КулЛиб электронная библиотека
Всего книг - 591012 томов
Объем библиотеки - 896 Гб.
Всего авторов - 235278
Пользователей - 108100

Впечатления

Stribog73 про Ружицкий: Безаэродромная авиация (Литература ХX века (эпоха Социальных революций))

В книге не хватает 2-х страниц.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Arabella-AmazonKa про Соломонская: Садальсууд (Самиздат, сетевая литература)

на вычитку и удаление пробелов

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Arabella-AmazonKa про Соломонская: Приручить нельзя, влюбиться! (Любовное фэнтези)

книга хорошая но текст. пробелы большие ради увеличения объёма.
Я предлагала библиотекарям теперь может АДМИН прочтёт чтоб он создал папку НЕДОДЕЛКИ. НЕВЫЧИТАННОЕ, кто может чтоб исправили убрав эти огромные дыры и выложив заново текст...
Короче в библиотеке много подобных книг. То с ошибками, то с большими пробелами ради объема. Все ждём с нетерпением подобной папки чтобы туда отправлять подобные книги на доработку. Как есть папка

подробнее ...

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Stribog73 про Стоун: Одержимый брат моего парня (Современные любовные романы)

Моралисты, в свое время, байкотировали гастроли гениального музыканта Джерри Ли Льюиса.
Моралисты, в свое время, сожгли Александрийскую библиотеку.
Теперь моралисты добрались и до нашей библиотеки.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Arabella-AmazonKa про Стоун: Одержимый брат моего парня (Современные любовные романы)

и вот такую грязь продают за деньги на потребу похоти. а в правилах куллиба стоит размещаем Любое ...фашизм, порнографию. И нам не стыдно ничуть. А это читают не только взрослые. Но и дети. Начитавшись пободного насилуют ВАШИХ же детей! Люди, одумайтесь пока не поздно!!!
АДМИН, не кажется ли ВАМ, что давно пора менять правила. Нас уже давно морально разложили и успешно продолжают с помощью вседозволенности....Вседозволенность чтобы русские

подробнее ...

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
Arabella-AmazonKa про Соломонская: Осирис (Фантастика: прочее)

https://selflib.me/osiris
у нас нет жанров яой, юри
книгу надо на доработку большие пробелы ради объёма книги

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).

Интересно почитать: Как использовать VPN для TikTok?

Темный призыватель. Том 6 [Андрей Ткачев] (fb2) читать онлайн

- Темный призыватель. Том 6 [СИ] (а.с. Иная магия -7) 952 Кб, 266с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) (скачать исправленную) - Андрей Сергеевич Ткачев

Настройки текста:



Ткачев Андрей Темный призыватель. Том 6

***


Страница книги

Глава 1


– Почему вы уверены, что смогли наконец-то найти, где скрывается ваш брат? – терпеливо повторил я, так как Ксу Мин не спешила раскрывать все карты.

– За последние месяцы мы совместно смогли устранить с десяток его учеников, которые проживали прямо в столице вашего государства. О тех, что находятся по всей империи, мне ничего не известно, но не думаю, что их много, – торопливо добавила она.

– Насколько я в курсе, они ничего не говорят о своем учителе и самоубиваются благодаря подселенным в них демонам, которые остро реагируют на попытки их разговорить.

– Это верно, – кивнула Ксу, подтверждая сказанное. – Вот только такое возможно только в том случае, если демон смог полностью адаптироваться в теле своего носителя. Иначе носитель может оказать сопротивление и отданный приказ если и не будет исполнен, то будет реализован с задержкой.

– Хотите сказать, что вам удалось найти кого-то из недавних учеников?

– Да, – победно улыбнулась девушка. – Нам удалось найти такого человека и он очень удивился, когда узнал, кто прятался внутри его и питался его магией.

– Я так понимаю, это было сделано силами клана Мин, раз я об этом не знаю? – постучав пальцами по подлокотнику кресла, спросил я, внимательно посмотрев на свою гостью.

– Да, – не стала отрицать Ксу. – Хоть благодаря вам мы работаем совместно с вашей Службой, – в этот момент в ее голосе проскочило едва уловимое пренебрежение, но дальше девушка его нисколько не показывала. Так что я точно не мог утверждать, показалось ли мне это или так было в действительности. – Но все же мы не можем им доверять во всем, поэтому, как и они, вели собственный поиск, который привел к успеху.

– Я полагаю, не стоит спрашивать, по какой причине мне оказана такая честь, что меня решили посвятить в эту тайну? – ухмыльнулся я.

– Князь Шувалов, вы известны тем, что всегда держите свое слово, – веско произнесла девушка, тряхнув копной своих волос. – Так что я верю, что вы не станете сообщать об этом, если я попрошу о таком условии.

– Допустим, – кивнул я. Уж кому-кому, а мне прекрасно было известно, как можно обойти данное слово, но пока мне было слишком любопытно, чтобы отказываться от продолжения рассказа. – Я так понимаю, пойманный вами человек до сих пор жив?

– Да, нам удалось изолировать носителя и демона, чтобы последний не мог оказывать на него негативного влияния, но долго удерживать их не получится и придется изгнать демона. Иначе человек станет необратимо одержимым и тогда самым милостивым будет его лишить жизни.

– И что вы хотите от меня? – вкрадчиво спросил я, внимательно посмотрев на китаянку. Причем специально сделал акцент на «вы», так как сейчас Ксу действовала от лица своего клана, да и разговор весь строился так, что все заслуги за поимку такого полезного в нашем деле человека отходят экзорцистам, а не лично девушке.

– Мы… – замялась она и вдруг решительно посмотрела на меня. – Я надеялась, что у вас есть методы по поиску чернокнижников, которыми вы можете воспользоваться. Клан Мин готов заплатить за данную услугу, – тут же поспешно добавила она до того, как я успел что-то сказать. – От себя лично я тоже готова внести плату, если в случае успеха вы скажите о нем только мне.

– Хорошо, – зловеще улыбнулся я. – Но это будет вам стоить дорого.

– Если необходимо, то я готова… – замолчав, Ксу резко поднялась на ноги и потянула руки к застежке платья.

– Я думал, вы благоразумная женщина, – холодно произнес я, заставив экзорциста остановиться.

– Я… – попыталась она что-то сказать.

– Даже не думайте, – не изменил я тон. – Меня в первую очередь интересуют деньги, и со своим вторым предложением вы несколько запоздали. Так что давайте не будем поднимать данную тему, чтобы не портить ни себе, ни мне настроение, – поднявшись со своего места, я прошел мимо замершей девушки и не оборачиваясь бросил: – Мне казалось, что нам стоит поспешить?


***

– А неплохо вы разместились! – не удержался я от комментария, когда мы вошли в здание музея, закрытого на реконструкцию.

Удивительным было не то, что музей был закрыт – их время от времени и так закрывали для открытия новых выставок или перевозки экспонатов, – а то, с какой легкостью мы попали в это здание.

– Как и у «Мастера договоров», – попыталась поддеть меня Ксу Мин, но попытка была откровенно слабой. Все же, как бы ни пыталась сохранить она свое лицо, но то, что она попыталась проделать в моем кабинете, было слишком отчаянной попыткой манипуляции. Видимо, девушке было неловко за такую попытку и вот таким образом она пыталась реабилитироваться. Главное, чтобы не обиделась, что я отказался, а то эти женщины любят себе придумывать обид, в которых ты сам потом еще и виноват. – У нас много знакомых и должников. Так что мы просто воспользовались возможностью.

– Ведите тогда, – хмыкнул я, с любопытством осматриваясь по сторонам.

Пускай здесь и не было ничего, связанного с магией, но многие экспонаты были попросту интересны своим наличием, да и в этом музее мне не доводилось бывать.

В итоге мы прошли сквозь центральное помещение и потом свернули налево, чтобы спуститься в подвал. Всю дорогу Ксу сохраняла молчание, но в ее движениях нет-нет да проскальзывала определенная напряженность, будто девушка чего-то боялась. Вполне вероятно, она пессимистично думала о неудаче, но, возможно, в этом было что-то еще. В любом случае позади меня шла Роксана, а значит при самом неблагоприятном стечении обстоятельств она меня защитит.

Спуститься пришлось на два этажа и пройти через складские помещения, где готовили экспонаты для перевозки, чтобы оказаться в комнате, слишком сильно напоминающей современную комнату для сдерживания одаренных, чтобы оказаться простой инсталляцией.

– Не знал, что в музеях увлекаются такими вещами, – тихо произнес я, наблюдая за человеком, сидевшем в центре данной комнаты.

На незнакомце была вполне узнаваемая смирительная рубашка, но тот сидел неподвижно, бездумно уставившись в стену, никак не отреагировав на наше появление.

Чего не скажешь о пятерых китайцах, которые при появлении моей сопровождающей глубоко поклонились ей. Правда, двое из них продолжили стоять рядом с пленником, сложив руки в замысловатую фигуру. Не ошибусь, если предположу, что это один из методов экзорцистов для сдерживания демонов.

– Нам было позволено оборудовать одну из пустующих комнат для собственных целей, – закончив разговор со своими подчиненными, пояснила Ксу. – Собственно, это и есть тот человек, о котором я говорила.

– Насколько он сильный маг? – задал я резонный вопрос, так как все предыдущие ученики чернокнижника были пускай и не обученными в полной мере, но все же магами.

– На уровне ранга Ученика, не выше, – пренебрежительно произнесла девушка. – И все же мы решили использовать сдерживающую ловушку, чтобы не дать ему возможности вырваться.

Вообще, для магов существовало несколько способов сдерживания и, с учетом технически развитого мира, к тем методам, что были известны издавна, добавили современные новшества.

Для простейших случаев были изготовлены наручники из особого сплава металлов и энергетических кристаллов, которые не давали одаренному творить техники, нарушая ток энергии в теле. При длительном ношении таких наручников часть энергетических каналов вообще могли оказаться в угнетенном состоянии и магу бы потребовалось несколько недель на восстановления своей боеспособности, и то порой за это время они могли делать простейшие манипуляции.

Насколько я слышал, на черном рынке продается спец состав, который стоит только вколоть одаренному, как тот получает что-то вроде энергетического отравления. В таком состоянии любое применение магии может обернуться непредсказуемыми последствиями. Скорее всего это изначально была секретная разработка, но, как правило, большинство секретных вещей довольно быстро появляются в продаже как эксклюзив.

Состав этой жидкости имел несколько градаций и мог вывести из строя одаренного от получаса и более. Самые дорогие образцы были способны оставить без сил и кого-то ранга Архонта, но само собой такие пузырьки надолго в продаже не задерживались, да и сама продажа такого средства была сопряжена с определенной опасностью, но когда это кого-то останавливало?

Еще одно средство требовало предварительной подготовки из системы подавителей магической энергии. В этом деле даже использовали руническую запись, от которой отказались из-за ее неэффективности в плане боевого применения и найдя смысл только в производстве и вот такой вещи, как ограничить поступление энергии к магу. Самое главное в этом случае было истощить внутренний источник одаренного, а дальше с помощью системы цепей с заранее нанесенными на них рунами можно было оставлять его опустошенным столь долго, сколько это необходимо.

Последний метод был самым щадящим для одаренных и после снятия цепей тот чувствовал лишь магическое истощение, которое со временем проходило.

В данном случае был применен именно последний метод, который, несмотря на сдерживание в виде смирительной рубашки, в то же время не давал человеку использовать магию.

– Что с демоном внутри этого человека?

– Его волю подавляют два экзорциста из моего клана, – указала она на двух мужчин, что стояли по бокам от пленника. – Он лишь слабый дух-паразит, который не успел срастись с энергетикой своего носителя, так что у него нет и шанса выбраться из этой ловушки, – самодовольно произнесла Ксу.

– Неплохо, – похвалил я ее и то, как все было организовано.

До этого я лишь пару раз пересекался с людьми, которых можно было бы назвать экзорцистами, но все они были самоучками и не могли ничего подобного. Но даже так их умений хватало, чтобы справиться с такого рода паразитами, пускай часто это не спасало носителя, но хотя бы одержимый больше не мог никому вредить.

– Что вам необходимо, чтобы попробовать выследить человека, связанного с этим демоном? – задала вопрос китаянка так, что сразу стало понятно, что находящиеся здесь люди хоть ей и подчинялись, но, похоже, не были в курсе ее планов.

– Немного, – улыбнулся я. – Мне необходимо, чтобы вы покинули эту комнату и позволили мне все сделать без лишних глаз.

– Это может быть опасно, – обеспокоено сказала Ксу, встав напротив меня. – Мы не сможем сдерживать демона…

– Вы думаете, что кто-то настолько слабый способен навредить мне? – холодно произнес я больше для находящихся в этой комнате (они слушали нас слишком внимательно, чтобы не заподозрить их в знании языка), чем для самой представительный клана Мин.

– Прошу прощения, – на миг блеснув глазами от догадки, тут же склонилась девушка. – Я не хотела оскорбить ваше мастерство.

– Хорошо, – кивнул я после небольшой паузы, показав, чтобы моя собеседница перестала кланяться. – Тогда выполните мое требование и предупредите своих людей, что если они попытаются каким-либо образом наблюдать за моей магией, то рискуют потерять свои жизни. Добавьте, что я не шучу и это действительно может быть опасно, особенно если меня отвлекут.

Ксу стала поспешно все объяснять своим людям и те без лишних вопросов подчинились ей, лишь у двух китайцев, что сдерживали демона, мелькнуло недовольство на лице, но тут же скрылось за безразличием. Они были обязаны подчиняться и то, что по их мнению сделанное было глупостью, было лишь их личным мнением, которое никого не интересовало.

– Рокс, обеспечь защиту от лишних глаз, – тихо попросил я демонессу. Девушка понятливо кивнула и махнула рукой, окружая нас подобием тумана, очень похожим на то, что делали недавние оборотни.

– Милорд, все готово, – спустя минуту подтвердила она, что можно приступать.

Ну что же. Пора взяться за дело.

Сидевший в центре помещения незнакомец безучастно смотрел в одну точку на стене и лишь слегка раскачивался из стороны в сторону. Похоже, его, помимо прочего, обработали какими-то препаратами, лишив его малейшей возможности выбраться из этого здания. Не думаю, что клан Мин вообще заботился о здоровье этого человека, видя в нем лишь инструмент, способный сдвинуть процесс поисков чернокнижника с мертвой точки.

Воссоздать печать подчинения в энергетической форме заняло где-то пять минут. Мне не надо было куда-то торопиться и поэтому я мог тщательно проверить каждый символ и линию, чтобы не допустить ошибку, которая все же возможна, если все делать в спешке. Книга Соломона в этом деле также улучшила мое понимание происходящих процессов и позволила сделать эту печать еще лучше, чем у меня была до этого. Так что мне и самому не терпелось испытать ее в действии, чтобы убедиться в эффективности.

Печать, как того и требовалось, спокойно легка на пол, заключив фигуру человека точно в своем центре. Стоило подать в нее энергию, как она засветилась мерным синим светом.

– А теперь мы поговорим, – хмыкнул я, вытянув руку над головой пленника.

После этого любой, кто имел возможность нас хоть как-то услышать, слышал только крики боли, а я же, благодаря помощи Роксаны, спокойно занимался добычей сведений у демона, который действительно оказался в нашем мире недавно и был слишком уязвим, чтобы попытаться как-то сопротивляться.


***

– Можете забирать этого человека, – бросил я Ксу, выйдя из комнаты.

Допрос занял не больше десяти минут, но этого было достаточно, чтобы выяснить все, что мне было необходимо.

– Есть результаты? – осталась рядом со мной китаянка, в то время, когда ее люди степенно вошли внутрь, будто и не было внутри одержимого, который теоретически может вырваться на свободу.

При этом вопрос был задан достаточно громко, что само собой намекало на то, что его должны слышать. Тоже мне конспирологи.

– Демона в нем больше нет, – хмыкнул я и под на миг блеснувшими недовольством глазами продолжил: – Он слабо разбирается в нашем мире и ничего толкового, по сути, не знал, так что и подсказать, где его призвали, также не смог.

– Получается, все равно придется искать кого-то более опасного, – вздохнула Ксу.

– Ничего с этим не поделать, – развел я руками, словно сам был огорчен таким результатом. – Даже человек, попав в незнакомую обстановку, может полностью растеряться, что уже говорить о демоне, который никогда не видел ничего подобного. Так что и фокусировался он на совершенно бесполезных для нас вещах.

– Пойдемте, я вас провожу, – для вида раздосадованно вздохнув, предложила девушка и мы вместе отправились на выход.

Моя машина была оставлена в квартале от этого места, чтобы не привлекать к себе внимание, но добрались мы до нее довольно быстро. Китаянке явно не терпелось услышать реальную информацию, а не ту что мы совместно предоставили клану Мин.

В любом случае у нас уже было обговорено, что даже попытка выяснить информацию будет оплачена кланом экзорцистов, пускай и в меньшей мере, чем если бы я достиг успеха.

– Вам ведь удалось что-то узнать? – взволнованно спросила Ксу, стоило мне только закрыть за собой дверь.

– Демон действительно знал не так много, но все же запомнил путь, по которому он со своим носителем прошел от места проведения ритуала, – я поднял руку и над ней проявился мутно серый шар, в котором была заключена сущность этого демона. – Собственно, он «согласился» нам показать необходимый путь. Проблема лишь в том, что они посещали несколько мест и невозможно понять, где именно мы сможем обнаружить вашего брата.

– И все равно это первая зацепка в его поисках, – решительно произнесла девушка.

– У вас есть люди, которым вы можете доверять? – спросил я, дав немного времени своей собеседнице для того, чтобы осознать, что хоть что-то из этой затеи стало получаться. – Я не собираюсь без поддержки соваться в потенциальное логово чернокнижника или к его ученикам.

– Есть, – задумчиво поднесла она, поднеся руку к лицу и не осознанно укусив себя за палец. Довольно необычно, но комментировать я это не стал. – Человек пять наберется, кто верен именно моей семье и не станет распространять об увиденном и услышанном.

– Хорошо, – кивнул я. Могло быть и хуже. – Мои люди отправятся с нами в качестве поддержки. Но сильно не надейтесь, что удастся сразу найти вашего брата. Если он столько лет успешно скрывался, то… – развел я руками. Впрочем, продолжать не требовалось, так как и так все было понятно.

– Я понимаю, но все же готова рискнуть.


***

Волков выделил десять человек из своих бойцов, снабдив их полным обмундированием, входящим в нашу версию среднего тактического комплекта брони. Все было выполнено в цветах рода (черный и серебряный) и, конечно же, на обмундировании был герб рода Шуваловых. Да и над боевыми комплектами бойцов, пускай это и стоило довольно дорого, мы вместе со Славой работали несколько дней, пока не получили удовлетворяющий обоих результат.

Вообще, начиная с этого года, все боевые силы рода имели такой опознавательный знак, чтобы люди только по этому знаку понимали, кому принадлежат бойцы.

В то же время я мог не опасаться, что кто-то еще решит воспользоваться подобной символикой, так как это в Империи каралось тюремным заключением. Срок же зависел от того, что именно проделали эти смельчаки, находясь под знаком рода, которому они не принадлежат и какой именно род использовали для прикрытия. Само собой, если кто-то вдруг решит прикинуться воинами какого-нибудь из влиятельных родов, то они скорее всего до тюрьмы не доедут, так как репутация в этом мире значит слишком многое, чтобы не заботиться о ней.

Помимо воинов, в машине сопровождения находилось две мечницы, которых присоединил к отряду Миямото. Он посчитал, что пора уже приучать младших учеников к реальным делам, а то пока выделился только Илья, бывший пускай и лидером группы, но все же таким же учеником, как и остальные.

Я не думал, что будет верным решением, но старых дух сам обучает этих ребят и ему нести ответственность в случае чего. Конечно, их никто не будет бросать вперед, но случайности случаются. Впрочем, дух мечника сейчас был со мной в мече, так что пускай сам и присматривает за своими учениками.

Вся подготовка заняла где-то около часа, да и то мы больше ждали людей Ксу Мин, которым пришлось добираться после ее звонка с разных концов города и они неизбежно попали в пробки.

Все места, где побывал демон, судя по его описаниям, как на подбор были на окраинах города, причем разнесены друг от друга на довольно большие расстояния. Неясно было только, будет ли там вообще кто-нибудь и будет ли от этих поездок польза. В любом случае это действительно была первая настоящая зацепка, которая могла бы привести нас к брату Ксу.

Описывать все это действо, занявшее у нас три полных дня, не имеет смысла, так как каждый раз мы натыкались либо уже на заброшенное место, либо там находился кто-то из демонов, призванных кровавым ритуалом. В последнем случае с этим справлялись сами экзорцисты клана Мин, используя редкую в наше время символьную магию, проявляя сложные знаки прямо в воздухе и направляя их на демона, для которого попадание такого символа было сравнимо с атакой огненным шаром. Причем какой бы защитой ни обладал бы сам демон, эти символы воздействовали в первую очередь на его энергетику, а значит были наиболее эффективны именно против демонов и подобных сущностей.

В принципе это было неудивительно для экзорцистов, но наблюдать за их работой было познавательно и давало пищу для размышления.

Пускай ни на одной из точек, которую помнил демон, нам не повезло найти дополнительные связующие нити, но уже то, что некоторые из этих мест охраняли демоны, которые не покидали свое временное обиталище, уже говорило о том, что мы на верном пути. Мне же это все показывало, какова часть навыков бывшего экзорциста, а ныне чернокнижника Бей Мина.

Одно то, что он ограничил передвижение существа, которое с большим удовольствием начало бы охоту на людей, чтобы быстрее достичь большей силы, показывало, что ему хватает сил сдерживать демонов. Потому что одно дело демон-паразит, который будет только благодарен за предоставление подходящего носителя, а другое тот, кто и сам может добиться желаемого. Все встреченные нами демоны не обладали должным разумом, чтобы действовать самостоятельно и уметь таиться, а перебить инстинкты хищника – дело не простое.

– Неужели все оказалось бесполезно? – как-то убито произнесла Ксу, когда мы закончили с последней указанной мной точкой, где в этот раз встретилось сразу два демона, но второго убила Роксана, так что никто не пострадал.

– Не совсем, – потер я подбородок. – Я надеялся, что мы сможем найти его раньше… Есть еще одно место, которое этот демон со своим носителем посещал лишь раз…

– Почему вы сразу об этом не сказали? – явно сдерживаясь от обвинительных ноток, спокойно спросила девушка.

– Потому что получается, что ваш брат обосновался в доме одного из магических родов и оттуда тайно ведет свою деятельность, – тяжело вздохнул я.

Демон, здраво опасаясь моих возможностей, не стал о таком умалчивать и на удивление подробно описал здание, которое он видел всего один раз. Этого было достаточно, чтобы Сэм смог найти нужный адрес.

Сам род, проживающий в указанном особняке, не был в сотне сильнейших в Империи, но все же не находился на последних позициях. Хуже того, это был темный род, а значит они вполне могли пойти на сотрудничество с чернокнижником. Последнее в свою очередь значит, что он все это время пользовался их поддержкой и поэтому не удивительно, что ему удавалось так долго скрываться. До этого момента никто не подозревал аристократов к причастности к этому делу и, как оказалось, зря.

Собственно, это я и озвучил китаянке, которая после такого стояла, глубоко погрузившись в свои мысли. Одно дело решать дела там, где могут участвовать только простолюдины, и совершенное другое, когда ты планируешь ворваться в дом аристократа. Такое не скрыть при всем желании, а клан Мин и так только благодаря моему участию мог участвовать в поисках чернокнижника. Будь иначе, даже то, что официально им мешать не могли, но ведь есть и другие методы, как усложнить работы иностранным магам.

– Я понимаю, что вы хотели решить это дело своими силами, но без привлечения Службы… – развел я руками, так как перспективы и так были понятны.

Есть вещи, на которые могут закрыть глаза, но нападение на аристократов, да еще и иностранцами… Это так просто не урегулировать.

Ксу Мин тоже прекрасно это понимала, оттого сейчас, нервно закусив губу, что-то мысленно прикидывала, полностью отстранившись от реальности.

– Вот только показания, данные демоном, сложно трактовать как прямые доказательства, а значит и Служба не может действовать в данном случае в полной мере, – улыбнувшись, продолжил говорить я, отчего китаянка внимательно посмотрела на меня. – Так что, если вы хотите попробовать поговорить с Бей Мином, то у меня есть один вариант…


Глава 2


– Ты же понимаешь, что Тихоровы могут отреагировать, скажем так, «плохо», если мы заявимся к ним просто так, – внешне невозмутимо, но все же с ощутимым беспокойством в голосе предупредил меня Скуратов.

Чтобы обеспечить хоть какое-то соответствие негласным правилам, я пригласил Константина поучаствовать в очередной авантюре. Понятное дело, что о личных мотивах Ксу Мин я его не предупредил, но все же китаянка сопровождала нас. Впрочем, со мной была Роксана, так что, можно сказать, что к Тихоровым в гости пришли два аристократа со своими спутницами. Так-то я был должен пойти с Ариной, но рисковать девушкой, слабо подготовленной к боевым операциям, мне не хотелось.

Мне и так каждую неделю слали различные приглашения, а тут Тихоровы были одной из тех семей, что сделали это недавно, и я просто решил воспользоваться этим, чтобы проникнуть внутрь и не вызвать лишних вопросов.

И разумеется, не так далеко от особняка Тихоровых находилось две группы поддержки со стороны самой Службы и одна группа из моих людей и экзорцистов клана Мин. Если они даже не успеют к основному действию, то хотя бы оцепят район, чтобы никто не сбежал.

– Не забывай, что я получил от них официальное приглашение, так что для начала мы просто поговорим, – улыбнулся я Константину.

– А то, что это первое приглашение за многие месяцы, на которое ты решил ответить согласием? – проявил удивительную осведомленность о моих делах Скуратов.

– Ну не все же мне затворником сидеть, – пожал я плечами. – Надо порой и в свет выходить.

– Не нравится мне все это, – хмуро закончил мой напарник.

Возможно, он бы продолжил ворчать, но мы уже подошли к дверям особняка, у которых стоял слуга, готовый проводить нас к своим хозяевам.

– Князь Шувалов, – радостно и по-доброму улыбнулся мне мужчина в черном костюме. – Не ожидал, что вы решитесь принять мое приглашение.

Судя по той информации, что собрала Рэми, это был глава рода Тихоровых – Леонид Николаевич. Мужчине было всего пятьдесят лет и его внешний вид полностью соответствовал тому представлению, как должен выглядеть аристократ. Аккуратная бородка на точеном лице имела несколько седых прядей, которые патриарх рода, казалось, с гордостью демонстрировал. Классический двухпугвенный костюм сидел на нем как влитой, что сразу показывало, что для него это привычная одежда. Вот только на руках я заметил несколько шрамов, которые также не пытались скрыть, а значит за ними стоит какая-то история.

В целом, за главой рода Тихоровых создавалось впечатление бизнесмена, а не мага, пускай и по молодости он участвовал в нескольких авантюрах. После них, собственного говоря, он сумел получить достаточную денежную сумму, чтобы расширить производство рода и сделать бизнес более доходным.

Он владел несколькими не особо крупными предприятиями по пошиву и поставке тканей. Правда, с учетом того, что это все же был не просто бизнесмен, а аристократ, то и деятельность его фирм была довольно обширна. По крайней мере общей выручки хватало, чтобы содержать такой особняк, который был все же поменьше моего, но в любом случае его содержание влетало в копеечку.

– Мой род только начинает расти и, как любому молодому организму, за ним необходим постоянный пригляд, – извиняюще произнес я, кивнув мужчине и его домочадцам.

Сейчас внутри особняка, по всей видимости, собрались все представители этого темного рода. По крайней мере за столом сидела жена патриарха рода и трое его детей (двое сыновей и старшая дочь).

Все были одеты официально, так что я был рад, что не ошибся в наряде для наших спутниц. А то это было бы выглядело странно, если бы Роксана и Ксу пришли бы не в платьях, пускай и не совсем официальных, но все же достаточно строгих, чтобы быть подходящими для вечерних встреч.

– Понимаю. Дел всегда много и отчасти нам повезло, что наши предки уже прошли этот этап.

– И не говорите, – хмыкнул я. – Я бы предпочел, чтобы всем этим занялся кто-то другой, а мне не надо было столько времени уделять каждой мелочи.

Весь разговор проходил на пороге у входа в гостинную и меня уже стало немного напрягать, что Тихоров не пускает меня дальше. Даже улыбаться становилось все сложнее. Хорошо Константину – он может так и стоять с хмурыми выражением на лице и никто ему ничего не скажет, а я вынужден проявлять вежливость. Вот поэтому я и не принимаю приглашения от аристократов.

– Ох, прошу прощения, – вдруг будто очнулся от задумчивости хозяин особняка. – Прошу, присоединяйтесь к нашему ужину. Мы только вас и ждали.

– Благодарю, – я прошел внутрь и посадил Роксану рядом с собой. Скуратов в это же время делал то же самое для Ксу.

– Как-то все это странно, – тихо произнес мой напарник, когда мы наконец-то сели за стол.

– Тихо, – шикнул я на него.

– Я думала, что вы придете к нам с одной из своих жен, – взяла слово Светлана Тихорова на правах хозяйки дома.

По поведению женщины было видно, что в особняке всем распоряжается она. Даже слуги в первую очередь смотрели на нее, а потом уже на главу рода. Впрочем, не было видно, чтобы это его не устраивало.

Сама Светлана Тихорова была младше супруга лет на десять и была его единственной женой, выйдя за Леонида, когда он еще не имел права на семейный бизнес и вообще, судя по найденной Сэмом информации, не должен был никогда на это получить права. Но благодаря совместным усилиям они доказали предыдущему главе рода, что в этом вопросе будут более компетентны, чем старшие братья Леонида.

О том, какое решение было принято, можно судить уже по тому, что жили они в столице, в то время как старшие братья главны рода не только не претендовали на его место, но и занимались семейным бизнесом на окраинах Империи, расширяя область поставки товаров.

– Как я уже говорил вашему мужу, – медленно произнес я, пока слуги выставляли блюдо на стол. – В данный момент мой род нуждается в постоянном контроле и мои жены тоже стараются в этом направлении. Так что сегодня смог освободиться только я.

– А не представите нам своего друга? – взял слово глава семьи.

– Скуратов Константин, – указал я на своего напарника. – Так получилось, что в тот момент, когда я решил ответить на ваше приглашение, он был у меня в гостях. Извините, если что-то сделал не так.

– Ну что вы, – махнул рукой Леонид Николаевич. – В приглашении же не было указано, что оно для ограниченного круга персон.

После этого началось столь мне не любимое бессмысленное перекидывание словами. Хорошо хоть отпрыски четы Тихоровых не лезли в разговор, но и так оба старших мага задавали мне то один, то другой вопрос. Причем часть из них, как говорится, была «о погоде», а часть явно была нацелена на то, чтобы выяснить мою позицию на политической арене Империи.

Условно было несколько лагерей, которые, несмотря на то, что императорский род был Видящим, плели свои интриги, нацеленные на достижение целей группы, в которой они состоят. Официально сила Видящих была в том, чтобы видеть угрозы территории, на которой они правят, так что если никто не думает о революции или убийстве императора и его родственников, то они, соответственно, ничего не увидят. Не думаю, что все так просто, но если утрированно, то выходит примерно такая картина.

Тихоровы, несмотря на свою не такую большую значимость среди других родов, видимо, состояли в каком-то из лагерей и пытались своими вопросами выяснить, каких взглядов придерживаюсь лично я и, если возможно, перетянуть меня на свою сторону. Этого добра я уже сполна повидал и поэтому так не любил все эти встречи аристократов. Вот только в этот раз у меня стояла другая задача.

– Извините, – прервал я беседу, так как по моему условному жесту Роксана сделала вид, будто ей стало плохо. – Но моей подруге стало душно. Не подскажите, где здесь ближайший выход на воздух? – обращаясь к главе семейства, спросил я.

– Как выйдите в коридор, поверните налево и в конце будет выходи на наш сад, – слегка обеспокоенно ответил Леонид Николаевич. – Слуга вас проводит.

– Благодарю, – кивнул я ему и, подхватив девушку под руку, мы отправились вслед за слугой, который быстро вывел нас на открытое пространство.

Здесь располагалась небольшая беседка для отдыха на свежем воздухе и несколько клумб с цветами.

Специально для наблюдающего за нами слуги я усадил Роксану на скамейку, а сам остался стоять рядом, осматривая сад Тихоровых.

– Можете быть свободны, – бросил я слуге, который, по всей видимости, не думал уходить. – Обратную дорогу мы найдем.

– Как прикажите, – склонил голову мужчина и тихо вошел обратно в дом, прикрыв за собой дверь.

Пару секунд постояв в тишине, я убедился, что он удалился на достаточное расстояние, чтобы не иметь возможности услышать, о чем мы будем говорить.

– Удалось что-то уловить? – спросил я у демонессы, которая прекратила свою убедительную игру с недомоганием и сейчас с интересом рассматривала, какой необычный вид роз с темно-синими лепестками.

Роксана, как существо прежде всего энергетического плана, прекрасно понимала, когда перед ней находится что-то магическое, да и я видел, что цветы, находящиеся в этом саду, были подвержены магическим изменениям. Так что лучше такие вещи без спроса не трогать, особенно у темных родов, которые любят делать из красивых предметов то, что может тебя убить.

– У этой семьи явно есть что-то схожее с вашим вассалом Засекиным, – не особо уверенно произнесла девушка.

– Ну он как-никак маг тьмы, а Тихоровы – темные маги. Должны быть общие черты в магии, что они используют как основную, – пожал я плечами. – Я про другое.

– Я не настолько хороша в этом, – призналась демонесса, вздохнув. – Чувствует легких след демонической энергии, но этого недостаточно, чтобы однозначно делать какие-то выводы.

– Не очень, конечно, вежливо делать это в чужом доме, но, думаю, даже если они это заметят, то скандал нам не слишком страшен.

Я поднял руку и стал в воздухе создавать энергетическую печать. Сейчас не требовалось ничего сложного, так что и сама печать была простенькая. Вот только стоило только напитать ее энергией, как печать подернулась рябью и сама собой разрушилась.

– Как интересно, – я проводил разрушающуюся структуру удивленным взглядом.

До этого момента я не чувствовал ничего, что могло бы помешать моей магии, так что такой ход событий для меня оказался полной неожиданностью. Чтобы сразу все проверить, начал создавать более сложную печать, и она сработала без каких-либо проблем, но и контролировал я ее более тщательно.

Получается, что-то на территории рода Тихоровых вносит помехи в создание печатей призыва? Как минимум уже это становится подозрительным. Да и я по итогу не могу призвать никого из незаметных духов, а только полноценных демонов, которые попросту не умеют скрываться.

– Пошли обратно, а то мы уже здесь слишком долго, – все еще пребывая в раздумьях, я помог Роксане встать и мы отправились назад.

– Прошу прощения, – присела в книксене девушка.

– Ничего страшного, дорогая, – улыбнулась ей Светлана Тихорова. Вот только если внешне она была доброй и даже отчасти заботливой, вот только после того, как моя печать не сработала, я видел в этом фальшь. Да и сами члены семьи выглядели отчего-то напряженными. – Главное, что тебе достаточно было подышать свежим воздухом.

– У вас замечательный сад, – не забыл я сделать комплимент хозяйке особняка. – Я так понимаю, это все магически измененные растения?

– Да это мое небольшое хобби, – с готовностью отозвалась женщина. – Мне недоступно направление жизни, но обычные биологические процессы можно подстегнуть и просто вливанием магической энергии.

– Вот оно что? – хмыкнул я. – А не подскажите, на чем специализируется ваш род?

– Не понимаю, о чем вы? – удивленно посмотрела на меня Светлана.

– Наш род занимается тканями, – взял слово глава рода. – Если вы об этом.

– Нет, – покачал я головой. Мы все так же стояли у входа в зал и не спешили садиться на свои места. – Я говорю о вашей магии, которая по какой-то причине мешает моим призывам.

– О чем вы? – непонимающе посмотрел на меня Леонид Николаевич и переглянулся с имеющей такой же вид женой. – Мы используем тьму, как стихию в основе своих техник. Поэтому наш род и называется темным, – на мой взгляд довольно искренне произнес он. – Погодите… вы хотели шпионить за моей семьей с помощью своих призывов?!

Мужчина резко поднялся со своего места и обвинительно показал указательным пальцем на меня.

– Я лишь проверял свою догадку и то, что проверка не удалась, уже говорит мне об определенном результате, – развел я руками. Константин верно понял мой незаметный жест и вместе с ничего не понимающей Ксу поднялся из-за стола. – Видите ли… мой друг является сотрудником Службы магической безопасности Империи, – на этих словах взгляд Тихорова переместился на Скуратова. – И у нас есть подозрения, что вы в своем доме укрываете опасного преступника. А точнее чернокнижника, который призывает кровавыми ритуалами демонов.

– Никогда не слышал большей чуши! – хлопнул ладонью по столу Леонид Николаевич. – Пускай вы и князь, но это не дает вам права бездоказательно обвинять нас в таком. Темный род не значит преступный! – на удивление зло вставил он, будто это задело его больше всего.

– Вы может и не в курсе, – согласился я, чем вызвал новую порцию удивления у мужчины. Константин к этому моменту подошел ко мне, сохраняя холодное выражение на лице, но по его глазам я видел, что он тоже не совсем понимает, куда я клоню. – Вот только не все здесь столь же не осведомлены о происходящих в доме событиях.

Это был откровенный блеф, но блеф, который с большой вероятностью сработает. Все в данный момент не понимали, про что я говорю, все, кроме детей четы Тихоровых. И если младшие дети воспринимали это скорее как какую-то игру и лишь пытались сдерживать свое любопытство, наблюдая за нами, то старшая дочь после моих слов слегка побледнела и чуть сильнее, чем это необходимо, сжала столовые приборы.

Аделина Леонидовна Тихорова была практически полной копией своей матери. Те же тонкие черты лица, те же слегка узкие глаза, доставшиеся от предков-южанинов. И при этом белоснежная кожа, которая не становилась смуглой даже после нескольких лет учебы на юге Империи. Это черноволосая одаренная только года два назад прибыла обратно в столицу, чтобы помогать родителям в их бизнесе, но за время учебы она в достаточной мере показала, что обладает большими амбициями и всеми доступными средствами стремится к своей цели.

Наверное, для такой личности было обидно узнать, что отец решил оставить все ее младшим братьям, которые еще не закончили школу, так как не верил, что женщина может управлять предприятиями, если рядом с ней нет более влиятельного мужчины. Чем не цель для манипуляции, которая с готовностью откликнется на оказанную помощь?

Может, схваченный мной демон и ошибся с местом, во что я слабо верил, но Аделина была самым подходящим кандидатом на то, чтобы через нее получить доступ к активам рода Тихоровых.

Так что, наверное, не удивительным было то, что Рэми, после того как я попросил проанализировать информацию по этому роду, удалось найти пускай не явную, но все же связь с теми нападениями, что произошли во время новогодней ночи на некоторые семьи аристократов. Все они опосредственно имели влияние на направление деятельности Тихоровых и последние с начала года неплохо увеличили обороты своих предприятий и даже закупили еще три завода, так как заказов с каждым месяцем становилось все больше.

До того, как Аркур присоединилась к слугам моего рода, я и не знал, что из разрозненной информации можно сделать такие выводы, так что даже имея косвенные доказательства, уже было понятно, что для Тихоровых все шло к неизменному росту.

– Вы же не будете против небольшой демонстрации? – с улыбкой произнес я, поднимая руку, над которой в видимом спектре появилась магическая печать. – Она сразу расставит все по своим местам…

Еще до того, как я успел закончить фразу, в меня полетел нож, который с легкостью отбила Роксана. И то я понял, что что-то летит в мою сторону, и только потом увидел воткнутый в стороне от меня нож, который до этого был в руке Аделины, с которой я все это время не сводил взгляда.

– К чему эти разговоры, если вам и так все ясно? – улыбаясь мне, девушка поднялась со своего места, чем вызвала неприкрытое удивление как со стороны родителей, так и младших братьев, которые даже не поняли, что она только что пыталась меня убить.

– На самом деле у меня лишь были догадки, но спасибо, что их подтвердили, – поблагодарил я девушку, отчего ее лицо на миг перекосилось от злости.

– Что здесь происходит?! – строго посмотрел на меня и свою дочь глава рода.

– Ничего такого, что необходимо было бы вам знать, дорогой папочка, – мило улыбаясь, ответила Аделина.

– Объяснись, дочь! – повысила голос Светлана Тихорова.

– Тут нечего объяснять, – продолжая улыбаться, медленно произнесла девушка. – Все так, как сказал князь Шувалов, – шутливо поклонилась она мне, а в ее руке зажглось темное пламя, которое мгновенно преобразовалось в когти. Сами черты лица Аделины исказились и вокруг глаз появилась темная сеточка вен.

– Слившаяся с демоном, – потрясенно прошептала Ксу Мин.

– О-о-о, здесь есть кто-то знакомый с этим? – довольно посмотрела на китаянку Тихорова младшая.

– Аделина! Прекрати немедленно! – закричал на нее отец.

Девушка бросила на него нечитаемый взгляд и в следующий миг они оба оказались у стены гостинной. Вот только патриарх рода был пришпилен к ней рукой своей дочери и та, слегка склонив голову, с каким-то исследовательским интересом рассматривала его.

– Дорогой папочка, – кровожадно ухмыльнувшись, проговорила Аделина. – Ты уверен, что сейчас именно тот момент, когда стоит повышать на меня голос?

Тем временем я с изрядной долей любопытства анализировал изменения, произошедшие с девушкой. Чем-то это напоминало преображение Лены в Ленарет, но было слишком много отличий, чтобы его считать полноценным. Судя по тем внешним атрибутам, что были видны и без магии, демон, связанный с Аделиной, использовался девушкой как инструмент, а не как полноценный партнер. Из-за этого она не могла использовать его полный потенциал, но уже стала сильнее того ранга, в котором пребывала, будучи простым магом тьмы.

– Я так понимаю, ты предпочитаешь не вмешиваться? – тихо спросил Константин, так же наблюдая за этой сценой.

– Почему же? – с улыбкой спросил я. – Предлагаю вызвать подкрепление и дальше смотреть на разворачивающееся шоу.

Пока мы говорили, девушка еще сильнее сжала шею отца, так что тот захрипел и попытался призвать свою излюбленную стихию, но тьма лишь безучастно скользила по видоизмененной плоти руки.

– Как видишь, тьма не может навредить мне, ибо я уже стала сильнее тебя как маг, – с удовольствием прокомментировала отсутствие результата дочь главы рода, наблюдая за расширившимися от удивления глазами отца. – Ой, ты же не можешь говорить, – притворно расстроилась она, чуть ослабив свою хватку.

– Что ты творишь?! – с трудом прохрипел мужчина, пользуясь тем, что он вновь смог дышать. – Как ты посмела напасть на меня?!

– А как я еще должна была поступить, когда столько сил приложила, чтобы стать во главе рода, а ты, оказывается, сделал наследником не своего первенца, а среднего брата?! – оскалилась Аделина. И ведь это действительно был оскал, так как зубы девушки стали более острыми и напоминали акульи. – Я столько лет старалась на благо рода и это такая благодарность?

– Ты же и так имеешь все возможности для управления бизнесом, зачем тебе еще становится главой рода? – непонимающе посмотрел на нее Леонид Николаевич.

– Дорогой папочка, – покачала головой Аделина. – Ты даже не понял, что только благодаря тому, что я устранила тех, кто мешал нашему продвижению, семейный бизнес смог перейти на другой уровень. В своей слепоте ты посчитал, что это твои успехи и «конкуренты испугались», – процитировала, по всей видимости, его же слова девушка. – Я уже давно думала, что пора прекратить эту игру, но все не было подходящего повода. Спасибо князю Шувалову.

– Не стоит благодарностей, – я посчитал, что этот момент будет самым подходящим, чтобы отвлечь внимание девушки на себя. Допускать смерть ее отца в данный момент не было в моих планах, да и того, в чем она сейчас призналась, будет достаточно, чтобы начать официальное расследование. Тем более явное обращение к демоническим силам Службой трактовалось однозначно. – Но все же сегодня я пришел не за вами, так что вы несколько поторопились с признанием.

– Вот как? – задумчиво обронила дочь главы рода Тихоровых. – Но не думаю, что это столь существенно. В любом случае я собиралась это сделать.

Девушка отвела от меня взгляд и вновь посмотрела на своего отца, чтобы в следующий миг оторвать его голову. Причем эта часть тела отлетела ровно на стол перед Светланой Тихоровой. Женщина не издала ни звука, но сильно побледнела, безумно уставившись в мертвые глаза своего супруга, на которых навсегда застыло удивление.

– А вот и дополнительное преступление, – безэмоционально прокомментировал я. – Этого же достаточно, чтобы задержать ее?

– Более чем, – мрачно ответил Константин, к которому, собственно, и был обращен данный вопрос.

– Прошу прощения, но отсюда вы не выйдите, – не согласилась со мной Аделина.

Теперь ее внимание было полностью сосредоточено на мне и я мог более детально рассмотреть изменившееся лицо Тихоровой. Это черная сетка из темной энергии, отходящая от ее глаз, действительно выглядела пугающей. Куда проще было смотреть на демонов, от которых подспудно ожидаешь увидеть что-то такое, но когда такие черты проявляются у красивой девушки…

Дальнейшие действия, какими бы они ни были, прервались от истошного крика Светланы Тихоровой, которая будто только сейчас осознала, что перед ней лежит. Женщина стала подниматься со своего места и по неосторожности опрокинула стул и упала, сама начав отползать назад.

– Ну куда же вы, мама? – с нежностью в голосе спросила Аделина. – Или вы думаете, что я про вас забыла и о том, сколько мне пришлось вынести из-за того, что я не родилась мальчиком?

С каждым произнесенным словом девушка все ближе подходила к своей матери, а та, уперевшись в стену, словно и не замечала этого, все пытаясь оказаться как можно дальше от нее.

Правая рука Аделины, все так же охваченная тьмой, вдруг начала преобразоваться и стала в несколько раз больше, превратившись в поистине демоническую лапу. Занеся ее над головой, она стремительно ударила мать, так что на миг они оказались скрыты из-за щепок мебели, которая стояла по бокам от них (та просто не выдержала созданного давления и сломалась).

Константин порывался броситься на помощь, чтобы не допустить еще одной смерти, но я его удержал за плечо, не дав подставиться. Мой напарник недоуменно посмотрел на меня, но я лишь указал ему посмотреть вперед.

Когтистая лапа дочери мертвого главы рода уперлась в светящийся синим энергетический щит, который не давал ей завершить начатое.

