаваясь». — Тебя ни в чем не обвиняют. Просто начальство в связи с произошедшим решило, что лучше с тобой переговорить лично и наедине, чем передавать через меня информацию либо насильно тащить в центральный офис.

— Я так понимаю, выбора все равно нет?

— Сам понимаешь, — развел руками Скуратов.

— Тогда поехали, — махнул я рукой.

Изначально я вообще собирался поехать на своем мотоцикле, благо погода сегодня располагала к таким поездкам, но, немного подумав, решил, что в связи с произошедшим вчера лучше без Роксаны из дома не высовываться. Если бы не эта демонесса, то меня бы уже в живых не было, да и не боевой я маг, чтобы иметь возможность мгновенно создавать магические техники.

Ехать же на мотоцикле вместе с Рокс, возможно, раньше и было бы интересно, но в связи с ее отношением ко мне и моим статусом князя… В общем, это точно не наш вариант, так что пришлось садиться в старую машину и брать своего обычного водителя.

Кстати, насчет него. Волков и раньше говорил, что их водитель прославился в отряде своей везучестью, но что-то я за ним ничего такого не замечал. Он вообще часто был не самым ловким человеком в повседневных вещах, компенсируя это мастерским вождением и чуть ли не фанатичной любовью ко всему, что может ездить.

Так вот, Алексей на этой неделе сказался больным и решил просто отсидеться в доме охраны, а не прибегать к услугам целителей рода. Как мне потом пояснили, он с детства боялся врачей и то, что это маги, нисколько не меняло его отношения к ним. Парень предпочитал лечиться самостоятельно, считая, что его организм и так должен со всем справиться.

В итоге получилось, что его всю неделю подменял другой боец и это закончилось его смертью. Впрочем, это лишь подтверждало слухи о большой удаче Алексея, чему я тоже теперь был склонен верить.

Пришлось, правда, ехать за Скуратовым, так как я за все это время так и не подумал узнать, где находиться центральное отделение Службы магической безопасности Империи. Так-то отделений Службы на территории столицы было довольно много — все же тут одна из самых больших концентраций одаренных на душу населения. И вот в каком из них меня ждут — еще предстояло узнать.

Спустя пятнадцать минут мы прибыли на парковку обычного офисного здания. Единственное, что его отличало от других зданий подобного типа, так это наличие охраны на всех входах/выходах. Причем около половины из них, судя по ощущениям, были одаренными, что само по себе давало повод задуматься.

Припарковавшись рядом с машиной Константина, который в данный момент поправлял воротник рубашки, дожидаясь нас, я вместе с Роксаной вышел из машины, поручив Алексею дожидаться нас.

— Егор, может, лучше оставишь девушку тут? — предложил Скуратов.

— Нет, — покачал я головой, извиняюще улыбнувшись. — Она мой телохранитель и будет сопровождать меня.

— Я в принципе не против, но… — вздохнул мужчина и как-то обреченно махнул рукой. — Ладно, пошли. Надеюсь, ничего не произойдет, — тихо добавил он, но я сделал вид, что не услышал, так как это явно были мысли вслух.

— А каков вообще твой начальник? — спросил я, пока мы поднимались по лестнице, по какой-то причине не став использовать лифт.

— Вера Алексеевна вообще бой-баба, — воодушевленно начал отвечать он. — Но если что, я тебе такого не говорил, — сделал страшное лицо Константин.

— А я думал, что начальство у тебя другого пола, — покачал я головой.

— Я никогда не утверждал обратного, — хмыкнул мужчина. — А начальство есть начальство, несмотря на пол и личность. Так что постарайся не слишком быть собой.

— Это как? — хмыкнул я. За это время мы поднялись до второго этажа и остановились на площадке перед выходом на этаж.

— Не хочу, чтобы после твоей очередной выходки вновь прилетело мне, — почесал затылок Скуратов. — Поверь, меня уже задолбало писать отчеты о твоих действиях на заданиях. Так что постарайся сильно не выделяться.

— Посмотрим, — развел я руками.

Действительно, не особо понимаю, чего он от меня хочет. Лучше бы сказал, как конкретно себя вести с его начальницей, чем говорить вот такими загадками.

— А теперь тихо, — приложил для большей убедительности указательный палец к губам Константин. — Лучше всего будет, если мы ни на кого не наткнемся.

— Чего так? — удивленно посмотрел я на него. — И вообще, почему мы двигаемся запасным путем, а не воспользовались лифтом?

— Для того и поднимаемся по лестнице, что ею мало кто пользуется, — ответил на последний вопрос мой напарник. — Ай, ладно, — махнул он рукой, — все равно узнаешь. В общем, тебя в нашем отделе не слишком любят. Вот я и стараюсь, чтобы ты никому не попался на глаза.

— Да мне как-то на это… — неопределенно взмахнул я рукой.

— Тебе-то может и да, но мне-то с ними еще работать. Да и официально я твой напарник, а значит часть этого отношения перепадает и мне, — пояснил Константин.

На этом наш разговор закончился, так как Скуратов не стал больше ничего объяснять, а просто открыл дверь и показал мне следовать за ним.

Мы шли мимо кабинетов, в которых сидели люди, напряженно всматривающиеся в информацию, появляющуюся на их рабочих терминалах. Было видно, что, несмотря на общую тишину, работа здесь протекала напряженная. Никто не обращал на нас никакого внимания — работникам Службы просто не было дела до тех, кто решил выйти в коридор, — хватало и своей работы, чтобы еще отвлекаться на такие мелочи.

— Фух, — вытер несуществующий пот со лба мой напарник. — Кажется, пронесло.

— И все же мне кажется, ты нагнетаешь, — покачал я головой.

— Ладно, пошли, — подмигнул мне Константин и, на миг замешкавшись, открыл дверь в кабинет, который в отличие от остальных был закрыт, и даже дверь в него выглядела как-то солиднее, что ли.

Стоило ему только пошире раскрыть проход, как в мужчину влетел спрессованный воздушный шар, который, правда, благополучно врезался в возникший за миг до этого воздушный же щит. Так вот чего он медлил.

— Сколько еще раз мне говорить тебе, чтобы не врывался в мой кабинет без стука! — раздался недовольный голос женщины примерно сорока лет, которая сидела за рабочим столом и, гневно сверкая зеленого цвета глазами, смотрела на Константина.

Ее средней длины волосы и очки в темной оправе лишь подчеркивали строгий образ хозяйки кабинета. Сама женщина выглядела очень эффектно в белой сорочке, которая была расстегнута на несколько пуговиц больше, чем позволяют рамки официального общения. Впрочем, я был не против таких видов, ведь ей было что показать и чем гордиться.

При этом чувствовалась от хозяйки кабинета какая-то едва скрытая сексуальная агрессивность. Пускай я и не любитель такого типажа женщин, но, похоже, Константин просто в восторге от такого начальства. Бабник.

— Вера Алексеевна! — радостно улыбнулся Скуратов, которому такой «приветственный» обмен техниками, по всей видимости, поднимал настроение. — Разве я могу изменять возникшей у нас традиции?!

— Какой еще традиции?! — отложив документы в сторону, строго посмотрела на него сквозь линзы очков женщина. Впрочем, она их практически сразу сняла и отложила в сторону. — То, что ты всегда врываешься ко мне без стука?!

— А вы в ответ каждый раз атакуете меня очередной техникой, — довольно закивал Константин.

— Заходите, — устало вздохнула Вера Алексеевна, тряхнув волосами, чтобы избавиться от прядей, что лезли в глаза. — Или вы дальше продолжите маячить в коридоре?

— Вы как всегда любезны, — широко улыбаясь, Скуратов пропустил вперед меня и Роксану, а после, еще раз осмотревшись в коридоре, зашел и сам.

Стоило только двери закрыться, как от рук женщины всколыхнулся ветер, что было внешним проявлением действия какой-то техники. В то же время она внимательным взглядом смерила мою телохранительницу, которая в ответ полностью проигнорировала такой интерес, больше осматривая сам кабинет.

Последний не представлял из себя ничего особенного: типовая рабочая обстановка чиновника средней руки с поправкой на то, что этот чиновник маг и, судя по продемонстрированному, высокого ранга. Так что позволить кое-какие излишества женщина себе могла, что выражалось по большей части в более дорогой мебели, чем можно было бы представить в подобном месте.

— Ты уверен, что это стоит продолжать делать? — убедившись, что ее техника действует как надо, спросила Вера Алексеевна у моего напарника.

Мы к этому моменту сели на кресла напротив ее рабочего стола. Правда, Рокс решила встать позади меня.

— Что делать? — состроил дурачка он, разведя руками.

— Тоже мне конспиратор, — проворчала женщина, посмотрев на меня. — Вы, я так понимаю, поведению Константина не удивляетесь?

— То, что его нахальное поведение, — это отчасти маска, я уже понял давно, — постучав по подлокотнику кресла, ответил я.

— Ну вот, а я так старался, — вздохнул Скуратов и резко отбросил всю дурашливость. — Хотя в целом да, с тобой я не так что это применял, так как ты мог почувствовать фальшь и отказаться сотрудничать с нами.

— И какие у тебя полномочия на самом деле? — спросил я.

— Константин Скуратов официально является оперативником отдела Службы магической безопасности, ответственного за проявления запретной и черной магии, в которую также включены все демонические проявления, — ответила на это хозяйка кабинета. — Если же не официально, то ему уже несколько раз предлагали занять место главы отдела и снять наконец с меня эти обязанности, — нечитаемо посмотрела она на моего напарника.

— Мне лучше в оперативниках, чем сидеть за бумажками и отчитываться перед большим начальством, — пожал плечами Константин. — Тем более это мне позволяет работать с такими интересными кадрами, — намекнул он на меня.

— И для чего вы все это мне рассказываете? — спросил я, не купившись на эту игру с «открытием карт».

— Чтобы ты понимал, что твои уникальные способности важны для нас, — мягко улыбнулась Вера Алексеевна. — Поэтому мы выделили одного из лучших оперативников, чтобы он мог сберечь тебя и дать проявить свои таланты.

— Причем ты еще неплохо на этом заработал, — вставил Скуратов.

— Вы тоже имели выгоду от моих действий и даже большую, чем я запросил, — хмыкнул я. — Репутация — вещь такая… ее легко испортить. В общем, я все понял и, конечно же, проникся важностью, но зачем для этого необходимо было приезжать сюда? Ты разве не мог сказать то же самое по телефону или когда приехал? — посмотрел я на мужчину.

— Это я настояла на личной встрече, — не дала ответить ему хозяйка кабинета. — Все же, общайся через Константина, полной картины о знаменитом князе Шувалове не составишь.

— Разве ваши аналитики не успели уже составить мой психологический профиль? — сделал я удивленный вид.

— Но это не отменяет того, что ты столько времени работаешь на нас, а я с тобой так и не разговаривала, — после небольшой паузы ответила Вера Алексеевна.

— Я бы не назвал это работой. Скорее я оказываю услугу государству в лице вашей организации, — улыбнулся я, внимательно смотря на женщину.

— Можешь называть это и так, — покладисто произнесла она. — В любом случае, нам выгодно, чтобы ты продолжать и дальше оказывать эти «услуги», чем терять своих сотрудников при очередном кровавом ритуале. Раз про это уже поговорили, то перейдем к делу, — хлопнула ладонью по столу Вера Алексеевна. — Тебе что-то говорит клан Мин?

— Только то, что представившийся как Джинхей Мин решил убить меня, — пожал я плечами.

— Так я и думала, — кивнула сама себе женщина. — Клан Мин не сильно известен в Восходной Империи, но тем не менее они, несмотря на свою малочисленность, имеют славу убийц черных магов и в то же время являются неплохими экзорцистами, — по деловому стала рассказывать она. — Исходя из допроса Джинхея Мина, мы получаем следующее: его, как младшего ученика клана, отправили устранить некоего мага, который был замечен на том, что он умеет контролировать демонов. Пускай это не совсем профиль экзорцистов, но они поколениями уничтожали демонов и проклятые артефакты, так что известие о том, что где-то появился маг, могущий теоретически увеличить количество демонов…

— И этим неназванным магом был я?

— Да, вы заявили о себе довольно громко своими делами, так что слухи о роде Шуваловых распространились за границы территории Российской империи. С этим уже сложно спорить, — слегка улыбнулась хозяйка кабинета. — Но все же целью клана Мин были не вы, а те, кто ответствен за новогодние происшествия.

— Как так? Я думал, подобного рода информацию вы стараетесь не допускать до распространения, не говоря уж о выходах за зону вашего влияния.

— Кто-то заранее подготовил материал, который потом был слит через «темную сеть», — проворчал Константин с таким видом, будто это была его вина. — В итоге клан Мин стал вести поиски чернокнижника, устроившего призывы чужими руками. Препятствовать туристам, особенно из страны, с которой у нас дружественные отношения, мы не можем, так что представители клана прибыли в Империю, чтобы начать поиски.

— Джинхей Мин, — взяла слово женщина. — Как раз один из таких «искателей». Вот только он посчитал, что ты, Егор, и есть главная угроза, поэтому напал, нисколько не заботясь о жертвах.

— Понадеялся на то, что клан в случае успеха его вытащит, — хмыкнул Скуратов.

— Вы же говорили, что клан Мин не особо известный, — припомнил я.

— Да, он не известен, но достаточно влиятелен, чтобы потянуть за нужные ниточки, из-за чего мы действительно можем оказаться в положении, когда не останется ничего иного, как выдать им Джинхея, — пояснила Вера Алексеевна. — Не отдавать его мы тоже не можем, иначе будет политический скандал.

— Неужели то, что он убил моего водителя и причинил вред другим людям, можно так просто спустить? — скрестил я руки на груди.

— В рамках большой политики это вообще разговор не о чем, — невесело произнес Константин. — Клан Мин вполне может откупиться от ошибок, совершенных их родственником, так что ему и не такое простят. Тем более никто из аристократов в результате действий Джинхея не погиб.

— А если бы он все же убил меня?

— Тогда да, это уже спускать с рук никто не будет, но члены клана готовы и к такому исходу. Их главная цель — устранить чернокнижника, — ответила женщина.

— И что теперь? — спросил я после того, как возникшее молчания стало уже затягиваться.

— Я бы хотела попросить тебя действовать более осмотрительно и не давать повода к дополнительным разрушениям, — осторожно произнесла Вера Алексеевна.

— Вот как? — холодно спросил я. — То есть мне теперь так просто спустить с рук, что на меня напал какой-то недоделанный китаец, который больше похож на русского, чем на представителя Восходящей Империи. Так теперь еще и подставить под удар его соклановцев?

— Никто не просит тебя подставляться, — поморщился от моих слов Скуратов. — Просто постарайся в случае нападения действовать так, чтобы допустить как можно меньше жертв. Со своей стороны мы хоть и не можем выдворить представителей клана Мин за территорию нашего государства, но мешать в их действиях, особенно направленных на устранения тебя, мы можем. Да и не забывай, что их целью является не найденный нами чернокнижник.

— Допустим, — кивнул я, но все же холодности в моем голосе меньше не стало. — Джинхей Мин в любом случае должен ответить за убийство моего слуги.

— Ты же понимаешь… — начал говорить мой напарник.

— Он. Убил. Моего. Слугу, — медленно произнес я. — И я требую, чтобы его либо судили, либо предоставили мне, чтобы я сам с него стребовал положенную плату.

— Извини, Егор, — попыталась сгладить ситуацию хозяйка кабинета. — Но на данный момент Джинхей Мин находится под защитой Службы магической безопасности и его допрос еще не окончен. Клану Мин будут предъявлены официальные требования, но наказывать за нарушения закона мы не можем.

— Это почему же? — недоверчиво посмотрел я на нее.

— Клан имеет первоочередное право на наказание провинившихся членов рода, — явно зачитала по памяти Вера Алексеевна. — Это право было заключено на мировом уровне, так что мы ничего с этим поделать не можем.

— Если, конечно, Джинхея не загрызет вина, — иронично улыбнулся Скуратов.

Я понимающие прикрыл глаза и уже более спокойно посмотрел на хозяйку кабинета. Интересно, это очередная проверка моих возможностей или мне только что негласно дали добро на устранение иностранного мага? В любом случае, так просто спускать это я не был намерен, ведь из-за этого человека погиб слуга, человек, доверивший мне свою жизнь. Если я не стребую за это платы, то это будет еще и удар по моей репутации.

Мой род — темный, а темные маги обиды не прощают, пускай порой откладывают их на десятилетия. Да и я сам не отличаюсь большим человеколюбием.

— А вы сами не продвинулись в этом деле с чернокнижником? — спросил я, решив немного сменить тему разговора.

— Пока не сильно, — призналась женщина, недовольно закусив губу. — Кто бы ни стоял за этим, но он старательно затирает следы и подбирает себе в ученики людей, которые не хотят сдаваться.

— То есть наличие учеников уже подтверждено? — проявил я легкую заинтересованность.

— Да, — кивнул Константин. — За это время нам удалось выйти на след еще троих людей, которые слишком сильно увлеклись ритуальной магией. К сожалению, как и со встреченными нами, все они воспользовались помощью демона внутри себя и в результате операции по поимке погибли.

— Эта схема слишком уж одинаковая, — задумчиво обронил я. — Если встреченный нами в Екатеринбурге чернокнижник мог действительно подселить в себя демона, чтобы увеличить свои возможности, то вот еще три одинаковых случая…

— Ты единственный специалист в данной области, — развел руками Скуратов. — Так что, если есть какие-то мысли…

— Я с одержимыми не часто сталкивался, — начал издалека пояснять я. В принципе тот же клан Мин может обладать куда более обширной информацией по этому вопросу, да и у нас в Империи должны быть специалисты схожего направления, так что особой тайны из этого все равно не сделать. Да и кажется мне, что эти двое просто хотят услышать еще одну точку зрения, которая может дополнить картину происходящего. — Вот только все известные мне случаи связаны с разрушением тела носителя, когда демон берет его под контроль. Тут же ситуация обратная, и все «ученики» считают, что полностью контролирую подселенных демонов. Сомневаюсь я, что без должной подготовки это вообще возможно провернуть без потери собственного я. А это значит…

— … что их учитель подселяет в них демонов в качестве страховки и, возможно, короткого поводка, не давая им действовать самостоятельно, — закончил за меня Константин. — Мы тоже об этом подумали. Но почему тот чернокнижник в Екатеринбурге действовал так открыто?

— Возможно, его учитель находился на достаточно большом отдалении, чтобы не суметь вовремя его остановить. Да и вспомни, на сколько метров под землей все это происходило, — напомнил я. — Пускай магическая связь не похожа на радиоканал, но в породе вполне могут содержаться элементы, которые препятствуют его «чистоте» и тогда о действиях «ученика» учитель мог и не знать.

— А можно ли выследить таких одержимых по их демонам? — осторожно спросил мой напарник и, судя по тому, как подобралась его начальница, именно за этим меня сюда и вызвали, а не ради всего этого предупреждения.

— Можно попробовать отследить связь демона с тем, кто его вызвал, а точнее с активным ритуальным кругом, — немного подумав, ответил я. — Вот только для этого надо иметь живого одержимого, иначе ничего не выйдет.

— То есть в принципе такое возможно? — уточнила Вера Алексеевна.

— Это потребует определенных усилий, — выделил голосом последнее, — но вполне можно попробовать. Но, опять же, при живом носители.

— Цена вопроса? — деловито осведомился Скуратов, уже прекрасно понимая, что я за это просто так не возьмусь.

— Семьдесят тысяч имперских рублей, и я могу попробовать, — улыбнувшись, ответил я.

— Я, конечно, понимаю, что твои способности уникальны и, как правило, ты более-менее назначаешь справедливую цену, — при последних словах женщина слегка скривилась. Так вот, значит, кто выбивает бюджет на мои услуги? — Но это не слишком?

— Наоборот, так как я сам в этом заинтересован, то я даже сделал скидку. Тем более, отслеживая связь, мы вполне может наткнуться на самого «учителя», а значит вам понадобятся и другие мои навыки.

Говорить о словах Рет, этой огненной змеи, о каком-то неизвестном сильном демоне я им не стал, так как и сам не был уверен, насколько это достоверно, но сомневаюсь, что чернокнижник и демон между собой никак не связаны. Слишком уж все происходит близко к друг другу, чтобы оказаться простым совпадением.

* * *
— Милорд, получается, нам нельзя наказать того человека, осмелившегося напасть на вас? — спросила Роксана, когда мы сели в машину.

Остаток разговора в кабинете Веры Алексеевны не занял много времени. Мы больше утрясали организационные вопросы, да еще они попытались поторговаться. Правда, когда я вместо снижения цены стал ее, увеличивать женщина быстро сдалась и в итоге мы договорились на восьмидесяти тысячах, что в целом было неплохо.

— Он находится под охраной Службы магической безопасности Империи, — покачал я головой и кровожадно оскалился: — Но ведь в камере с ним может произойти что угодно. Помешать самоубиться ему сотрудники не могут.

— За кровь должно быть оплачено кровью, — удовлетворенно кивнула демонесса.

— Кровожадно, но в целом верно, — согласился я с ней. — У вас так же поступают?

— Нападение на свой город Лорд может расценивать как вызов себе и либо отправляет свою гвардию показать, насколько нападающие были не правы, либо сам выходит вперед, доказывая, что для них это была последняя ошибка в жизни.

— Но разве выходом за пределы города Лорд не ослабляет себя?

— Лорды сильны и без постоянной подпитки от источника магии, — ответила Рокс. — Вышедший против врага Лорд подобен огненному валу, испепеляющему все на своем пути…

Произносила она это так, словно действительно пережила что-то похожее.

— И после такого ты называешь меня Лордом? — иронично хмыкнул я.

Вот что-что, а подобной мощью я никогда не обладал и вряд ли буду. Возможно, в детстве такого я бы хотел достичь, но со временем учишься трезво оценивать свои возможности и свой максимум. Благо последний у меня был довольно высоким, так что переживать особо было не очем.

— Все Лорды с чего-то начинали, — мягко улыбнулась демонесса. — И я верю, что вы, как наследник Гортвара, сможете многого достичь, если вам дать такую возможность. Тем более ваш мир богат на энергию и без источников магии, — облизнула она нижнюю губу.

В последнем она действительно была права. Наш мир благодаря возвращению магии стал лакомым кусочком для демонов и только то, что они не могут пересечь границы миров, останавливало их от стремительного завоевания нашего мира. Как бы ни сильны были маги как условные боевые единицы, демонов было просто огромное количество и с каждым днем нахождения здесь они становились бы чуть-чуть, но сильнее. Так что исход такого вторжения довольно очевиден и не в лучшую сторону для человечества.

Пока ехали домой, я отправил сообщение Волкову и Аркур, чтобы они подобрали тех, кого можно было бы принять в качестве слуг из числа ныне действующих наемников. Не думаю, что ситуация, как произошла с «Красными волками», такая редкая, ведь сейчас наемничье дело — это во многом семейный бизнес и командная должность в отрядах передается от отца к сыну. Так что в любом случае должны оставаться те, кто не особо доволен своим текущим положением и захочет сменить свой род деятельности на что-то более перспективное и при этом остаться все тем же воином, каким многие из них мечтали быть с детства.

Поэтому Славе было поручено найти среди своих старых знакомых таких кандидатов и уже из тех, кто готов будет пойти под мою руку, Рэми выберет наиболее подходящие кадры на основе их репутации и тех заданий, что отряды выполняли до этого. Тупые мясники мне были ни к чему, как и те, кто запачкался в грязных делах, поэтому работы этим двоим предстояло довольно много.

Возможно, еще рано было начинать так усиливаться, но в связи с появлением рода Мин и тем, что они вполне могут попробовать вновь напасть на меня из-за моей магии, то лучше я это сделаю раньше, чем потом станет слишком поздно для этого.

С другой стороны, эти события заставляют Службу магической безопасности действовать активнее. Ведь попросту наблюдая за действиями профессиональных охотников на демонов, можно попытаться найти одного из чернокнижников. К сожалению, в Российской Империи специалистов подобного рода было не так много и, как правило, эти личности были настолько склочными и старыми, что с ними предпочитали не связываться. Были у них и наследники мастерства, как та же Саяра, но ее уклон, как я понимаю, был в другой области. Остальные же были не достаточно опытны в столь опасных вопросах, чтобы рисковать ими и разрушать отношения с их учителями в случае гибели их учеников.

Если все сложится удачно, то мне предоставят одного из последователей чернокнижника и тогда я смогу уже не опасаться действий этого неизвестного мага. Вот не верю я, что в итоге мы не пересечемся. Так что было бы лучше выйти на него раньше, чем он выйдет на меня. Я и так несколько раз мешал планам этого чернокнижника и не думаю, что это осталось без внимания. Да и в какой-то мере это позволит мне наладить отношения с хозяевами черного рынка Империи, что всегда полезно.

Эх, жаль, что все ритуалы чернокнижников завязаны на крови и человеческих жертвах, а то на продаже компонентов, извлеченных из демонов, можно было бы неплохо заработать без риска того, что это мне потом аукнется при новом призыве.

За всеми этими размышлениями дорога домой пролетела вообще незаметно.

— Милорд, я вам еще понадоблюсь? — спросила у меня Роксана, когда мы зашли в дом.

— Нет, — покачал я головой. — Можешь пока заниматься своими делами.

— Хорошо, — кивнула демонесса и, плавно покачивая бедрами, удалилась в подвал, как всегда направляясь на тренировочную площадку, где девушка постоянно оттачивала свои навыки. И ведь прекрасно осознает, насколько эти действия выходят у нее… отвлекающими.

Я же направился наверх.

Арина уехала утром к своему дяде, чтобы обсудить что-то связанное с целительством. Пуская моя жена была сильным и для своего возраста довольно опытным магом жизни, но все равно все знать она не могла и порой в наших клиниках появлялись пациенты, к которым даже она не знала, как лучше подойти, чтобы помочь с их проблемой. Благо род Лазаревых никогда не отказывал в консультации своей родственнице и, что не менее важно, делал это бесплатно. Поэтому Арина хоть и старалась решить в первую очередь проблему самостоятельно, но порой и она заходила в тупик.

Помимо этого в ее обязанностях было обучение других целителей работающих, на наш род, и в таком случае она должна была разбираться в этом направлении лучше остальных, чтобы служить примером. Впрочем, было видно, что Арине нравится заниматься всем этим и она с радостью переложила на меня все дела по управлению родом, сосредоточившись по большей части на клиниках и на том, чтобы создавать роду Шуваловых положительную репутацию. Последнее у нее действительно неплохо выходило и сейчас почти все клиники приносили стабильный доход, а оставшиеся несколько скоро должны были решить возникшие у них проблемы и начать приносить прибыль.

Все же лечение — вещь необходимая всем и хорошо оплачиваемая как государством, так и частными клиентами. Российской Империи нужны здоровые и готовые работать на благо государства подданные и в этом вопросе денег особо не жалели. Правда, это не отменяло бюрократических проволочек, но и это Арина взяла на себя, благо у нас была «Алтея», где работали достаточно квалифицированные юристы, чтобы выбивать для нас государственные контракты.

Но помимо Арины у меня была еще одна жена, которая, казалось, отошла на второй план и вовсе не участвовала в жизни рода. В какой-то мере это было справедливо по отношению к Лене, но я был нацелен сделать из нее боевого мага, так что пара лет нахождения в тени ничего не значат на фоне того, что может выйти из девушки после завершения Академии и моего обучения.

На счет последнего я с ней и хотел поговорить, все равно на сегодня я ничего не планировал, опасаясь, что разговор с начальством моего напарника может затянуться на весь день.

— Егор, ты уже вернулся? — радостно улыбнулась Лена, при моем появлении свернув окно голографического терминала, проецируемого коммуникационным браслетом.

— Да, это заняло не так много времени, как я думал, — мягко улыбнулся я в ответ, обняв подскочившую ко мне девушку. — И раз у меня появилось немного свободного времени, то я хотел бы заняться одним вопросом, который раньше откладывал.

— Я могу тебе с этим помочь? — с готовностью отозвалась девушка.

Все же в последнее время я уделял ей все меньше внимания и это чувствовалось. Но стоит отдать ей должное — Лена нисколько не обижалась на это и понимала, что я на самом деле сильно занят. Так что моя вторая жена терпеливо ждала и усердно училась, чтобы быть достойной представительницей рода Шуваловых.

Интересно, а если бы она не потеряла память, была бы она такой же или передо мной стояла совершенно другая девушка?

— Да, я бы хотел посмотреть на твое слияние с Рет, чтобы лучше понять этот процесс.

— А это не опасно? — сделала шаг назад Лена и, слегка закусив губу, обеспокоено посмотрела на меня. — Все же я не совсем контролирую этот процесс…

— Помнишь, что было, когда мы обнаружили у тебя второй источник? — вместо ответа спросил, взяв ее руку в свою и ободряюще улыбнувшись.

— Я чуть не спалила свою комнату? — не особо уверенно произнесла девушка.

— А сейчас ты вполне его контролируешь и применяешь в своих техниках практически с идеальным контролем, — ответил я. — Так что и в этом деле нужны постоянные тренировки. Если в случае опасности ты вновь станешь Ленарет, то вдруг не сможешь контролировать свою демоническую сторону и нападешь на союзников? — пускай на этих словах Лена вздрогнула, но это необходимо было сказать, чтобы она лучше понимала ситуацию. — Так что лучше будет, если ты полностью освоишь и эту грань своих способностей. Тем более она дает тебе определенные преимущества в бою и глупо было бы отказываться от таких возможностей.

— Хорошо, — неожиданно твердо произнесла моя вторая жена после небольшого промежутка молчания. — Я сделаю все, что в моих силах.

— Вот и хорошо, — подмигнул я ей. — Переодевайся в тренировочный костюм и я тебя жду вместе с Рет на полигоне.

Глава 8

В последнее время я был слишком сильно занят документами и делами рода. Это я осознал, когда увидел Лену в ее легком комплекте доспехов, который был выполнен из ткани, плотно облегающей ее тело и подчеркивающий все особенности фигуры моей жены. Она и до этого была эффектной красавицей, но постоянные тренировки и занятия в том числе с Роксаной сделали ее фигурку еще более грациозной и соблазнительной.

Я невольно засмотрелся на это, и Лена, видя мой горящий взгляд, слегка покраснела, мило улыбнувшись. Было видно, что ей льстит такое внимание, но все же мы собрались здесь не для этого.

Хотя все же жаль…

— Егор, — тихо и в то же время требовательно произнесла Лена и я понял, что слишком засмотрелся на ладную фигурку девушки.

— Ну раз ты подготовилась, — улыбнулся я ей, — то попробуем воспроизвести привычные для тебя условия слияния, чтобы попытаться лучше понять, как именно это у вас происходит. Рет ведь все поняла?

— Я поняла, милорд, — на мгновения выснулась из волос небольшая змейка.

Тоже вот удивительное существо. На самом деле огненная змея может достигать в длине нескольких метров и в целом способна разом проглотить человека, но в то же время она может стать не больше шнурка и успешно скрываться среди густых волос Лены. Это было одним из прямых доказательств, что физическое тело для демонов вторично по сравнению с их энергетической структурой, которую они переносят сквозь миры во время тех же призывов.

— Может, я попробую и без этого? — предложила девушка, погладив свою компаньонку по чешуйчатой голове.

— Почему бы и нет, — пожал я плечами. — Если получится без необходимости создания опасной ситуации, то будет даже лучше изучить особенности вашего слияния.

— Хорошо, — решительно кивнула Лена и попыталась что-то сделать, но прошло пять минут, а результата все не было.

— Все же потребуется простимулировать появление этого состояния внешним путем, — вынес я вердикт, когда моя вторая жена виновато развела руками.

Печать призыва к этому моменту у меня уже была подготовлена, так что противник Лены появился сразу же после моих слов. Можно, как и в предыдущий раз, использовать для этих целей Илью, ведь именно он в последний раз вызвал у Лены такое состояние, но мы еще не до конца понимали все его особенности и Ленарет могла навредить мечнику, сама не особо осознавая это.

Так что лучше это будет еще один демон, которым не жалко пожертвовать, чем потом придется лечить ни в чем не виноватого ученика Миямото.

Тем временем перед Леной возник двухметровый рыцарь, закованный в глухие доспехи. Я уже ранее призывал подобное существо в Академии, так что решил и в этот раз воспользоваться его помощью. Тем более защита этого демона была на высоте и он легко может выдержать пламя Лены, если она вдруг на него нападет.

И да, это был именно тот рыцарь, что когда-то предложил мне свой меч, попросив вассалитета.

Окончательно проявившись в нашем мире, он посмотрела сначала на Лену, а потом на меня. После этого рыцарь бухнулся на одно колено и, приложив правую руку к груди, склонил голову.

— Приказывайте, милорд, — глухо донеслось из-под шлема.

А до этого он был довольно молчаливым, что, впрочем, меня полностью устраивало, да и в призыве я прописал необходимые указания. По всей видимости, вассальная клятва дает больший простор для трактовки действий, чем если бы я заставлял их исполнять незнакомого мне демона.

— Нападаешь на девушку, но только с целью покалечить, а не убить. В случае, если она нападет на тебя, то защищаешься, но не нападешь в ответ, — отдал я распоряжение.

Кивнув, демон встал во весь рост и из-за спины достал свой ростовый щит. Меч так и остался висеть в ножнах, ведь это оружие предназначено для убийства и совсем не соотносилось с тем, что я говорил.

— Лена, постарайся уклоняться от всех его атак и вновь вызвать чувство замедления противника. Если получится, то постарайся запомнить ощущения перехода. Сегодня попробуем несколько раз, пока не почувствуешь, что устала.

— Хорошо, — понятливо улыбнулась девушка и, встав в боевую стойку, подготовилась к сражению.

Чтобы добиться чистоты эксперимента, повреждения рыцарь будет наносить моей жене вполне реальные. При этом ни я, ни Лена могли не беспокоиться об этом.

Пускай Арины сейчас не было в доме, но как раз из-за ее периодического отсутствия и увеличившегося количества тренирующихся бойцов на территории рода мной были закуплены медицинские капсулы. Эта покупка обошлась мне в крупную сумму, но все же это позволяло лечить людей, и вовсе не прибегая к услугам целителей.

Да и бегать к Арине из-за каждой сломанной руки или ноги все же было неправильным. В капсуле же достаточно было менять накопители, что благодаря моим измененным печатям можно было лишь наполнять энергией без необходимости их постоянных покупок.

В какой-то мере это обходило рынок накопителей, на котором зиждилось богатство сразу нескольких магических родов по всему миру, но я не собирался с этим выходить на рынок и пользовался этим обходом только для личных целей.

Единственным нюансом во всем этом было то, что капсула по своей сути являлась закрытой от внешнего мира областью, где накопитель с целительской энергией действовал комплексно на все тело, не выделяя поврежденные участники. Поэтому лечение могло проходить дольше, чем того требовалось, но зато весь организм в целом приходил в норму.

В любом случае условия для того, чтобы мои люди могли получить медицинскую помощь, мной были реализованы и лазарет, находящийся на территории поместья, стал довольно популярным местом. Не с каждым ранением слуги решались подойти к Арине, а теперь тренировки не надо было откладывать до полного выздоровления и эффективность обучения у того же Миямото выросла в разы. Да и сами тренировки претерпели изменения, ведь теперь можно было сдерживаться чуть меньше.

Первым действовать стал рыцарь, что с удивительной, для его громадной тушки комплекции, скоростью устремился к Лене и ударом кулака, закованного в латную перчатку, попытался попасть в корпус девушки. Несмотря на такую неожиданность, Лена в последний момент сумела уклониться. Правда, даже в такой ситуации демон схватил прядь волос девушки и дернул на себя, заставив ее болезненно вскрикнуть и упасть на землю.

Моя бывшая ученица тут же сделала кувырок, чтобы не попасть под пинок ногой, но последняя атака ее явно разозлила. До этого она смотрела на рыцаря с любопытством и выжидала, но вот того, что он тронул ее волосы, что для многих девушек вообще было строжайшим табу, она просить не могла.

Руки Лены моментально вспыхнули пламенем, словно она забыла о моих словах об уклонении, но все же этим из стихийных техник она и ограничилась.

Следующую атаку рыцаря девушка приняла на покрытые огнем руки. Благодаря защите, даваемой этой техникой, она приняла на жесткий блок, заставив демона на миг замереть, по всей видимости, от неожиданности. Этим воспользовалась Лена, уходя в бок в надежде скрыться за большим щитом. Вот только тому, кто использовал его не в одной сотне битв, такие уловки были нипочем и он попросту ударил легкую волшебницу, используя всю свою мощь.

Девушка от удара отлетела на несколько метров и перекатилась по земле, неподвижно замерев. Пламя на ее руках стало угасать, и скорее всего девушка от этой атаки щитом потеряла сознание.

Жаль, конечно, но можно ведь попробовать еще раз.

Тем временем рыцарь подошел к своей противнице, чтобы убедиться, что она действительно больше не может двигаться.