– Не смейте мне мешать! – слегка истерично выкрикнула девушка, тоже осознав, что ее атака не достигла цели. – До вас тоже дойдет очередь.

– Прошу прощения, – покачал я головой, делая шаг вперед. Правда, меня тут же загородила Роксана, материализовав свои мечи и броню вместо платья. – Но этого допустить я не могу. Да и не находите, что все это похоже на дешевый фильм ужасов? Не пора ли прекращать и дождаться прибытия соответствующих органов?

– Я не позволю, чтобы вы нарушили мои планы, – прошипела девушка, бросившись на меня.

Вот только ее еще в полетеле перекрыло несколько щитов, о которые она со всей скоростью приложилась. Впрочем, это нисколько на Аделине не отразилось и та стала с удвоенными силами биться в щиты. И не сказать, чтобы это были безуспешные попытки, так как под ее напором часть из них стала трескаться, но даже так их должно было хватить на несколько минут.

– Я уведу остальных членов семьи, – бросил мне Скуратов, побежав к так и застывшим братьям.

– Стой! – только и успел я крикнуть вдогонку, как от младших членов рода Тихоровых полыхнуло темной энергией.

Лишь в последний момент я понял, что это был не ступор от происходящего. Вместо этого телами юных одаренных стремительно овладевали демоны и из-за невозможности во время борьбы взять контроль над телом, те не могли его контролировать, временно парализовав парней.

Константин попросту не был готов к такому и точно попал бы под слаженную атаку двух одержимых, если бы не действия Ксу, которая за миг до этого возникла перед моим напарником и с легкостью двумя ударами отвела когтистые лапы одержимых в стороны, да еще и закрутила их так, чтобы они столкнулись лбами и потеряли несколько мгновений на то, чтобы подняться.

До этого мне не доводилось видеть китаянку в боевой обстановке, но сейчас даже в платье она выглядела как дева-воительница. От исходящей от нее магии ее волосы, казалось, стали еще более белыми, а кисти рук окутала едва видная белая пелена, которая при прикосновении к одержимым вызывала у тех ожоги.

Занявший тело человека демон неизбежно его преобразует и увеличивает естественную регенерацию до такой степени, что многие ранения становятся им вообще не опасны. Вот только оставленные Ксу ожоги были не столь простыми и, несмотря на усилия демонов, не заживали.

– Не-е-ет, не трогайте их! – истошно закричала Аделина, с удвоенной силой начав биться в захвате из барьеров.

– Роксана, помоги им, – коротко приказал я и демонесса, понятливо кивнул, растворилась в воздухе.

В следующий миг она отбросила пинком в сторону одного из демонов, которые, несмотря на ожоги, наседали на Ксу. Возможно, китаянка с ними справилась, особенно при поддержке Константина, который начал создавать какую-то воздушную технику, но полагаться на волю случая не хотелось, да и моя слуга справиться с этим быстрее.

Из-за участия в битве контроль Роксаны ослаб и рядом со мной проявился синекожий демон, который, собственно, создал все эти щиты. Он, оскалившись в свой пугающей улыбке, держал руку в направлении Аделины и создавал новые щиты взамен тех, что она успевала разрушить.

Все то время, что мы провели в отдалении от остальных, я потратил не только на проверку создания печатей, но и на вызов дополнительных сил, уже заподозрив, что в гостинной может произойти что-то подобное. Правда, как сказала Ксу, «слившуюся с демоном» я не ожидал увидеть.

Одержимых я до этого видел, но на что способен человек, контролирующий демона внутри себя, я видел только среди учеников чернокнижника. Аделина же демонстрировала куда лучший контроль над этой силой, чем встреченные ранее мне ученики. Может, она была первой, кого обучил Бэй Мин?

– Достало! – выкрикнула девушка и от нее ударила волна такой силы, что все щиты моего демона оказались моментально разрушены. – Ты не уйдешь отсюда живым!

– Кажется, вы уже повторяетесь, – с нескрытой насмешкой в голосе ответил я на это, чем еще больше взбесил Аделину, которая, по всей видимости, из-за слияния с демоном несколько потеряла контроль над эмоциями и проявляла их более ярко, чем это действительно было необходимо.

После такой провокации Тихорова просто не могла не выбрать меня своей целью и бросилась в мою сторону со всей возможной скоростью, но еще до того, как она успела пересечь разделяющее нас расстояние, рядом со мной зажглись ранее неактивные печати, из которых выстрелили цепи, моментально спеленавшие девушку и заставшие ее зависнуть в воздухе в неудобной позе. Она попросту попыталась избавиться от первых цепей, перепрыгнув их и вот сейчас была растянута чуть ли не вниз головой.

Все то время, пока Аделина отвлекалась на своих родственников и «злодейские планы», я использовал для того, чтобы создать эти печати и сделать их незаметными. Раньше мне бы на это потребовалось больше времени, но после недавнего поглощения частиц Закона Власти манипуляции с энергией стали проходить немного легче, что сказалось на конечном результате.

– Помоги им схватить их, – приказал я синекожему демону, так как необходимость в его щитах отпала.

После этого схватить двоих одержимых не составляло проблем. С ними вообще можно было разделаться одной техникой, но никто не хотел увеличивать количество жертв и поэтому с ними так долго провозились. Закончили как раз к приходу подкрепления, которое не пускали слуги рода Тихоровых, часть их которых оказалась одержимыми (с ними уже не церемонились, так что погибших хватало). Хорошо еще, что все были подготовлены к примерно такому развитию событий и с нашей стороны были только раненые, которых скоро поднимут на ноги.

– Я так понимаю, спрашивать про вашего учителя смысла нет? – без особой надежды спросил я у зло смотрящей на меня Аделины. – В целом, я так и думал, – показательно вздохнул я, наблюдая за тем, как гостиная наполняется сотрудниками Службы.


Глава 3


В принципе я не особо и ждал, что нам сразу удастся выйти на чернокнижника, а вот сама Ксу явно была расстроена таким развитием событий. Больше всего ей не нравилось то, что Тихорову, которая могла бы пролить свет на историю Бей Мина, забрала к себе Служба магической безопасности Империи. Несмотря на все ее запросы, доступ к аристократке ей никто давать не собирался, так как это уже шло в разрезе с законами Империи, да и Аделина сама развязала нам руки, убив своего отца, и ее могли задержать как минимум по этому обвинению.

По крайней мере до того, как у нее узнают все необходимое, у меня появилось свободное время, которое я мог уделить бизнесу рода и тренировкам своих учеников. Недавнее применение Тихоровой магии тьмы подтолкнуло меня к тому, что я решил проверить, насколько эффективен может оказать огонь Лены против этой стихии. Тем более у меня есть вассал, который является магом тьмы.

– Это действительно необходимо, милорд? – спросил Засекин, поправляя манжеты пиджака. – Вы же знаете, что я к магии отношусь довольно…

– Знаю я про твою проблему, – вздохнул я, прекрасно понимая, что он попытается отказаться, хоть и не будет противиться моему прямому приказу. – Но все же ты маг в ранге Магистра и не дело, когда такая боевая единица совсем не занимается тренировками. Я, конечно, полностью верю в твои навыки как генерального директора «Алтеи», но также ты одаренный, на которого я должен рассчитывать в том числе как на бойца.

– Если так стоит вопрос… Только не ждите от меня ничего особенного. Все же я действительно не особо много времени уделял оттачиванию техник, довольствуясь тем, что уже умею.

– Я же тебя не прошу пойти и уничтожить неугодных мне людей, – хмыкнул я. Вот это он как раз мог сделать без особых проблем, но предлагать такое я, само собой, не стал. По крайней мере не сейчас. – Это простая тренировка, чтобы посмотреть, как мои ученики будут справляться с таким редким магическим направлением.

Весь этот разговор у нас происходил пока мы шли к тренировочной арене, где была уже собрана четверка моих учеников. В отличие от Степана, они были в броне и вообще готовились ко всему, что могли представить. Вот только я смог их удивить, приведя Засекина с собой. Если Лена его в принципе знала, то ее сокомандники не помню, чтобы вообще пересекались с человеком, управляющим моей юридической фирмой.

– У нас сегодня не будет боя с демонами? – довольно проницательно для самой себя спросила Нарышкина.

– Все верно, Алиса, – подтвердил я. – Как я уже говорил, у вас образовался однобокий опыт ведения магических боев. И если вы с большинством демонов уже знаете как справляться и я более-менее уверен, что перед такой опасностью вы если и не отступите, то по крайней мере сможете сбежать, задержав демона, то вот против других магов не все так хорошо. Сегодня я хочу вам показать, на что способен маг, использующий в своих техниках довольно редкое направление магии как тьма.

– В чем стоит наша задача? – по-деловому осведомился Владимир.

Я внимательно оглядел их и одетого как с иголочки Засекина и, кажется, придумал, как замотировать своего вассала, не слишком заинтересованного в этой тренировке.

– Попробуйте коснуться его пиджака, – кивнул я на мага, отчего тот слегка возмутился, выразив это все взглядом. – Это будет считаться за победу.

– Не слишком ли легко? – недоверчиво смерила меня взглядом Алиса.

– А ты попробуй, – подмигнул я ей.

На этом команда отошла в свою часть тренировочного поля, а Степан, сохраняя невозмутимое выражение на лице, отошел к своей части. Я не стал держать драматическую паузу и вместо этого практически сразу дал сигнал к старту.

Студенты сразу же рассредоточились, чтобы их невозможно было зацепить одной техникой, и стали создавать свои. Вот только Засекин, казалось, этого не замечал, больше рассматривая часы на своей руке, будто подсчитывал, сколько времени он зазря сейчас потратит.

Само собой Алиса, несмотря на то, что я множество раз говорил ей не вестись на провокации, не удержалась и первой ударила в мага. Рядом с ней сформировалось две водные сферы, которые стали словно пулями стрелять в Степана, постепенно уменьшаясь в объеме. Разогнанные снаряды сохраняли свою целостность и могли вполне выбить бетонную крошку из пола – настолько велика была их сила при попадании.

Вот только Засекин, что бы он ни говорил про свое отношение к магии, довольно много времени провел под атаками тех, кто пытался с ним расквитаться или не дать ему добраться до своей цели. Возможно, он не был так уж искусен на магическом поприще, но как защитить себя с помощью магии он прекрасно знал, впрочем, с атакой у него тоже было все впорядке.

Перед Степан по легкому жесту кисти возникла темная пелена, в которую влетели водяные пули Алисы, без остатков растворившись в ней, так и не достигнув цели.

Пускай Нарышкина начала действовать быстрее остальных, но это уже было далеко не в первый раз. Так что команда уже знала, как действовать, и хоть и небольшой задержкой, но поддержала своими техниками ее атаку.

Воздушные серпы так же, как и водяные пули, увязли в пелене тьмы, а вот уже огненные стрелы заставили тьму уплотниться, чтобы удержать огонь от распространения. Тем временем земляная техника Мирослава ударила позади Засекина целой группой каменных копий, которые, к сожалению, увязли в захватах лоскутов тьмы, которые как плащ всколыхнулись в момент атаки за спиной Степана, выскочив из его тени. Они сразу же увели их вверх, не давая достичь своей цели.

Еще несколько атак привели к схожему результату, и только техники Лены заставляли Засекина хоть как-то напрягаться. Все же ее пламя после первых атак стало в том числе содержать демонический огонь, что был в разы разрушительнее обычной стихийной атаки.

И все же, несмотря на его слова, играть только от обороны маг тьмы не был намерен. Все же эта стихия довольно универсальна и, на мой взгляд, в атаке выглядит больше преимуществ, чем в защите.

Лоскуты тьмы поднялись за спиной Засекина, полностью уничтожая каменные копья. На миг они превысили три метра в высоте, а потом как хлысты ударили по студентам, заставляя их создавать стихийные щиты.

В том, что именно использовали мои ученики, была отчасти моя заслуга. Стихийные маги, как правило, во всем используют предпочитаемую стихию как для атаки, так и защиты, так что от огненного мага в первую очередь ждут огненный же щит. В целом он действительно создаст его быстрее, но в некотором роде такой подход ущербен, так как противник тоже будет прекрасно осознавать, что в случае его атаки маг закроется определенной стихией, а значит можно заранее придумать противодействие, чтобы обойти ее.

Так вот вся четверка использовала комплексные щиты. Пускай каждый из них специализировался в определенной стихии, но за время наших тренировок они учились контролировать и другие стихии, которые доступны всем магам в той или иной мере, но их сознательно не используют, концентрируясь на более оптимальном управлении. В чем-то я считал этот подход неверным и в качестве эксперимента решил попробовать настоять на том, чтобы мои ученики умели что-то выше начального уровня и в других стихиях.

В итоге каждый щит студентов содержал в себе не только профильную стихию, но и дополнительные, которые благодаря их навыкам контроля не входили во взаимоуничтожение, а усиливали и поддерживали друг друга. Такой комплексный щит был сложнее в исполнении и требовал хорошей концентраций для воплощения конструкта техники, но он уже не раз доказал на тех же демонах свою эффективность. Особенно важно это было, когда ты заранее не знаешь, чем именно тебя может атаковать противник.

Вот и сейчас такая предусмотрительность спасла команду от проигрыша. Любой стихийный щит техника тьмы, созданная Засекиным, легко бы разрушила, особенно на их уровне развития дара. Пускай Степан не занимался постоянной практикой, но все же он был Магистром и мощь его ударов действительно превосходила способности команды.

Только комплексный стихийных щит мог компенсировать эту разницу. Он не только не разрушился после первого попадания, но и дал возможность на контратаку, пока удивленный этим Засекин медлил.

Решив не использовать чистые стихийные атаки, Владимир и Алиса сместились ближе друг к другу в то время, пока Мирослав возвел перед ними каменную стену, а Лена продолжала создавать огненные техники перед своим противником, не давая тем самым ему увидеть, что именно подготавливают ребята.

С моего же ракурса все это прекрасно было видно, да и использовали они эту технику уже несколько раз на тренировках, сделав ее чем-то вроде коронной фишки команды. Мои доводы, что они ее, несмотря на все старания, подготавливают излишне долго и за это время можно придумать более эффективные комбинации, Нарышкина как обычно пропускала мимо ушей.

В итоге сконцентрировавшись на защите, Засекин не увидел двухметрового ледяного копья, которое на огромной скорости влетело в ее пелену тьмы. За миг до этого Лена на удивление точно освободила участок попадания от своего пламени, чтобы техники не вошли в конфликт, а Мирослав вновь начал создавать каменные пики из земли, вынуждая их сегодняшнего оппонента отвлекаться на это.

В этом и есть проблема пускай и сильных, но магов одиночек. Если они не могут вынести своих противников за первые удары, то грамотные действия просто перегружают внимание и ты рано или поздно пропустишь атаку, которую в другой ситуации с легкость бы отразил.

Раньше все атаки студентов попросту вязли в пелене тьмы, но вот ледяное копье, воткнувшись в нее, как в твердую поверхность, зависло в одной точке, а потом как-то странно задрожало. В следующий миг пелена, защищая Степана от магии, стала покрываться льдом и осыпаться на пол.

На миг в ней образовались бреши, которыми тут же воспользовались Лена и Мирослав. Бартенев создал каменные снаряды, как шрапнель ударившие в пелену, а моя жена подожгла каждый из них, увеличивая их общий урон. Несколько камней в итоге оказалось вблизи от Засекина, и Мирослав подорвал их, разделив на еще несколько мелких частей, которые покрыли довольно большую площадь.

И все же, когда вся крошка улеглась, я и студенты увидели мага, у которого даже пиджак нисколько не испачкался, так как он укрылся в кокон тьмы и уже был в нескольких метрах от той позиции, где был раньше.

Уже то, что им удалось сдвинуть кого-то ранга Засекина, говорило много об умениях моих учеников, но Нарышкина все равно не была сильно довольна таким результатом. Вот действительно полное несовпадение профильной стихии и характера. Ей бы огнем управлять, а не текучей и изменчивой водой, но нет, наилучшие результаты у Алисы именно с водной стихией. Пускай Орлов был лидером их команды, но он во всем поддерживал свою девушку и часто шел у нее на поводу. Впрочем, я в это не лез, так как считал, что будет лучше, если он сам разберется со всем. На учебу их отношения не влияли, поэтому и причин вмешиваться было мало.

Атаки продолжали идти своим чередом, и Степан уже не мог оставаться на месте, так как студенты заставляли его постоянно менять позицию. Ребята уже уяснили, что если тот слишком долго остается на одной точке, то может создать область тьмы, полностью подконтрольную ему.

Не знаю, зачем Засекин себя так ограничил, ведь для мага его ранга это вовсе не было ограничением и из той же тени он так же легко может создать материал для своих техник, но маг по какой-то причине в этот раз сдерживался.

В какой-то момент Лена зашла за спину своих сокомандников и в ее руках появился огненный шар, который она тем не менее не пускала в ход, а продолжила делать над ним какие-то манипуляции. Алиса создала вокруг нее водяной щит и несколько плетей, которые, пускай и разрушаясь, но все же перехватывали стрелы тьмы, пускаемые их противником для того, чтобы они не расслаблялись. При попадании тьма действовала как загрязнитель, который нарушал целость структуры техник Нарышкиной, и той приходилось обрывать с ними связь, чтобы тьма по энергетическим каналам не перекинулась на нее. Бартенев уже на своем примере показал, почему не стоит так делать, и только в этот раз на удивление быстрая реакция позволила ему остаться лишь с парализованной рукой, а не полностью выпасть из битвы.

Тем временем основной упор в атаке был на данный момент со стороны Орлова, который создавал одну воздушную технику за другой, постепенно наращивая энергозатраты конструктов и явно собираясь слить весь свой резерв, надеясь на финальную атаку со стороны Лены. Моя жена благодаря своему двойному источнику обладала повышенным запасом энергии и могла влить в технику больший объем, тем самым делая их более разрушительными.

Я с любопытством смотрел, как огненный шар перед ней становится все более насыщенным, и, похоже, он достиг определенного объема и Лена приступила к следующей стадии, создавая огненную технику в виде ленточного дракона. Такие техники были не только сложными в изучении, но и могли действовать от части самостоятельно, согласно заложенным в технику условий. Так что магу не требовалось постоянно контролировать технику такого рода, хоть связь и возможность перехватить управление сохранялись. Вместо этого одаренный мог начать создавать следующие техники, чем изрядно усложнял жизнь своему противнику.

Лена только недавно научилась технике подобной силы и не всегда у нее получалось ее применить правильно, так что ребята, по всей видимости, решили положиться на то, что бой тренировочный и в случае проигрыша ничего страшного не будет, а так можно отработать сложный конструкт и посмотреть, как он будет действовать на практике, чтобы потом внести в технику корректировки и сделать ее еще сильнее и опаснее.

Огненный дракон, поднявшись практически под самый потолок, уже оттуда стремительно упал на Степана, поглотив его в море огня. Тут не помогли ни стрелы, ни покровы из тьмы, которые Засекин бросил наперерез технике – она была слишком разрушительна, чтобы ее можно было этими приемами остановить.

– Ну вот, теперь рубашку придется менять, – недовольно проворчал мой вассал, появившись из тени.

– Эй, так не честно! – само собой этот выкрик принадлежал Алисе.

– Вы победили, – поднял руки сдаваясь Степан. – Все равно я не собирался сражаться, – уже более тихо добавил он.

– Ну раз Степан признает свое поражение, – пожал я плечами.

– Так не пойдет! Он же просто сдался, а не мы победили! – продолжила наседать девушка.

– Девочка, – холодно произнес Засекин, поправив очки. – А ты уверена, что хочешь продолжить?

– Да! – с вызовом ответила Алиса.

Следующие действия произошли слишком быстро, что даже я не успел отреагировать на движения темного мага. Просто на миг от него полыхнуло жутью, а в следующий миг Нарышкина оказалась прижата темной жидкостью, стекающей с руки Степана, к стене. При этом сама жидкость, если она, конечно, таковой являлась, даже на вид была вязкой и не стекала на пол, удерживаясь вместе.

Я видел, что Алиса пытается воздействовать на нее с помощью своей магии, но она не поддавалась ее манипуляциям. Засекин слегка повел рукой и жидкости стало еще больше. Только голова девушки оказалась от нее свободной.

– Прекрати, – попытался заступиться за нее Владимир.

Степан лишь бросил в его сторону мимолетный взгляд и направил в сторону нашего блондина свободную руку. В итоге Орлов полностью повторил судьбу своей девушки.

Лишь Лена и с интересом наблюдающий за происходящим Бартенев благоразумно не стали вмешиваться.

– Думаю, этого будет достаточно, – твердо произнес я, обращаясь к Засекину.

Парень продолжал сверлить взглядом Алису, но все же подчинился мне, опустив руки. В тот же миг созданная им жидкость бесследно исчезла.

– Извините, милорд. Вспылил, – вновь поправив очки, произнес мой вассал.

– Может хоть после этого кое-кто научится держать язык в узде, – хмыкнул я, смотря на то, как хватает ртом воздух Нарышкина. Все же жидкость не только удерживала ее на стене, но еще и сильно прижимала к ней, раз девушка была в таком состоянии. Повезло, что еще была в доспехах, а то так могла бы отделаться еще сломанными ребрами. – Надеюсь, после такой демонстрации становится понятно, что злить мага, который выше вас рангом, даже если он и не увлечен боевым направлением, не стоит. В принципе никого злить, если в этом необходимости, не стоит. Выбранная вами цель может казаться в плане личной силы слабой, но при этом тем, что он или она имеет, пользуется намного лучше вас. Не стоит недооценивать своих противников и лучше не создавать их на пустом месте.

– Я могу идти? – скучающе поинтересовался Засекин.

– Спасибо за помощь, Степан, – кивнул я, отправляя мужчину обратно. Пускай он и не особо хотел во всем этом участвовать, но все же прекрасно справился со своей задачей. – А теперь ты, Алиса, – обратился я к девушке, когда темный маг покинул нас. – Сколько еще необходимо тебе раз проиграть, чтобы наконец-то перестать действовать на эмоциях? – с укором спросил я. – Ты же понимаешь, что своими необдуманными поступками лишь подставляешь остальных? Каждый раз мне приходится показывать вам это, но ты слишком упертая, чтобы признать свои недостатки. Или скажешь, что нет?

Девушка насупилась и молча сжала кулаки. Уже большой успех, раньше она бы обязательно не удержалась и высказала бы все, что у нее вертелось на языке. Так-то я видел, что наша водная волшебница очень способная одаренная. Единственная ее проблема была в импульсивном поведении, которое не давало ей двигаться дальше.

И кстати, это не мои слова, а Эльзы, которая успела поговорить с каждым членом команды и дать собственные характеристики. Правда, она наотрез отказалась мне подсказывать пути решения, заявив, что это моя проблема, а она хочет посмотреть, что в итоге выйдет. Еще один экспериментатор на мою голову, только в области психологии и взаимоотношений.

– Я думаю, что она все поняла… – как всегда вступился за свою девушку Орлов.

– Ты… – выдохнул я сквозь зубы. Пускай блондин действовал как раз правильно, но все же… – Сколько еще раз ты будешь потакать своей девушке, Владимир? Имей уже силы либо показать, что ты действительно главный в этой команде, либо откажись от этой роли. А то в последнее время у вас постоянно Алиса на острие атаки, когда она должна играть роль поддержки.

– Я понимаю, но…

– Ничего ты не понимаешь, – махнул я рукой, перебивая его. – В вашей команде только Лена и, что удивительно для меня, Мирослав действуют верно.

– Я такой, – гордо произнес Бартенев, приподняв голову, как ему, наверное, казалось, встав в величественную позу. Вот только в этом было слишком много кривляний.

– Вот если бы не был таким лентяем, то уже давно бы стал лучшим магом земли на потоке, – не дал я ему возможности излишне возгордиться. – На тебе еще можно пахать и пахать.

– А что же ты про Лену ничего не скажешь? – язвительно осведомилась Алиса. – Или раз она твоя жена, то ей все позволено?!

До того, как я успел что-то ответить на это, моя жена подскочила к ней и хлестко отвесила своей подруге пощечину.

– Не смей так разговаривать с моим мужем! – зло произнесла Лена, сверкая глазами, полными пламени.

Нарышкина пораженно приложила руку к своей щеке, пребывая в шоке от произошедшего. Я, честно говоря, тоже не ожидал такой реакции от своей жены.

– Я-я-я, – все никак не могла продолжить фразу Алиса, а потом вдруг рванула прочь.

– Догони ее, – сказал я не успевающему за событиями Владимиру и тот, скомкано попрощавшись, отправился за своей девушкой.

– Я, пожалуй, тоже пойду, – неловко улыбнувшись, Мирослав боком протиснулся к выходу и поспешил покинуть тренировочную зону.

Лена все еще продолжала полыхать злостью, но из-за не имения цели постепенно успокаивалась.

– Ты уверена, что стоило так делать со своей подругой? – мягко спросил я, пока не решаясь подойти к девушке, от которой вполне натурально тянуло жаром.

– Просто… она… дура! – чуть повысив голос, с паузами ответила моя жена, прикрыв глаза и сжав кулаки. – Ей действительно давно пора признать свои слабые стороны, но она…

– И все же тебе придется перед ней извиниться за свое поведение, – покачал я головой.

– Почему? – уже более спокойно посмотрела на меня Лена.

– Вы же подруги, – улыбнулся я, приобнимая свою жену. – Возможно, этого действительно ей не доставало, чтобы все осознать, но оно того не стоит, чтобы портить отношения между вами. У тебя не так много друзей, чтобы терять их из-за такого.

– Я подумаю, – пробурчала девушка.

– Вот и хорошо, – с улыбкой слегка щелкнул я ее по носу, в ответ чуть не получив ожог от пламени, потянувшегося за рукой. – А меня-то за что?! – показательно возмутился я.

– Для профилактики, – пытаясь сдержать улыбку, ответила Лена.


***

– Как идут дела с клиниками? – спросил я вечером у Арины, когда мы наконец-то насытились друг другом и спокойно лежали в постели.

Все же иногда заряды бодрости от целительницы были как благо, так и порой излишни. Вот и сейчас, несмотря на кажущуюся усталость, спать совершенно не хотелось.

– Переменчиво, – выводя невидимые узоры своим пальчиком на моей груди, ответила девушка. – Хорошо еще, что большую часть экзаменов мне удалось сдать заранее, а то я совершенно не представляю, как бы все совмещала с учебой.

– Какие-то проблемы? – поинтересовался я, наслаждаясь близостью своей жены.

– Не то, с чем я бы не справилась, – уклончиво ответила она.

– И все же? – продолжил настаивать я.

– Конкуренция, – поморщилась Арина. – В Российской Империи не так много целительских родов. Все же это направление требует определенной настойчивости и усидчивости, когда куда проще пойти «крошить врагов», – явно кого-то цитируя, произнесла она, подняв руку, будто хотела создать в ней огненный шар и запустить его в противников. – Не всем пришлось по нраву, что мы открыли клиники, где услуги стоят дешевле, да еще прием ведут одаренные, что не то чтобы не приветствуется, но не одобряется.

– Это было ожидаемо. Мы знали, что собираемся откусить от чужого пирога. Или есть что-то еще?

– Раньше нас спасало то, что клиники никто всерьез не воспринимал, да и целители у нас работают не то чтобы самые лучшие – так, обычные середнячки, – неопределенно махнула рукой девушка. – Теперь же с увеличением количества клиник и персонала увеличился и уровень внимание к нашей деятельности. До этого нас отчасти прикрывало то, что я урожденная Лазарева, а с этим родом не каждый рискнет портить отношения…

– Значит, стали действовать не столь явно?

– Да, нам не столько мешают, сколько стараются испортить репутацию, – вздохнув, ответила Арина. – Где-то виноваты наши работники, которые не имеют достаточного опыта, чтобы совсем не совершать ошибок, а где-то ситуации специально подстраиваются, да и количество скандальных пациентов увеличивается, – вновь вздохнула она и тихо произнесла, опустив голову мне на грудь: – Прости. Я со всем справлюсь, но мне просто надо немного времени.

– Ты же знаешь, что я могу помочь тебе? – поглаживая жену по волосам, спросил я.

– Знаю, – уже немного веселее ответила она. – Но с этим я должна справиться самостоятельно. У тебя и так слишком много дел, чтобы отвлекаться на такие мелочи, а если я не смогу их преодолеть, то как я смогу быть достойной женой князя Шувалова?

– Хорошо, – нехотя согласился я с ней. – Раз уж хочешь все сделать самостоятельно, то не забывай, что у рода есть компетентные слуги, к которым я бы обратился и сам, если бы мне надо было приступить к решению этой проблемы.

– То есть ты хочешь поделиться своими слугами? – приподнявшись на локтях, спросила Арина.

– Я бы не назвал это «поделиться», – хмыкнул я. – Все же они слуги рода, а ты стоишь выше них и они обязаны тебе подчиняться.

– Не думала, что ты разрешишь их использовать, – покачала она головой, недоверчиво смотря на меня.

– За кого ты меня воспринимаешь?! – шутливо возмутился я. – Пускай наш род состоит из трех человек, но ресурсы рода может использовать каждый член семьи. В разумных пределах, само собой, – под конец добавил я.

– Вот это больше похоже на тебя, – улыбнулась Арина, коснувшись левой рукой моего лица. – Я подумаю над этим предложением. А пока… – коварно улыбнулась девушка. – Я смотрю, кто-то достаточно отдохнул, чтобы провернуть еще один раунд?

– Ах ты! – воскликнул я, резким движением переворачиваясь и подминая жену под себя. – Ну держись…

Спустя полчаса мы вернулись к изначальному положению. В этот раз Арина не стала применять свои способности, так что оба ощущали приятную усталость в теле.

– Знаешь, а изменения, происходящие в твоем теле, стали медленнее, – вдруг произнесла черноволосая красавица, вновь начав выводить узоры пальцем на моей груди. Ей вообще нравилось это занятие, а я не был против такого. – Не хочешь рассказать, что же послужило таким переменам?

– Должны же у меня оставаться хоть какие-то секреты? – шутливо спросил я. – Хоть можешь рассказать, что меня теперь ждет?

– Да откуда мне знать? – недовольно посмотрела на меня Арина. – Ты ведь не рассказываешь о катализаторе изменений, так что я могу видеть лишь последствия.

– И какие они? – проигнорировав ее недовольство, продолжил настаивать я.

– Ты же знаешь, что маги жизни за неимением хороших задатков в боевой магии улучшают свои тела? – спросил девушка и тут же продолжила: – Так вот… сейчас ты в таком состоянии, будто над тобой работал маг жизни несколько лет, не отрываясь от процесса изменений.

– Я, конечно, не настолько хорошо разбираюсь в твоем направлении, но разве это настолько сложно? Вы же с помощью своих техник можете изменять тело клиента.

– Одно дело убрать дефекты кожи или исправить форму носа, – нахмурилась Арина, по всей видимости, недовольная, что я не понял ее сразу. – А другое дело, когда видоизменен каждый нерв, кость, ткань и даже клетки. Чтобы такое сделать, необходим длительный контакт с пациентом, обширные знания в человеческой анатомии и ее мельчайших деталях, в чем могут похвастаться далеко не все целители, и ранг как минимум Архонта, чтобы хотя бы поддерживать технику, направленную на такое комплексное изменение. При этом магу ни в коем случае нельзя отвлекаться от процесса, так как стоит где-то не достигнуть баланса в изменениях и весь организм пойдет в разнос.

– Говоришь так, будто это уже пытались сделать, – хмыкнул я.

– Каждый род целителей задумывается о таких вещах. Ведь никто бы не отказался от слуг, которых не так просто убить и которые будут в разы сильнее обычного человека. Так что желающих это сделать, как и добровольцев, всегда хватало. Вот только все ограничивалось каким-то одним изменением, которое проще контролировать. К сожалению, тот процесс изменений, который происходит с нами самими, перенести на другого человека или одаренного не удается.

– Значит, ты тоже «сверхчеловек»? – улыбнулся я.

– Если рассматривать человеческий организм в целом, то все одаренные сверхлюди. Просто в той или иной мере мы лучше людей, лишенных возможности управлять магией, – со вздохом ответила моя жена. – Ты же будто маг жизни, который несколько лет изменял свой организм с помощью магии.

– Неплохо, – ухмыльнулся я.

– Главное, чтобы об этом никто не прознал, а то могут возникнуть вопросы, – строго произнесла Арина. – Могут подумать, что наш род сумел найти подход, благодаря которому можно делать сверхов. За такого рода секреты уничтожат любой род, невзирая на последствия.

– Да нас и так за что угодно могут уничтожить, – погладил я ее по голове, так как пускай Арина и казалась храброй, но на последних словах она немного дрожала. – Так что не беспокойся – двум смертям не бывать. Как-нибудь прорвемся.

– Легко вам, мужчинам, говорить об этом так пренебрежительно, – проворчала моя жена. – А нам приходится обо всем переживать и надеяться на лучшее.

– Арина, я твой муж, – приподнявшись на локтях, я посмотрел прямо в глаза девушке. – И, поверь мне, я не допущу того, чтобы нам причинили вред. Если потребуется, я сотру наших противников с лица земли и ничто меня не остановит.

– Знала бы я, что ты такой… – покачала головой Арина.

– Что? Не стала бы думать о том, чтобы использовать меня в своих целях? – хитро улыбнулся я.

– Наоборот, еще бы раньше заставила бы на себе жениться, – зеркально мне улыбнулась она и мы снова отвлеклись на более приятное времяпрепровождение.

И откуда только силы взялись?


Глава 4


Так уж получилось, что после тренировочного боя с Засекиным Алиса до сих пор дулась на Лену и по этой причине наши тренировки временно прервались. Сами ребята готовы были ходить и дальше, но вот толку от этого было немного, так что я дал им две недели на то, чтобы решить свои внутренние проблемы.

По мне все это было лишь глупостью Нарышкиной и, надеюсь, до остальных дойдет, что я не столько так предвзят именно к водной волшебнице, сколько забочусь о боеспособности всего отряда, которая сильно снижается от ее безрассудных действий.

Дела «Бара» успешно развивались и без моего участия. Все же Ольга прекрасно справлялась со своими обязанностями управляющей и это направление деятельности рода приобрело свою самостоятельность.

Насчет самого рода тоже можно было считать, что все шло хорошо. У меня образовался определенный объем капитала, которого по анализу Аркур хватит на год, а то и два жизнедеятельности рода со всеми производствами и необходимыми закупками. Да и не стоит забывать, что вливание денег, в которых я стал соучредителем, уже стало хорошо отбиваться. Большинство направлений и вовсе приносили стабильную прибыль.

Никогда бы не подумал, что для развития бизнеса так необходимо покровительство кого-то из аристократов, пускай и молодого рода. Многие контракты, в том числе и в Имперской канцелярии, были недоступны простолюдинам, но вот стоило только обратиться в нее от лица аристократа, как открывались ранее закрытые двери. Пускай я изначально выбирал те организации, которые еще не имели своих покровителей из-за того, что они просто не были интересны тем родам, которые и так активно занимаются бизнесом, но анализ Рэми как всегда был выше всяких похвал. Правда, тут стоит упустить тот момент, что сведения ей добывал Сэм чаще всего не совсем законными способами, но это уже издержки работы.

В итоге и тут все шло хорошо, а нанятые мной управляющие после проверки Эльзой и заключения магических договоров здорово снизили мою нагрузку. Теперь лишь единичные случаи требовали моего непосредственного присутствия.

И все же как хорошо, когда ты точно знаешь, что люди не могут тебя предать ни словом, ни действием, не опасаясь ответных последствий. Иначе пришлось бы еще долго заниматься личным контролем, да и то полного доверия к нанятым людям у меня бы не было. У меня его и сейчас к ним особо нет, но магические договоры и формулировки, вписанные в них, уже давно были не раз проверены и в надежность этого я верил куда больше, чем в остальное.

Вообще не особо веришь в людей, когда видишь, как они пытаются выкрутиться из условий договора. В самом начале моей сольной деятельности мне несколько раз показали, насколько могут быть изворотливы люди и это в том числе оставило мне напоминание в виде шрамов. Впрочем, последних после поглощения частиц Знака Власти не было, но память от этого у меня хуже не стала. В этом смысле я понимал Засекина и то, насколько сильно он ухватился за созданные мной магические договоры. Все же его история связана с обманом, который чуть не стоил ему жизни.

К чему я все это? Наверное к тому, что наконец-то вся текущая деятельность рода могла осуществляться без непосредственного нахождения на месте главы рода, и у меня появилось несколько свободных деньков. Константин в своей уже несколько раздражающей привычке мне не звонил, так что я решил сам придумать себе занятие, пока за меня этого не сделали остальные.

Пускай Арина сказала, что хочет справиться со всем сама, но даже после моего совета она не обратилась к слугам рода. По крайней мере ни Слава, ни Рэми ничего толком не знали о ситуации с клиниками. Так что я решил не сообщать о своем интересе жене, а сам отправился в одну из ближайших клиник, убедившись, что в этот день Арины точно в ней не будет.

Она как раз отправилась на очередную операцию со своим дядей, патриархом рода Лазаревых. Он в последнее время просит ее помощи в особо сложных случаях, чтобы показать ей, как действует более опытный целитель. Отказываться от таких уроков, которые в ином случае стоили бы баснословных денег, не стоило. Да и кто, как не Христофор Иннокентьевич, больше остальных понимает в искусстве магии жизни?

Лена как обычно пропадала на учебе. Тут еще наложилось то, что скоро будут экзамены на проверку их знаний, так что необходимо было подтянуть многие предметы. Как бы хорошо ни проходили наши тренировки, но это в основном была практика, а в Академии Магии спрашивают в том числе теорию и понимание построения магических техник. Так что приходилось моей второй жене сидеть с учебниками и более глубоко изучать непонятные ей предметы.

В итоге я отправился в Красногорск, где у нас была довольно крупная клиника. В ней хватало и обычного персонала, но все же один из трех корпусов был подготовлен для оказания магической помощи и там проходили основную практику студенты последних курсов.

Целителям в любом случае необходимо было наработать часы в том или ином лечебном заведении, так что Арина попросту договорилась, что часть студентов посылали сюда, тем более добраться до клиники можно было и на электричке, не говоря о других методах перемещения.

Раз уж кто-то взялся за то, чтобы испортить нам репутацию в данном направлении, то, на мой взгляд, и на подтвержденный Аркур анализ это было самое перспективное заведение для начала диверсий.

Ехать на машинах с гербом рода было явно излишним – сомневаюсь, что если их заметят при въезде в город, с клиникой продолжат работу. Мне же надо было найти этих недоброжелателей, чтобы на их примере показать, что трогать то, что принадлежит мне, не стоит.

И все же мы отправились на машине представительского класса, благо такими никого в Красногорске не удивишь, так как в связи с близостью к столице Империи здесь хватало аристократов, которые не могли позволить себе постройку дома в самой столице, но все же хотели жить поближе к ней.

В последнем дело даже не в деньгах как таковых, а в том, что в принципе в Москве все земли уже были распределены и мне, откровенно говоря, повезло убедить предыдущих хозяев продать их дома, да и статус князя тут пришелся как никогда кстати, решив большинство бюрократических вопросов. Боюсь, будь я просто аристократом, то и дом пришлось бы строить где-то в пригороде или в одном из таких городов. Вот только тратить на поездки в столицу несколько часов каждый день… такого бы я точно не выдержал.

На въезде в город нас уже ждали люди Славы, которых я отправил сюда сразу же после разговора с Ариной. Пускай она говорила о том, что нам пытаются испортить репутацию, но кто знает, когда это перейдет в стадию силовых решений? Так что лучше иметь несколько бойцов рядом с крупными клиниками, которые если и не сдержат противника, то хотя бы покажут, что цель диверсии не настолько беззащитна как может выглядеть.

Правда, они были тут больше для фона, так как задача у воинов рода была совершенно иной. Волков специально выделил из своих подчиненных тех, кто в его отряде отвечал за то, чтобы находить конкурентов, которые с радостью разделаются с уставшей группой наемников после выполнения задания. Свободные Земли на то и свободные, что действует не так много законов и убивать других людей на данной территории не является преступлением и вообще довольно обыденное дело.

Статус меня обязывал или снять пентхаус в одном из отелей, или снять домик, которые часто используют как раз для этих целей. Некоторые рода и вовсе снимают такие дома десятилетиями, чтобы не тратиться на выкуп земли и покупку дома. На сдаче подобного жилья неплохо зарабатывали строители, которые занимались только этой узкой нишей, так что практически в любом городе вблизи крупных населенных пунктов Империи имелось десяток свободных домов. В случае необходимости возвести дополнительные не заняло бы много времени по причине того, что часть денег с таких сделок идет в бюджет города и за этим строго следит одно из подразделений Имперской Канцелярии.

Так что, пускай я прибыл сюда и без опознавательных знаков, но снять домик все равно пришлось. Да и разместить в нем своих людей и слуг было проще, чем снимать для них номера в гостиницах. Тем более намного удобнее, когда все нужные мне люди находятся рядом, чем раскиданы по всему городу.

– И так, – произнес я, когда мы наконец-то обустроились на новом месте и я поставил свою защиту от незваных соглядатаев. – Что мы имеем на данный момент?

Расположились мы в гостинной дома, который мне приглянулся свои расположением в конце улицы, где было несколько подобных двухэтажных домиков. Каждый был выполнен по индивидуальному проекту, чтобы хотя бы случайно на улице не оказалось двух похожих. Все же их снимали аристократы, а они часто бывают придирчивы в таких вещах.

Это я узнал от риэлтора, с которым заключал договор на съем жилья. Не то чтобы он хотел прямо делиться со мной такими откровениями, но небольшое воздействие призванного демона, не видимого для простолюдина, коим являлся этот мужчина, позволило ему действовать так, будто он мне может доверять.

Жаль, что такое можно провернуть только с неодаренными. С магами и людьми, обладающими сильной волей, воздействие демона будет слишком заметным. Использовал же я его для того, чтобы узнать побольше о соседях, что находятся по соседству от выбранного дома, чтобы понимать, могут ли они доставить какие-то проблемы. К счастью, все названные фамилии не имели пересечения с деятельностью моего рода, так что можно было чуть-чуть расслабиться. Правда, это не значило, что они не смогут доставить нам неприятностей.

– За те несколько дней, что мы находимся тут, удалось обнаружить три точки интереса, проявленные в отношении вашей клиники, господин, – поклонился мне Денис Крылов, старший в группе, которая была ответственна за поиск наших недоброжелателей.

Воину хоть и было тридцать шесть лет, но зная его историю, я понимал, что он по праву руководит куда более старшими бойцами, что подчинялись ему беспрекословно. Пускай он не мог похвастаться какими-то выдающимися способностями, но тактиком он действительно был хорошим и часто помогал отряду избегать ловушки, при этом еще, бывало, сам устраивал ловушки на охотников. Так что отряд Славы был обязан этому парню жизнью.

Впрочем, в «Красных волках» каждый обязан другим жизнью, ведь они каждый раз рискуют, взяв очередную задачу не вернуться обратно. Горнило Свободны Земель и не таких перемалывало, а то, что отряд столько лет продержался в одной из этих зон, уже говорило о многом.

На столе по жесту Крулова развернулась голографическая схема города в достаточном масштабе, чтобы охватить в том числе окрестности города. Создавалось такое впечатление, будто мы смотрим на Красногорск из глаз птицы. Правда, эта птица, как колибри, должна была зависнуть на одном месте и не двигаться, но это уже частности.

На данный момент такая технология в основном пользовалась военными, но примерно с год назад стала появляться и для пользования гражданских. Скорее всего этому содействовало появление коммуникационных браслетов, которые могли делать практически то же самое, но в несколько ином ключе. В любом случае, как только цена на голографические проекторы стала более-менее приемлемой, я сразу же закупился через Ухорских несколькими комплектами. Тем более само устройство было довольно компактно и имело не особо мощную расчетную машину в своем составе, благодаря чему можно было строить вот такие объемные проекции города. Само собой таких вещей в более-менее приемлемом качестве в свободном доступе не было, но когда имеешь выход на черный рынок, то можно добыть не только карту интересующего тебя города.

А ведь говорят, что у военных эти проекции изменяются в реальном времени, беря данные со спутников и других анализаторов. Жаль, что такое невозможно получить, если ты, конечно, не в армии, но связывать себя с этой государственной структурой у меня нет никакого желания.

– Первая точка, – по жесту Дениса масштаб карты изменился, показывая нам высотное здание. – Медицинская исследовательская компания «Пеликор». Занимается разработкой лекарств в различных направлениях и до покупки родом здания клиники использовало его для клинических испытаний на добровольцах. После им пришлось выделять такую зону у себя. Так что их интерес в целом понятен, как и то, почему они должны относится к клинике рода негативно.

– Какой род управляет компанией? – спросил я у него, рассматривая здание в двенадцать этажей, которое возвышалось над своими соседями.

– Владельцы – род Манвеловы, – сразу же, будто только и ждал этого вопроса, ответил мужчина. – Это их дочернее предприятие. Центральный офис находится в Чите. Сам род входит в сотню самых богатых родов Империи, ранее наш род с ними никак не пересекался.

Еще бы мы пересекались, если и рода как такового, считай, и не было.

Манвеловым мы могли помешать только в том, что забрали у них удобную базу для пациентов. Клиника была достаточно большой, чтобы разместить довольно большое количество людей и спокойно проводить тестирование, не боясь, что им кто-то помешает. Вот только руководство местного филиала, видимо, решило сэкономить и лишь снимало здание, пока я не перекупил контракт у города, тем самым аннулировав предыдущие договора.

Не то чтобы глава города пошел на это легко, но за несколько лет активной работы в Петрограде я приобрел должников, которые в том числе имели влияние на таких людей, как мэр Красногорска. Если еще мне могли отказать, то тому, кто, по сути, помог нынешнему мэру занять его позицию во власти, не имея при этом и минимального дара… Такие вопросы решаются быстро. Так что иных вариантов у него попросту не было.

То, что из-за этого поругаемся с другим родом, раньше как-то не бралось в расчет, но что тут поделаешь. Не покидать же клинику, в которую вложено много денег?

– С ними понятно, – немного подумав, кивнул я. – Кто еще?

– Вторая точка, – Денис махнул рукой и мы мгновенно пронеслись на северную часть города и остановились на трехэтажном здании. Оно либо было историческим объектом, либо специально имело вид под старину. По крайней мере такую лепнину на окнах современных постройках точно не увидишь. – Издательство «Вестник». Их журналисты несколько раз пытались под видом пациентов заснять работу наших целителей, засняв все на скрытые камеры. Служба безопасности каждый раз отлавливала их и изымала все устройства. Доходило до того, что сотрудники издательства специально себя ранили, чтобы гарантированно попасть к целителю.

– Не знал, что у клиники есть своя служба безопасности, – покачал я головой.