— Вот ты и попался, — произнесла Лена, одновременно с этим схватив демона за ногу.

Пламя с ее руки перекинулось на бронированную фигуру и рыцарь отступил назад в попытках сбить пламя, которое все дальше распространялось по доспеху. Пока он был занят этим, девушка поднялась с земли и, утерев струйку крови с уголка губ, повторила технику, которая покрывала ее руки пламенем.

Благодаря этому я смог увидеть, что глаза моей жены изменились и теперь это была не совсем она, а уже Ленарет. Получается, слияние происходит все быстрее? Раньше за Леной такого вообще не было замечено, а в этом году уже дважды я видел, как девушка сливалась с демонической змеей, становясь чем-то средним между демоном и человеком.

Даже пламя на ее руках приобрело более темный оттенок. В нем все чаще проскальзывали черные искры, делая это зрелище довольно завораживающим.

Останавливать ее от дальнейших действия я не стал, потому что мне было интересно посмотреть, на что она способна в таком состоянии.

Не став дожидаться моей реакции, Ленарет бросилась вперед на своего противника и тот, моментально забыв о пламени, покрывающем его доспехи, выставил свой щит, на который принял удар кулака девушки. Раздался глухой звук удара, одновременно сопровождаемый вспышкой пламени, и эту двухметровую махину на несколько сантиметров протащило по земле, словно в него попали тараном.

Останавливаться на этом девушка не стала, продолжая наносить удары один за другим, подключив также ноги, которые тоже в какой-то момент покрылись пламенем, что укрывало ее от повреждений конечностей и, по всей видимости, давало эту взрывную силу. Ленарет не давала никакого шанса рыцарю разорвать этот контакт и лишь пыталась проникнуть в незащищенную зону, чтобы наконец-то миновать начавший все сильнее злить ее щит. Вот только ее противник и сам понимал, чем это может грозить, а мой запрет на убийство не давал ему возможность воспользоваться мечом, чтобы отогнать огненную фурию, в которую превратилась девушка.

И все же, несмотря на все время, потраченное на обучение и проведенное в мире демонов, у волшебницы было не так много опыта ведения боя, особенно в сравнении с этим демоном. Последнее он продемонстрировал тем, что позволял Ленарет бить в его щит, пока он все это время выжидал удобного момента, который наконец-то настал.

Волшебница слишком размашисто ударило ногой, увлекшись тем, что ее противник встал в глухую защиту, и именно за ногу рыцарь ее схватил, позволив девушке выбить щит из его рук и тем самым весь взрывной удар ушел в сторону. Щит с большой скоростью влетел в стену, глубоко застряв в ней, но сейчас никому до него не было дела.

Схватив Ленарет за ногу, демон, нисколько не обращая внимания на обжигающее пламя, замахнулся ей, словно девушка ничего не весела, и ударил ее об землю. В последний момент волшебница извернулась и ударила потоком пламени в землю, не дав нанести ей сокрушительный удар и сведя весь импульс атаки на нет.

Не давая ей опомниться, рыцарь, показывая свою недюжинную силу, вновь вскинул мою бывшую ученицу и попытался приложить ее о землю с другой стороны. Рывки были настолько быстрыми, что за эти мгновения Ленарет просто не успевала сделать ничего иного, как смягчить удар, вновь и вновь выпуская потоки пламени.

Возможно, будь ее основной предрасположенностью водная стихия, это позволило бы ей вырваться из захвата, но с пламенем ты не сделаешь «мягкую подушку» и только взрывные импульсы в противоположном удару направлении позволяли ей хоть как-то держаться.

В конце концов девушка стала выдыхаться. Как бы ни был хорошо развит ее источник, но все же он имел конечную величину и призванный мной демон добился того, чтобы она полностью израсходовала свои запасы. Уже на остатках Ленарет кое-как смогла смягчить урон от падения, но этого уже было недостаточно, чтобы полностью его избежать.

Хорошо, что этот момент так же легко понял рыцарь, не став продолжать это избиение, и просто отпустил ногу волшебницы, сделав несколько неуверенных шагов назад.

За время этих перекидываний из стороны в сторону и постоянных вспышек огня не было видно, в каком состоянии находится призванный мной демон, но сейчас я видел, что и для него этот бой дался не так легко, как могло показаться со стороны.

Пускай пламя Лены не могло нанести моментальные повреждения брони рыцаря, но все же постоянный контакт с этой разрушительной стихией оставил на ней существенные следы, расплавив многие элементы и попросту делая ее уже слабо подходящей для дальнейшего боя. Даже сейчас от демона шел видимый дымок, а броня местами алела, остывая после контакта с огнем. Страшно представить, что было бы с человеком, который мог находиться внутри таких доспехов.

Щит демона имел куда больше повреждений. По сути, он был весь в трещинах и настолько оплавлен и выгнут после ударов Ленарет, что его проще было выкинуть, чем пытаться вернуть в первоначальный вид. А ведь я помню, как рыцарь принимал на этот щит огромные каменные глыбы и последние не оставляли на нем ни одной царапины.

Убедившись, что Ленарет более не намерена продолжать бой и лишь закусила нижнюю губу в попытке сдержать стон боли и все же подняться на ноги, я поспешил к ней, чтобы помочь.

— И стоило так усердствовать, чтобы потом оказаться в таком положении? — спросил я, подхватывая девушку.

После таких бросков не удивительно, что нога Ленарет была сломана, но хотя бы это был не открытый перелом, так что с моей помощью она точно доковыляет до лазарета.

— Я должна победить, несмотря ни на что, — не глядя на меня ответила Ленарет. — Ведь если я буду слабой, то я буду не нужна.

Я мягко взял ее за подбородок и, откинув волосы в сторону, посмотрел прямо в глаза девушки. Они не были привычными глазами Лены — в них было неугасаемое пламя черного огня, что характерно для ее второго источника и, как я теперь понимаю, для огненной змеи, которая частично переняла его силу. Эти слова были произнесены не сколько Леной, сколько самой Рет, которая боялась меня и опасалась, что я от нее избавлюсь.

— Если считаешь себя слабой, то тренируйся и выкладывайся еще больше, — улыбнувшись ей, произнес я. — Я же сделаю все возможное, чтобы ты достигла успеха и, не бойся, я всегда тебя поддержу.

— Даже такую меня? — указала она на глаза, как самый яркий признак слияния.

С одной стороны, это была все та же Лена, но и не она. Передо мной стояла девушка, имеющая несколько иную личность, и как-то однозначно относиться к ней у меня не получалось. Слишком много в ней было от моей жены, чтобы так просто отбросить эту сторону Ленарет. Да и вообще, стоит ли ее считать другой личностью или принять как еще одну часть моей бывшей ученицы?

— Даже такую я приму тебя, ведь ты моя жена, — притянул я ее к себе и поцеловал, так что у нас обоих перехватило дыхание.

Да, наверное, с учетом того состояния, в котором оказалась девушка после боя, это выглядело более чем странно, но я чувствовал, что ей сейчас необходима именно такая встряска, чтобы перестать рефлексировать. Да и сама Ленарет все теснее прижималась ко мне, будто и не было у нее никаких ранений.

— Милорд?.. — раздался неуверенный голос со стороны рыцаря.

Именно он отрезвляюще подействовал на нас, и я разорвал столь сладостный контакт с девушкой.

— Прости, — извинился я перед демоном. Раз уж он начал говорить, то вполне разумен, чтобы понимать вежливость, да и я чувствовал себя немного виноватым перед ним. — От тебя потребовалось больше усилий, чем я изначально планировал. Могу за это заплатить в двойном размере.

— Не стоит, — отрицательно мотнул головой рыцарь и одновременно с этим раздался скрежет сочленений доспеха, из-за чего я невольно скривился. — Для меня честь выполнять вашу волю. У меня есть только небольшая просьба.

— Да, какая именно? — удивленно спросил я.

Речь демона была на удивление правильной и в его интонациях чувствовалась какая-то возвышенность, что ли. Последнее, мягко говоря, нисколько не вязалось с мрачной фигурой демонического рыцаря, которым впору пугать детей.

— Не могли бы вы помочь мне снять шлем, а то он помялся и мешает мне двигать головой, — попросил демон.

Просьба более чем странная, но почему бы и нет?

Убедившись, что Ленарет, еще пребывающая в состоянии слияния, может уже уверенно стоять (огненная змея давала ей возможности к регенерации и сейчас по всем поврежденным местам скользили язычки пламени, которые довольно быстро приводили демонессу в ее изначально состояние, благо источник волшебницы исправно снабжал все эти процессы энергией), я подошел к рыцарю. Так как тот из-за своей комплекции был выше меня, то ему вновь пришлось опускать на одно колено, что было сопровождено новым скрежетом.

Я не особо разбираюсь в особенностях доспехов и в особенности их демонической вариации, но никаких ремешков рядом с ним я не обнаружил и попробовал просто стянуть с головы. Это, пускай и с некоторым трудом, мне в итоге удалось.

Не знаю, что я ожидал увидеть на самом деле: то ли пустоту, то ли клубы черного дыма, — но вот то, что под доспехом окажется молодой парень с рыжими, практически красными волосами, меня изрядно удивило. До этого я думал, что призванный рыцарь-демон — лишь вариация оживших доспехов, но оказывается внутри находилось живое существо.

— Благодарю, — улыбнулся демон и вместе с этим его доспех стал прямо на глазах исчезать в дымке.

В итоге напротив меня стоял молодой воин в кожаных доспехах с защитными элементами из неизвестного мне металла. Парень хоть и был довольно крупным по телосложению, но все же не дотягивал до габаритов фигуры в доспехах. Да и гнетущего эффекта, как было в его предыдущем внешнем виде, он не производил.

Если бы не слишком неестественный цвет волос и красные глаза, его бы можно было принять за простого наемника, который вместо современного комплекта брони использует реплику из Средневековья.

— Что-то не так? — недоуменно осмотрел себя демон. — Простите, милорд, — склонил он голову. — Это первый раз, когда я принимаю такой вид, и если моя внешность вас как-то оскорбила, то я…

— Как ты вообще смог приобрести такую форму? — задал я вопрос, прервав его немного сбивчивую речь. Было видно, что воин полностью растерян.

— Благодаря вашей щедрой оплате, я смог достичь необходимого уровня энергии, чтобы создать для себя вторую оболочку, — ответил красноволосый воин, вновь посмотрев на меня.

— Допустим, — кивнул я. — Но зачем это необходимо было демонстрировать?

То, что это было сделано не специально, верилось с трудом, ведь сейчас ничто больше не сдерживало демона-рыцаря в нашем мире и он мог вернуться обратно.

— Милорд, — вновь бухнулся он на колено и вытащил так же уменьшившийся клинок из ножен. — Вы уже приняли мою вассальную клятву ранее. И если вы позволите, то я бы хотел остаться возле вас и служить вам верой и правдой.

— А нужно ли мне это? — задал я ему вопрос.

— Я… — начал отвечать воин, но замолчал.

Похоже, он даже не думал, что я откажусь от его службы, и теперь пытался лихорадочно придумать аргументы, которые бы точно заставили меня принять данное решение.

— Прошу меня простить, — склонился еще ниже демон. — Но я не знаю ответа на этот вопрос и могу уповать только на вашу милость.

— Хорошо, — после минутной паузы произнес я, все это время обдумывая, а так ли мне необходим еще один вассал-демон или можно ограничиться одной Роксаной. Благо на этот раз никто в девушку не превращался, а то повторения этого я уже так спокойно бы не принял. — Я принимаю твою службу.

— Я вверяю вам свою жизнь и клянусь служить вам верой и правдой до последнего своего вздоха, ничего не требуя взамен, — моментально произнес красноволосый воин, будто опасаясь, что в последний момент я передумаю.

— Я принимаю твою службу, — ответил я, остро ощущая дежавю от этих действий. — И помни: твоя жизнь в моих руках.

Да, до этого я уже принимал его клятву, но эта, произнесенная и закрепленная магией, усилила нашу связь, делая его полноценным вассалом. Впрочем, это так же давало демону больше возможностей, но сейчас это бы не столь важно.

— Спасибо, господин, — убирая меч в ножны, ответил демон.

— Вот только без всяких «господ», — поморщился я. — Если уж не можешь по-другому, то зови «милордом».

— Как прикажете, милорд, — кивнул он.

— Как к тебе хоть обращаться?

— У меня нет имени, — равнодушно ответил красноволосый.

— Все у вас не как у люд… Кхм, хотя о чем это я, — махнул я рукой. — Буду звать тебя Лансом.

— Ланс, — задумчиво произнес демон и улыбнулся. — Мне нравится.

— Раз так, то продолжим, — кивнул я. — Ты ведь достаточно восстановилась? — спросил я, обращаясь к Лене, которая к этому моменту уже уверенно стояла на ногах.

И да, это вновь была именно Лена, а не ее демоническая вариация.

— Я готова попробовать еще раз, — твердо произнесла девушка, хотя было видно, что до конца в норму она еще не пришла.

— Только, боюсь, второй раз доспехи я использовать не смогу — они слишком повреждены, — заранее предупредил Ланс.

— Ты ведь запомнила ощущения во время перехода? — вместо ответа спросил я у Лены.

— Д-да, — с небольшой запинкой ответила она.

— В общем, нападай на нее, — это уже Лансу, — а ты, — вновь посмотрел я на девушку. — Старайся держать эмоции под контролем и попробуй вызвать слияние с Рет мысленным усилием, а не во время опасности.

Вновь по моей команде рыцарь, уже не выглядевший таким грозным без своих доспехов (кстати, щит так же бесследно исчез и я заметил это только сейчас), атаковал Лену. В этот раз он взял меч, но не доставал его из ножен и использовал на манер дубинки, пытаясь задеть девушку. При этом от большинства атак она успевала увернуться, внимательно отслеживая движения своего противника, но вот Ланс уверенно заставлял ее подставлять под удары одни и те же части тела.

Постепенно попадания в одно и то же место становились все болезненнее, и Лена уже сквозь зубы произносила какие-то ругательства. Пару раз на ее руках вновь вспыхивало пламя, но помня, чем это закончилось в последний раз, она старалась держать себя под контролем и магическая техника практически сразу прекращала свое действие. Правда не дольше, чем до следующего удачного удара со стороны воина.

Ланс без своих доспехов стал двигаться быстрее и, я бы даже сказал, куда техничнее, будто до этого его движения сильно сковывались и только сейчас он может продемонстрировать свои настоящие навыки. Последнее было довольно сомнительным, так как все это время Ланс был именно рыцарем в доспехах, а значит, этот демон изначально обладал достаточным уровнем опыта в ведении ближнего боя, чтобы приспособиться к совершенно другим габаритам и скоростям за короткий промежуток времени.

Интересно, а кто из моих двоих вассалов-демонов сильнее? Церби я в расчет не брал, так как он — демонический пес и странно было бы ждать от него навыков ближнего боя.

С каждой пройденной секундой боя он становился все тяжелее для Лены и все чаще я замечал, как ее глаза на несколько мгновений словно вспыхивают, перестраиваясь на те, что были у Ленарет.

Ланс специально вводит девушку в заблуждение, приоткрывая свой бок, чем волшебница тут же воспользовалась, видя в этом для себя шанс. Не то чтобы она вообще не попадала по красноволосому воину, но по сравнению с тем, сколько прошло его атак, это было совсем незначительно.

Демон увлекает ее все дальше, и вот Лена окончательно попадает в его ловушку и Ланс с легкостью переводит ее стремительный удар в болевой захват, заламывая руку черноволосой красавицы за спину. Одновременно с резкой болью глаза Лены окончательно перестроились и в руках красноволосого воина находилась Ленарет.

— Стоп, — остановил я их до того, как моя бывшая ученица потеряет контроль и нападет на Ланса.

Мой новый вассал тут же отпустил руку Ленарет. Та в ответ на него злобно посмотрела, но все же отошла на шаг и стала разминать руку.

— Контролируй свои эмоции, — строго произнес я, встав между Лансом и Ленарет. — Тобой должен управлять разум, а не чувства. Помни, что ты волшебница.

— Я контролирую себя, Егор, — тяжело дыша, ответила она, все же сдерживая свои порывы напасть на причинившего ей боль демона. — Просто это состояние немного непривычное.

— Теперь попробуй вернуться к своему обычному состоянию, — тихо сказал я, внимательно отслеживая реакцию Лены.

Стоя к ней близко, я мог чувствовать и видеть потоки энергии, что сейчас бурлили в ней, и они были совершенно отличными от того, что было у моей бывшей ученицы, когда она не сливалась со своей огненной змейкой.

— Вот так? — не особо уверенно произнесла Лена.

Ее глаза стали немного изменяться и поток энергии также становился спокойнее, возвращаясь к своему начальному состоянию. Да и сама девушка к концу фразы поняла, что у нее все получилось, и радостно улыбнулась.

— Удалось запомнить свои ощущения во время слияния? — задал я самый важный вопрос.

— Немного, — кивнула моя жена.

— Тогда попробуй сделать это самостоятельно. Если не получится, будем снова стимулировать переход в слияние, — все так же стоя между демоном и Леной, произнес я.

В этот раз у нее даже стало получаться. Я видел, как энергетика девушки изменяется, но каждый раз ей немного не хватало, чтобы перейти в иное состояние.

— Проведем еще один бой, — сказал я после пяти минут попыток, которые изрядно вымотали Лену.

— Я справлюсь! — упрямо возразила она и, сжав кулаки так, что побелели костяшки пальцев.

И уже на чистом упрямстве и волевым усилием волшебнице удалось преодолеть эту неуловимую грань между двумя ее состояниями. Медленно выдохнув, она открыла глаза и на меня вновь смотрели змеиные демонические глаза Ленарет, только в этот раз в них все же было больше от самой Лены, чем от демонессы, которой она становилась.

— Я ощущаю себя несколько иначе, — медленно произнесла девушка, вытянув свою руку и внимательно посмотрев на нее.

— Скорее всего это из-за того, что ты осознанно перешла в это состояние, а не во время стрессовой ситуации, — кивнул я. — Попробуй описать все, что ты чувствуешь.

— Я… я чувствую тепло от всего находящегося рядом со мной, — с удивлением на лице ответила Ленарет. — Я не могу его контролировать, но и с закрытыми глазами понимаю, где вы находитесь.

— Уже неплохо, — похвалил я ее. — На сегодня хватит.

— Но я могу еще, — возразила Ленарет, посмотрев на меня своими демоническими глазами, что малость сбивало с толку.

— В этом лучше не переусердствовать, а проходить каждый этап постепенно, — с улыбкой произнес я, понимая, что окрыленная успехом волшебница хочет продемонстрировать свои возможности. — Главное, чтобы ты научилась осознанно переходить в это состояние, а дальше подумаем, как это может помочь в твоем развитии.

— Я поняла, Егор, — опустила взгляд Лена, глаза которой к этому моменту пришли в норму.

— Тогда пошли проверим тебя в лазарете, — обнял я свою вторую жену. — Ланс, следуй за нами.

* * *
В принципе, как я и думал, повреждений у Лены к моменту, как мы поместили ее в медицинскую камеру, практически не было. Так что ей было достаточно провести там минут пятнадцать и выйти, довольно потягиваясь, больше не ощущая сковывающей боли в мышцах.

А лазарет стал довольно популярным местом — вот уже часть накопителей были опустошены более, чем на половину. Надо будет не забыть их заменить на новые.

Отправив Лену в душ и на отдых, я мог более обстоятельно заняться Лансом.

— И что с тобой прикажешь делать? — спросил я у парня, что все это время молчаливой статуей простоял рядом со мной, пока моя жена проходила быстрый курс лечения — благо в лазарете сейчас никого не было.

— Я хороший воин, милорд, — вновь опустился на одно колено демон. — Могу обеспечить защитой вверенную мне область или атаковать указанного вами противника.

— Да это и так понятно, что как боевая единица ты наиболее ценен, — отмахнулся я. — Почему вы все так хотите служить мне?

— Милорд… — неуверенно произнес Ланс.

— Только говори честно, — приказал я, видя, как колеблется красноволосый воин.

— Шанс попасть на службу Лорду не так велик, ведь перед тобой есть более сильные и достойные претенденты. Да, Лорд — величина для многих недостижимая, — твердо сказал демон. — Я решил попробовать рискнуть, и вы неожиданно приняли мою службу, хотя я думал, что откажите. После такого я готов приложить все свои силы, чтобы доказать, что вы не ошиблись с выбором.

— И много таких благородных среди вас? — не удержавшись, хмыкнул я.

— Все мы находится в поисках силы, но пути у каждого свои, — уклончиво ответил красноволосый, посмотрев на меня. В его глазах можно было прочесть несокрушимую решимость идти по выбранному ему пути.

— Ладно, — покачал я головой после небольшой паузы и жестом показал, чтобы Ланс наконец-то поднялся. — Еще один боец точно будет не лишним. Как скоро восстановятся твои доспехи?

— К завтрашнему утру я уже смогу в них облачиться, — с готовностью ответил демон. — Мне необходимо будет где-то их применить.

— Ты слишком воинственный, — осадил я его пыл, отчего воин слегка смутился, но быстро взял эмоции под контроль. Да он, похоже, несмотря на свои навыки, не имеет реального опыта общения с людьми или слишком молод. Иначе откуда такая мальчишеская реакция у такого серьезного бойца? — Мне просто было интересно, как быстро ты можешь восстанавливать.

— Простите, милорд, — склонил голову Ланс.

Но хоть на колено снова не упал — и то хорошо.

— Пойдем, познакомлю тебя с остальными слугами и будем думать, где ты будешь наиболее полезным.

Глава 9

Дни, как это обычно бывает, когда ты по горло занят делом, летели незаметно. Весна уже в полную силу заявила о себе и я наконец-то мог не опасаться неожиданного дождя или мокрой дороги, как его следствие.

Все же, как бы я ни строил из себя представителя высшего света, но от некоторых своих привычек я был несогласен отказываться. Вот и сейчас я, как только наступил рассвет, выехал с территории поместья на своем байке, чтобы вновь почувствовать ту мощь, что скрывается в этом железном коне, в которого я поместил дух огненного демонического коня, что делало этот двухколесный транспорт еще более быстрым и резвым.

Может начать оправдывать появление огненного коня на моем гербе и заняться производством подобного рода чопперов? Вот только кто же продаст мне производственную линию со всем необходимым для этого и где мне найти тех смельчаков, которые захотят сесть на технику, одержимую демоном? Для последнего надо быть или мной, или сильным магом, которому взбунтовавшийся дух будет нипочем.

К сожалению, просто наслаждаться поездкой было невозможно, точнее ворох тех дел, что лежал на мне, не позволяли воспользоваться такой роскошью. Пускай фундамент своего рода я сделал достаточно крепким во многих смыслах, но ведь над фундаментом должно еще что-то стоять и этот процесс мог занять десятилетия, а то и века. Насчет последнего загадывать сейчас слишком амбициозно, но если уж взялся за такое глобальное дело, то почему бы и нет.

За последние дни род удалось значительно усилить. Как я и думал, среди знакомых Волкова оказалось достаточно много умелых бойцов, которые были согласны изменить место своей работы на более сытную жизнь в качестве слуг рода.

Тем более я в какой-то мере был единственным на данный момент аристократом, который вообще такую возможность предлагал. Остальные рода либо уже имели несколько поколений воинов, преданных им душой и телом, либо им проще было заключить на несколько лет контракт с наемниками, чтобы обеспечить себя дополнительными силами и не обременять род новыми слугами.

Не все из желающих стать слугами молодого рода нам подходили, так что аналитикам пришлось потратить много времени, чтобы выудить необходимую информацию и, уже основываясь на послужном списке той или иной группы, присваивать им степень полезности для рода. Любой, кто так или иначе запятнал себя в «грязных» делах, тут же отсеивался, так как роду не нужны были люди, готовые сделать что угодно ради денег. Такого рода мотивация могли лишь повредить моим планам, да и не думаю, что те, кто нацелен только на заработке, захотят приносить мне магическую клятву, которая сделает их действия в какой-то мере ограниченными.

С теми же, кто оставался после тщательного отбора, начинала работать Эльза. Зная, как выведать информацию, которую человек все силами пытается скрыть, блондинка довольно быстро определяла, что стоит за душой ее собеседника. Тем более если команда наемников в целом нас полностью устраивала, то отдельные личности могли затеряться на общем фоне, а сами они были не так чисты на руку, как могло показаться. Само собой, об этом мы не сообщали командирам команд, да и были они предупреждены, что нанять могут далеко не всех и, возможно, команду покинут отдельные бойцы.

В итоге теперь в роду было под сотню бойцов, которых я мог теперь содержать благодаря различным предприятиям и фирмам, которые, можно сказать, работали на род Шуваловых.

Содержать такую прорву бойцов на территории особняка мне не хотелось, так как пришлось бы покупать дополнительную территорию в округе и возводить новые здания. Вместо этого всем слугам предоставлялась компенсация на съем жилья в течении года, а дальше уже они сами должны были найти место для себя и своих семей. Новички пока не получили обкатку и того же доверия, как бойцы Волкова, да и последние были по большей части гвардией рода и службой его безопасности, так что просто обязаны были присутствовать на территории особняка.

В данный момент со стороны клана Мин никаких телодвижений в мою сторону не было, так что всех новых бойцов было решено отправить в усиление охраны важных для рода предприятий. С учетом того, что большинство из них были хоть слабыми, но магами, это значительно усиливало охрану моих партнеров, ведь не каждый из них мог позволить себе траты на воинов с таким уровнем сил.

Пусть отрабатывают свое жалованье здесь, чем просто просиживают штаны, не зная, куда себя деть. Правда, от тренировок их никто не освобождал и многие в первую неделю выли из-за нагрузок, которые им выдавала Роксана во время своих занятий.

На фоне стонущих от боли в мышцах и связках новичков бойцы Волкова выглядели как волкодавы перед щенками. А ведь когда-то и они были в таком же состоянии, но сейчас их физическая подготовка была если не на пике, то близкой к нему, да и травмы во время спаррингов наносить друг другу они уже давно не опасались, что значительно сказывалось на уровне их навыков и возможностей.

Усилился-то я усилился, но на фоне бездействия китайцев это пока выглядело пустой тратой денег, благо хоть было куда всех бойцов отправить работать, а то совсем бы печально стало.

Параллельно этим мыслям я легко скользил в потоке машин, направляясь к НИИ, где сейчас должен был находить Ходкевич. Мужчина после своей экспедиции на границу с Египтом, где, собственно, чаще всего появлялись города-призраки, был полон энтузиазма и большую часть времени находился в лаборатории. Только его обязанности как преподавателя и куратора одной из студенческих групп вызволяли Ходкевича из застенок его рабочего кабинета, где он постоянно проводил какие-то расчеты и опыты над призванными мной демонами.

Неожиданно прямо на трассе со мной решил погонять какой-то мажористый парень. Почему мажористый? Ну просто я сомневаюсь, что выглядевший максимум лет на девятнадцать блондинчик с одной фиолетовой прядью будет иметь достаточное количество денег на счете, чтобы купить одну из последних моделей магокаров известной имперской фирмы.

Мало того, он начал меня подрезать, вынуждая ускориться, чтобы избежать столкновения. Вот только если транспортное средство не имеет магического накопителя, это не значит, что оно не может быть быстрее, чем магокар, что был переполнен магией, делающей обычным автомобиль более быстрым и мощным.

Впереди как раз было не так много машин, так что я, сразу же увеличив скорость, стал маневрировать между ними так, чтобы между мной и мажором всегда кто-то был. Такое экстремальное вождение вызывало лишь возмущение среди других участников автомобильного потока, но ни я, ни блондинчик на это не обращали внимания, больше увлеченные нашей небольшой гонкой.

Спустя минуту до него наконец-то дошло, что на своей машине он уже должен был меня обогнать десяток раз, а я все продолжаю находиться на несколько корпусов впереди него и разрыв постепенно становится все больше. Движок магокара взревел, когда в него направили больше магической энергии, и мой соперник по неожиданной гонке начал стремительно сокращать разделяющее нас расстояние.

Нам как раз к этому моменту попался свободный участок дороги, так что мажору было достаточно нажать на педаль газа в пол и больше не заботиться об опасных маневрах. Я же, продолжая придерживаться одной скорости, спокойно выжидал, давая блондину приблизиться ко мне.

Участок дороги был прямым, а скорость такая, что захватывало дух и все же этот… не особо дружащий с головой представитель золотой молодежи попытался испортить сложившееся впечатление попыткой заговорить со мной, приблизившись почти вплотную. Даже не будь на мне шлема, встречные порывы ветра создавали такой шум, что все равно ничего из сказанного я разобрать не мог, но мажор, по всей видимости, этого не понимал, так как все больше распалялся.

Если раньше он меня подрезал с целью подразнить, то теперь из-за вспыхнувшей злости он начал действовать куда более агрессивно и если бы не мой опыт вождения на подобных скоростях, то аварии бы избежать не удалось. С учетом того, что магокары снабжены пассивными щитами, защищающими их от поверхностных повреждений, то в этом столкновении пострадал бы только я, чего допускать, конечно, не собирался.

Не став сразу «сдаваться», я позволил мажору прижать меня к борту оградительной полосы, так что еще чуть-чуть — и я начну мотоциклом высекать искры из металлического ограждения. Совсем потеряв остатки разума, блондин попытался провернуть это, еще сильнее приблизившись ко мне.

В этот момент я воспользовался демоническим конем, находящемся внутри чоппера, чтобы изменить его свойства и на небольшой промежуток времени превратить в подобие магокара, чего с мотоциклами в связи с их небольшими габаритами пока никто из изобретателей добиться не мог.

Мотоцикл, взревев двигателем, резко вырвался вперед и в следующий миг он подпрыгнул, перекинув меня на противоположную полосу движения. Еще в прыжке я махнул рукой ошарашенному мажору и, нажав на тормоза, развернулся в обратном направлении, благо встречных машин не было и я не опасался никого задеть или помешать их движению.

Мой соперник по неожиданной гонке стремительно пронесся мимо, но, все еще пребывая в шоке от провернутого мною, блондин не сразу смог выровнять свой курс и, несмотря на магическую защиту, высек сноп искр из ограждения, который, должно быть, видели на расстоянии пары километров. Его машину резко выбросило на другую полосу, но все же мажор справился с управлением и не позволил магокару попасть в более серьезную аварию. Тем более впереди плотность движения возрастала и он вполне мог задеть сразу несколько машин.

Ну и ладно. Я и так из-за него пропустил необходимый мне съезд, так что в любом случае пришлось бы возвращаться обратно, а так я сразу оказался не далеко от очередной развилки, которая вела меня в нужную сторону.

Жаль, конечно, что гонка так быстро закончилась, да и соперник был слабеньким. Я так-то был бы не против с кем-то погоняться, чтобы вновь почувствовать себя наедине со своим байком и просто насладиться проносящимся на большой скорости пейзажом. Пускай даже это были городские постройки, но ночью они превращаются в сказочный лес, что манит обманчивыми светлячками свернуть в сторону.

Сейчас же была середина дня и ничего такого не было, так что небольшой осадочек от этой гонки все же остался. Не доставало ей антуража и зрителей, которые бы болели за победителей.

В любом случае это небольшое приключение меня немного развеселило и я, уже не превышая скорость, добрался до НИИ имени Екатерины II, где мое появление местная охрана давно уже воспринимала нормально и лишь здоровалась со мной, не препятствуя передвижению на транспорте, который по идее на территории был запрещен.

Прохождение всех мер проверок и защит как всегда отнимало больше всего времени, но с этим я уже давно смирился, так что как только дали добро на нахождение в лабораториях, я сразу направился в рабочий кабинет Ходкевича.

— Я так понимаю, мои демоны как обычно закончились? — без стука войдя в кабинет, спросил я у Аркадия.

— Мои изыскания требуют оказывать воздействие на образцы, — виновато развел руками мужчина, как только закончил печатать что-то на своем рабочем терминале. — К сожалению, не все из них могут это выдержать, чтобы не потерять остатки той энергии, что их здесь удерживает.

— Сам понимаешь, что я не хочу рисковать с очередным побегом и призывать кого-то более устойчивого, — хмыкнул я, припоминая побег одного деревянного демона. После этого к безопасности проведения опытов над этими существами подходили с большой осторожностью. — Так что лучше исследуйте слабых, которые ни на что не способны, чтобы ничего не произошло.

— Для понятия принципа их взаимодействия с миром достаточно и этих особей, — уверил меня Ходкевич. — Просто каждый раз тебя приходится дергать…

— Мне за каждое пополнение «зверинца» хорошо платят, так что я даже не против, чтобы ты почаще избавлялся от объектов исследований, — подмигнул я ему. — Ладно, с этим закончили. Есть что-то новое в твоих исследованиях?

— Не так много, как хотелось бы, но есть, — довольно улыбнулся Аркадий. Я уже давно понял, что собеседников мужчине не хватает, а раз у нас такие налаженные отношения, то почему бы и не послушать, чего ему удалось добиться. Тем более мне и самому было это интересно. — Энергетическая структура у демонов в корне отличается от такой же у магов. У одаренного она, как правило, фиксирована и имеет схожую с нервной системой структуру. Собственно, благодаря этому темному магу, специализирующемуся на проклятьях, достаточно знать только какую-то часть про структуру человека, чтобы воздействовать на нее. Демоны же имеет довольно гибкую и разнообразную энергетическую систему. Даже в пределах тех образцов, что ты давал, многие имели пускай и незначительные, но все же отличия. У нас это можно объяснить предрасположенностью к тому или иному направлению магии, но демоны не имеют такого разнообразия.

— Так-то имеют, — вклинился я в его рассуждения, что лились на меня нескончаемым потоком. — Просто это происходит у куда более сильных и развитых существ. А те, что я предоставил вам в лабораторию, действительно не должны иметь много отличий друг от друга.

— Надо будет запросить разрешение на изучение более развитой особи, — задумчиво потер подбородок Ходкевич. — Но больше всего меня удивляет их способность в энергетической структуре переносить информацию о своем физическом теле и воплощать ее здесь.

— А разве с обычными призывателями дела не обстоят так же? — решил уточнить я.

— Нет, — отрицательно покачал головой мужчина. — Другие призыватели создают что-то вроде портала, давая возможность своему призыву появиться в нашем мире. Энергия из их источников тратится на создание прокола между мирами и его удержания, чтобы обеспечить, собственно, сам переход. В твоем же случае ты призываешь только энергетическую часть демона и уже здесь они без проблем воссоздают свою оболочку. Мы несколько раз замеряли уровень магии до призыва и после, так что я с уверенностью могу сказать, что твои призывы более экономные, что в корне расходится с представлением о магии, которые имеют другие призыватели.

— Все же я темный призыватель, — хмыкнул я. В принципе, что-то такое я и подозревал, но полезно было узнать и такую точку зрения, тем более подтвержденную ученым, которому я могу доверять.

— Насколько я выяснил, ты первый так за несколько веков. По крайней мере призыватели, несмотря на свои рода, всегда держались обособленно от сообщества магов и общались друг с другом. По какой-то причине они недолюбливают таких как ты, — развел руками Аркадий.

— А ты много узнал о призывателях, — уважительно протянул я. — Мне казалось, информацию по ним тщательно скрывают и оберегают.

— Когда у тебя есть распоряжение от самого императора, такие вещи уже незначительны, — слегка улыбнулся Ходкевич. — Да и ничего секретного я не пытался их выпытать. Только несколько опытов и их объяснения, как они сами понимают все процессы их магии. Пара из призывателей оказалась более отзывчивой и поделилась такими вещами.

— Погоди, императора? — удивленно переспросил я.

— Ну да, — непонимающе посмотрел на меня мужчина. — Ты разве не знал, что это НИИ курируется лично императорской семьей?

— Я думал, что это больше относится к Службе магической безопасности, но просто не ожидал, что император заинтересуется твоими исследованиями.

— Император может об этом в целом и не знать, но у него есть множество помощников, которые курируют те или иные направления. Но в целом это не особо важно, — махнул рукой Аркадий. — Главное, что, как я изначально предполагал, города-призраки также имеют изменчивую энергетическую структуру.

— То есть они ведут себя как призванные демоны? — недоверчиво переспросил я.

— В какой-то мере, — подтвердил ученый. — Надо будет сделать еще несколько замеров, но моя гипотеза такова: город-призрак — это сложная энергетическая структура, которая перемещается в наш мир и исчезает, как наберет достаточное количество энергии. После их исчезновения магический фон в округе всегда проседает и это списывали именно на переход и не обращали внимания, что все это время город собирается всю доступную энергию. Это все гипотеза, — повторил он, будто опасаясь, что я сейчас начну на счет этого спорить. — Но, как мне кажется, она куда более достоверная, чем все высказанные до этого.

— Если это какое-то существо… — начал я, но меня перебили.

— Я же не говорил, что это существо, — не дал мне продолжить Аркадий. — Просто схожий принцип, да и все находящиеся в нем люди и животные ведут себя независимо друг от друга. В любом случае, изучение твоих призванных демонов дает мне больше понимания того, как устроены города-призраки и, возможно, когда-нибудь я найду разгадку.

— Я раньше не задавал этого вопроса и если хочешь, можешь на него не отвечать, — начал осторожно говорить я, боясь задеть мужчину. — Почему ты так одержим этой загадкой?

— Что? Непохоже, что я гонюсь за мировой славой? — невесело усмехнулся Ходкевич. Вопрос был чисто риторическим, так как он сразу же продолжил: — Все куда проще. Я был в исследовательской группе, которая занималась как раз вопросом городов-призраков. На тот момент мы еще не знали, что они могут исчезать произвольно и что внутри лучше не оставаться. Руководство было уверено, что у нас на все есть еще несколько дней… — тяжело вздохнул он. — В итоге из всей исследовательской группы в живых осталось лишь трое и то только по той причине, что мы вызвались отправиться за провизией и водой, которые уже заканчивались. Когда мы вернулись, города уже не было на месте. Там я потерял дорогих мне людей, — с затаенной болью в голосе закончил Аркадий.

* * *
Покидал я лаборатории в смешанных чувствах. С одной стороны, я вновь немного пополнил казну рода, призвав демонов для исследования, но с другой стороны, Ходкевич приоткрыл мне часть своей истории. Судя по тому, как он все это рассказывал, среди той группы был кто-то действительно важный для него, либо близкий друг, либо девушка. Пускай он этого не озвучивал (все же шансы на это были исчезающе малы), но скорее всего все эти исследования были направлены на поиск исчезнувших людей, чтобы попытаться вернуть их в наш мир.

Дело действительно достойное, чтобы стать целью жизни, так что не удивительно, что Аркадий так горел этой идей, хотя с его талантами можно было бы заниматься совершенно иной деятельности и жить в достатке и неге.

В то же время его исследования показывают, насколько еще мало мы на самом деле знаем про наш мир и что в нем происходит. Вот и города-призраки, оказывается, имеют определенную общность с призываемыми мной демонами. А сколько еще эти исследования откроют тайн?

Появление некрополей на юге Африки было тому примером. Никто ведь доподлинно не знал причину их появления и как долго еще будет удаваться сдерживать эту заразу в ее границах. Еще повезло, что некрополи появились в глубине материка и их можно было ограничить с суши со всех сторон. Боюсь, если бы этот очаг заражения граничил с морями, то последствия были бы в разы ужаснее. И так на охрану границ тратятся средства мирового сообщества и недостаток в кадрах в охране некрополей прямо указывает на то, насколько там тяжелая ситуация.

Благо Российская Империя находилась достаточно далеко, чтобы не беспокоиться по этому поводу, да и большинство населения нашего государства вообще к этому вопросу относилось довольно поверхностно, считая некрополи чем-то вроде мирового пугала. Лишь тот, кто был на границе, понимал реальную опасность разрастания зоны влияния мертвецов. Об этом мне в красках поведал «Голем», которому довелось побывать со своим отрядом даже там и при этом умудриться выжить.

Или же пробуждение фараонов, оказавшихся магами полу-божественного уровня. Никто их реальной силы не видел (точнее, не мог рассказать ввиду того, что свидетелей попросту не оставалось), но уже то, что они смогли как-то воскреснуть, многое говорило об их возможностях. Правда, делиться своими тайными они не желали, а жрецы могли наглядно продемонстрировать, почему соваться к ним не стоит.

Только такие уникумы как Ходкевич смогли хоть немного изучить магию жрецов, но даже этого было недостаточно, чтобы полностью понять их или хотя бы найти эффективные средства защиты. Вот где на самом деле обитали сильнейшие маги-ритуалисты и только то, что пока они практически полностью отвергают современные технологические достижения, дает какой-то паритет сил.

Правда, все это были лишь мои мысли на основе того, что можно было добыть из открытых источников и рассказов Клима Акимовича, как очевидца всех этих вещей. Полную картину могли знать только люди, близкие к правителям крупных государств, а те по понятной причине никого в такие тонкости не посвящали.

Аркадий также затронул интересную тему в разговоре. Судя по всему, ему для дальнейших опытов уже не достаточно будет моих «светлячков» и потребуется кто-то более развитый, а это определенные риски, которые ему должны одобрить. В целом, это было даже хорошо, так как мне требовалось узнать как можно больше о демонах с научной точки зрения и чем лучше Ходкевич погрузиться в эту тему, тем более полными будут конечные данные.

Да и зря, что ли, они начали вести бестиарий?

* * *
Несмотря на все происходящее, жизнь продолжалась и какие-то события проходили мимо меня, нисколько не затрагивая сферу моей деятельности. Например, тот портал в Восходной Империи так и не смогли закрыть. Вместо этого вокруг него построили защитный купол, который никому не давал проникнуть внутрь и так же выбраться наружу тем, кто из этого портала мог выйти. Самое интересное в этом было то, что никого кроме своих специалистов к нему не допускали и тот репортаж о его появлении был единственным, что хоть как-то смог осветить данное событие. После этого власти бывшего Китая взяли все под жесткий контроль и никого не допускали в эту закрытую зону. Так что весь мир терялся в догадках, что там может быть, и лишь большие грузовики постоянно что-то ввозили и вывозили из этой зоны, сопровождаемые конвоем как из военных, так и группы культиваторов, которые явно показывали, что нападать на конвой не стоит, если не хочешь лишиться жизни.

Такие вещи меня слабо волновали, так как и насущных проблем хватало.

«Алтея» уже успешно заявила о себе на рынке юридических услуг и к созданной мной фирме обращалось все больше людей. Большинство клиентов из-за влияния Засекина было женского пола, но кто сказал, что женщина не может сделать крупный заказ или порекомендовать организацию своему мужу? Благо наши клиенты были довольны оказанными услугами, а сарафанное радио лишь увеличивало известность «Алтеи».

«Бар» тоже не имел проблем с потоком посетителей. Приватные комнаты для переговоров все так же продолжали пользоваться повышенной популярностью, правда, с основанием «Алтеи» пришлось отказать клиентам в заключении договоров в стенах «Бара», но недовольных этим практически не было, да и присутствие сертифицированного юриста действовало на многих куда более убеждающе, чем множество примеров удачно заключенных контрактов.

Одновременно с тем, что бойцов в роду стало значительно больше, необходимо было расширить арсенал оружия и сопутствующего оборудования. Хорошо, что после того памятного отдыха, когда мы познакомились с молодой парой Ухорских, мне достаточно было лишь позвонить Евгению насчет необходимости заказа. Дальше уже молодой оружейник самостоятельно подбирал все необходимое, основываясь на том, что я заказывал до этого, и мне оставалось только скорректировать и одобрить смету, чтобы в течение недели мне доставили все необходимое одним бронированным грузовиком.

Было в этом заказе несколько техно-магических новинок, но решение об увеличении их числа будет приниматься уже после того, как ребята Волкова все тщательно проверят на полигоне и дадут свою оценку. Может Шуваловы не могут похвастаться таким же уровнем богатств, как Барклай-де-Толли, но экономить на безопасности я не собирался.

Впрочем, я не собирался экономить и на сборе информации. Благо за это время Рэми смогла отобрать среди других аналитиков, которым можно было поручить более сложные задачи, и это значительно облегчило загруженность самой француженки. Благодаря этому она могла сосредоточиться на других более интересных задачах, а не загибаться в рутине, которую по силам сделать и другим.

За все это время Аркур смогла собрать неплохую базу на все могущие заинтересовать наш род направления и отчасти благодаря этому я уже мог не так сильно переживать за казну рода. Состояние наших дел на данный момент было таково, что мы вышли на стабильный доход, который с каждый месяцем понемногу увеличивался.

Я уже и забыл, каково это — не искать дополнительные средства, чтобы покрыть все потребности быстро растущего рода.

Как всегда бывает в такие моменты, мои размышления были прерваны звонком не Скуратова, как я ожидал, а Воронова, который Сергей. Возвращался я в этот момент после разговора с Ходкевичем и был по этой причине на трассе. Правда, благодаря навороченному шлему я с этим проблем не испытывал, одним жестом подтвердив принятие звонка.

— Чем спешишь похвастаться? — спросил я после того, как мы поприветствовали друг друга.

— Разве я не могу позвонить просто так? — раздался голос Сергея в ответ, в котором так и сквозило сдерживаемое веселье.

— Ты и просто так? — хмыкнул я. — Еще не разу такого не было.

— Статистика, однако, — деланно вздохнул парень, будто был раздосадован этой ситуацией. — Но ты в целом прав. Хочу пригласить тебя и твоих учеников на замер моего ранга на арендованом ИМЭ.

— Странное предложение. Не находишь? — не удержался я от язвительных ноток. К этому моменту я вклинился в поток машин и пришлось снизить скорость, так что разговаривать можно было более спокойно без постоянного отслеживания дороги впереди. — В чем подвох?

— Я сделал ставку на том, что до лета перейду в новый ранг, и обещал не делать замеры, пока сам не почувствую, что уже преодолел границу между рангами, — признался Воронов, что было довольно откровенно.

— Так и знал, что ты не так просто попросил меня выставить против тебя мои призывы, — покачал я головой, хоть мой собеседник и не мог этого видеть. — Надо было просить больше денег, а то, чувствую, сумма твоего выигрыша в разы превосходит запрошенное мной.

— Ты сам назначил свою цену, — довольным голосом ответил на это он. — Так что, каким будет твой положительный ответ?

— Мне-то какой резон в этом участвовать?

— Ну как же, — возмущенно произнес Сергей. — Ты поймешь, что я был прав насчет того, что маг лучше всего развивается во время смертельной опасности…

— Что я и так знал, — не смог удержаться я от комментария.

— Эй! А почему тогда ничего про это не сказал?!

— Зачем? — «удивился» я. — Ты же был полностью уверен в своей гипотезе, а то, что наши предки именно во время войны прогрессировали сильнее всего, может понять любой, кто копнет чуть глубже в хроники магического мира.

— Еще ты сможешь измерить прогресс своих учеников без регистрации в официальной базе, — добавил «бонусов» Воронов. — Насколько я знаю, ты им запретил пока проводить тестирование и они единственные со своего потока не «показали» свои результаты?

— Все-то ты знаешь, — ворчливо отозвался я.

Действительно. Я хотел провести замеры своих учеников после того, как пройдет Турнир, но навалилось столько дел, что идти на черный рынок за такой услугой попросту было некогда. Тут же бывший родственник предлагает мне это совершенно бесплатно. Знает ведь, как заинтересовать меня.

В плане денег Сергей был на удивление прижимистым и всегда искал выгоду. Те же постоянные ставки на то или иное событие позволяли ему быстро поднять собственный капитал, никак не связанный с родом. Если же события были не самые благоприятные, он делал все, чтобы они в итоге сыграли в его пользу. За все время нашего сотрудничества у меня не было никаких нареканий в его сторону, наоборот каждое дело, что предлагал этот представитель ненавистного мне рода Вороновых, приносило мне неплохой денежный куш, от которого грех было отказываться. В этом плане я полностью поддерживал «братца» и готов был и дальше вести с ним дела. К нашей общей выгоде, разумеется.

— Хорошо. Убедил, — после нескольких секунд молчания ответил я.

— Я скину тебе место и точное время, — будто только и дожидаясь этого, быстро произнес Сергей. — До завтра.

Глава 10

Мои ученики, что было в принципе предсказуемо, не стали отказываться от пробы своих сил на ИМЭ. При этом никого не смущало, что это было не совсем легально, да и свой ранг всегда можно подтвердить на измерителе Академии, чтобы не возникло никаких кривотолков.

Да, возможно, это и было нелегально, но все же и не через черный рынок — у влиятельных родов есть свои послабления и организовать доступ к одному из ИМЭ без фиксации записи Воронову было куда проще и дешевле, чем мне. Как бы я ни старался усилить свой род, но до такого уровня нам еще несколько десятилетий успешной деятельности — вот тогда мы будем у многих на слуху и некоторые вопросы будет решать в разы проще, чем сейчас.

Сергей не был бы собой, если бы не сделал из своего спора очередное шоу, собрав публику, которая готова была сделать ставки на то, сумел он перейти в новый ранг или все же его оппонент был прав и так быстро перейти из одного ранга в другой парню не суждено.

Как и несколько лет назад, когда я поверял свои силы через заказ на черном рынке, ИМЭ выглядел куда менее пафосно, чем огромный кристалл в Академии Магии. Да, кристалл был довольно большой, да и весил, наверное, немало, но все же производил куда меньше восторженного эффекта.

В данном случае ИМЭ представлял из себя постамент с кристаллом метровой длины и прикрепленного к нему голографического проектора, который, собственно, отображал показания прибора и давал возможность всем зафиксировать результат.

Для самого теста Воронов воспользовался одной из больших комнат для переговоров в моем «Баре», что его явно веселило, особенно когда он сказал, куда мне необходимо будет подъехать. В отличие от него я видел в этом лишь дополнительную оплату за аренду комнаты, которая пользуются не так часто, да и реклама среди молодых аристократов была приятным бонусом.

— Добро пожаловать всем собравшимся, — поприветствовал Сергей приглашенных им гостей, которых в общей сумме собралось плюс-минус тридцать человек. Как я понял, кроме меня и четверки моих учеников здесь были однокурсники моего «братца», которые, собственно, и были участниками спора. — Сегодня вы узнаете, можно ли за короткое время пробиться через ранг, если рискуешь своей жизнью, или можно достичь того же тренировками, но более в спокойной обстановке.

— Ты как всегда любишь привлекать к себе внимание, — недовольно проворчал коротко стриженный светловолосый парень в очках. Он был оппонентом в данном споре и выглядел не особо радостным от устроившего здесь представления Воронова. — Давай приступим к делу и наконец-то закончим на этом.

— Всему свое время, — улыбаясь, ответил Сергей. — Для тех, кто, возможно, не в курсе, но я и Кирилл, находясь в одном ранге Чародея, не сошлись в подходах к развитию мага. И сейчас мы проверим, кто из нас прав и в каком случае маг прогрессирует быстрее. Напомню, что по последнему измерению наших рангов мы набрали примерно одинаковое количество условных единиц магии на ИМЭ. Также мы готовились к текущему дню одинаковый промежуток времени, имея схожие ресурсы для своего развития. А теперь приступим, — театрально взмахнул он рукой, давая возможность своему оппоненту попробовать первому.

Вообще, измерение магической энергии сложно было назвать полностью объективным, ведь количество «очков» зависело от того, сколько маг способен за раз выделить энергии и направить ее в кристалл. После такого он мог быть полностью опустошенным, но получить необходимый ранг, когда другой в таком же ранге маг будет готов повторить эту процедуру хоть еще десять раз в течении часа, вновь наполнив свой источник энергией. Скорость наполнения у всех разнилась и поэтому за эталон принимали только максимальный размер выделяемой за раз магической энергии.

Кстати, тот, кого Сергей назвал Кириллом, был из рода Мурузи, который славился своими магами, постигшими стихию молнии. Не удивительно, что с такой специализацией этот род прочно засел в сфере энергетики и разрабатывал оборудование для электростанций. Они в числе еще нескольких родов обеспечивали Империю электричеством и прокладывали новые линии электропередач в слаборазвитые районы.

Кирилл под заинтересованным взглядом собравшихся подошел к ИМЭ и, положив на него ладонь, резко выдохнул. Воздух вокруг парня моментально наэлектризовался и в комнате запахло грозой. Этим, собственно, выброс энергии стихии молнии ограничился, что говорило о потрясающем контроле довольно своенравного магического направления и о том, что этот представитель рода Мурузи в отличие от многих посвящает много времени отработке своих навыков, оттачивая их до идеала.

На голографическом экране высветилась цифра в две тысячи двенадцать очков, а значит Кирилл смог перейти в ранг Младшего Мага, что уже само по себе было достижением, особенно в столь короткий промежуток времени.

Еще до того, как кто-то успел отреагировать на возникшую цифру, Воронов захлопал в ладоши.

— Потрясающий результат, — искренне, как мне показалось, обрадовался Сергей, хлопнув по плечу Кирилла, который от такого панибратского обращения лишь поморщился и поправил очки. — Как вы можете заметить, мой друг сумел перейти в следующий ранг всего за несколько месяцев, тем самым доказав, что упорный труд позволяет достичь высот, которые иные никогда не возьмут. Запомните, чем больше вы прикладываете усилий, тем лучше результат вы получите по итогу!

— Хватит паясничать, — осадил его Мурузи. — И покажи, чего сам смог добиться, или мне просто забрать выигрыш? — с неприкрытым вызовом в голосе спросил он.

— Хорошо-хорошо, — поднял в примирительном жесте руки Воронов. — Я всего лишь хотел немного разрядить нашу напряженную обстановку. Все же спор на полмиллиона имперских рублей — это не шутки.

На этих словах практически все собравшиеся пораженно посмотрели на этих двоих соперников по учебе.

Пускай я не сильно интересовался всеми подробностями происходящего в Академии, но благодаря Рэми был в курсе основных событий, которые она мне предоставляла в виде краткой сводки, чтобы я не тратил на это много времени. Его и так постоянно не хватало.

Так вот, Воронов и Мурузи были в своих группах негласными лидерами и из года в год вели что-то вроде состязания, кто же из них сильнее как маг. Благодаря этому их поток был намного сильнее своих предшественников, так как остальные на их фоне если бы усердно не занимались, выглядели бы совсем жалко, и окружающие могли бы посчитать, что однокурсники этой парочки вообще не занимаются. Так что, по сути, Сергей и Кирилл тянули за собой весь поток курса и с каждым годом их противостояние набирало обороты.

Правда, Мурузи по какой-то причине отказывался участвовать в Турнире Академии Магии и из-за этого парни не могли решить возникшие между ними разногласия на арене.

Возвращаясь к названной сумме… Она была велика даже для наследников богатых родов Империи и поразила действительно всех. Никто просто не мог даже представить, что кто-то захочет рисковать такой суммой денег.

Я же, с другой стороны, теперь понимаю, почему так быстро согласился «братец» на названную мной сумму, ведь это была сущая мелочь на фоне того, что он мог получить. Ну ничего. Я еще обязательно отыграюсь с ним за это, просто отложу это на потом.

И вовсе я не злопамятный.

— Ну раз все так хотят увидеть, кто же уйдет отсюда с крупной суммой помимо того, что стали остальные собравшиеся, то так уж и быть, — поклонился Воронов приглашенным студентам, — я продемонстрирую свой результат, — он приложил руку к ИМЭ и посмотрел на Кирилла. — Мне даже самому интересно, что в итоге получится.

Подмигнув своему давнему сопернику, Сергей, как и блондин до него, сконцентрировал в ладони всю доступную ему энергию и выпустил ее в кристалл, который моментально поглотил ее и начал вести подсчеты.

В отличии от Мурузи, контроль моего бывшего родственника был не так хорош и в комнате стало довольно прохладно. Некоторые девушки, одевшись слишком легко, сразу пожалели о своем решении, начав зябко ежиться от пронизывающего все холода. И все же это было лишь проявлением магии, а значит не имело постоянной основы, да и магическая защита этого места, установленная мной лично, снижала пагубные эффекты от такого рода магии.

— Собственно говоря, — улыбаясь, произнес «братец», отходя от ИМЭ и словно не интересуясь, какой результат он покажет. Подсчет еще велся и цифры уже превысили показатель в две тысячи очков. — Можно было даже не проводить эту проверку.

Цифры остановились на значении две тысячи сто пять. Пускай это лишь на пять единиц превысило необходимый порог, но все же он был покорен. Перед нами стоял полноправный Маг холода. Именно с этого ранга его можно было считать повелителем стихии и боевым магом. И еще одним важным моментом было то, что Воронов каким-то образом сумел перескочить через ранг.

— Тебе как всегда везет, Воронов, — процедил сквозь зубы Кирилл, с помощью коммуникационного браслета совершая перевод на счет парня.

— Просто я очень люблю спорить и не люблю проигрывать, — подмигнул ему Сергей и, убедившись в пополнении счета, радостно улыбнулся. — Думаю, теперь можно однозначно сказать, что одаренный развивается быстрее, если он подвергается реальной опасности, когда необходимо выложиться на полную и сверх того.

Собственно, на этом представление окончилось и Воронов предложил всем оценить свои результаты на измерителе, пока еще действует время аренды. Парень успел переговорить со всеми однокурсниками и несколько раз незлобно поддеть хмурого Кирилла, который, судя по всему, никак не ожидал, что его обойдут. Только после этого он подошел к нам.

— Вот моя теория и подтвердилась, — негромко произнес Сергей, лучась довольством. — Готовься, что скоро к тебе могут попроситься другие на проведение схожего испытания, — подмигнул «братец».

— А это мне зачем? — удивленно посмотрел я на него.

Ладно, я назвал слишком малую цену за то рискованное предприятие, но делать явный намек, кто ему помог достичь этого результата…

— Все как обычно, — пожал плечами Воронов. — Я организую само мероприятие, а ты предоставляешь необходимых противников. Цену можно выставить даже больше, чем выставил ты мне.

— Повторюсь: мне это зачем? — скрестив руки на груди, холодно спросил я. — И с чего такая уверенность, что они согласяться?

— Я ребят веду за собой с первого курса, — уверенно ответил Сергей. — Так что многие из них согласятся рискнуть, чтобы не отстать от большинства, которые так или иначе потянутся за мной и Кириллом.

— И зачем это лично тебе?

— Начал все из простого интереса, — вновь пожал плечами маг льда. Хотя вернее было бы сказать Маг Льда с больших букв, ведь его результат действительно был довольно высоким. — Теперь же многие сами стали тянуться за лидерами курса, да и должников у нас прибавилось, что может пригодиться в дальнейшем.

— Бесплатный сыр, — не смог удержаться я от ироничной улыбки.

— Не без этого, — понимающе кивнул Сергей.

— Что-то мне подсказывает, что ты меня втягиваешь в очередную авантюру, — недоверчиво вздохнул я.

— Разумеется, — широко улыбнулся Воронов. — Ты участвовать в дуэлях не хочешь, значит мне на этом не заработать, а вот такие спарринги с монстрами могут пойти многим по вкусу. Тем более все в «домашней» обстановке и никуда выезжать из города не надо. Красота! — развел он руками. — Еще, как бонус, твои ученики смогут посмотреть на работу «старших» и, возможно, что-то почерпнуть для себя, — добавил бывший родственник.

— Я не собираюсь ради каждого такого студента отрываться от дел, — ворчливо отозвался я. — Да и кто будет находить им помещение под спарринг.

— Значит ты в принципе согласен? — хитро посмотрел на меня Сергей. — Насчет места и времени можешь не беспокоиться — за свою часть оплаты я все организую в стенах Академии. Да и не думаю, что руководство будет сильно против такой практики. Кстати, — задумчиво обронил он, почесав бровь. — А ведь к этому делу еще и целителей можно привлечь…

— Все равно от тебя не отделаешься, — со вздохом ответил я.

— Отлично, — подмигнул мне Воронов. — Тогда я пошел. Дел море, — развел он руками, «наглядно» демонстрируя объем предстоящего.

Расстроенный проигрышем, Мурузи первым покинул комнату, а за ним постепенно потянулись и остальные студенты. В итоге в комнате остался я, мои ученики и довольно потирающий руки Воронов.

— Как хорошо-то день складывается, — подойдя к нам, произнес он.

— Много согласившихся рискнуть так же, как и ты?

— Не то чтобы много, — поубавил радости в голосе Сергей. — Но все же есть первые желающие и за ними могут пойти остальные. Особенно если сделать спарринг с монстрами открытым. За небольшой взнос, разумеется, но все же.

— Аристократии так не хватает развлечений? — заинтересовался я.

— Типо того, — кивнул Воронов. — Все развлечения, что есть, были перепробованы множество раз и уже не вызывают тех же ощущений, что и раньше. А тут смертельная битва, — эмоционально вскинул он руку. — Риск быть убитым или победить монстра, чтобы потом хвастаться перед друзьями. На такое многие пойдут, тем более это не дуэль, где ты сражаешься против другого мага, а значит он может и сдержаться. Так что, думаю, это «развлечение» найдет своих участников и зрителей. А вы чего притихли? — обратился он уже к моим ученикам. — Не хотите, что ли, проверить, насколько стали сильнее благодаря тренировкам Егора?

— Учитель запрещал нам проверять свой ранг, — мило произнесла Алиса, словно покладистая ученица. Еще и глазки потупила. Актриса.

— Идите уже, — махнул я рукой.

На такие выходки водной волшебницы я уже давно не реагировал — они стали слишком привычными и обыденными. Впрочем, такая моя реакция заставляла Нарышкину придумывать новые методы вывести меня на эмоции. Правда, пока у нее не особо получалось, но энтузиазма от этого меньше не было.

Вот так по очереди каждый из четверки подходил к ИМЭ и с удивлением от показанного результата уходил в сторону, освобождая дорогу следующему.

Изначально у Нарышкиной был ранг Младший Мастер, а у парней и Лены Старший Мастер. Но это было в самом начале их учебы и еще до того, как мы стали активно заниматься.

Сейчас уже прошло почти два года и их продвижение было значительным.

Алиса выдала результат в тысячу четыреста у.е.м., что однозначно говорило о ранге Старшего Мастера. Нарышкиной оставалось совсем немного до ранга Волшебника и, думается мне, к осени она сможет его достичь, если сохранит тот же запал к тренировкам.

Владимир и Мирослав показали по тысяча семсот тридацать и тысяча шестьсот семьдесят единиц и подтвердили ранг Волшебника.

Сильнее всех выделилась Лена. Когда она отошла в сторону, на голографическом дисплее горела самая большая цифра из продемонстрированных четверкой — тысяча восемьсот пятнадцать у.е. м… Тем самым она перешла в ранг Чародея.

Впрочем, Лена прогрессировала быстрее всех за счет того, что побывала в другом мире, где совсем другой тип магической энергии и благодаря своему второму источнику, который также подстегивал общее развитие. Так что это не совсем чистый результат, но прогресс есть прогресс и это сложно отрицать.

— Это, получается, я за два года вырос до ранга Волшебника? — удивленно спросил у меня Бартенев, когда наплыв эмоций у всех стих.

— По большей части за счет улучшения контроля над источником и магической энергией, — кивнул я. — У вас, в отличие от Сергея, не возникало никаких барьеров в развитии…

— Поэтому мне потребовалась стрессовая и опасная ситуация, чтобы преодолеть его, — вставил Воронов. — Можно было бы добиться этого более долгими тренировками, но, как видите, мне нужен был результат быстрее, чем через пару месяцев.

— Кажется, кто-то решил стать учителем? — вежливо спросил я, но мой взгляд говорил, что оценка его действий однозначна.

— Прости-прости, — тут же отступил он на шаг.

— Просто поймите, что да, по этому тесту вы стали сильнее, но это не значит, что кто-то более низкого ранга не сможет вас одолеть. При должной подготовке и старании даже Подмастерье может победить Чародея. Само собой при более высоких рангах разница более ощутимая, но все же. Так что особо не радуйтесь и постарайтесь свой ранг раньше времени не «светить».

— Снова тренировки? — убито протянул Мирослав.

— Конечно, — хлопнул его по плечу Орлов. — Ты же хотел превзойти своего брата. Так что у тебя есть все шансы к концу обучения бросить ему вызов и победить.

— Так-то он так… — почесал затылок наш самый большой ленивец. — Но все это…

— Неожиданно, — ответила за него Алиса и каким-то странным взглядом посмотрела на меня. — К чему в итоге приведут наши тренировки?

А вот это уже интересный вопрос, да и девушка отбросила свою привычную игру.

— Как знать, — пожал я плечами, улыбнувшись. — Я до этого никого не учил, а вы сами навязались на эту участь. Так что мне самому интересно, что из этого выйдет.

* * *
— Господин, — поклонилась мне слуга, стоило нам переступить порог дома. — Пока вас не было, в поместье прибыла гостья, изъявившая желание встретиться с вами. Мы разместили ее во второй малой гостинной.

С учетом того, что Арина до вечера была занята работой в клиниках, то гостьей действительно никто не мог заняться. Так что до прихода хозяев приходилось слугам развлекать неожиданного визитера, либо просить прийти позже.

— Как давно она прибыла и как представилась? — спросил я, внутренне прикидывая, кто же это мог быть.

Не то чтобы гости ко мне редко приходят — все же знакомств у меня стало больше и кто-то время от времени да нанесет визит вежливости, как, впрочем, делаю и я. Слишком много вариантов, чтобы предполагать что-то однозначно.

— Красивая китаянка, — ответила девушка. — Представилась как Ксу Мин.

— Хорошо, спасибо, — отправил я слугу заниматься своими делами, а сам задумался о возможных последствиях данного визита. Благо в своем доме я могу многое, уж об этом я позаботился. — Лена, пойдешь со мной.

Отдавать распоряжение Роксане, которая всю дорогу нас сопровождала, не стоило — она бы и так пошла вместе со мной, занимаясь своими прямыми обязанностями.

В указанной слугой гостинной действительно обнаружилась красивая женщина, даже скорее девушка — настолько была ослепительна ее холодная красота. О холоде я упомянул не только от того, что от гостьи веяло опасностью, но и из-за того, что волосы представительницы клана Мин было абсолютно белыми. При этом глаза китаянки были насыщенного синего цвета, правда, так же подернутые белизной, будто их сковал тонкий слой льда.

Интересно, это просто внешность такая или передо мной маг льда высокого ранга? Слишком уж выделяются особенности ее организма.

Сама Ксу Мин сидела на диване и до нашего появления медленно отпивала из чашки чай. Впрочем, девушка ее сразу же поставила на стол. Стоит отдать должно — все было проделано с изяществом и грациозно, будто именно это движение отрабатывалось много часов.

Устроившись поудобнее, китаянка с любопытством посмотрела на меня, после переведя взгляд на моих спутниц.

— Извините, что пришлось ждать, но я не был предупрежден о вашем визите заранее, — вежливо улыбнулся я, садясь вместе с Леной напротив гостьи. Роксана же встала сбоку от нас, прислонившись к подоконнику.

— Да, надо было предупредить вас, князь Шувалов, о моем визите, но, боюсь, что в таком случае наша встреча прошла бы совсем по-другому, — вернула мне зеркальную улыбку представительница клана Мин.

— Интересно почему? — хмыкнул я.

— Я бы хотела попросить прощения за моего младшего брата, — склонила голову девушка ровно настолько, чтобы показать признание вины, но не достаточно, чтобы проявить уважение или, не дай боги, показать себя ниже меня.

В Восходящей Империи, насколько я знаю, такие нюансы отслеживали очень скрупулезно и все представители магических родов, или, как у них, кланов, обучались этому с пеленок, так как склониться ниже, чем надо, или не достаточно низко, могло расцениваться как оскорбление. Вообще, в их этикете было слишком много нюансов, чтобы запомнить их иностранцу, так что в этом представители этой империи относились сдержанно к ошибкам не соотечественников.

Так вот, своими действиями Ксу Мин показывала, что считает, что я стою либо на равных позициях, либо ниже, но не желает показать этого, чтобы я не чувствовал себя оскорбленным. Еще одним интересным нюансом было то, что волшебница говорила на русском без малейшего акцента. Да и одета она была в светло-голубое платье в европейском стиле, а не то, что принято носить женщинам в Восходящей Империи.

— К сожалению, я не настолько хорошо знаком с кланом Мин, чтобы знать, про кого именно вы говорите, — развел я руками, никак не отреагировав на действия девушки.

— Я говорила про Джинхея Мина, с которым вы познакомились чуть ранее, — осторожно произнесла она.

— А, вы про того юношу, что хотел убить меня? — иронично уточнил я. — Да, такое «знакомство» имело место. Вот только я не понимаю в таком случае, что вы делаете в моем доме?

— Мой младший брат поступил опрометчиво, — слегка поморщилась Ксу. — За это он получит наказание, когда вернется на территорию клана.

— Так в чем проблема? — перебил я ее. — Насколько знаю, вы можете забрать своего брата в любой момент, чтобы провести наказание за его поступки.

— Все верно, — кивнула китаянка. — Но все же мне не хотелось, чтобы между кланом Мин и родом Шуваловых были какие-то неразрешенные вопросы и трения.

— Вот как? — удивленно посмотрел я на нее. — Только мой род не настолько влиятелен, чтобы представитель прославленного клана приходила ко мне лично, — развел я руками. — К чему разведение этих политесов, если вы все могли сделать и без моего участия?

— Скажем так, ваши способности… уникальны, — тщательно подбирая слова, произнесла Ксу, положив свои изящные ручки на колени.

Все ее действия были направлены на то, чтобы я точно обратил на эти детали внимания. Пускай китаянка внешне была холодна, но ее движения и то, как она это подавала… привлекали внимание и невольно заставляли концентрироваться на этом. Впрочем, рядом со мной сидела Лена, на которую это вообще никак не действовало и от моей жены полыхало сдерживаемым раздражением. Последнее было даже хорошо, так как несколькими месяцами ранее она могла и вспылить, не став даже пытаться контролировать себя, а сейчас ничего — вежливо улыбается, хотя в глазах и полыхает недоброе пламя.

— Настолько уникальны, что один из вас решил меня устранить? — холодно спросил я.

— Это была ошибка младшего брата, — чуть склонила голову гостья. — Он пока мыслит абсолютными категориями и не понимает, что в мире много тонов и не все есть зло или добро.

Вновь она переводит все стрелки на Джинхея, будто клан Мин здесь не причем. В последнее слабо верится — скорее все это походит на проверку как меня, так и представителя клана Мин. Несмотря на свои возможности, напавший на меня имел слишком мало опыта, чтобы противостоять моим демонам.

— И к чему же вы причисляете меня? — тем не менее продолжил я разговор.

— К темным магам, — пожала плечами Ксу. — Вы необходимы для уравновешивания мира и круговорота энергии. В любом случае вы, князь Шувалов, не тот, кого мы ищем.

— И как проходят ваши поиски? — поинтересовался я.

— У нас есть определенные зацепки, — уклончиво ответила она, отведя взгляд.

— Ксу Мин, — тяжело вздохнул я. — Давайте сразу обговорим: вы бы не стали приходить сюда, если бы вам от меня что-то не было нужно. Что-то, что я могу дать вам только на добровольной основе, — я внимательно посмотрел на девушку, но та никак не отреагировала на мои слова и лишь, вежливо улыбаясь, слушала меня. — Предположу, что Джинхей был лишь пешкой, которую вы были согласны потерять, лишь бы проверить в живую мои навыки. Сейчас он тоже служит поводом для того, чтобы начать со мной разговор, ведь вы его можете в любой момент вытащить из застенков, воспользовавшись своим правом карать преступников как клана. Так что же вы на самом деле желаете? — вкрадчиво спросил я у нее.

— Вы правы, — на удивление не стала отрицать китаянка и деловым тоном продолжила говорить так, будто сдавала отчет: — Наш клан направил в Российскую Империю нескольких воинов разной степени посвященности в дела клана. Главная цель найти чернокнижника, который устроил несколько «инцидентов» в Новогоднюю ночь. Нам удалось найти несколько его учеников, но никто из них не в курсе, кто был их учителем, или убили себя раньше, чем нам удалось получить сведения. Пока наше собственное расследования зашло в тупик.

— И к чему вы все это рассказываете? — спросил я, когда пауза излишне затянулась и не было видно, что Ксу будет продолжать свой «отчет».

— Это скорее всего не будет одобрено старейшинами клана… — медленно проговорила она, будто еще не до конца решившись сделать «шаг вперед» и наконец-то ответить на мой вопрос. — Но я прошу вашей помощи в поимке моего брата Бэй Мина.

Пускай моя гостья продолжала сохранять маску «ледяной королевы», но последние слова она проговорила излишне быстро, чем с потрохами выдала свое волнение и, похоже, девушка сама прекрасно это понимала.

— Значит, чернокнижник, из-за которого все началось, происходит из рода Мин? Забавно, — ухмыльнулся я.

— У всего есть обратная сторона, — безразлично пожала плечами Ксу, возвращая свою холодность. — Так произошло и с нашим родом. Мы столетиями занимались изгнанием и уничтожением демонов и за это время в арсенале клана собралась большая коллекция того, что в ином случае было бы уничтожено, но основатель клана приказал сохранять такие вещи, чтобы потомки лучше понимали, с чем им предстоит бороться. Мой старший брат увлекся архивом, в котором содержались описания кровавых ритуалов. Это сделало его сильным экзорцистом, но в то же время извратило понимание того, чему нас учат. К сожалению, к тому моменту, как это было обнаружено, он уже покинул клан и годами мы не могли найти его.

— Я так понимаю, именно об этом нюансе знают немногие?

— Верно, — кивнула девушка. — Только моя ветвь клана знает все подробности произошедшего.

— Опять эти аристократические заморочки, — почесал я затылок, устало вздохнув. — Как же я от этого устал.