– Арина Евгеньевна, – уважительно отозвался о моей жене мужчина. – Позаботилась о том, чтобы каждый филиал клиник рода имел свою охрану. Порой встречаются буйные пациенты, которых необходимо успокоить, а медбратья не всегда имеют достаточную квалификацию, чтобы скрутить человека, не навредив ему еще больше, чем было. Поэтому для каждой клиники были наняты сотрудники, отвечающие за безопасность. В настолько крупном здании были приняты повышенные меры защиты. Так же пациенты чувствуют себя в большей безопасности, видя, что здание охраняется, – отчитался Денис и, улыбнувшись, добавил: – Пара случаев с провокацией, устраненная службой безопасности, даже послужила дополнительной рекламой.

– Хорошо, – кивнул я. – С этими немного попроще. Кто последний?

– С последним сложнее всего, – вновь масштаб карты изменился, но в данном случае мы не увидели очередное здание. Наоборот на изображении засветилось несколько точек, не имеющих на первый взгляд ничего общего и расположенных в разных районах. – Третья сторона не имеет конкретной «базы». В целом это разрозненные группы, выполняющие разовые контракты. Таких обычно называют фрилансерами, – пояснил Крылов. – Они выполняют только разовые контракты и тут же берутся за другой. Мы обнаружили несколько точек, где они собираются вместе, чтобы получить очередной заказ. За то время, что мы тут, отследить, кто именно выступает в роли заказчика, не удалось.

– Молодцы, – похвалил я всю команду, которая, если говорить уж честно, действительно быстро собрала все данные.

Даже я понимаю, что за столь короткое время была проделана колоссальная работа. Правда, это не значило, что указанные цели единственные на данный момент – просто их смогли обнаружить сразу и только в рамках этого города и данной клиники. В любом случае теперь понятно, с чем предстоит работать.

– Какие будут распоряжения, господин? – склонил голову мужчина, вновь развернув карту города и подсвечивая все указанные точки.

– Мне необходимо все обдумать, – отказался я от немедленных действий. – Если потребуется ваша помощь, то я сообщу. Пока продолжайте наблюдать за клиникой, возможно, обнаружится кто-то еще.

– Как прикажите, – кивнул Крылов и удалился из комнаты, оставив в ней меня и Роксану.

После нападения клана Мин демонесса присутствовала всегда рядом. В данный момент ее статус был чем-то между секретарем и телохранителем. По крайней мере оставаться без дополнительной защиты, которую могла обеспечить бывшая глава Гвардии Лорда демонов, не стоило. Тем более большую часть времени меня это не обременяет, а намеки Роксаны на более тесные отношения, порой возникающие у нее в отношении меня, как-то не воспринимались серьезно. Хотя не скрою, что иногда противиться этому желанию было сложновато.

Меч, в котором раньше обитал старых дух, в этот раз хоть и был со мной, но самого мечника в нем не было. Миямото к этому моменту занялся интенсивными тренировками своих младших учеников, так что отвлекать его от этого процесса я посчитал излишним. Тем более я собирался задержаться в городе на несколько дней, а это дополнительный повод не ходить на ставшие обязательными спарринги с Рокс.

Я еще раз окинул взглядом карту города и выбрал себе сегодняшнюю цель.


***

– Господин, – ворвался во время завтрака в гостинную Денис. – Я только что получил информацию, что сегодня ранним утром здание издательства «Вестник» загорелось. Огонь тушат до сих пор.

– Вот как? – приподнял я одну бровь. – Это настолько важная новость, чтобы врываться ко мне?

– Простите, – низко поклонился Крылов. – Я посчитал, что это важно.

– Ладно, – немного помучив его в ожидании, милостиво разрешил продолжить разговор. Не то чтобы я это сделал специально, но вот так врываться к главе своего рода… Я подумал, что уже случилось что-то страшное. – Что именно там произошло?

– Точно выяснить пока не удалось, так как огонь еще не потушен, – начал свой отчет мужчина, вытянувшись во фрунт. – Но здание практически полностью уничтожено. Полиция считает, что это был поджог с целью устрашения издательства. В последнее время «Вестник» выпускал статьи, направленные против сразу группы аристократов и влиятельных бизнесменов. Так что жизнь они попортили многим и кто-то вполне мог пожелать расквитаться. Предварительно считается, что здание было пусто во время начала пожара и именно поэтому его не сразу заметили. Датчики дыма и огня не сработали по технической ошибке.

– Понятно, – кивнул я. – Отправить следить за обстановкой у издательства, а освободившихся людей лучше направить выяснить, кто распространяет заказы у фрилансеров.

– Сделаю, господин, – согнул спину Денис и тут же вышел за дверь.

Я же теперь мог спокойно продолжить пить чай, тихо радуясь тому, что все удалось. Пускай я не выспался, но призыв двух десятков демонов, которые здорово повеселились в «Вестнике», того стоил. Все призванные существа были по отдельности довольно слабыми, чтобы вызвать какой-либо магический фон, по которому их можно было бы определить. Пожар же позволил скрыть все следы, а уж чтобы он разгорелся как можно лучше, я постарался.

Правда, перед этим пришлось вырубить всю электронику в здании, чтобы было не так просто, так как подходящих под эту задачу демонов практически не существует и мне пришлось изрядно потратиться на их призыв.

Роксане же оставалось с помощью иллюзий вывести нескольких задержавшихся допоздна людей, а после началось главное веселье.

Даже хорошо, что эта контора своей деятельностью сумела перейти дорогу очень многим людям, так что никто связывать меня с этим точно не будет. Да, оставался тонкий момент с моим приездом и после этого начавшимся пожаром, но попробуй еще докажи, что это сделал я, когда у меня есть куча свидетелей того, что я весь вечер и ночь был в доме и никуда не отлучался. Вещественные иллюзии Роксаны – это просто незаменимая вещь в подобных вещах и как же хорошо, что про ее способности никто толком не знает. Даже Скуратов, который, наверное, знаком с моими возможностями побольше остальных.

В любом случае сейчас из того, что еще можно решить моими силами, осталась «Пеликор». В этом случае такого просто решения уже не найти, да и слишком странным было бы, что все мои недоброжелатели «сгорают». Я же не какой-то поджигатель маньяк, чтобы так расправляться со всеми своими противниками.

Вместо этого я решил посетить «Пеликор», так как и самому было интересно посмотреть на эту компанию изнутри.

– Милорд, вы не забыли о тренировках? – разрушая все мои планы, тихо спросила Роксана.

– Так мы же не дома, да и Миямото нет рядом, – попытался отвертеться я.

– Это не отменяет того, что мы можем провести спарринг даже в таких условиях, – улыбнулась она, положив мне руку на плечо. – Я приметила комнату в подвале, в которой вполне можно развернуться.

– А может…

– Милорд, я ведь лишь забочусь о вас, – продолжая улыбаться, девушка чуть сильнее сжала свою руку, так что вырваться я уже не мог.

Обреченно вздохнув, я махнул рукой и обрадовавшаяся демонесса повела меня в облюбованное ей помещение.


Глава 5


– Нас редко посещает кто-то из аристократов, – мило улыбаясь, произнесла Ирина Сергеевна Залецкая. – Все же сфера деятельности медицинских компаний мало кого интересует на самом деле, кроме инвестиций.

Как только я прибыл на ресепшн вместе с Роксаной и попросил о встречи с кем-то из руководства, меня направили к этой молодой девушке, которая являлась заместителем директора этого филиала компании. Сам руководитель «Пеликор», по словам секретаря, отсутствовал и не мог принять меня.

Девушка была, как и большинство встреченных мне сотрудников компании, в медицинском халате, только вот при более внимательном осмотре было понятно, что это какой-то специально изготовленный комбинезон, обеспечивающий больший функционал, чем простой халат. Одежда плотно облегало подтянутое тело Залецкой и в то же время здесь хватало элементов из ткани, которые отчасти скрывали все эти особенности. Странная униформа, но не задавать же, право слово, вопросы про нее, если я пришел ради другого?

– Мне действительно интересна ваша деятельность, ведь в какой-то мере мы имеем общую сферу интереса, – улыбнувшись ей, ответил я. – Как я понимаю, созданная моим родом клиника несколько помешала вашей работе?

– О, можете не беспокоиться, – легко отмахнулась Ирина. – Да, ранее мы проводили клинические испытания своих препаратов и потеря подготовленных площадей снизила темпы нашей работы. Ответственные за это были, соответственно, наказаны, – она сделал небольшую паузу, посмотрев мне прямо в глаза. – Я даже в какой-то мере благодарна вам, так как после этого случая заняла эту должность.

– В таком случае, если никаких претензий к моей клинике у вас нет, – сложил я руки на груди, – то я бы хотел вас попросить прекратить вести деятельность, направленную на дискредитацию деятельности клиники.

– Боюсь, я не понимаю, о чем речь, – тут же недоуменно посмотрела на меня девушка. – Руководство, конечно, было не особо довольно, что мы потеряли базу, подходящую для проведения исследования, но нам уже удалось решить данную проблему и, как я уже говорила, все ответственные понесли наказание.

– Тогда может проведете экскурсию по вашим лабораториям? – я решил не развивать эту тему, раз девушка так рьяно ее отрицает. Так-то было понятно, что свою вину они точно не признают, но я шел сюда, чтобы заявить о том, что со своей стороны готов к мирному решению вопроса и я лишь информирую их об этом. – Все же в чем-то наша деятельность пересекается и вдруг мы окажемся полезными друг другу?

– Думаю, это не будет большой проблемой, – тут же отозвалась Ирина. – Я лично вам все покажу. Мы никогда не отказываем инвесторам от проявления интереса к нашей деятельности.

Несмотря на ситуацию, по всей видимости, Залецкая хорошо представляла, на что способен глава рода Шуваловых, точнее то, что деньги у меня точно водятся. Тем более я сумел перекупить их аренду и полностью приобрести здание клиники в собственность, что вылилось в крупную сумму. Понятное дело, что такого инвестора упускать никто не захочет, так что она лично решила провести экскурсию по всем лабораториям.

– На пятом этаже мы занимаемся разработкой противораковых лекарств, – между тем рассказывала девушка, показывая мне на занятых работой сотрудников в медицинских халатах. – Каждый кабинет изучает свою область, чтобы подобрать самое оптимальное воздействие на раковые клетки. У нашей компании существует конкурирующая система и кабинеты представляют из себя группу специалистов, которые борются ради гранта на дальнейшие испытания. Например, рак печени изучает примерно сорок отдельных и не связанных между собой команд. Раз в год проходит представление результатов всех лабораторий, где высшее руководство отбирает самые перспективные направления. После этого приступают к разработке лекарства по выигравшему методу и еще через полгода снова сравнивают все результаты. Это позволяет пускай и с большими затратами, но получить всесторонние результаты, и часто команды подходят к решению проблемы с разных сторон, но если объединить их результаты, то можно получить более эффективное средство противодействия болезни. Все это справедливо также по отношению к другим заболеваниям. Например, на втором и третьем этаже изучают болезни животных.

– А как же магические способы исцеления болезней? – задал я вопрос.

– Одно не отменяет другое, – развела руками Ирина. – Маги жизни способны на многое, но все же их намного меньше, чем людей, которые болеют. Лекарства можно производить массово и делать их доступными для всех. Или вы скажите, что одаренный готов принять в день тысячу пациентов? – хитро посмотрела она на меня. Но не дав ответить, Залецкая продолжила: – И все же этот аспект мы не оставляем без внимания. Даже магическое лечение будет проходить лучше, если в организме достаточно материалов для самоисцеления. Седьмой и восьмой этаж нашего здания заняты как раз разработкой пилюль, которые поставляют в организм пациента необходимое количество микроэлементов, реагирующих на воздействие магов.

– Аналог зелий? – догадался я.

– Да, – подтвердила Залецкая. – Это довольно новое направление, которое существует примерно три года, но уже многие организации активно изучают его в попытках перенести опыт прошлого в реалии современности. На основании этого мы создаем препараты, которые и не снились магам прошлого. В том числе наши пилюли в первую очередь направлены на помощь лишенным дара людям.

Какой интересный акцент, указывающий, что «Пеликор» в первую очередь заботиться о простолюдинах, а не магах. Причем заявлять такое магу. Вот только что это – провокация или что-то иное?

– Получается, магическое направление медицины у вас выражено только в пилюлях?

– Должны же у нас оставаться какие-то секреты? – хитро улыбнулась Ирина. – Если вы, князь Шувалов, захотите стать нашим инвестором, то тогда я смогу рассказать и о секретных разработках. Так что извините, но без разрешения руководства я не имею права о них распространяться.

– Я понимаю, – кивнул ей. – А где вы проводите теперь клинические испытания?

– Это тоже относится к категории информации, которую я не могу рассказывать обычным посетителям, – продолжая мило улыбаться, вежливо ответила Залецкая. – Полагаю, на этом наша небольшая экскурсия завершена. Как вы должны понимать, у нас тут много работы, ведь из-за постоянной конкуренции надо приходится прикладывать усилия, чтобы не отстать от других.

– Хорошо, – легко согласился я. – Мне действительно интересно было посмотреть на вашу работу. Жаль, что она ограничилась только одним этажом.

– Если вы того желаете, то можете оставить заявку на ресепшене и для вас подберут время, чтобы продемонстрировать все наши направления, что доступны для не инвесторов.

– Я подумаю над этим, – благосклонно кивнул.

В это время освещение резко изменилось на аварийное. Девушка, сопровождающая нас, удивленно посмотрела на это, но быстро собралась.

– Что-то случилось? – вежливо поинтересовался я.

– Порой эксперименты могут вести к взрывам или утечкам опасных веществ, но не беспокойтесь, – попыталась уверить нас в том, что все впорядке, Ирина. – Наша система безопасности прекрасно отрабатывает подобные ситуации.

Вот только вопреки ее словам тревога не прекращала утихать, а на телефон Залецкой посыпались сообщения одно за другим. Судя по тому, как сосредоточилось ее лицо, все было серьезно.

– Пожалуй, мы спустимся по лестнице, – предложил я, намекая на разрывающийся от сообщений телефон.

– А-а-а, – не совсем понимающе посмотрела на меня девушка. – Да, спасибо. Мне надо срочно решить пару дел.

Наша сопровождающая, больше не оглядываясь, быстрой походкой направилась к лифтам, которые по какой-то причине не стали отключать. Я и Роксана остались одни, так как сотрудники компании не видели в тревоге ничего такого и просто заблокировались в своих рабочих кабинетах, больше занятые своими исследованиями, чем тем, что твориться снаружи. Это же надо было так замотивировать своих работников, чтобы они настолько были увлечены своей работой.

– Что теперь, милорд? – осведомилась демонесса, стоило нам выйти на лестницу и убедиться в том, что на ней никого нет.

Действительно, зачем стоит убегать из здания, если у них часто звучит тревога? Какая-то сумасшедшая компания.

– Как думаешь, где самое интересное в этом здании? – вместо ответа задал я свой вопрос.

– Мне неизвестно, чем руководствуются люди, – пожала плечами Роксана. – В мире демонов самое защищенное место было бы в подземелье.

– Для людей это тоже характерно, – кивнул я. – Вот только, судя по тому, что собрала Рэми, под этим зданием не настолько большие подвальные помещения, чтобы позволить там размещать что-то по-настоящему важное. К сожалению, близость грунтовых вод не дает вырыть несколько минусовых этажей, чтобы компенсировать это, – поднял я указательный палец вверх. – Так что им не оставалось ничего иного, как сделать закрытые от большинства людей этажи.

– Мне отправить иллюзии вниз?

– Будь любезна, – кивнул я.

Пускай Роксана в первую очередь была первоклассным воином, но благодаря своему многовековому опыту демонесса была еще и мастером иллюзий. Так что ей потребовалось не больше минуты, чтобы создать наши иллюзорные копии и отправить их по лестнице вниз. Там они сядут в машину и покинут территорию, контролируемую камерами «Пеликор».

Благодаря этому никто не подумает, что мы остались внутри.

– Сделано, – убедившись, что все прошло как и планировалось, наконец-то отмерла Роксана.

В бою она применяла этот навык более свободно, но сейчас ведь требовалось довольно долго контролировать иллюзию, да еще и сделать так, чтобы ни у кого не возникло подозрений. Иллюзии даже двери открывали перед собой и могли легко взять предметы в руки. В крайнем случае Роксана вполне могла имитировать наши голоса, но благо никто к нам так и не обратился. Все же, несмотря на показательное спокойствие ученых, на этаже, где проходила экскурсия, рядовой персонал все же был встревожен и им не хотелось предстать в плохом свете перед посторонними.

– Тогда можно проявить те вещи, что я попросил тебя до этого скрыть, – протянул я руку.

– Надеюсь, теперь вы расскажите, зачем вам понадобился этот рюкзак? Он был довольно тяжелым, – пожаловалась девушка.

– Неужели? – притворно удивился я. – Чтобы капитан Гвардии Лорда жаловалась на тяжесть вещей? – покачал я головой. – Услышал бы тебя кто-то из твоих старых подчиненных.

– Я все же девушка и мне не надо играть роль сильного мужчины, – хмыкнула Роксана.

Пока она это говорила, я вытащил два кофра с ничем не примечательными легкими комплекта брони и обезличенные маски, которые должны были укрыть нас от запечатления наших лиц на камерах. Хорошо хоть на лестнице ничего такого не было, так что можно было не беспокоиться, а случайных наблюдателей Роксана уводила с помощью иллюзий в сторону.

– Переодеваемся, – приказал я. – Нас никто не должен узнать.

– Милорд, – приложила ладонь ко рту Роксана, сделав вид, что смущается. – Вы хотите увидеть меня голой?

– Не дури, – не разделяю я ее веселого настроения. – Эта броня одевается поверх обычной одежды, так что раздеваться тебе вовсе не обязательно.

Собственно говоря, на этом все приготовления были закончены.

Изначально я все же думал поступить с этой компанией так же, как поступил с издательством, но у «Пеликор», несмотря на слова Залецкой на то, что они ориентированы в первую очередь на простых людей, была магическая защита. В принципе ее можно было попытаться взломать, но скорее всего попытку взлома скрыть мне не бы не удалось. Пускай она не была специализирована именно на защите от проникновения, но сигнальных компонентов у данной защитной техники были уж слишком много, чтобы попытаться обойти все.

Другое дело, если это сделать изнутри. Хорошо хоть Ирина оказалась не одаренной, так что все мои манипуляции так и остались для нее невидимыми. А ведь стоило лишь пустить внутрь несколько мелких духов, которые тут же приступили к тому, что умели лучше всего, – вредить, и отвлечение внимания сработало как по сценарию. Они, судя по тому, сколько сообщений стала получать Залецкая, неплохо так разошлись, так что не думаю, что кто-то вообще вспомнит о моем приходе, тем более такую тактику я применял довольно редко, чтобы связать ее именно со мной. Да договор со мной они никакой не заключали, чтобы их вдруг посетила «полоса неудачи».

В принципе я мог и не действовать именно так против этой компании. Все же они действовали против моих клиник без особого усердия, больше просто срывая собственную злость и бессилие перед бюрократическим аппаратом, который я использовал против них. Небольшая приписка малым шрифтом, которую пропустили местные юристы, нанятые «Пеликор», – и довольно большой комплекс здания стал моим. Пускай радуются, что я позволил им вывести всех добровольцев и оборудование.

Да, я мог бы их не трогать. К сожалению, Рэми удалось увидеть несоответствие в официальных документах и связать их с рядом слухов, которые мне сейчас предстояло проверить. Это тоже можно было проигнорировать, другим способом заставив «Пеликор» мешать работать моей клинике, но мне было любопытно, что организация такого уровня проворачивает за закрытыми дверями. Особенно интересно это стало после того, как я услышал от Ирины про пилюли, которые должны заменить магические эликсиры, которые все согласно современными тенденциям считают анахронизмом.

И почему все не учитывают того, что наши предки ведь не так просто использовали такой вид магии или пользовались дополнительными инструментами. Да, магия, что была распространена несколько веков назад, была в некотором смысле примитивнее того, на что были способны маги современности, но все же были в ней моменты, которые полезно бы знать, а не предавать забвению, посчитав их слишком сложными и мало перспективными.

Это все были отвлеченные мысли, пока мы под прикрытием иллюзий, делающих нас практически невидимыми, поднимались по лестнице. Изначально мы находились на пятом из двенадцати этажей и до седьмого этажа удалось подняться без проблем. А вот после этого начались странности.

Начать, наверное, стоит с того, что дальше этого этажа, собственно говоря, общая лестнице не вела. Возможно, тут были отдельные проходы, но чтобы это выяснить, мне и Роксане необходимо было выйти на этаж и найти их.

Иллюзии хороши только против живых существ, а вот техника легко может пройти и сквозь нее, если, конечно, это простейшие иллюзии. Роксана способна на более качественные вещи, но вот только ей для этого требуется определенная концентрация и лучше в такие моменты самой демонессе не двигаться и не трогать ее, иначе магию слишком легко сбить из-за того, что она требует учета множества нюансов, на которые в бою попросту нет времени, да и можно ими пренебречь.

Возможно, через пару лет пребывания на земле Роксана сможет преодолеть этот недостаток, перейдя на новый уровень энергетического тела, но этот путь не такой быстрый как, возможно, бы хотелось. В любом случае в данный момент необходимо полагаться на то, что имеем, и именно поэтому я заставил ее переодеться в броню, что обезличивала нас.

Может и вовсе удастся все провернуть как диверсию со стороны конкурентов. Ведь та же сфера магических пилюль может стоит очень много. Так что корпоративный шпионаж и попытка нарушить производственный процесс – не такое и редкое дело. Правда, удачные попытки стараются, само собой, не придавать огласке, но все же этим видом противодействия конкурентов грешат практически все крупные организации.

Вперед я, само собой, пустил Роксану, которая легко взломала дверь с помощью одного из своих мечей. Кстати, моя слуга часто меняла мечи, наглядно демонстрируя, что она может работать с различными видами холодного оружия с одинаковым мастерством, но в последнее время, особенно во время наших спаррингов, использовала сабли из темного металла. Клинки обеих сабель, казалось, исходили едва различимой дымкой и взгляд невольно соскальзывал с них, не давая долго удерживать мечи Роксаны в поле зрения. Вот что значит оружие, подобранное под способности девушки.

Совать голову в опасность без дополнительной проверки, особенно когда ее легко сделать, мне не хотелось. Да и демонесса с помощью магии иллюзий может скрыть свое присутствие от случайных свидетелей.

Спустя минуту демонесса открыла мне дверь и я мог не таясь пройти на закрытый от посторонних этаж. Не то чтобы тут защита была серьезной, но большинству людей будет достаточно, что проход закрыт, и они развернуться назад.

Несмотря на то, что прошло немного времени, но Рокс за эти мгновения не только проверила коридор, в который мы попали из лестничного пролета, но и аккуратно вырубила двух неудачно попавшихся на ее пути сотрудников компании. При более детальном осмотре я убедился, что это очередные работники лабораторий, а не, например, охрана.

Стоило также учесть, что аварийное освещение все так же окрашивало в крассный цвет коридоры, так что вид лежащих на полу людей напоминал сцену из фильмов ужасов, которые так любят показывать для большего антуража.

Правда, в отличие от того же пятого этажа, я не видел здесь того же обилия кабинетов. Более того, дверей на этом участке коридора было всего три и каждая представляла из себя усиленный металлом запорный механизм. Внутрь без специального пропуска точно не попасть, но ведь откуда-то эти двое неудачников вышли? Очень удачно для меня. Вот что значит разная точка зрения.

– Узнаем, что за пилюли они тут делают? – себе под нос прошептал я, достав нужную карточку пропуска у одного из вырубленных мужчин.

Я, конечно, думал, что могу увидеть разное, но вот что я никак не ожидал увидеть – просто полки, заполненные отпечатанными ящиками. Даже какое-то разочарование, что я не нашел никакого секретного объекта или места проведения опытов, запрещенных законами Империи. Причем так было во всех трех помещениях, которые легко открылись с помощью добытого пропуска.

И ведь я даже не мог посмотреть, что находится в ящиках, так как они были закрыты на электронный ключ, которого не оказалось ни в самих помещениях, ни у вырубленных Роксаной мужчин.

Взламывать же контейнеры было не самым лучшим решением. Ведь неизвестно, какая система защиты стоит на этот случай. Пускай она не среагировала на нападение сотрудников – те оставались живы, – но вот такой грубый взлом может просигналить о нашем вторжении раньше времени.

Придется подниматься выше в надежде, что хоть там попадется что-то интересное. Как знать, может, этого будет достаточно, чтобы прижать «Пеликор» к ногтю и может даже что-то поиметь с этого. В крайнем случае все, что удастся найти, можно будет продать их конкурентам и тогда этой компании будет не до какой-то там клиники.

На восьмой этаж вела другая дверь и пускай она была заблокирована, но легко открылась, стоило приложить пропуск к считывающей консоли. Удивительно, насколько легко было обойти систему безопасности этого места. Или мы просто не добрались до чего-то по-настоящему важного?

Следующий этаж оказался куда более многолюдным. Более того, я чувствовал через связь со своими призывами, что они так и не смогли проникнуть выше шестого этажа, как будто в пол и стены была встроена какая-то защита, мешающая этим энергетическим сущностям пройти дальше. Пришлось оставить их резвиться внизу, чтобы на нас обращали как можно меньше внимания.

Кстати, на восьмом этаже не было никаких сигналов тревоги, да и сотрудники компании спокойно передвигались по коридорам. Это удалось увидеть через приоткрытую дверь, которую прикрыла иллюзией Роксана.

– Что там внизу творится? – недалеко от нас остановилось двое мужчин в халатах. Тут располагался кофе аппарат, чьему содержимому оба уделили должное внимание.

– А то ты не знаешь, – хмыкнул второй сотрудник компании. – Опять эти криворукие перепутали небось реагенты, что вызвало пожар. Потом попытались устранить их самостоятельно и сделали еще хуже. Помнишь, как месяц назад с Тимофеевым и его группой?

– Да, забавные ребята, – рассмеялся первый. – И для чего их только держат в штате?

– Ну не скажи, – не согласился с ним собеседник. – Все же компании необходимо иметь «реальные» результаты, чтобы заниматься бизнесом, – выделив голосом, как он относится к этому, мужчина продолжил: – Не всем же повезло работать на восьмом этаже.

– Вот бы попасть на десятый, – мечтательно вздохнул мужчина. – Говорят, там…

– Тихо! – шикнул на него второй. – Если тут нет записывающих устройств из-за опасения руководства, что их могут взломать, это не значит, что у стен нет ушей. Так что лучше чем болтать пойдем проверим реакцию тридцать первого состава на смесь восемнадцать три.

После этой фразы мужчины удалились в свой кабинет и дослушать их разговор не удалось. И все же как удачно – значит, здесь нет записывающих устройств.

– Роксана, сможешь сделать иллюзию обычных сотрудников компании? Еще не помешало бы отвести глаза всем встречным, чтобы не вызвать лишних вопросов.

– Сделаю, милорд, – после секундной заминки кивнула демонесса.

Девушка свела свои ладони вместе и вытянула их вперед, чтобы потом сделать жест, напоминающий разбрызгивание воды, набранной в ладошки. Пускай со стороны это могло показаться странным, но эффект я увидел сразу – наша броня преобразовалась в медицинские халаты, а сами мы стали похожи на типичных сотрудников этой компании. Она даже повторила все детали их униформы и бейджики на груди. Вот только информация на них, как бы я ни напрягал глаза, расплывалась и постоянно собиралась в разные сочетания имен и фамилий.

– Так и должно быть? – напрямую спросил я, заинтересованный данным явлением.

– Иллюзии могут не только скрывать что-то от взгляда, но и показывать то, что хочет увидеть человек, – пояснила Рокс.

Вот только в этом было слишком много расплывчатости, но, кажется, я понял, что именно сделала демонесса и для каких целей.

Что же, теперь можно попробовать выйти в коридор и проверить навыки моей слуги в столь щекотливом деле.


***

Я хоть и видел, на что способна Роксана в бою, но внутренне все равно опасался, что в такой ситуации ее сил будет попросту не достаточно. И все же мы спокойно шли по коридору, наполненному людьми, и те просто шли мимо, будто и не было здесь облаченных в доспехи незнакомцев, да еще и в масках.

Более того, нас даже без проблем пропустили в заинтересовавшую меня лабораторию, стоило только человеку, стоящему рядом с дверью, посмотреть на мой бейджик. Видимо, там он увидел что-то такое, что заставило его действовать быстро и потом раскланиваться вслед. Хорошо, что среди сотрудников «Пеликор» не было одаренных, точнее они были, но довольно слабые, чтобы суметь разглядеть истину сквозь иллюзию.

Вот только то, что я увидел внутри лаборатории, невольно заставило меня замереть на месте. Все дело в том, что на противоположном конце комнаты находилось две изолированные клетки из прозрачного пластика.

В одной из них находился бледный парень. Его подключили к системе жизнеобеспечения и обложили таким количеством датчиков, что даже понять точно его возраст было невозможно. Может, это даже была девушка, но никаких очевидных признаков этому не находилось, да и сложно разглядеть в практически высохшем до состояния мумии теле эти отличительные признаки.

Во второй находилось незнакомое мне существо, похожее на большого слизня. Оно тоже выглядело нездоровым, но условия у него явно были лучше, так как рядом находился практически полный бассейн с водой и гора каких-то фруктов и растений, которые его заставляли есть, несмотря на вялое сопротивление.

А вот это уже становится интересным.

– Милорд, я долго не продержусь, – тихо прошептала Роксана, подойдя ко мне ближе.

Только сейчас я заметил бисеринки пота на ее лице. Все же в комнате находилось больше двадцати человек и все старательно отводили взгляд от нас. Более того, все они были пускай слабыми, но все же магами, а значит имели шанс увидеть сквозь иллюзию.

– Хорошо, – кивнул я. – Тогда пойдем. Нам необходимо найти компромат на эту компанию.

Я уже было хотел развернуться, но парень, обколотый проводами, неожиданно открыл глаза и, казалось, посмотрел сквозь иллюзию прямо мне в глаза. В его взгляде было столько боли и отчаяния.

– Да что же ты сделаешь! – не выдержал я, взлохматив свои волосы под капюшоном. – А ведь хотел провести все тихо.

Да, я мог бы пройти мимо, наплевав на этого несчастного, но мне слишком хорошо был знаком подобный взгляд и это напоминание болью отдавалось в груди, вынуждая меня действовать опрометчиво, отдавшись на волю случая.

Просьба о спасении во взгляде была настолько отчаянной… К сожалению, я видел по показаниям приборов и по ним было понятно, что жизни как таковой в теле этого парня почти не осталось. Его, наверное, не погрузили в кому только из-за того, что призывателю надо быть в сознании, чтобы удержать своего компаньона в нашем мире. Это можно делать и во сне, но кома – слишком длительное состояние, чтобы связь не нарушилась и ученые могли лишиться объекта для своих исследований.

Судя по тому, как все тут было оборудовано, сотрудники компании собирали выделяемую слизнем жидкость, чтобы потом использовать ее как основной компонент для пилюль. Все же в их основе был процесс создания магических зелий, а им всегда нужен был какой-нибудь магический компонент, чтобы наделить зелье необходимыми свойствами. От самого компонента также зависел диапазон этих свойств, но разным сочетанием можно было добиться порой противоположных эффектов.

Не знаю, что именно они тут производили, но вот сам метод…

– Роксана, – обратился я к демонессе. – Даруй ему свободу и пошли отсюда.

Я резко развернулся, чтобы не видеть во взгляде пленника «Пеликор» благодарность, когда в его шее возник кинжал. Орудие убийства тут же распалось в дымке и уже в следующий миг все датчики устройства поддержания жизни начали сигнализировать о ненормальности его состояния. Вместе с этим призыв потерял устойчивую связь с нашим миром и с тихим хлопком исчез.

В помещении началась паника, и мы поспешили выйти из него, тем более после такого на нас точно никто не обращал внимания, так что и нагрузка на Роксану уменьшилась.

Мне, конечно, было интересно увидеть, как именно в «Пеликор», но это уже слишком. Использовать другого призывателя, которых и так в целом немного по сравнению с другими магами, для этих целей… Пускай сами призыватели странно относятся ко мне и сторонятся, но допускать такое их использование я был не намерен, так что этой компании крупно не повезло, что я заинтересовался ей.

Больше мы не ходили по этажам с целью удовлетворить мое любопытство, так что бумажные отчеты и результаты исследований удалось найти довольно быстро, пускай для этого пришлось прошерстить еще два этажа. Данные были, к сожалению, разрозненными, но в любом случае я их собирался отправить Рэми и дальше она уже разберется, что из этого может пригодится роду, а что можно будет через посредников продать конкурентам «Пеликор».


Глава 6


Наше тайное проникновение так и осталось тайным. Все данные были в тот же день переданы в особняк и дальше пускай Аркур разбирается. В этом деле я ей полностью доверяю. И все же, несмотря на то, что пришлось убить другого призывателя, чтобы облегчить его муки, не сказать, что посещение «Пеликор» прошло зазря. У меня в голове уже возникло несколько идей, но пока рано об этом говорить и, пожалуй, лучше провести десяток проверок, чем приступить к непосредственной реализации.

Главное другое: за практически один день в городе удалось разобраться с двумя угрозами для клиники из трех. Пускай с самой компанией «Пеликор» в любом случае не удастся быстро расправиться, но после тех происшествий, что у них произошли и последующего после этого слива информации, им явно будет не до нас. Как знать, может, даже филиал компании в этом городе закроют и они уберутся подальше, а то, чувствую, репутация «Пеликор» в Красногорске будет порядком испорчена.

Остались лишь фрилансеры, которых нанимает неизвестный или неизвестные, чтобы насолить мне и моему роду. А ведь я специально заходил в те ниши бизнеса, где не мог бы составить конкуренции влиятельным родам. Будь иначе, меня бы раздавили бы давно, ведь это можно делать не физически, а, например, экономически.

Пускай я обладаю магией, которая позволяет решить большинство вопросов, связанных с тем же доверием к своим партнерам по бизнесу, но это не защищает меня от действий других игроков в экономической и политической сфере. Так что я намеревался как можно дольше, не привлекая излишнего внимания, захватывать то, что оказалось никому не нужным.

Единственная проблема была с клиниками. К сожалению, я действительно слишком мало был знаком с этой сферой и не мог продумать всех последствий. Даже Рэми не видела ничего такого, если наш род поможет уже и так работающим заведениям стать лучше и обеспечивать более качественное лечение.

К сожалению, сейчас ситуация складывается так, что именно это направление нашей деятельности привлекло к себе нежелательное внимание, но и отступить я тоже не мог. Сюда было вложено слишком много усилий и денег, чтобы просто отойти в сторону, да и Арина была рада этой деятельности, в которой она играла ключевую роль, как лучший целитель среди всех работающих на род.

Я не раз замечал, что моей жене нравится управлять другими людьми и чувствовать над ними превосходство, хоть она этого никогда открыто не демонстрировала. Но в действительности, что могли ей противопоставить студенты из обычных магических родов, когда Арина занималась целительством под руководством своего дяди с того момента, как ее источник достаточно окреп, чтобы проводить серьезные операции? Даже сейчас она набирается опыта, чтобы стать еще сильнее.

Кстати, насчет последнего. Пускай я разобрался с частью проблем, но пора было уже возвращаться. Не хотелось бы, чтобы Арина узнала о моем участии после того, как попросила не вмешиваться в ее работу. Так что пришлось сворачивать свою деятельность и возвращаться назад. Хорошо еще, что моя жена часто задерживалась на несколько дней у своего дяди, постигая тонкости работы целителей. Будь иначе, то у меня не было бы столько времени на маневр.

– Егор, ты вернулся, – радостно бросилась в мои объятия Лена, попросту пролетев все ступеньки лестницы, ведущей на второй этаж.

– Только ты же знаешь, что эта наша небольшая тайна, – подмигнул я ей, ловя свою жену в объятия.

Пускай я раньше вел довольно свободный образ жизни с женщинами, но было что-то иное в том, чтобы быть женатым. Само отношение к моим женам у меня было иное, и если Арина была равным мне партнером и могла самостоятельно поддержать меня, то о Лене заботился я сам. Они обе были очень разными и это не давало мне заскучать, особенно если вспомнить их характеры.

– Я с Алисой все же помирилась! – поделилась новостью девушка. – Пришлось, правда, нам подраться, но в итоге мы помирились.

– Вот и хорошо, – улыбнулся я. – Все же эта твоя первая подруга, да еще и среди аристократов. Возможно, дальше ваши пути разойдутся, но терять друзей из-за чьего-то упрямства не стоит. Не так много их и бывает по жизни.

– Как твоя поездка? – решила перевести тему Лена.

– Неоднозначно, – немного подумав, ответил я. – Часть проблем удалось решить самому, а с остальным разберутся слуги рода. Сама чем занималась без меня?

– Тренировалась, – гордо произнесла девушка. – Мне в этом очень помог Ланс.

– Помог, говоришь? – задумчиво переспросил я.

Вообще, об этом красноволосом парне, точнее о демоне-рыцаре, принявшем такой облик, я, можно сказать, позабыл, скинув его на Роксану. Да, он обладал потрясающей защитой от магии, но мне пока для собственной защиты хватало и демонессы. Так что во время поездок мой новый вассал оставался без дела. Наверное, даже хорошо, что Лена решила воспользоваться его способностями для своих тренировок, а то вроде бы он и не сильно нужен, но все же такой ресурс простаивает без дела.

– Да, его щит способен выдержать несколько моих усиленных огненных шаров. Поэтому мы отрабатывали нападение противника, способного сдерживать мою магию.

– Я должен это увидеть.

Не откладывая дело, мы спустились в подвал, где обнаружился и сам Ланс, и выступающий его партнером в спарринге Слава. Демон, что не удивительно, выглядел почти не уставшим и сдерживал все атаки моего главы безопасности, а вот сам Волков был мокрым от пота и тяжело дышал. И все же, несмотря на усталость, он пытался пробить блок Ланса, который каждый раз спокойно держал удар и отвечал контратакой, но, видимо, у них была договоренность, чтобы он не развивал наступление. Они настолько увлеклись боем, что не сразу заметили меня.

– Милорд!

– Господин!

Практически хором воскликнули они, только увидев меня.

– Незачем прерывать тренировку при моем появлении, – махнул я рукой, чтобы мужчины разогнулись. – Как проходят тренировки?

– Не знаю, где вы берете таких ребят, – тяжело дыша, произнес Слава. – Но я еще не видел никого, кто бы так долго держал мои удары, а ведь я нисколько не сдерживаюсь.

– А как же Роксана? – хмыкнул я.

– Так белобрысая верткая, как не знаю кто, – пожал плечами он. – В нее еще попробуй попади, не говоря о том, чтобы попробовать взять в захват. Другое дело Ланс, хоть и иностранец, а все равно чувствуется русский дух, – похлопал он демона по плечу. – Волосы, конечно, бы лучше в нормальный вид привести, а так нормальный он парень.

– Благодарю за столь лестную оценку моих способностей, – слегка кивнул ему Ланс.

– Мда, – покачал головой Волков. – Говорить бы еще научился по-человечески…

– Ты не против, если я его ненадолго заберу?

– Да, мы уже заканчивали, – потерев кулаки, ответил мужчина и, посмотрев на демона, добавил: – Попробую в следующий раз все же достать тебя.

– Буду ждать, – кивнул Ланс.

По моему жесту он последовал за нами и спустя несколько минут мы оказались на тренировочной площадке.

– Лена сказала, что вы отрабатывали нападение на противника, способного сдерживать урон от огненных техник, – обращаясь к своему вассалу, сказал я. – Можешь продемонстрировать?

– Как прикажете, милорд, – склонился Ланс.

Дальше уже без моих указаний Лена и красноволосый демон разошлись, чтобы иметь пространство для маневра.

В руках моей жены практически сразу возникло два сгустка пламени, которые не причиняли лично ей никакого вреда.

Помнится, в библиотеке Академии мне довелось прочитать несколько статей ученых, которые ничего не знали о магии до того момента, как ее решили раскрыть всему миру. Как же ломали свой мозг эти ученые мужья, пытаясь привести магию к известным физическим законам. В итоге магия была принята как еще один вид энергии, который способен влиять на реальность и менять законы физики. Тут тебе и пламя, что не обжигает мага, призвавшего его, и летающие каменные глыбы, создаваемые магами земли.

Даже не хочу представлять, что творилось в душах людей, которые всю жизнь полагались на законы, кажущиеся нерушимыми.

На Лансе в тот же момент возник полный доспех. Точнее он просто перешел к своей второй истинной форме, став почти на метр выше и крупнее. Так-то он вполне мог создать с помощью своей энергетики щит и доспехи полегче, но, видимо, чтобы сдержать магический огонь Лены, усиленный ее вторым источником, требуется именно такая форма.

Вообще, мне не так часто удается исследовать демонов детально. Любой демон попытку изучить себя, особенно с помощью магии, воспринимает как агрессию и нападение – в их мире за этим, как правило, следует атака, так что ничего удивительного в этом не было. По этой причине я свои призывы старался не изучать своей магией, чтобы не получить потом отказ в призыве из-за того, что они запомнят мою магии и откажутся на нее откликаться.

Другое дело существа, что я использовал в исследованиях Ходкевича, – они сами соглашались на это ради энергии, которой не смогли бы скопить и за всю свою жизнь. Такая сделка пересиливала их опасения, да и призванные для исследований существа не могли похвастаться развитым сознанием, чтобы начать торговаться и искать большую выгоду.

С моими вассалами-демонами дело обстояло особо. С одной стороны, противиться мне они не могли, так как должны были подчиняться, но в то же время это означало, что я пойду против их воли, что пускай незначительно, но может ослабить созданную между нами связь подчинения. Одно дело, когда это происходит среди людей – всегда можно такого слугу заменить, а вот с демонами все далеко не так просто.

Призывая демонов в этот мир, я всегда рискую тем, что они смогут вырваться из рамок контракта и тогда относительно быстро наберут столько сил, что могут стать сравнимы со стихийным бедствием. Именно поэтому я тщательно подготавливаю печати призыва и во стократ больше добавляю условий, если необходимо, чтобы демоны работали без моего непосредственного контроля.

Именно для этого мной были придуманы стержни-якоря, дающие подчиненным демонам именно тот вид энергии, который они могли получать согласно нашему контракту. Любое использование мировой магической энергии вело к немедленному разрыву контракта и демон был обречен быть затянутым в свой мир. Мало кто из этих существ стал бы рисковать практически дармовой кормушкой (ведь я не использую их потенциал на максимум, да и вообще жить в этом мире им намного безопаснее, чем пытаться выжить в своем), но не просчитать такой возможности я просто не мог.

В целом получалось, что с призывом демонов и их привязкой все не так просто и, наверное, самым свободным в своих действиях был Церби, которого я призвал первым и закрепил за собой. Пускай этот ленивый демонический волк не раз помогал мне, но, как и он недавно и сам признался мне, он изначально почувствовал во мне силу Лорда и в этом он искал собственную выгоду. Возможно, наши отношения переросли в дружбу, если она вообще возможна между человеком и демоном, но все же я незаметно для него позаботился о ряде ограничений. Так что Церби был «свободен» лишь в своем представлении и просто пока не сталкивался с ограничениями, наложенными на наш контракт.

Что же касается Ланса, то на мои вопросы насчет того, как он воплощает свое оружие, он просто дал согласие на исследования себя, подтвердив это клятвой. Не знаю, что это: то ли он был слишком «рыцарем», либо был куда более расчетливым, чем я думал. Ведь такой шаг со стороны демона, по своей сути, означал полное доверие. Наверное, более близким сравнением было бы открыть душу другому человеку, не став ничего утаивать.

Я до сих пор не знал, как к этому относится, но благодаря данному разрешению я более-менее представлял, что происходит во время воплощения доспехов и оружия у этого демона.

По своей сути Ланс и подобные ему демоны-рыцари сами являются своим оружием. У каждого такого демона присутствует некое ядро, вокруг которого воплощается все остальное. Так что даже если меч и щит такого демона будут уничтожены, в итоге это не нанесет ему серьезного урона. Правда, последнее справедливо только по отношению к более опытным представителям его вида. Те же, кто был слабее, чувствовали на себе чуть ли не каждую выщербленку на мече, словно нанесенную рану. Как с такими ощущениями они становятся машинами для убийства, да еще и способными отчасти игнорировать магию, было для меня неведомо.

Правда, по словам Ланса, среди его вида было несколько направлений или, можно сказать, кланов, которые развивались в свое видение того, какими должны быть демоны-рыцари. Из-за этого не каждый из них мог легко принимать на свой щит магические техники, более того далеко не у всех они есть, так как создание каждого дополнительного предмета требует определенного таланта и уровня развития. Демоны же могут развиваться, только поглощая магическую энергию, так что не удивительно, что мне на призывы они отвечали не так часто. Можно сказать, мне просто повезло, что в свое время Ланс ответил на мой призыв, а ему повезло рискнуть и не прогадать.

Вот только по словам самого демона-рыцаря, он точно не знает, на что способны его другие собратья, так как после наступления определенного порога развития они выходят из своего поселения, чтобы развиваться дальше самим и дать шанс молодому поколению на дальнейшую жизнь. Иначе они бы попросту вытянули бы все те крохи энергии, что есть рядом с домом. Да и истинный воин развивается только в сражении и этот вид демонов четко следовал этому правилу, ища новых противников, которых необходимо победить.

Сейчас же Ланс относительно легко принимал на свой ростовый щит огненные шары, созданные Леной с помощью ее второго источника. Сами сгустки пламени, попадая в щит, расплескались по земле, будто были водными шарами, и уже поджигали ее, не оставляя и следа на броне демона.

После первой серии атак Ланс не стал стоять на месте, а наоборот пошел на сближение с поливающей его огнем огненной волшебницы. Лена же, когда расстояние сократилось вдвое, метнула огненные шары себе под ноги, тем самым вызвав взрыв, который отбросил ее в сторону. Довольно рискованный ход для мага ее ранга, но, как я успел заметить, на коже девушки местами проступила чешуя, а значит она объединилась с Рет. Их симбиоз позволял получившемуся в итоге существу выдерживать и не такие нагрузки, а с особенностью магии моей жены все эти взрывы были не больше чем легкая щекотка для Линарет.

Как интересно. Получается, моя жена самостоятельно разобралась с проблемой тренировок в такой форме. Все же она была намного сильнее в таком виде и попросту боялась, что недостаточно контролирует себя, чтобы не причинить вред своим сокомандникам, поэтому опасалась применять эти способности. Да и показывать демоническую версию себя, заранее не подготовив друзей к такому представлению, было излишне. Вообще, лучше никому это не показывать, но тут уж пускай Лена решает сама, ведь это ее друзья и ей потом мириться с последствиями такого решения.