— Это дело чести! — впервые проявила яркие эмоции Ксу, зло посмотрев на меня и повысив голос. — Моя семья должна решить эту проблему, чтобы смыть с себя позор!

Лена на такой выпад со стороны гостьи вытянулу руку вперед и в ней тут же возник язычок пламени.

— Не забывайте, что вы здесь гостья, и не смейте повышать голос на моего мужа! — явно сдерживаясь, довольно грозно произнесла она. Особенно грозно это выглядело при таком аргументе, как магическое пламя в ее руке. — Иначе мне придется забыть про законы гостеприимства.

Ксу Мин пораженно посмотрела на мою жену и, кажется, побледнела еще сильнее, хотя и так кожа у китаянки была настолько белой, словно ее никогда не касались лучи солнца. И почему я раньше не обратил на это внимания?

— Прошу прощения за мою резкость, — склонилась в поклоне представительница клана Мин даже ниже, чем делала до этого, обращаясь ко мне. — Я пришла в ваш дом просить помощи и, к сожалению, мои эмоции взяли верх над разумом.

— Ваши извинения принимаются, — я положил руку на плечо Лены и отрицательно покачал головой. Моя жена еще несколько секунд сверлила Ксу настороженным взглядом, но пламя все же убрала, хоть и чувствовалось, что готова применить его в любой момент. — Но не вижу резона помогать тем, кто хотел меня убить. Пускай это вашему младшему брату не удалось, но была уничтожена моя машина и убит мой слуга.

— Мы готовы компенсировать это досадное недоразумение, — слегка поморщилась китаянка, видимо, не ожидая, что я будут настолько зациклен на этом. — Так же моя семья готова заплатить вам за помощь в поимке Бей Мина.

— Все как всегда сводится к деньгам, — покачал я головой. — Но пока вы не смогли меня заинтересовать. Тем более мне до сих пор непонятно, что я получу за помощь клану Мин, а не только вашей семье, — улыбнулся я, смотря на то, как «трескается» маска хладнокровия на лице девушки.

— Клан Мин готов в ответ на ваше сотрудничество и помощь предоставить вам доступ к хранилищу клана, — стараясь сохранять лицо, медленно произнесла Ксу. — Насколько нам известно, вы бы не отказались от возможности прочесть трактаты по демонологии, такие, как, например, книги Соломона?

— У вас есть даже такое?! — не смог удержаться я от удивленного восклицания.

— Как я и говорила, наш клан уже много веков занимается своей деятельностью! — гордо произнесла моя собеседница. — Так что вы ответите на мое предложение, князь Шувалов?

— Моя помощь вам обойдется в миллион имперских рублей, — вежливо улыбаясь, сказал я, наблюдая, как на миг расширились зрачки Ксу при названии такой суммы. — И, конечно же, я хочу получить доступ к вашему хранилищу.

— Я могу обеспечить доступ к хранилищу клана, но названная вами сумма… — развела она руками.

— Неужели честь вашей семьи стоит так дешево? — специально сделал я акцент на равенстве денег и этого понятия, которым, по всей видимости, моя собеседница сильно дорожила.

— Я… — попыталась возмутиться она, но Лена демонстративно подняла руку, намекая, что может ждать ее в следующий шаг. — Мне необходимо обсудить это с главой семьи, — опустила она взгляд.

— В таком случае буду ждать от вас двух договоров от клана Мин и от вашей семьи, — подвел я итог нашей беседе. Ксу Мин поклонилась мне и плавно поднялась со своего места. — И учтите такой момент, — провожая ее на выход, произнес я, — если бы не было нападения и смерти моего человека по вине члена вашего клана, то цена за услуги была всего лишь в районе ста тысяч, — при этих словах китаянка слегка дернула плечом, но больше никак не показала, что мои слова затронули ее. — Надеюсь, и эту информацию вы донесете до своих старейшин.

— Я вас услышала, — твердо произнесла девушка и покинула особняк.

— Как все интересно складывается, — хмыкнул я, когда убедился, что гостья ушла достаточно далеко, чтобы не услышать меня, да и в стенах особняка вообще проблематично что-то подслушать из-за призванных мной демонов, обеспечивающих защиту в том числе и от такого.

— Ты специально выводил ее из себя? — осторожно спросила Лена.

— В некотором роде да, — не стал отрицать я. — Пускай мне, можно сказать, запретили мстить клану Мин, но не растрясти их хотя бы на деньги я просто не мог. Да и месть — такая вещь, которую можно привести в исполнение и спустя много лет. То, что представительница их клана сама пришла ко мне, просто позволило воспользоваться дополнительными возможностями и надавить на них в свою пользу. Тем более Служба магической безопасности Империи тоже должна мне заплатить, пускай и менее впечатляющую сумму.

— И все же эта женщина вела себя непозволительно дерзко, милорд, — вставила Роксана, что все это время лишь контролировала ситуацию со стороны, но никак не проявляла себя. Впрочем, именно такого и ждут от телохранителя, а то, что этой демонессе не составит проблем убить сильного мага, то это уже частности, не требующие отдельного внимания.

— Меня больше удивляет то, что они хотели все это выставить как решение одного человека, идущего вразрез с планом клана, — покачал я головой. — Очень сомнительно, что небольшой клан, гордящийся своей вековой историей и с детства вбивающий в головы своих наследников необходимые знания и навыки, вдруг допустят к делу, происходящему на территории другого государства, того, кто будет действовать импульсивно.

— Думаете, это была проверка ваших сил? — насторожено спросила Рокс.

— Скорее всего за этим кроется еще несколько смыслов, — пожал я плечами. — Вполне возможно, таким открытым нападением они хотели показать своему бывшему соклановцу, что они уже здесь.

— Это из-за того, что официального расследования не было открыто? — поинтересовалась Лена, которая была в курсе происходящего.

Я вообще старался такие вещи от своих жен не скрывать, так как это не было особой тайной, а им лучше знать, по какой причине я могу вдруг уехать. Лена просто верила в меня и согласно была ждать моего возвращения домой, а вот Арина скорее испытывала гордость за то, что я, пускай и платно, но помогаю нашему государству. Что поделать — патриотическое воспитание во многих аристократических семьях стоит чуть ли не на первом месте из всего, что должны привить будущей элите империи.

— В том числе, — немного подумав, ответил я. — Так они, как специалисты в данной узкой сфере, могли предложить свою помощь. Она бы все равно выглядела несколько странной, но тогда приобрела хоть какую-то официальность и прикрытие. Тут же им приходится обходиться своими силами, а значит нельзя сильно светить своими возможностями, которые могут пойти вразрез с нашим и мировым законодательством. Все же они не на своей земле, а значит не могут творить все, что хотят.

— И при этом нападение на тебя, — недоверчиво покачала головой моя жена.

— В этом и странность, — подтвердил я. — Возможно, этот клан и правда не ставит ни во что обычных слуг, но все это… Больше похоже на то, что Ксу Мин действительно имеет собственные мотивы участвовать во всем этом, а в самом клане нет однозначной точки зрения, как им следует действовать. Особенно если они не знают, что открыли охоту на своего родственника, который прошел ту же школу, что и они.

Действительно, а ведь все сводится в итоге к одному чернокнижнику, который был слишком активным и привлек к себе внимание.

Глава 11

Ждать ответа от Ксу Мин долго не пришлось — уже спустя пару часов она вновь постучалась в двери моего дома.

— Вы вернулись раньше, чем я рассчитывал, — все так же, как и утром, вежливо улыбаясь, поприветствовал я китаянку.

В этот раз мы расположились в другой гостинной, где подготовленных мной печатей было больше. Я не думал, что моя иностранная гостья что-то сделает, но лучше предусмотреть и такой вариант развития событий.

— Было решено не откладывать этот вопрос надолго, раз от вас удалось получить согласие, — не особо довольно, но все же вежливо ответила Ксу. В который раз замечаю, какое у нее чистое произношение, что не будь у нее явных признаков китаянки, то можно было бы подумать, что со мной говорит жительница Москвы. — Единственным моментом остается вопрос оплаты.

— А что с ним не так? — иронично приподнял я левую бровь.

Ксу пару секунд молчала, словно не решалась продолжить говорить.

— Можем ли мы произвести выплату частями? — все же попросила она. — К сожалению, в ближайшее время нам не собрать настолько большую денежную сумму.

— Конечно, я же не зверь какой-то, — ухмыльнулся я, небрежно махнув рукой, будто говорил о чем-то незначительном. Это в свою очередь задело мою гостью, которая нервно провела пальцами по платью, комкая ткань. — И тем более не банкир, чтобы требовать у вас за это проценты. Так что для начала обойдемся авансом в четверть от заявленной ранее цифры.

— Х-хорошо, — на мгновение запнулась Ксу. — Тогда можем подписать необходимые бумаги, — уже более собранно продолжила она. — Я уполномочена старейшинами сделать это от лица клана Мин.

— Замечательно, — улыбнулся я. — Тогда давайте заключим магические договора и приступим к более конструктивному диалогу.

— Мы не говорили о магических договорах! — вдруг воскликнула девушка.

— Разве? — сделал я удивленный вид. — В таком случае прошу простить меня, раз не предупредил об этом сразу. Без соответствующего соглашения, закрепленного магическим договором, ни о какой помощи речи не может и быть. Вы можете отказаться, но тогда разговор пойдет совершенно по-иному, — предложил я, продолжая улыбаться.

Да что там говорить — я откровенно отрывался на представительнице клана за их нападение на меня.

— Я уполномочена в том числе и на это, и гарантом исполнения договора помимо прочего будет моя жизнь, — твердо произнесла Ксу.

— Да будет так, — хлопнул я ладонью по столу.

Оба договора были примерно одинаковыми за исключением одного пункта, где я обязуюсь предоставить всю известную или полученную информацию по искомому чернокнижнику в первую очередь Ксу Мин и уже только потом клану Мин. С учетом того, что именно эту девушку назначали для связи с кланом экзорцистов, то понятное дело, что она будет дальше сама распоряжаться всей информацией.

В итоге я, получается, становлюсь посредником у двух организаций, каждая из которых ищет чернокнижника, но преследует при этом свои цели. Если Служба магической безопасности Империи первыми найдет его, то судить Бей Мина будут в нашей стране, ведь в таком случае клан Мин не сможет заявить права на суд над ним, иначе им придется в том числе разделить ответственность за проступки своего соклановца. Отчасти из-за последнего семья Ксу намеревался лично решить эту проблему — в «семейном кругу».

Самым забавным было то, что те, кто составляли договор, по какой-то причине не подумали о запрете о разглашении информации, так что я хоть сейчас мог позвонить Константину и рассказать о своей «вербовке». Действительно — забавно.

Ах да, оставалась еще третья сторона — хозяева черного рынка. Они тоже были заинтересованы в решении проблемы с чернокнижником. Но что-то подсказывает мне, что для старшего брата Ксу это самый плохой вариант развития событий.

— Раз на этом все, то можем расходиться и заниматься каждый своим делом, — убедившись, что магические клятвы были должным образом закреплены и приняты в исполнение, произнес я. — Я сообщу, если узнаю что-то новое.

— Не стоит, — неожиданно мило улыбнулась мне Ксу, убрав за ухо прядь белых волос. — Во имя исполнения договора я останусь здесь, чтобы лучше контролировать ситуацию.

— Не находите, что это слишком? — внимательно посмотрел я на девушку, у которой напрочь пропали все те сомнения и внутренние терзания, что демонстрировались ее телом и голосом. Ах вот оно что! — Извините, Ксу Мин, но я человек женатый и присутствие посторонней женщины в доме может быть расценено моими женами в негативном ключе.

— У вас же принято многоженство? — непонимающе посмотрела на меня китаянка. — Разве вы не должны в таком случае иметь власть в своем доме, чтобы не допустить такого отношения от своих жен?

— Несмотря на ваше чистое произношение, вы, по всей видимости, совершенно не знаете русских женщин, особенно если они волшебницы, — хмыкнул я, поняв, к чему клонит моя гостья. — Так что в ваших же интересах будет покинуть мой особняк до того, как это может перерасти в конфликт.

— Но мне необходимо первой узнать о нахождении моего брата! — возразила девушка.

— Если я дал свое слово, то я его сдержу, — поднялся я со своего места, нависнув над беловолосой девушкой. — Если же это вызывает сомнения, то мы можем разорвать договор, но выплаченный вами аванс остается у меня за «беспокойство». Так что вы решили? — улыбнувшись, спросил я.

— Хорошо, — недовольно посмотрела на меня китаянка, плавно поднявшись со своего места. — И все же надеюсь, что нам не придется долго ждать результатов.

— Ну это больше зависит от вас, чем от меня. Я ведь только оказываю помощь, — ответил я на это, указывая на дверь, где представительницу клана Мин ждал слуга, чтобы сопроводить на выход.

Гордо подняв голову и резко развернувшись, так, что ее длинные волосы легли шелковым шлейфом вдоль открытой спины, Ксу Мин удалилась вместе со слугой.

Наконец-то это представление закончилось.

* * *
Само собой на следующий день я связался со Скуратовым и сообщил ему о заключенном соглашении с кланом Мин. Скрывать такое от напарника я изначально не собирался, да и служа посредником между ними есть шанс закрыть это дело раньше. Не хватало мне еще в том месте, куда я переехал и веду свой бизнес, разгуливающего на свободе чернокнижника. В столице и так была одна из самых больших концентраций одаренных во всей империи, чтобы еще париться по такому поводу.

К несчастью, что Служба, что клан Мин, действуя по отдельности, не смогли добиться результатов. Константин лишь мог подтвердить, что экзорцисты быстрее их нашли нескольких учеников чернокнижника, но пока зацепок было слишком мало, чтобы суметь вычислить, где он может прятаться.

Да и вообще, сколько он понабирал учеников, раз их все ловят и ловят, а они не кончаются?

— Вот это-то и странно, — тяжело вздохнул Константин, отвечая в этот момент на мой последний вопрос. — В последнее время мы более жестко взялись за все запросы по теме ритуалов или тех, кто может закупаться необходимым для их проведения. Так нашлось несколько сотен полностью безобидных «интересующихся», но пара из них отреагировала свои преобразование в каких-то страшных тварей, которые устроили погромы. Пять таких случаев произошло в Москве! — воскликнул он.

Хорошо, что мы говорили по телефону и я просто мог уменьшить громкость до комфортного уровня.

— Чего так кипятиться?

— Знал бы ты, как нас тут песочат из-за этого! — продолжал сокрушаться Скуратов. — И ведь нам надо еще поймать одного из учеников живьем, чтобы ты мог нас привести к этому чернокнижнику.

— А что ты скажешь насчет того, чтобы вам помогли экзорцисты клана Мин?

— Сам же знаешь, что это не будет одобрено начальством. Это наши внутренние дела и привлекать для этих целей иностранных магов…

— А если они совершенно случайно будут оказываться в местах, где наиболее вероятно можно обнаружить одного из искомых учеников? — предложил я.

— Ну если случайно… — задумчиво обронил Константин.

Дальнейшее уже было явно не телефонным разговором. В итоге я попросту свел вместе Константина и Ксу, чтобы они уже дальше сами регулировали их взаимодействие. Все равно уже пару раз экзорцисты клана Мин появлялись в местах расследования Службы, так что появление их бойцов на задержаниях не должно вызвать такого уж удивления. Да и помогать открыто они точно не станут.

Было бы куда проще, если они могли взаимодействовать без этих «танцев», но с этим сложно что-то поделать. Они и так нашли обходной маневр в лице меня как посредника, что, впрочем, меня не сильно беспокоило, ведь заплатить все должны были в любом случае, а если наши соглашения будут исполнены при моем минимальном участии — еще лучше.

Убедившись, что дальше справятся без меня, я наконец-то мог приступить к своим делам.

— Как ты обосновался на новом месте? — спросил я у занимающегося вместе с Роксаной Ланса.

С момента, как этот демон-рыцарь решил остаться подле меня, прошло уже достаточно времени, чтобы он восстановил свои доспехи и теперь в любой момент мог воплотить их и вновь превратиться в двухметрового громилу, который на щит с легкостью принимает довольно энергоемкие магические техники. Без своей основной брони он оказался хоть и слабее, но в то же время менее опасным демон не стал. В такой форме он пользовался преимуществами не скованного тяжелыми доспехами тела и впервые на тренировочной арене появился кто-то, кто может продержаться против Роксаны хотя бы минуту.

Бойцы Славы, собственно, как и их командир, уже отчаялись хоть что-то сделать в противостоянии с девушкой и вот такой яркий пример, что продержаться можно и дольше, их вдохновлял на усиленные тренировки. Само собой, никто из них не знал, что Ланс на самом деле демон, и просто посчитали его еще одним телохранителем. Сам же рыцарь был не особо болтливым, так что парни не смогли толком добиться от него подробностей.

В любом случае наглядный пример, что хоть как-то можно противостоять демонессе, показывал, что им все же есть куда расти. Последнее в целом было не плохо, а то бойцы рода уже стали приходить к выводу, что пора смириться и просто тренироваться, не надеясь, что кому-то может повезти одолеть хрупкую на вид беловолосую девушку.

— Милорд, — тут же прервал тренировку демон, склонив голову. — Благодарю за заботу, все хорошо. Я нашел достойного противника, чтобы отточить мои навыки и лучше служить вам.

— Что скажешь про него, Роксана? — обратился я к девушке, что в этот момент развоплотила свои мечи, которыми до этого успешно теснила.

Сам демон-рыцарь тяжело дышал и был покрыт испариной, но, кажется, счастливо улыбался. Вот же мазахост нашелся — никогда не понимал тех, кто настолько погружается в тренировки, где тебе могут нанести травму. Поэтому и не принимал ученичество со стороны Миямото, так как мне не хотелось тратить время еще и на это.

— Хороший боец, но слишком полагающий на защиту своих доспехов, — четко стала отвечать демонесса. — В Гвардию я бы его не взяла, но потенциал есть.

— Благодарю, капитан, — поклонился ей Ланс.

— Капитан? — удивленно посмотрел я на Роксану.

— Раз вы решили брать демонов в свои слуги, то я подумала, что будет правильным выстроить ту же иерархию, что и у Лордов, и постепенно сформировать Гвардию, — произнесла она без утайки.

— И что, выходит у нас Гвардия? — хмыкнул я.

— Пока не очень, — улыбнувшись, честно ответила девушка. — Ланс пока единственный кроме Лены, кто может претендовать на места в Гвардию. Ваши слуги-люди слишком слабы даже для отбора в будущие личинки Гвардии.

— Личинки?

— Так мы называли тех, кто готов был встать под руководство кого-то из Гвардейцев, чтобы в дальнейшем получить шанс на место в рядах лучших, — пожала плечами Роксана.

— А как же Церби? — напомнил я еще про одного демона, находящегося рядом со мной.

— С ним сложнее, — немного подумав, ответила демонесса, проведя рукой по губам. — Он несомненно обладает силой, но оценить ее в полной мере я не в состоянии, так как он отказывается от схватки.

— В этом весь он, — развел я руками.

Уже столько лет проведя в этом мире, демонический пес точно должен был набраться сил в достаточном количестве, чтобы стать одним из сильнейших среди своего вида, но все, что он делал. — это ел и спал, наслаждаясь спокойными деньками. Да, мы вместе отправились в мир демонов, но что-то подсказывает мне, что Церби показал лишь часть своих сил и тщательно следил за тем, чтобы не продемонстрировать больше определенного уровня. Зачем ему это — было непонятно, но в нем я не сомневался и, можно сказать, доверял.

— Предлагаешь обзавестись еще вассалами среди демонов? — спросил я у Роксаны, раз уж об этом зашел разговор.

— Нет, — удивила она своим ответом. — Лучшими Гвардейцами могут стать только те, кто своими действиями смогли доказать, что достойны этого. Искать демонов, чтобы просто занять место, будет бессмысленным и опасным.

Вторя ей, Ланс кивнул, полностью соглашаясь со всем сказанным.

— С этим понятно, — посмотрев на обоих демонов, ставшими моими вассалами, сказал я. — Что вообще думаешь по боеспособности рода?

— Мне постепенно удается подтянуть навыки ваших слуг, — сразу по делу стала отчитываться Роксана. — Это, конечно, не демоны, которые восстанавливаются быстрее, да и на порядок выносливее, но после появления лазарета обучение ускорилось. Как маги они ниже среднего, но, как я понимаю, для вашего мира это норма.

— Да, люди не обладают той же возможностью, как и у вас, к бесконечному развитию, — кивнул я.

Чисто теоретически, демон вообще существо не убиваемое и если у него есть доступ к дармовой энергии и способности ее поглощать и применять довольно хороши, то в целом они могут прогрессировать очень быстро, становясь с каждым днем все сильнее. Хорошо еще, что на свои магические проявления они также тратят накопленную энергию, иначе это были бы вообще бездонные бочки.

Только в нашем мире, не имея серьезных конкурентов на энергию, демоны могли развиваться стремительно. Это, конечно, несколько утрировано, так как на поддержание физической оболочки в нашем мире они тоже тратят энергию, но в целом куда проще развиваться в спокойной среде, чем там, где в любой момент тебя могут сожрать конкуренты. Все это и делает из демонов настолько опасных существ, что все ритуалы их призыва находятся под запретом и только призыватели, даже, пускай как я, темные, могли без санкций со стороны государства использовать призывы в свою пользу. Тут мы платили своей энергией, а не кровью и смертями других, без чего ритуал, собственно, будет полностью бесполезен.

— Я сделаю так, чтобы они стали достойны защищать вас, милорд, — решительно произнесла Роксана.

— Как посчитаешь нужным, — махнул я рукой, не совсем понимая, к чему такие сложности.

На мой взгляд бойцы Славы явно были выше среднего уровня среди тех же наемников. Обеспечение их оружием и броней лучшего качества позволяло компенсировать разницу между ними и потомственными слугами-воинами других родов. Так что в защите я был уверен, да и в моем случае люди были последним заслоном, когда уже не справятся мои призывы, что было довольно сомнительно.

— Ты продолжаешь помогать Миямото с его учениками? — задал я следующий вопрос.

— Да, его методы для меня непривычны, но результаты есть уже сейчас, — поделилась демонесса своими наблюдениями, сразу поняв, для чего я задал такой вопрос. — Вполне возможно, из этих заготовок и выйдет что-то стоящее. К сожалению, более точно сказать не могу, так как не все понимаю из того, что им говорит этот дух.

— Вот как, — задумчиво потер я подбородок. Если уж такой воин, как Рокс, признает успехи старого мечника, то там действительно происходит что-то интересное. — Спасибо за твои ответы.

Я кивнул своим демонам-слугам и отправился в свой рабочий кабинет. Подаренная мне одна из книг Соломона еще не была до конца мной изучена, так что я собирался провести время за ее расшифровкой и переводом на современный язык.

* * *
И все же я смог привлечь внимание к себе чернокнижника, которого тщательно искали что правительственная организация, что целый клан, специализирующийся на охоте вот таких вот магов.

Как я это понял? Ну откуда еще на ночной трассе, которую я в данный момент пересекал на своем чоппере, желая немного развеяться от дневных забот, могли появиться демоны, похожие на оборотней из сказок?

Пробирающий до костей леденящий вой сразу трех таких тварей попросту не оставлял других вариантов. И, как назло, трасса была пуста и эти демоны не могли отвлечься на другую цель.

Не то чтобы мне не было жаль случайных жертв, но они бы могли мне дать дополнительное время до момента столкновения с враждебными демонами. И я, как назло, не взял с собой меч и отказался от сопровождения. Благо один демон в таких поездках всегда со мной и достаточно было направить энергию из источника на выплавленную прямо в корпусе мотоцикла печать, чтобы чоппер покрылся языками пламени и резко ускорился.

Благодаря этому я оставил оборотней далеко позади, но верить в то, что я смогу от них, оторваться не стоило. Демоны — не та угроза, которую можно проигнорировать или сбежать — если они начали охоту, то доведут ее до конца.

Чоппер продолжал двигаться вперед уже без моего участия (демонический конь перехватил управление техникой и мне не надо было отвлекаться на дорогу), так что я начал создавать печать призыва, приберегая рубины с готовыми призывами на крайний случай. Да и пока я не знал реальных способностей демонов, что охотились на меня, так что для начала необходимо их проверить.

Пускай я, в отличие от стихийных магов, не могу использовать тот же огонь по своему желанию, но многие демоны сами в какой-то мере являются воплощением стихии. Стоило мне закончить печать и активировать ее, как позади меня появился рой демонических ос. Эти существа действительно напоминали обычных ос, если, конечно, те были бы размером с ладонь человека и могли бы взрываться во вспышке пламени и расплескивать после себя жидкость, по своему воздействию напоминающую кислоту.

Данный вид демонов был довольно тупым, но если им заранее задать цель, то рой ринется в самоубийственную атаку, чтобы уничтожить противника. Только благодаря тому, что роем управляла матка, которая была на совершенно иной степени развития, они еще не были истреблены в мире демонов.

Оборотни, как я и думал, не посчитали мои призывы за большую угрозу и один из них, вырвавшись вперед, попросту попытался отмахнуться от назойливых жуков. В итоге большая часть демонических ос сконцентрировалась на нем и взорвалась при приближении, породив целую серию взрывов. Руку демона оторвало начисто, а следующие взрывы уже пришли по груди и морде монстра, изрядно его искалечив. От такого оборотень упал на землю и несколько раз кувыркнулся через себя, окончательно погасив набранную инерцию.

Пускай я ехал достаточно быстро, но в боковом зеркале были видно, как эта тварь дернулась и стала подниматься с земли, а ее морда стремительно регенерировала. На время он отстал, но не думаю, что это продлиться долго.

Двое его собратьев уже более осторожно отнеслись к осам, так что взрывы насекомых лишь опалили шкуру демонов, не причинив им существенного вреда. Главное, что они сделали, — немного замедлили моих преследователей, чтобы у меня было больше времени на следующий призыв.

Несмотря на все предпринятые усилия, с каждой секундой демоны становились все ближе ко мне и я мог уже более детально рассмотреть их. Эти существа в росте скорее всего превышали два метра, точнее сложно было сказать, так как они, несмотря на свои гуманоидные тела, продолжали бежать на четвереньках с потрясающей скоростью. Их вытянутые морды практически полностью совпадали на волчьи и лишь глаза сверкали куда большей разумностью, чем ожидаешь от животных. Серебристая шерсть, казалось, светилась под светом луны, а за самими демонами оставался шлейф из туманной дымки. А это значит, что помимо прочего эти оборотни обладают магическими способностями и лучше бы мне не узнать, что именно они смогут сделать, когда догонят меня.

Очередная печать призыва активировалась позади меня и из нее выскочила бронированная горилла, которая прямо с места прыгнула на перерез одному из двух оборотней. Те хоть и были быстры, но на такое среагировать не успели, и мой призыв успешно повалил выбранную цель на землю и до того, как тот мог бы что-то сделать, горилла начала его яростно избивать своими пудовыми кулачищами, больше похожими на среднего размера булыжники.

К этому моменту у меня уже почти была готова следующая печать, так что я, лихо развернувшись, остановил мотоцикл и направил руку на последнего оборотня. Нас разделяло несколько десятков метров, но я уже знал, насколько быстро эти демоны могут бегать, так что без промедления активировал следующую печать, что съела еще часть энергии из источника.

Из синего магического круга медленно появилась гуманоидная фигура с синей кожей. Как и в прошлый раз, это существо выделялось закрученными рогами на голове и глазами, что занимали большую часть лица, оставляя лишь малую часть рту с острыми иглами зубов. Да еще этот бледно-синий хвост, что раздраженно хлестал по земле. Такого демона сложно забыть, но, правда, я не мог гарантировать, что это был тот же, что я призвал когда-то на складе, чтобы избавить от убийц.

Демон медленно поднял руку в направлении оборотня и в метре от него сформировалось две бледно-синие тонкие пластины размером метр на полметра, что с огромной скоростью устремились к получившему меньше всего ран монстру. До этого он использовал только сферические щиты, созданные магией, так что для меня такое использование способностей призыва оказалось неожиданностью.

Тем не менее оборотень показал чудеса реакции, почти уклонившись от одной пластины, которая прошлась кромкой по его задней лапе, но монстр со слишком умными глазами никак не мог ожидать, что на его рывок отреагирует вторая пластина, которая лишь немногим сдвинулась в сторону. Уже в следующий миг оборотень взвыл от боли, а его передняя левая лапа повалилась на земли, начисто срезанная магической пластиной, которая оказалась неимоверно острой.

Призванный мной демон довольно улыбнулся, отчего еще лучше стало видно частокол его острых зубов. Он повел рукой и, повинуясь жесту, улетевшие на несколько метров вперед пластины вернулись назад. Со следами крови и после такой демонстрации, они выглядели более чем устрашающе. Впрочем, провисели в воздухе они недолго, по жесту демона начав кромсать оборотня, который еще пытался трепыхаться и восстанавливаться, но все же энергия на этой действие у него кончилась.

А ведь я так и не смог увидеть, почему от них исходит дымка и вообще это просто внешний эффект или они могут с помощью нее что-то делать. Правда, оставалось еще два оборотня.

Первый из них уже полностью восстановился и стал действовать умнее. Он не стал сразу же нападать на меня или на мой призыв, а остановился в отдалении, внимательно следя за магическими пластинами.

Второй же за это время разобрался с гориллой. Пускай его изрядно потрепали, но все же мой демон не мог регенерировать с такой же скоростью, так что в итоге оборотень победил за счет своей выносливости и способности восстанавливаться.

Так что в итоге самым опасным сейчас был как раз первый оборотень, так как он потратил меньше всего энергии на восстановление, а значит мог бы продержаться дольше во время сражения.

Я никогда полностью свои призывы не контролирую, иначе бы они были тупыми болванчиками. Изучать их действия и как именно они могут атаковать и защищаться — та еще морока, так что действуют они всегда сами в рамках отданного мной приказа. Вот и сейчас демон провел длинным языком по зубам, с широкой улыбкой смотря на своих противников, а затем со взмахом руки рядом с ним появилось два сферических щита, прикрывавших меня, и в то же время количество синих пластин увеличилось вдвое за счет уменьшения их размеров.

Одновременно с этими действиями оборотни стремительным рывком прыгнули вперед. Каждый, как и положено, заходил со своей стороны, но моему призыву это было без разницы — он попросту направил свои трехпалые руки на противников и синие пластины стремительно полетели в них.

В этот раз, может по причине того, что они уже видели, на что способна такая атака, а может потому, что их было двое и внимание демона распылялось, оборотни сумели уклониться от пластин, хоть и получили по касательной по паре ран. Как только смертельные снаряды пролетели мимо них, монстры еще сильнее ускорились, чтобы успеть добраться до синекожего. Вот тот только и ждал этого, так как в следующее мгновение пластины резко полетели обратно и стали рассыпаться на части, уже спустя секунду превратившись в целое синее облако, состоящее из миниатюрных копий изначальных пластин.

Оборотни каким-то образом смогли почувствовать новую угрозу, но уже уклониться от атаки у них не вышло. Пускай часть снарядов пролетело мимо, увязнув в земле, но большая часть прошила тела демонов насквозь, изрещетив их и окрасив серебристую шкуру в красный цвет.

Очередной взмах руки — и все пластины, порой с чавкающим и от этого довольно мерзким звуком, вырываясь из тел монстров, направились к моему призыву. Вот только я услышал эти звуки только с одной стороны, хотя тел было в количестве двух штук, да и располагались они по разные стороны.

Хорошо, что это заметил не только я, но и синекожий демон, что посмотрел в сторону, где не было никаких звуков, и сконцентрировал перед собой окрашенные в красный цвет пластины. Только благодаря этому он смог спастись от неожиданного удара оборотня, который вдруг появился в нескольких шагах от него. Одновременно с этим его труп подернулся дымкой и истаял, будто его тут и не было.

Так они еще и мороки создавать умеют? Вот что значила эта дымка, поднимающаяся от их тел.

Глава 12

Из трех демонов, что были посланы убить меня, в живых остался лишь один, но он, по всей видимости, был самым сильным и опытным в этой тройке. А ведь я в начале его посчитал слабее остальных, так как он слишком легко попался в ловушку с демоническими осами. Вот что значит недооценить противника. В то же время не стоит забывать, что кто-то натравил их на меня, а значит он вполне может наблюдать за ситуацией со стороны, если, конечно, ему необходимо убедиться в результате.

Тем временем от оборотня исходила уже не дымка, а самый настоящий туман, который уже начал скрывать дорогу, что могло быть довольно опасным, если вдруг по этой трассе кто-то поедет и не заметит препятствие перед собой.

Я продолжал сидеть на полыхающем пламенем чоппере и, несмотря на то, что призванный мной демон уже показал себя сильным бойцом, готовил еще одну печать призыва. Все равно на ее создание тратиться минимум энергии, а так у меня будет запасная карта в рукаве, если вдруг что-то пойдет не так. Я уже один раз недооценил этих необычных существ, так что лучше подготовиться.

Одновременно с этим синекожий демон собрал пластины в пять сгустков и, соединившись, они приобрели треугольную форму и зависли рядом с ним. Оборотень уже показал, что он умеет создавать достоверные иллюзии и, вполне возможно, перед нами стоит такая же иллюзия, в то время как сам монстр прячется во все увеличивающем плотность тумане. Атаковать в данной ситуации было опрометчиво, ведь, увлекшись битвой, можно пропустить настоящего противника.

И все же тумана становилось все больше и мой призыв решил атаковать первым, чтобы не дать противнику создать все условия для боя, где он вел эту партию. По взмаху руки синекожего два треугольника из трех с небольшой задержкой отправились широкими дугами в оборотня, который, тяжело дыша и выпустив свои острые когти, стоял в десятке метров от демона.

Во время своего движения треугольные пластины стали крутиться, спустя мгновение превратившись в диски. Именно в таком состоянии они пронзили фигуру оборотня, которая оказалась очередным миражом, медленно растаявшим, стоило только его нарушить. Последней исчезла скалящаяся голова монстра, который смотрел точно на меня.

Тумана становилось все больше, и я осознал, что зря решил погеройствовать и остаться на месте. Даже если я сейчас попытаюсь вырваться вперед, далеко не факт, что видимая часть тумана — это тоже не иллюзия. Так что таким образом можно врезаться в препятствие, которое просто не видно. Да и про машины, могущие в любой момент появиться на трассе, забывать не стоит — еще не хватало, чтобы меня потом винили в смерти людей.

Печать в принципе и так была почти готовой, так что мне оставалось дописать несколько символов, чтобы поправить призыв на существо, что может помочь в этой ситуации.

Синекожий демон продолжал утюжить туман своими дисками, но пока так и не смог никого достать. При этом три оставшиеся он все так же держал рядом с собой, не решаясь отправить и их в бой. Невидимость противника, было видно, что его сильно раздражает, но и броситься сломя голову вперед он не мог как минимум из-за того, что я обязал его защищать меня.

Пока действий со стороны оборотня никаких не было, так что я просто вновь активировал печать и рядом со мной появилось на первый взгляд забавное существо, представляющее из себя комок серой шерсти в полметра в диаметре с ярко выраженными огромными ушами и большими лапами, похожими на заячьи. Со спины, возможно, это и выглядело мило, но когда спереди на тебя смотрит семь глаз различных размеров и форм… Причем тот, который не имел своей пары, выделялся своей необычной кристаллической структурой, так что его только условно можно было назвать «глазом». А вот пасть как таковая отсутствовала или же ее просто не было видно из-за обилия шерсти.

Демоны вообще не часто имеют привлекательную внешность. Даже те же огненные гончие, что я так часто призываю, имеют по две паре глаз, в которых пылает огонь, а их шерсть несет на себе следы огня, да и сами они часто полыхают пламенем. Что уж тут говорить о других видах, которые изменились под влиянием постоянных угроз от точно таких же существ, как и они.

В печати я специально задал критерии к демону, который мог бы найти свою цель даже сквозь такую магическую завесу, как туман, создаваемый оборотнем. Так что не удивительно, что, стоило ему только окончательно проявится в нашем мире, этот «заяц» стал внимательно осматриваться по сторонам, пока не повернулся вправо.

Мысленная команда через печать призыва, связывающую меня и синекожего демона, и в ту сторону летят два плоских диска, которые разрывают пространство, на мгновение делая туман менее плотным. Одновременно с этим семиглазый демон стал поворачиваться, будто видел, хотя, собственно говоря, он как-то его и видел, оборотня, что до этого успешно скрывался в завесе.

Отслеживая, куда он смотрит, я продолжил направлять атаки синекожего и тот уже активно рассекал туман своими дисками.

Казалось бы, результата от таких действий не было, но я видел, как туман становится не таким целостным, что ли. В какие-то мгновения и вовсе появлялись прорехи, через которые можно было увидеть противоположную часть дороги. Да, они практически сразу зарастали, но раньше и такого не было.