В целом бой так и прошел. Ланс пытался догнать Лену, чтобы оказаться на расстоянии удара, а сама девушка использовала взрывы, чтобы постоянно держать дистанцию между ними. При этом оба участника боя могли бы сделать намного больше, но, видимо, у них была какая-то договоренность, да и целью спарринга была не победа, а оттачивание контроля Ленарет.

– Как-то так, – улыбаясь, развела руками Лена, демонстративно убирая пламя с тренировочного поля.

Ее контроль значительно возрос, так что она вполне была способна и не на такие фокусы. Запекшуюся же от пламени землю вечером приведут в порядок демоны, которые были как раз ответственны за приведение тренировочной зоны в изначальное состояние.

Все же представление людей о демонах как о кровожадных существах было не совсем верным. Они способны на куда большее и остается только найти либо нужный подход, либо нужный вид, который может справится с поставленной проблемой. Не зря же Соломон использовал столько джинов для возведения зданий и некоторых других вещей, что не стали достоянием общественности, но прекрасно описаны в его книгах. Вот если бы он все это не шифровал, было бы вообще замечательно, а то приходится пробираться через десяток схожих по смыслу фраз, чтобы понять, что именно он имел ввиду.

– Молодец, – похвалил я ее. – И ты тоже хорошо держал удар, – обратился я к демону.

– Благодарю, милорд, – бухнул кулаком по груди он, пока еще пребывая в своей бронированной форме.

– Такими темпами может только благодаря твоим усилиям ваша команда сможет занять одно из трех мест в Турнире, – подмигнул я Лене.

– Ребята тоже стараются, – слегка смутилась моя жена. – Просто старайся не обращать внимания на выкрутасы Алисы.

– Если только ты сама возьмешь все на контроль, – улыбнувшись, произнес я, слегка коснувшись указательным пальцем кончика ее носа.

От неожиданности Лена отскочила, а потом смутилась от своей реакции. Впрочем, она быстро отбросила стеснение и, сжав кулак, с огнем в глазах произнесла:

– Я об этом позабочусь.

Что-то я не завидую нашей водной волшебнице – кажется, после более тесного контакта со своей змеей Лена стала куда решительней, чем была до этого. Но я уже делал несколько попыток перевоспитать Нарышкину, так что сама виновата.


***

Возвращение Арины домой прошло без каких-либо происшествий. Моя жена была слишком уставшей после очередной операции, чтобы что-то расспрашивать, да и это был не первый раз когда она отлучалась, так что ничего необычного в этом не было.

Единственное, я отдал распоряжение Рэми направить людей, чтобы незаметно присмотреть за остальными нашими клиниками. Если же удастся обнаружить недоброжелателей, то потом будем решать, как с ними будем разбираться. Каждый раз мотаться по городам – это не выход, так что надо будет что-то думать.

Уже ночью, когда уставшая Арина спокойно спала в своей кровати, я, накинув легкую куртку поверх домашнего, вышел на улицу. Погода стояла ясная, но по-весеннему прохладная. Зима только пару недель как покинула эту местность, так что все ждали перехода к по-настоящему теплому времени.

Не обращая внимания на бойцов, что с автоматами в руках курсировали по родовой территории, я вышел за ворота.

– И долго ты еще будешь здесь сидеть? – спросил я.

– Моя жизнь по решению клана принадлежит вам, – из позы сидя, склонился практически до самой земли Джинхей Мин.

Я, конечно, понимал, о чем говорила Ксу Мин, но чтобы этот парень после моего отказа его принимать просто усядется у ворот и будет так сидеть на протяжении недели, несмотря на погодные условия, стало для меня большой неожиданностью. Он мне был ни к чему, но несмотря на это, парень наотрез отказывался уходить. Я уже понадеялся, что после моей поездки в другой город его не увижу, но он снова был у ворот, когда я вернулся.

Более того, по словам моих людей и записям с камер, он отлучался лишь на несколько минут, чтобы пополнить запасы еды и воды, да сходить в туалет. При этом время отсутствия, как правило, совпадало с тем временем, когда я спал, а значит я не мог его позвать к себе. Если бы не наблюдатели, то действительно можно было поверить, что этот парень на время превратился в статую и замер в «режиме ожидания».

– Значит, ты не отстанешь от меня, пока не искупишь свой долг?

– Я поступил опрометчиво и убил вашего слугу, так что это лишь малая часть того, что я могу сделать, чтобы компенсировать сделанное, – все так же не разгибаясь, ответил Джинхей.

– Хорошо, – тяжело выдохнув, произнес я. – Но только при условии, что ты мне принесешь личную клятву на моих условиях.

– Моя жизнь принадлежит вам!

– Пошли внутрь. Хватит уже пугать местных жителей своим видом, – я развернулся, направившись в особняк.

Мин еще пару секунд сохранял свою позу, но затем плавно поднялся на ноги и направился за мной, сохраняя дистанцию в несколько шагов. Мне даже хотелось проверить, будет ли он придерживаться, если я ускорюсь или, наоборот, замедлюсь, но это было бы уже чистой воды ребячеством.

Джинхей, несмотря на свой невозмутимый вид, все же порядком вымотался от такого сидения у дверей. Он мог отлучаться лишь на небольшие промежутки времени, чтобы не разрушить создаваемый образ, а за это время не успеешь толком отдохнуть, да и банально помыться. Через камеры, конечно, было видно, что все время он коротал в медитациях, но все же иногда необходимо и спать, чтобы отдохнуть хотя бы психологически.

Так что не было ничего удивительного в том, что представитель клана экзорцистов сейчас прикладывал все свои оставшиеся силы, чтобы идти ровно, но все равно нет-нет да было видно дрожь в его движениях.

Хуже того, одежда Джинхея не была предназначена для таких условий и уже была изрядно потрепанной и вообще она была слишком легкой, чтобы обеспечить хоть какую-то защиту от ночного холода. Как бы мне потом не пришлось лечить этого пытающегося быть похожим на представителя Восточной Империи парня за свой счет.

Несмотря на поздний час, в доме несколько слуг не спало, занимаясь своим собственным рабочим распорядком. В эти дела я не вмешивался, так как Валентине Павловне было виднее, когда и кто должен работать, чтобы обеспечить порядок в доме и на близлежащей территории. Все слуги под ее руководством ходили как по струнке. Правда, пришлось некоторых сменить и нанять дополнительных людей, чтобы все это обеспечить, но это уже мелочи, не стоящие упоминания.

До того, как вести, собственно, сам разговор, я приказал слугам привести экзорциста в порядок, а сам пошел отрабатывать свою тренировку в присутствии Миямото. Как, собственно, и подозревал, то, что мы отсутствовали, и я все же занимался с Рокс, нисколько не послужило послаблением к тренировкам.

Так что отработка боя на мечах заняла практически в два раз больше времени, чем обычно. Стоит ли после этого удивляться широко раскрытым глазам Мина, которого слуги, не найдя меня на верху, отправили сюда. Надо было их предупредить, чтобы отправили в гостинную и он ждал меня там, но я про это забыл, так что это была моя промашка.

Было забавно смотреть на этого парня в традиционной китайской одежде, которую он, по всей видимости, отказался сменить на более чистую и опрятную одежду, что должны были ему предложить слуги. Забавно от того, что он потерял всю напускную важность и степенность, которую так старательно демонстрировал при общении со мной. Сейчас же это был просто обычный мальчишка, который увидел что-то, что не укладывалось в его мировоззрении.

– Это… Это… – пытался что-то произнести Джинхей, тыкая пальцем то в меня, то в Роксану.

Вот только когда из моего тела выскользнул дух мечника, мне показалось, что он сейчас упадет в обморок.

– Только спокойнее, – вытирая полотенцем пот со лба, предостерег я. – Сейчас приму душ и мы отправимся в мой кабинет.

– Как скажите, – потерянно ответил парень, во все глаза следя за Миямото, который делал вид, что он этого не замечает.

Спустя полчаса мы находились в моем рабочем кабинете, и парень все не решался начать разговор, думая о чем-то своем.

– Чему ты так удивился, когда увидел меня во время тренировки? – напрямую спросил я, поняв, что по-другому от него сложно будет чего-то добиться. – Можешь говорить о всех своих подозрениях свободно. Все равно ты не выйдешь из этой комнаты, пока мы не заключим контракт, в том числе о неразглашении этой информации, – зловеще улыбнулся я, скрестив руки на груди.

– Та девушка, – сглотнув, начал говорить слегка побледневший представитель клана Мин. – Она же не человек?

– Вот как? – хмыкнул я. – И кто же она по-твоему?

– Демон, каким-то образом принявший облик человека, – на одном выдохе быстро произнес Джинхей. Он даже на пару мгновений зажмурился будто ожидая, что за таким откровением что-то последует.

– А что? Все демоны должны выглядеть как монстры? – хитро улыбнувшись, спросил я.

– Но ведь они и есть монстры! – уверенно ответил парень. – Демоны порождают разрушения и если их вовремя не остановить, то пострадает еще больше людей!

– Вот что значит воспитание в определенном ключе, – покачал я головой.

– О чем вы? – непонимающе посмотрел на меня молодой экзорцист.

– О том, что беспорно большинство демонов являются угрозой для людей, ведь для них мы пища и порция дополнительной энергии, – кивнул я. – Но вот то, что все они одинаковые, в корне не верно. У демонов есть не только безумные хищники, но и существа, что способны вести мирный диалог. Насчет Роксаны ты прав – она демон и при этом внешне ничем не отличима от человека.

– Но это же… – посмотрел на свои руки Джинхей, не зная, как продолжить свою мысль.

– Нарушает, что рассказывали тебе в клане? – с мягкой улыбкой спросил я, смотря на реакцию моего собеседника. – А что еще мог говорить клан, который всю свою историю только и встречает демонов, которые несут угрозу?

– Но ведь так и есть, – горячо возразил парень. – Все исторические записи говорят о том, что демоны несут разрешение и упиваются смертями людей. Их необходимо уничтожать еще до того, как они наберутся сил, иначе смертей будет еще больше.

– Ну отчасти я с этим согласен, – кивнул я. – Что ты еще заметил?

– Мне показалось, что я увидел дух воина, – не очень уверенно ответил Джинхей. – И вы были им одержимы, – еще с большей неуверенностью добавил он.

– Значит, ты можешь видеть духов? – проявил я легкую заинтересованность.

Пускай Джинхей был из клана знаменитых экзорцистов, но даже по внешности было видно, что он не является чистокровным его представителем. Квартерон в лучшем случае. И даже так, экзорцисты обычно ведут борьбы с последствиями, а не с первопричиной. Можно сказать, что у одержимости духом и демоном есть общие корни, но все же они сильно разнятся, да и увидеть духа может далеко не каждый. Все же у призраков слишком «размытая» энергетическая структура, которая легко теряется в общем фоне. Одно то, что он каким-то образом увидел Миямото, говорило об определенном таланте, который, по всей видимости, в клане Мин не считался чем-то выдающимся.

– Я не знаю, – опроверг мое предположение молодой экзорцист. – Это впервые, когда я вижу что-то… кого-то, похожего на призрака.

– Ты что, совсем никакой практики не проходил в клане? – вздохнув спросил я.

– Это было мое первое задание, после которого меня бы посчитали полноценным воином клана, – потупив взор, ответил Джинхей.

Вот и ответ, почему его решили отдать мне в качестве извинений. Мало того, что он не чистокровный представитель своего клана, так еще и полный новичек, который просто не сможет мне рассказать ничего существенного. Удобно, ничего не скажешь. Уж это я припомню Ксу Мин.

– И тем не менее, это не отменяет того, что ты лишил жизни моего слугу, – тяжело посмотрел я на него, отчего парень замер, боясь шелохнуться. – Теперь ты должен мне жизнь и это будет происходить на моих условиях.

– Я готов всеми силами искупить свою вину, – тихо произнес Джинхей, пересилив себя.

– Что же… – зловеще улыбнулся я. – Тогда тебе придется подписать со мной один договор.


Глава 7


После всего произошедшего Джинхей Мин не особо задумывался над тем, что было в договоре. Скорее всего у парня были какие-то планы, как можно быстро избавиться от возникшего бремени, но кто же ему это позволит?

Я прекрасно понимаю, что мне еще множество раз предстоит терять слуг даже от банальных болезней, но это не значит, что я буду легко прощать их убийство. Все члены рода вне зависимости от их положения в иерархии должны знать, что в случае чего они будут отомщены, а об их семьях позаботятся.

Так уж получилось, что из-за договоренностей с кланом Мин я не мог убить этого парня, но это не значит, что я не воспользуюсь его положением по максимуму. Но до этого еще будет время, а сейчас передо мной стояла куда более интересная задача.

Еще побыв в «Пеликор» и увидев то, что они делали с призывателем в их стенах (жаль, что нельзя натравить на них Службу, иначе придется рассказать, откуда у меня такие сведения и каким образом я проник в их лаборатории, да и сомневаюсь что даже расскажи я, оперативники бы что-то обнаружили – уж такие вещи подчищают быстро), я не мог отделаться от одной идеи.

Как правило, я использую призывы для решения каких-то определенных задач или просто для боя и моей защиты. Были эксперименты как с моим чоппером, но я не рисковал сделать слишком много демонов, имеющих определенную степень свободы. Пускай байк был проверен мной на протяжении нескольких лет, но я до сих пор дорабатываю печати на нем и, к сожалению, говорить о какой-то массовости не приходится.

С другой же стороны, демоны обладают телами и, соответственно, ингредиентами, за которые платят очень хорошо на черном рынке. Свободных демонов мне за все это время доводилось найти всего несколько раз, а использовать для этого свои призывы… Я не хочу, чтобы потом на них вообще никто не откликался.

Ведь если я совершаю призыв, то демон возвращается обратно в свой мир после смерти и тела как такового я не получу. Значит, надо делать привязку его к нашему миру и если это сделано не через проход, созданный одним из Вратарей, то тут надо обращаться к практике чернокнижников и начать приносить жертвы. С учетом того, что это не законно самолично этим я заниматься точно не буду, а подготавливать кого-то для этой роли… Слишком высока цена за то, чтобы просто разделать демона на запчасти, да и живу я в центре Российской Империи, где добыть жертв для ритуала будет той еще проблемой.

Вот и получается, что вроде я имею возможность призывать демонов чуть ли не методом конвейера, но в итоге я с них ничего не получу, так как их тела после смерти развоплотятся. И тут на помощь приходит то, что я увидел в компании «Пеликор» и о чем просто не задумывался до этого.

Пускай они использовали призывателя в своих целях, но сам метод добычи материала для пилюль наталкивал меня на определенное направление. Да, призванные демоны после своей смерти исчезают, но вот ведь они ничем не отличаются от других призывов, а ведь те же перья или слизь используют в своих целях маги и эти компоненты не исчезают. Возможно, с демонами не получится все с первого раза, но попробовать это провернуть было слишком интересно, чтобы отступать.


***

Что странно, но подготовка всего необходимого у меня не заняла так уж много времени. Всего-то три дня расчетов – и вот передо мной первый образец продукции, которую вполне можно поставлять на рынок.

Изначально, задумываясь о том, что можно получить от демонов, я выбрал для этой цели пауков. Пауки-демоны, конечно, совсем не похожи на тех, что есть на Земле, но даже среди них встречались виды, которые плетут шелк. Большую часть времени как раз я потратил на то, чтобы найти среди демонов тех, кто согласиться со мной работать. К сожалению, большинство представителей этого вида демонов были слишком агрессивны и хотели в первую очередь сожрать меня, но все же на второй день, ближе к обеду, мне удалось найти достаточно разумное племя или семейство (тут с определением сложно, так как они и сами не знали, как назвать свой выводок, просто не задумываясь об этом и живя в пещере) демонов-пауков. Они оценили возможность продажи того, что они делают для укрепления своих жилищ и ловли будущей еды.

Для эксперимента я прямо в подвале призвал одного из семейства пауков, с которыми я заключил договор: им энергию, а мне их паутину, ничем по ощущениям не отличающуюся от шелка. Появившаяся громадная образина, приняв «угощения», сразу же стала плести свою паутину, по моей просьбе сматывая ее в рулон. Зрелище было отталкивающим, но хорошо, что у меня нет никаких фобий, связанных с пауками, а то я бы точно сбежал. Уже спустя десять минут примерно десять килограммов «материала» было готово и я отпустил демона домой.

Переложив полученную паутину в заранее подготовленный контейнер, я вызвал слуг, чтобы они погрузили его в машину и, сев сзади, указал водителю пункт назначения.

Вообще, магические материалы всегда были в цене, но вместе с упадком магии волшебные существа зачахли и большинство видов погибло. Только относительно недавно, лет примерно пятьдесят назад, стали появляться животные, измененные под воздействием магии.

Такое происходит, если живешь рядом с сильным магическим потоком или ешь, например, фрукты и траву, которые также напитались энергией. Если это делать на протяжении продолжительного времени, то есть вероятность появления «мутации», которая делает из обычного животного магическое существо.

Конечно, обычным людям больше известно про наших «титанов», которых устраняют группами магов и охотников, как, например, произошло во время нашего отдыха и с появлением морского змея. Но все же большинство существ на глаза простым людям не попадаются, так как их стараются выловить до того, как они проявят себя.

Понятное дело, что в густонаселенной Европе такое встречается редко, но, например, в Российской Империи были слишком обширные незаселенные территории, чтобы на них кто-нибудь не завелся. А про морские территории и вовсе лучше не вспоминать – порой оттуда такое всплывает, что проще убежать, чем пытаться остановить вышедшего из воды монстра.

Поэтому в данный момент морские перевозки – удовольствие довольно дорогое и рискованное. И это нам еще везет, что летающих монстров не так много и они почти не мешают воздушному перемещению.

Так к чему я? А к тому, что с момента появления магических зверей аристократы, которые и раньше были связаны с этой деятельностью, пока никто ничего не понял, быстро прибрали такие ценные экземпляры к рукам. Понятное дело, что многих животных убивали как ради трофеев, так и для продажи, но все же ту часть, что удалось приручить или хотя бы суметь удержать в рамках «загона», старались разводить и ухаживать.

Магические материалы ценились еще во времена, когда магию скрывали от людей, что уж говорить о настоящем времени. Даже я предпочитал костюмы из магической ткани, которая была на порядок лучше аналогов, так еще ведь давала куда лучшую защиту. Я, например, в своем костюме был защищен практически так же, как если бы надел легкий комплект брони, что уже говорит о многом. Правда, сами комплекты так же изготавливаются из магических компонентов, которые в том числе получают из животных.

В итоге так называемые «фермеры» неплохо зарабатывали и если изначально это были слабые рода, то сейчас, спустя десятилетия, об это никто не может заявлять, чтобы на него не посмотрели косо. Не всегда попытка приручить магического зверя обходилась без жертв и даже наоборот шансы были не так велики, так что те, кто занимается этим несколько лет, действительно достойны уважения.

И вот в эту сферу я сейчас намеревался войти со своими «прирученными зверями», благо было куда обратиться.


***

– Что вы можете сказать насчет этого материала? – терпеливо спросил я.

Приехал я на небольшую текстильную фабрику, расположенную в пригороде Москвы. Так-то мне одежда была не сильно интересна, но в свое время Рэми оценила показатели их производства и однозначно сказала, что такие партнеры роду пригодятся. Пускай сейчас они не занимают и одного процента текстильного производства на рынке (будь так, то фабрика бы уже была в каком-нибудь роду), но организация работы и самообразование с персоналом позволяло надеяться на высокий потенциал.

Впрочем, Кирилл Алексеевич Зур, директор данной фабрики, спустя пару месяцев показал на деле, насколько ему действительно не хватало сотрудничества с кем-то из аристократов. Мужчине было всего-то сорок три года и он готов был работать на износ, но добиться лучших результатов от своего предприятия. Да, фабрика все так же оставалась в своей нише и не претендовала на какой-то больший кусок на рынке, но заказов стало в разы больше, что отражалось на прибыли. Последнее просто не могло не радовать.

В данный момент лучший специалист по сырью, Галина Матвеевна Маркова (женщина примерно семидисяти лет, но на удивление хорошо сохранившаяся и продолжающая работать наравне с молодыми), изучала привезенную мной паутину. Она без сомнения была специалистом своего дела и единственной проблемой был ее возраст, но насколько я понял, Кирилл Алексеевич делает все возможное, чтобы она оставалась работать и обучила своему делу учеников. Пока, по его словам, они были еще не достаточно хороши, чтобы отпустить эту труженицу фабрики на заслуженную пенсию, да и сама Галина Матвеевна была не против получать повышенную зарплату вместо той пенсии, которая бы ей доставалась в ином случае.

Все же сохранять более молодую внешность стоило дорого, так что деньги ей в любом случае были нужны, да и, как я потом пробил через Аркур, у Марковой была довольно большая семья, которой она также помогала.

– Из этого при должной обработке можно сделать что-то похожее на шелк, но прочность будет намного выше, – вынесла свой вердикт женщина, еще раз проведя рукой по паутине. – Надо будет еще подумать, как его обрабатывать, но нити и ткань сделать из этого можно.

– Какова будет твердость у итогового материала? – решил уточнить я.

Помнится, паутина у наших обычных пауков обладает высокой прочностью и плохо рвется, а если припомнить, у каких именно пауков я ее получил, то результат может быть интересным.

– А вот это уже смотря какие цели вы хотите преследовать, господин князь, – улыбнулась она. – Через неделю смогу предоставить несколько вариантов нитей и тканей.

– Так быстро? – удивленно посмотрел я на нее.

Я закладывал на это больший срок, так как материал был неизвестный и кто знает, как он будет реагировать при применении стандартных методов.

– Ну а чего растягивать? – подмигнула мне Галина Матвеевна. – Тем более ко мне представили столько нахлебников, пускай учатся, – строго посмотрела она на директора фабрики и тот согласно кивнул, полностью подтверждая ее слова. И кто из них двоих управляет этим заведением? – И, как я понимаю, – хитро посмотрела она на меня, – это же магический материал?

– Магический? – удивленно посмотрела на меня Кирилл Алексеевич. – Но мы же не занимаемся изготовлением такого рода тканей.

– Значит, самое время этим заняться, – ухмыльнулся я. – Ведь, как понимаю, принципиальной разницы нет?

– Кое-какие процессы надо будет изменить, но в целом не вижу в этом проблем, – подтвердила женщина. – Если из этого можно сделать нити, то и изготовить ткань будет не проблемно.

– Ну вот видите, – улыбнулся я. – Вы же не против, если я предоставлю несколько вариаций данного материала? Так сказать, для сравнения.

С демонами-пауками разговаривать было довольно сложно, но благодаря заключенному контракту они могли понимать, что я им говорю, и для пробы они изготовили паутину, которая не обладает липкими свойствами. Я сам был удивлен этому, но, как понял из их объяснения, они могут изготавливать различные виды паутины в зависимости от цели. Так что в дальнейшем я собирался попробовать все эти виды.

– А это будет интересная задачка, – довольно кивнула головой женщина. – Везите все, что у вас есть. Ух и заставлю я этих лоботрясов попотеть, – потрясла она рукой, сжатой в кулак.

Результат действительно был готов уже через неделю, точнее через шесть дней. Кирилл Алексеевич был слишком возбужден полученными результатами, чтобы ждать конца отведенного срока, и даже осмелился набрать меня первым. Впрочем, я был далеко не типичным аристократом и из-за такого точно злиться не будут, да и мне самому интересно было узнать, получится у них или нет. При отрицательном результате придется обращаться в стороннюю организацию, что грозит дополнительными затратами.

И все же меня смогли порадовать. Всего за неделю мои слуги отвезли на фабрику около десятка различных видов паутины, с которыми специалисты уже проводили тесты и пытались понять, как их можно будет использовать.

– Я никогда еще такого не видела, – вдохновленно произнесла Маркова, показывая на разложенные ровными рядами образцы тканей. – Из того, что вы нам привезли, можно делать практически все типы тканей, как подходящие для легких летних нарядов, так и усиленных тканей, могущих пригодиться в военном направлении.

– Даже так? – заинтересованно посмотрел я на нее, отчего женщина невольно поправила выбившийся локон каштановых волос и, несмотря на свой возраст, кокетливо посмотрела на меня. Впрочем, за этим взглядом скрывался вызов, который она просто не смела показать человеку, пускай и в несколько раз ее моложе, но все же стоящему выше.

– Я заявляю это со всей ответственностью, – твердо произнесла она.

– В таком случае как быстро фабрика готова быть переоборудована под новый материал и изготовление тканей для дальнейшей продажи? – обратился я к директору.

– Князь, но это же… – растерянно посмотрел он на меня. Хорошо, что мы находились в его личном кабинете и кроме меня и Галины Матвеевны здесь никого не было, а то случился бы конфуз. Все же директора не должны видеть таким.

– С этим могут возникнуть какие-то проблемы? – слегка склонив голову на бок, холодно спросил я. То, что я общался с ними дружелюбно, вовсе не означало, что я готов был им многое прощать.

– Нам надо в первую очередь завершить текущие заказы, чтобы перейти на новое производство, – вместо него пояснила Марковна.

– И сколько это займет времени? – повторил я.

– Месяц, – справившись с собой, ответил Кирилл Алексеевич. – Если сообщить о прекращении работ, то за месяц можно будет закрыть большинство заказов.

– Я выделю дополнительные средства для того, чтобы вы все это сделали за три недели. Если необходимо, то организуйте дополнительные смены, но мы должны в кратчайшие сроки начать производить товар из данного материала, – приказал я.

Было видно по напряженному виду Зура, что ему это не сильно пришлось по душе, но заключенный нами договор не предполагал иного кроме подчинения моим решениям. Да и сложившиеся взаимоотношения аристократ-простолюдин играли в мою пользу.

Дальнейшее уже было поручено слуге, лучше разбирающемуся в данном вопросе, чем я. Мне же предстояло за это время организовать под фабрикой помещение, пригодное для жизни демонов-пауков. Благо все расчеты для создания таких закрытых зон мной уже давно были проработаны, так что при помощи призванных демонов и парней Волкова это было сделать не так затруднительно. Последний проверил систему безопасности фабрики и организовал так, чтобы в появившийся подвальный этаж не прошел дальше первого пропускного пункта.

Отдельным пунктом шел поиск людей, готовых забирать паутину у гигантских пауков. Но тут уже помогла Эльза, так как далеко не каждый готов к такому зрелищу. Само собой им всем пришлось заключать договор о неразглашении, но это уже частности.

В любом случае я все подготовил, чтобы запустить производство нового эксклюзивного материала, а дальше уже все будет зависеть от того, как его воспримет рынок и сможем ли мы ответить на возникшие после этого вызовы.


***

– Неужели ты первым решил позвонить мне? – удивленно спросил Константин, ответив на мой звонок.

– Так если ты сам ничего не рассказываешь про вашу гостью, то приходится спрашивать самому, – хмыкнул я.

У меня образовалось окно в несколько дней и я действительно сам решил позвонить Скуратову, а то в последнее время его звонки были связаны с новыми неприятностями. Может хоть так мне удастся их избежать? Хотя кого я обманываю – каждый его звонок сулил мне дополнительный доход, так что тут скорее возражала моя лень.

– Это ты о ком? – непонимающе переспросил мой напарник.

– Об Аделине Тихоровой. Все же прошло достаточно времени, чтобы получить от нее сведения.

– С этой… девушкой, – после небольшой паузы все же продолжил говорить Константин. – Все сложно.

– Вот как? – проявил я легкую заинтересованность, так как мужчина замолчал.

– Да ее тут уже который день обрабатывают, а она этого словно не замечает! – возмущенно воскликнул он, все же не выдержав.

Не думаю, что он на самом деле такой болтун, но, похоже, со мной Константин предпочитает не строить из себя серьезного оперативника Службы, которым он, по сути, является. Порой его поведение слишком сильно напоминает подростка, который лишь играет во взрослого. Впрочем, такие моменты бывают довольно редки, так что возможно Скуратов таким образом сбрасывает стресс. В целом могло быть и хуже.

– А что насчет ее братьев?

– С этим нам помогли члены клана Мин. Они без вреда для мальчиков изгнали из них демонов и восстановили их энергетику, так что парни не потеряли свой потенциал как магов из-за таких действий их сестры, – поделился радостной новостью он. – Кстати, Светлана Тихорова внесла значительное пожертвование в фонд Службы за оказанную нами помощь.

– Еще бы, – хмыкнул я. – Просто не хочет, чтобы такие подробности стали достоянием общественности. Уже то, что их собственная дочь убила отца, может пошатнуть репутацию Тихоровых.

– Расследование еще ведется, так что официально пока патриарх рода Тихоровых считается погибшим.

– Решили придержать окончательное решение, – понимающе кивнул я, пускай мой собеседник не мог этого видеть.

– Все же они в данной ситуации жертвы и нельзя исключать, что Аделина действовала под контролем чернокнижника и не могла отвечать в полной мере за свои действия. По крайней мере именно такую линию гнут их адвокаты, а начальству не охота участвовать в дополнительных разбирательствах из-за этого, – пояснил Константин. – Наша задача найти чернокнижника, а там пусть отдел, связанный с общественным мнением разбирается, как преподнести результаты.

– Опять эти интриги, – вздохнул я.

– А ты как хотел, – хмыкнул мой напарник. – Все же несмотря на работу в Службе, где твоя родовитость не влияет на продвижение в должностях, тут все же много аристократов в руководстве. Так что пускай сами решают, как в итоге все сделать, лишь бы нас не трогали и давали работать.

– В итоге получается, что с этим направлением глухо? – вздохнул я.

– Ну почему же? – загадочно произнес Скуратов. – Из Аделины так и не смогли вытравить ее демона.

– Это почему же?

– Она слишком сильно связала себя с демоном, – пояснил Константин. – Как сказали экорзисты Мин, это называется «слившийся с демоном». В таком состоянии уже толком непонятно, где начинается демон, а где – человек. По сути, это уже что-то среднее и избавить Тихорову без нанесения смертельных в ее случае повреждений энергетики просто не получится. Если, конечно, она сама не откажется от своего демона.

– А она не откажется, – кивнул я.

Слишком хорошо мне запомнился взгляд Аделины. Это был взгляд человека, получившего могущество, на которое в ином случае он и не мог рассчитывать, так что сомнительно, что она добровольно откажется от этого. Да и сама девушка должна понимать, в каком положении оказалась, ведь она могла и не убивать своего отца, когда мы раскрыли себя, но все же предпочла избавиться от него у нас на глазах.

Возможно, конечно, расчет был на то, что она сможет нас одолеть, но применение таких сил и гибель одного из оперативников Службы скрыть было бы довольно проблемно. Не говоря уж о моей гибели. Хочется верить, что смерть молодого князя, которому благоволит императорская семья, вызвала бы сильный резонанс в обществе.

– Именно, – подтвердил мои слова Скуратов. – Так что еще остается шанс, что она выведет нас на чернокнижника.

– Либо он сам придет за ней, – предположил я.

– Думаешь, он рискнет сунутся в охраняемое Службой магической безопасности здание?

– Но ведь можно организовать все так, чтобы Тихорова временно оказалась вне стен своей тюрьмы, – улыбаясь, произнес я.


Глава 8


– И все же это не сработало, – докуривая очередную свою сигарету, тихо сказал Константин.

– Но ведь откуда-то чернокнижнику надо узнать о том, что его протеже перемещают, – пожал я плечами.

Мы ехали в отдалении от перемещающегося по городу конвоя в машине Скуратова и мне помимо того, что приходилось ехать на пассажирском сиденье рядом с ним, так еще и необходимо было терпеть его вредную привычку – постоянно курить. Хорошо еще, что мой напарник был магом воздуха и весь запах и дым он уводил в сторону с помощью простой магической техники.

Увозили Тихорову на одну из множества баз Службы на окраине города, чтобы если чернокнижник все же нападет, то задело как можно меньше невинных людей. Да и ненавязчивый контроль на протяжении всего нашего пути вспомогательных служб должен был свести появление посторонних к минимуму.

Первая перевозка ни к чему не привела, как и три последующих, растянувшихся в целом на неделю. Каждую я сопровождал вместе с Константином, но ничего не происходило. При этом сами сотрудники Службы прикладывали максимум усилий, чтобы у Аделины складывалось впечатление, что мы ее перевозим то ли из-за того, что предыдущую точку раскрыли, либо что необходимость ее перевоза связана с нахождением в новых местах ее заключения оборудования, которое дольше демонтировать и устанавливать, чем просто ее перевести.

Тихорова, судя по тому, что видели наблюдающие за ней агенты, верила в первый вариант и позволила себя вести более нагло, чем до этого, порой переходя на откровенные насмешки. Она заметила, что с ней в первую очередь стараются вести беседу и уже после берут материалы для исследований.

А чего упускать шанс понять природу «слившейся с демоном», когда предоставляется такая возможность? Так что, думаю, ученые Службы обеспечены материалом для изучения на несколько месяцев вперед. Может даже из-за сбора материала девушку жалеют, не применяя более жестких методов.

Правда, в виде ее заключения играло роль то, что она аристократка. Она, конечно, совершила убийство, но пока не было доказано, что Аделина задумала что-то против государства или императора, а значит к ней применялись совершенно иные меры содержания. Как-никак, аристократы были костяком силы любого государства и даже если совершали проступки, то их мерили иными категориями.

В итоге лишь под конец недели, когда мы перевозили нашу пленницу в четвертое по счету здание, где у нее должны были взять очередные пробы «материала» и произвести необходимые замеры, на конвой напали.


***

– Знаешь, – произнес Скрутов, лезвием ветра разрезая мелкого гоблина на две части. Да, не повезло демоненку напасть на несколько задолбавшегося мага с простой каменной дубиной в руках, да еще и без поддержки сородичей. – Когда ты предложил эту идею, я, если честно, не сильно верил в ее успех.

Подобравшего ко мне демона я просто пнул ногой, отбрасывая его в сторону призванных мной гончих, которые с радостью носились за этой верткой добычей. Обычно-то я их призываю для атаки более опасных целей, а эти были для них чем-то вроде зайцев, которых ловить – одно удовольствие.

Все началось с того, что в этот раз нам из-за пробки пришлось ехать в объезд, сделав изрядный крюк в сторону пригорода и даже выехать в лесную полосу, которую старательно охраняли соответствующие службы. Помня, что предыдущая стычка с демонами как раз проходила в лесу, я предупредил Константина, чтобы все были на чеку.

Только благодаря этому, когда из леса наперерез машинам бросились демоны, никто особо не растерялся, а первые ряды гоблинов и вовсе встретили магическими техниками, выкашивая их под ноль. К сожалению, демонов было намного больше, чем хотелось бы, и погибших быстро заменили следующие ряды бегущих существ. Оставалось только удивляться, где они раньше прятались и сколько усилий пришлось приложить чернокнижнику, чтобы призвать такое количество демонов, и сколько людей ему пришлось для этого убить.

В любом случае нам пришлось спешно догонять конвой и организовывать оборону. Прорваться нам не дали существа, похожие на троллей, которые попросту перегородили дорогу стволами поваленных деревьев.

– Зато смотри, как все сложилось, – хмыкнул я. – Наша наживка сработала как надо.

– Ага, только теперь вопрос, сможем ли мы сами отсюда выбраться, – ворчливо отозвался Скуратов, создавая на кончиках пальцев сгустки воздуха, которые в следующий миг выстрелили стрелами ветра, прошивая насквозь слабозащищенных демонов.

– Ну ведь нас должны были сопровождать, – ответил я на это, чертя очередную печать. – Надо только продержаться.

– Если только наш противник этого не предусмотрел, – хмуро возразил мой напарник.

Помимо нас двоих в конвое было еще несколько магов, которые применяли свои техники, но все же большинство оперативников использовали автоматы со спец боеприпасами, которые уничтожали демонов порой даже с большей эффективностью, чем магия.

Сразу было видно, что в Службе изрядно продвинулись в действиях остановки демонов. Ведь в самом начале моего с ними знакомства только маги этой организации могли что-то сделать со столь сильным противником. А теперь и не одаренные вносили свою лепту в бою, не являясь бесполезным балластом или отвлекающим фактором.

Впрочем, против слов Константина мне было сложно что-то возразить. Слишком все похоже на то, что нас специально завели в это место, да и пробка образовалась слишком уж удачно, чтобы мы свернули в нужный момент.

Очередная печать была завершена, и я отправил трех демонов-рыцарей наводить шороху среди атакующих. Обычными дубинками их броню пробить было довольно проблематично, а к тем же троллям они и сами в лоб не сунутся. Я уже успел убедиться, что «родственники» Ланса, как правило, обладают хорошим боевым опытом и так глупо не подставляются.

Рядом с нами неожиданно появилась Роксана, за что чуть ли не получила от Константина очередной техникой, благо тот быстро разобрался, что это не противник, и просто перенаправил сформированный контракт на демонов.

– Милорд, поток существ начинает уменьшаться, – отчиталась демонесса.

Я не стал сразу бросать ее в бой, так как при использовании иллюзий Рокс становилась ценным разведчиком, которого очень трудно обнаружить.

– Неужели они скоро закончатся, – облегченно выдохнул Скрутов.

– Скорее после них идут более опасные существа, – расстроила его демонесса. – Я не стала приближаться, чтобы не рисковать раскрытием.

– И когда там уже будет подкрепление?

Спустя несколько секунд поток гоблинов стал ослабевать и из леса вышли монструозные несимметричные фигуры некогда бывших людей, но ставших одержимыми. В данный момент было не сильно важно, но то, что Бэй Мин успел за время пребывания в Империи обработать столько людей, говорило о чем-то больше, чем банальное желание исследователя лучше понять процессы ритуалов. Непонятны были ни его мотивы, ни цели и, как я понимаю, сотрудников Службы это тоже сильно раздражало.

– С такими противниками я бы на них не сильно рассчитывал, – оценивающе пробежав по вышедшим фигурам одержимых, сказал я.

По моему приказу демоны-рыцари закончили уничтожать гоблинов и ринулись в сторону новых противников. Я осознанно жертвовал ими, чтобы узнать реальные возможности новых противников. Впрочем, сами призванные демоны были не против такого расклада, да и бояться им было нечего, ведь в случае смерти они просто вернуться назад с причитающейся наградой в виде магической энергии.

Тройка воинов, закованных в броню, смело вторглась в ряды одержимых, начав кромсать их своими длинными двуручными мечами. В руках таких бойцов они выглядели обычными мечами, а не громадинами, которые человеку будет сложно поднять, не говоря о том, чтобы еще и размахивать ими.

Впрочем, и их противники были не так просты и оказали достойный отпор, на полную используя все возможности своих измененных тел и той мощью, что давали им демоны. Хотя с одержимыми сложно говорить, кто в действительности сейчас контролирует измененное тело, ведь та же Аделина полностью контролировала свою демоническую часть, пускай и стала несколько безрассудной.

Хоть гоблинов не прибавлялось, но это не значит, что они не доставляли проблем и мне пришлось отвлечься на них, так как сразу несколько тварей близко подобрались к нам и могли помешать создающему какую-то сложную технику Скуратову. Благо рядом со мной была Рокс, которая быстро расправилась с большинством из них, а те двое, что достались мне, долго не продержались.

Да и что могли противопоставить их дубинки, изготовленные из какого-то мусора, моему мечу? Пускай он был самым обычным, но все же в нем достаточно долго обитал дух Миямото, чтобы изменить структуру клинка и сделать из него что-то вроде артефакта, пускай только с дополнительным свойством быть хранилищем для призрака.

Впрочем, сейчас старый мечник в нем не нуждался, найдя более комфортные условия существования на полигоне под моим особняком, где он превращал своих учеников в тех, кто достоин идти «путем меча». В моем же понимании это означало дикие тренировки на грани, когда из тебя выжимают все соки. Хорошо, что мне это не грозит и Миямото точно не заставит меня заниматься с такой же интенсивностью.

Пока я отвлекался на гоблинов, одержимые смогли, используя свое численное превосходство, уничтожить одного из моих демонов. Пускай их теперь осталось всего двое, но за это время они успели расправиться с тремя из них и еще нанести несколько ран остальным. Жаль, что только эти противники обладали чудовищной регенерацией и слишком быстро восстанавливались, чтобы такой урон оказался существенным.

Да, одержимые были сильны, но эта сила была заемной и даже демон, взявший под контроль тело человека, не мог в полной мере воспользоваться всеми преимуществами пребывания в нем. Да и то, что их фигуры были жутко искажены, говорило о том, что преобразование происходит до сих пор и они еще не достигли максимума своего потенциала. Из-за последнего они действовали неуклюже и допускали ошибки, которыми пользовались мои призывы.

Вот только были среди них единицы тех, кто, по всей видимости, давно обосновался в предоставленных чернокнижником телах и, в отличие от других одержимых, они мало чем отличались от человека. По отрывистым командам оперативников Службы было слышно, что в начале их действительно приняли за людей и даже попытались вывести из боя, вот только это стало их ошибкой, которая стоила нескольких жизней.

Эти «люди», стоило только приблизиться оперативникам, показали свою истинную сущность и с силой, недоступной простым людям, попросту раскидали бойцов Службы. В них даже успели отправить несколько автоматных очередей, но урон от этого был не слишком велик. Да и сами раны быстро затягивались.

– Кажется, наша задумка обернулась против нас, – нахмурившись, произнес Константин, создавая новую технику, избавившую нас от остатков гоблинов и выживших троллей.

– Зато похоже, что Аделина действительно важна для нашего чернокнижника, – согласился я с ним. – Иначе он бы не послал такие силы, чтобы вызволить ее.

– Но это, конечно, нагло – почти в самой столице действовать так открыто, – покачал головой мой напарник.

Тем временем новые одержимые сконцентрировались на людях и на моих призывах, начав их быстро теснить. Все же несмотря на то, что те же демоны-рыцари были сильнее вселившихся в людей энергетических сущностей, но все же тех было больше, да и, судя по тому, что я видел, они уже довольно давно обжились с этой оболочкой и успели накопить сил, поглощая мировую энергию.

Пришлось спешно создавать еще печати призыва и отправить огненных гончих на подмогу рыцарям. Мне удалось создать еще две печати и в итоге вызвать пятерых рыцарей до того, как прибыло подкрепление, наконец-то добравшееся до нас.

– Почему так долго?! – рассерженно произнес Константин, сходу набросившись на одного из оперативных командиров.

– Массовые беспорядки, устроенные одержимыми, – быстро ответил мужчина. – Прибыли к вам настолько быстро, насколько могли.

– Ох чую, нам за это влетит, – тихо проговорил Скуратов, отпустив сотрудника службы управлять своими бойцами.

– Не удалось выяснить, что в итоге такого особенного в этой Тихоровой? – раз уж подкрепление перетянуло внимание на себя, то надо было воспользоваться небольшой передышкой и хоть немного восстановить изрядно растраченный резерв.

– Да кто же мне расскажет? – махнул рукой мой напарник. – Этим вопрос занимается другой отдел и пока о результатах, если они вообще есть, известно только руководству, а оно ими не делится.

Я уже было подумал, что теперь-то мы сможем отбиться от призванных чернокнижником демонов, как со стороны леса ощутил вспышку магии, которая стремительно разнеслась по округе.

– Это еще что такое? – настороженно спросил Константин, начав на всякий случай создавать новую воздушную технику, не ожидая, как и я, от этого ничего хорошего.

Спустя десяток секунд мы увидели, что это такое было. Из леса вышла на удивление знакомая мне фигура демона. Вот только если в прошлый раз я призывал подобное существо для проверки сил Сергея Воронова, то вот этот демон был примерно четыре метра ростом и я просто не представляю, сколько сил потребовалось, чтобы призвать настолько большое существо, да еще и как-то доставить его сюда. Хорошо еще, что никто из присутствующих его не видел раньше, а то на меня могли бы начать коситься с нездоровым подозрением.

Все же то, что чернокнижник поставит себе на службу одного из тех демонов, что использовал я, пускай и единожды, было не самым приятным. Не объяснишь же не знакомым с нюансами призыва, что выбрать определенный вид демонов из тысяч и тысяч их разновидностей очень сложно, особенно если ты заранее не имеешь никаких связей с этим видом.

Сейчас же шестирукий, будто обожженный пламенем демон медленно выходил из-за деревьев. От жара, что отдавало его тело, трава и листва пожухла, так что особо впечатлительным могло показаться, что он вытягивает из них жизнь. Металлические наросты на спине и на сгибе локтей по сравнению с тем демоном, что я видел, были еще больше и, кажется, даже острее. Да и в целом вся фигура демона была не только больше, но и мощь, исходящая от него, ощущалась на порядок сильнее.

Длинный черный с красным, будто полыхающим лавой хвост резко ударил позади демона и от этого удара повалилось несколько деревьев, начав потихоньку заниматься пламенем.

У того демона, что я призывал, были лишь металлические наросты, у этого же наличествовало подобие брони, что оберегало его тело от повреждений. Так даже непонятно, есть ли у него уязвимые места.

К подобным зрелищам я давно привык, а вот Скуратов ощутимо вздрогнул, когда этот демон мимолетно коснулся нас взглядом своих трех глаз. Раскрыв пасть с заостренными зубами, он проревел, так что у бронированных машин Службы стекла покрылись сеткой трещин.

– Как мог спрятать такого монстра ото всех?! – пораженно спросил Константин.

– Хотелось бы мне знать, – мрачно ответил я. – Похоже, нас переиграли.

Я и сам терялся в догадках произошедшей вспышки энергии. Это точно был не призыв, так как это бы я точно почувствовал, а что-то иное, незнакомое мне. Да и в ином случае этот демон был слабее, но он скорее всего был призван уже несколько дней.

Как назло, со мной не было ни Ланса, ни Миямото, чтобы оказать дополнительную поддержку. Да и Церби как обычно спал дома, не особо заботясь о том, что я делаю. В какой-то мере он был сильнейшей боевой единицей в моем распоряжении, так что мы договорились, что он будет охранять дом, особенно в мое отсутствие. Не хотелось бы вернуться в особняк и увидеть всех мертвыми, так что пускай лучше ленится сейчас, чем ждать такой исход. Да и перед Службой я его «засветил» как раз для таких случаев, чтобы у них ко мне не было неуместных вопросов.

В общем, я мог лишь рассчитывать на Роксану да на поддержку магов Службы, среди которых, к сожалению, не было никого хотя бы в ранге Магистра. Все это означало лишь то, что мне снова предстоит работа, за которую мне не заплатят сколько причитается. Остается лишь надеяться, что удастся убедить начальницу Скуратова, что мне необходимо произвести такой большой перевод. Не оставлять же всех этих людей на смерть – мне еще слишком выгодно работать совместно со Службой.

– Роксана, попробуй отвлечь внимание одержимых от людей, но сама не подставляйся, – приказал я демонессе.