В какой-то момент один из дисков окрасился кровью оборотня и монстр взвыл от боли, разрушая свою маскировку. По всей видимости, он посчитал, что его смогли окончательно обнаружить, хоть диск и задел его лишь краем и совершенно случайно. В любом случае это было только мне на руку, так как он становился удобной целью для атаки.

Вместо того, чтобы атаковать его всеми доступными средствами, синекожий запустил лишь один треугольник. Он прошил оборотня насквозь и тот неожиданно распался клочками тумана. В то же мгновение торжествующий вой раздался откуда-то справа и до того, как мой призыв успел отреагировать, в него врезался оборотень, который попросту повалил демона на землю и начал полосовать того когтями.

Точнее он попытался это сделать и даже одна атака была успешно проведена — правая лапа монстра окрасилась сине-фиолетовой кровью демона, но уже следующий удар был заблокирован синей пластиной, а со стороны моего призыва раздался какой-то булькающий клекот.

При столкновении с пластиной лапа оборотня, почему-то высекая снопы искр, отлетела в сторону, а когда из пасти синекожего раздался этот звук, от которого у меня, находящегося в отдалении от них, заныли зубы, то оборотень куда более чувствительный к таким вещам, заскулил от боли и прикрыл свои уши.

Семиглазый призыв, который тоже обладал ушами не малого размера, казалось, и вовсе не заметил никакой звуковой волны. Наоборот, он довольно бодро, правда, несколько неуклюже, подбежал к оборотню, а дальше… Дальше я увидел то, что никак не ожидал. Приблизившийся к серебристому оборотню «заяц» вдруг стал становиться больше и… я не понял, как именно это произошло, но уже через миг левой лапы, как и части спины, у оборотня не было, а «заяц» отпрыгнул в сторону, чтобы не попасть под брызгавшую во все стороны кровь монстра.

Этим «отвлечением» сполна воспользовался синекожий демон, попросту отбросив от себя оборотня и тут же отправив в него два синих диска, один из которых располосовал ему грудь так, что стали видны ребра, а второй, прошедший более удачно, снес голову слишком уж живучему монстру.

Стоило оборотню испустить последний вздох, как и туман вокруг стал постепенно рассеиваться, потеряв магическую подпитку.

Неужели на этом все? После всего произошедшего и в особенности после качественных иллюзий, создаваемых оборотнями, я в это слабо верил. Впрочем, спустя десяток секунд я убедился в правоте своих сомнений.

Прямо сквозь клочья тумана, которые уже и не особо закрывали обзор, медленно шел темноволосый мужчина. Можно было бы подумать, что он тут делает, но этот вопрос так и не был задан, так как за его спиной обнаружилось два серебристых оборотня, копия тех, что были убиты моими призывами.

Сам незнакомец тоже выглядел несколько чужеродно в кожаных доспехах, явно сделанных на заказ и носящих на себе следы долгой и верной службы. Было видно, что броня для него привычна, а не является лишь костюмом для создания антуража. Правда, все подробности скрывал темный плащ, но даже так было понятно, что мужчина не из этих мест и даже боюсь предполагать откуда, так как мои догадки могут оказаться правдой.

Да еще в левой стороне груди, где находилась печать, оставленная дедом, вдруг неожиданно глухо заныло.

— Я думал, что троих для тебя будет достаточно, но ты оказался более умелым, чем я предполагал, — вдруг произнес мужчина, остановившись на границе тумана, который благодаря появившимся оборотням вновь стал густеть.

Теперь он стоял достаточно близко, чтобы можно было лучше рассмотреть его лицо. Из-за этого я мог с уверенностью сказать, что не видел этого человека раньше, хоть правильные черты лица и ярко выраженные черные (и отчасти пугающие своей чуждостью) глаза говорили о его аристократическом происхождении. Он оказался моложе, чем я думал, и, возможно, даже был примерно моего возраста, просто туман и то, как он себя вел, делали его немного старше.

За то время, что я жил в столице, я с помощью Арины успел ознакомиться со всеми значимыми представителями аристократии Империи и никого похожего среди них не было.

Тем более среди них точно не могло быть того, кто мог бы управлять такими оборотнями, что сильно настораживало.

— Не помню, чтобы мы были знакомы? — с вызовом произнес я, сам в этот момент стараясь как можно незаметнее создавать следующую печать.

Пускай мой первый призыв уже поднялся на ноги и почти остановил вытекающую из раны на груди кровь, а второй довольно подпрыгивал на месте, но не думаю, что у синекожего после битвы хватит сил на еще одно сражение. «Заяц» вообще как боец мной не воспринимался, хоть и смог удивить своим укусом, да и то последнее он смог провернуть благодаря фактору неожиданности. Так что не думаю, что ему дадут это сделать снова.

— А мы и незнакомы, — улыбнувшись, развел руками незнакомец, заодно продемонстрировал холеные ладони, которые не касались ничего тяжелее вилки. Да и меча на поясе я не заметил. — Если ты вдруг забыл, то не так давно тобой было дано обещание, которое оказалось не выполненным.

— Я всегда держу свое слово! — возразил я больше для того, чтобы потянуть время, чем действительно возмущаясь этому факту.

— А как же обещание, данное Лорду Кроссу? — продолжая улыбаться, тихо спросил парень (все же я не мог к ровеснику обращаться как к мужчине). — Он пропустил вас через свои земли за обещание потом вернуться и рассказать, как все прошло.

В этот момент я живо вспомнил демона с почти человеческой внешностью, встреченного мной в мире демонов. Получается, этот желтоглазый Лорд послал за мной… кстати, а кем именно является этот незнакомец? Или же чем?

— Насколько я помню, его больше интересовало то, чтобы я навел шороху у его «друга», — вернув ему такую же улыбку, ответил я. — С этим я успешно справился, но мне пришлось спешно покинуть ваш мир, чтобы не нарваться на неприятности.

Отчасти мои слова были проверкой для парня и тот лишь подтвердил мои опасения — это был еще один практически ничем не отличимый от человека демон. Только как он смог попасть в наш мир?

— Жалкие оправдания, — оскалился незнакомец. — Ты нарушил свое слово и я пришел сюда за тем, чтобы стребовать с тебя его исполнение.

— Я не собираюсь возвращаться в мир демонов, — покачал я головой. — Так и передай Лорду Кроссу.

— Увы, наследник Гортвара, — удивил меня своей осведомленностью он. — Но живым или мертвым ты будешь доставлен Лорду, а когда я это сделаю, тот наградит меня.

— Интересно, каким это образом ты доставишь меня? Неужели договорился с одним из Вратарей? — продолжил я тянуть время, чтобы успеть напитать уже готовую печать достаточным количеством энергии для призыва кого-то посущественнее, чем предыдущие призывы. — С учетом, какие цены они выставляют за проход, то сомневаюсь, что какой-то демон сможет им это оплатить.

И вновь мой собеседник не возразил, когда я напрямую назвал его демоном, что лишь подтвердило мои опасения.

— О-о-о, не беспокойся, — ухмыльнулся парень, а оборотни позади него оскалились, выпустив когти. — Как оказалось, среди людей есть умельцы, способные открыть проход и без обращения к Вратарям. Всего-то надо убить десяток бесполезных человечков — и я смогу вернуться назад.

Вот оно, значит, как? Я удивлюсь, если это не связано с Бэй Мином, которого все не могут найти. Таких совпадений точно не бывает.

Дальнейший разговор был бессмысленным, да и мы оба вели его, чтобы потянуть время. Если я был занят созданием печати и уже готов был активировать ее, то так и не представившийся демон с помощью оборотней увеличивал зону тумана, которая к этому моменту накрыла нас своеобразным куполом. По крайней мере я не видел ничего вокруг кроме тумана и хорошо, что он был в паре десятков метров от меня, а то уже можно было начать нервничать.

Начали мы действовать одновременно — я отдал команду своим призывам атаковать и в то же время оборотни незнакомца прыгнули вперед.

Синекожий демон сразу же запустил два диска в их сторону, но я даже не удивился, когда увидел, что это оказались очередные иллюзии. Оборотни оказались чуть дальше от своих копий и уже, судя по напрягшимся мышцам задних лап, были готовы совершить стремительный прыжок, но до этого я активировал печать, из которой появилась дикая помесь гориллы и осьминога.

Я вообще не часто знаю, что именно откликнется на призыв, когда задаю свободные критерии контракта и, собственно, самого призыва, но даже я не ожидал появление такого… создания.

Не отвлекаясь на такие вещи, как ориентация в пространстве, призванный мной демон моментально ударил по оборотням, скрутив их в своих щупальцах. Тем даже удалось пару раз царапнуть его, но уж не знаю, из чего состояли эти щупальца, но нанести существенных ран когти оборотней им не могли. Вскоре раздался хруст костей и монстры с удвоенной силой забились в путах, не в силах выбраться.

— Как интересно, — прокомментировал увиденное незнакомец и вскинул правую руку, так что рукав его плаща задрался.

Позади парня прямо из тумана соткалось еще пять фигур оборотней, но не это привлекло мое внимание. На предплечье правой руки я увидел синие кристаллы, казалось бы, вросшие в кожу, — слишком похожие на Знак Власти, что когда-то продемонстрировал мне Лорд Кросс.

— Ты Лорд? — удивленно переспросил я.

— Нет, — покачал головой он. — Просто такой же наследник Гортвара, как и ты, — ухмыльнулся он.

Помнится, Роксана упоминала о том, что таких наследников может быть несколько и они могут попытаться забрать у меня осколки Закона Власти, что скорее всего из-за вмешательства деда приведет к моей смерти. Как же неудачно я решил прокатиться один.

Дальше все превратилось в бой двух небольших отрядов, где еще один наследник Готвара и я руководили процессом. На его стороне были оборотни и их возможность скрываться в тумане вкупе с использованием иллюзий. На моей же всего лишь трое демонов, но те пока успешно оборонялись от атак противника, а демон с щупальцами так и вовсе временами теснил оборотней. По крайней мере те не могли нанести ему существенного вреда, действуя совместно, чтобы освобождать тех, кто попал в его удушающую хватку.

Казалось бы, патовая ситуация, но я не зря всегда носил с собой рубины с заранее нанесенными в их структуру печатями. Пускай я довольно сильно потратился на предыдущие призывы, но с драгоценным камням требовалось лишь толика энергии, чтобы их активировать.

Два камня были метко брошены в сторону моего противника и прямо в воздухе на середине пути активировались печати, являя этому миру двух закованных в броню демонов.

Точнее это была просто броня, так как внутри них ничего не было (правда, пример с Лансом говорил, что они могут развиться куда дальше этого состояния). Еще тогда увидев, насколько эффективным может быть призванный мной рыцарь, я заключил договор с двумя демонами похожего типа, но, скажем так, из другой фракции.

Тот, что появился справа от меня, был достаточно массивным и лишь немногим не дотягивал до двухметрового роста. Он имел доспех светло-коричневого цвета и его основным оружием был массивный двуручный молот из какого-то матового металла. Древко молота заканчивалось острой пикой, на которую, думается мне, вполне можно насадить противника. Сам доспех и молот словно были созданы одним мастером, так как имели не только общий основной цвет, но и орнамент, украшавший их, был во многом схож, чтобы говорить об этом как об одном комплекте.

Слева же стояла более вытянутая фигура в доспехах серебряного цвета. Основным оружием этого рыцаря были металлическое копье и небольшой щит для левой руки. Вот только в руках этого демона копье скорее походило на необычного вида шпагу. Не знаю почему у меня сложилось именно такое впечатление, но слишком уж мелко выглядело копье в руках высокого демона.

Обе закованные в металл фигуры не стали медлить и сразу же напали на оборотней, оттянув их часть на себя. В итоге «чудище с щупальцами» ловило их в удушающие захваты, а рыцари не давали появившейся из тумана подмоге спасти своих товарищей. При этом, как я понял, этим двум демонам были безразличны иллюзии, создаваемые оборотнями, они находили своего противника каким-то иным образом, не полагаясь на зрение и слух.

С их появлением дела пошли более уверенно, да и у моего противника, видимо, кончились волки-переростки, так как, несмотря на сохранявший плотность туман, из него пока больше никто не появлялся.

К этому моменту и синекожий демон окончательно если и не пришел в себя от раны, но уже стал активно действовать, отрезая конечности противника, когда тот меньше всего ожидал. Но больше всего удивил «заяц», который даже в такой ситуации умудрялся каким-то образом проскальзывать между сражающимися монстрами и время от времени кусать «волков» за ляжки. С учетом того, насколько огромной может стать его пасть, то такие укусы обходились им в изрядной потери плоти, чем оперативно пользовались рыцари, разрубая быстро регенерирующего оборотня на части.

Насколько бы силен ни был такой же, как и я, наследник Гортвара, но даже он не мог обеспечить своих подчиненных большим потоком энергии. Демоны, конечно, и сами могут ее тянуть из мира, но не в таких количествах, чтобы покрыть затраты на регенерацию, которая после каждого ранения занимает чуть больше времени.

Теперь мне, кстати, становятся понятны слова змейки Лены на счет какой-то схожести в энергии, которую она могла почувствовать и связать с появлением сильного демона в нашем мире. За пару месяцев пребывания в этом мире, конечно, он мог набраться сил для использования такого количества помощников, но вот его появление… Неужели действительно поиски чернокнижника настолько сказались на последнем, что он решил устранить угрозу в моем лице с помощью своего… ну, допустим, партнера (за неимением других версий можно считать и так).

— Я думал, что ты будешь слабее, но так даже интереснее, — самодовольно произнес демон, повелевающий оборотнями. Все это время он, скрестив руки, просто наблюдал за боем наших подчиненных и с любопытством отслеживал мои действия. — Значит, меняем план, — тихо произнес он, но все же не достаточно, чтобы я не услышал. При этом еще так гадко улыбнулся мне.

В следующий миг парень сделал несколько шагов назад, растворяясь в тумане. За своим хозяином последовали оборотни, те, которые еще могли передвигаться. Я же решил собрать свои призывы как можно ближе к себе, опасаясь следующего шага неизвестного противника.

Вот только спустя минуту так ничего не произошло, а после туман вдруг стал исчезать. Даже семиглазый демон на мой приказ найти противника ничего не обнаружил, а значит каким-то образом демон с осколком Знака Власти смог сбежать. Хотя в данной ситуации не совсем понятно, как трактовать подобное поведение, так как, вполне возможно, у него еще были козыри в руках, которые он попросту не продемонстрировал.

Туман окончтельно исчез очень вовремя, так как на трассе обнаружилось несколько машин, которые спешно разворачивались, увидев демонов рядом со мной.

Пускай маги не часто демонстрировали свои «терки» на публику, но каждый здравомыслящий человек понимал, что если видишь что-то странное, то лучше убегать, пока по тебе случайно не прилетело. И дело даже не в том, что это может быть маг-преступник, сколько реально не всегда есть возможность отвлекаться на защиту посторонних и они могут пострадать.

Те же магические существа нет-нет да появлялись даже среди густонаселенных пунктов и не всех из них удавалось устранить до того, как они успевали причинить вред. Тем более здесь, на трассе, не всегда есть возможность вызвать оперативную группу и, как правило, обычных людей спасает то, что такие случаи редки, да и за машиной не каждое существо угонится. В принципе вероятность такого столкновения такая же большая, как сбить вышедшего из леса зверя.

В итоге рядом со мной быстро образовалась зона отчуждения, а тех, кто ехал в эту сторону, похоже, разворачивали те, кто увидел меня раньше. Чтобы не дожидаться соответствующих служб, просто скинул Скуратову короткое сообщение, чтобы он понимал, что им может прилететь сообщение обо мне. Как показала практика, в таком случае мой напарник перехватывает весь контроль на себя и уже сам разбирается с проблемой. В какой-то мере даже удобно, что я имею контакты со Службой магической безопасности, иначе бюрократические проволочки отнимали бы слишком много времени, которое попросту жаль тратить на такое.

— Так, а как мне все это упаковать? — в слух задумчиво произнес я, окидывая взглядом «поле боя».

Дело в том, что призванный мной синекожий демон своими пластинами неплохо так искромсал оборотней, которых сейчас оперативно добивали рыцари. С учетом того, что все потерянные части тела, в том числе и конечности, они стремительно регенерировали, то «лишних комплектов» образовалось достаточное количество. И ведь многое из этого было в достаточно хорошем состоянии, так что упустить такие трофеи я просто не мог. Вот только на мотоцикл такое не погрузишь при всем желании — оборотни все же были теми еще машинами убийства и габариты их были не маленькими.

Как раз к этому моменту стал трезвонить мой телефон, где ожидаемо вызывающим значился мой напарник.

— У тебя есть газель? — с ходу задал я вопрос, чем, похоже, поставил Константина в тупик. — Хотя нет, тут больше подойдет небольшой грузовик, — поправился я после того, как оценил «масштабы» добычи взглядом.

* * *
То, что я не собираюсь сдавать части тел демонов государству, Константин понял практически сразу. Да и название адреса моего особняка не двояко говорило об этом. Единственное, что своей выгоды он упустить не мог (и у кого только этого нахватался?) и пришлось с ним поторговаться за оказанную услугу доставки и его молчание о таких вещах.

Скрывать то, что на меня напали, не требовалось, да и было излишним, но вот некоторые подробности встречи с необычным демоном, слишком похожим на человека, я решил придержать при себе.

В этой игре уже столько игроков, что мне просто необходимо иметь небольшое преимущество. И так понятно, что влез в это чуть больше чем полностью, но мы еще побарахтаемся.

Еще по дороге домой я разбудил Славу, точнее связался с командиром дежурного отряда, благо в роде Шуваловых теперь было достаточно человек, чтобы организовать несколько смен как на территории родового особняка, так и на нескольких наиболее важных для меня предприятий. Так вот… им было поручено подготовить контейнеры для длительного хранения продуктов. Ничего лучшего на территории особняка попросту не нашлось, а делать заказ в столь позднее время… Нет, обойдусь.

В общем, стоило нам только заехать на территорию особняка, как бойцы сноровисто стали разгружать мою добычу и упаковывать ее в контейнеры.

— И почему я вовсе не удивлен? — задымив очередной сигаретой, спросил Константин.

Мы в это время наблюдали за разгрузкой, которая грозилась затянуться из-за слишком большого количества конечностей монстров.

— Может потому, что получил от этого выгоду, — недовольно отозвался я. Мной только что был завершен перевод в пользу напарника и тратить свои деньги на такое не вызывало у меня радостного настроения. — А может потому, что со мной часто что-то такое происходит, — неопределенно махнул я рукой, не давая оценку произошедшему.

— Быть тобой точно не скучно, — хмыкнул мужчина.

— Поэтому я не даю заскучать остальным, — подмигнул я ему. — Удалось найти следы напавшего на меня?

За то время, пока мы ехали в особняк рода, Скуратову пришло множество сообщений от группы, что занялась расследованием прямо на месте. Специалисты были не сильно довольны тем, что я изымаю останки демонов, но поделать с приказом начальства ничего не могли, так что приходилось им восстанавливать картину происходящего исходя из того, что осталось на месте боя.

— След обрывается у кромки леса, — отрицательно покачал головой Константин, вчитываясь в обновленную информацию по расследованию. — Более того, даже со спутника не могли ничего обнаружить, так как место происшествия скрывала пелена на вроде тумана, из-за которой невозможно было хоть что-то увидеть. Только полчаса назад она стала рассеиваться.

— Значит, его предупредили о такой возможности, — задумчиво обронил я.

— Думаешь, кто-то заранее подумал о наблюдение со спутников? — как бы между прочим спросил мой напарник, но я чувствовал, как он внутренне напрягся.

— Так это и не большая тайна, — развел я руками. — По телевизору ведь часто говорят об обнаруженных монстрах на подобие того же Морского Змея. Так что догадаться о том, что за ними могут следить со спутников, не сложно. Другое дело умудриться спрятаться от них — это надо уметь. Не даром чернокнижник столько времени успешно прячется от всех, кто его ищет, — не мог не восхититься я его успехом.

Действительно, пускай спутники и не наблюдают за нами все время, но отслеживать, по словам того же Константина, повышенную магическую активность они уже умеют. Так что попадаться им на глаза не было никакого желания, благо демоны сами по себе вытягивают энергию, а не порождают ее, так что их еще надо умудриться найти.

А вот кровавые ритуалы, что используют чернокнижники, наоборот должны выделять колоссальные объемы энергии смерти, но по какой-то причине и их Служба обнаружить не может. Возможно, через несколько лет им удастся улучшить систему мониторинга, но тут, думаю, воспротивятся главы магических родов, которые это могут посчитать как слежку за своими персонами. Да и соседи Империи могут не обрадоваться таким возможностям конкурента на политической арене. В любом случае, я в эту сферу даже не собирался лезть, так что это и не моя головная боль.

Сама разгрузка заняла не так много времени и вскоре грузовик, откуда-то пригнанный Скуратовым, был освобожден от своего груза. Более того — мои бойцы его даже отмыли от крови, чтобы ко мне не было никаких претензий. Ну а то, что эту кровь тщательно собирали в емкости, я, пожалуй, умолчу. Все же оборотни обладали потрясающими свойствами к самовосстановлению и вполне возможно, что их кровь тоже может дать какой-то заживляющий эффект. Поэтому так бездарно растрачивать такой ресурс я не собирался, хватит и того, что я не смог соскоблить кровь с места боя, так как это выглядело бы слишком странно и подозрительно.

— Ладно, я тогда спать, — демонстративно зевнув, махнул я рукой Константину.

— Какое спать?! — возмутился он. — У нас сейчас расследование в полном разгаре!

— Ну так и веди его, — ухмыльнулся я. — А у меня завтра, — посмотрел на часы, — точнее, уже сегодня много дел, так что мне необходимо выспаться. Пока.

Еще до того, как Скуратов успел бы что-то сказать, я просто захлопнул дверь в особняк и таким образом спрятался от него. Мой напарник еще, наверное, пару минут сотрясал воздух, но все же не пошел за мной, а сел за руль грузовика и выехал с территории рода.

Вот и хорошо.

— Милорд, — как всегда неслышно подошла Роксана, но я от этого не вздрогнул, а лишь медленно повернулся к ней. — Вы опять покидали территорию особняка без меня и нарвались на неприятности, — обвинительно ткнула меня пальцем в грудь эта серебряноволосая демоница.

И мне же показалось, или я в ее взгляде увидел отголоски беспокойства?

— Честно, я пытался только прокатиться на своем чоппере, — примирительно поднял я руки на уровень груди. — Кто же знал, что на меня нападут.

— Берите с собой хотя бы меч. Раз вы не хотите, чтобы я вас сопровождала, — последнюю часть она произнесла совсем тихо.

— Не расстраивайся, — улыбнулся я, отведя ее руку в сторону. Может, она просто и ткнула меня, но ногти у девушки были слишком острыми и твердыми, чтобы просто так их игнорировать. — Меня не так просто убить. Да и не думал я, что на меня нападет кто-то, кто является наследником Лорда Гортвара.

— Вы встретили другого кандидата? — тут же насторожилась Роксана, положив руку на пояс, будто на меч, которого там не было. Хотя, зная ее возможности, в этом нельзя быть полностью уверенным. — Где это произошло и как давно?

— Кандидата? — переспросил я, впервые услышав от нее этот термин.

— Лорды погибают не так часто, — терпеливо пояснила демонесса. — Еще реже после их смерти остаются наследники, ведь Знак Власти победитель старается забрать себе полностью, а не разделять его на части. В последнем случае появляются наследники Лорда, которые после принятия его Знака Власти сражаются друг с другом, чтобы собрать его полностью.

— Почему ты раньше об этом не сказала?

— Я говорила, что могут быть еще наследники, — возразила девушка. — Но то, что они смогут появится в этом мире… Этой мой просчет, милорд, — покорно склонила она голову. — Готова понести заслуженное наказание за это.

— Погоди ты с наказанием! — раздраженно отмахнулся я. — Лучше скажи, чем мне может это грозить?

— Другие наследники могут попытаться забрать у вас вашу часть Знака Власти, чтобы возвыситься самим.

— Но он же в этом мире бесполезен.

— И тем не менее многие из демонов хотят стать Лордами, — возразила мне Роксана. — Это вершина нашего развития и огромная власть.

— Как будто мне мало других проблем, — проворчал я.

— Милорд, позвольте мне сопровождать вас в каждой вашей поездке, чтобы не допустить больше такого, — опустилась на одно колено демонесса.

Роксана встретила меня в своем тренировочном костюме, который плотно облегал ее тело и имел несколько защитных вставок для того, чтобы не опасаться повреждений. Правда, девушка остается девушкой, даже если она демонесса — костюм имел не только явно выраженный акцент на талии, но и молнию, которая позволяла закрыть его до самой шеи, соединясь с защитным воротником. В данный момент молния была опущена чуть ниже, чем того требовали рамки приличия, и мне открылся великолепный вид на темную кожу Роксаны и ее довольно объемные груди, которым, казалось, было тесно в плену костюма. Такой вид (и пускай потом не говорит, что не сделала это специально) на миг отвлек меня, но я все же собрался с мыслями.

— Не беспокойся, после такого я точно не намерен ездить без твоего сопровождения, — жестом показал ей, что лучше бы демонессе подняться.

— Я приложу все силы, чтобы защитить вас, милорд, — улыбаясь, ответила она, плавно поднявшись с пола.

— Я и не сомневался, — невольно хмыкнул, слишком уж мило выглядела она в этот момент. И ведь не скажешь, что хрупкая девушка передо мной на несколько веков меня старше. — Тогда нам следует устранить этого наследника до того, как он снова нападет на меня.

Глава 13

Само собой я собирал останки оборотней, чтобы потом продать их на черном рынке, но была в этом еще и вторая цель, не столь очевидная.

Когда я использую свои призывы, то между нами заключается контракт, связывающий меня и демона невидимыми нитями. Именно благодаря им я могу без слов приказывать своим призывам и те вынуждены мне подчиняться, если, конечно, хотят получить свою плату.

Пускай оборотни напавшего на меня наследника Гортвара не исчезли после своей смерти, как это происходит с моими призывами, что означает, что их призывали, используя кровавый ритуал, но все же они должны быть связаны с ним, а значит я могу попробовать отследить связи, которые раньше были между ними.

Правда, для этого потребуется воссоздать один из ритуалов, что я смог восстановить по записям из доставшейся мне книги Соломона. Не знаю, сделал он это специально или нет (вообще, об этой личности древнего мага и правителя сохранилось много противоречивых данных, так что о нем ничего нельзя сказать наверняка), но в его книге не было сказано напрямую практически ни об одном ритуале, а все что-то более-менее стоящее было зашифровано в философских суждениях. Хуже того — текст, на котором все это было написано, считался древним еще при Соломоне, так что пришлось повозиться, чтобы перевести все правильно и не дать противоречивую трактовку тексту.

Для самого ритуала была выбрана наиболее сохранившаяся тушка оборотня. Подумаешь, у него всего-то не хватало передних лап, а так в целом был вполне целый образец, благо все контейнеры с частями тел демонов спустили в подвал, а дальше уже мне помогала Роксана, которая, несмотря на свой внешний вид, могла легко поднять вес, превышающий ее во много раз. Все же для существа, у которого энергетическая система первоочередная, а физическая часть вторична, такие вещи не являются выходящими из нормы.

— Положи его строго в рамках очерченной в центре фигуры и постарайся, чтобы кровью не были запачканы остальные символы, — отдал я распоряжение Роксане, которой толком не было видно за тушей демона.

Крови, по понятной причине, уже не должно было быть много, но не хотелось перерисовывать довольно сложный ритуальный рисунок из-за такой мелочи. В итоге все было готово и, используя энергию от стержней-якорей, я за пару секунд запитал всю конструкцию. Так-то для этого дела требовалось, судя по записям Соломона, десять человек, готовых отдать свою жизнь ради того, чтобы одиннадцатый участник получил путеводную нить до чернокнижника, призвавшего «духа, посмевшего сеять смерть». Нет чтобы просто написать, что демона, но древний язык порой настолько пафосный, что даже страшно становится.

Само собой, никем жертвовать я для создания ритуала не собирался и благодаря своим наработкам смог доработать изначальный конструкт до такого состояния, что просто требовалось напитать весь массив однородной энергией. Даже с учетом этого эта задача была не так проста, но созданные мной стержни-якоря всегда содержали в себе частичку моей энергии, благодаря чему подпитывали всех призванных мной демонов и оставляли запас для непредвиденных случаев. Пускай я сейчас опустошал свои запасы примерно на десять процентов, но все же это лучше, чем альтернативный вариант.

Постепенно, начиная с дальних контуров и все быстрее заполняя рисунок, начинали светиться символы и фигуры, что свидетельствовало о том, что пока все шло по плану и моя ни разу не проверенная конструкция не идет в разнос. Благо и на последнее были свои варианты, так что и такой сценарий был мной предусмотрен.

Кстати, забавно было бы объяснять потом Константину, почему вдруг я подорвал свой особняк. Но что-то я отвлекся.

Спустя примерно минуту весь рисунок светился равномерным бледно-голубым светом и после этого началась вторая стадия ритуала. Часть символов, словно ожив, стали перебираться на тело мертвого оборотня, полностью опутав его, так что в итоге стало видно лишь кокон, полностью состоящий из символов, которых явно было недостаточно для этого, но все же это было именно так.

Внешние контуры вдруг стали резко сужаться, концентрируясь в центре, и вот яркая вспышка не дала толком рассмотреть, что происходило в те мгновения, пока я пытался проморгаться и увидеть хоть что-то. Для меня такой внешний эффект был неожиданным, но все же в пределах нормы, а вот Роксана яростно терла глаза, будто ей туда перцем насыпали.

— Не двигайся! — строго окрикнул я ее, так как демонесса порывалась сослепу сделать шаг вперед и неминуемо бы заступила на границу ритуального рисунка. Точнее того места, где он был раньше.

Последствия такого поступка были непредсказуемы, а лишаться своей слуги из-за этого я был не намерен. Хорошо, что вассальная клятва давала мне возможность приказывать ей так, что она должна была приложить определенные усилия, чтобы сопротивляться приказу. Так-то эффект должен быть абсолютным, но я не верю, что настолько сильный демон, как Рокс, не сможет справиться с таким ограничением.

Все это пускай немного отвлекло меня, но не посмотреть на результат действия ритуала я просто не мог.

Для ритуала мной была выбрана одна из пустующих комнат в подвале, которые были выделены как раз для таких вот экспериментов. Ранее практически все участки пола были заполнены символами и знаками из древнего языка, но сейчас от них не осталось ни следа. Если, конечно, не считать за таковой выжженный как после жаркого пламени каменного пола.

Примерно в центре помещения находился небольшой шар мутного серебряного цвета. Убедившись, что действие магического конструкта было завершено, я смело сделал шаг вперед и взял его в руку. Шар был не больше двух сантиметров в диаметре и был слегка теплым, но главное не это, а то, что он ощутимо тянул руку в сторону.

Вот она, путеводная нить из древней книги. И самое главное, мне удалось модифицировать один из ритуалов Соломона, улучшив мою изначальную версию поиска, которая была не столь точной, как бы мне этого хотелось.

Мгновение торжества прошло, и я спрятал шар в карман, приблизившись к закрывающей глаза Роксане, которая все так же продолжала исполнять мой последний приказ.

Какая прилежная слуга.

— Тихо, — мягко произнес я. — Дай мне посмотреть, — уже чуть более требовательно добавил в тот момент, когда попытался развести ее руки.

Вместо темных глаз демонессы мне предстали их потускневшие подобия. Они были подернуты серостью, а вокруг них все покраснело будто от ожога. Судя по тому, как заметался взгляд Роксаны, она ничего не видела.

— Милорд… — осторожно произнесла она, посмотрев прямо, но все же чуть в сторону.

— Ты что-нибудь видишь? — спокойно спросил я, помахав перед ней рукой, но девушка скорее отреагировала на звук и колебания воздуха, чем увидела мои движения.

— Все как в тумане, — призналась она после секундной задержки.

— Прости, надо было предусмотреть, что такое возможно, — отвел я демонессу в сторону. — Сейчас схожу за Ариной и она тебя мигом подлечит.

Но еще до того, как я успел выйти, Роксана перехватила меня за руку.

— Не уходи, — неожиданно робко и тихо попросила она, чем заставила удивленно посмотреть на нее. Пускай она этого и не видела в данный момент, но я действительно не ожидал такого поведения от моей боевой слуги. В том числе из-за этого я не придал большого значения переходу на «ты». — Хотя бы не оставляй одну.

— Хорошо, — немного подумав, кивнул я и встал рядом с ней.

Девушка, ориентируясь на оставшиеся органы чувств, практически сразу определила, где я нахожусь, и взяла меня за руку, причем сделала это излишне крепко, что говорило куда больше о ее текущем эмоциональном состоянии, чем она хотела продемонстрировать.

— Милорд, вам же удалось совершить задуманное? — вернулась она к своей излюбленной модели обращения.

— Да, ритуал в этом плане прошел как и было нужно, и теперь у менять есть магический компас, указывающий на мою цель.

— Хорошо, — удовлетворенно улыбнулась Роксана. — Значит, удастся найти одного из наследников Гортвара и разобраться с ним.

— Возможно, — пожал я плечами.

— Вы куда более достойный кандидат на получение полноценного Знака Власти! — горячо возразила девушка.

— Да я не про это, — не согласился я с ней, хоть мне и льстила такая убежденность беловолосой воительницы. — Этот след может привести и к чернокнижнику, который всему виной. В любом случае, это позволит решить часть проблем. Так или иначе… — задумчиво обронил в конце.

— Я всегда буду рядом с вами и поддержу во всем, милорд, — отвернувшись от меня, проникновенно произнесла Роксана.

— И все же я все равно не понимаю, почему ты решила выбрать именно меня в качестве своего господина? — покачал я головой.

— Свои мотивы я уже рассказывала…

— Не это, а полную правду, — перебил я ее. — Раз уж мы решили посидеть в «темноте», то почему бы не поговорить?

— А вам есть дело до мыслей и надежд слуги? — грустно спросила демонесса.

— Ты попробуй и узнаешь, — мягко улыбнулся я.

— Все же в потери зрения есть что-то необычное, — невпопад стала отвечать девушка. — Как будто тебя закрыли от всего мира и ты теперь один… Я всегда боялась остаться одна. Точнее не так, — быстро помотала головой Роксана, будто отгоняя непрошенные мысли. — Мои возможности позволяли мне успешно скрываться от более сильных противников. Я еще до обучений у Лорда Гортвара кое-что умела и благодаря этому долгое время выживала, — быстро пояснила она, хотя я и не спрашивал. — У меня не было цели в жизни и я просто жила как и все вокруг, но всегда приходилось прятаться. Потом обучение у Лорда и мое стремительное возвышение, когда уже начали прятаться от меня, а мне не требовалось постоянно опасаться за свою жизнь, — ностальгически улыбнулась Роксана, вновь переживая моменты из своего прошлого. — Потом снова потери цели и вы.

— То есть, если бы тебе попался на глаза другой наследник Гортвара, то ты бы пошла за ним? — спросил я, хоть и смутно помнил, что вроде бы мы про это говорили, но ответа я, хоть убей, не помнил. Слишком много дел на меня свалилось в последнее время, чтобы упомнить все моменты.

— Я… — начала говорить девушка, но замолчала. — Мне стало любопытно, как человек смог стать наследником Гортвара. И раз уж он смог стать наследником силы, пускай и ее части, Лорда, то мне в любом случае будет интересно.

— Интерес? — переспросил я.

— Да, — не стала ничего скрывать Роксана, положившись на наш столь откровенный тон беседы. — Я живу уже достаточно долго, чтобы приблизиться к пределу своего развития, и в то же время мало, чего действительно может вызвать интерес. Но люди… ваш мир совсем не похож на наш и поэтому он настолько восхитительный.

— С тобой многие бы поспорили, — невесело усмехнулся я. — Возможно, так кажется из-за слишком яркого контраста с миром демонов и обилием магической энергии здесь, но не все так радужно, как может казаться.

— Как и везде, — открыто улыбнулась демонесса, посмотрев на меня.

— Ты начинаешь видеть?

— Пока лишь очертания, но постепенно зрение становится лучше, — подтвердила Роксана. — Спасибо, что побыли со мной, милорд, в эти мгновения. Оказаться беззащитной для меня…

— Как оказаться в прошлом, — понимающе кивнул я.

— Вы правы.

* * *
Восстановление зрения Роксаны заняло еще пятнадцать минут и, убедившись, что теперь с этим проблем нет, мы поднялись на верх. Смысла ложиться спать все равно особо не было, а есть уже хотелось, так что, не сговариваясь, мы направились на кухню.

Несмотря на ранний час, королевство кастрюль и сковородок не было пустынно. Слуги уже во всю готовились к предстоящему дню и подготавливали все для завтрака как хозяев, так и слуг, проживающих на территории особняка. Никто не был особо удивлен моему раннему визиту, так как такое уже случалось и не раз, да смены бойцов, охраняющих особняк, во время короткого отдыха заходили сюда что-нибудь перехватить. Так что, чтобы сильно не заморачиваться, на кухне всегда было что-то подготовлено для таких визитеров. С учетом того, как готовили у меня, то это было сравнимо с посещением дорогого ресторана, но без навязчивого присутствия официантов, а то, что еду еще надо разогреть, так это никого не огорчало.

Пока же Роксана довольно умело делала нарезки и готовила чай, а я через коммуникационный браслет связывался с представителем черного рынка. Благодаря просьбе Шляпника в помощи в урегулировании проблемы с чернокнижником я имел прямой контакт с ним. Точнее, я мог напрямую написать ему в один из множества закрытых чатов, которых в разных системах развелось столько, что за всеми не уследишь.

Мне повезло и в это время Шляпник, по-видимому, уже не спал, так как ответ я получил практически сразу и мы быстро обговорили место встречи. Единственной проблемой было лишь то, что у меня не было подходящего транспорта, чтобы все перевезти, но и это решилось всего парой запросов и арендой подходящего для этих целей грузовичка.

Через час он подъедет к особняку и можно будет отправляться.

— Я так понимаю, ты всю ночь гонял на своем мотоцикле? — с легким оттенком недовольства произнесла Арина, найдя нас за поеданием бутербродов с какой-то рыбой.

— Лишь отчасти, — хмыкнул я, отсалютовав ей полупустой кружкой. — Тебе разве слуги не докладывали о моей добыче?

— Милый, — усевшись рядом со мной и благодарно улыбнувшись Роксане, которая подала ей чашку с чаем, произнесла моя жена. — А ты знал, что все твои слуги имеют привычку не распространяться о твоих делах?

— Вот как? — удивленно посмотрел я на нее и перевел взгляд на демонессу, которая стала вдруг подозрительно тихой.

— Дела и помыслы милорда не должны касаться разумения слуг, — сложив ладони вместе и почему-то покраснев, тихо начала оправдываться, когда молчание на мой недвусмысленный взгляд уже грозилось затянуться. — Мы лишь исполняем ваши приказы и надеемся, что наша служба будет идти на вашу пользу.

— И откуда только такие воззрения на жизнь? — хмыкнул я, отведя взгляд.

— На все воля милорда, — пожала плечами Роксана, улыбнувшись.

— Так что твои слуги молчат как рыбы, когда их начинаешь о чем-то расспрашивать, — слегка ворчливо продолжила Арина. — И все извиняются и ссылаются на тебя.

— Как интересно, — задумчиво протянул я. Действительно, о таком я не знал, да и как мне вообще можно было узнать, если со мной-то таких проблем нет. — Если кратко, то подрался с одним дем… кхм… человеком, — не стал скрывать я всего, но последнее все же поправил, чтобы черноволосая красавица не слишком сильно обо мне беспокоилась. — В результате у меня образовалось некое количество трофеев, которую я намерен обменять на денежный эквивалент.

— Я так понимаю, подробности мне лучше не знать? — спокойно спросила Арина, сделав глоток чая и удовлетворенно зажмурившись.

Уж не знаю, какой сорт используется при его заваривании, но такой богатой палитры вкуса я действительно давно не ощущал. Поэтому и просил, чтобы мне приносили свеже заваренный чай в кабинет. Уж алкоголь я себе налить и сам могу, а вот такой напиток приготовить требует определенных навыков, которых я напрочь лишен.

— Лишь для твоего спокойствия, — кивнул я. — Главное, что я справился, а остальное уже не так важно.

— Только вот авантюризм мало кому помогал прожить долгую жизнь, — грустно вздохнув, возразила девушка.

— Так и я не авантюрист, — уверенно ответил ей на это. Правда, сразу же после этого задумался — слишком много событий сейчас со мной происходит, чтобы говорить об этом столь смело. — В любом случае, я трезво оцениваю все риски, да и убить меня не так просто. Сама знаешь, — подмигнул я ей.

А ведь когда-то наши отношения начались с того, что урожденная Лазарева решила выставить меня против своих женихов. Последнее привело к победе в трех дуэлях, после которых мало кто решался выйти против меня. Даже в какой-то мере жалко, что так сложилось, ведь на ставках можно хорошо подняться. С другой стороны, коэффициенты против меня будут уже не столь высокими, а значит слишком большую сумму все равно не забрать.

— Просто будь осторожен и помни, что у тебя есть две жены, которые ждут твоего возвращения, — мягко положив руку на мое плечо, тихо произнесла Арина.

— Буду. Верь в меня, — улыбнулся я ей, положив свою руку на нее и слегка сжав.

Лена, видимо, решила поспать подольше, так как не присоединилась к нашим импровизированным посиделкам, а тем временем к особняку приехал заказанный грузовик и моим бойцам пришлось приступить к его погрузке.

После ночного нападения я решил взять меч с собой, тем более мне, как аристократу, такие вещи можно было носить, даже особо их не скрывая, да и Миямото больше не был так сильно привязан к этому артефакту, как раньше.

Теперь он все свое время посвящал тренировкам учеников и ограничивать его одной привязкой было слишком неудобно. Так что уже давно мной все было подготовлено и старый дух мог свободно перемещаться между своим додзё, особняком и мечом, практически не затрачивая на это энергии. Тем более что в особняке он всегда мог взять ее побольше, чтобы обеспечить свою материализацию перед юными мечниками.

Самое забавное в этом, на мой взгляд, было то, что никто не догадывался, что их обучает не человек — настолько качество поработала Роксана своей магией, чтобы обеспечить «тело» духу. Жаль, что мои способности в магии в этом деле никак не могут помочь, а то я бы обязательно выяснил секрет материальных иллюзий. Но с такими мечтами я завязал уже давно, еще в те времена, когда хотел стать магом огня, как и многие дети, еще не прошедшие через инициацию источника.

В этот раз встреча с представителем черного рынка была назначена не в каком-нибудь баре, который имеет специально подготовленный подвал, а в одной из складских зон, которых было порядочно в таком большом городе, как Москва. Дорога заняла не сильно много времени, а в складскую зону меня пропустили без лишних проволочек, указав, в какой ангар мне следуют отправиться.

Как все у них предусмотрительно. Правда, пришлось последний участок пути преодолевать уже самому, так как моих бойцов дальше охраняемой зоны вежливо не пустили. Впрочем, что-то такое я ожидал и без возражений исполнил требования людей, работающих на знаменитый черный рынок, благо опыт вождения такого транспорта у меня был, да и на территории, где нет другого транспорта, сложно во что-то врезаться.

В нужном мне ангаре меня уже ждал Шляпник в своем неизменном элементе гардероба, из-за которого он и получил свое прозвище. Не Иван Ивановичем его же звать, в самом деле, хоть он так и представляется.

— Честно говоря, я был удивлен, когда вы сказали, что у вас большой груз для продажи, — после приветствия признался Шляпник. — Обычно вы приносили «единичные» товары.

Несмотря на складскую обстановку, мы сейчас сидели за столом и пили чай из фарфоровых чашек, которые выглядели слишком старыми и вычурными, чтобы быть какой-то подделкой. Неужели такой антураж создали только ради меня?

— Так сложились обстоятельства, — слегка улыбнулся я, разведя руками.

В это время люди представителя черного рынка оперативно разгружали грузовик и заодно опустили на землю мой мотоцикл, на котором я, собственно, собирался уехать, заранее договорившись о том, что грузовик доставят обратно в организацию, где я его заказал. Удобно, когда есть подобные сервисы, когда можешь арендовать машину без ее покупки, тем более когда это надо всего на один раз.

— И что же вы готовы предложить, раз решили провести сделку через меня? — не слишком заинтересовано, несмотря на постановку вопроса, спросил мужчина.

— Тут скорее дело в том, что этот «товар», — сделал я акцент на последнем слове, — появился отчасти и благодаря вам.

— Не понимаю, о чем вы, — пожал плечами Шляпник, вежливо улыбнувшись, но чувствовалось, что он немного напрягся.

— А вы посмотрите в контейнеры, — предложил я, подойдя к сложенным ровными штабелями контейнерам.

Стоило мне только открыть первый попавшийся, как я услышал удивленное восклицания со стороны мужчины, которое тот попытался скрыть, но не особо удачно.

— Это похоже на лапу какого-то монстра? — решил уточнить он.

— Да, — подтвердил я. — Сегодня рано утром на меня напали демоны, похожие на оборотней из старых историй. Эти существа обладают потрясающей регенерацией и окончательно убить их было довольно проблематично.

Шляпник после этих слов сделал непонятный жест рукой и к нему практически сразу подскочил один человек из персонала, что стоял чуть в стороне, дожидаясь команд от своего руководителя. Дальнейшие указания не требовались, так как с помощью еще двух помощников вызванный забрал контейнер с собой в отдельную комнату.

— Пока наш эксперт проверяет товар, не хотите продолжить наше чаепитие и, может, расскажите, где вы нашли такие экземпляры?

— Почему бы и нет, — пожал я плечами.

Я изначально не собирался скрывать большинство деталей встречи с наследником Гортвара. Само собой я не стал говорить о последнем нюансе, представив его как демона, призванного чернокнижником, что ищут представители черного рынка. Впрочем, тоже было в какой-то мере правдой, так что уличить меня во лжи было сложно, а то, что я не говорю всего, так и Шляпник много умалчивает в разговоре со мной.

— Вот оно, значит, как? — задумчиво произнес мужчина после моего рассказа, постукивая пальцем по пустой чашке. — Не зря все же сделали ставку на ваши способности.

— В том числе влипание в различные ситуации? — усмехнулся я, позволяя служанке наполнить мою чашку.

Обслуживание тут тоже было организовано по высшему уровню, будто я пришел в дорогой ресторан. Да и сами слуги успешно не мешали нашему разговору, так что про их присутствие порой забываешь. Вот что значит профессионалы.

— Это лишь повышало шансы, — не стал отрицать Шляпник.

К этому моменту к нему подошел эксперт, что ранее удалялся с лапой оборотня и что-то стал тихо говорить ему, показывая на проецируемую голограмму, которая с моей стороны была слишком мутной, чтобы попытаться что-то разобрать.

— Ну что же, — отправив своего человека обратно, произнес мужчина. — Ваши слова подтвердились и мы готовы приобрести предоставленные вами образцы за эту сумму, — придвинул он мне бумажку с суммой сделки, которая даже несколько превышала мою собственную оценку.

— С вами приятно иметь дело, — улыбнулся я, подтверждая, что согласен на такой обмен.

— А теперь обсудим, каковы ваши успехи в поиске чернокнижника, из-за которого появился столь интересный товар, — отложив чашку в сторону и поправив свою шляпу (в этот раз это был зеленый цилиндр), сделал предложение представитель черного рынка тоном, трактующим все однозначно.

— В данный момент его ищет Служба магической безопасности империи и клан экзорцистов из Восходной Империи. Я стал посредником между двумя этими группами и, как видите, успешно привлек внимание чернокнижника, раз уж для моего убийства он привлек такие силы, — хмыкнул я, с наслаждением делая глоток великолепно сваренного чая.

Не думаю, что это и так не было известно моему собеседнику, так что отрицать что-либо было попросту глупо. Черный рынок — организация, имеющая свои связи по всему миру и в то же время держащаяся в стороне от политики и интересов корпораций. Они были необходимы слишком многим влиятельным людям, чтобы избавить от столь удобного рынка товаров, которых законным путем получить довольно проблематично. Отчасти благодаря этому осведомители черного рынка были в любой государственной структуре, но об этом, конечно, никто открыто не говорил и никогда не скажет.

— В любом случае, сейчас за ним ведутся такие поиски, что досаждать вам в ближайшее время он не сможет, — уверенно заявил я.

— А вот я бы не был так категоричен в этом, — покачал головой Шляпник. — У искомого нами человека оказалось на удивление много учеников, с которыми он делился своими знаниями. Часть из них и вовсе были завербованы им только для противодействия нам, что само собой не может радовать.

— Спрашивать, чем вы ему так не угодили, я так понимаю, будет лишним? — задал я вопрос на удачу. Ну а вдруг действительно захотят поделиться такими сведениями, тогда и мотивация Бэй Мина будет более понятной.

— Разумеется, — улыбнулся мне мужчина. — Его действия не сильно мешают нам, но раздражают своей назойливостью, — поморщился он. — Да и что там скрывать, это несколько приоткрывают нашу деятельность, которую мы привыкли делать в тишине и спокойствие.

— Не думаю, что дело с чернокнижником затянется надолго, — хмыкнул я. — И кстати, я совершенно забыл про одну вещь! — воскликнул я, хлопнув себя по лбу, но, судя по лицу Шляпника, моя актерская игра его нисколько не впечатлила, а жаль. — Не хотите принять участие в охоте?

— Как-то это не вяжется с нашим родом деятельности, — покачал головой мой собеседник, но я видел, что ему уже стало немного любопытно и оставалось развить успех.

— Можно провести закрытый аукцион среди ваших клиентов или доверенных людей, чтобы поучаствовать в охоте на демона, который выглядит в точности как человек и который имеет в своем распоряжении таких существ, как те, что я только что вам продал, — улыбаясь, предложил я. Сделав еще один глоток чая, я продолжил: — Не думаю, что такое предложение да еще в рамках столицы Империи возникает часто.

— И в чем же ваша выгода, князь Шувалов? — по-деловому обратился ко мне Шляпник, внимательно посмотрев мне прямо в глаза своим немигающим взглядом.

Кого-то более слабого духом, скорее всего, одно это проняло бы настолько, что он бы стал заикой, но все же это была моя не первая встреча с данным человеком, да и нагляделся я всякого. Даже интересно, а какой именно деятельностью занимается мой собеседник? Вот не поверю, что он общается только с клиентами — не тот уровень у всего, что он организовывает вокруг себя, и при этом никак это не скрывая от меня.

— Самая прямая, — подмигнул я ему. — Как я и сказал, я предлагаю аукцион. Шестьдесят процентов в итоге, разумеется, переходит ко мне, как единственному, кто может привести к целе охоты. Также, что удается добыть во время охоты, вы оцениваете сами и распределяете среди участников.

— И тем самым вы нашими руками избавляетесь от того, кто на вас напал, — холодно улыбнулся Шляпник.

— Именно! — кивнул я. — Как ни посмотри, эта сделка может быть выгодна обеим сторонам. Тем более цель охоты является в какой-то мере важным активом для чернокнижника и лишить его такого бойца будет подобно щелчку по носу.

— Слишком похоже на авантюру, — все так же холодно ответил на это мужчина. — Но думаю, кое-кому такое развлечение действительно придется по вкусу.

— Еще один нюанс, — перебил я его, подняв руку. — Моя личность должна оставаться в тайне, насколько это вообще возможно.

— Понимаю, — медленно произнес Шляпник. — Это можно обеспечить, если вы не выдадите себя своими способностями.

— Тогда обсудим детали…

* * *
Мое предложение было рискованным, но за время нашего разговора я видел, что Шляпник действительно злится при упоминании чернокнижника, а значит его действия были куда более значительными, чем мне хотели сказать. Вполне возможно, он задел интересы именно Иван Ивановича, как он любил представляться, так что создать проблемы для своего недоброжелателя было в сфере интересов мужчины. На последнем я решил сыграть и все вышло вполне удачно.

Рисковать своими людьми мне очень не хотелось, так как костяк еще не был наработан и терять перспективных слуг рода не хотелось. Некоторых из них я возьму с собой в любом случае, чтобы они обеспечили мне защиту и прикрытие, но благодаря «охоте» можно будет положиться на действия остальных. Да и главную роль в этом представлении я играть не буду, а выступлю лишь в роли проводника до цели, что меня тоже вполне устраивает.

Затягивать со всем этим я тоже не был намерен, так как созданным мной камень не продержиться долго и уже через неделю потеряет свои свойства, да и напасть на наследника Гортвара стоит как можно раньше, пока он не набрал еще больше сил. И так у него была фора в несколько месяцев и, боюсь, в следующий раз наша встреча пройдет с куда большими последствиями. Не факт, что я буду победителем, а значит пора действовать.


P.S. И не забываем, что лайки и комментарии увеличивают скорость написания.

Глава 14

— Добро пожаловать на нашу импровизированную охоту, — вышел вперед Шляпник, сразу обратив на себя внимание собравшейся публики. — Такие мероприятия проводятся нами довольно редко, но и цель необычная. В этот раз в качестве цели охоты выступает настоящий демон, который, впрочем, внешне ничем не отличим от человека.

— А не подсовываете ли вы нам просто человека вместо демона? — недовольно выкрикнул мужчина, стоящий в нескольких метрах справа от меня. При этом то, что он говорит, было довольно сложно разобрать из-за сигары, что он держал в зубах и даже не подумал избавиться от нее.

В отличии от многих собравшихся, мужчина был одет в коричневую кожаную куртку со множеством карманов, набитых какой-то мелочью, серые штаны и черные берцы. За его спиной был закреплен дробовик, а на поясе я заметил несколько широких ножей и веревку, свернутую в кольца. Довольно необычный кадр на фоне остальных, кто предпочитал больше холодное оружие и современное вооружение.

— Вы сомневаетесь в моих словах? — холодно обратился к нему представитель черного рынка, что в данный момент стоял на небольшом возвышении.

Благодаря этому он был виден всем участникам «охоты», которых собралось чуть более пятидесяти человек. Я и не думал, что моя затея вызовет такой интерес среди любителей острых ощущений. Причем тут были как одиночки, решившие попытать удачу, так и явно сработанные команды.

Я же решил прийти вместе с Роксаной и Ильей, лучшим учеником Миямото на данный момент. Так-то хватило бы только демонессы, но я посчитал, что такое количество сопровождающих будет не слишком солидным и в последний момент добавил парня в нашу группу. Пускай учиться защищать меня и почувствует реальную опасность, а не только тратит время на хоть и приближенные к боевым, но все же тренировки.

— Просто хочу быть уверен, что объект охоты действительно достойный, — нагло заявил «курильщик».

— Поверьте, вам понравится, — улыбнулся Шляпник так, что у кого-то более слабого волей уже задрожали бы поджилки, но на мужчину это не произвело никакого впечатления и он лишь пожал плечами. — Как вы сами понимаете, охота пускай ведется и не в столице, но в ее окраинах, так что излишне привлекать внимание к своим действиям не следует. Пускай мы ее организовали, но если вы попадетесь на противоправных действиях, то будете отвечать за это самостоятельно. То же самое касается вашей экипировки и оборудования.

Акцент на последнем был сделан не зря. Вообще в центральной части Империи, как и в целом в крупных городах, запрещена военная экипировка выше определенного класса. Тут и так безопасности обеспечивают соответствующие службы, а иметь под боком вооруженных и неподконтрольных бойцов мало кому охота. Так что так просто ты не встретишь бойца в полной экипировке, тем более с оружием более серьезного класса, чем обычный пистолет или автомат. А вот на границе или в Свободных Землях такого запрета уже нет и там открыто используются все современные наработки на стыке магии и технологий.

Можно сказать, что там был совершенно другой мир, в техническом плане продвинутый на десяток лет вперед. Для простых граждан достаточно было иметь лишь бытовую технику последнего поколения, а вот наемники должны были следовать установленным правилам, чтобы не попасть в тюрьму только из-за того, что твоя броня не соответствует разрешенному классу на территории государства.

В целом же все, что относилось к военной специфике, покупать можно было и даже хранить, но применение строго каралось. При всем этом мы были одеты в средние тактические доспехи в совокупности со шлемами, делающими из нас обезличенные фигуры. Правда, такие были не мы одни, но это отчасти помогало сливаться с толпой и не выделяться более дорогим обмундированием.

— Вести к цели вас будет Проводник, — указал мужчина на меня. — Предупрежу сразу: только он обладает данными по объекту охоты, так что лучше слушаться его.

— Тогда чего стоим?! — хмыкнул все тот же выступающий с сигарой в зубах. — А то вдруг наша добыча ускользнет!

— Можем начинать, — я вышел вперед, дав команду к старту.

Само собрание проходило в промышленной зоне, где подъезжающие грузовики с бойцами и оружием ни у кого бы не вызвали вопросов. Для меня и моих сопровождающих тоже был выделен один из таких грузовиков, вот только мне пришлось перебираться в кабину водителя, чтобы с помощью созданного маячка указывать ему путь.

Что примечательно, в наш грузовик набрались бойцы в средних тактических доспехах, так что мы уже стали походить на небольшой боевой отряд наемников, пошедших в рейд. Правда, большая часть из них представляла из себя одиночек, но вот еще двое, так же, как и мои слуги, имели одинаковую экипировку. И, как я заметил, довольно странную и не являющуюся одной из стандартных моделей. По крайней мере над доспехами хорошо поработали, подстраивая под себя, чтобы их сложно было узнать. Правда, вещь теперь стала приметной и поэтому все детали скрывались темными плащами. Именно ими они и привлекли мое внимание — больше никто так не стал наряжаться, так как доспехи и так делали их безликими личностями.

Повезло, что искомый демон находился в пригороде, по крайней мере туда уверенно вел меня маячок. Это здорово облегчало наши условия, но из-за этого же меня не покидало чувство, что меня там ждут. Благо собранных охотников за наживой должно быть достаточно, чтобы расстроить любой план противника.

Интересно, а что им всем пообещал Шляпник, чтобы организовать это мероприятие, и как провернул все это? Любопытство, конечно, гложет меня, но думаю, что никто на это не даст ответы, да и спокойнее будет жить, не зная всей кухни черного рынка и почему этот загадочный мужчина вдруг согласился на мои условия. Где-то в этом была его прямая выгода, но я слишком мало знал о Шляпнике, чтобы строить догадки.

Наш небольшой отряд, состоящий из четырех грузовиков и двух списанных броневиков, переделанных для гражданского применения, вскоре оказался рядом с одной из рекреационных зон, которые оставляли между городами пригорода, создавая из них закрытые для застройки зоны. За их состоянием следили маги природы и в таких зонах сохранялась первозданная природа, такая, какая она была до бурного промышленного развития Империи. За Уралом таких зон было куда больше, но ведь и жителям столицы хочется выехать в лес, чтобы подышать свежим воздухом, а не все время находится в круговерти крупных городов или просиживать месяцами в офисах.

Из-за закрытости этих зон нам пришлось остановиться на окраине, так как машины дальше пускали, да мы бы и не проехали, так как там не было дорог как таковых. Только тропинки для посетителей.

Улаживать вопрос со смотрящими за этой зоной сотрудниками охранной организации мне не пришлось — все вопросы уладили представители черного рынка, попросту поговорив с начальством наедине. Пускай лесная зона закрыта, но всегда есть подходы, да и большой отряд наемников ведь можно попросту «не заметить». Никому не нужны лишние проблемы, да и у нас в совокупности при себе было столько оружия, что обычные охранники мало что могли нам сделать.

Решив проблему нашего дальнейшего продвижения, мы немного углубились в лесную зону и я остановился, чтобы проинструктировать собравшуюся группу.

— Цель охоты — сильный демон, — начал рассказывать я. — Внешне ничем не отличим от человека, но не думаю, что в это время суток, — на дворе была глубокая ночь, — здесь будет ходить кто-то посторонний.

— Это все или мы так и продолжим тут стоять до утра и болтать? — раздался приглушенный голос из-под шлема незнакомого мне наемника. Он тоже был в среднем тактическом доспехе, но тот явно не раз был в передрягах и нес на себе следы множественного ремонта.

— Нет, — улыбнулся я, пускай он и не мог этого видеть. — Лишь то, что нашей цели подконтрольны оборотни, которые могут создавать иллюзии благодаря магическому туману.

При отсутствии источников света кроме луны сложно это было заметить сразу, но я уже был знаком с этим и заранее отслеживал магические потоки вокруг нас. Последние стали меняться, как только мы углубились в лес, а значит нас заметили.

Под конец я показал за спину недовольному парню и тот стремительно развернулся, чтобы успеть как раз отскочить от напавшего на него оборотня. Рядом стоящий с ним наемник отреагировал куда быстрее и снес мечом голову монстру, вот только тот развеялся невесомой дымкой, слившись с туманом.

— Поэтому постарайтесь не поубивать друг друга, пока мы не доберемся до цели, — продолжил я.

— А это, похоже, будет интереснее, чем я думал, — хмыкнул мужчина, который мне запомнился своей сигарой.

Пускай она и привлекала к себе все внимание, но я не мог не отметить, что он был, не смотря ни на что, предельно собран. Хоть в своей экипировке он не мог похвастаться техническими новинками и вообще она, кажется, устарела лет так на двадцать, но чувствовалось, что всем этим он умеет пользоваться не понаслышке… Может, он охотник за головами, который решил развлечься вот таким необычным заданием? Либо слишком самоуверенный наемник, который вскоре погибнет. Так или иначе посмотрим.

Впрочем, меня их жизни интересовали слабо, ведь они нужны были, чтобы отвлечь демона и рассредоточить его силы.

— Демон находится в том направлении, — указал я позади себя. — Так что можете приступать к охоте.

Некоторые нетерпеливые сразу же рванули в указанную сторону, по всей видимости, желая быстрее остальных поймать цель охоты и получить большую часть награды.

— А ты чего же не идешь туда? — хитро посмотрел на меня мужчина, вытащив сигару из зубов и вложив в один из карманов своей куртки.

— Всему свое время, — пожал я плечами. — Да и нужны были разведчики, чтобы проверить, насколько это направление безопасно.

Подтверждая мои слова, в лесу раздались крики команд и началась стрельба, совмещенная с применением магических техник.

— Проводник, или как там тебя звать, — вновь обратился ко мне этот мужчина. — Ты же не против, что я присоединюсь к вашей группе.

— Только не мешай, — кивнул я, не видя причин отказывать.

То, что некоторые из собравшихся решили сами найти цель охоты, — это их личный выбор, только они почему-то не подумали, что демон может перемещаться и вскоре его в указанном направлении может не оказаться, а значит они только зря потратят время. Ну хотя бы оттянут на себя часть внимания — бой в их стороне шел довольно интенсивный, так что с этой задачей они справлялись.

Следуя маяку, я двинулся в глубь леса и большинство собравшихся охотников отправились за мной. Часть из них все же решила идти собственной дорогой, хоть и придерживались общего направления, благо искомый демон уже несколько минут как не двигался, что было мне только на руку.

Туман с каждой секундой становился все плотнее, но я не сильно обращал на это внимание. В крайнем случае Роксана и Илья смогут защитить меня.

Вскоре начались первые столкновения, но участники охоты не давали оборотням и шанса, по всей видимости, надеясь, заполучить такой необычный трофей в свою коллекцию. В какой-то мере магические монстры были эксклюзивным товаром. Ведь с теми, кто может причинить ущерб, справляются соответствующие службы и сторонних специалистов привлекают только когда необходимо срочно отреагировать на угрозу. Тут даже дело не в том, что за их помощь потом придется платить, сколько возникающие проблемы в разделе трофеев. Любое государство заинтересовано в изучении тел монстров, из которых можно получить ценные ингредиенты, которые вполне могут быть дороже, чем простая оплата за убийство монстра.

Пускай сейчас это не частое явление, но я смотрел статистику случаев нападения магических тварей и с уверенность можно было утверждать: еще пара десятков лет — и наш мир вновь наполниться мистическими существами, как это было столетия назад. До нас то все это дошло в качестве легенд, да и сами маги многое скрывали от простого люда. В наш же век такое скрыть будет попросту невозможно, а значит мир снова изменится. Хорошо это или плохо — судить не могу, но мне лишь остается подготовиться к грядущему. Чем не цель жизни?

Тем временем атаки оборотней становились все более ожесточенными. Да, большая часть из тех монстров, что появлялась перед нашей группой, была лишь иллюзией, но среди них скрывались настоящие монстры и уже были первые ранения и первые трофеи, которые нетерпеливые охотники тут же начинали делить, складывая органы демонов в заранее подготовленные контейнеры.

Похоже, кто-то решил по мере продвижения заполнить свои мешки достаточным количеством трофеев, чтобы окупить участие в охоте. Вот только зря они отвлекаются на такое, ведь мы еще не дошли до того, кто управляет этими оборотнями.

Эта беспечность привела к первым смертям. Впрочем, погибли не особо сильные бойцы, а остальных уменьшение количества участников одновременно воодушевило, ведь итоговый куш становится больше, и в то же время отрезвило.

— А эти монстры даже сильнее, чем я предполагал, — довольно улыбался мужчина, ловко скручивая своей веревкой очередного оборотня.

Я шел позади основной группы, не принимая участия во всеобщем «веселье», так что мог видеть, насколько быстро он это делает. При этом сама веревка была из какого-то необычного материала, так как, несмотря на все попытки демона освободиться, она не разрывалась. Это уже был не первый обездвиженный таким образом оборотень и всегда это заканчивалось одним и тем же: мужчина делал надрезы на его лапах и груди, и сыпал в них какой-то порошок. В первый раз мне казалось, что это бесполезно, так как оборотни слишком быстро регенерируют, чтобы такие раны стали для нас опасными, но удивительным образом после таких манипуляций в местах порезов они переставали исцеляться. Сильный удар по голове заканчивал с их попытками выбраться и отомстить своему обидчику.

— Не боишься, что их заберут себе другие охотники? — все же не выдержал я на третьем поверженном демоне.

— Пускай только попробуют сунуться к моей добыче, — угрожающе хмыкнул он, а рядом находящиеся бойцы многозначительно переглянулись и постарались отойти от него подальше. — И вообще, не мешай мне работать, Проводник, — дернул уголками губ мужчина, вновь повторив придуманное им же прозвище.

Видимо, он известен среди наемников и поэтому они не рискуют с ним связываться, иначе его поведение сложно объяснить.

В целом лишь несколько человек выделилось среди общего числа участников охоты благодаря своим навыкам.

Этот мужчина, что посмел перебить Шляпника во время его речи и так мастерски связывающий оборотней.

Пара бойцов, замеченных мной из-за своих плащей. Парень голыми руками боролся и побеждал не самых маленьких монстров, которые тем более возвышались над ним как гора. В один из моментов он пробил грудь оборотня рукой. Пускай и закованной в защиту доспеха, но обычный человек не обладает такой взрывной силой. Девушка же мастерски владела мечом и ножом, проносясь дуновением ветра по всему полю боя и мешая оборотням атаковать остальных.

Команда из трех наемников, полагающихся на огнестрельное оружие, которым они выцеливали нападающих нас монстров. Не будь здесь столько иллюзий, то эффективность их стрельбы была выше, но и так пули разрывали тела оборотней, заставляя их тратить мгновения на восстановление, что сильно помогало остальным.

Был еще мужчина, что предпочел иному оружию внушительную секиру, но он вырвался вперед и я его из-за тумана толком не видел. Был лишь слышен его яростный клич и звуки умирающих оборотней, которые никак не могли остановить его продвижение.

Остальные показывали умеренные навыки и вообще предпочитали действовать совместно, чтобы не попасть под раздачу. В итоге только я и мои слуги не принимали участия в этом веселье, так как мы не были так сильно заинтересованы в трофеях. Все же цель данной охоты в моем случае была иной.

Лесная зона была небольшой, так что не прошло и десяти минут с момента нашего входа в нее, как мы прибыли в ту область, куда вел меня маячок. К сожалению, с точностью до метра он цель не мог указать, но и этого было вполне достаточно.

Туман вокруг вдруг стал менее плотным и теперь можно было увидеть небольшую поляну впереди, в центре которой стоял длинноволосый брюнет, со скучающим выражением лица смотрящий на нас. Именно он управлял оборотнями и именного его я встретил тогда на трассе.

В нескольких метрах от него лежали тела бойцов, вырвавшихся вперед, но мы их так и не сумели догнать. В данный момент их рвали на части оборотни и несколько человек не выдержали такого зрелища, начав опустошать свои желудки.

— А вы, люди, забавные существа, — вдруг произнес демон.

— Так это и цель нашей охоты, — пренебрежительно произнес мужчина, вновь вложив в рот сигару. — Как-то не впечатляет.

— Его внешность обманчива, — предупредил я.

Демон с любопытством посмотрел в сторону говорившего и одновременно с этим прозвучал звук выстрела. Один из наемников предположил, что это будет лучший момент для атаки и, пока цель стоит неподвижно, нацелился в его голову. К сожалению, это была лишь иллюзия, которая слегка подернулась рябью и вновь вернула свою целостность.

— Как невежливо, — покачал указательным пальцем демон, посмотрев на стрелявшего. — Я все организовал, чтобы достойно вас встретить. Даже подготовил развлекательную программу, а вы вот так реагируете?!

Похоже, этот демон успел неплохо ознакомиться с нашей культурой, раз говорит именно так. Его что, чернокнижник усадил перед телевизором и заставил смотреть фантастические фильмы? Да что там говорить — он даже стоял перед нами в современной одежде в виде черных джинс и черной кожанной куртки, накинутой поверх оголенного торса. Образ явно был взят из какого-то фильма — вот кто еще кроме демона, не слишком хорошо разбирающегося в реалиях, будет наряжаться как киношный злодей?

Демон вдруг поднял руку и щелкнул пальцами. Сначала я не понял, что должно было произойти, но вот со стороны, где находился тот стрелок, раздался крик боли. Только тогда мы все увидели, что наемника пронзил когтями неслышно появившийся сереброволосый оборотень, что легко поднял мужчину в обмундировании над землей, причиняя ему еще больше боли. Он предстал нам лишь на несколько мгновений, отпрыгнув вместе со своей жертвой в туман.

Никто вслед стрелять не стал, уже поняв за короткое время нахождения тут, что лучше не тратить понапрасну патроны, которых все же не так много, как хотелось бы.

— Интересно, а как вы нашли меня? — потерев подбородок, спросил хозяин оборотней. — Хотя это не важно, — махнул он рукой. — Моим слугам слишком сильно понравился вкус человеческой плоти, чтобы отказываться от такого подарка.

— Какая говорливая цель нам попалась, — хмыкнул все тот же мужчина с сигарой, неспешно доставая из-за спины свой дробовик. — Ты пойдешь со мной, — указал он стволом на демона.

— Какой наглый человечишка, — зло улыбнулся наследник Гортвара и направил руку в его сторону.

Но еще до того, как он успел что-то сделать, мужчина выстрелил и иллюзия окончательно развеялась. Раздался смех демона и в то же время со всех сторон на нас напали оборотни под прикрытием своих иллюзорных копий.

— Рокс, ты можешь с этим что-то сделать? — спросил я, увернувшись от когтистой лапы подобравшегося к нам монстра, и разочарованно цокнул языком, когда от моего удара он развеялся дымкой.

Пускай эти иллюзии не были материальными, но из-за тумана я не мог отличить их от общего фона даже в магическом зрении. Оборотни благодаря своей особой магии создавали настоящую завесу, из которой, собственно, и формировали конструкту иллюзий. Хорошо хоть они были ограничены лишь повторением самих себя — на что-то более сложное и качественное их умений явно не хватало.

— К сожалению, наследник Гортвара сейчас контролирует окружение своей силой и перехватить его контроль у меня не хватит сил, — покачала головой девушка.

— Ну хоть что-то с иллюзиями можно сделать? — увернувшись от очередного замаха оборотня, в этот раз оказавшегося настоящим и получившего пулю в череп, я осмотрелся по сторонам.

— Сейчас попробую, — ответила Роксана и вокруг нее закружились невидимые потоки магической энергии.

Илья стал прикрывать отвлекшуюся от боя демонессу, а я старался отстреливать оборотней, что прорывались к нам.

Когда планировалось нападение на еще одного наследника Гортвара, я долго думал, как обезопасить себя и в то же время не продемонстрировать перед остальными свою настоящую личность. Все же есть минусы в уникальной магии — она становится слишком приметной. Так что пришлось брать с собой меч (внутри которого сейчас находился дух мечника, чтобы в случае чего помочь мне) и пистолеты. Стрелять с двух рук было не самым оптимальным решением, но с учетом заранее подготовленных магических пуль и того, что на моем пути будут часто встречаться иллюзии, мне показалось, что иметь два ствола будет более оптимально, так как я смогу быстро реагировать на угрозу, контролируя большую зону перед собой.

Сейчас же я понимаю, что лучше было взять дробовик, как тот мужик, который широким фронтом косил противников перед собой, задевая как настоящих оборотней, так и иллюзии. Я, конечно, с этим оружием знаком похуже, но мне кажется, что так себя вести оно не должно, а значит было модифицировано под какие-то цели. В любом случае из всех стрелков у него успешнее всего получалось попадать по оборотням.

Жаль только, что эти демоны слишком быстро регенерируют, чтобы такой урон оказался для них существенным. Вот, например, мужчину с секирой оборотни старались обходить стороной, так как его оружие в какой-то момент стало алеть от вливаемой в него энергии огня и раны, наносимые секирой, уже не поддавались так быстро исцелению. С учетом того, что удары наемника несли в себе большую силу и чуть ли не располовинивали монстров, то не удивительно, что в его стороне было больше всего иллюзий.