– Как прикажете, милорд, – склонила голову девушка, тут же начав растворяться, будто мираж.

– Никак не могу привыкнуть к ее способностям, – ворчливо отозвался мой напарник, что, впрочем, нисколько не мешало создавать ему какую-то сложную технику. Вот даже руки подключил, чтобы лучше контролировать создаваемый конструкт.

Я же занялся созданием новой печати, используя для этого заранее запасенную в прихваченных на всякий случай стержнях. Кто же знал, что они пригодятся так быстро. Пускай благодаря им я мог не бояться истощения, но на печать все равно нужно время и надеюсь, сотрудники Службы магической безопасности Империи сумеют его мне предоставить. В то, что они смогут справиться и сами, я верил слабо.

И все же Бей Мин – каков наглец. Использовать такие силы практически в черте города, да еще произвести отвлекающий маневр, чтобы к нам не могло оперативно прийти подкрепление. Те, что приехали, за таковое можно и не считать с учетом новых факторов в виде огромного демона.

Тем не менее никто из сотрудников Службы не побежал при виде такой угрозы. Они продолжали сражаться, будто ничего не произошло. Неодаренные сконцентрировались на мелких демонах, которых еще хватало на участке между дорогой и лесной полосой, а вот немногочисленные маги пытались помочь моим рыцарям и Роксане расправиться с одержимыми. К сожалению, любая попытка атаковать огромного трехглазого монстра ни к чему, кроме его замедления, не приводила.

Константин закончил со своей техникой раньше меня. Он поднял напряженные руки, будто пытался удержать что-то тяжелое и невидимое, и я успел увидеть, как спиралью закручивается воздух над головой моего напарника. В следующий миг мощный порыв ветра, преобразовавшийся в витиеватое копье, устремился к демону.

Тот каким-то образом сумел увидеть атаку и даже успел закрыться одной из рук, прикрывая голову. Именно в эту руку вонзилось воздушное копье, созданное Скуратовым.

Казалось бы, броня демона окажется крепче, чем сила магической техники, но Константин сделал два пасса руками и будто что-то оттолкнул от себя, одновременно закрутив это. После этого воздушное копье пришло в движение и, будто гигантское сверло, пронзило руку демона и, попросту оторвав, ее понеслось дальше.

К сожалению, удар, явно нацеленный в голову, прошел мимо, но хотя бы мой напарник сумел оторвать этому монстру руку. Правда, у того было еще их пять штук, так что особо сильно на его боеспособности это вряд ли скажется.

– Ты же не планировал сделать так, чтобы после этой атаки он обратил на нас внимание? – тихо спросил я в ответ на то, что демон направился в нашу сторону. – Сколько еще таких техник можешь создать?

– Не больше шести – и я буду полностью истощен, – напряженно ответил Скуратов, начав создавать технику по новой.

– Понял, – кивнул я.

По крайней мере эта атака единственная, которая нанесла демону такой вред, на остальные он и вовсе не обращал внимания, сконцентрировавшись на ближайших целях. Так что теперь эта махина шла прямо на нас и у меня оставалось не так много времени, чтобы подготовиться. Хорошо еще, что у него не было никаких способностей для дальних атак, а то мы бы сразу полегли.

– Ох и дорого это вам станет, – ворчливо добавил я, начав видоизменять почти готовую печать. Был у меня на примете один вид демонов, который сможет не победить, но хотя бы задержать этого монстра.

– Делай, я потом разберусь, – решительно ответил Константин, на миг отвлекшись от своей техники.

Повезло, что этот четырехметровый черный демон был не особо поворотливым и по какой-то причине действовал медленно, будто попал в густой кисель. Тот, кого призывал я, действовал куда резвее и Сергею тогда пришлось с ним побегать, чтобы выиграть тот бой. Благодаря все той же медлительности мне удалось создать печать и спроецировать ее в паре метров от непосредственно самого демона, так, чтобы перекрыть к нам дальнейший путь.

Влив в печать энергию из стержня-якоря, полностью истощив весь вложенный в него запас, я сумел призвать каменного голема, который был настолько накачан энергией, что и не подумаешь, что это существо, как правило, по своей природе довольно неспешное, рванет в сторону своего противника с такой скоростью.

Пускай голем едва ли был выше двух с половиной метров, но он обладал достаточной массой, чтобы повалить демона на землю. Из-за его падения произошло подобие локального землетрясения, которое повалило часть бойцов Службы, благо никто сильно не пострадал.

Впрочем, призванный чернокнижником монстр не долго пребывал в таком состоянии, откинув от себя голема, который за эти мгновения успел ударить его несколько раз своими кулаками, на которых отросли острые шипы. Правда, такая атака была менее эффективна из-за брони, покрывающей тело демона, и лишь пара ударов попала по сочленениям между ячейками брони.

Демон быстро поднялся на ноги и потянулся руками к шипам на своей спине. В следующий миг он вырвал по одному такому шипу и в его руках они вдруг стали краснеть, будто от жара. Следующая атака голема наглядно показала, что они действительно были раскалены, так как каменная броня призванного мной существа хоть и выдержала первый шквал ударов, но все же выглядела в местах попадания оплавленной.

Из земли между ними выскочила каменная стена, но она была разрушена всего за три удара этими необычными мечами. Впрочем, этого было достаточно, чтобы я успел отдать следующий приказ своему призыву и тот сделал несколько шагов назад.

Одновременно с контролем боя приходилось создавать еще печати, подготавливая то, что точно сможет задержать такого огромного монстра. Вот только от такого напряжения не все из них удавались с должной точностью и приходилось их переделывать. С учетом скоротечности боя все эти задержки лишь уменьшали наши шансы на победу, но в данный момент я не думал об этом.

Вот созданная големом стена окончательно оседает и трехглазый демон делает уверенный шаг вперед за своим противником, который посмел напасть на него. Призванный мной демон для большей концентрации на себе еще и посылал в этого монстра каменные копья, которые хоть и не могли пробить броню этого существа. Но все же, когда в тебя на скорости влетает каменный предмет, в этом мало приятного, даже для этого гиганта это справедливо.

Благодаря этому демон не обращал внимания на то, что происходит под его ногами, и закономерно угодил в ловушку. Мой призыв отступал назад не просто так, он создавал между ними ловушку, превратившую землю между ними в подобие зыбучего песка. Было достаточно, чтобы этот гигант встал на этот участок и его изогнутые ноги погрузились в землю сразу на треть, а дальше уже под силой тяжести он стал вязнуть в ловушке еще сильнее.

Еще один приказ – и по взмаху руки голема из земли по бокам от трехглазого демона выскочили каменные столбы, который зажали его в одной точке.

Мне даже говорить ничего не потребовалось, так как именно в этот момент Константин выпустил свою технику, которая устремилась точно в голову этого монстра. В этот раз его воздушное копье закрутилось еще во время полета, да и скорость была намного выше.

– Да вы издеваетесь! – воскликнул мой напарник, увидев результат этой атаки.

В самый последний момент демон как-то успел среагировать на столь стремительную магическую технику и наклонил голову. В итоге копье все же попало в него, но лишь срезало один из рогов и оставила несколько длинных царапин на лице монстра.

Такое ранение сильно разозлило трехглазого гиганта и он, найдя в себе дополнительные силы, взревел, разрушая каменные столбы, которые оплавленными кусками упали не землю, вызвав такой грохот, что закладывало уши. Хуже того, он выбрался из ловушки, созданной големом, и напал на него, попросту срезая броню, защищающую мой призыв. Это было настолько быстро и яростно, что голем ничего не успел сделать, хоть и пытался отбиться, создав рядом с собой острые каменные шипы. К сожалению, из десятка лишь три смогли попасть в сочленения между участками металлической брони, но снова эта атака не принесла существенного вреда этому монстру.

Это было последнее, что успел сделать голем, прежде чем с ним было покончено. Мы еще толком не успели ничего придумать, как трехглазый демон бросился к нам, найдя главную причину своих ранений.

– В сторону! – выкрикнул Константин, создав перед нами воздушный щит и одновременно с этим используя взрыв воздуха, чтобы нас отбросило в сторону, когда раскаленные мечи, сломав щит и лишь слегка замедлившись, ударили в то место, где мы только что были.

Несколько раз перекатившись по земле, я быстро вскочил на ноги, чтобы успеть оценить обстановку. Можно сказать, мне в какой-то мере повезло, так как я отделался лишь слегка испачканным костюмом да, возможно, парой ссадин. Еще одним хорошим моментом было то, что неожиданно ставший действовать быстрее демон бросился не за мной, а за Скуратовым.

Пускай моему напарнику приходилось туго, но благодаря магии воздуха он был намного маневреннее меня и пока успевал избегать большинства атак монстра. Последний, по всей видимости, решил расправиться с магом, нанесшим ему ранения.

Я уже хотел броситься к нему на подмогу, как на меня неожиданно напал один из одержимых, каким-то образом прорвавшийся сквозь оцепление, созданное сотрудниками Службы. Впрочем, стоило только уклониться от первого его удара и внимательно присмотреться, как стало понятно, что он просто устроил кровавую бойню.

По всей видимости, пока мы пытались справиться с трехглазым демоном, он воспользовался суматохой и вырвался вперед, напав на оперативников. Это не далось ему легко, но все же обычный человек, пускай и со специальным оружием, мало что может противопоставить такому существу, особенно если оно уже успело обжиться в нашем мире и больше не получает «откат» от мира, который бы его замедлял.

Да, мне не повезло – со мной столкнулся как раз один из тех одержимых, что изначально выглядел как человек. Сейчас же он был в подобие какой-то брони, которая будто была оплавлена, так как на ней не было ни одного острого угла и сама она была вся сглаженная. Помимо этого из-за особенности брони выглядело так, будто она наплыла на тело этого человека, что, впрочем, могло быть и правдой. Все же видов демонов великое множество и этот демон, возможно, мог создавать только такую броню.

– Князь Шувалов, – прошипел он, когда мы застыли друг напротив друга. Одержимый неотрывно смотрел на меня сквозь прорези своего обезличенного шлема. – Вы снова мешаете моему господину.

– Неужели я привлек достаточно внимания, что со мной захотели поговорить? – ухмыльнувшись, спросил я. Если уж противник решил поболтать, то просто глупо этим не воспользоваться и подготовиться к атаке, а то и расставить ловушки.

– Мой господин хотел бы с вами пообщаться при другой обстановке, – на удивление спокойно ответил одержимый. – Но в данный момент вы мешаете его планам.

– Интересный способ вести переговоры, – хмыкнул я, незаметно для своего противника дернув рукой, направляя созданную за время разговора печать в его сторону.

До своего момента активации она была полностью прозрачной, так что он попросту не успел среагировать, когда оказался в ее центре. Активация печати – и вот одержимый бьется в конвульсиях, будто в него ударило молнией.

Все же демоны по большей части являются энергетическими существами и если воздействовать на эту их составляющую, то можно причинить им такую боль, которую они никогда не испытывали.

После того, как я поглотил второй осколок Знака Власти, мои способности призывателя стали понемногу усиливаться и буквально за пару дней до начала ловли на приманку я разработал данную печать. Она была еще сырой и в принципе ее можно было легко избежать, вот только в этом месте уже было разлито столько магической энергии от примененных техник и действий демонов, что скрыть ее в этом хаосе было довольно просто. Повезло, что одержимый после победы над сотрудниками Службы был излишне самоуверен и попросту не контролировал обстановку.

Но, как я и говорил, печать была еще не до конца доработана, так что я только успел достать меч, как вырвавшийся из ловушки одержимый напал на меня. Пускай я не был прямо хорошим мечником, но вот этот демон, занявший человеческую оболочку, про искусство боя вообще ничего не знал. Он пользовался лишь своим преимуществом в силе и тем, что все его тело закрывает прочная броня.

Вот только и я не был простым человеком. Осоколок Знака Власти, полученный от того оборотня, повлиял на меня сильнее, чем могло бы показаться, что, собственно, подтвердила Арина после тщательного обследования. Сейчас я был на пике своих физических возможностей как человек и этот предел с каждым днем немного сдвигался, расширяя мои возможности.

И все же я не любил ближний бой, как бы ни хотел меня переубедить Миямото. В том, что я прав и это не мое, я вновь удостоверился, когда в очередной стычке одержимый, используя свою силу, попросту отбросил меня в сторону, остановив удар мечом в грудь, перехватив лезвие рукой.

– Думаю, господин не будет против, если я сделаю так, чтобы вы в ближайшее время не мешали его планам, – отбросив меч в сторону, заявил слуга чернокнижника.

Правда, вся эта бравада закончилась ничем, так как в следующий миг приличный кусок его черепа просто снесло в сторону.

Пускай я не любил мечи и ближний бой, но вот против стрелкового вооружения ничего плохого сказать не мог. Тем более когда у меня появился доступ через Ухорских и Службу к боеприпасам против магических тварей (в том числе и демонов), я полюбил свои пистолеты еще больше. Обычные пули для демонов были не особо страшны, доработанные магами и алхимиками они несли большую разрушительную мощь, но все же не могли нанести серьезного вреда существам, для которых физическая оболочка вторична. Поэтому я несколько доработал боеприпасы, что закупил у Ухорских, так чтобы они несли вред и энергетике демона.

Жаль, что только сами патроны были по такой стоимости, что я старался их лишний раз не использовать, так еще для нужного эффекта необходимы были дополнительные компоненты, которые тоже влетали в копеечку. Так что в итоге получались прямо-таки золотые пули, а возможно даже и дороже.

– Ну, можно сказать, что первое испытание пройдено успешно, – попинав тушку уже мертвого одержимо, вынес я вердикт.

Что-то много я сегодня экспериментов провожу, но ведь на собственных призывах такого не сделаешь, если не хочешь испортить с ними отношения. Вот и пришлось дожидаться нападения, да и удачно получилось, что меня «увели» с основной площадки боя.

Тем временем бой продолжался и без моего участия. Шестирукий демон, правда, теперь с пятью руками, пытался достать Константина, который использовал все возможности как мага воздуха для того, чтобы не попасть под огненные мечи. Такими темпами с этим демоном без моей помощи не справятся.

Я бросился уже было на помощь, как вдруг передо мной, в метрах трех впереди, возникла Роксана.

– Милорд, осторожно! – отчаянно выкрикнула она, бросив в мою сторону несколько метательных ножей.

Я не успел подумать, о чем она меня предупреждала и не предательство ли это вообще со стороны демонессы, как из моей груди вдруг выскочило что-то острое, похожее на штырь, и одновременно с этим один из ножей слегка, царапнув мою щеку, вонзился во что-то позади меня.

Сила броска девушки была такова, что цель ее нападения отбросило в сторону и одновременно с этим из меня выскочил штырь, а я упал на колени, неверяще смотря на рану. Начав заваливаться на бок, я успел увидеть, как меня пытается подхватить Роксана. На периферии зрения можно было увидеть пронзенного ножами демона, которому я разнес череп. Похоже, для этого одержимого такая рана оказалась не настолько смертельной, как я думал.

– Прекращаю проводить эксперименты во время боя, – улыбнувшись Рокс, сказал я, а затем мир поглотила тьма.


Глава 9


– Не пытайся встать, – предупредил меня знакомый женский голос, раздавшийся в полной темноте.

Я только успел проснуться и уже хотел подняться, но, видимо, что я больше не сплю, заметили раньше.

– Почему тут так темно? – в первую очередь задал я такой вопрос.

– Так ночь на дворе, Егор, – ответила Арина, мягко проведя рукой по моей голове.

– Сколько я был в отключке?

– Ты был при смерти, – строго произнесла моя жена. – Хорошо, что Роксана успела привести тебя домой до того, как стало бы слишком поздно. Куда ты ввязался, Егор?

– Значит при смерти? – повторил я, рукой на ощупь касаясь груди, куда пришел удар того недобитого одержимого.

Вот надо же было так оплошать. Сейчас же ничто не напоминало о ранении, настолько хорошо со мной поработала Арина.

– Егор? – требовательно повторила девушка.

– Что ты ждешь от меня? – спросил я, посмотрев на нее. Благо теперь я видел, что свет в комнате все же присутствует благодаря незашторенному окну и луне, которая вышла из-за облаков. – Мне просто не повезло.

– Не повезло, говоришь? – зло и в то же время устало ответила на это Арина. – Ты называешь то, что ты чуть не умер, не везением?

– Тихо, – успокаивающе произнес я, сжав ладонь девушки. – Я же вернулся домой, значит не все так плохо.

– Я понимаю, что ты глава нашего рода и я должна слушаться тебя как своего мужа, но это… – отчего-то задрожала она. – В какой-то момент я думала, что не смогу тебя удержать!

– Все было настолько плохо? – спокойно спросил я, будто говорил о какой-то мелочи, хотя сам изрядно удивился.

– Чем бы тебя ни проткнули, но в этом был яд, который быстро распространился по телу и не давал привести тебя в чувства. Роксана отказывается говорить, где ты получил это ранение, так что пришлось действовать самостоятельно, не зная особенностей этого яда, – быстро произнесла Арина на одном дыхание весь этот спич и тяжело вздохнула и устало выдохнула. – Я могла по неосторожности тебя добить. Повезло, что яд отреагировал стандартно на технику вывода вредных веществ из организма. Если бы он имел магическое происхождение и начал бы сопротивляться моим техникам, я бы тебя не спасла.

– Значит, мне сильно повезло, что моя жена – прекрасная целительница, – улыбнулся я, попытавшись поцеловать ее.

– Ты все шутишь! – воскликнула Арина, вскочив с кровати. – Ты можешь быть хоть в этот раз откровенным со мной? Я не хочу однажды увидеть труп своего мужа на пороге дома!

– И что ты предлагаешь мне сделать? – спросил я, уперевшись локтями в кровать так, чтобы видеть силуэт целительницы на фоне окна. Сейчас она была лишь в легкой ночной сорочке, что открывало вид на ее точеную фигуру, и мысли невольно уходили в совершенно другую плоскость. Да даже будь я на последнем издыхании, то такой вид бы точно настроил меня на определенный лад, но по поведению Арины было понятно, что она не настроена на иное продолжение разговора. – Я делаю все, чтобы наш род окреп в кратчайшие сроки. Для этого нам нужна репутация и деньги. Именно поэтому я порой так рискую.

– Но неужели тебе необходимо идти на столь опасные авантюры?! – повернувшись, пристально посмотрела мне в глаза жена.

– Ты сама захотела, чтобы я стал твоим мужем, – улыбнулся я, смотря на то, как взволнованно и одновременно яростно смотрит на меня эта черноволосая красавица. Что не говори, но обе жены у меня были красавицами. Вот только в отличие от Лены, у Арины ярость была холодной, словно она обдумывала, а не прирезать меня тут или еще помучать. И ведь ей это ничего не стоит, тем более она успеет меня исцелить и повторить эту процедуру еще несколько раз, для профилактических целей. – Вся моя жизнь связана с определенным риском. И, как видишь, я вроде сумел дожить до своих лет и оказаться даже в плюсе.

– Ты вечно все держишь в тайне от меня, – уже с меньшим пылом продолжила Арина.

– Потому что не все, что я делаю, тебе необходимо знать для твоего же спокойствия, – пожал я плечами. – Мы уже об этом говорили и не раз. Просто поверь, твоего мужа не так просто убить.

– Говорит мне человек, которого мне пришлось буквально вытаскивать с того света? – скептически произнесла девушка.

– Да, неудобно получилось, – неловко улыбнулся я, садясь на кровать. – Но не переживай, я действительно не собирался так делать.

Арина еще несколько секунд неподвижно стояла напротив меня, а потом вздохнув села ко мне на колени, обхватив шею руками и уткнувшись в шею.

– Ты просто не представляешь, каково мне было видеть тебя всего окровавленного и бледного, – тихо на грани истерики прошептала она.

Говорить что-то в этой ситуации было бессмысленно, так что я просто сильнее прижал к себе жену и мы так просидели, пока сон не одолел обоих.


***

Утром я чувствовал себя достаточно бодро, чтобы, быстро позавтракав, сразу же заняться делами.

Только не так давно я узнал, что, оказывается, в Империи существует закон на запрет продвинутой военной техники для массового использования. Как только раньше не натыкался на этот запрет, стоит лишь разводить руками. Все как-то воспринимали это само собой разумеющимся, а для простолюдина, коим я относительно недавно был, такие сведения и вовсе являются недоступными.

К чему это я? А к тому, что если технику нельзя купить обычным способом, то можно получить «списанное оборудование», используя черный рынок. Не каждого из найденных мной учеников чернокнижника я сдавал Службе или клану Мин. Некоторые из них представляли из себя слишком незначительные цели, чтобы от них была хоть какая-то выгода. Впрочем, Шляпник быстро заинтересовался такими людьми. Уж куда он их дальше отправил, меня нисколько не волновало, главное я смог добиться через него покупки оборудования последнего поколения, которое «случайно» списали со склада.

Таким образом, имея деньги и влияние, можно было получить многое, даже несмотря на запреты и то, какими силами обладает император и его семья. Секретные разработки так «легко» получить не удастся, но иметь оборудование, которое предназначено для армии, стоило того.

А как радовался Сэм, увидев ящики со стертыми маркировками, это надо было видеть. Впрочем, он на удивление быстро понял, что именно находится перед ним и даже не особо слушал мой приказ ввести оборудование в строй и произвести все необходимые настройки. Главный техник рода до сих пор занимался тем, как незаметно ввести все это оборудование в эксплуатацию, но уже сейчас я мог пользоваться плодами его успехов.

Как только я коснулся своего рабочего стола ладонью, сразу же активизировались голографические экраны, приняв мою биометрию. На одном из экранов уже находились документы, которые требовали моего личного ознакомления, но сейчас меня больше волновало, чем же закончилось то нападение одержимых на конвой Службы.

Информация эта была секретной, но через Скуратова я имел определенный доступ к их системе, а дальше уже Рэми совместно с Сэмом умудрились вытащить из этого доступа максимум возможностей.

Бей Мин явно подошел к освобождению Аделины с большим размахом. Непонятно, где он раньше прятал такие ресурсы, но для ее освобождения было задействовано уж слишком большое количество демонов, чтобы это мог провернуть только один человек. Причем лишь несколько из них, и то среди одержимых, были призваны давно, чтобы успеть освоиться в нашем мире и не получать откат от его энергетики. Оставшиеся были лишь пушечным мясом, необходимым для отвлечения.

В первую очередь посмотрел на сухую статистику, выведенную из уже написанных за это время отчетов сотрудниками Службы магической безопасности Империи и сведенные в одну таблицу предусмотрительной Рэми. Погибло двадцать три человека, принадлежащих Службе, и еще около пятидесяти гражданских, попросту оказавшихся не в том месте и не в то время. Около, потому что не всех потерпевших можно было квалифицировать как пострадавших из-за этой стычки, да и многие еще боролись за свои жизни в больницах столицы или ближайших городах, смотря куда быстрее их было отправить.

Именно столько человек погибло нисколько по вине чернокнижника, сколько из-за просчета аналитиков Службы, которые попросту не могли предусмотреть такой исход. Часть вины беспорно была и на мне, но убивать по этому поводу я не собирался.

Куда более важным было то, что того шестирукого демона удалось одолеть даже без моей помощи, что было несколько удручающим. Я уже собирался выставить приличный счет за его уничтожение, но кто же знал, что одержимый окажется настолько живучим, что еще и подловит меня.

Судя по тем же отчетам, трехглазого демона сумел одолеть Константин, когда демон отвлекся на бойцов службы, которые ему удачной атакой подбили правый глаз. Этого хватило, чтобы маг воздуха получил необходимое время для завершающего штриха в своей технике и в этот раз воздушное копье попало куда надо, разворотив голову гиганта.

Казалось бы, в этом был успех и главная победа Службы. Вот только Тихорова успела за это время исчезнуть, а те бойцы, которые должны были присматривать за важным источником расследования, не оставили ни следов. В отчетах было очень много противоречивой информации по этому поводу: высказывались как предположения о предательстве, так и о похищении этих людей. К сожалению, зацепок было слишком мало, чтобы сказать наверняка, так что руководство пока решало, как необходимо поступить в данной ситуации.

Отдельной категорией шли отчеты о самих одержимых и что они напали не только на нас, но и на некоторые рода, как это происходило под Новый год. Только если тогда это была определенно первая проба, то в этот раз нападение было более подготовленным и отчасти успешным. Так что не удивительно, что аристократы требовали ответов от Службы, ведь теперь они увидели собственную кровь и терпеть было выше их сил.

Хотя, по правде говоря, они просто испугались, что ранее, казалась бы, такая безопасная столица стала местом, где тебя могут убить и остаться безнаказанными. Были и такие представители магов, которые требовали обеспечить им требуемый уровень безопасности, не совсем осознавая, что в масштабах государства они были лишь маленькими винтиками, до которых мало кому есть дело.

А вот сильные рода пока сохраняли молчание, что, впрочем, не означает, что они оставят это без внимания. Тут уже вопрос совершенно иной плоскости, который мне в силу слишком молодого возраста рода попросту не доступен. Через пару лет я может и войду в это своеобразное объединение аристократов Российской Империи, но пока об этом рано говорить.

Посмотрев эти сводки, я вновь вернулся к нашей ловушке с наживкой.

К сожалению, ловушка оказалась слишком слабой для подготовившегося к ней чернокнижника. Так что невольно я тоже склонялся к варианту с предательством. Все маршруты были случайными и заранее узнать, каким из них в этот раз мы двинемся, было довольно проблемно.

Все это требовалось тщательно обдумать, но раз Константин мне не звонит с раннего утра, то у меня есть еще немного времени.

Невольно коснулся рукой места, где из меня вылез тот штырь одержимого. Я уже настолько привык, что меня в принципе опасность никогда не касается, если я задействую свои призывы, что напоминание о том, что сам я оказываюсь все равно уязвимым, неприятно задевали самолюбие.

В следующий раз, если будут собираться на подобную вылазку, обязательно надену доспехи, что использовал в путешествии в мир демонов. Пускай на меня лучше лишний раз покосятся, чем я вновь получу подобное ранение. И как бы мне этого ни хотелось, придется уделять тренировкам с Миямото и Роксаной больше времени. По крайней мере до того, как я не найду приемлемого решения без опасности, что окажусь втянут в рукопашный бой. А то, что теперь буду обязательно делать контрольный выстрел, про это можно и не говорить.

Планов много, но вот только когда их воплощать в жизнь?


***

– А мне казалось, больным запрещено курить? – без стука войдя в палату своего напарника, я обнаружил Константина в безуспешной попытке высечь искру для того, чтобы прикурить.

– Ой, только ты не начинай, – недовольно отмахнулся от меня напарник.

Выглядел он довольно бодро, несмотря на перевязанное плечо. Насколько я знал, в него угодила слюна того трехглазого демона, которая действовала аналогично сильной кислоте. Можно сказать, это был последний плевок демона до того, как он испустил дух, а я даже не догадывался, что он так может.

– А ведь тебе сейчас предписан покой, – возразил я на это, успев через коммуникационный барьер ознакомиться с копией его дела в этой больнице. – Тебе только вчера смогли собрать плечо, а ты уже травишь себя, – покачал я головой, сделав вид, что сильно в нем разочарован.

– Я же просил! – чуть ли не взвыл Скуратов. – Мне и так врач закатил несколько лекций на этот счет!

– Значит, надо использовать более жесткие методы, – добро улыбнулся я.

– Егор, можешь так больше не делать? – успокоившись, тихо попросил Константин.

– Чего именно? – слегка склонил я голову на бок.

– Говорить такие вещи с такой улыбкой, – осторожно ответил мужчина. – Это, знаешь ли, пугает, особенно зная, на что ты способен.

– Боишься, что я нашлю на тебя демонов? – хмыкнул я. – Ну уж нет, не дождешься. Я так и знал, что ты хочешь избавиться от меня, как от своего напарника! – обвиняюще ткнул я пальцем в его сторону. Эх, надо было включить запись, чтобы запечатлеть ту бурю эмоций, что на несколько мгновений отразилась на лице моего напарника. – Ладно, шутки в сторону, – перестав улыбаться, я присел рядом с кроватью и внимательно посмотрел на оперативника Службы. – Как же ты так подставился?

– А как ты?

– Отвечать вопросом на вопрос довольно невежливо, – тяжело вздохнув, произнес я. – И все же я немного пропустил события и мне бы хотелось знать, что произошло.

– Мы просчитались – вот что произошло, – грубо ответил Константин, все пытаясь заставить зажигалку выдать пламя, из-за чего только больше нервничал. – Угроза чернокнижника до этого момента воспринималась как нечто неприятное, но с чем может справиться и одна оперативная группа. Это даже несмотря на то, что мы никак не могли выйти на его след. Теперь же, – вздохнув, он сделал небольшую паузу и поморщился, когда непроизвольно двинул перебинтованным плечом. – Теперь же руководству однозначно будет многое что высказано насчет него. Так что ставки будут повышаться.

– Повышение ставок – это хорошо, – улыбнулся я.

– У тебя есть какое-то решение? – уже достаточно хорошо зная меня, Скуратов просто не мог не заметить, что я в данный момент слишком спокойный и довольный.

– Разумеется, – кивнул я.

– Да ты издеваешься?! – мужчина даже дернулся от попытки достать меня, вот только полученное им ранение, несмотря на помощь целителей, было все равно нешуточным. Так что его попытка что-то там сделать закончилась тем, что он вновь повалился на наклонную спинку кровати. – Чертовы демоны! – устало произнес Константин, осторожно касаясь плеча.

– Демоны не столь уж и плохи, – не согласился я с ним. Небольшая печать с моей стороны – и вот кончик сигареты моего напарника, которую он все время разговора так и не выпустил, зажегся.

– Спасибо, – едва слышно поблагодарил мужчина, сразу же затянувшись и блаженно растянув губы в улыбке. Хорошо еще, что вентиляция в палате была очень хорошей и весь дым почти сразу снесло в сторону.

– Бросал бы ты эту вредную привычку, – поменял я ему на то, что уже не раз просил его сделать.

– Ты тему-то не переводи, – пригрозил мне сигаретой Константин. – И ответь уже на вопрос.

– А как же загадка, интрига, тайна? Разве не интересно ее будет раскрыть самому? – начал задавать вопросы, чем больше выводил Скуратова из себя. – Ну а если серьезно, то я к Тихоровой прицепил духа, который должен был отследить ее перемещение, в случае если она сможет выбраться.

– То есть ты изначально думал, что ей удастся сбежать? – настороженно произнес мой напарник, слегка успокоившись, но благодаря мне он уже успел выкурить половину сигареты, так что осталось не так долго терпеть этот запах.

– Не надо ни в чем меня обвинять, – предупредил я его. – Просто обычная подстраховка. Кто же знал, что ей действительно удастся сбежать.

– А нельзя было об этом сказать сразу, чтобы я потом не выслушивал от начальства о том, как все плохо было организовано, хотя я даже не отвечал за конвой, а просто сопровождал его?! – в сердцах воскликнул Константин.

И ведь он искренне возмущается, хотя я прекрасно помню ту фигуристую даму в строгих очках, от которой мой напарник был в полнейшем восторге. Или же это все наигранно? К сожалению, я не настолько хорошо, и славам всем богам, знаю Константина, чтобы судить о его предпочтениях в этой теме.

Что-то меня не туда занесло.

– В итоге наш маршрут слили, – развел я руками. – Так что на твоем месте я бы не стал удивляться моему молчанию по этому поводу. И так было мало шансов, что его не заметят, так что я просто решил попробовать.

– С этим тоже предстоит разобраться, – поморщился мужчина. – Отдел внутренних расследований всю душу выест, задолбав всех вопросами.

– Не думаю, что это что-то даст, ну да ладно, – не смог я удержаться от комментариев и не перебить его.

– Опять говоришь загадками, – проворчал Константин. – Можешь сказать открыто?

– Открыто говоришь? – с прищуром посмотрел я, скрестив руки на груди. – Ну что же, будет тебе открыто. Я, как человек посторонний и являющийся всего лишь нештатным консультантом, – на этой фразе меня невольно пробрал смешок. Впрочем, и сам Скуратов криво улыбнулся. Уже давно было понятно, что все это лишь фикция для перекрытия нашей основной деятельности, ну и для того, чтобы мне выплачивать положенное вознаграждение. – Так что не могу утверждать с большой уверенностью, но в Службе может быть полно шпионов, даже они сами того не знают. Подожди, – прервал я своего напарника, до того как он успел что-то сказать. – Сначала дослушай. – Несомненно Служба магической безопасности Империи обладает полномочиями достаточными, чтобы обвинить аристократа даже из родов, состоящих на вершине власти и могущества. Вот только это же вам не позволяет использовать действительно сильных магов в своих средах. Ты – одно из исключений, – снова предупредил я его фразу. – Одно то, что ты, маг воздуха, занимался расследованиями, связанными с проклятыми артефактами и демонами, говорит о том, что вам не хватает нужных кадров. Именно поэтому я столь ценен для вас, – не смог я удержаться от улыбки.

– Ты, конечно, уникальный маг, но не слишком себя переоценивай, – отвернувшись, ответил на это мой напарник, но, главное, не стал больше опровергать мои слова.

– Помню-помню, та зеленоволосая шаманка, – кивнул я.

– На самом деле подобных специалистов хватает, но больше они необходимы на границе, так как с таким там больше проблем.

– Не знал, – пожал я плечами. – Но все равно это не отменяет того, что среди сотрудников Службы нет специалистов, которые могут с ходу найти одержимого или небольшого демона…

– Хочешь сказать, что нам могли и подослать шпиона? – перебил меня Константин.

– Вполне рабочий вариант, особенно учитывая, что против вас работает опытный чернокнижник, который может призвать с помощью ритуала не только демонов, которые готовы убивать, но и которые готовы следить за другими. Вообще, магия демонов довольно разнообразна. Например, те же суккубы, – припомнил я случай своего знакомства с Леной. Там, правда, был инкуб, но все же эти виды демонов родственны друг другу и обладают идентичными магическими способностями.

– Я так и знал, что ты их использовал для личных целей, – цокнул языком мой напарник, уважительно посмотрев на меня. – Ну и как оно?

– Что оно? – решил сыграть я в дурачка.

– Ночь с суккубой, разумеется, – похабно улыбнулся он, уже давно не скрывая от меня свою любвеобильность.

– Десяток выпитых под ноль тел и одна очень довольная демонесса, – холодно произнес я. – Да, интересная была ночка.

– Вот умеешь ты нагнать жути, – поежился Константин. – Так в итоге ты думаешь, что этот чернокнижник подослал в офис своего шпиона?

– Как я говорил, это один из вариантов, – кивнул я. – Дело может быть куда проще. Банального кого-то могли купить.

– Ну с этим и без нас разберутся, – отмахнулся мой напарник. – Что по поводу твоей слежки за Тихоровой?

– Пока не знаю, – развел я руками. – Духа я подослал к ней слабого, как раз чтобы его не могли так просто обнаружить. Из-за этого же я не могу получать от него постоянно информацию о текущем положении. Пока я только знаю, что они были где-то в пригороде.

– Тогда чего мы ждем? – Скуратов уже порывался встать со своей кровати, но повалился из-за слишком болезненных ощущений. – Вот ведь! Меня уже успели подлатать, а я все равно чувствую эту боль в плече.

– Так и рана была нанесена демоном, – хмыкнул я. – Уж «демоноборцу» это должно быть известно.

– Да вот именно, что неизвестно, – ехидно произнес он. – Как-то не доводилось мне получать настолько серьезные ранения.

– Ну ничего. Недельку отдохнешь, а потом отправимся на охоту, – пообещал я. – Как раз к тому времени тебя выпишут, а я пока подготовлюсь.


***

Можно подумать, что я зря в это все ввязался с поисками чернокнижника, да еще и связался с кланом Мин. Но мне не нужна была конкуренция в лице человека, могущего обеспечить заинтересованных лиц такими уникальными бойцами как демоны. В то же время, чем больше он привлекает к себе внимания, тем больше людей может начать задумываться о моих возможностях. Если один чернокнижник успел натворить столько дел, то ведь и один темный призыватель может быть способен на подобное. Благо я специально занижаю свои способности, иначе вопросов было бы только больше. А этого мне совсем не нужно.

План найти одного из учеников Бей Мина для того, чтобы он стал работать на меня, откровенно говоря, провалился. Не знаю, как именно он отбирал кандидатов, но в итоге ни один из них не подходил для моих целей. Да и предварительная оценка Рэми показывала, что мне не удастся скрыть подобное от Службы, так что и нечего этим заморачиваться. По крайней мере не в ближайшие пару лет.

В идеале, чтобы такой чернокнижник вообще про меня ничего не знал, но и обучать самолично его необходимым ритуалам я не собирался. Моя энергетика оставляет на людях после длительного контакта след, а мне бы не хотелось, чтобы призванные с помощью ритуала демоны смогли почуять меня заранее и сорвать всю задумку. Если говорить насчет человеческих жертв, которые бы потребовались для такого – в мире хватает людей, без которых жизнь была бы лучше, а демоны являются превосходными охотниками. Просто мне пока это было не интересно.

И что мы имеем по итогу? А в итоге получается, что если я хочу спокойно, насколько это возможно, увеличивать влияние своего рода, то мне необходимо избавиться от Бей Мина. Причем меня устроит вариант как с его устранением, так и если он исчезнет с территории империи.

Проблема последнего варианта в том, что он уже осведомлен обо мне и тут не совсем понятно, а стоит ли оставлять человека, могущего потом доставить мне неприятности, в живых? Ну а пока решаю, можно сделать и другую работу. Тем более меня никто не освобождал от дел рода.


Глава 10


Кто же знал, что меня втянет вся эта деятельность с молодым родом. Ранее мне казалось, что мои амбиции вполне удовлетворены тем уровнем, что я имел.

У меня был свой бизнес, который я сделал именно так, как сам хотел. Может, он был не идеальным, но он был моим, созданным с нуля без поддержки родственников, которые изгнали меня и лишили фамилии.

Благодаря довольно большой работе я имел связи по всему Петрограду и даже за его пределами, так что мог не опасаться большинство опасностей, когда под рукой всегда есть должник, которые предпочтет оказать небольшую услугу, чем платить большие деньги за решение возникших когда-то у него или нее проблем.

Я имел деньги и у меня было множество женщин. Для большинства людей этого более чем достаточно.

Все изменилось из-за вмешательства Лазарева, который хотел помочь мне в память о моей матери. Встреча с Ариной была слишком мало вероятной, чтобы это не было подстроено, но несмотря на это, я принял правила этой игры, а потом проникся симпатией к этой черноволосой красавице. Впрочем, и она изменила свое изначальное мнение обо мне, так что мы теперь на самом деле семья. Вот только я до сих пор не особо понимаю, чего между нами больше: страсти или попытки разгадать загадку личности друг друга. О любви, несмотря на общие привязанности с моей стороны, пока рано было говорить, а верить словам девушки, которая изначально хотела меня использовать в качестве прикрытия, я не спешил.

Мир аристократов всегда был опасным местом и женщины в нем, словно розы: прекрасны, но могут содержать шипы, на которых позже обнаружится медленный яд. Так что с такими отношениями необходимо было быть осторожным. Правда, не могу отрицать, но проведенные совместно ночи были просто потрясающими.

Лена же была совершенно другой. Ее появление в моей жизни до сих пор будоражило мое сознание своей загадкой. Даже то, что Константин сказал, что после проверки в ней не обнаружили генов ни одного российского магического рода, ни о чем не говорило. Вся загвоздка была в том, что у Службы для свободного использования могли быть только генетические материалы родов служащих Империи. Все, что они имели по зарубежным родам, уже было совершенно иного уровня.

Моя вторая жена просто не могла быть случайно инициированной волшебницей. Слишком ее источник был велик, пускай и не исключалось, что она просто самородок, который порой появляется на просторах нашей необъятной родины. Вот только при более детальном рассмотрении такие самородки оказывались потомками древних родов, которых просто потеряли во время войн или других передряг. Все же в мирное время любой род стремится к расширению и в том числе увеличению числа магов в своем составе. Так что не удивительно, если какая-то ветвь рода попросту попытается сбежать от войны и таким образом затеряется на несколько поколений.

Жаль, что сама Лена про это ничего толком сказать не могла из-за потери памяти, что подтвердила Эльза после тщательной проверки. Того же паренька, что ее использовал для призыва инкуба, сейчас не допросишься. К сожалению или счастью, у меня нет знаний и таланта в области некромантии, чтобы расспросить его подробнее. Да и если это рассматривать, то мне не найти ничего, что могло бы привести к его духу.

Так что этот вопрос так и оставался подвешенным и порой зудяще проскальзывал среди моих мыслей. Впрочем, Лена была полностью подконтрольная мне. Причем она готова была отдать за меня свою жизнь без лишних разговоров. Да и как маг она была полезна для рода, с чем не могла не согласиться Арина.

Поэтому мой выбор жен был не столь странным, как могло бы показаться со стороны, а когда император разрешил мне восстановить род Шуваловых, мои амбиции вдруг осознали, что я довольно мелко плаваю и пора бы нырнуть глубже. Туда, где обитают древние рода, и, чем судьба не шутит, подвинуть их и встать вровень. Чем не цель жизни?

И вот для спокойствия мне необходимо избавиться от Бей Мина.


***

– А тебя быстро выписали, – хмыкнул я, посмотрев на Скуратова.

Мужчина заявился ко мне с раннего утра, благо я уже давно не спал и был занят разгребанием дел.

– Я уже больше не мог там находится, – поморщился мой напарник, неосторожно поведя плечом. Похоже, что его рана так до конца и не была исцелена, так что он банально сбежал. – Представь, там не было ни одной милой медсестрички! Все такие строгие и постоянно меня ругали за сигареты.

– Неужели их отобрали?! – картинно ужаснулся я, прикрыв рот.

– Так заметно? – вздохнул Константин.

– А я говорил тебе, бросай эту привычку, – ухмыльнулся я. – Жить бы стало легче. В любом случае ты не опоздал.

– Наконец-то, – довольно улыбнулся мужчина, потерев свою изрядно отросшую бороду. Он и так часто ходил с щетиной, но в больнице совсем себя запустил. – Что удалось узнать?

– Не так быстро, – не стал сразу отвечать я. – Так как ты прибыл без предупреждения, то нам надо подождать еще одного участника, чтобы обсуждать все совместно.

– Я так понимаю, ты хочешь решить этот вопрос без участия Службы? – верно понял мои слова Скуратов.

– Да, – кивнул ему. – Мне не понравилось, что меня хотели убить, – я неосознанно коснулся рукой груди, что не укрылось от внимательного взгляда напарника. Немного раздосадованный этим жестом, я резко отдернул руку. – Так что я намерен избавиться от этой угрозы. Да и думаю, у тебя не будут сильно против, если нам удастся разрешить данный вопрос, не привлекая дополнительные ресурсы и избегая жертв личного состава?

– Допустим, – после небольшой паузы согласился со мной мужчина.

Он всегда был тем еще авантюристом, так что я знал, что Константин после разговора не побежит докладывать все начальству. Тем более если ему самостоятельно удастся справиться с чернокнижником, то ведь вся слава и почет достанутся ему, ведь мы не можем проводить эту операцию без прикрытия со стороны Службы. Так что в случае успеха моего напарника ждут большие бонусы, а при неудаче… этого каждый из нас постарается избежать.

– Пока же предлагаю спуститься на тренировочную площадку и посмотреть за тренировкой моей будущей гвардии, – предложил я, чтобы хоть как-то скоротать время. Да и что скрывать, мне было интересно чужое мнение человека, увидевшего это впервые.

– Ты решил обзавестись гвардией? – удивленно посмотрел на меня Скуратов.

– Знаю-знаю, – развел руками. – Обычно такое можно увидеть только у крупных родов с многовековой историей за плечами. Но я решил заняться этим уже сейчас. Тем более мой род формально один из древнейших в Империи, пускай я его сейчас восстанавливаю с нуля.

– Кхм, если с такой стороны посмотреть… – задумчиво обронил Константин. – Действительно, у тебя довольно интересный случай.

– Поэтому я это и задумал.

К этому моменту мы спускались все ниже, чтобы выйти на искомую площадку. Как раз там сейчас должна была заниматься одна из смен бойцов рода. Мне же было интересно услышать оценку такого человека, как Скуратов.

Пускай большую часть времени он ведет себя как разгильдяй и бабник, но все это маска, за которой скрывается потомственный аристократ и могущественный маг воздуха. До сих пор не понимаю, как его вообще выпустили из вотчины рода и позволили работать на Службу. Если только он не достал всех своих родственников и те сами не выперли его, что, впрочем, не совсем вязалось с тем, что я видел во время посещения Екатеринбурга. Впрочем, все это не мое дело. Я и сам имею слишком много тайн, чтобы требовать раскрыть свои от остальных.

– Ты гном, что ли?! – вырвался невольный комментарий Константина, когда мы спустились по лестнице на три этажа ниже уровня подвала. – Это же сколько рыть надо было, чтобы создать эти этажи?

– Было бы желание, – пожал я плечами. – А мне просто нужны были дополнительные помещения и оказалось, что, владея землей, проще не возводить новые здания, которых много все же не сделаешь, а создать вот такие вот этажи под землей, не затрагивая городские коммуникации и технологические линии.

– И на сколько ты так зарылся? – полюбопытствовал мой напарник, с интересом осматриваясь по сторонам.

А ведь здесь действительно было на что посмотреть. Те демоны-шахтеры, которых я использовал для расширения под землей, не только прорыли все необходимые тоннели и помещения, но и за дополнительную плату укрепили их и сделали, скажем так, дизайн под старину. Так что сейчас создавалось впечатление, будто мы идем по древним катакомбам какого-нибудь замка. С учетом современного освещения и техники, но все же. Мне самому нравилось, как это выглядело, и, судя по реакции Константина, его это так же впечатлило.

– Это секрет, – улыбнувшись, ответил я. – И сразу предупрежу, что по этим этажам могут спокойно перемещаться только члены рода и наши слуги. Всем остальным необходимо сопровождение одного из членов рода.

– Да я даже и не думал ничего такого, – посмотрел на меня невинными глазами Скуратов.

Ну сделаю вид, будто я поверил и совсем не видел конструкт, что он сейчас поспешно стирал.

– Вот мы и добрались, – продемонстрировал я бой пяти бойцов против одной хрупкой девушки, в лице которой выступала Роксана.

Так-то в смену входит больше парней, но часть из них сейчас пытались прийти в себя на полу зала, а другая часть занималась на тренажерах, поддерживая свою форму.

В каждой смене также были маги до ранга Ученик включительно, что в принципе было не самым лучшим результатом, но все же и не столь плохим, как можно было бы подумать. Все же многие из них были магами в первом поколении и достигли такого результата благодаря усердным тренировкам, так как каждый ранг давался им очень тяжело. Там, где пасовала хорошая наследственность, путь давал труд.

Я благодаря статусу учителя Лены в Академии Магии имел доступ ко многим фолиантам и гримуарам, в которых были описаны простейшие конструкты техник, как раз подходящих для таких начальных рангов. Раз эта информация была доступна для всех студентов, то я не видел смысла скрывать это от своих людей, а те были этому только и рады, ведь в бытность наемниками такие знания обходились порой в годовое жалование рядового бойца.

Волков рассказывал, что чтобы решать проблему огневой мощи магов, отряд коллективно скидывался на подобного рода уроки у более опытных магов. А сама цена зависит от множества факторов, например, как личное отношение этого мага к отряду. С учетом, что в Свободных землях все отряды наемников конкуренты, то цены там гнули соответствующие.

В общем, я старался подтянуть своих людей до более-менее приемлемого уровня, а они служили мне уже не из-за заключенного контракта, а потому, что я дал им возможности, о которых они могли только мечтать. Постепенно я завоевывал их верность, чтобы они готовы были умереть за меня. Именно такая гвардия мне нужна будет в будущем, иначе нет и смысла с ней возиться.

– Я, конечно, знал, что Роксана – твоя телохранительница и что ее навыки довольно высоки, но как она успевает противостоять сразу пятерке бойцов? – удивленно посмотрев на то, что происходило на тренировочной площадке, спросил у меня Скуратов.

– Она очень опытный боец, – с улыбкой ответил я.

Что ни говори, а смотреть за тем, как сражается демонесса, было даже глазу приятно. Эта нечеловеческая грация и легкость, с которой она уходила из-под града ударов воинов, которые при этом действовали довольно слаженно, чтобы не мешать друг другу и даже успевать поддерживать остальных, когда Рокс резко контратаковала. При этом все мы понимали, что девушка сдерживается, так как она способна на куда большие скорости ведения боя.

Тут, наверное, только Ланс ей мог что-то противопоставить, но он чаще всего занимался с магами в качестве живой мишени. С его умением игнорировать большинство магических техник это позволяло моим магам не только отточить свои навыки, но и учило их как действовать, когда противник подобрался к тебе на расстояние прямого контакта. Все же они не могли похвастаться высоким рангом своих сил, а значит количество техник, что могут применять мои люди, довольно ограничено и чтобы оставаться боеспособными единицами им также надо владеть оружием на должном уровне.

Про стрелковую подготовку я тоже не забывал, но полигон для отработки командного взаимодействия все еще возводился и частично перестраивался по распоряжению Волкова, так что к этой части они приступят чуть позднее. Можно было, конечно, воспользоваться одним из арендуемых, но мне не хотелось демонстрировать возможности моих слуг таким образом.

– И все же как тебе удается набрать таких слуг? – покачал головой Константин.

– Разве у Службы нет досье на всех?

– Я же говорил, что не читал твое дело, как и все, что с тобой связано, – развел руками мой напарник. – Так что я не в курсе, откуда у тебя появилась Роксана. Да и я не слышал о телохранителях с такими навыками, как у нее.

Насчет того, что кто-то догадается, что она демон, я мог не волноваться, так как документы, сделанные для нее, впрочем, как и для Ланса, были полностью легальными. Благо хватало государств, где с этим, имея деньги, не было особых проблем, да и институт наемничества сильно развит по всему миру и ни у кого не вызовет удивления, что специалист из какого-нибудь небольшого европейского государства захочет попробовать устроиться в Российской Империи. Скорее даже наоборот – это в порядке вещей.

– Можно сказать, что мне повезло приобрести такого специалиста, – хмыкнул я.

– Страшная девушка, – невольно поежился Константин, видя, как легко Рокс справляется с бойцом в два раз больше ее по габаритам, взяв его на болевой захват.

– Зато очень умелая, – ответил я на это и только потом понял, как это могло двусмысленно звучать, особенно в разуме моего напарника, но тот, кажется, не обратил на это внимания. – Она подтянула навыки всех моих людей до приемлемого уровня.

– Это ты называешь приемлемым уровнем? – не стесняясь, стал тыкать пальцем в направлении сражающихся Скуратов. – Да у тебя тут все монстры какие-то!

– Вроде ничего такого, – недоуменно пожал я плечами.

– Ты, похоже, не видел тренировок боевых групп? – задал мне вопрос Константин и сам же на него ответил. – Хотя где бы тебе их видеть, – махнул он рукой. – В общем, ты же знаешь, что мой род довольно крупный и, по сути, занимает весь Екатеринбург, так что для контроля роду требуются люди, могущие на уровне обеспечивать контроль за территорией и в том числе отражать нападение монстров, которые порой выходят из гор и лесов к городу и к промышленным комплексам.

– Это я понимаю.

– По этой причине при роде существуют школы, где более опытные бойцы обучают молодое поколение, и я не единожды присутствовал на таких занятиях в качестве смотрящего за процессом лица. Так вот, там все было намного проще. Да и никто не требовал сдачи таких нормативов, не говоря о столь жестком бое, – поморщился он, увидев, как Роксана ничтожно сумняшеся перехватила ногу вырвавшегося вперед бойца и сломала ее, отбросив выбывшего мужчину в сторону, так как на нее тут же насели остальные. – И откуда у этой девушки столько сил, чтобы перехватить мужчину вдвое больше ее по весу? – покачал он головой.

– Насчет травм мои слуги уже давно не беспокоятся, – хмыкнул я. – У меня есть лекари, которые легко избавят их от этой проблемы и уже вечером боец будет в полном порядке. Да и совсем рядом находится лазарет с медицинскими капсулами. В крайнем случае дождемся возвращения Арины, которая все поправит. Так что они уже давно работают с полной отдачей, не боясь сломать что-то себе или своему противнику.

– Ты еще скажи, что они и на мечах так же бьются? – скептически посмотрев на это, проворчал Константин, явно указав на стойки с оружием, что было развешано вдоль одной из стен площадки.

– В том числе, – кивнул я. – Все же пули не всегда могут справится с магической защитой. Да и полезно для общего развития. Ну и как тебе? – с интересом спросил я после небольшой паузы.

– Не знай я тебя, то подумал, что ты тут устроился базу для выращивания армий на заказ, – открыто ответил Константин, посмотрев на меня. – Все, что ты тут устроил, могут позволить себе очень немногие и я, честно говоря, не понимаю, как тебе удалось все это организовать.

– А это уже секреты рода, – улыбнулся я.

Честно говоря, меня порадовала оценка Скуратова того, что я ему показал. Пускай это было далеко не все, что делалось для развития боевой ячейки рода.

Все же в этом вопросе мне некому было подсказать, как сделать лучше. Слава хоть и был командиром наемников, но он был знаком только со своей бывшей сферой деятельности, да и никто бы не пустил наемников на тренировочные полигоны родов, где растил костяк гвардии. Такие вещи, как правило, скрывали ото всех, а наемники пускай и часто были нужны, чтобы решить различные проблемы, но все же являлись расходным материалом, который не так страшно потерять, как бойцов, в которых ты вкладываешься на протяжении десятилетий.

Арина же пускай была из богатого рода, но никогда не интересовалась этой темой, а пользоваться хорошими отношениями с ее дядей и просить у него совета мне не хотелось. Да и понятно, что у рода Лазаревых есть свои воины, но все же род больше специализировался на целительстве, чем на боевых действиях.

Так что пришлось ориентироваться на собственные задумки, да и пытаться интерпретировать опыт Роксаны к нашему миру. Она, как бывший капитан гвардии в своем мире, знала, как организовать весь процесс тренировок, но тоже привыкла работать с демонами, которые были как сильнее людей, так и более разнообразными в своих возможностях.

Отчасти именно поэтому бойцы Волкова учились обращаться с холодным оружием, которое в Свободных землях хоть и использовалось, но все же не было инструментом, которое ставили в приоритет. Как я и упомянул в разговоре с Константином, созданные магами щиты могут пробить далеко не все пули, а вот когда кончаются патроны, не остается ничего иного, как перейти в ближний бой. В этом деле тоже хватает нюансов, но лучше выйти против врага с мечом, чем с голыми руками, да и существует слишком много видов демонов и монстров, для которых пули – что укус комара, и мечом можно нанести более существенную рану. Тем более само оружие на тренировках пускай и было изготовлено из обычной стали, то вот уже в боевом обмундировании было кое-что поинтереснее, изготовленное из магических металлов, что и некоторые простые щиты сможет вскрыть.

Вообще, создание гвардии обходилось недешево, но лучше на это потратиться сейчас, чем потом тратиться на контракты тех же наемников, когда моих слуг перебьют. Так я хотя бы вкладываюсь в свои же активы, которые потом окупятся многократно.

– И все же это какие-то монстры, – не удержался от комментария мой напарник, смотря за боем мужчин, которые не слишком сильно обращали внимание на оплеухи, что получили от Роксаны, и все пытались ее достать.

На моей памяти лишь пару раз Славе и его бойцам удавалось схватить демонессу, но каждый раз она это сама позволяла, чтобы показать, как противник может выбираться даже из такой ситуации. Вообще, Роксане приносили определенное удовольствия такие тренировки, так как по ее признанию она всю жизнь подобным образом проводила время и попросту не знала, чем себя еще можно занять. Да и, судя по всему, ей самой интересно было увидеть, что получится из людей, которых она тренирует. Все же в этом плане у нее была полностью неизведанная область знаний и она не боялась экспериментировать.

– Это еще что, – хмыкнул я. – Вот когда я найду подходящего алхимика, который сможет приготовить мне эликсиры для моих людей…

– Где же ты такого найдешь? – цокнул языком Константин. – Всех мастеров в этом деле уже давно разобрали либо правительственные службы, либо они прикормлены родами, на которых, собственно, работают.

– Сам же знаешь, что алхимия сейчас, как и ряд других магических дисциплин, переживает свое возрождение, так что думаю, кто-то да найдется.

– Чувствую, с твоей удачей на поиск людей это будет снова кто-то необычный, – покачал головой Скуратов, как мне показалось, произнеся это с нотками зависти.

– Как знать, – развел я руками.

Вполне возможно, мне действительно повезет найти кого-то необычного, а если нет, то достаточно будет и обычного мастера, который будет изготавливать типовые зелья, благо ничего вне рамок обычной их работы мне пока не требуется, а там посмотрим.

– Не хочешь попробовать свои силы? – предложил я Константину, который уж очень задумался, наблюдая за тренировкой моих слуг.

– Я не хочу рисковать собой, – отрицательно покачал головой он. – Тем более я только из больницы, – добавил мужчина и, показательно поморщившись, повел плечом.

– Ну-ну, – хмыкнул я.

Спустя где-то десять минут единственной стоящей на ногах оказалась одна Роксана, а воины, что вышли против нее, уважительно поклонились миниатюрной беловолосой девушки и удалились в лазарет, помогая тем, кто не мог перемещаться самостоятельно.

– Милорд? – с вопросительной интонацией обратилась ко мне демонесса, утирая капельки выступившего пота (она всегда ограничивала свои возможности в тренировках, чтобы ненароком никого не зашибить) одним из полотенец, что всегда находились тут же. Ими в крайнем случае можно было перевязать рану, чтобы не допустить еще больших травм.

Слегка красноватые глаза, смуглая кожа, белые волосы и капельки пота, стекающие по открытым участкам кожи, в сочетании с обтягивающим тренировочным костюмом, что только подчеркивал все изгибы ее действительно дьявольски привлекательного тела, – все это настраивало любого мужчину только на определенный ход мыслей. Впрочем, Константин быстро пришел в себя, по всей видимости припомнив, как эта привлекательная девушка раскидывала крупных тренированных мужчин.

Пускай мой напарник тоже был в форме, но все же не дотягивал до этих бугаев, которые тренировались, чтобы выдерживать большие физические нагрузки. Да и для мага не обязательно иметь сильно развитую мускулатуру, когда большинство проблем в плане физической угрозы решается магическими техниками.

– Мы пришли просто посмотреть, как проходят тренировки, – успокоил я ее.

Мое ранение Роксана приняла слишком близко к сердцу и пришлось довольно долго убеждать, что это была не ее вина и, по сути, это я приказал ей действовать в удалении от меня. В итоге она все это время посвящала себя тренировкам. Впрочем, бойцы Волкова по поводу возросших нагрузок не роптали, так что я ничего касательно этого ей не говорил.

По крайней мере на третий день демонесса перестала сидеть под дверью в мою комнату, будто ожидала, что на меня кто-то сможет напасть в особняке. Не спорю, кто-то действительно проникнуть в дом может, даже несмотря на все мои меры защиты – магический мир слишком разнообразный, чтобы придумать защиту от всего, но все же вероятность этого слишком мала.

– Ваши навыки, прекрасная воительница, впечатляют, – неожиданно произнес комплемент Константин, который раньше куда сдержанней реагировал на мою телохранительницу. Видимо, все же ее текущий вид подействовал на него куда сильнее.

– Благодарю, – сухо ответила ему демонесса. – Милорд, я вам нужна?

– Чуть позже, – кивнул я. – Я позову.

– Хорошо, тогда если позволите… – девушка вопросительно посмотрела на меня, и я разрешающе кивнул, сделав шаг в сторону, чтобы дать ей проход в коридор.

– Опасная, но красивая, – с восхищением в голосе произнес мой напарник, когда Роксана скрылась в коридоре.

– Только к ней не подкатывай, а то мне потом еще разбираться, почему оперативник Службы был обнаружен мертвым в моем доме. Заморачивайся потом с вывозом тела, – тяжело вздохнул я, мысленно улыбаясь.

– Ты же это не серьезно? – настороженно посмотрел на меня Константин.

– Почему же? – хмыкнул я. – Ты же видел ее навыки, так что сам должен понимать, что если не являешься мастером единоборств, то с ней ты не справишься. А характер у нее демонский, – позволил я себе легкий намек на ее происхождение.

– Да, действительно. Есть в ней что-то чарующее, – мечтательно произнес мужчина, вновь посмотрев туда, куда ушла Рокс.

– У тебя же есть Ирина. Или эта ученая слишком умна для тебя? – подколол я его, так как прекрасно знал, что сотрудница исследовательского института так и не поддалась под чары этого обольстителя.

– У меня уже готов целый план! – уверенно ответил Скуратов. – Вот увидишь, эта крепость падет перед моим войском.

– Смотри, чтобы войско не обломали, – не смог удержаться от смешка. К этому моменту ко мне на коммуникационный браслет пришло сообщение о появлении еще одной утренней гостьи. – Вот наше ожидание пришло к своему концу.


Глава 11


– И в чем заключается ваш план, князь? – обратившись ко мне официально, спросила Ксу Мин, которую я ждал, чтобы не пришлось повторять дважды каждому участнику этого отчасти тайного дела.

– План прост, – улыбнувшись китаянке, отвел я. – Мне, как и, собственно, всем вам необходимо, чтобы чернокнижник прекратил действовать на территории Российской Империи и больше никому не мешал.

– Погоди, – перебил меня Константин. – Формулировка какая-то странная у произнесенной цели.

– Верно, – кивнул я, посмотрев на своего напарника. – Меня в принципе устроит и такой вариант.

– Но ведь клан Мин здесь для того, чтобы его уничтожить, – обратил внимание на беловолосую представительницу клана Скуратов.

– Верно, – закусив губу, ответила она, отводя взгляд. – Нам в первую очередь необходимо остановить его деятельность, а вот дальнейшие действия… Тут мнения разняться, – девушка вскинула голову и поочередно посмотрела на меня и Константина. Только после этого она горячо и убежденно произнесла: – В любом случае его необходимо поймать, чтобы он понес достойное наказание за свои деяния.

Вот значит как? Понести наказание, получается? Ладно, тогда будет идти от этого, раз этого хочет сама Ксу.

– Думаю, в этом плане будут согласны все заинтересованные стороны, – мягко улыбнувшись, произнес я, щелкнув пальцами.

Мы сидели в одной из гостинной, предназначенных как раз для таких вот разговоров, и по моему знаку сюда внесли чай и легкие закуски, изготовленные моими поварами. С учетом того, что это были их собственные рецепты, все это служило для усиления репутации моего рода даже в таких, казалось бы, незначительных вещах. Пускай перед этими двумя мне было и не обязательно это выставлять на показ, но почему бы и нет? Тем более это не так сложно организовать.

– Теперь можем поговорить более детально, – произнес я, когда дверь за слугами закрылась, а я активировал дополнительные печати, которые заставили работать духов, устанавливающих помехи от попыток послушать наш разговор. Не думаю, что вообще кто-то его будет слушать, но все же в мой дом пришел представитель Службы и одновременно экзорцистка клана Мин. Если ее брат следит за моими действиями, то сомневаюсь, что это от него укроется. – И да, можете говорить, не опасаясь прослушки. Я об этом позаботился.

– Я так понимаю, ты сейчас точно знаешь, где находится искомый чернокнижник? – сразу же спросил Константин, посмотрев на меня, благодаря чему не заметил, как слегка дернула левой рукой Ксу при этих словах. Внешне она сохраняла холодную заинтересованность после произнесенной эмоционально речи.

– Почти, – сделал я глоток чая, давая остальным пример не забывать про принесенные угощения. – Я знаю, где находится Аделина Тихорова, которую выкрал наш чернокнижник. И эта информация скорее всего будет актуальна максимум в течение двадцати четырех часов – демон, который был привязан к ней, израсходовал всю заложенную энергию, чтобы передать это сообщение.

– А нельзя было использовать кого-то более… – неопределенно махнул рукой Скуратов, не зная, какое лучше подобрать слово.

– Я же не говорю, где ты допускаешь ошибки в своих техниках, – слегка прищурившись, посмотрел я на него. Рядом со мной находилась вазочка с печеньями и я уделил им больше внимания, чем ему. – Так что не говори, что лучше бы было сделать мне.

Видя то, с каким аппетитом я уничтожаю печенье, китаянка все же не выдержала и тоже взяла один из видов печенья, что был ближе к ней. Это надо было видеть со стороны, как на миг переменилось ее лицо, как она попробовала первый кусок, благо я внимательно следил за ней и успел застать этот момент. К сожалению, после этого на ее лице вновь появилась холодная маска и понять, насколько она оценила искусство моих слуг, было сложно, но все же ей определенно понравилось. Впрочем, в своих людях я и не сомневался.

– Я не допускаю ошибок в техниках! – возмутился мой напарник.

– Уверен? – хмыкнул я, посмотрев на него, отчего Константин, кажется, даже слегка смутился и стал лихорадочно что-то прикидывать. – Но, собственно, мы собрались здесь не за этим, – перебил я его ход мыслей, а то чувствую, что он сейчас начнет создавать свои любимые конструкты, чтобы понять, где там были ошибки. И ведь главное сразу поверил моим словам, вот что значит авторитет в определенных вопросах. – Нам надо решить, какими силами мы будем действовать и быстро.

– Я так понимаю, по какой-то причине эту информацию нельзя передавать Службе магической безопасности Империи? – догадалась экзорцистка.

– Как и в целом клану Мин, – кивнул я. – Недавние события показали, что у обеих заинтересованных сторон могут быть шпионы чернокнижника.

– А у вас? – в принципе задала здравый вопрос девушка. Тем более мы сейчас находились на моей территории.

– Обо мне можно не беспокоиться, – улыбнулся я, на время отложив чашку с чаем, что до этого удерживал в руках. – В моем доме могут присутствовать только демоны и духи, которые связаны со мной договорами и клятвами. Иным сущностям сюда пути нет.

– У меня есть группа, в верности которой я полностью уверена, – почти без паузы ответила Ксу, впрочем, в ее решительных действиях я не сомневался. – Они могут прибыть в любое указанное мной место.

– Хорошо, Костя? – обратился я к своему напарнику.

– Я не могу так подставлять своих людей из-за того, что эта операция не санкционирована руководством. Да и вытащить их с текущих заданий без объяснений будет проблематично, а нам, как я понимаю, лишняя огласка ни к чему? – честно ответил он.

– Все верно, – подтвердил я. – Но несколько магов нам все же не помешает, как и бойцов, могущих организовать оцепление территории, чтобы никто не мог сбежать.

– Если только организовать это как подкрепление после того, как мы вторгнемся на территорию, где находится Тихорова, – предложил он после минуты раздумий. – Так мы не сообщим раньше времени о действиях со стороны моей организации и если есть действительно шпионы, то они не смогут предупредить об этом.

– У тебя с этим не будет никаких проблем? – решил все же уточнить я.

– Да я как с тобой связался, у меня постоянно проблемы, – то ли пошутил, то ли нет Скуратов, выдавив улыбку. – Так что не беспокойся.

– Я со своей стороны тоже собираюсь использовать своих людей, чтобы справиться с теми демонами, что скорее всего окажутся на конечной точке нашего маршрута, – высказался я о своем вкладе в эту операцию. – Только учтите, что самого чернокнижника там может и не оказаться, так что не следует надеяться на мгновенный результат.

– И ты учти, что за это много денег тебе не дадут, – предупредил мой напарник, прекрасная зная меня. – Я не смогу убедить начальство, что необходимо было привлекать столько ресурсов с твоей стороны.

– Не волнуйся, – обозначив улыбку, я долил чашку чая и взял ее в руки. – Свою выгоду я в любом случае получу.


***

Я на самом деле не особо верил в успех поимки Бей Мина, который уже показал, что готов идти на довольно масштабные ходы, чтобы добиться своих целей. Я даже не был до конца уверен, что появление всех тех одержимых и огромного демона было только для того, чтобы выкрасть Тихорову.

Скорее это было просто масштабной акцией, чтобы показать всем заинтересованным, на что он способен. С учетом того, что чернокнижник, по сути, выставил целое войско рядом со столицей Империи, это было довольно сильно. Да и потом они как-то же скрылись от Службы, так как были убиты далеко не все демоны.

Все это порождало уйму вопросов, на которые пока не было ответов.

Отчасти благодаря уверенности в то, что такой ход Бей Мин мог предусмотреть, я брал с собой столь малые силы. Так действительно меньше шансов, что он получит информацию о нашем перемещении до того, как станет слишком поздно сбегать. Да и была у меня цель проверить своих слуг в такой обстановке, чтобы понять, куда двигаться дальше или их уровня в принципе будет достаточно, чтобы представлять реальную силу.

В принципе к месту назначения я отправился бы в любом случае, так как часть моих слуг уже была отправлена с территории особняка. Если за мной действительно следят, то лучше не демонстрировать им мою готовность к более активным действиям.

Неделю, что Константин восстанавливался, я потратил довольно плодотворно, подготавливаясь именно к этому моменту. Как я уже упоминал, мне не особо было важно, выйдет из этой затеи что-то или нет. В любом случае я смогу посмотреть на то, как хорошо будут действовать мои слуги и в случае удачи встречусь с Бей Мином, раз уж один из его слуг начал с разговора, а не нападения.

Люди Ксу присоединились к нам на одной из промежуточных точек и в итоге наш кортеж из машин пополнился еще двумя микроавтобусами. Не сильно ошибусь, если увижу внутри тех же людей, что встречал в том музее, когда они пытали одного из учеников чернокнижника.

Ехали мы в одну из пригородных зон, где располагались коттеджи богатых простолюдинов. Им нельзя было покупать дома в зоне, предназначенной для аристократов, но часто у простолюдинов было даже больше денег и возможностей, чем у некоторых родов. Все же магическая сила не означает обязательное богатство рода, да и не каждому аристократу гордость позволит брать задания, подходящие больше для наемников, чтобы заработать с помощью своих навыков. Таким образом получалось, что вокруг столицы было достаточно много районов, где жили обеспеченные бизнесмены, могущие позволить себе жилье даже лучше, чем у аристократов.

Вот как раз в одной из таких зон обнаружилась Аделина Тихорова. Чтобы не спугнуть их раньше времени, я не решился проводить разведку ни своими людьми, ни демонами. Что тот, что иной способ в этом случае не гарантировал полного успеха, так что пришлось ориентировать на ту информацию, что передал мне демон до возвращения в свой мир. Благо он сделал это с помощью довольно детальных образов, как показывающих конкретный дом, там и картину сверху, чтобы понять, где именно этот дом находится.

Наверное, не удивительным было увидеть относительно небольшой двухэтажный коттедж, скрытый высоким каменным забором на окраине района, разделенного схожими участками. Благодаря своему положению он был наиболее близким к находящемуся здесь же выходу в густой лес. Удобно, если ты не хочешь, чтобы все видели, как твой дом кто-то покидает или наоборот приходит. Да и я бы на месте чернокнижника с помощью демонов попросту сделал бы тоннель, выводящий из дома в лес.

– Говоришь, что она тут находится? – внимательно осматривая окрестности, спросил Константин.

Несмотря на середину дня, в этом районе никакой особой активности не наблюдалось. Я сам успел увидеть лишь пару людей, что спокойно делали свои обычные дела, а вот в большинстве домов, казалось, и вовсе никого не было. Впрочем, сейчас среда и время рабочее, так что хозяев действительно могло и не быть дома. Правда, дома были слишком большими, чтобы за ними могли присматривать всего пара человек, а работников, которые бы ухаживали за участками, как-то не наблюдалось.

– С утра была здесь, – пожал я плечами.

Использовать призыв сейчас и посылать даже тех духов, которых не могут обнаружить маги, в данном случае было нельзя. К сожалению, я доподлинно не знал, какие возможности есть у Бей Мина и лучше исключить риск, что меня обнаружат.

Благодаря тому, что в этом районе практически не было людей, которые могли бы заметить, на подъезде к искомому дому мы не особо скрывались, что, впрочем, и так сделать было бы проблематично, и приблизились к нашей цели. Из микроавтобусов и сопровождающих машин тут же выскочили мои слуги и поддержка экзорцистов клана Мин.

Одновременно с этим Константин без объяснения причин запросил подкрепление. Правда, как я понял, у моего напарника довольно высокий уровень должности в Службе, так что, возможно, ему и вовсе не надо ничего объяснять, чтобы использовать ресурсы организации, на которую он работает.

– У нас где-то полчаса до подхода подкрепления, – убедившись, что сообщение пришло к дежурным, отчитался Скуратов.

– Хорошо, – кивнул я, надевая маску и закрывая голову капюшоном. – Тогда начнем действовать.

По моему жесту часть бойцов побежала к воротам, где сразу же стали действовать маги огня, попросту срезая петли пламенем. Уж на такое были способны практически все маги этой стихии на начальных рангах. Вся лишь разница была, сколько они такое пламя могут удерживать и насколько оно будет жарким. Куда лучше, чем биться в те же ворота с помощью переносного тарана, что используют спецслужбы, в составе которых нет одаренных.

Другая часть попросту перепрыгнула забор, чем вызвала очень уж удивленный взгляд со стороны Константина, направленный в мою сторону.

– Это что еще за кузнечики?

– Хочешь так же научиться? – хмыкнул я. – К сожалению, тогда тебе надо будет стать слугой моего рода, – развел руками.

– Нет уж, – поежился от таких перспектив мой напарник. – Я и так постоянно влипаю с тобой в ситуации, а если еще и стать слугой… Я лучше спокойно буду заниматься своей работой.

– Не видишь ты во мне начальства, – удручающе покачал я головой.

– Когда мы сможем приступить к делу? – холодно осведомилась Ксу Мин, тем самым прервав нашу шутливую перепалку.

– Собственно говоря… – начал говорить я и тут произошло сразу два события: ворота, закрывающие нам вход внутрь, с грохотом повалились на землю и со стороны дома раздались звуки битвы, – …можете начинать.

Мои бойцы даже без указаний с моей стороны знали, как действовать дальше, и ворвались внутрь, постаравшись до приезда подкрепления со стороны Службы взять контроль над максимальным количеством выходов из дома. А вот те, кого Константин назвал «кузнечиками», уже успели ворваться внутрь и, судя по звукам, столкнулись с сопротивлением.

В этот раз я решил обойтись без излишнего риска, поэтому надел свою броню, которая достойно показала себя в мире демонов. У нее-то и надо было убрать декоративные элементы, делающие из нее подобие самодельного средневекового доспеха, и все – на мне современное обмундирование, долженствующее защитить меня от ран.

Жаль, что только нельзя было использовать шлем из-за запрета действий в полном доспехе на территории городов Империи. Но это решалось тактической связью со всеми отрядами, которые отчитывались в связующий центр. Он находился в поместье и над поступающими данными работали Сэм и Рэми, чтобы держать руку на пульсе и без моих приказов.

Помимо брони я взял с собой меч, пистолеты с целым запасом дорогих патронов, которые я самостоятельно дорабатывал, что они действовали на одержимых и демонов как кислота, не давая ранам затянуться раньше времени. Да и энергетику этих существ они также должны были разъедать, но это еще предстояло проверить.

В этой операции я также решил помимо Роксаны, которая и так была неизменной моей телохранительницей, взять Ланса, одетого в тяжелый комплект брони имперского производства, изготовленный для противодействия магам. Надо было как-то прикрыть его не совсем типичные возможности, а так можно списать это отчасти на доспехи.

– Думаю, теперь можно выдвигаться, – предложил я, услышав, как звуки боя стали более активными и все чаще слышались очереди из автоматов.

Внутри вовсю резвились младшие ученики Миямото, который сам предложил использовать их, чтобы показать ребятам что означает реальный бой, особенно с таким необычным противником. Так бы я ограничился только Ильей, который себя хорошо показал в бое с оборотнями, но тут уже решал сам старый дух – все же это именно его ответственность, а мне не нужны комнатные цветочки, которые в решающий момент меня подведут. Я их, разумеется, обеспечил всем необходимым, чтобы свести риски к минимуму, но в остальном все зависело от того, как хорошо они переняли науку Миямото.

После моих слов я вместе со своими телохранителями двинулся вперед. За мной сразу же оказался Константин в своем неизменном плаще, который он предпочитал всему остальному. Впрочем, я был более чем уверен, что плащик-то был не простой, а что-то вроде того же моего костюма, изготовленного из магических материалов и, несмотря на внешний вид, имеющий довольно впечатляющую защиту.

Позади нас пристроилась Ксу Мин и ее люди. Сами экзорцисты надели свои традиционные китайские наряды, будто собрались выступать на каком-то официальном вечере. Вот только никто не будет идти на выступление с оружием в руках. Последнего у них хватало и я, несмотря на свой интерес к холодному оружию, мог опознать только парочку мечей, а вот все остальное для меня оказалось неизведанным и вообще много было непонятно, как собираются использовать в бою. Впрочем, раз они взяли именно такой арсенал, то экзорцисты более чем в нем уверены.

На самой Ксу, единственной, между прочим, девушкой в этом отряде, было длинное платье до середины колена из какой-то белоснежной ткани с узором, повторяющим иней на стекле. В ее руках я обнаружил два веера, связанных тонкой красной нитью, впрочем, на краях вееров были металлические пластины, которые скорее всего при раскрытии вообще преобразуются в острейшие лезвия, так что подкатывать к такой даме я бы точно поостерегся. Но все же видится мне, что партнер для своеобразных танцев у нее сегодня точно найдется.

Интересно, а как она будет выкручиваться из этой ситуации, если мы действительно встретимся с ее братом?

Стоило только пройти через ворота, как я увидел, что сразу трое слуг рода сдерживают похожего на огромного кузнечика демона с помощью автоматных очередей. Демон прикрывался лапами, чтобы ему не повредили его глаза, и пытался дойти на расстояние удара, но бойцы действовали довольно грамотно, постоянно перемещаясь и раздражая своего противника постоянными атаками. Возможно, не используй они специальные боеприпасы, демон с ними уже разделался, но каждое попадание оставляло сильные повреждения и заставляло демона осторожничать, чтобы не получить смертельный урон.

Мне достаточно было лишь указать Роксане на демона и та сорвалась с места, через мгновение оказавшись позади него. Тот застыл на миг в одной позе, а потом двумя половинками повалился на землю.

Бойцы Волкова благодарно кивнули демонессе и не медля направились на помощь остальным группам, которые тоже были связаны боем с демонами, охранявшими этот дом.

– Опасная женщина, – тихо произнес Скуратов, с толикой восхищения смотря за тем, как Роксана возвращается к нам, вставив свой меч в ножны.

Я же в этот момент осматривал дом в магическом зрении. Уже то, что при нашем проникновении сюда на нас напали демоны, говорило о том, что мы нашли место, где чернокнижник проводил много времени. Возможно, оно даже было важным для него, так как демонов-охранников хватало, чтобы сковать боем всех моих бойцов.

Сам же дом, как бы я ни всматривался, не выглядел защищенным какой-либо магией, да ученики Миямото без проблем проникали внутрь через окна, встречая сопротивление лишь в виде новых видов демонов. Я хоть и понимал, что их существует великое множество, но все же большинство из этих существ мне были не знакомы, впрочем, они не были бессмертными и мои люди старались действовать так, чтобы излишне не подставляться.

– Ксу, можете помочь подавить сопротивление? – предложил я китаянке, которая вместе со своими людьми по какой-то причине не спешила пока вступать в бой.

– Мы не помешаем своими действиями в вашем плане? – видимо, экзорцистка решила проявить осторожность, не до конца понимая, что я тут решил сделать.

– Мои люди предупреждены о ваших действиях, так что они сами подстроятся, – кивнул я.

Девушка кивнув отдала короткую команду на своем языке, после чего ее люди быстро распределили цели и стали помогать справляться с демонами.

Во время поимки предполагаемых учеников Бей Мина я уже видел, как действовали экзорцисты, но это был первый раз, когда они действовали с целью убить, а не пленить. Так что и действовали они, стараясь нанести смертельный урон, чтобы сразу перейти к другой цели.

Во всех их действиях чувствовался опыт многих поколений и реальная практика. В Восточной империи так много демонов и духов? Иначе сложно представить, где бы они набрались опыта борьбы с демонами. Ведь одно дело изучать это по книгам или вместе с наставниками, и другое выйти против вполне реального монстра и, не испугавшись, напасть на него. На это способен далеко не каждый, особенно без подготовки.

Хотя если вспомнить, что Бей Мин откуда-то же взял информацию по ритуалам для призыва демонов. Да и сама Ксу говорила, что они стараются хранить все знания, полученные во время своих миссий, в том числе информацию о ритуалах, чтобы понимать, как им противодействовать.

Мог ли клан Мин сознательно использовать ритуалы призыва, чтобы их воины получали «материал» для обучения? Вопрос, конечно, интересный, но не думаю, что они прямого на него ответят. Вполне возможно, они смогли найти какой-то обходной путь, не требующий именно человеческих жизней.

В любом случае это не мое дело и надеюсь, после того как дело с чернокнижником будет завершено, мы больше не пересечемся с ними. Правда, у меня остается Джинхей как должник жизни, так что походу до конца избавиться от них не получится. Кстати, я же его вроде бы отправил с каким-то бессмысленным поручением, чтобы парень не мозолил мне глаза. Вот только что-то я его давненько не видел, да и не помню, зачем именно я его отправил, так как в тот момент был занят совершенно другими мыслями и что-то сказал ему, лишь бы он отстал.

Когда экзорцисты вмешались в бой, его скорость возросла в несколько раз. Пускай мои люди имели подходящее оборудование и оружие, но все же это все не было специализировано именно против демонов. А вот сами китайцы, имея, казалось бы, с виду обычное холодное оружие, разрубали демонов, словно те и не имели никакой брони и вообще были лишь в качестве декораций.

В последнем я несколько утрирую, так как среди охраняющих дом существ были и достаточно сильные представители, которые не только успешно противостояли мои людям, но даже умудрились убить одного слишком увлекшегося боем экзорциста. Но тут уже я ничего поделать не мог, так как они все знали, на что шли. Впрочем, я так же был готов и к смертям среди моих людей, но надеялся, что все же мы обойдемся только травмами.

Часть демонов, увидев нас, бросились к нам наперерез, но перед ними моментально возник Ланс в своих черных доспехах, которые я постарался чтобы максимально походили на его вид демона-рыцаря. Он остановил одного из них ударом щита, отбросив существо, что на метр возвышалось над ним, в сторону с такой силой, что оно вернулось обратно в дом, только уже через разбитое стекло. Второго Ланс наколол на копье, которое вошло аккуратно между стыками костяной брони демона и позволило удерживать его на расстоянии, пока демон бился, не в силах вырвать из себя копье.

По этой причине еще два демона попросту перепрыгнули связанного боем парня, но наткнулись на ветряные лезвия, созданные Константином. Удивительно, но каким-то образом оба успели защититься и броню на руках, куда и был нанесет основной удар, лишь немного посекло. Вот только мой напарник не собирался отпускать их просто так и в момент приземления демонов подхватил воздушный вихрь, запустив их высоко в небо. Грохнулись на землю они уже в другом конце двора и, судя по тому, что оттуда никто не спешил нам отомстить за причиненные ранения, то больше они не встанут. В крайнем случае их добьют бойцы рода.

При любом исходе моим людям был дан приказ забрать тела демонов с собой – для этого примерно через час к этому дому должны будут приехать грузовики, подготовленные для заморозки мяса, а значит могущие обеспечить доставку тушек демонов до нужного места. Раз уж я сам ввязался в это дело и вряд ли получится много выбить со Службы или клана Мин, то почему бы не воспользоваться такой возможностью пополнить бюджет рода? Вот и я думаю, что нечего тела демонов оставлять просто валяться на земле, ведь им всегда можно найти применение.

– Неплохо, – прокомментировал я действия Скуратова, который на это лишь отдернул свой плащ. Но я-то знал, что он любит, когда его хвалят. – Вот только что-то нас встречают лишь слуги, а не гости дома.

– Значит, пора им напомнить о законах гостеприимства, – подхватил мои слова Константин.

– Все приготовиться, – отдал я распоряжение по сети и как раз вовремя.

Мой напарник не стал размениваться на мелочи, а попросту создал между руками сгусток воздуха, который направил в сторону дома. Сначала, казалось, ничего не произошло, но вот раздался на грани слышимости хлопок и во все стороны полетели потоки ветра, разрушая стекла в доме, где они еще оставались целы. Эта атака больше несла в себе звуковой и отталкивающий эффект, чем являлась боевой, но как способ «постучать в дверь», думаю, прекрасно подходила.

– Теперь нас точно услышали, – самодовольно улыбнулся Константин.

Я было сделал шаг вперед по направлению к дому, как из центрального входа внутрь вылетело двое учеников Миямото, которые совершили несколько кувырков по земле, пока окончательно не остановились. Судя по пыткам подняться, их может быть и приложило, но не смертельно.

– Какие неучитивые гости стали нынче, – насмешливо произнесла Аделина Тихорова, эффектно выйдя из тени дома, появившись во всей красе перед нами.

На черноволосой красавице был темно-коричневый кожаный костюм, наподобие тех, что используют в скачках девушки-наездницы. Глаза Аделины вокруг имели сеточку из черных вен, что однозначно говорило о ее текущем состоянии «единения с демоном», так что не удивительно, что она с такой силой отбросила моих людей.

– Аделина Тихорова, вы и так совершили побег, так что не усугубляйте ситуацию и лучше добровольно сдайтесь, – вышел вперед Скуратов как единственный представитель властей среди нас.

– Пожалуй, я откажусь, – улыбнулась девушка. При этом она сделала это с поистине демонической улыбкой суккубы, что, несмотря на ее отталкивающе глаза, выглядело довольно соблазнительно.

Вот только среди нас были не только мужчины, что могли бы попасть под эту уловку. Ксу Мин сделала какое-то неуловимое движение рукой – и вот с нее стрелой срывается сгусток энергии, который врезается в левую руку Тихоровой. В следующий миг я понимаю, что это был какой-то символ и что Аделина пронзительно закричала в тот момент, когда он при соприкосновении с рукой стал ее жечь, будто огнем.

– Ах ты ж тварь! – вскричала девушка, махнув рукой.

По бокам от нее выскользнуло две стремительные тени, что понеслись к экзорцистке. Только потом я понял, что это были похожие на ящериц-гуманоидов с черной чешуей демоны, а в тот миг одного из демонов умело перехватила Ксу, ударив его веерами, отчего ее противник что-то заверещал и попробовал достать обидчицу. Вот только сама китаянка не стояла на месте и стала наносить быстрые удары, заставляя демона истекать слегка зеленоватой кровью, больше похожей на едкую слизь.

Второго демона в полете перехватил Ланс, попросту воспользовавшись скоростью последнего и рассчитав, где он должен быть в следующий миг. В воздухе вообще проблемно увернуться от атаки, а когда на ходу твоего прыжка вдруг возникает копье, только и остается попытаться извернуться, чтобы получить меньше урона. Копье, изготовленное из закаленного магией металла, оставило на теле ящерицы длинный порез и слегка зацепило его ногу, но все же демон оказался очень уж ловким.

– Устроили развлекательную программу, а часть гостей оставили без внимания? – посмотрел я на пытающуюся унять боль в руке Аделину.

Девушка до этого момента, несмотря на наше нападение на дом, чувствовала себя хозяйкой положения и атака Ксу Мин для нее оказалось полной неожиданностью. Не удивлюсь, что последнее ее сейчас бесило больше всего. Все же атака китаянки была направлена в первую очередь против демона, а именно он сейчас даровал Тихоровой ощущение силы и при этом должен был передавать боль от символа, который жег не только кожу девушки, но и его энергетическое тело, которое плотным коконом окутывало ее.

Не обращая внимания на бой, развернувшийся буквально в паре метров от меня, я внимательно следил за Аделиной. Рядом со мной находилась Роксана, расслабленно опустив руки на пояс, но я знал, насколько молниеносно в этих на вид нежных ладошках может появится хищное оружие, жаждущее крови врагов. Чуть позади Константин тоже делал вид, что ничего не делает, но я чувствовал, как рядом стягиваются потоки воздуха, вплетаясь в какой-то конструкт техники. Даже любопытно было, что он решил подготовить, чтобы противостоять этой девушке.

Бои по всей территории дома ни на миг не прекращались, но по тактической связи до меня доходили лишь оповещения о ранениях. Пока ни одной смерти зафиксировано еще не было, но как долго продлиться эта удача?

– Ты, я узнаю твой голос! – яростным взглядом посмотрела на меня Тихорова. – Мастер просил тебя пока не трогать, но ты сам напал на меня, – довольно улыбнулась она.

Я же в это время анализировал то, что она только что сказала. Мастер, значит?

– А его самого нет дома? – поинтересовался я, разведя руки в стороны, показательно демонстрируя, что в них ничего нет. – Мне бы очень хотелось с ним поговорить.

– К сожалению, у тебя это не выйдет, – оскалилась самыми настоящими клыками девушка.

Из-за этого ее лицо потеряло последние признаки человечности, превратившись в маску монстра. Встретишь такую ночью и… В общем, с такими дамочками лучше не сталкиваться.

Одновременно с этим на ее руках появились черные когти. В следующий миг она махнула рукой в мою сторону и пять черных сгустков энергии, сорвавшись с нее, тонкими росчерками устремились ко мне. Еще до того, как я успел среагировать и начать действовать, передо мной появилась Роксана, которая взорвалась вихрем ударов, перехватив все сгустки.

Две девушки: одна демонесса, пришедшая из другого мира, чтобы стать моим вассалом, и вторая, принявшая в себя демона и ставшая кем-то другим, уже не человеком, но и не демоном – встали друг напротив друга. Аделина смотрела на Рокс, кажется, раздраженно (из-за измененных глаз и лица угадать эмоции было довольно проблематично), а вот моя слуга была спокойна и даже слегка улыбалась.

Это длилось все пару мгновений, и вот за спиной пространство, казалось, стало еще темнее и оттуда выстрелили черные вязкие жгуты, очень похожие на щупальца.

Одновременно с этим произошло сразу несколько вещей.

Рядом с Роксаной появилось еще две ее копии и три девушки в доспехах и мечами в руках бросились наперерез угрозе.

Константин активировал свою технику и потоки воздуха устремились в разные стороны, ударив по демонам, с которыми сражались мои люди и экзорцисты. На некоторых эта атака не подействовала, но многие оказались сбиты с ног, чем сразу же воспользовались бойцы, усилив атаку.

А вот я развернул перед собой буквально на днях созданную печать, которая укрыла меня и Скуратова, словно щит. Впрочем, щитом эта печать и являлась.

Я уже давно думал, что если с помощью, казалось бы, печатей, предназначенных исключительно для призыва, я могу создавать энергетические цепи, то, наверное, можно сделать и что-то иное. Впрочем, намеки на это были в книге Соломона, которую я все пытался расшифровать. Итогом этих размышлений была печать энергетического щита, который сейчас с легкостью выдержал попадание щупалец, проскользнувших мимо Роксаны.

– Что-то новенькое, – хмыкнул мой напарник, попытавшись скрыть то, что щупальца, увлеченный созданием техники, он не заметил и уже сгруппировался в ожидании удара. Справедливости ради печать-щит проявилась только в момент удара, так что Константин пытался представить все так, будто ничего и не было.

– Я не стою на месте, – подмигнул я ему.

Бой еще не был закончен.


Глава 12


Не знаю, сколько демонов успел призвать Бей Мин для охраны этого дома, но казалось, их поток, несмотря на успехи моих людей, не прекращался. Благо, судя по донесениям, новый приток демонов шел из подвала и в доме хватало узких мест, где этих существ можно было сдерживать без особых проблем, пока будет хватать сил и боеприпасов.

И все же это не значит, что у нас много времени. Мне бы не хотелось допускать гибели своих людей, которых у меня и так немного, так что я, установив щит и убедившись, что Роксана полностью справляется с задачей отвлечения всего внимания на себя, принялся за дело.

– Прикроешь меня? – обратился я к Константину.

– Мы же напарники, – подмигнул он мне, создав вокруг нас едва видимую воздушную сферу.

Может, она и не казалась большой преградой, но соваться в нее я бы никому не советовал. Ветер вокруг нас носился с такой силой, что мог бы сточить и скалу, дай ему только время.

Необходимо было уравнять наши возможности и этим я сейчас занялся, благо мой источник был практически полным, да и нужные заготовки уже были подвешены в неактивном состоянии.

Сосредоточенный на создании печатей и вливания в них энергии из источника и из стержней-накопителей, которые я на всякий случай прихватил с собой, я не сильно обращал внимания на бой вокруг. Допустить ошибку сейчас было слишком рискованно.

Вместе с тем, как я раскрыл глаза, позади меня возникло десяток печатей, из которых стали появляться демоны, объединенные одной видовой принадлежностью. Собственно, благодаря этому я, по сути, изначально создал одну печать, а уже из нее появилось десять малых печатей.

Мне настолько понравились собратья Ланса, что я решил создать из них что-то вроде отряда быстрого реагирования. Пускай каждый демон-рыцарь был своего рода живыми доспехами, но все они были уникальны так же, как уникальны люди. Их броня и оружие могли походить друг на друга, но то, как они дрались и использовали его, в корне отличалось, будто они специально хотели показать свою индивидуальность. Впрочем, Ланс мне пояснил, что у них так и принято, чтобы иметь возможность изучить как можно больше боевых стилей и передать эти знания следующему поколению, которое также будет искать собственные стили.