Остальные тоже вносили свою лепту в общий бой, но было видно, что люди проигрывают, растрачивая силы на иллюзий сереброволосых оборотней, когда сами твари не так и часто проявляют себя, выжидая момент для наиболее удачной атаки. Также я не знал, сколько именно привел с собой слуг демон, что спокойно стоял на своем месте и с удовольствием смотрел на разворачивающееся представление. В его сторону время от времени стреляли, но это была лишь иллюзия и такие атаки были бесполезны, а скорее носили в себе следы эмоциональной разрядки, чтобы хоть как-то досадить этому ухмыляющемуся демону.

На удивление умело проявил себя Илья. Парень вроде не так давно и занимается боевыми искусствами, но явно имел к этому талант — ведь не зря его приметил Миямото из ряда других учеников. Пускай он был еще недостаточно опытным, но все его ошибки компенсировала хорошая броня, которая пока держала удар, да меч, являющийся слабым артефактом, наносящий небольшие электрические удары в момент попадания. Ученики Миямото были хоть и слабыми, но магами и уж на такие манипуляции через подходящий инструмент их сил хватало, делая их более опасными противниками, чем можно посчитать на первый взгляд.

В целом по его действиям было видно, что вся подготовка у старого духа не прошла для него даром и у парням явный талант к мечевому бою. Пока это только заготовка будущего бойца, но из него может вырасти что-то более опасное. Как знать, вдруг и правда выйдет магический мечник, как в той же Англии.

Пока осматривался, Роксана успела что-то сделать и по лесу прошла волна энергии, эпицентр которой был в нескольких метрах от нас. Как я понял, демонесса успела сделать иллюзию самой себя и отойти в сторону, чтобы не привлечь своими действиями к нам все внимание. Теперь получилось так, что воздействие происходило из пустого места и кто именно виноват был в том, что иллюзии перестали быть столь четкими, как раньше, определить было сложно.

Девушка практически сразу вернулась на место, встав ровно так же, как и ее иллюзия.

Результат ее работы стал сразу понятен всем участникам охоты. Пару раз убедившись, что менее реальными стали именно иллюзии, они больше не обращали на них внимания, сосредоточившись на оборотнях, которые, несмотря на все свое хитроумие, не сразу сообразили, что их методы не действуют. Это стоило жизни четырем демонам, прежде чем они стали скрываться в тумане и действовать более осторожно.

— Это становится скучным, — тихо произнес наследник Гортвара, но так, что его услышали все.

Одновременно с этим он махнул рукой и на несколько секунд туман стал более плотным. Видимость вокруг практически сразу упала до нуля, а затем я услышал первые крики людей и длинные очереди автоматов, что начали палить в возникающих из тумана демонов.

В этот раз это были не иллюзии, а вполне материальные монстры, но от этого легче не становилось, так как, в отличие от нас, оборотни прекрасно чувствовали себя в таких условиях.

— Идиоты, смотрите, куда вы стреляете! — раздался гневный крик мужчины где-то рядом с нами. Судя по голосу, это был все тот же охотник, что перебил недавно Шляпника. — Он только этого и добивается, чтобы мы перебили друг друга!

Я тоже был склонен к этому. Слишком уж удобно было плотным туманом разделить нас, а если не видишь союзников, то и не знаешь, попадешь ли ты по ним своей атакой или нет. Не все сразу сообразили это, но после такого окрика стрельба практически прекратилась и люди стали отчаянно бороться за свои жизни.

Меня прикрывали Роксана и Илья, а я же думал, как бы выпутаться из такой ситуации. Изначально вся надежда была на наемников, что благодаря своему разнообразию в подходах и умениях смогут разрушить любой план, который мог бы попытаться составить наследник Гортвара. Но тот оказался сильнее моей предварительной оценки. Хуже того, что Роксана, тоже имеющая неплохие навыки в магии иллюзий, не могла противостоять такому сильному демону, даже несмотря на наличие Знака Воина и ее опыт в подобного рода сражениях.

Я бы мог решить эту проблему призывом демона, но тогда бы моя личность легко бы раскрылась перед остальными людьми, чего бы мне хотелось избежать. Не хотелось, чтобы меня связывали с этой охотой, чтобы ни у кого не возникло лишних вопросов.

Но еще до того, как я решил наплевать на маскировку, справа и чуть спереди от меня будто произошел взрыв, который разметал туман. Пускай это было лишь магическое проявление способностей демона, но каким-то образом кто-то сумел противостоять ему и снести его созданным порывом ветра.

Благодаря тому, что видимость снова улучшилась и я, как, собственно, и остальные, смог разглядеть нашего спасителя. Им оказался парень из той парочки, что скрывала свои доспехи плащами. Сейчас его импровизированная маскировка трепыхалась как от сильного ветра, а весь доспех светился от обилия символов, нанесенных на его поверхность. Не удивительно, что такое эта пара предпочла скрыть, так как слишком необычно было применение рун, а уж такое я определяю сразу благодаря изучению множества гримуаров на данную тему; такое направление не то чтобы считалось мало перспективным, но были куда более простые методы увеличить свою боевую мощь, особенно для мага. То, что неизвестный нам наемник является одаренным, сомневаться не приходилось.

Не знаю, что именно он сделал, но этот магический всплеск нарушил структуру техники демона и все оборотни выпали из своих иллюзий, несколько ошеломленные от столь резко изменившихся условий. Впрочем, люди быстро сообразили, что к чему, и стремительно атаковали оборотней.

— Как тебе такое! — ухмыляясь, произнес мужчина, перекатив сигару из одного угла губ в другой и закусив ее. Он принял такой самоуверенный вид, будто сам добился такого эффекта.

Говорил наемник, в этот раз обращаясь не к иллюзии, а к настоящему демону, что, оказывается, стоял всего в паре метров от своей же иллюзии. Я указал на это Роксане и девушка, создав три своих копии, бросилась в сторону нашего противника.

Илья остался подле меня, готовый защитить от любой угрозы, а я продолжил внимательно отслеживать действия демона, что решил, будто все под его контролем. В любом случае мне повезло, что среди наемников оказался кто-то, способный так влиять на магию демона, пускай, судя по всему, это было побочным эффектом в попытке избавиться от иллюзий. Будь иначе, пришлось бы дожидаться, когда остальные как можно сильнее потреплют демона и его слуг и уже потом действовать самому, чтобы не оставить свидетелей.

Шляпник в курсе моих возможностей и скорее всего это выглядело бы подозрительно, но он не станет об этом распространяться, в отличие от собравшихся здесь. Интуиция говорила, что сегодня будет лучше, если никто из посторонних не узнает, что к данному делу причастен князь Шувалов, и я привык полагаться на это эфемерное чутье, которое не раз меня выручало.

Пока оборотней заняли остальные бойцы, все тот же охотник с сигарой напал на наследника Гортвара, оказавшись даже быстрее Роксаны, которая решила пока повременить и не вмешиваться в их бой.

Тут и на мою долю выпало немного сражений. Впрочем, стоять безучастным тоже означало привлекать к себе внимание.

Пускай Илья превосходно владел мечом и успешно отражал атаки оборотней, но все же он порой излишне открывался и в этот момент вмешивался я выстрелами из пистолета, не давая демону воспользоваться предоставленным преимуществом. Вдвоем мы вполне уверенно держали оборону и изматывали оборотня непрекращающимися атаками. В итоге он пару раз серьезно подставился и предпочел сбежать, чтобы дать себе время на отдых или же найти более легкую цель.

В это же время наследник Гортвара сражался с наемником. Последний был в менее выгодном положении, но все же продолжал свое сражение. Дело в том, что, несмотря на свой человеческий внешний вид, демон им не являлся, что наглядно демонстрировала появившаяся по всему ему телу серая шерсть и выделяющаяся на этом фоне черная шерсть на руках и ногах, обзаведшись еще и когтями, которые остро блестели под светом луны.

Сейчас так и не назвавший свое имя демон наглядно демонстрировал, почему именно он управлял всеми этими оборотнями. Перед нами предстал альфа — тот, кто ведет за собой остальных оборотней и тот, кому они беспрекословно будут подчиняться.

Для меня же это означало то, что убить его будет довольно проблематично, так как он скорее всего обладает минимум такой же быстрой регенерацией, что и остальные волкоподобные монстры.

К тому времени, как я обратил на него внимание, наследник Гортвара покорежил дробовик наемника своими когтями, когда тот попытался прикрыться им, чтобы не получить смертельную рану. Оружие, которое ранее помогало держать демона на расстоянии, теперь было бесполезно и могло быть использовано только лишь в качестве дубинки. Впрочем, мужчина именно это и сделал, перехватив погнутое оружие за приклад и от всей души ударив своего противника по голове, так что тот даже зашатался от такого попадания.

К сожалению, этого было недостаточно, чтобы нанести существенный урон демону, и тот практически сразу вонзил свои когти в плечо охотника, с легкостью отбросив его в сторону.

На лице наследника Гортвара появилась насмешливая ухмылка и он уже порывался побежать вслед за своим противников, чтобы продолжить их бой, но в этот момент перед ним возникло три Роксаны, которые ударили одновременно с разных направлений своими мечами. Как ни был быстр вожак стаи оборотней, но демонесса не зря была капитаном гвардии у Лорда, да и от трех согласованных атак гарантированно увернуться сложно любому. Так и демон, уйдя от рубящего замаха, который мог бы оставить глубокую рану на груди, вынужден был подставить две другие части тела. Мечи Роксаны пробили его левое плечо и правое бедро, соответственно, впервые причиняя боль нашему противнику.

— Да как ты смеешь! — взревел демон и в этот момент его глаза загорелись дьявольским пламенем, а от самого вожака стаи полыхнуло темной энергией, которая пронеслась волной по всему полю боя.

Под ее воздействием люди зябко ежились, будто от пронзительного арктического ветра, а вот оборотни, казалось, получили второе дыхание. Их глаза так же загорелись, путь и менее ярким, но все же пламенем.

После этого битва еще сильнее ускорилась, так как оборотни больше не пытались скрываться среди тумана, а наоборот яростно бросились в атаку, не сильно обращая внимания на раны. Такой напор мог выдержать далеко не каждый и охотники стали пропускать все больше опасных ударов, а то и вовсе прощаться со своей жизнью.

Пускай они сами заплатили за участие в данной охоте, но каждый был осведомлен об опасности битвы с неизвестным монстром. Впрочем, они также понимали, что в случае успеха их ждут неплохие денежные выплаты. Вот только стоит ли жизнь каких-либо денег? Думаю, на этот вопрос развязалось бы слишком много споров, особенно среди наемников, которые, по сути, часто продают свои жизни, участвуя в очередной заварушке.

В итоге более-менее целыми оказались наемники, использующие доспехи, неплохо держащие когти оборотней, которые оставляли на них глубокие царапины, но пока не доставали до тела. Как-никак, эти доспехи были предназначены в том числе и для одаренных, а значит должны были выдерживать попадание магических техник, которые наносят более сокрушительный урон.

Несмотря на всю эффектность произведенных действий, наследник Гортвара излишне увлекся своими действиями. Пускай от магической волны Роксану отбросило в сторону, но демонесса за свою долгую жизнь успела побывать не в одной передряге, да и доспех легко компенсировал большинство побочных эффектов (все же мной была выбрана линейка продуктов, изготовленных в Российской империи, а они в первую очередь предназначены для нивелирования как можно большего количества магического урона, чтобы спасти своего носителя), поэтому это лишь на пару мгновений дезориентировало ее. Практически сразу рядом с демонессой и еще одной ее копией, что уцелела после этого, появилось еще несколько ничем не отличимых от них девушек в средних тактических комплектах.

Роксана и ее копии не стали медлить и напали на демона, заставляя его постоянно перемещаться, не давая ни на миг расслабиться.

Долго наблюдать за ее боем я не мог, так как получившие дополнительную энергию оборотни в том числе добрались до нас, и Илья, как бы хорош он ни был, все же не справлялся под возросшим темпом.

Пришлось расстрелять остаток патронов в обойме, чтобы отогнать от нас сразу двух оборотней и в итоге заставить одного из них выбрать цель полегче. Я специально концентрировал основной огонь на нем, так как попросту бы не успел реагировать на две цели с одинаковой скоростью. Меня, конечно, обучали вести огонь и на таких скоростях, но я давненько не практиковался и немного «заржавел», чтобы не опасаться допустить ошибку. В данном случае она могла бы стать для меня фатальной, а свою жизнь я все же ценил. Странно, если бы было иначе.

Впрочем, все удалось, как я и планировал, так что пока мой слуга отвлекал внимание оборотня на себя, я сменил обоймы на те, что были помечены зеленым цветом. В горячке боя не до воспоминаний, какие обоймы чем заряжены, так что цветовая градация в моем случае была более оптимальной.

Илья попытался отогнать оборотня взмахом меча, покрытого магической энергией, что делало его удары более опасными, чем можно рассчитывать при попадании меча. С учетом того, что парень имел предрасположенность к стихии ветра, рубящий эффект его атак был на порядок выше, чем могло бы обеспечить лезвие изготовленного на заказ клинка (а он, между впрочем, стоил не дешево — все же настоящих мастеров в это деле не так много, а Миямото слишком придирчив к качеству).

Так вот… Атака Ильи не увенчалась успехом и демон наотмашь ударил его в бок, отчего парень на несколько метров отлетел в сторону. Он тут же поднялся на ноги и устремился назад, но на это требовалось время, в течение которого я буду открыт.

Оборотни уже не раз демонстрировали, что, несмотря на свои звериные повадки, обладают разумом, способным рассчитывать свои действия на несколько шагов вперед, а не тупо бросаясь на свою жертву, как хищник на добычу. Так и этот монстр специально избавился от помехи в виде мечника, чтобы попытаться избавиться от меня, который в его представлении выглядел скорее всего как слабая цель.

К его несчастью, слабым меня можно было бы назвать только в детстве.

Одновременный выстрел из двух пистолетов попал точно в центр груди оборотня, на миг замедлив его, и именно по этой причине я смог уклониться от его когтей и для придания еще большего ускорения ударил демона ногой в спину.

— Вы в порядке? — обеспокоено спросил Илья, возникая передо мной, готовы принять атаку оборотня на себя. Правда, он слегка повернул голову, чтобы видеть еще и меня. — Простите, что позволил ему приблизиться к вам.

— О-о-о! — не удержался я от удивленного восклицания. — Ты решил проявить ко мне уважение?

— Господин, в данной ситуации… — попытался что-то прояснить парень, но чувствовалось в его голосе, что донельзя смущен тем, что я проявил к этому внимание.

— Не переживай, — отмахнулся я. — Ничего страшного не произошло.

Я указал на поднимающегося оборотня и Илья моментально отвернулся, неотрывно следя за своим противником.

Уже знакомый с особенностями этого вида демонов, я занялся путем решения основной проблемы, связанной с их стремительной регенерацией. Хорошо, что несколько лет назад я не ленился и наращивал свои связи, соглашаясь на оказания услуг, даже если сам не был слишком заинтересован в этом. То, что часть таких ситуаций, когда я был заинтересован, была создана лично мной, пожалуй, умолчим.

Так вот, был у меня знакомый алхимик, который смог нанести на пули яд с достаточной скоростью распространения своего воздействия, чтобы в том числе противостоять подобного роду восстановлению. Главное было доставить образец крови существа, которое я хочу убить, а дальше уже он сделал все необходимое. К сожалению, само получившееся соединение было не слишком устойчивым и уже спустя пару дней потеряло бы свои свойства, но Шляпник быстро все организовал и мне можно было не переживать по данному поводу.

По груди оборотня расползлась черная сеточка, повторяющая кровеносные сосуды в его теле. Исходила она из двух мест попадания пуль, которые демон проигнорировал, даже не став защищаться, уже знакомый с эффектом от их попадания. Это и сыграло с ним злую шутку.

— Атакуй его! — приказал я Илье.

Мечник, ни слова не говоря, казалось, исчез со своего места, чтобы оказаться рядом с демоном с занесенным над головой мечом. На кромке клинка в магическом зрении было видно тонкую синюю полоску, что олицетворяла собой концентрацию энергии. В данном случае это был ветер, что многократно усиливал силу удара.

Оборотень вскинул свои лапы, готовый встретить противника и, возможно. даже ответить ему, но вот только его конечности оказываются менее прочными, чем, возможно, ему хотелось. Илья успевает погрузить меч на половину толщины одной из лап и еще до того, как демон сумел бы на это среагировать, ускорил себя ветром, оказавшись снизу. Таким образом он появился в слепой зоне оборотня и глубоко вонзил меч прямо в бок этого существа. Одновременно с этим парень высвободил накопленную на лезвии энергию и та взрывным потоком прострелила тело демона насквозь.

Несмотря на чудовищного вида рану, Илья не торопился праздновать победу и, отскочив на два метра в сторону, готов был продолжить атаковать оборотня. За время боя этот вид демонов успел всем доказать, что их регенерация умеет справляться и с такими ранами, но в данном случае оборотень был ослаблен воздействием яда, проникшего в него вместе с моими пулями. С таким количеством факторов его способность к самоисцелению уже не справлялась.

Монстр повалился на землю, испустив последний вздох, а Илья еще пару секунд оставался в напряженной позе, ожидая подвоха, но ничего такого не происходило.

К этому моменту мы были не единственными, кто сумел справиться с агрессивными существами из иного мира. Правда, больше всего отличился обладатель огненной секиры, который, казалось, не заметил усиления оборотней и все так же безумно бросался в атаку, преследуя свои цели, и те двое в плащах. За время боя их плащи несколько истрепались и теперь более явно было видно, что эта слаженная команда состоит из парня и девушки, где последняя выступает в роли телохранителя и помощника (как Илья у меня). А вот сам парень наносил основной урон демоном, ударами своих кулаков чуть ли не устраивая взрывы энергии. С такими повреждениями даже регенерация оборотней справлялась не сразу, так что не удивительно, что рядом с ними лежало уже три тела демонов и они готовились к битве со следующим.

Роксана продолжала успешно концентрировать все внимание наследника Гортвара на себе, но количество ее копий постепенно становилось все меньше. Новых же она, судя по всему, не могла создать из-за слишком большого темпа боя.

Я вложил пистолеты в кобуры и вытащил свой меч.

— Миямото, помоги мне, — попросил я старого духа.

— Хорошо, мой ученик, — раздался в моей голове голос мечника, и одновременно с этим я отдал контроль над телом ему.

Сорвавшись со своего места, я оставил ошарашенного этим Илью позади себя и легко ускользнул от когтей нескольких оборотней, что оказались на моем пути. В данный момент я видел шанс к тому, чтобы завершить этот бой, и любая задержка лишь уменьшала его вероятность. Так что пускай с ними разберутся другие охотники, пока я занят основной целью.

В этот раз я не использовал открывшуюся свободу от физических действий для создания печатей призыва, так что мог сконцентрироваться на том, что делал Миямото с моим телом, взяв его под свой контроль. В такие моменты меня можно было сравнить с одержимым демоном, если только не пара нюансов — старых дух всегда старался действовать так, чтобы нанести как можно меньше повреждений моему телу, и я в любой момент мог вернуть себе контроль и призрак мечника никак не мог противиться этому.

Роксана, в отличие от своего противника, прекрасно видела меня и специально подставилась одной из своих копий, чтобы вожак стаи оборотней оказался ко мне спиной, и постаралась оттянуть все внимание на себя.

Пускай этот демон имел шансы в дальнейшем стать полноценным Лордом, но действия девушки его изрядно бесили и, судя по всему, это было связано с тем, что, как бы он ни пытался достать, та всегда в последний момент уклонялась, да еще и болезненно контратаковала. Не будь у него способностей к самоисцелению, то бой скорее всего закончился раньше или же наследник Гортвара применил что-то еще. Не думаю, что в его арсенале нет ничего такого, но тут играло то, что Рокс специально не давала ему ни на чем сконцентрировать, а тому, кто изначально был обычным оборотнем, приходится всегда контролировать свое звериное начало.

Контроль вообще был общей проблемой большинства демонов, которые по своей природе по большей части были хищниками.

Девушка провела молниеносную атаку, но в последний миг наследник Гортвара отбил ее руку в сторону и схватил Роксану за горло, победоносно улыбнувшись. К его несчастью, это оказалась очередная копия, которая развеялась дымкой, стоило ему только чуть сильнее сжать горло своей жертвы.

Оборотень разозленно завыл, расставив свои лапы в стороны и в этот момент оказался как никогда уязвим. Уже в следующий миг я оказался позади него и пронзил мечом сердце монстра.

— Как? — рычаще спросил демон, увидев окровавленную сталь, что выскочила из его груди.

— Не стоило нападать на меня, — прошептал я, проворачивая меч в ране и разрушая то, что могло успеть за эти мгновения регенерировать. К этому моменту Миямото уступил контроль над телом мне, но был в любой момент готов среагировать, если вдруг наш противник что-то учудит. — Тогда, возможно, прожил бы подольше.

Выхватив свободной рукой пистолет, я вплотную разрядил всю оставшуюся обойму, чтобы нагрузить его способность к исцелению борьбой с большой концентрацией яда. Пускай он был создан для его слуг, но, судя по всему, они принадлежат к одному виду, а значит и на наследника Гортвара должны подействовать, пускай и с меньшей эффективностью.

Роксана не стала дожидаться, пока я закончу с ним, и со своей оставшейся копией одновременно ударила по лапам демона, перерубая их. Из обрубков хлестанула кровь, но демонесса нисколько не смутилась от того, что теперь была испачкана, а еще одним ударом меча пронзила горло оборотня, чтобы он перестал выть от боли.

— Милорд, — подняв с земли левую лапу, Роксана протянула ее мне. — Это ваше по праву победителя.

— Зачем мне?.. — начал говорить я, но тут увидел выступающие даже среди густой черной шерсти лапы оборотня три синих кристалла. Похожие я видел у Лорда Кросса, так что легко было понять, что это и есть осколок Знака Власти. — Хорошо, — кивнул я, принимая этот страшноватый трофей.

Стоило моей руке оказаться рядом с кристаллами, как в левой стороне неприятно кольнуло острой болью, но я не позволил себе роскоши упасть на землю. Наследник Гортвара был так «любезен», продолжая стоять на ногах, несмотря на причиненные ранения, так что я просто на несколько мгновений воспользовался им как опорой, чтобы не свалиться от боли. Хорошо, что эти ощущения довольно быстро прошли, и спустя несколько секунд я ощущал себя довольно сносно.

Переданная мне конечность теперь была бесполезна, так как кристаллы, располагающиеся на ней, развеялись пылью, будто их и не было.

— Кх-х-х… — попытался что-то произнести демон, но я не дал ему ничего сказать, да и в его ситуации это было довольно проблематично, быстро вытащив меч и следующим движением снес голову бывшего наследника Гортвара и тем самым прекратив его мучения.

— Заверши дело, — приказал я Роксане и демонесса, понятливо кивнув, растворилась в воздухе, чтобы в следующее мгновение оказаться у ближайшего оборотня.

Все оставшиеся в живых существа потеряли подпитку от своего вожака и были изрядно измотаны прошедшим боем, так что добить их не было большой проблемой.

— А неплохая охота вышла, — потирая грудь, где виднелось несколько кровавых плос от когтей, ко мне подошел мужчина, все так же зажимая в зубах сигару, которую он не потерял за все время боя. — Да, Проводник? — хмыкнул он.

Я на это лишь пожал плечами. Лучше в данной ситуации промолчать. Не знаю, кем на самом деле является этот наемник, но то, что он выжил во всей этой заварушке, несмотря на отсутствие подходящей защиты, уже говорило о многом. Вместо этого я подошел к Илье, который, уперевшись руками в колени, стоял над последним своим поверженным противником.

— Хорошо постарался, — похлопал я мечника по плечу. — Твои навыки владения мечом растут. Только вот контроль над своей магией необходимо улучшить, — начав хвалить его, я не мог не упомянуть о его слабом месте, чтобы парень не расслаблялся.

— Спасибо, Милорд, — поклонился мне Илья. — Я буду стараться больше, чтобы стать лучше.

— Ладно, — вздохнул я, осматриваясь по сторонам. В живых осталось не так много людей, но часть счастливчиков уже, по всей видимости, подсчитывала, какие деньги они получат в итоге. — Пора с этим заканчивать.

Глава 15

— Семьдесят процентов собранного состава для охоты на демона было уничтожено, — безэмоционально произнес Шляпник.

Мы встретились с ним уже утром следующего дня в одной ничем не примечательной кофейне, чтобы подвести итоги организованной черным рынком охоты.

— Никто не говорил, что это не будет опасно, — пожал я плечами, не чувствуя никакой вины за эти смерти. Все же эти люди сознательно рисковали своей жизнью, чтобы заработать деньги. — Но итогами охоты, я так понимаю, все были довольны?

— Даже более чем, — кивнул мужчина, улыбнувшись. — Из-за уменьшевшегося количества претендентов на добычу остальные получили более значительные суммы, впрочем, даже так ваша доля тоже выросла.

— Отправьте половину от того, что предназначается мне, семьям погибших, — сделав глоток крепкого кофе из своей чашки, сказал я. — Хм, а ведь неплохо, — довольно улыбнувшись, я поставил чашку на стол и уделил должное внимание кусочку торта, что до этого только и ждал меня. — Надо будет запомнить это заведение.

— Пускай оно небольшое, но кондитеры и баристы здесь действительно на уровне, — кивнул Шляпник. — Но вот то, что вы захотите разделить полагающуюся себе сумму…

— Считайте это моей небольшой прихотью, — махнул я рукой, словно отмахивался от чего-то несущественного.

Ни я, ни представитель черного рынка не стали поднимать тему того, что в первую очередь эта охота была выгодна мне. Благодаря наемникам я смог избавиться от угрозы наследника Гортвара, который вполне мог успеть набрать еще больше сил и уже тогда напасть на меня. Не то чтобы у меня было мало шансов победить в нашем противостоянии, но в таком случае погибли мои люди, что с учетом их и так не слишком большого количества было куда более проблематично, чем недополучение большой суммы с трофеев.

Да и в какой-то мере я был виноват в гибели этих людей, так как не стал раскрывать возможную сложность предстоящей охоты. Боюсь, в ином случае привлечь столько же добровольцев было бы сложнее и точно не в такие короткие сроки.

— Хорошо, — после секундной заминки согласился со мной Шляпник. — Тогда итоговая сумма будет следующей, — он взял салфетку и, достав из внутреннего кармана ручку, написал приятную взгляду шестизначную цифру. — Предыдущий товар уже успел показать свою значимость, так что руководство для вас решило сделать небольшую надбавку.

— С вами как всегда приятно иметь дело, — улыбнулся я, делая очередной глоток кофе. В этот момент я невольно скривился, инстинктивно прижав руку к левой стороне груди, где был источник боли.

— Что-то случилось? — добавил в голосе немного обеспокоенности мой собеседник. Впрочем, он даже не подумал сдвинуться со своего места, продолжая смотреть на меня.

— Не обращайте внимания, — махнул я рукой, когда боль улеглась и я вновь смог вернуться к первому занятию. — Скажем так, последствия боя с демоном.

— Хорошо, — степенно кивнул он. — Тогда хочу сказать, что мы будем рады, если вы сможете предоставить подобного рода товары. Особенно если это будет на более-менее постоянной основе. — хмыкнул мужчина. — Но я бы хотел задать личный вопрос. Если, конечно, позволите.

— Хотите узнать, как это связано с искомым чернокнижником? — долго думать, что именно он хочет узнать, не требовалось, да и видел я, что Шляпник проявляет к этому делу куда больший интерес, чем бы хотел показать. Возможно, из-за Бэй Мина погиб кто-то близкий этому человеку, но это уже не мое дело. Но все же каков хитрец — сначала поговорил о деле, а теперь хочет перевести разговор на личное, чтобы я не акцентировал внимание на пожелании владельцев черного рынка. — Демон, которого мы уничтожили, был призван чернокнижником, но, по всей видимости, действовал отдельно. Он находился в нашем мире по крайней мере два месяца и если бы ему дали еще больше времени, то смог бы причинить куда больше неприятностей и послужить хорошим отвлекающим фактором. Сами понимаете, что наличие такого союзника будет только мешать поимке чернокнижника, так что оптимальнее всего было избавиться от него сейчас.

— И сделать это нашими руками, — хмыкнул представитель черного рынка.

— Разумеется, — не стал отрицать я. — При ином исходе тела демонов забрали бы государственные службы и вы тогда не смогли бы получить с этого прибыли. Как, впрочем, и я, — улыбнулся я ему. — К сожалению, я не смог выйти на самого чернокнижника, так что удалось избавиться только от его союзника.

Впрочем, я изначально подозревал, что вероятность сохранения связи между ними будет мала. И жаль, что худшие опасения подтвердились — каким бы образом бывший экзорциста из клана Мин ни призвал этого демона, но связи между ними не сохранилось. Будь он только призванным, мне бы, возможно, удалось найти обрывки связывающей их магии, но что есть то есть.

— Действительно жаль, — подтвердил Шляпник, поднимаясь со своего места. — Тогда буду ждать от вас новых подробностей, если удастся что-то найти.

— Всенепременно, — отсалютовал я мужчине чашкой. Я никуда особо не спешил, так что мог позволить себе насладиться десертом.

Представитель черного рынка, с которым нас связывают довольно долгие деловые отношения, покинул помещение и рядом тут же оказалась Роксана.

— Мне не нравится этот человек, милорд, — откровенно произнесла она, с благодарностью принимаясь за придвинутый к ней кусочек торта.

— И не должен, — философски пожал я плечами. — Более того, он слишком опасный, несмотря на свой миролюбивый настрой со мной, чтобы забывать об этом. Впрочем, среди верхушки черного рынка таких лиц довольно много и Шляпник вполне адекватный, несмотря на свое прозвище. Лучше скажи, что мне делать с этой штукой? — я вновь прикоснулся рукой к груди, откуда чувствовалась пусть и угасающая, но все же пульсирующая боль.

Эти боли появились после того, как Знак Власти оборотня рассыпался на его руке. Изначально я ничего не почувствовал, но когда мы вернулись домой, меня скрутило от боли и только усилием воли я не дал себе сорваться на крик, а сосредоточился на проблеме.

Благодаря тому, что я много времени посвящаю именно тренировке контроля энергии, я почувствовал, что магический поток в моем теле изменился. Он стал сильнее и плотнее.

В магическом же зрении это выглядело так, будто по моему энергетическому телу вместе с потоками внутренней циркуляции энергии проносятся мельчайшие частички, которых ранее у меня точно не было. Постепенно они растворялись в общем потоке, делая его ярче и насыщенней.

Самое странное в этом, что меня не покидало чувство того, что обретаю некую целостность, ранее не зная, что был чего-то лишен. Как ни посмотри, а все же странное чувство, особенно когда столько лет прожил со своим необычным источником и считал его уже полностью изученным.

Сами же боли появлялись в тот момент, когда очередная частичка растворялась в моем энергетическом теле и в этот момент происходило что-то вроде небольшого взрыва, и волна магической энергии проносилась по всему телу, неизбежно что-то нарушая, но я старался оперативно все исправить. Благо ради последнего не надо было обладать силами целителя, а достаточно иметь высокие навыки контроля магической энергии, чем я по праву мог гордиться.

— Вы забрали себе часть осколков Знака Власти, что ранее принадлежал тому демону, — как будто о чем-то всем понятным стала говорить Рокс. — Теперь ваш собственный станет сильнее и усилит вас.

— И сколько еще таких осколков может быть?

— Я не знаю, — грустно произнесла она, отложив ложку с тортиком в сторону. — Лорд Гортвар исчез и сколько вообще существует осколков из его Знака Власти, думаю, никому не известно. В любом случае вы победили одного из наследников, чем доказали, что не просто случайно получили Знак Власти в свое распоряжение, а достойны его.

— Концепция силы, — хмыкнул я, покачав головой.

— В нашем мире все строиться на ней, — не стала отрицать Роксана, вновь придвинув к себе тортик, от которого все же не смогла отказаться. Все же несмотря на то, что она была грозным воином и вообще демоном, моя слуга была еще той сладкоежкой и не упускала возможности полакомиться чем-то новым. — Только у нас это связанно с личной магической силой, где Лорды занимают лидирующие позиции. У вас же это не столь очевидно и для меня непонятно.

— Поверь мне, — сделал я глоток из своей чашки, с сожалением осознав, что напиток закончился. — Людей, которые бы в этом полностью разбирались, не так много. Итак. Мы возвращаемся к моему вопросу: что мне делать с этой штукой?

— Извините, милорд, но я не знаю, — опустила взгляд девушка, впрочем, продолжая понемногу уничтожать свой кусочек торта. — Лорды редко когда делиться такими вещами даже со своими приближенными. Единственное, что точно известно — любой демон может стать новым Лордом, если победит его и отберет Знак Власти. То же самое верно и для наследников, которые получили его осколки. Только собрав все осколки, можно обрести полноценный Знак Власти и стать Лордом демонов. После этого вы можете претендовать на один из источников магии или отобрать его у другого Лорда.

— И как же в таком случае появляются новые Лорды, если им можно стать только в результате борьбы? Разве их число не конечно?

— Изначально Лордов не было, — отрицательно покачала головой Роксана. — Если же победить Титана, то есть шанс получить его магическое ядро, которое потом можно преобразовать в Знак Власти. Схожим образом получают Знаки Воина, уничтожая монстров, близких к титанам по силе. Единственное — количество известных источников магии не столь большое, так что у каждого уже есть свой хозяин.

— Хорошо хоть появление нового наследника Гортвара в этом мире стремится к нулю, — улыбнулся я.

— Да, есть время подготовиться, — отведя взгляд в сторону, тихо произнесла моя слуга.

— О чем ты? — настороженно спросил я.

— Милорд, если среди наследников Гортвара появится кто-то, кто пожелает объединить все осколки Знака Власти, то ему неизбежно придется посетить этот мир, чтобы добраться до вас. Иначе он не станет полноценным Лордом.

— Я так понимаю, — скрестив руки на груди, медленно произнес я. — Что в этом случае его не остановит даже большая плата Вратарям?

— Потенциальная власть намного привлекательней, чем ее отсутствие

— Ладно, решим этот вопрос позже, — спустя минуту молчания поднимаясь со своего места, сказал я. Демонесса к этому времени как раз закончила со своим десертом и тоже была готова отправиться в путь. — В любом случае мы сейчас укрепляем род. Просто надо быть готовым к нападению и из иного мира.

* * *
— Как необычно, — задумчиво закусив губу, произнесла Арина, ведя руками над моим телом, с учетом этого ее голос звучал не совсем разборчиво, но по выражению лица и так было все понятно. Ах да, руки моей жены сейчас были покрыты зеленым пламенем. — Почему ты сразу не рассказал про это?

— Не хотел тебя беспокоить, — мягко улыбнулся я, впрочем, даже не делая попыток подняться с кровати, куда в приказном порядке меня положила девушка. К сожалению, очередной приступ боли накрыл меня, когда она была рядом и отвертеться уже не получилось. — Тем более постепенно становится все легче.

— Вечно ты влезаешь в авантюры, Егор! — обвинительно ткнула меня острым пальчиком Арина. Наверняка именно для этого они и отращивают эти длинные ногти, которые лишь немного отличаются от когтей хищников.

— Ты же знаешь, что я не специально, — улыбнулся я.

Пускай я знал, что действия моей личной целительницы в этом случае бесполезны, но ее касания были довольно приятны, а вливаемая магия неплохо расслабляла мышцы и дарила дополнительную энергию.

— Я ничего не понимаю, — призналась в своем поражении Арина. — Меня учили исцелять физические раны и некоторые энергетические, но то, что твориться с тобой…

— Это нормально для того, кто поглотил осколок Знака Власти, — перебила ее Роксана, которая с момента сражения в том лесу старалась от меня не отходить надолго, даже отчасти прервав свои тренировки.

— Ты же говорила, что мало про это знаешь? — иронично посмотрев на нее, спросил я.

— Это вполне очевидно, — слегка смутилась демонесса, отведя взгляд.

— И все же я не могу поверить, что ты решил так рисковать, — тяжело вздохнула Арина, проигнорировав то, что демонесса ее перебила.

— Я был не один и хорошо подготовлен, — возразил я. — В любом случае ты знаешь, что мне надо было решить эту проблему, иначе чернокнижник с таким союзником был бы слишком силен.

Некоторые подробности дела, связанного с кланом Мин и Службой магической безопасности Империи, я от своих жен не скрывал, так что Арина примерно представляла, во что я ввязался, благоразумно не расспрашивая подробности.

— Разумом я это понимаю, — положила руку на мою грудь девушка, посмотрев мне в глаза. — Но вот не переживать я все равно не могу. Ты же глава рода и мой муж.

— Вот именно, — кивнул я, взяв ее руку в свою. — Так что позволь мне поступать соответственно моему положению. Да и репутация роду Шуваловых не помешает.

Моя жена на этого ничего не ответила и я просто обнял ее. Есть моменты, когда все можно передать без слов.