Довольно интересное мировоззрение для демонов, но мне они нужны были, чтобы оградить нас от других демонов и наконец-то перекрыть поток, выходящий из дома. Все же изначально я планировал разобраться силами своих слуг, но, видимо, без призывов сегодня не обойтись.

Отдавать дополнительные приказы не имело смысла. Демоны-рыцари просто ринулись вперед, подавляя любое сопротивление на своем пути, попутно оказав помощь Лансу и Ксу Мин.

– А ты не мог раньше призвать их? – с интересом смотря за тем, как живые доспехи расправляются с напавшими демонами, как бы между делом спросил Скуратов.

– Мне требовалось время, чтобы завершить этот призыв, да и время их действия в нашем мире ограничено, – развел я руками, не став раскрывать все карты.

Пускай у меня с Константином сложились практически дружеские отношения, но это не значит, что он перестал после этого быть личным надсмотрщиком за моими действиями. Просто он был специально мне «раскрыт», а сколько еще таких наблюдателей анализируют все, что я делаю, и докладывают если и не императору, то Анастасии IV?

Про то, что за мной следит семья императора, я никогда не забывал, так что и действовал с учетом этого, пускай это часто было незаметно. Впрочем, именно этого я и добивался.

– Хватит уже мешаться! – разъяренно выкрикнула Аделина, увеличивая количество черных щупалец за своей спиной, чтобы попытаться хоть так подловить Роксану.

В их битву благоразумно никто не лез, опасаясь своей помощью только помешать демонессе действовать в полную силу. Да и что скрывать, лично я всегда с удовольствием смотрел за тем, как сражается Рокс. В каждом ее движении чувствовался богатый опыт, который был приобретен не во время тренировок, а реальных битв, когда от твоих действий зависит, увидишь ли ты завтрашний день или на этом все и закончится.

– Не собираешься помочь ей? – слегка толкнув меня в плечо, спросил Скуратов. Вот и человек, на которого это не действовало.

– Я не сомневаюсь в своей слуге, – улыбнулся я ему, произнеся это достаточно громко.

Услышав меня, Роксана стала действовать более агрессивно, заставляя Тихорову вкладываться все больше. Сейчас не было цели ее именно победить, иначе хватило бы одного снайпера, чтобы справиться с этой проблемой. Я хотел выманить того, кто научил бывшую аристократку таким методам манипуляции с демонами.

Пускай Ксу Мин уже озвучила это как «слияние с демоном» в том контексте, что это точно нельзя назвать одержимостью, но в тех источниках, что у меня были, про это не было ничего конкретного. Поэтому отчасти я был заинтересована в том, чтобы увидеть, на что действительно способна Аделина.

Роксана, ловко уходя от черных щупалец, пыталась пробиться как можно ближе к Тихоровой, но сделать это, не подставившись под атаку, было сложно даже ей. Она все же в какой-то момент рискнула и ее пробило сразу пять щупалец, словно на девушке не было никакой брони. Хорошо еще, что Аделине досталась лишь иллюзия и торжествующая улыбка на ее лице быстро исчезла, заставив сосредоточиться на управлении щупальцами, возникающими из темноты позади нее.

И все же время нельзя было тянуть бесконечно. Тихорова, несмотря на свою необычную работу с демоном, не показывала ничего нового, действуя топорно и явно не используя весь потенциал демона, что ей достался. Да и если она, имея его, не смогла самостоятельно покинуть застенки Службы, то не так и силен был ее «попутчик».

Я провел рукой перед собой, быстро вычерчивая пальцем в воздухе ряды символов, которые на миг проявлялись и тут же исчезали, будто их и не было. И все же результат от этих действий проявился спустя несколько секунд.

По бокам от Аделины появилось несколько небольших печатей, из которых выстрелили цепи, мгновенно опутав большинство щупалец и тут же притянув их к себе. Позади ученицы чернокнижника раздался обиженный крик, будто по руке стукнули нашкодившего ребенка, но все же то, что скрывалось в темноте дома, не стало никак проявлять себя, да и щупалец, что умудрились остаться на свободе, хватало.

Правда, их было недостаточно, чтобы остановить Роксану. Моя слуга за пару движений, проскользнув под всеми атаками, оказалась рядом с Тихоровой, готовая в любое мгновение оборвать ее жизнь.

Сложно игнорировать скрещенные на манер ножниц демонические сабли, особенно когда таких не одна пара, а целых три, так что у бывшей аристократки не было никаких шансов, чтобы вырваться из такой ловушки, а рисковать в попытке выяснить, где настоящие клинки, а где иллюзорные… В принципе можно, если, конечно, не особо дорожишь собственной жизнью.

Аделина была как раз из тех, кто любил жить, и хотела это делать на полную катушку. Оттуда и желание власти и убийство отца, который не давал ей развиваться дальше. Слишком предсказуемо и слишком легкая цель для человека, который хочет через потомственного аристократа получить доступ к остальным магическим родам.

Хотелось бы сказать, что среди аристократов таких как Тихорова не много, но тут я скорее совру. Хорошо, что я не император и не мне разребать всю эту ситуацию.

– Где ваш учитель, Аделина? – спросил я, смотря на девушку, которая, несмотря на то, в каком положении она оказалась, продолжала улыбаться.

– Отпустите меня и, возможно, я вас расскажу, – ответила она, смотря на меня своими полностью черными глазами.

– Не думайте, что вы в том положении, чтобы трактовать свои условия, – не согласился с ней Константин.

– О-о-о, – рассмеялась Тихорова, переведя взгляд на моего напарника. – Кажется, вы немного не поняли ситуацию, – она медленно и демонстративно подняла левую руку, на которой все так же можно было увидеть черные когти, ей никто не мешал этого сделать, и щелкнула пальцами.

– Мы должны были испугаться этого? – хмыкнул Скуратов на ее действия.

– Просто немного терпения, охотник, – выделив какой-то нечитаемой интонацией последнее слово, ответила ему ученица чернокнижника.

А вот мой напарник неожиданно дернул рукой, будто это его как-то задело. Впрочем, кроме этого едва заметного жеста он ничем не продемонстрировал, что слова преступницы оказали на него какое-то влияние.

– Господин, поток демонов иссяк, – не скрывая удивления, доложила мне Рэми.

Я все это время получал краткую сводку о состоянии дел в самом доме. После помощи демонов-рыцарей ситуация определенно стала улучшаться, ведь они могли не бояться принимать удар на себя и, по сути, лезли в самое пекло, чтобы отработать магическую энергию, что им предназначалась по выполнению контракта. Но вот то, что демоны неожиданно кончатся, действительно было странным, ведь до этого казалось, что подвалы дома бездонны и доверху наполнены призванными демонами, находящимися до момента нападения в спячке. Благо действительно опасных среди них почти не было.

В какой-то момент я и вовсе стал думать, что там открыт портал в мир демонов, который позволяет им сразу пройти в наш мир, но это уже на грани фантастики, да и не чувствовалось, что это были только что прибывшие новички. Скорее просто материал для отработки ритуалов, который и выкинуть жалко, и использовать где-то надо.

Впрочем, со своей целью они определенно справились и сильно отвлекли внимание моих людей и экзорцистов на себя. Причем последние в этой схватке пострадали больше всего, лишившись троих из своего отряда. Рэми однозначно говорила, что в тех местах, где появлялись члены клана Мин, демоны словно сходили с ума и действовали более ожесточенно, благодаря чему пасовали даже возможности самих экзорцистов, заточенные на борьбу с этой напастью.

– Что-то здесь не так, – тихо произнес я, предупредив Константина от опрометчивого шага вперед.

Атаки демонов не просто закончились, а судя по донесениям, они словно потеряли интерес к вторгшимся на территорию дома людям. Некоторые бойцы по инерции еще продолжали атаковать, но и они замирали, не понимая, почему их противник вообще ни на что не реагирует, позволяя себя убивать.

На всякий случай я приказал свои призывам не вступать в активные действия и скрыться в доме.

– Вы на удивление проницательны, князь. Как и говорил Мастер, – подтвердила мои слова Аделина. Еще раз упомянув то, что ее учитель обсуждал меня с ней.

– Движение за периметром, – подсказала Рэми через тактическую сеть, как раз чтобы я мог повернуться назад и увидеть, как через выбитые нами ворота заходят люди.

– Откуда они здесь? – спросил я ее.

– Это местные жители, – коротко ответила девушка.

Ситуация становится все хуже.

Вошедшие люди издалека казались просто любопытствующими, которые заинтересовались тем, что здесь происходит. Таких тоже хватает, даже несмотря на то, что когда начинаются разборки между магами, простолюдинам лучше как можно быстрее покинуть территорию, чтобы не стать жертвой случайной магической техники. И все же любопытство, как правило, проявляет молодежь, а тут все больше были люди в возрасте.

Но не это насторожило меня, а то, как уверенно они входили внутрь, без интереса смотря на происходящее. На их лицах вообще не было эмоций.

– Одержимые, – раньше меня высказалась Ксу Мин. Впрочем, у китаянки и опыта в этом вопросе было побольше.

– Решили нас шантажировать жизнями этих людей? – зло посмотрел на Тихорову Константин. Одновременно с этим полы его плаща начали трепать возникшие вокруг него порывы ветра.

– Спокойнее, охотник, – открыто издевательски улыбаясь, сказала Аделина. – Если вы убьете меня, то они покончат с собой.

В подтверждение ее слов практически у каждого пришедшего в руках оказались ножи (в основном бытовые кухонные) и они приставили их к собственным шеям, будто не боялись, что стоит только провести рукой – и жизнь покинет их. Впрочем, управляющие людьми демоны смерти своего носителя в принципе не сильно боялись. Им определенно не хотелось бы терять оболочку, к которой они уже успели прирасти, но это не значит, что в случае опасности или большой награды они с радостью с ней не расстанутся.

– И что ты предлагаешь? – спросил Скуратов, бросив короткий взгляд на меня, но я отрицательно покачал головой.

Насколько бы я ни мнил себя сильным, но выбить из одержимого демона мне было не под силу. Судя по тому, как сейчас выглядела Ксу, она тоже была не в состоянии провернуть такой подвиг, по крайней мере на таком количестве людей и разом.

– Скажу сразу, чтобы ни у кого не возникло ненужных мыслей, – откровенно насмехаясь над ситуацией, в которой она оказалась, произнесла Тихорова. – С моей смертью ничего не изменится, кроме увеличения количества убитых. Не думаю, что в таком случае вам скажут «спасибо».

Я посмотрел на ожидающую моего приказа Роксану и отрицательно мотнул головой. Демонесса без пререканий сделала всеми своими копиями шаг назад, освобождая ученицу чернокнижника.

– Вот так лучше, – продолжая улыбаться, сказала Аделина, но все же не удержалась от того, чтобы не потереть шею, у которой только что были сомкнуты мечи.

– Что теперь? – спросил Константин, взяв на себя роль «переговорщика». – Будешь угрожать жизнями этих людей?

– Как вариант, – подмигнула ему девушка. Количество «демонического» у нее стало уменьшаться и вновь мы видели перед собой красивую аристократку, у которой только глаза оставались полностью черными с сеточками такого же цвета вен вокруг них. Это служило напоминанием нам о ее природе. – Вы, к сожалению, прибыли слишком рано, иначе не застали бы меня тут.

– Где твой Мастер? – влезла в разговор Ксу Мин, выйдя вперед и направив руку в Тихорову. Тут же вокруг руки соткалось шесть символов, которые стали двигаться по кругу. – Отвечай!

– Как интересно, – слегка удивленно посмотрела на нее ученица чернокнижника. – Я, кажется, вижу что-то общее с Мастером? – не особо уверенно спросила она.

– Отвечай на мой вопрос! – нетерпеливо выкрикнула Ксу. Символы зажглись чуть ярче, будто в них влили больше топлива.

– Как много нетерпения, – покачала пальцем Аделина, словно отчитывала школьницу за несделанное задание.

Я все это время пытался придумать выход из сложившейся ситуации и использовал магическое зрение, чтобы видеть все нюансы в происходящем вокруг. И только благодаря этому я увидел, как потоки магии вокруг дома пришли в движение. Центром этих аномальных изменений был примерно центр дома и даже скорее всего подвал.

Чтобы не ухудшать ситуацию, я отдал короткую команду отступать и, возможно, это спасло несколько жизней моих людей. Приказать сделать то же самое команде Ксу я не мог, и они первыми встретили новую угрозу.

Из глубин дома раздались душераздирающие крики, которые, впрочем, быстро оборвались. Это звучало еще более жутко и часть моих слуг стала чуть ли не убегать, стараясь оказаться как можно дальше от места столкновения. Винить их я в этом не мог, так как простым бойцам сложно будет противопоставить что-то тому, кто одолел опытных экзорцистов.

– Мастер, – раньше всех поняла, что именно происходит, Тихорова. Девушка опустилась на колени и склонила голову, приветствуя человека, выходящего из подвала дома.

– Я тобой недоволен, – холодно произнес он, и Аделина скрутилась словно от приступа боли. – Ты слишком нашумела, когда могла действовать тише.

Стоило только приглядеться к упавшей, как можно было увидеть, что по всему ее телу появилась сетка черных вен. Только в этот раз они мерзко шевелились и, похоже, своими движениями причиняли ей сильную боль. Сквозь зубы бывшей аристократки раздавался сдавленный стон.

– Как много лиц, – сказал этот человек, наконец-то выходя на свет. – Даже не знаю, что и сказать на это.

Перед нами предстал высокий статный молодой мужчина. Его белые волосы были убраны в хвост, который доходил ему до пояса. Названного Аделиной Мастером сложно было назвать как-то иначе, как аристократом – все в тонких чертах лицо, в том, как он произносил слова на русском без малейшего акцента, в его манере поведения говорило о том, что этот человек из древнего рода.

Бывают вот такие аристократы, как я или Сергей Воронов, по которым и не скажешь, что они из древнейших родов империи. И бывают такие, как Бей Мин, у которого можно даже паспорта не просить, чтобы понять, кто перед тобой.

То, что это именно искомый нами чернокнижник, можно было также понять по реакции Ксу. Девушка хоть и ждала встречи с братом, но, по всей видимости, до последнего не думала, что сегодня его увидит. Ее рука задрожала, а символы, потеряв свою стабильность, рассыпались вихрем снежинок. Беспорно это смотрелось довольно красиво, особенно в сочетании с нарядом китаянки, но так она потеряла контроль над атакующей техникой и часть энергии из источника.

Иного я ожидал от экзорцистки, но, видимо, появление брата отразилось на ней сильнее, чем сама девушка думала.

– Брат, – все же вымолвила первое слово Ксу.

Произнесла она это так, будто думала, что перед ней иллюзия. Морок. Что угодно, но не тот, ради которого девушка решила пойти против приказа глав клана.

– Давно не виделись, младшая сестра, – на удивление тепло улыбнулся мужчина ей. Вот только в сочетании с гротескными гуманоидными фигурами двух демонов, возникших позади него, это выглядело довольно ужасающе. С лап демонов стекала кровь, так что несложно понять, кто именно расправился с экзорцистами в доме. В контраст этому на бело-черных одеяниях чернокнижника не было ни капли крови. – К сожалению, наш встреча не продлиться долго. Ведь скоро здесь станет слишком шумно, – посмотрел Бей Мин на моего напарника.

– Почему ты это делаешь, брат! – выкрикнула китаянка, с силой сжав кулаки. Казалось, еще чуть-чуть – и из ее глаз польются слезы.

– Просто я понял истину, что скрывал наш клан, – мягко улыбнулся мужчина, будто рассказывал прописную истину маленькому ребенку. – Наш мир нуждается в стряске и пора всем напомнить, почему наше прошлое столь туманно.

– О чем ты? – непонимающе спросила Ксу.

– Мы на пороге перемен, и я лишь помогаю остальным осознать это, – ответил чернокнижник. – Ты скоро все поймешь, дорогая сестра, а сейчас прости, но мне надо покинуть тебя. Мы встретились слишком рано, чтобы вести спокойный разговор, – после этого Бей перевел взгляд на меня, и то ли мне показалось то ли нет, но в нем проскользнуло уважение. – Князь Шувалов, – слегка склонил он голову, приветствуя меня. – С вами я бы тоже хотел поговорить позднее, но обстоятельства… – развел он руками, будто расписываясь в превратностях судьбы, которые не дают ему это сделать.

– Я понимаю, – кивнул я в ответ, прекрасно осознавая, что если начну действовать, то могут пострадать люди.

– Рад, что вы достаточно благоразумны, – слегка улыбнулся он мне, будто деловому партнеру. – А теперь простите меня…

Мужчина указал одному из демонов на тело Аделины и тот быстрым движением схватил ее, да так, что я не понял, когда он успел это сделать. Просто девушка, все еще содрогаясь от терзающей ее боли, оказалась в его лапах.

Еще раз обведя нас взглядом, Бей Мин просто вступил в темноту дома и… исчез.

За миг до этого ему вслед влетело накаченное чуть ли не до предела воздушное копье, но оно лишь пробило дом на вылет, больше никого не зацепив.

– Ушел! – зло сплюнул на землю Константин. – Я надеюсь, мне расскажут, что тут только что произошло, – выразительно посмотрел оперативник Службы на Ксу Мин, которая только теперь стала осознавать, как она сильно подставилась.

Хорошо, что наше соглашение я не нарушил и девушка сама, по сути, все сдала, так что и скрывать больше эти нюансы мне не придется, что несколько расширяет возможность маневров.

Вместе с исчезновением чернокнижника и его ученицы люди, что стояли у ворот, просто побросали то, чем должны были перерезать себе глотки, и удалились с территории. Не удивлюсь, если они вернутся в свои дома и будут вести себя ровно так же, как и раньше. Службе же добавит лишь больше проблем, чтобы понять, кто из них остался одержимым, а кого отпустили.

Ничего не скажешь – Бей Мин сумел одним своим появление прибавить столько работы Скуратову и организации, на которую он работает, что и искать его будут не так усердно, как могли бы.

И все же, что значили его слова и как скоро мне ждать встречи с этим человеком?


***

Несмотря, что я являюсь внештатным консультантом Службы магической безопасности Империи, избежать допроса я все же не смог. Тут лишь немногим помогал мой титул князя, из-за которого излишне давить на меня не могли, но по всем формальностям прошлись изрядно. Чего-то подобного я вполне ожидал, так что, наверное, даже вопреки прогнозам аналитиков Службы, сам предложил рассказать все, что видел.

Правда, это было в обмен на то, что мои люди по праву устранения угрозы прорыва демонов заберут их тела с собой, но это уже были частности, которые ушли только руководству и не остались в официальных документах о проведенной операции. Пускай она не была так успешна, как хотелось, но был обнаружен целый район, где находились в «консервации» демоны, только и ждущие, чтобы им указали цель.

Так, будто этого было мало, весь район действительно оказался наполнен одержимыми. Последние вели себя на удивление смирно и их носители просто ничего не помнили и не понимали, что от них хотят оперативники Службы. Сотрудничать им в любом случае пришлось, но необходимо было проверить каждого, а это трата времени и использование ресурсов и так невеликого числа специалистов, которые могут достоверно определить наличие одержимости.

– Вы нас так разорите, князь, – безэмоционально смотрел на разгрузку тел демонов Шляпник.

– Хотите отказаться? – хитро улыбнулся я, прекрасно понимая, что за этим он скрывает если и не шок, то удивление от таких объемов.

Даже во время охоты на того повелителя оборотней нам не удалось собрать столько тел, а тут уже третий грузовик подъезжает. Последнее наглядно говорило о тех масштабах, в которых работал Бей Мин. И ведь все убитые демоны были, по сути, обычным мясом, которое не жалко было впустить вход или поручить своей ученице. В итоге только два демона, что сопровождали Тихорову, представляли хоть какую-то угрозу, но и с ними справились.

И все же это были не все демоны, так как часть я направил в лабораторию Ходкевичу. Его исследования для меня тоже важны, так что не стоит забывать о снабжении ученого материалами, да и это создает положительную репутацию в глазах заинтересованных сторон. Ведь так намного легче закрыть глаза, что я все продаю на черном рынке – такие поставки слишком сложно скрыть, чтобы вообще пытаться это сделать.

– Просто представляю, сколько вам за все придется выплатить, – все же не удержался от тяжелого вздоха мужчина.

Число контейнеров с телами монстров из иного мира становилось все больше, но на складе, где мы, собственно, и были, места было достаточно.

– Можете не выплачивать всю сумму сразу, – предложил я. – Часть оплаты я бы вполне принял в виде информации.

– Информация тоже может стоит по-разному, – задумчиво обронил Шляпник.

– Понимаю, – слегка прищурился я, смотря на мужчину. – Мне нужны контакты алхимиков, которые, возможно, что-то задолжали вам.

– Алхимиков? – тень удивления промелькнула на лице мужчины. – Не советовал бы вам влезать в эту тему, – покачал он головой.

– Не беспокойтесь, – хмыкнул я, сразу поняв, на что намекает мой собеседник. – Я не собираюсь заниматься ничем незаконным и запрещенным. Мне нужен человек, способный изготовить определенный ряд зелий, если ему предоставить компоненты. Главное, чтобы он мог их точно сделать, а не гнать брак.

– Хотите ввести его в род? Для этого и нужен должник?

– Я не светлый паладин, – развел я руками, улыбнувшись. – Так что готов помочь человеку, только если он будет после этого работать только на меня.

– Думаю, я смогу вам с этим помочь, – немного подумав, кивнул Шляпник. – Даже интересно, что у вас из этого выйдет.

– Поглядим-увидим, – хмыкнул я.

– Что насчет нашего чернокнижника? – перевел тему разговора представитель черного рынка.

– Он оказался очень хитрым и подготовленным противником, – нехотя признался я. – И, как я понял, он фанатик, зараженный собственной идеей или миссией. Тут уже как удобно.

– Вот оно что, – задумчиво посмотрел на продолжающуюся разгрузку Шляпник. – Такие люди могут пойти на все ради исполнения своей цели.

– Да, не самый приятный фактор, который может мешать бизнесу, – согласился я с ним.

– Несмотря на это мы не отменяем заказ на него, – посмотрел на меня мужчина своими холодным глазами. – Руководство также готово справедливо оплатить за избавление от этого «фактора».

– Да я бы и сам рад от него избавить, – кивнул я, принимая слова собеседника. – Сейчас даже Служба заинтересована в его скорейшей поимке. Ну а теперь, – увидев, что к складу приехал последний грузовик с «товаром», произнес я. – Я бы хотел обсудить стоимость всего этого и что могу получить не деньгами, пользуясь возможностями черного рынка.

– В таком случае пройдемте, – слегка улыбнулся Шляпник, указывая в сторону машины, на которой он приехал. – Воспользуемся моим терминалом, чтобы прийти к соглашению.

Пускай все это не слишком законно, но работать с представителями черного рынка было одно удовольствие. Весь процесс у них был поставлен на должном уровне и при этом сохранялось инкогнито покупателя, без чего самого бы рынка не существовало. А сейчас посмотрим, что интересное появилось среди лотов, доступных для продажи.


***

С момента, когда мы, можно сказать, почти официально познакомились с Бей Мином, прошел почти месяц и за это время, как бы это странно ни казалось, никаких происшествий не происходило. Он столь активно действовал с начала этого года и вдруг к лету перестал появляться вообще.

Служба магической безопасности Империи время от времени находила людей, готовых использовать кровавые ритуалы для исполнения собственных желаний, но связи с искомым чернокнижником среди них обнаружить не удалось. Такое чувство, что Бей Мин вообще пропал, вот только все понимали, что ни к чему хорошему это не приведет.

Ксу Мин все же пришлось рассказать часть правды Константину. Да и сложно было бы скрывать ее связь с чернокнижником после всего произошедшего. Правда, совместно мы решили, что эта информация не сильно поможет в расследовании и поэтому пока об этом было решено не говорить руководству Службы. Китаянке и так должно было попасть от собственного клана и ветви рода за то, что она потеряла столько людей в попытке достать своего брата. Все же девушка была руководителем этой группы и должна была отвечать за своих людей.

Из-за всего этого получилось так, что Скуратов был постоянно занят на работе в поисках малейших признаков появления Бей Мина, а Ксу была отозвана своим кланом на родину. В результате девушка так и не вернулась, но хоть оставшиеся в стране экзорцисты помимо собственных поисков помогали Службе в рамках прошлых договоренностей и в этом направлении деятельности в целом ничего не изменилось.

Мне же это время позволило лучше наладить производство паучьего шелка, для чего снова потребовалось вливать довольно большую денежную сумму в фабрику, так как часть оборудования совершенно не подходила для нового производственного цикла. Повезло, что там оказались увлеченные своей работой люди, которые в этом вопросе разбирались лучше меня и знали, что им именно требуется для лучшего результата. Так что Рэми оставалось только выбрать лучших поставщиков и сделать заказ.

Постепенно наш товар начал появляться на рынке и занимать свою нишу. Пока это делалось небольшими партиями, но клиенты уже успели его распробовать и на новую ткань поступало все больше заказов.

Поручив все эти вопросы директору фабрики, я лишь озаботился окончательной организацией защиты здания от действий конкурентов да попросил Засекина, чтобы он взял на контроль юридическую часть вопросов.

Демонам-паукам лишь оставалось ткать как можно больше материала в обмен на энергию. Благо для этого было организовано подходящее помещение в подвале и демоны были вполне довольны заключенным договором и тем, что они получают взамен.

Свободное время я использовал для своего собственного развития и продолжал изучать изменения, что происходили со мной после поглощения части осколков Знака Власти. Хорошо, что я и до этого момента долгое время посвящал медитациям и улучшению контроля над собственными силами, иначе для меня эти изменения могли оказаться не столь положительными.

Дело в том, что с добавлением осколков мой источник стал немного больше и я мог использовать куда больше магической энергии, чем раньше, но из-за этого поток энергии в теле стал больше, чем я привык, и на несколько недель мой контроль стал намного хуже. Хорошо еще, что в то время никаких активных занятий магией от меня не требовалось и я смог для начала стабилизировать все потоки. Сейчас же я добился, чтобы рассеивание энергии при печатях вновь стало минимальным.

Помимо этого я заметил, что цвет моей энергии при вливании в печати призыва стал более насыщенным и, можно сказать, плотным. Все это требовало дополнительного изучения, но уже сейчас я мог сказать, что явно стал сильнее и точно перескочил свой неофициальный ранг Чародея. Правда, в моем плане это измерение все равно было не слишком объективным, так что я и не сильно с этим заморачивался.

И все же меня все время занимал вопрос – к чему именно готовиться Бей Мин и для чего он стал действовать настолько открыто и нагло?


Глава 13


– Странно тебя видеть здесь, а не в подвале, – вальяжной походкой зашел в гостинную Церби, в то время как я полулежал на диване и отдавал должное кулинарному искусству моих поваров, готовивших новую порцию печенья, от которого я все никак не мог оторваться.

– А тебя сложно увидеть не спящим, – хмыкнул я, кивнув демону. – Так ведь и все события, происходящие вокруг, пропустишь.

– Сам же знаешь, что меня это не сильно заботит, – фыркнул шпиц, легко запрыгнув на соседнее кресло.

– Ну да, ну да, – не удержался я от смешка. – Тебе бы лишь бы поесть да поспать.

– Насчет последнего я, собственного говоря, и пришел поговорить, – неожиданно признался Церби. – Ты никогда не задавался вопросом, почему я это делаю и вообще с момента призыва мы с тобой были в партнерских отношениях, чему я искренне благодарен…

– Такое чувство, что ты хочешь признаться мне в любви, – не удержался я от комментария, отчего морду шпица забавно перекосило.

– Я тут о серьезном, а он… – ворчливо отозвался пес после небольшой паузы.

– Ладно-ладно, – отставив кружку с чаем в сторону и примирительно подняв руки с улыбкой, произнес я. – Рассказывай, что тебя беспокоит.

– Проще будет показать, чем объяснять.

А вот в следующий миг я увидел, как Церби стал изменять свою форму. В принципе это уже было довольно привычно, так как я не раз видел, как подернутая дымкой фигура маленькой собаки превращается в огромного треххвостого волка, но в этот раз определенно все было иначе. Само изменение происходило дольше, чем обычно, там и расплывчатая фигура демона была меньше его «волчьей» формы.

Спустя десяток секунд передо мной находился молодой мужчина с гривой темных волос, что в беспорядке спускались чуть ниже плеч этого незнакомого и в то же время знакомого мне существа. Золотые глаза демона с интересом смотрели на меня, отслеживая мою реакцию. Несмотря на преобразования, Церби был в одежде, в чем-то повторяющей мой стиль, но рубашка у него была расстегнута несколько больше, чем делал я, да и сами ее рукава были закатаны чуть выше локтя. Благодаря этому можно было увидеть на открытых участках кожи какой-то сложный рисунок татуировок, которые, кажется, мерцали, будто в них было пламя.

– Ну как? – чуть хрипловато спросил Церби, так же не дождавшись моей реакции на его изменения.

– И как давно ты так можешь?

– Почувствовал в начале этого года, что скопил достаточно энергии для качественного преобразования и поэтому все свободное время посвящал этому процессу, – начал отвечать он. – Поэтому внешне я так много спал.

– Почему же раньше этого не произошло? Ты же столько лет был рядом со мной и мог уже давно достичь этого, или я чего-то не понимаю?

– Сам же знаешь, что большую часть энергии я сливал своей стае, – пожал плечами Церби, что в этот раз не выглядело столь комично, как махание пушистым хвостиком в его собачьем виде. – Да и не слишком я был заинтересован в росте своей силы, предпочитая проводить время более спокойно.

– Ага, поедая все, что дают, и смотря телевизор, – не удержался я от подколки.

– Ты просто не представляешь, как в мире демонов скучно, а вы столько всего придумали, что я просто не успеваю увидеть все, – чуть виновато улыбнулся Церби, признавая свое увлечение. – Да и не каждый из моего вида способен на преобразования в такой вид, поэтому я не особо верил, что у меня в итоге что-то получится.

– Но все же результат на лицо, – смерил я взглядом человеческую форму Церби. – И куда тебя теперь прятать?

– Зачем меня прятать? – недоуменно посмотрел на меня демон.

– Ты своего лицо видел? – хмыкнул я. – Да за тобой так скоро может начаться настоящая охота из женщин, желающих получить такого красавчика.

– Что-то я об этом не подумал, – задумчиво почесал затылок Церби. – А этого нельзя избежать? – осторожно спросил он.

– Тут не от меня зависит, а тебя. Как себя будешь на людях вести, так и они будут реагировать на твою… форму, – не смог я подобрать другого определения. Как не посмотри, но Церби явно надо было быть не треххвостым волком, а инкубом, особенно с настолько модельной внешностью. – И только посмей моих жен соблазнять! – пригрозил я.

– Егор, ты чего?! – даже растерялся он от такого.

– А то я не помню, как ты млеешь, когда девушки почесывают в твоей форме шпица тебе животик и как ты сам к ним ластишься в это время, словно не пес, а кошка, – напомнил я ему.

– Понял, – слегка смутился Церби.

– Я так понимаю, для твоего вида это по какой-то причине редкость? – вспомнил я ранее сказанные им слова.

– Да, – кивнул демон. – Не каждый вид демонов способен на столь сильные изменения, чтобы выглядеть как совершенно иное существо. Все же одно дело быть в теле пускай небольшой, но собаки, а другое – оказаться в теле человека.

– И как ты только так спокойно себя ведешь? Ты же больше привык находиться на четырех лапах, чем на двух ногах.

– Я тренировался, – гордый своими достижениями, заявил он. – Да и сам знаешь, что мы можем быстро приспосабливаться к новым условиям.

– И что ты предлагаешь делать мне с этим знанием? – слегка склонив голову на бок, спросил я, внимательно смотря на Церби.

– Используй меня, – обескураживающе улыбнулся демон.

– Кхм, – не нашелся, что сказать, я. – В каком смысле?

– Я могу не только охранять дом в твое отсутствие, но теперь и сопровождать тебя, не вызывая дополнительных вопросов о том, зачем ты с собой таскаешь маленькую собачку, – принялся объяснять Церби.

– И почему ты этого хочешь?

– Я дольше всех с тобой, но в последнее время мы как-то перестали помогать друг другу, – медленно стал отвечать демон, наклонившись чуть вперед. – В последний раз мы вместе были во время посещения мира демонов и с тех пор у тебя образовалась столько дел, что я чувствую, что нахожусь тут на правах нахлебника. Мне это очень не нравится, да и я был первым твоим вассалом, чтобы задвигать меня на задний план.

– Не думал, что тебя это настолько задевает, – откинулся я на спинку дивана, но мгновение позже все же вернулся к чаю с печеньем. – Если ты так хочешь принимать участие, то я придумаю, как это организовать.

– Отлично! – порывисто вскочил на ноги Церби.

Я на это лишь покачал головой. И как этот почти двухметровый верзила с телом профессионального атлета мог быть совсем недавно маленьким шпицем? Вот что значит демоны с их вторичностью физической оболочки.

– Не так быстро, – осадил я его радость.

– Что-то еще?

– Да, нам необходимо знать, что ты умеешь в данной форме, – с улыбкой произнес я.

– А может я лучше вернусь к себе? – не особо уверенно спросил Церби.

– Нет уж, – хмыкнул я. – Раз ты хочешь участвовать в жизни моего рода, то придется соответствовать общим требованиям, применяемым ко всем. Так что тебя ждет спарринг с Роксаной.

На это Церби лишь обреченно вздохнул, принимая мои слова.


***

– Довольно неожиданно, – прокомментировала демонесса появление Церби в человеческом виде. На это мой старый спутник самодовольно развел руками.

– Это такое редкое явление для его вида? – обратился я к Роксане как к тому, кто за время своей жизни повидал много демонов.

Как бы ни хорош был Церби, но он по меркам демонов был довольно юн и кроме своей стаи мира особо не видал, чтобы иметь ответы на большинство моих вопросов.

– Среди демонов вообще не так много видов, которые настолько могут изменять свою природу, если они изначально не имели схожее с человеком строение. Как правило, это говорит о том, что в роду у демона был кто-то, кто уже достиг этой стадии и передал эту возможность своим потомкам.

– И много требуется усилий, чтобы провернуть подобное?

– Тысячелетия, – пожала плечами Рокс. – Это что-то вроде…

– Эволюции, – подсказал ей Церби. Уж он-то после стольких лет просмотра телевизора и интернета разбирался во многих сферах человеческой жизни хотя бы на поверхностном уровне. – Это можно назвать эволюцией демона, благодаря чему он становится похожим на человека.

– Странный выбор, – покачал я головой. – Человек – все же не самое опасное существо, чтобы стремится стать похожим на него.

– Вы просто не сохранили воспоминания о своих предках, – невесело улыбнулась демонесса, благодарно кивнув помогшему ей Церби. – В те времена люди мало чем по силе отличались от демонов, так что многие наши предки стремились стать похожими на людей не только чтобы затеряться среди вас, но и иметь возможность скрытно подойти поближе. Мы все искали лучшие жизни на этой земле и старались приспособиться. Так мне рассказывал Лорд Гортвар, а ему его учитель, а его учителю его учитель, – поспешно добавила в конце Роксана, а то я уже стал думать, что она и сама жила в те времена на Земле.

– Допустим, – кивнул я. – Хотя я бы на их месте хотел получить более смертельную форму.

– В этом случае возникает проблема с появлением нового поколения, так как надо искать партнера, подходящего по силе, который сможет выдержать такую форму, – сказала Рокс. – А вот человеческие женщины и мужчины лучше всего подходят для этих целей, особенно если демон в человеческом облике, – странно посмотрела на меня демонесса, но понять, что было в ее взгляде, я так и не смог. – Из-за этого, собственно, между нашими видами по большей части была война, так как наши предки не гнушались похищением, чтобы получить новое поколение бойцов в новой волне противостояния.

– Как-то все это звучит гнетуще, – невесело улыбнулся я. – Давай лучше перейдем к делам сегодняшнего дня.

– Хорошо, – кивнула девушка. – Вы хотите, чтобы я проверила навыки Церби?

– И давайте лучше меня называть Эрис? – предложил Церби. – А то могут возникнуть ненужные ассоциации с мелким шпицем, которого многие знают в особняке.

– Да, было бы странно называть человека кличкой собаки, – хмыкнул я. – Хотя у нас вполне используют и такие имена для животных. Но если хочешь…

– Буду благодарен, – кивнул Цер… Эрис.

Вот и снова привыкать в новому наименованию Церби, как это было когда-то в мире демонов. С того момента прошло не так много времени, а кажется, что не меньше десяти лет. Будто в другой жизни, когда меня не беспокоил род, а была лишь одна проблема, которую необходимо было решить.

– В общем, давай посмотрим на его боевые навыки, чтобы понимать, на что способен Эрис в своей человеческой форме, – попросил-приказал я Рокс.

– Ограничиваемся человеческими возможностями? – решил задать сразу вопрос бывший шпиц.

Несмотря на то, что в основном он обитал наверху, никто ему не мешал спускаться в подвал, так что Церби был в курсе, как проходят здесь тренировки.

– Для начала хватит и этого, – подумав, ответил я. – Может и этого будет достаточно, – начал я подначивать демона, специально выбрав интонацию, с которой будет понятно, насколько я уверен в его «победе».

– Я аж воспылал! – радостно воскликнул Эрис и одновременно с этим его волосы действительно заполыхали.

– Тихо ты, – отшатнулся я от этого человека-факела. – Предупреждать же надо.

– Прости, Егор, – смущенно ответил на это демон, с видимым усилием прекращая полыхание пламени. После его волосы вновь вернулись к своему первоначальному виду, будто только что ничего не было. – У меня так в первый раз получилось.

– Тогда тем более надо ограничиться только физическими возможностями, – уже с толикой любопытства ответил я, с интересом смотря за тем, как после этой демонстрации «силы» татуировки на теле Церби, кажется, стали ярче и мерцали чаще.

– Я не против и боя с использованием магии, но только после физической проверки, – сверкнула глазами Роксана, тоже с интересом смотря на Эриса, только у нее это связано было с тем, что она вообще любила сражаться с достойным противником и, похоже, бывший шпиц ее заинтересовал.

– Тогда начинайте, – отдал я последнюю команду, поспешив удалиться с арены.

Кто знает, может Эрис сейчас снова «воспылает» и потом объясняйся Арине, как я умудрился получить ожоги да еще в особняке. Я, конечно, продолжаю экспериментировать с призывами, но все же всегда на первом месте у меня стоит безопасность и еще ни разу за долгое время не получал в этом деле осечек, чем по праву мог гордиться.

Бой между двумя демонами начался довольно предсказуемо. Было видно, что Эрис еще не до конца привык к своему новому телу и отчасти из-за этого мелил там, где имел шансы провести хорошую атаку или наоборот заблокировать таковую в исполнении Роксаны. А вот сама демонесса нисколько не сдерживалась, используя возможности своей демонической природы на полную, не боясь нанести слишком сильный удар, который обычный человек точно не выдержал.

Так-то девушка часто спарринговалась с Лансом, но тот был все же бойцом, заточенным под оборону и контратаку, работающую от все той же обороны, так что в полной мере показать свои навыки Рокс не удавалось. Да и, несмотря на свое худощавое телосложение, Ланс был довольно тяжелым существом и проводить те же броски с ним было бесполезно. Тем более рыцарь-демон, если это было необходимо, довольно твердо стоял на земле, так что сбить его никак не получалось. Что поделать, но такова одна из особенностей этого вида демонов, которую во время боя необходимо учитывать.

Эрис же был более подвижным бойцом, который сам не чурался скоростных атак. При этом демон отчасти игнорировал урон со стороны Роксаны, которая, несмотря на свои куда более скромные габариты, ударом кулака разбивала камни и гнула стальные пластины в полметра толщиной. Все же к физическим возможностям демонов сложно подходить так же, как к человеческим, если, конечно, последний не является одаренным. В последнем случае все становится не так однозначно, как могло бы показаться.

Вскоре оба демона действовали на скоростях, на которые обычный человек не способен. Казалось, принявший образ человека бывший шпиц уже полностью адаптировался под новые для себя условия и почти на равных сражался с Роксаной, но вот именно, что почти.

Я сам не раз участвовал в спаррингах с демонессой, пускай и на куда меньших скоростях. Да и изменения, происходящие во мне после принятия новой порции осколков Знака Власти, сделали мое восприятие выходящим за рамки обычного и я вполне мог следить за сражением демонов, не теряя их из виду.

Поэтому я видел, как именно проходит их бой, и Эрис, несмотря на свою силу, все же проигрывал куда более опытной девушке.

Он беспорно был сильнее и мог выдержать намного больше, чем можно представить. Уж после стольких лет в такой благостной для демона обстановке было бы удивительно, если бы Церби не набрался сил. И все же против него играло то, что он не привык сражаться в образе человека. Нет-нет да проскальзывало то, что я видел в его исполнении в мире демонов. Он стремился как крупный хищник вцепиться в свою противницу зубами, словно и не было у него рук, которыми ее можно схватить.

Роксана же в этом вопросе была куда опытнее и не факт, что даже будь Эрис более приспособленным к спаррингу, он бы смог одержать уверенную победу. По крайней мере не так быстро.

В итоге мне пришлось самому прервать их спарринг, который превращался из дружественного сражения, чтобы выяснить силы и слабости друг друга, во что-то похожее на соперничество. С учетом их демонической природы это может привести к разрушениям.

– Хватит! – приказал я, а когда это не помогло, подкрепил приказ с помощью контрактов, связывающих нас.

Оба демона застыли на половине движения. Роксана целилась кулаком в лицо Эрис, но тот уже успел слегка отвести голову в сторону, так что удар вышел бы смазанным. Сам же треххвостый волк в человеческом обличии целился в ребра с правой стороны девушки. Последняя же, пользуясь инерцией от вкладываемого удара, почти успела довернуть корпус, так что его атака прошлась бы вскользь и при ловкости Рокс вряд ли бы вообще ее зацепила.

Даже в этот момент нельзя было однозначно сказать, кто бы выиграл.

– И все же я вел по очкам, – хмыкнул Эрис, опуская руку.

– Ты проиграл на три очка, – припечатала его Роксана, смерив парня властным взглядом. – Можно сказать, что на каждый твой хвост.

– Это еще с чего?! – возмутился Церби.

– Прекращайте, – повторил я. – И что за подсчет очков вы вели?

– Считали, сколько раз попали по противнику, – пожала плечами демонесса, говоря об этом как о чем-то само собой разумеющемся.

– Словно дети, – провел я рукой по лицу. – Что можешь сказать по поводу Эриса? – обратился я к Рокс.

– Силы много, инстинкты на высоте, – принялась перечислять демонесса. – Вот только сражаться в таком облике он пока еще не привык и вытягивает только за счет своей звериной природы.

– Эй! Вообще-то я тебя почти уделал! – не выдержал Эрис такого пренебрежительного тона со стороны моей телохранительницы.

– А еще несдержанный! – уничтожающе добавила Рокс.

– Хватит цапаться, – холодно произнес я. – Лучше расскажи, что по результатам?

Роксана и Церби и раньше не особо любили друг друга, но благо пересекались довольно редко, а тут последний вдруг приобрел человеческую форму… В общем, с ними было сложно. Лишь бы это не переросло в более масштабный конфликт, а так дух соперничества часто помогает людям превзойти свой предел, так почему же это не должно быть справедливо и в отношении демонов?

– Как боец ближнего боя, стягивающий все внимание на себе, Эрис подходит идеально, – вынесла вердикт Роксана, больше не обращая на парня рядом с ней внимания. – Сила, скорость реакции, восстановление – все эти показатели на достаточно высоком уровне, чтобы не бояться его отправлять в самое пекло.

– Я вырос в пекле! – запальчиво высказался Эрис.

В следующий миг демонесса исчезла и вдруг оказалась позади моего старого компаньона. В ее руках был меч, который девушка держала настолько близко к горлу демона, что хоть чуть-чуть шевельнись и порежешься.

– Не будь столь самоуверенным, щенок, – ласково и в то же время угрожающе произнесла Роксана, что нисколько не вязалось с тем, что она делала. – Пускай тут ты набрался сил, достаточных, чтобы пробудить свою кровь, но это не значит, что у тебя достаточно опыта.

– Роксана! – неодобрительно посмотрел я на демонессу.

Та, несколько помедлив, все же отступила в сторону.

– Если ты подведешь милорда, – угрожающим шепотом, от которого пробирает до самого нутра, произнесла девушка, обращаясь к Эрису. – То я тебя…

– Не подведу, – уже более спокойно ответил демон, твердо смотря на Роксану.

– Надеюсь, на этом вы закончили? – но так и не дождавшись однозначного ответа, продолжил: – Роксана, займись тогда подготовкой Эриса, чтобы он в том числе научился контролировать свои силы до уровня человеческих. После можешь его использовать в качестве противника для бойцов рода.

– Сделаю, – кивнула девушка.

– Тебе же, – посмотрел я на парня, который в этот момент потирал шею, на которой все же осталась небольшая царапина. Ранение мечами Роксаны не затягивались так же быстро, как и обычные раны. – Тебе лучше в таком виде пока наверху не появляться, чтобы не вызвать лишних вопросов. На неделе съездим и сделаем тебе документы, но пока лучше тебе быть в образе Церби.

– От этого я тоже не собирался отказываться, – улыбнулся Эрис, чуть смущенно почесав затылок.

– Животное, – цокнула языком Роксана.

– Я просто не иду против своей природы, – гордо произнес демон, на удивление спокойно отреагировав на действия девушки.

– Знаю я, какая у тебя природа, – вздохнул я. – Просто хочешь, чтобы служанки продолжили тебя подкармливать и чесать пузико.

– Именно! – рассмеялся Эрис, да так заразительно, что и я стал улыбаться. Одна только Роксана продолжала сохранять серьезное выражение лица.


***

– Господин, вы не сильно заняты? – на следующий день ко мне в кабинет с утра постучала Аркур.

Моя слуга осторожно выглядывала из коридора, будто думала сделать шаг назад и извиниться за беспокойство, если я вдруг откажусь. Уже это было не совсем типично для нее, так что я был заинтригован.

– Не переживай, ты не можешь мне помешать. Да и можешь обращаться ко мне по имени. Тем более мы так давно знаем друг друга, что выканье было бы не совсем уместным, – мягко улыбнулся я, закрывая окно терминала, с которым я сейчас работал, чтобы вернуться к нему позднее. – Да и ты лучше меня знаешь, какая может у меня быть загруженность. Ты о чем-то хотела поговорить?