Роксана верно почувствовала, что в данный момент времени она лишняя, и беззвучно растворилась в воздухе, дав нам возможность побыть наедине. Правда, я видел, что девушка всего лишь вышла в коридор и осталась там ожидать меня.

К сожалению, такое спокойствие не могло продолжаться вечно. Стоило только прийти сообщению на коммуникационный браслет Арины, как она с видимым сожалением выскользнула из моих объятий.

— Просто возвращайся живым, — попросила она, отвернувшись и замерев у выхода из комнаты. — А уж я постараюсь вытащить тебя, даже если ты будешь на последнем издыхании.

Не дав мне ничего сказать, она быстро вышла из комнаты.

— Можешь не стоять в дверях, — громко произнес я в пустоту.

— Милорд, — склонила голову Роксана, появившись чуть справа от двери.

— Пока я собираюсь остаться в особняке и разобраться с произошедшими со мной изменениями, так что можешь вернуться к тренировкам слуг. И не беспокойся, — остановил я явно пытавшуюся что-то произнести демонессу. — Никуда я без тебя не пойду. Не в ближайшее время.

— Я поняла, милорд, — склонилась девушка, тряхнув гривой своих белоснежных волос, и тихо покинула комнату.

После такого я наконец-то смог спуститься в подвал в одну из «заклинательных» комнат. В той, что я выбрал в этот раз, была лишь простая печать сдерживания, которую я решил использовать не совсем стандартно. Так-то она была нужна для того, чтобы запирать здесь демонов, но раз мои силы изначально происходят от демонов, то должно подойти.

Я сел в центр выбитой на полу печати и наполнил ее энергией, активировав, как только последней стало для этого достаточно. Меня тут же закрыл прозрачный купол, отсекающий все, что находилось внутри печати, от мира. Теперь я мог не опасаться, что случайный выброс энергии может что-то повредить в особняке. Созданная мной структура как раз рассчитана на такое, а лежащие вокруг нее якоря-накопители впитают излишки энергии, чтобы она не пропала, растворившись в общем мировом потоке.

Убедившись, что все работает как и должно, я приступил к медитации, которой обучал своих учеников. Чувствовать протекающую в тебе энергию на мой взгляд было важным умением, которым маги нынешнего поколения по какой-то причине пренебрегали. Не спорю, чтобы научиться этому необходимо приложить определенные усилия, но ведь даже Мирослав смог научиться этому методу, а уж лентяя похлеще него я еще не видел.

Как я уже чувствовал раньше, в моем энергетическом теле присутствовали частички посторонней энергии, которые так легко в нем не усваивались. Каждое поглощение сопровождалось волной энергии, причиняющей мне физическую боль. Возможно, если бы надо было подождать всего пару дней, то я бы и не стал заморачиваться, но судя по тому, как проходил этот процесс, он грозился растянуться на месяцы. Последнее меня полностью не устраивало.

Во время медитации, имея навыки контроля энергии, из своего источника можно расширить каналы, по которым течет магическая энергия, и в то же время улучшить контроль, что позволит магическим техникам терять меньше энергии и в целом позволит магу создать на несколько техник больше, чем выйдет у равного ему при прочих условиях оппонента.

Я же занялся тем, что ускорил внутренний поток энергии внутри моего тела. Словно вода, он омывал все мое тело, пробегая запутанный путь, который тем не менее позволял энергии пройти по самый незначительным каналам.

Увеличившаяся скорость так же подхватила чужеродные частицы, которые не могли сопротивляться этому движению. Одновременно с этим энергия переставала быть неспешной, а, можно сказать, бурлила как горный поток. И как горный поток она была способна увести за собой небольшие булыжники, в роли которых выступали чужеродные частицы.

Сначала в поток погружалось по одной-две частицы и я даже сумел приноровиться к тому буйству энергии, что появлялось при их растворении, но постепенно таких частиц растворялось все больше и мощный поток, с каждый витком набирая силу, носился по моему телу, обывая все энергетические каналы и неизбежно расширяя их.

К сожалению, не все из них, несмотря на мою многолетнюю практику, выдерживали такое воздействие, так что приходилось их спешно латать и понемногу выпускать энергию во внешний мир, чтобы, фигурально выражаясь, не взорваться от того, что не мог обработать ее всю сразу.

По какому-то наитию часть энергии я направлял в то место, где на груди у меня находился шрам от опыта деда, который я потом спустя несколько лет замаскировал качественной татуировкой, которая успешно скрывала этот след из моего прошлого. Именно здесь, под кожей, по словам Роксаны, скрывался Знак Власти.

Стоило только это сделать, как магическая энергия будто начала пропадать в ненасытную бездну, одновременно с этим замедляясь и больше не грозя мне новыми разрывами энергетических каналов.

Это продолжалось еще несколько минут по моим внутренним ощущениям, но после этого шага удерживать накопленную внутри энергию было намного проще. Как только движение энергии вновь замедлилось до своего исходного состояния, я наконец-то смог прервать медитацию и спокойно выдохнуть.

Только сейчас я ощутил, насколько затекло мое тело и каждое движение давалось с определенным трудом. С кряхтением, будто дряхлый старик, я поднялся с пола, чтобы осознать, что я ощущаю привкус крови во рту. Поднеся руку к губам, я убедился, что это и-за того, что во время медитации я прокусил губу и просто до этого момента не чувствовал этого. Теми опасная глубокая медитация, что не ощущаешь своего тела и что с ним происходит. Вытерев кровь, я осмотрелся по сторонам и деактивировал печать, чтобы убедиться, что стержни-якоря до краев заполнены энергией и только чудо, что они выдержали.

Это же сколько я выдал во время медитации, чтобы заполнить далеко не маленькие накопители? Что-то я раньше не замечал за собой таких объемов энергии или же это та часть энергии, что не смогла полностью усвоиться организмом?

Голова и так сильно болела, чтобы еще заниматься разрешением этого вопроса, и я попросту махнул рукой, планируя вернуться к нему позже. В первую очередь мне не помешает принять душ и переодеться, а то за время усваивания чужеродной энергии я весь вспотел, что соответствующим образом сказывалось не лучшим образом на запахе, идущем от меня.

Выйдя в коридор, я ни с кем не пересекся, так что смог спокойно принять душ. Только после того, как я оказался в душевой, я обратил внимание на шрам на груди, который будто бы стал более выпуклым, делая линии разрезов четче. Хорошо хоть татуировка была выполнена с небольшим запасом, так что это было не так заметно. Правда, и раздеваться на публику я не спешил, но слишком хорошо шрам напоминал мне о трагедии моей семьи, чтобы я мог смотреть на него, не испытывая никаких эмоций.

В любом случае душ помог привести себя в порядок и даже голова стала вроде поменьше болеть. Правда, когда я переодевался, то меня ждал не самый приятный сюрприз. Одежда немного, но все же оказалась мне мала.

Я не то чтобы каждый день измерял себя, но старался держать себя в одной форме, которая мной была выбрана как оптимальная. Да и одежду в последнее время я покупал, сшитую на заказ, а значит она была сделана точно по моим меркам. Не мог же я за сутки изменить кондиции своего тела, чтобы в привычной мне белоснежной сорочке чувствовать себя стесненным? Да и мышцы так быстро не становятся крупнее, или они у меня такие и были?

Единственный, кто мог ответить на этот вопрос, был не так далеко, так что я сразу направился к ней.

— А что в этом такого? — удивленно посмотрела на меня Роксана, когда я, переодевшись в более свободную домашнюю одежду, рассказал ей про мои опасения.

Я прервал девушку во время очередного боя с тенями, которые она создавала своей магией, так что девушка была чуть запыхавшаяся. Уж с этими материальными иллюзиями она выкладывалась на полную, так как в таком состоянии ее не увидишь, когда она тренируется с учениками Миямото или отрабатывает приемы с бойцами Славы.

— Как что?! — возмутился я. — Со мной происходит что-то непонятное и я не могу это никак объяснить.

— Разве у ваших магов при усилении энергетической системы не происходят изменения с телом?

— У людей все происходит не так, — покачал я головой.

— Но ведь я чувствую, что в вас, милорд, стало больше энергии, — подойдя ко мне чуть ближе, произнесла демонесса. При этом в каждом ее движении просматривалась хищная грация, которая тем не менее была очень завораживающей. — Как я понимаю, маги тоже могут увеличивать количество своей энергии, но делают это постепенно. Или я что-то спутала? — вопросительно посмотрела она на меня, склонив голову на бок.

— Отчасти верно. Маги могут увеличить вместимость своего источника и контролировать больше магической энергии, но… — и в этот момент я задумался.

А ведь действительно. Чем сильнее маг, тем выше продолжительность его жизни, да и здоровья явно побольше, чем у простолюдинов. Одно то, что одаренного можно с размаху впечатать в стену, а он просто отряхнется от каменной крошки, не получив серьезных повреждений, чего стоит.

Пускай люди и не демоны, наше физическое тело в плане развития своих способностей тоже важно, но то, что источник влияет на тело, как и обратно, было доказано примерно лет тридцать назад. Поэтому среди магов редко встретишь тех, кто не следит за собой и даже если такие есть, то на это скорее всего есть причины, а не то чтобы они были ленивыми.

— Получается… — хмыкнул я, посмотрев на свою руку и сжав ее в кулак, напрягая мышцы, отчего они стали четче прорисовываться под кожей. — Я за пару часов смог проскочить сразу несколько месяцев, а то и лет тренировок?

— Для демонов в этом нет ничего удивительного, — пожала плечами Роксана.

— Но я не демон.

— И в то же время у вас есть Знак Власти, что присуще именно демонам, — возразила моя слуга, посмотрев туда, где был мой шрам.

— Как будто мне было мало забот, — прошептал я, взлохматив свои волосы.

— Не хотите попробовать небольшой спарринг? — вдруг предложила Роксана. — Это лучше всего поможет избавиться от излишков энергии и позволит проверить ваше тело.

Я хотел ей сказать, что излишков никаких нет, так как их поглотили осколки Знака Власти, но потом подумал и решил, что, собственно, я от этого ничего не теряю, да и, возможно, такая встряска действительно поможет привести мысли в порядок. А то я уже стал задумывать, а человек ли я вообще раз, со мной могут происходить такие изменения? Еще понятно, когда над твоим телом так поработал целитель, да и то ему потребуется довольно много времени и несколько сеансов, чтобы провернуть подобное, а тут такой «мгновенный» результат.

Пускай я не особо стремился заниматься боевыми искусствами, но кое-каким начальным навыкам Миямото меня обучил, да и его пребывание в моем теле отчасти положительным образом сказалось на мышцах и связках, которые получали непривычную им нагрузку. В принципе по словам старого духа из меня мог бы получиться неплохой боец, если бы я этому уделял больше времени, но мне было достаточно защитить себя, если противник окажется слишком близко, а остальное доделают призванные мной демоны. Раз у меня есть такой весомый аргумент вне зависимости от обстоятельств нападения на меня, то зачем напрягаться дополнительно?

Поэтому я просто встал в защитную стойку и приготовился уклоняться от атак Роксаны, которая вполне осознает мой уровень и не будет бить в полную силу, чтобы наш бой закончился мгновенно.

От первых пробных атак, призванных лишь проверить мою реакцию, я легко уклонился, но расслабляться от такого успеха не стоило. Демонесса начала плавно, но все же увеличивать скорость своих движений и вот после такого мне уже приходилось прикладывать определенные усилия, чтобы успеть среагировать на все. И даже несмотря на это, я пару раз пропустил ощутимые удары в корпус, которые на миг дезориентировали меня, но Роксана давала мне несколько секунд прийти в себя и мы вновь продолжали нашу «пляску».

Бой на удивление увлек меня и я даже с каким-то наслаждением стал отвечать на атаки демонессы, время от времени пытаясь достать ее, хотя это и было изначально обречено на провал. Все же я не имел опыта в этом, а вот Роксана несколько десятилетий только и занималась сражениями, да и парни Славы только так летали от ее ударов, а они были еще теми тертыми жизнью бойцами.

— Стоп, — неожиданно разорвала дистанцию Роксана, выставив руку. — Как вы себя чувствуете, милорд?

— Да вроде бы неплохо, — прислушавшись к себе, недоуменно посмотрел я на нее.

— Неплохо, говоришь? — с нотками сарказма переспросил Миямото, который, оказывается, стоял позади меня, а я его даже не заметил.

— Ну да, — пожал я плечами, переводя взгляд с него на демонессу и обратно. — А что такого?

— Ученик, а ты заметил, на каких скоростях вы двигались? — хитро посмотрев на меня, спросил дух.

— Да вроде как обычно, — вновь пожал я плечами, но уже настороженно, так как чувствовал какой-то подвох.

— Милорд, в этот раз вы продержались дольше чем Волков, хотя я действовала на том же уровне, что и с ним, — откровенно произнесла Роксана.

— Погоди, — попросил я ее остановиться. — Как это вообще возможно?! Он много лет целенаправленно занимался боевыми искусствами и на протяжении нескольких месяцев тренировался с тобой…

— Я же говорила, что вы увеличили количество вашей внутренней энергии, а она в свою очередь в ускоренном темпе повлияла на тело, — терпеливо пояснила демонесса.

— Но как это возможно?!

— Магия, — разведя руками, ответила Роксана. Губы девушки слегка подрагивали от сдерживаемой улыбки.

* * *

Глава 16

После такого откровения я просто не мог не пересмотреть свои взгляды на магию и на свои особенности в частности. Тут впору задаваться вопросом, а могу ли я в полной мере называться человеком после такого.

Как только мы поговорили, я уже под наблюдением Роксаны и Миямото провел несколько тестов, показавших, что мое тело каким-то образом стало сильнее и гибче. Будто я и вправду занимался постоянными тренировками на протяжении нескольких месяцев. Старый дух мечника, поняв это, вновь заладил о моем обучении, так как с такими физическими данными я даже смогу несколько нивелировать то, что не занимался боевыми искусствами с раннего детства. Вот только мне не улыбалось тратить время на такую ерунду.

— Я ничего не понимаю, — обескураженно произнесла Арина, закончив с помощью своих техник обследовать мое тело. — Я же тебя обследовала с утра и ничего такого не было.

— То есть ты не можешь выявить никаких отклонений в моем состоянии? — задал я вопрос, который больше всего беспокоил меня.

— Нет, ты полностью здоров и находишься практически на пике своего физического состояния, — покачала она головой. — Тело неизменно, но такое чувство, будто ты где-то усиленно тренировался, но для всего мира прошло несколько часов.

В медитации я провел примерно три часа, так что действительно все выходило более чем странно.

— Хорошо хотя бы, что нет никаких негативных последствий от такого резкого изменения, — вздохнул я после небольшой паузы, в то время как Арина активировала еще одну технику, чтобы просканировать меня своей магией. — Вот только гардероб придется менять.

— И все же это противоречит всему, чему меня учили, — окончательно сдавшись в попытке разгадать эту загадку, произнесла моя жена. — Не может человек без дополнительных факторов и последствий так резко измениться. Да на одно преобразование мышц из твоего изначального состояния в текущее потребовалось бы использовать несколько мешков специально отобранных элементов и колоссальное количество магической энергии. И все это не говоря о том, что ни один целитель не смог бы работать в таких условиях. Но у тебя нет никаких признаков того, что изменения производились. Такое чувство, что твое тело и было таким, а то, что я видела раньше, было лишь иллюзией.

— Вот такой я вот загадочный зверек, — хмыкнул я.

Пускай я многое рассказал Арине, но говорить о своих опасениях, что из-за Знака Власти я, возможно, уже и не совсем человек… К сожалению, несмотря на то, что я был уверен, что она поддержит меня в любых вопросах, но это уже выходило за рамки и доверить такое я ей не мог. Лена же, пускай и знала больше моих секретов из-за магических клятв, которые не давали ей разглашать эту информацию, просто не поняла бы происходящих со мной изменений. Впрочем, и я не понимаю их в полной мере.

— Это совсем не смешно, — нахмурилась девушка. — Такое надо исследовать более тщательно, так как, возможно, я могла по незнанию что-то упустить. Нельзя это оставлять просто так! — горячо заявила она.

— Я не дам себя на исследования, — твердо заявил я, вставая с дивана, на котором до этого лежал, чтобы Арине было удобнее накладывать свои техники. — Об этом не может быть и речи.

— Ты можешь сам принимать такое решение, но я высказала свое мнение, — обиженно произнесла она. Вот только чувствовалась в этом определенная игра, которую от меня и не особо пытались скрыть.

— Просто скажи, что ты сама хочешь занять этими исследованиями, — подыграл я ей.

— Это же может послужить прорывом в понимании влияния магической энергии на физические процессы, происходящие в теле одаренного, — практически протараторила Арина, расхаживая взад-вперед по комнате.

— Не видел раньше в тебе такого фанатичного запала, — покачал я головой, наблюдая за ней.

— В наше время осталось не так много загадок, связанных с человеческим телом, — остановившись примерно на середине своего пути, ответила на это моя жена. — Так что изучение такого феномена может вылиться не в одну научную работу, а если я смогу получить хоть какие-то применимые к другим результаты, то это можно будет запатентовать на наш род.

— Род, говоришь? — заинтересовался я. — И насколько это может быть выгодно?

— Ты знаешь, на чем строилось первоначальное богатство рода Лазаревых?

— Сама же знаешь, я настолько в историю имперских родов не углублялся, — развел я руками. — Мне бы запомнить основных игроков.

— Это не то чтобы большая тайна, но об этом действительно не принято распространяться, — кивнув мне, продолжила объяснять Арина. — Так вот, мой род с момента своего основания был занят медициной и нам принадлежит разработка нескольких лекарств и методик, которые помогают в лечении как обычных людей, так и одаренных. Поэтому за каждое созданное лекарство мы получаем отчисления, а передача наших методов лечения тоже стоит определенных денег.

— Не думаю, что у тебя из этого что-то выйдет, — после небольших раздумий я все же поменял свое решение. — Но всеми исследованиями будешь заниматься только ты и не будешь использовать для этого сторонних специалистов, даже из нашего рода.

— Но мне одной со всем не справиться, — возразила девушка, эмоционально взмахнув руками, словно показывая ворох проблем, связанных с этой задачей.

— Ты сама заговорила об исследованиях, а я против того, чтобы эти данные могли уйти куда-то на сторону. Так что либо ты пробуешь сделать все это сама, либо мы ничего не делаем. Если на этом все, то мне надо съездить в ателье и сделать заказ на новую одежду.

В целом я был не против лучше понять, что со мной произошло после того, как я, получается, поглотил осколки Знака Власти у того оборотня. Пускай это оказался приятный бонус, но всегда может быть подвох, возможно, не очевидный и проявится он намного позднее, но все же.

На этой ноте мы разговор с Ариной закончили. Моя жена удалилась к себе раздумывать над возникшей проблемой, а я же отправился в уже знакомое мне ателье, чтобы прикупить уже готовую одежду и сделать заказ на новую. Благо здесь и готовую одежду были готовы ушить по размеру. Странно, но хозяйка ателье нисколько не удивилась моим изменения, правда, я не посещал это заведение больше месяца, так что для нее это не должно казаться столь резкими изменениями.

В любом случае мне удалось разобраться с этой проблемой относительно быстро. Все же повторные замеры меня всегда раздражали, но поделать я с этим ничего не мог и пришлось подчиняться правилам хозяйки ателье. Лучше так, чем искать новое место, где мне смогут изготовить настолько качественные вещи, да еще и из магических материалов. В этом случае мне даже не столь было жалко денег, так как каждый потраченный рубль того стоил.

* * *
Два дня преследования духа, от которого проблематично скрыться, если не хочешь испортить с ним отношения, доконают любого. Так и я не выдержал приставаний Миямото и согласился уделять по часу в день тренировкам с ним. Старых дух загорелся идеей проверить возможности моего измененного Знаком Власти тела. Мечник со мной уже достаточно давно, чтобы знать, как подобрать ключи к нужным дверям в моих мыслях. Да и мне самому было немного любопытно, на что я способен — все же спарринг с Роксаной ощущался как обычная тренировка и, несмотря на все доводы, разум отрицал то, что я смог превзойти остальных бойцов рода, продержавшись против нее дольше них.

Единственным, что я выбил, так чтобы все тренировки проходил с его вселением в мое тело. Мне было откровенно лень напрягаться, но с другой стороны, чем более тренированным будет мое тело, тем лучше сможет действовать Миямото. Да и не стоит забывать, что после каждого его вселения во время опасности я потом еще несколько дней отходил из-за перегруженных мышц и связок — мои физических данных было недостаточно, чтобы поспевать за духом.

Правда, сейчас ситуация стала несколько лучше. Боли больше не было и после тренировок оставалась лишь приятная тяжесть в мышцах будто от хорошо проделанной работы.

— Такое чувство, что твое тело само перестроилось так, чтобы компенсировать твои недостатки, — все еще пребывая в легкой задумчивости, поделился со мной своими впечатлениями Миямото. — Я давно не чувствовал такого единения. Как будто вернулся в свое молодое тело, — он вытянул руку и пару раз сжал и разжал кулак, будто пытался этим что-то почувствовать.

— Я же обещал тебе, что попробую что-то с этим сделать, — после принятия душа я был вполне миролюбив и позволил себе несколько минут отдыха. — Только вот сподвижек в этом направлении не так много. Способные на такие манипуляции с душой и материей, возможно, были в прошлом, но о них никто никогда не распространялся, так что… — развел я руками.

Пускай упадок магии в рамках общей истории человечества был не настолько большим периодом, но потеряли мы достаточно много. Да еще и скрытый образ жизни большинства магических сообществ не слишком способствовал передачи знаний. В какой-то мере нынешнее поколение магов. несмотря на подход с волевым применением магических техник, было слабее своих предков, которые учились более тонко чувствовать магические потоки, понимая, что каждый шаг в сторону может стоить им жизни. Сейчас же уже были сподвижки в разработке аналитических программ, которые смогут сами рассчитать необходимые конструкции и описать магические схемы для достижения необходимого результата. В данный момент они были лишь на стадии разработки, но кто знает, когда случится этот прорыв.

— Мой ученик, — мягко улыбнувшись, сказал старый дух. — В моем состоянии понятие времени условно, так что я не сильно тороплюсь. Да и благодаря нашей красавице, — комплимент был обращен в сторону Роксаны, выступающей моим оппонентом на тренировке, — я могу хотя бы отчасти вспомнить, каково это — быть живым.

— Ладно, мы отклонились от темы, — хмыкнул я, прекрасно понимая, насколько мечник всей душой, как бы это странно ни звучало применимо к нему, мечтает вновь прикоснуться к мечу и сразиться с достойным противником. В этом был смысл его жизни, который изменился на передачу своего наследия будущим ученикам. — Насколько сейчас высоки мои шансы стать мечником? И стоит ли вообще тратить на это время?

— Ты согласился на тренировки! — настороженно произнес Миямото, пристально посмотрев на меня.

— Но я же должен понимать, как быстро смогу достичь результат? Иначе смысл вообще тратить на это время.

— Три месяца, — ворчливо отозвался на это призрак.

— Что три месяца? — не понял я.

— Потребуется три месяца таких тренировок, проходящих каждый день, чтобы довести твое состояние до идеального и подходящего для мечника.

— Неожиданно, — покачал я головой, даже не зная, как реагировать на такое заявление.

— Милорд, вы же встречались с Лордом Кроссом и разговаривали с ним? — вдруг задала вопрос Роксана.

— Было такое…

— И как бы вы его описали? — перебила меня девушка.

— Опасный, сильный и…

— Идеальный, — продолжила вместо меня демонесса, произнеся это слово с изрядной толикой благоговения. — Все Лорды, имеющие Знаки Власти, находятся на пике своей силы и развития. Многие говорят, что как раз из-за него они и достигают такого результата, ведь до получения Знака они были пусть и сильными, но обычными демонами, а после становятся существами, способными контролировать Источник магии.

— Послушал бы тебя Аркадий, я бы точно потом был обязан обеспечить ему проход в один из миров демонов для исследований, — невесело улыбнулся я. — Ладно, пока это идет мне на пользу, я не против.

— Может, тогда увеличим время тренировок? — смотря в сторону, безразличным тоном спросил Миямото.

— Да где я тебе столько свободного времени найду?! — возмутился я.

* * *
Пускай я отсрочил неизбежное благодаря решению проблемы с демоном-оборотнем, но это не значит, что дел у меня стало меньше. Выкроить с утра час на тренировки оказалось возможны только благодаря тому, что слуги рода наконец-то стали не только вникать в дела, но и сами активно принимать в этом участие.

Сэм Браун, наш технический гений, настолько разошелся со своей цифровой сетью, что уже просто от скуки стал собирать данные на всех и вся. Его могла ограничить только Аркур, которая в основном была той, кто нагружал его работой. Ее все возрастающие запросы к аналитическим данным заставляли парня проявлять чудеса изобретательности. Хорошо еще, что удалось благодаря Эльзе убедить его подобрать себе помощников. Пускай его собственный уровень был довольно высок, но он был один и делать множество дел одновременно не мог.

Само собой все новички прошли через принесение клятвы мне, так что в их верности я не сомневался. Особенно я не сомневался после того, как подосланный мне шпион «самолично» повесился в закрытой комнате. Это была лишь неудачная попытка слить информацию обо мне другим родам, после чего магический контракт заработал в полной мере, наглядно продемонстрировав остальным, что бывает в случае его нарушения.

Из этого события я не стал делать тайну от остальных и те, кто, возможно, не до конца верил в магические договора, в полной мере прониклись, что с ними может произойти. В целом, им даже жаловаться было не на что, так как я всем слугам платил щедро и каждого старались пристроить в той сфере, где ему было наиболее комфортно и где он бы мог приносить наибольшую помощь роду.

Эльза проявляла просто чудеса с каждым потенциальным кандидатом в слуги рода, открывая его душу и указывая на тех, кто может оказаться опасным для рода. Но порой такие вот «несчастные случаи» были полезны, чтобы остальные знали, что такое ответственность, и не забывали про последствия. С этим была согласна даже эта белокурая красавица, которая старалась все же решать проблемы мирным путем.

И все же направлений, за которые взялся род Шуваловых, было довольно много и мне необходимо было держать руку на пульсе, чтобы все это не распалось как карточный домик. Да я постепенно назначал людей, ответственных за то или иное дело, но все же процентов шестьдесят предприятий и фирм работало без прямого контроля. Последнее меня не сильно устраивало, но и всех подряд в слуги я тоже не мог брать.

С последним были определенные проблемы, куда уж без них. Существовал определенный резерв тех, кого я мог взять в свой род без того, чтобы ко мне появились претензии от других магических семейств. Да, столичные университеты каждый год выпускали множество специалистов, но на многих из них уже были планы у аристократов, а я пока был не настолько значимой фигурой, чтобы с легкостью перебить уже предварительно заключенный контракт, пускай и с лучшими условиями.

Вот что значит создавать свой род с нуля, когда о тебе не каждый вообще слышал и не понимал, зачем ему вообще соглашаться на мои условия, когда практически такие же предлагает более уважаемый и древний род, который может похвастаться своими богатствами и властью. Последнее в свою очередь в глазах молодых специалистов выглядело как стремительный карьерный рост и получение толики этого же влияния в свои руки.

Но ладно, это дело решаемое и необходимо только время, чтобы весь этот механизм мог начать в полной мере работать без меня. Благо подвижки в этом направлении уже были, да и приближенные слуги, как, например, троица Браун, Аркур и Ревенпорт, стоило множества других, которые никак не могли бы приблизиться к навыкам столь уникальных личностей.

Главное, что стабильный доход у рода появился и без моего прямого участия, да и нападок от конкурентов за последние пару месяцев не наблюдалось. Так что я отчасти мог выдохнуть и заняться другими направлениями, не ожидая, что в любой момент меня могут выдернуть на какое-то предприятие и решать возникшие там проблемы. Благо большинство проблем было в юридическом направлении и Засекин справлялся с этим сам, так как у всех фирм был договор с «Алтеей».

Благодаря этому я смог выделить чуть больше времени на своих учеников и продолжил тренировать их с большей нагрузкой. Пускай изначально мне это было необходимо, чтобы Лена приобрела необходимые связи и получила должные ее положению и навыкам знания, то теперь эта затея захватила меня. Мне было интересно, что из этого в итоге получится, да и дружба с родами моих учеников в дальнейшем могла мне пригодится, даже если они и не займут лидирующие позиции в своих семьях.

— Удалось вам проникнуться мыслью, что вы стали сильнее? — обратился я к ним, когда наша сегодняшняя тренировка приблизилась к своему концу.

Поверженный ими демон был отозван обратно, так что ребята сейчас отдыхали прямо на тренировочном поле в моем особняке и переводили дух. При этом они сохраняли настороженный вид, так как пару раз я наглядно демонстрировал, что во время боя не стоит расслабляться, даже если ты уверен в своей победе. В первый раз я это сделал, когда победа им далась слишком легко, а потом внес этот элемент как неожиданный фактор, который ни от чего не зависит.

— Темпы развития поражают, — за всех ответил Орлов. — Не думал, что этого можно достичь просто на улучшении контроля, — тяжело вздохнул парень.

— А как же битвы с демонами? — хмыкнул я.

— Это лишь его оттачивание, — на удивление верно ответил блондин. И куда делся тот заносчивый и горделивый парень, на котором я продемонстрировал, что со мной лучше не связываться? — Не спорю, это боевая обстановка, которая позволяет нам лучше понять свои слабые и сильные стороны. Сражения учат правильно применять свои силы, но все же наибольший прогресс в своем развитии мы получили, когда стали отрабатывать контроль.

— Все ли это поняли? — обратился я к Нарышкиной и Бартеневу. Лена и так прекрасна знала всю подоплеку, но мы с ней занимались помимо прочего отдельно. — Главное не лениться и контролировать свои эмоции. Ведь даже имея изначально слабый магический дар, можно развить его до такой степени, что и более сильные противники отступят. Как вы думаете, чему вы на самом деле обучаетесь?

— Побеждать сильных? — предположила Алиса.

— Еще есть варианты? — вновь спросил я, но остальные предпочли отмолчаться. — В таком случае… я не учил вас все это время, а только давал советы. Так что вы все это время учились, как бы это странно ни звучало, учиться.

— Не понял, — даже очнулся от своего флегматичного состояния Мирослав, а ведь казалось, он вновь пропускает весь разговор между ушей, о чем-то задумавшись или заснув с открытыми глазами.

— Я не являюсь преподавателем Академии Магии при патронаже Императора, да и преподавать тоже не умею, — я жестом остановил попытавшуюся перебить меня Алису. — Я лишь мог дать вам подсказку, куда двигаться, и обучил единственному, чему научился сам. Дальше все лишь ваша заслуга и то, что вы решили не бросать это направление.

— А разве битвы с демонами не были обучением? — спросил Орлов.

— Ну это… — я задумался. — В целом да, это можно было бы считать обучением, но похожую практику вы бы прошли, просто попросив остальные команды тренироваться вместе с вами. Да, возможно, вы бы так сделали сильнее своих же конкурентов на Турнире, но при этом в принципе также неплохо отработали командную работу. В какой-то мере битвы с демонами сделали из вас хороших бойцов именно против них, но вот против других магов необходимо применять другой подход.

— Для этого и потребовались те наемники, — понимающе кивнул парень.

— Да, — подтвердил я. — Пускай ваши техники стали лучше, но вот сражаться против людей вы пока не умеете и это мы будет в ближайшее время исправлять.

— Думаете, у нас есть шанс победить в Турнире? — с загоревшимися, что с учетом ее специализации смотрелось странно, глазами спросила Нарышкина.

— Да что вы так зациклились на этом Турнире! — покачал я головой. — Он лишь позволяет вам продемонстрировать свои умения перед другими, но каждый из вас и так состоит в родах, находящихся в сотне сильнейших в империи. Куда уж больше известности?

— Чем ты сильнее, тем меньше тех, кто готов оспорить твое место в жизни, — опустив голову, тихо произнес Бартенев.

Я, конечно, знал, что у него напряженные отношения с остальными членами семьи, но никогда не вдавался в эту тему слишком глубоко. Все же мне они были нужны только для того, чтобы раскрыть полный потенциал Лены.

— Я не против такого стремления, но не стоит его делать главной целью, пускай и на короткий промежуток жизни, — обращаясь к нему, ответил я. — Так что в ближайшее время мы начнем тренировки с людьми или же теми, кто похож на людей. У нас есть еще два месяца до ваших летних каникул, так что должны успеть.

— Летом мы собираемся остаться здесь, чтобы подтянуть свою учебу, — вставил слово Владимир.

— Это официальная версия для наших семей, чтобы нас не отозвали по делам рода, — добавила Алиса.

— А если бы я не планировал с вами заниматься летом? — поинтересовался я.

— Тогда бы мы просто отдохнули летом в столице или же проводили время в библиотеке, — позевывая, ответил Мирослав. Если он до этого сидел, то сейчас создал из песка подобие лежака и развалился со всеми удобствами на нем. — В любом случае мы найдем, чем заняться.

— Ладно, я обдумаю это позднее, а сейчас пора продолжить тренировку, — улыбнулся я.

— Но мы разве не закончили?! — возмутилась было Нарышкина.

— А я разве говорил, что тренировка окончена? — сделал я удивленное лицо и активировал печать призыва.

* * *
— Господин, к вам посетитель, — прервала меня от размышлений слуга и я махнул рукой, чтобы она пропустила незваного гостя к мой кабинет. Все равно ничего важного, от чего нельзя было отвлечься, я сейчас не делал, да и разговор позволит немного отвлечься и, возможно, это наоборот поможет решить возникшую передо мной проблему в расчете новой печати.

— Князь Шувалов, — в комнату грациозной походкой впорхнула Ксу Мин, которую я не ожидал увидеть как минимум еще несколько месяцев.

— Добро пожаловать, Ксу Мин, — кивнул я женщине, указав на место напротив себя. — Что вас привело ко мне?

— Сразу к делу? — улыбнулась одними глазами эта китаянка.

— Не люблю разводить политесы, — пожал я плечами.

— Я здесь по поводу Джинхея Мина…

— Если вы продолжите настаивать на его освобождении… — холодно произнес я, перебивая ее. Впрочем, продолжение фразы вполне угадывалось.

— Вовсе нет, — подняла руки Ксу. — Наоборот руководство клана посчитало, что ваши претензии обоснованы и Джинхей полностью передается под ваше распоряжение. Он обязан выплатить вам долг жизни, иначе не сможет вернуться в клан.

— Это очень похоже на рабство, — недовольно покачал я головой. — И если я соглашусь, то как можно будет трактовать, когда именно будет выплачен этот долг жизни?

— Насчет этого не беспокойтесь, — мягко улыбнулась представительница клана экзорцистов в попытке изменить мой настрой. С учетом того, что в первую встречу она предстала передо мной как холодная и расчетливая обладающая магической силой женщина, это смотрелось… да не смотрелось, если говорить откровенно. Такое чувство, что такое решение и ее саму застало врасплох и сейчас девушка пытается провернуть все так, чтобы остаться в плюсе. — Джинхей уже получил соответствующие инструкции и будет готов подчиняться вам так же, как и главе своего клана. С этим у нас строго.

— Допустим, — нехотя согласился я, так как пока не видел, как можно избавиться от «врученной» мне ноши. — Только помнится, вы ранее выставляли его как виновника произошедшего, а сейчас делаете такой «дар». Но, пожалуй, опустим тот момент, что я могу по своему распорядиться его жизнью. И ради этого вы приехали ко мне? — ехидным голосом спросил я.

— Не только, — покачала головой она и после этого неуверенно огляделась по сторонам. — Только перед тем, как я это скажу… вы можете быть уверены, что нас не подслушивают?

— Ранее вы этого не просили, — хмыкнул я, слегка заинтересовавшись подоплекой этого вопроса. — С чего тогда сейчас такая осторожность?

— Раньше я не была значимой фигурой, — слегка поморщилась на этих словах Ксу. — Но благодаря вам мы начали сотрудничество со Службой магической безопасности Российской империи и я стала одним из связующих лиц. После такого интерес ко мне усилился. Поэтому я не могу быть уверена, что за мной в данный момент не идет слежка.

— Можете не беспокоиться. В моем доме нас никто не потревожит и не услышит, если я того не пожелаю, — твердо и уверенно ответил я.

В магическом мире вообще сложно быть уверенным в чем-то на сто процентов, но созданная мной защита из духов и демонов не давала никакого шанса магической слежке, а то, что кабинет находился в подвале особняка и технически к нему подобраться было сложно, не давало использовать достижения науки.

— Я, кажется, нашла место, где может скрываться мой брат Бэй Мин.

— Вот как? — проявил я свое любопытство. — А теперь расскажите об этом подробнее.

P.S. И не забываем, что лайки и комментарии увеличивают скорость написания.

Так же просьба поддержать новую серию и по возможности подписаться на моего соавтора https://author.today/work/106649


Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Глава 16