– Д-да, – нерешительно кивнула сероглазая девушка, заходя внутрь и присаживаясь в кресло напротив меня. На ней была легка белая сорочка и серые брюки, что вполне нормально для жары, что стояла снаружи, но в подвале было все же прохладнее и моя слуга зябко ежилась. – На самом деле я не хотел подходить с этой проблемой, считая, что смогу справиться с этим сама, но…

– Не переживай, – перебил я ее, видя, насколько мой главный аналитик обеспокоена. Мне в любом случае ни к чему, чтобы она о чем-то переживала и из-за этого делала ошибки в сводках, на которые я так сильно стал полагаться в последнее время. – Ты часть моего рода и я сделаю все, чтобы обеспечить твою безопасность. Ваши проблемы – это и мои проблемы, а значит если смогу, то я обязательно помогу.

– Я это знаю, – благодарно улыбнулась Рэми. – Поэтому до последнего не хотела пользоваться твоей добротой, но моих умений оказалось недостаточно.

– А вот это уже интересно, – придвинулся я чуть ближе, внимательно смотря на черноволосую красавицу в очках, что сейчас выглядела такой расстроенной, что даже не смотрела мне в глаза. – Что же могло произойти такого, с чем ты не могла справиться?

– Дело в моей семье, – тихо стала говорить Рэми. – Когда я стала наемником, то постаралась, чтобы моя личность не была связана ни с кем из близких, чтобы на них не могли надавить в случае… – вздохнула она, смяв ткань брюк от волнения. – В общем, если бы перешли дорогу влиятельным людям, которые могли нам отомстить… Я сделала так, чтобы это никак не коснулось моих близких. С заданий я высылала им деньги, но они думали, что я работаю на какую-то английскую фирму и не сильно волновались из-за того, что я не могла их навестить, считая, что я сейчас прикладываю все усилия, чтобы добиться высот в своей карьере.

– Интересная интерпретация твоей работы, – с интересом посмотрел я на свою слугу. – Почему ты после вступления в род не захотела с ними связаться?

– Мы втроем перешли дорогу многим, – развела руками девушка, грустно улыбнувшись. – Собственно, отчасти из-за этого мы и согласились тогда на твое предложение. Но дело не в этом. Я считала, что удалила из сети всю информацию о себе, создав легенду о сироте, пошедшей в наемники за лучшей долей. Таких историй много и была надежда, что она затеряться, но все же как-то мои недоброжелатели нашли мою семью.

– Их необходимо вывести сюда? – решил сразу уточнить я.

– Теперь другого варианта не осталось, – кивнула Рэми, продолжив рассказывать лишенным эмоций голосом, лишь ее руки продолжали мять ткань брюк, выдавая обуревающие ее переживания. – Мне удалось с помощью старых связей увести родных до того, как на их квартиру вышли, но дальше все оказалось сложнее.

– Какая именно тебе помощь требуется?

– Сейчас мои близкие в одном из небольших городков Польши, оттуда они должны были пересесть на транспорт «Доставщиков», но тех перехватили раньше.

– Доставщики? – переспросил я, так как не был знаком с этим термином в рамках этой ситуации.

– Они организуют доставку груза из одной точки в другой вне зависимости от типа «груза». Я оплатила доставку по высшему тарифу, но их вынудили отступить.

– Я так понимаю, повышение оплаты не помогло?

– Да, – подтвердила Рэми. – Сказали, что слишком высок риск потерять их человека, поэтому они не могут выполнить этот заказ, пока я сама не урегулирую проблему. Сам доставщик будет ждать рядом с городом еще неделю, но дальше они уже отказываются от исполнения договора. Я не успела буквально на пару дней, – горько усмехнулась Аркур над сложившейся ситуацией. – Даже будь у меня несколько часов, они бы успели проскочить до того, как город заблокируют.

– Каков твой анализ? – спокойно спросил я.

– Есть примерно десять часов до того, как на них выйдут, если город начали прочесывать, – ответила Рэми. Впрочем, я был не удивлен, что у нее уже есть определенные расчеты на этот счет. – Ближайший рейс до Варшавы через сорок минут. Лететь примерно два-два с половиной часа. Еще пара часов до нужного города с учетом загруженности дороги.

– Хорошо, – после небольшой паузы кивнул я. – Я выделю тебе группу сопровождения и можешь забрать своих родных.

– И даже не спросишь, кто именно решил выйти на меня? – удивленно спросила девушка.

– Ты часть моего рода и если они хотят навредить тебе, то будут должны учитывать, что тем самым вредят роду Шуваловых. А я не намерен это так просто терпеть, – я встал со своего места и подошел к Рэми, которая порывисто вскочила, только сейчас осознав, что я оказался рядом. Руки девушки дрожали, так что я просто взял ее за левую руку и, ободряюще сжав, продолжил: – Сам полететь не смогу, но Волков отберет лучших кандидатов для этой миссии. Вместе с вами отправится Ланс и Эрис для тяжелой поддержки.

– Эрис? – удивленно переспросила Рэми. – Не помню такого имени среди слуг.

– Он недавно принятый в род лично мной, но я еще не успел завести его данные в систему. Насчет его можешь не беспокоиться.

– Хорошо, тогда я отправляюсь? – робко спросила девушка, не торопясь выхватывать свою руку из моих.

– Иди, я распоряжусь об остальном, – улыбнулся я, еще раз сжав ее ладонь. Отпустив Рэми, я сел на свое место. – Если будет необходимо, то обеспечим их жильем или можем принять в род на правах членов твоей семьи.

– Спасибо, господин! – не выдержала Аркур и опустилась на одно колено. – Моя жизнь принадлежит вам!

– Давай без этого, – махнул я рукой, слегка нахмурившись. И откуда только понахватались такого? Явно влияние моих демонов на образ мышления остальных слуг. – Ты часть рода, а значит часть семьи. Для своих я сделаю все возможное, чтобы вас ничего не беспокоило.

Спустя несколько минут все соответствующие распоряжения были отданы и отряд в сопровождении Ланса и Эриса отправились в другую страну. Насчет демонов я не волновался, так как решил просто заказать частный рейс, который их так же заберет обратно. С учетом, что запрос был от князя и заплатил я прилично, вопросов к пассажирам и зачем им боевое оборудование ни у кого возникнуть не должно.

В нагрузку отправил с ними Джинхея – все равно этот недоэкзорцист болтался без дела. Он даже как спарринг партнер не слишком подходил моим людям, так как те привыкли действовать более жестко, а с представителем клана Мин так не поступишь. Вот и получалось, что ему даже это толком не поручишь, так что лучше пускай слетает с моими людьми, а там вдруг повезет и поймает шальную пулю и избавит меня от своего присутствия.

В итоге все было организовано в кратчайшие сроки и команда уже была отправлена вызволять родных Рэми.

Пускай создание рода для меня стало целью как-то неожиданно, но я собирался сделать его как можно сильнее. Главную силу же я видел в том, какие отношения будут внутри этой структуры. Мои люди должны знать, что я всегда встану на их сторону, если им нужна помощь, и лучшем мне сейчас потратить несколько десятков тысяч имперских рублей, чем потом потерять необходимого специалиста, работа которого стоит куда больше.

Все это справедливо не только для Аркур, без которой я не знаю, как бы справлялся, но и для рядовых слуг.

Те, кто пострадал, всегда могли получить лечение как для себя, так и для своих родных. При этом родным моих слуг делалась существенная скидка на все услуги клиник рода, чтобы они действительно могли не беспокоиться о своем здоровье.

Если же кто-то погибал, то семья погибшего получала достойные выплаты, позволяющие им прожить без кормильца. Понятное дело, что погибшего члена семьи это никому не вернет, но это давало им шанс остаться на том уровне достатка, к которому они привыкли.

Не столь явно все это подавалось так, чтобы семьи моих слуг тоже постепенно входили в род. Пускай мне больше нужны именно специалисты в своем деле, но род состоит из людей, а их у меня пока не столь много, чтобы вообще не заниматься этим вопросом.

В итоге оставалось заняться своими делами и ждать возвращения Рэми с ее родными.







P.S. И не забываем, что лайки и комментарии увеличивают скорость написания.


Глава 14


Несмотря на, казалось бы, и так важное сделанное дело, день не собирался кончаться так быстро, как, возможно, мне хотелось. Я, конечно, не собирался держать руку на пульсе операции, да и Рэми опытная девушка и знает лучше меня, как все организовать, просчитав все варианты.

Разгребать возникающие проблемы у меня уже давно вошло в привычку, что пора бы уже задуматься о расширении штата секретарей, а то один, кажется, скоро перестанет справляться. Правда, Олег пока не роптал по этому поводу, так что я ждал, когда он сам решится обратиться ко мне.

И вот вроде ничего особо важного мне на терминале не встречалось, но во все необходимо было вникнуть и понять, как на это реагировать.

Наверное, моим предкам на момент становления Империи было легче. Достаточно было послать отряд, чтобы избавиться от нежелательных лиц, и никто тебе как обладающему большей властью ничего не скажет.

Сейчас же такое тоже в какой-то мере возможно, но слишком много последствий от таких решений, да и создание совсем ненужной репутации.

Что-то не туда у меня мысли ушли.

Потратив на все это около трех часов, уже ближе к обеду я смог спокойно выдохнуть. Все, что оставалось из запланированного, было уже не столь важным и дальше уже разберется сам секретарь. В основном там и было то простое информирование или данные, которые в первую очередь необходимо было передать Рэми для анализа.

Так как утро было занято делами рода, то пришлось отложить тренировку с Роксаной, а раз уж мы договорились, что я теперь буду заниматься, так что вынужден ходить. Все же раз я требую от других соблюдения договора, то и сам должен придерживаться тех же правил.

– Милорд, – кивком головы поприветствовала меня демонесса, после того как я вошел в зал, предварительно переодевшись в комплект легкой брони. – Вы готовы?

– Как будто у меня есть выбор, – размяв шею, развел я руками.

– Сегодня будем работать с оружием в полный контакт, – предупредила Роксана, кинув мне один из тренировочных мечей.

Эту железку я легко перехватил, не дав упасть на землю, и крутанул в руке, приноравливаясь к балансу. Оказалось это тоже имеет большое значение, так что я старался делать это каждый раз перед тем, как начнется наш бой. За время наших тренировок я, на мой взгляд, научился более-менее сносно владеть мечом, но для меня все так же ближе было огнестрельное оружие. Ведь когда можно выбрать автомат или меч, я выберу автомат, особенно если надо выйти против демона и есть возможность поработать над патронами, выбор становится еще более очевидным.

Не дав мне толком собраться, Роксана сразу же напала, заставив уйти в глухую оборону. В отличие от недавней проверки Эриса, она действовала на уровне тренированного человека, но даже так мне этого было вполне достаточно, чтобы напрягать все силы и не получить обидные тычки эфесом одного из двух мечей демонессы. Таким образом она в начале указывала на мои ошибки, а дальше уже пойдет и удар затупленным клинком, который от этого не становится менее болезненным.

Также во время этого спарринга не присутствовал Миямото, который часто занимал мое тело, наглядно демонстрируя, что оно способно на большее и мне просто надо дать ему двигаться правильно, что у меня не особо-то и получалось.

Преобразования, начавшееся после поглощения части осколков Знака Власти, позволили мне избавиться от проблемы, связанной с тем, что я вообще до этого не тренировался. Все связки были гибкими, мышцы наполнены силой, а реакция поднялась до такого уровня, что я мог с легкостью жонглировать десятью и более предметами, особо не задумываясь о том, что делаю.

И все же главной проблемой было мое мышление, которое, по словам старого духа, мешало действовать мне как мечнику, и отсутствие нужного опыта. С последним хорошо помогали бои с Роксаной, которая как никто другой умела подстраиваться под своего противника, чтобы потом победить его.

Новая стычка и мне с трудом, но все же удается перехватить оба меча девушки в опасной близости от моего лица. Ударом коленом в левый бок заставляет Роксану сделать шаг назад, я же перехватываю меч обратным хватом и бью снизу вверх, стараясь попасть в ребра вправо. В момент боя нет разницы, кто перед тобой и какого он пола – главное победить. Тем более демонессе такие удары все равно не столь страшны как человеку, так что сдерживаться не имеет смысла. Тем более она за время боя и так успеет восстановится, в отличие от меня.

Моя атака не стала чем-то неожиданным для Рокс и она, подставив один из мечей, другим подсекает мне ноги и я валюсь на пол. А ведь будь это заточенный меч, то ходить мне без ноги.

Не дав ей развить успех, поспешно откатываюсь в сторону под звуки удара мечей в землю, где я был мгновение назад. Быстро вскочив на ноги, замираю в оборонительной стойке и как раз вовремя, чтобы отклонить один из мечей демонессы по касательной в сторону, не беря ее на жесткий блок, и тут же ныряю под замах второго, заходя сбоку и чуть позади.

Не прекращая движение, резко разворачиваюсь, и ускорившийся меч бьет по телу девушку горизонтально на уровне пояса. Ожидаемо Роксана так просто не попадается на эту атаку и просто перепрыгивает ее. Вместо того, чтобы продолжить движение, отпускаю меч и перехватываю его левой рукой, чтобы резко ударить вверх и попасть в перекрещенные клинки девушки.

В воздухе любому бойцу сложно контролировать свое тело и легче всего попасться под ответную атаку. Я же пользуюсь в данный момент тем, что демонесса довольно легкая и удар был произведен с достаточной силой, чтобы увеличить силу импульса, полученного от прыжка, и подкинуть ее еще выше.

Не стоит забывать, что пускай я не обычный, но все же одаренный, а значит буду сильнее, чем простой человек вообще без дара магии. Тем более в последние недели мой источник продолжил развиваться, пускай и не слишком значительно. Из-за этого магической энергии, циркулирующей внутри меня, стало больше, что напрямую влияет на физические характеристики тела.

Роксану подбрасывает в воздух почти до потолка, но демонесса, прошедшая через сотни битв за свою жизнь, и тут не растерялась, просто воспользовавшись новой опорой для толчка, превратившей ее прыжок в пикирующее падение.

Все изменилось настолько быстро, что я уже не успел уйти из под удара и вновь подставил меч под клинки девушки. Руки сразу же отсушило, будто по мне ударили со всего размаху кувалдой, что я даже слегка присел в попытках удержать блок. В следующий миг Роксана невероятным образом изогнулась и ударила меня ногами в грудь, тем самым полностью выбив дух и отправив меня в непродолжительный полет.

Перекувыркнувшись через голову, я, еще не до конца поднявшись, выставил перед собой меч, который как раз заблокировал правый меч демонессы, но вот левый прошелся в опасной близости от шеи и только небольшой доворот корпуса позволил мне избежать проигрыша.

– Уже лучше, – довольно улыбнулась демонесса, очень уж наглядно демонстрируя соблазнительную грудь с синим кристаллом посередине из-за того положения, в котором мы оказались.

– И это еще не все, – выдохнул я и подбил ногу Роксаны, заставив ее растянуться на полу.

Следующий удар меча прошелся мимо верткой воительницы. Моя слуга имела просто потрясающую гибкость и в очередной раз продемонстрировала ее, легко уйдя из серии ударов, которые мне продемонстрировал несколько дней назад Миямото. Вот только то ли я недостаточно хорошо их запомнил, то ли девушка была быстрее, но несмотря на ту скорость, с которой я наносил удары, она ни разу под них не подставилась.

В одну из атак Роксана не стала отбивать мой меч в сторону, а хитрым образом закрутила его, выбив из руки. Я попытался перехватить меч другой рукой, но лезвия мечей демонессы остановились в паре миллиметров от моего живота и горла.

– В этот раз, милорд, вы продержались даже дольше, – похвалила меня девушка, опуская свои мечи.

– Да уж, – отошел я на всякий случай назад и только после этого спокойно выдохнул.

Все тело болело из-за пропущенных ударов, которых было достаточно много, чтобы я чувствовал себя как отбивная.

– Теперь можно приступить к самой тренировке, – довольно улыбнулась Роксана.

– А это что тогда было?

– Всего лишь небольшая разминка, – еще более довольно произнесла демонесса. – А сейчас поднимите свой меч и продолжим.

Нет, ей определенно это доставляет извращенное удовольствие.


***

Полчаса в медицинской капсуле – и я снова полон сил. Вот что значит современные достижения на сплаве технологий и магии. Ну и, конечно, большой личный счет в банке, так как это удовольствие стоит довольно прилично, но лучше уж с капсулами, чем без них.

Я уже было направился на выход из своего «подземелья», но услышал грохот в одной из тренировочных зон и решил пройти мимо нее, чтобы удовлетворить свое любопытство.

– Лена? – осторожно я окликнул свою жену.

Осторожничал по той причине, что в данный момент она создавала огненные техники и при резком звуке могла случайно направить ее в меня. Увернуться я бы скорее всего успел, но зачем рисковать, да и «дури» в техниках Лены столько, что мой уворот она может просто не заметить. Все же второй источник с демоническим племенем дает существенный прирост к мощности ее техник, делая их в разы опаснее.

– Егор? – развеяв создаваемую технику, с улыбкой произнесла девушка. – Я тебя отвлекла?

На моей жене сейчас был средний комплект брони, который с начала весны она вместе с Алисой разрабатывали для всей команды. До этого команда выступала в стандартных комплектах, но это будет уже третий год их обучения и пора было проявить индивидуальность в этом вопросе. Так и команда станет более узнаваемой, да и разработка собственного дизайна брони было чем-то вроде негласной традиции в Академии, которой старались придерживаться все.

Костюмы остальных я еще не видел, но зато мог полюбоваться на черноволосую красавицу передо мной. Внешне броня вообще не походила на таковую. На Лене скорее было красное платье из плотной ткани с золотыми вставками в виде орнамента, повторяющего пламя. Разрезы по бокам открывали виды на ее прелестные ножки, но в то же время были чисто функциональными и не сковывали движение. На ногах были все того же красного цвета сапожки на среднем каблуке с теми же элементами золотого. Кисти рук были скрыты перчатками, которые в то же время имели элементы брони и закрывали ее вплоть до локтя наручами. Голову же закрывал довольно открытый шлем, который не скрывал прическу девушки, но мог хоть немного защитить от удара сбоку.

Сложно спорить, что это было красиво, но насколько такая броня действительно будет защищать, было не совсем понятно, но не думаю, что девушки, увлекшись внешним видом, забыли о защите. Да и современные материалы позволяют обеспечить должную защиту, даже если они не выглядят визуально как броня. Мне ли об этом не знать.

– Нет, – улыбнулся я Лене. – Просто проходил мимо и стало интересно, что тут происходит.

– Я тут решила потренироваться в новой броне, – покрутилась девушка на одном месте, чтобы я мог оценить ее с разных ракурсов. В один из поворотов моя жена явно специально добавила пламени, сделав его похожим на огненный цветок. – Как тебе? – спросила она с высокомерными нотками, постаравшись казаться безразличной, но я-то видел, насколько ее раздирает любопытство и ожидание оценки.

– Просто превосходно, – оправдал я ее ожидания. – Не думал, что у вас с Алисой такой талант к созданию дизайна брони.

– Тут больше Алиса постаралась, – скромно ответила Лена. – Я лишь помогала выбрать из нескольких вариантов то, что больше нравилось.

– И все же это результат вашей совместной работы. Я так понимаю, ты привыкаешь к обновке?

– Да, и заодно тренирую технику Огненного Самоцвета, – кивнула моя жена.

– Можешь продемонстрировать? – заинтересовано спросил я.

Мной, конечно, было изучено множество книг, но детально во всех техниках я не разбирался, а об этой вообще не слышал. Поэтому мне действительно было интересно посмотреть на нее в исполнении моей огненной волшебницы.

Радостно улыбающаяся Лена тут же отвернулась к манекенам. Она развела руки в стороны и чуть вперед, так, чтобы открытые ладони смотрели вверх. Несколько мгновений сосредоточения – и над ними появляется два сгустка пламени, которые в следующий миг преобразуются в состоящие из все того же пламени огненные цветы с большим бутоном посередине. Именно над бутоном находился небольшой кристалл, который парил в нескольких миллиметрах от него.

На этом, похоже, подготовка техники была завершена, так как в следующий миг из двух цветков вылетела целая россыпь небольших огненных сгустков, которые с разных сторон ударили в манекены, практически сразу истощив их защиту и пройдя дальше.

– Ой, – поспешила отменить технику Лена, но манекены уже были объяты пламенем и проще было поставить новые, чем восстанавливать эти. – Я лишь хотела пробить защиту, – пояснила она специально для меня.

– Техника для снятия щитов?

– Да, благодаря множественному воздействию можно перегрузить щит, укрывающий противника, или заставить укрепить его с одного направления, а потом ударить в ослабленный участок, – гордо ответила девушка. – Осталось только потренироваться в перенаправлении атаки и можно будет использовать в бою.

– Молодец, что продолжаешь развиваться дальше, – приобнял я довольную волшебницу и та благодарно прижалась ко мне. – Как у тебя дела обстоят с твоей змейкой?

– Все хорошо, – мягко улыбнулась Лена, посмотрев мне в глаза. Из-за небольшой разницы в росте получалось так, что она тянулась ко мне. – Рет очень послушная девочка и помогает мне с контролем второго источника, чтобы мои техники выходили именно такими, как я планировала без вмешательства.

– Старайся не давать ей слишком много свободы, – предупреждающе сказал я. – Пускай ваша объединенная форма дает тебе неоспоримые преимущества, но с этим надо быть осторожным, чтобы не зашло куда-то не туда.

– Я буду осторожна, – кивнула Лена.

Смотря в ее темные глаза, я невольно любовался своей женой, с которой меня так неожиданно свела судьба. Пускай мне было интересно узнать, кем же она на самом деле являлась до нашего знакомства, но раз память после проведенного и нарушенного мной ритуала так и не восстановилась за это время, то может и никогда не восстановится. Да и будь она кем-то значимым, то уже после поступления в Академию Лену бы могли найти родственники, тем более ребята выступали на Турнире и занимали не последние места, так что в прессе и телевидении их лица не раз мелькали.

Впрочем, прошлое мою жену не особо интересовало. Она была связана со мной и этого ей было вполне достаточно. Может, не совсем рационально, но когда люди вообще действуют рационально, особенно девушки?

– Может, съездим куда-нибудь?

В голову пришла одна идея и я решил, что будет неплохо провести время со второй женой. Я в последнее время либо постоянно занят делами рода, либо проводил время с Ариной. С Леной мы пересекались чаще всего только во время завтраков. Она на этот счет ничего не говорила, но все же мне надо уделять время обеим девушкам, если я не хочу, чтобы в дальнейшем из-за этого возник конфликт.

– Я с радостью, – моментально ответила Лена, а ее глаза, кажется, даже зажглись пламенем от предвкушения.


***

Для выхода в свет со своей второй женой я выбрал один из ресторанов в центре столицы. Так-то мне хватало и той еды, что готовят повара в особняке, но это был лишь повод показаться перед остальными (а то я слишком усиленно своими действиями создавал образ затворника) и показать что-то новое Лене. Не думаю, что она вместе со своими одногруппниками посещала подобное заведение. Все же компания довольно большая, а рестораны не совсем предназначены для такого, если это, конечно, не банкет.

За учебой после первых месяцев обучения своей жены я следить практически перестал. Мне на тот момент нужен был в первую очередь доступ к библиотеке Академии и чтобы Лена научилась контролировать свои силы. Уже потом образовалась команда, а она стала моей женой, так что социализация среди других аристократов пришлась как-никогда кстати.

Я замечал за поведением девушки манеры, которые были явно вбиты в подкорку мозга и на них не могла повлиять даже потеря памяти. Академия же располагала довольно большим штатом преподавателей, чтобы обеспечить своих студентов всем необходимым. Если вдаваться в частности, то уроки этикета и танцев Лена, насколько я в курсе, точно брала.

Для ресторана я переоделся в свой костюм, изготовленный в ателье Ламановых, головной офис которых находился в столице, но все же я предпочитал ездить в Иваново, где меня уже знали.

Лена же нарядилась в одно из платьев, пускай и не вечернего плана, но вполне подходящее для летнего дня, переходящего в вечер. В нем, как и во всех последних нарядах девушки, были заметны элементы либо пламени, либо что-то змеиное. Вот и сейчас, казалось бы, обычное серебристое платье, но снизу по окантовке были заметны чешуйки оранжевого цвета, да и при определенном свете можно было увидеть все тот же пламенный рисунок, который проявлялся при движении. Довольно интересное решение и, пожалуй, я не буду узнавать, сколько стоило это платье, чтобы лишний раз не нервничать.

Официант быстро ознакомился с тем, что мы хотели бы поесть, и удалился, чтобы передать наш заказ на кухню.

Мне до этого несколько раз доводилось бывать в подобных заведениях, где цены на простейшее блюда начинаются от сотни имперских рублей, но вот для Лены все здесь было в новинку. Она старалась не слишком сильно демонстрировать свое любопытство, но все же украдкой посматривала по сторонам, изучая как обстановку, так и собравшихся гостей.

Кстати, я тут заметил знакомых. В нескольких метрах от нас с какой-то красивой особой ужинал Мстиславский, запомнившийся тогда в участие на мотоцикле против магокаров. Да и потом в Академии я часто пересекался с ним в библиотеке, так что можно сказать, что он был знакомым. Но мешать его вечеру я не собирался, да и пришел я сюда не для того, чтобы общаться с другими аристократами, а чтобы уделить время своей жене.

– Тебе здесь все нравится? – с улыбкой смотря на то, как Лена пытается рассмотреть все в ресторане, спросил я.

– Очень! – довольно улыбнулась моя спутница, стараясь сделать это сдержанно, но все же интонация полностью выдавала ее восторг от происходящего.

Отужинав несколькими блюдами, я внимательно следил за реакцией Лены и если ей вдруг что-то не нравилось, то заказывал другое блюдо. Ей было немного от этого неловко, но я не достаточно хорошо знал вкусы жены, чтобы угадать со всеми блюдами, и лучше я переплачу, чем такая мелочь подпортит впечатление от вечера.

После ресторана мы отправились в театр, где мне уже пришлось отвлекаться на разговоры со встреченными знакомыми, которых уже бы не получилось игнорировать. Впрочем, и здесь себя Лена продемонстрировала с лучшей стороны, показывая себя как моя жена и спутница: где было необходимо, поддерживала разговор, а где надо – уходила вместе со спутницами моих знакомых, позволяя мужчинам поговорить отдельно. Правда, там уже начали говорить уже с ней, ведь некоторые вещи, несмотря на сильную патриархальную систему власти в Империи, без одобрения жены не решались. Так что с женщинами у нас всегда считались, да и кто как не они умеют манипулировать мнением своих мужей.

В театре ставили какую-то английскую трагедию, с историей которой я был не слишком знаком, но смотреть за приключением главного героя было довольно интересно. Еще одним нюансом было то, что подобного рода представления были исключительно на языке туманного Альбиона, как еще часто называли Англию. Так что разобраться в постановке в полной мере можно было только понимая, о чем они говорят, но, судя по восторгу моей жены, для нее это не составило проблем.

Под конец представления пришлось еще ненадолго задержаться, так как со мной хотели поговорить, воспользовавшись такой возможностью. Тут для этого даже был оборудован отдельный зал, так что заскучать посетителям не давали. Уж за такие деньги, которые я отдал за билеты, было бы удивительно, если тут был иной подход.

В итоге я вроде бы планировал развлечь свою жену, а получилось, что вновь пришлось заниматься делами и вежливо разговаривать с людьми, связи с которыми мне могли бы еще пригодиться, вместо того, чтобы просто отправиться дальше. Благо и им не хотелось излишне долго задерживаться после конца представления, так что полчаса спустя мы вновь были в машине в сопровождении водителя и терпеливо ждущей нас Роксаны. Демонесса в этот раз по полной отыгрывала роль телохранителя и контролировала всю обстановку. При этом она тактично осталась сидеть с водителем, чтобы нам дать иллюзию уединения, хотя я прекрасно знал, что с водительского места можно было услышать все разговоры пассажиров, несмотря на закрытую перегородку, отделяющую нас.

– Надеюсь, тебе не было слишком скучно сегодня? – взяв Лену за руку, спросил я, когда мы тронулись с места. Пока особой цели не было, так что приказал просто покружить по городу.

– Было сложно отвечать на вопросы и не подвести тебя, – задумчиво приложив указательный палец к губам, ответила девушка. – Но в то же время интересно и, кажется, я тем женщинам понравилась, – гордая собой, добавила она.

– И о чем же они таком тебя расспрашивали? – заинтересовался я.

– Да в основном всякую ерунду, – отчего-то смутилась Лена, так что я решил не настаивать.

– Ладно. Не хочешь съездить еще куда-нибудь?

– А мы можем съездить в какой-нибудь парк? – попросила она.

– Наша одежда не самая подходящая для этого, но почему бы и нет, – пожал я плечами, отдав соотвествующее распоряжении водителю.

Спустя несколько минут неспешного разговора мы приехали в «Сокольники» – один из самых обширных парков столицы, который старались сохранить в первозданном виде, но при этом здесь хватало мест и для современных видов отдыха на подобие зон для экстрима.

Как я и сказал, наши наряды не слишком подходили для такого рода прогулки, но раз Лена захотела именного этого, то почему бы и нет.

Мы медленно шли по украшенному парку под руку и невольно собирали взгляды всех прохожих. Не то чтобы аристократы тут вообще не появляются, но все же мало кто из магов любит привлекать к себе лишнее внимание, когда можно найти для отдыха похожие зоны, но закрытые для простолюдинов. В таких местах и развлечения можно найти на достойном уровне, но нам этого не требовалось.

Позади нас шла Роксана, которая обеспечивала безопасность нашей прогулки. Не удивлюсь, если потом окажется, что в толпе есть ее несколько иллюзий, которые пускай и не обладают достаточными возможностями для самостоятельных действий, но могут передавать информацию своей создательнице, тем самым расширяя ее поле зрения. Да и девушка, идущая позади нас, скорее всего не является настоящей, так как ее присутствие слишком явное – напоказ.

И все же, несмотря на мои небольшие опасения, вечер закончился без проблем.

Мы успели посетить несколько довольно занимательных мест, а потом я заметил, что Лена порядком подустала уже ходить на каблуках. Она не хотела этого показывать, слишком увлеченная самим процессом, но все же было видно, что мы стали идти заметно медленней и пару раз мне пришлось поддержать Лену, когда она оступалась.

В итоге все же удалось уговорить ее отправить домой и спустя почти час мы добрались до особняка.

– Спасибо тебе за столь приятный вечер, – благодарно прильнула ко мне Лена, когда мы поднялись на второй этаж и оказались у входа в ее личную комнату.

– Но вечер еще не окончен, – улыбнулся я, толкнув дверь и входя внутрь.

Я совсем не собирался так быстро его заканчивать.







P.S. И не забываем, что лайки и комментарии увеличивают скорость написания.


Глава 15


Рэми вернулась с посланным отрядом вместе со своей семьей, которую удалось вытащить до того, как им успели навредить.

В целом бойцы были хоть и слегка потрепаны, но в некотором роде даже рады такому заданию. Все же последние месяцы они практически безвылазно находились в особняке и охраняли его территорию и порядком заскучали. Так это миссия была как раз тем, что они в тайне ждали и развлеклись они тоже по полной. Судя по отчетам, которые позже предоставил их командир они попросту распугали всех тех бандитов, которых наняли для поимки семьи Аркур, тем, что нисколько не стеснялись использовать оружие против них. Настолько агрессивный подход к решению проблемы никто не ожидал, но когда к этому веселью присоединились демоны, бандитам стало совсем грустно.

Что неожиданно, но больше всех отличился Джинхей Мин. Как оказалось, парень был очень повернут на справедливости.

В начале он вообще не понимал, что происходит, но не мог противиться моему приказу и поэтому полетел вместе со всеми. Там уже в самолете Рэми кратко поведала ему свою историю и тот загорелся целью обязательно спасти невиновных. Так что его летающие золотые мечи скорее всего будут сниться в кошмарах нанятым бандитам еще очень долго. Ведь этот недокитаец практически насаживал их на свои мечи, при этом оставляя людей в живых, так как нам не нужно было, чтобы смерти привлекли ненужное внимание.

Вообще вся операция по спасению прошла за ночь и рыскающих по городу, в котором укрылась семья Рэми, мои люди находили по одному и тихо нейтрализовали, оставив их связанными с доказательствами противозаконной деятельности для местных правоохранительных органов.

После они так же быстро, как приехали, так и уехали, а теперь Рэми сидела передо мной слегка уставшая, но радостная, что все получилось.

– Как твоя семья в целом перенесла все это «приключение»? – участливо спросил я.

– Они, конечно, такого не ожидали, – обвела рукой пространство над головой Аркур. – Но были впечатлены тем, что мой работодатель выделил такие средства для помощи, – польстила мне девушка.

– Главное, что с ними все хорошо и тебе больше не надо будет переживать об их судьбе, – улыбнулся я. – Надо будет помочь с жильем для них?

– Нет, господин, – покачала головой Рэми. – Вы и так сделали слишком много для меня, что я буду вам всю жизнь должна за эту помощь, – склонила девушка голову.

– Рэми, ты мне это прекращай! – шутливо пригрозил я. – Мне нужны такие помощники, как ты, и помочь твоим родным – малая цена за это. Главное позаботься о том, чтобы наверстать упущенной с ними время.

– С родителями я-то быстро найду контакт, а вот сестра на меня серьезно обижена, – неожиданно откровенно произнесла моя слуга.

– Недовольна, что пришлось покинуть своих друзей? – понятливо кивнул я.

– Да, она в следующем году должна была закончить свою школу и собиралась лето провести с друзьями, а тут я со своими проблемами из прошлого, – грустно усмехнулась Рэми.

– Не переживай, я верю, что со временем вам удастся вновь найти общий язык. А в столице учебные заведения ничем не хуже европейских, так что она в этом плане ничего не потеряет. Да и друзей можно завести новых.

– Спасибо вам еще раз.

– Рэми, мы же уже давно знакомы и я просил тебя обходиться без этого выканья, – вновнь просил я ее. – И если возникнут еще какие-то проблемы, то смело обращайся. Ты член рода, а я, как его глава, заинтересован в твоем благополучии.

Сам разговор, собственно, на этом и закончился. Аркур была слишком смущена от происходящего и я просто отправил ее к семье, чтобы объясниться и попробовать восстановить старые связи.

В целом миссия по спасению родных моего главного аналитика прошла успешно. Сама Рэми за годы своего наемничества прекрасно понимала, как организовать все так, чтобы никто не мог найти исполнителей заказа или по крайней мере для этого пришлось бы приложить слишком много усилий. Да и, как я понял, ее недоброжелатели хоть и имели определенное влияние, но недостаточное, чтобы погнаться за ней до самой Российской Империи. Оставалось лишь ее родным получить имперское гражданство и тогда этого вопроса вообще стоять не будет.

Были, конечно, шансы, что на них могут попытаться выйти через знакомых и друзей – раз уж смогли найти семью, то это не так и сложно сделать. Но тут, думаю, Аркур и сама справиться, благо ее команда не раз выполняла в том числе и подобные задачи, пряча людей или нежелательных свидетелей.

Для меня же вся эта миссия была нужна еще как показательный момент. Все равно бойцы не станут скрывать свою поездку, так как я им этого, собственно, и не запрещал – и так все постепенно узнают, что патриарх рода на многое готов ради своих людей. Такая репутация тоже много стоит и она куда дороже, чем потраченные на миссию деньги, тем более Рэми своими анализами рынка принесла мне куда больше.

– Можно? – постучал в дверь, а следом, так и не дождавшись ответа, ко мне зашел Эрис. На его довольной морде было видно, что такое приключение точно пришлось по душе демоническому волку.

– Ты же понимаешь, что надо было войти после моего разрешения? – приподняв левую бровь, холодно спросил я.

– Егор, ты это бросай, – показательно нахмурился он, проходя дальше и заваливаясь в кресло. – Я тебя еще вот таким помню, – показал он рукой на расстояние от пола примерно в метр.

– Даже тогда я был выше, – фыркнул я на это, сменив тон. Действительно, против Церби это не слишком эффективно, тем более он действительно знает меня слишком давно, чтобы строить отношения господин-подчиненный и надеяться, что он будет их придерживаться. – Тем более я тебя помню не больше двадцати сантиметров в холке.

– Тоже верно, – согласился со мной Эрис. – Но размер не имеет значения в таком вопросе, – самодовольно улыбнулся он.

– Давай только без этого, – махнул я рукой. – Зачем пришел?

– Хотел просто рассказать, что среди тех, с кем нам пришлось поработать, были странные ребята, – ехидно улыбнулся Эрис.

– И? Не думаю, что в ближайшее время нас заинтересует Европа. И в Империи дел хватает, чтобы еще следить за тем, что происходит там, – пожал я плечами.

– А то, что среди них были пускай и слабые, но все же одержимые? – попробовал закинуть удочку парень.

– Я, конечно, понимаю, что ты много времени проводишь за телевизором и «гуляешь в сети», но одержимость не такое уж редкое явление, как может показаться, – покачал я головой.

– А я думал, тебя заинтересует это, раз ты сейчас охотишься за чернокнижником, – развел руками Эрис, слегка разочарованный от того, что я не воспринял его новость с должным вниманием.

– «Охочусь» – громко сказано, – фыркнул я. – Меня бы вполне устроило, если бы он перестал действовать на территории Империи. А насчет одержимых – в Европе и раньше проводили куда больше древних ритуалов, чем на нашей территории, так что не удивительно, что там могли сохраниться записи о них и кто-то решил этим воспользоваться. Тебе, конечно, спасибо за бдительность, но пока это нас не сильно касается.

– И все же имей в виду, что если среди мелких банд появляются одержимые, то куда тогда катиться ваш мир? – встав со своего места, напоследок произнес демон.

Когда дверь за ним закрылась, я открыл терминал и задумчиво уставился в подсвеченный голографический экран, не особо видя, что было выведено на нем. Пускай я сказал, что нас это не касается и отчасти был в этом прав, но все же я не мог не рассматривать эту новость. Невольно я мысленно возвращался к словам Бей Мина, который явно что-то знал или думал, что знал, и из-за чего он, собственно, покинул собственный клан и стал заниматься деятельностью, которая полностью противоречит тому, чему их учат с детства.

Одержимые действительно встречались на протяжении всей истории существования человеческого общества. Так уж получилось, что эти демонические сущности легче остальных проникали в наш мир и искали для себе носителей, порой вообще никак не проявляя себя десятилетиями, пока не набирались достаточных сил. В этом-то и была их главная опасность, так как без активных действий они практически незаметны и могут подселиться чуть ли не в любого человека.

Хорошо еще, что для одержимости необходимы определенные условия, да и сами сущности без носителя попросту гибнут, так как являются чужеродными для нашего мира и не могут выжить в магических потоках, пронизывающих все вокруг.

В любом случае этот момент забывать не стоит, но и делать с этим я пока ничего не намерен. Я не рыцарь в белом плаще, чтобы после такой новости поехать в Европу и начать устранять одержимых. Для этого есть соответствующие люди, да и делать такую работу бесплатно не в моих правилах. Зачем отнимать хлеб у тех, кто с этим может справиться если и не лучше, но все же может?

От размышлений меня отвлекло мигнувшее оповещение о новом сообщении, пришедшем на мою почту. Причем на ту почту, которую я использовал для личных целей и она была известна ограниченному кругу лиц, а значит на нее могло прийти действительно что-то важное.

Похоже, мне нашли нескольких алхимиков, осталось лишь выбрать одного из подходящих именно для моих целей.


***

Шляпник не подвел и в счет долга за привезенных мной тушек демонов действительно подобрал нескольких кандидатов, которые оказались должны представителям черного рынка и уже самостоятельно не могли выплатить этот долг.

Проблема алхимиков была в том, что это только относительно недавно заново открытая профессия, которая еще за собой не имела проверенной теоретической базы. Точнее не так – фолиантов на эту тему хватало, но алхимики прошлого были еще теми философами и их записи наличествуют таким количеством рассуждений о природе веществ и окружающего мира, что найти в них нормальные рецепты та еще задача.

Другая проблема в том, что такие книги были доступны либо родам с древней историей, либо в Академии Магии при патронаже Императора.

С учетом того, что туда ходят только аристократы, которым эта тематики не сильно интересна, когда магических сил хватает для более интересных вещей, а простолюдинам для попадания в Академию необходимо иметь много денег, то получилось, что алхимией в настоящее время занимались самоучки.

Им приходилось действовать методом проб и ошибок, чтобы достичь хоть какого-то результата. А сам процесс преобразования в алхимии часто бывает связан с довольно бурными реакциями, в том числе и взрывами. И ладно можно все это отбросить, но настоящая алхимия невозможна без магических компонентов, которые добыть простому человеку – та еще задачка.

В итоге выходит, что алхимики вынуждены обращаться к черному рынку, чтобы получить ингредиенты для своих опытов, но сами опыты часто заканчиваются последствиями, после которых они не могут вернуть деньги за взятое в кредит. Из-за последнего цены на алхимические компоненты и в целом на все сопутствующее в этой области были задраны, чтобы покрыть возможный ущерб от их деятельности.

В общем, нелегко живется алхимикам в наше время и если это какой-то самоучка, то, как правило, он в таких долгах, которые ему за всю жизнь не выкупить. Понятное дело, что на черном рынке хватает представителей этой братии, которые живут довольно неплохо, но либо это простые ремесленники, выполняющие один и тот же рецепт без каких-либо изменений, либо действительно успешные алхимики, но таких были единицы.

Мне же нужен был в меру талантливый новичок в этой сфере, который еще не успел отчаяться достаточно сильно, чтобы начать уже делать зелья на заказ, лишь бы оплатить долги. Думаю, тут не надо упоминать, какого рода зелья могут быть востребованы на черном рынке? Вот и мне не нужен был человек, готовый жертвовать жизнями других и подсаживать их на свою продукцию, лишь бы спасти себя.

Из-за этого критерия мне подходило не так уж и много человек, и первые три указанные в списке позиции пришлось отбросить. Там люди уже успели слишком увязнуть в этом деле, чтобы так просто переключиться на что-то нормальное. Да и не нужен мне был слуга, который сам зависим от тех зелий, что он изготавливает на продажу.

А вот с четвертым по счету алхимиком мне, кажется, повезло.


***

Я уже был порядком раздражен от этих поездок по не самым респектабельным местам, где обитали указанные в списке Шляпника алхимики, что не особо обращал внимание на то, куда мы едем. Из-за этого я довольно удивленно осматривался по сторонам, когда понял, что мы оказались в одной из немногих сохраненных рядом со столицей деревень. Тут, правда, были не домики, а небольшие коттеджи. Так что было понятно, что тут живут простолюдины среднего достатка, которые могут позволить себе отдельный дом близко к городу, но не имеющие достаточно денег, чтобы построить действительно большое жилье.

Впрочем, не мне давать оценку их достатку, ведь я бы и сам вполне был доволен жизни в подобном доме, если бы не род и связанные с ним репутационные проблемы. Надо же соответствовать своему статусу и такое жилье явно не подходит для князя молодого рода.

– Адрес точно тот? – решил я на всякий случай уточнить у водителя, но тот кивнул и показал данные навигатора. Действительно все было верно.

Странно, что алхимик-должник проживает в таком месте, хотя если он хотел приготовить что-то редкое, то вполне мог влезть в долги.

Калитка в заборе была открыта, так что я пропустил вперед Роксану и пошел следом за демонессой. Искать жильцов долго не пришлось, так как из-за пристройки к дому раздался приглушенный хлопок, а затем ругань, которая и привлекла наше внимание.

Когда я подошел поближе, то понял, что пристройка представляла из себя что-то вроде одновременно и склада для всего того, чему не нашлось места в доме, и мастерской, в которой сейчас, собственно, и возился следующий по списку алхимик. Точнее девушка-алхимик.

Она нас еще не заметила, больше увлеченная тем, что происходило у нее на столе, так что я решил для начала осмотреться. В самой мастерской было много различного хлама, как и полузакрытых коробок, в которых, по всей видимости, хранились компоненты для алхимических опытов. Для справедливости стоит сказать, что хлам был свален в одном углу, а вот остальную часть пространства занимали различные колбы, какие-то трубки и еще множество предметов, которые необходимы в проводимых опытах, но их предназначение угадывалось с большим трудом. При этом все бурлило, свистело, кипело и текло. В общем, жило своей жизнью и без участия девушки.

К нам она была повернута спиной, так что я мог отметить невысокий рост алхимика, ее рыжие вьющиеся волосы и белый лабораторный халат, который был местами испачкан. Собственно, из-за халата сложно было оценить ее фигуру, ну а лица с такого ракурса я, естественно, разглядеть не мог.

– Опыт номер К/203, – неожиданно заговорила девушка, делая пометки в блокноте и одновременно записывая это на диктофон, который висел у нее на шее. – Необходимо уменьшить количество чешуек Солнечной Жабы. Реакция при соединении с основной частью зелья происходит слишком быстро и не дает компонентам перемещаться. Попробовать усики Синего Жука для стабилизации процесса, по возможности выбрать более молодую особь из-за их лучшего замораживающего эффекта.

Тут я не выдержал и постучал о ближайшую поверхность. Не сделай я этого, на нас, похоже, вообще не обратили внимания и приступили к следующему опыту.

– Ой! – вскрикнула от неожиданности она, роняя себе под ноги склянку с жидкостью ярко-зеленого цвета. Когда она упала на пол, от нее повалил какой-то дым. Девушка тут же закрыла нос рукавом халата и поспешила наружу мимо меня, слегка толкнув. – Да не стой ты на месте, а то надышишься и будешь ловить глюки час! – предупредила она меня.

От такой наглости опешил не только я, но и Роксана, не ожидавшая такой прыти от алхимика. Несмотря на это, мы оба последовали ее совету.

– Ага, все выбрались, – кивнула рыжая, посмотрев на нас, и без паузы заявила: – А теперь говорите, кто вы такие и чего вам надо? Я вообще-то занята! – фыркнула она, гордо задрав голову.

– Интересный подход к встрече гостей, – хмыкнул я, внимательно смотря на эту вздорную особу.

Несмотря на свой рыжий цвет волос, у девушки почти не было веснушек, да и те, что я разглядел, были практически незаметны. На меня так же оценивающе смотрели ярко-желтые глаза из-под линз тонких прямоугольных очков. Слегка вздернутый небольшой носик, чуть пухлые губы и правильные черты лица – не знаю, как там с фигурой, все так же скрытой халатом, но девушка вполне могла быть моделью для каких-нибудь брендов одежды. Таких я в свое время повидал достаточно, чтобы понимать, какой образ пользуется большим спросом в их среде и вот эта рыжина и явный вызов в глазах мог бы стать изюминкой девушки, сделав ее очень популярной.

– Так и я вас не звала, – возразила алхимик, слегка нахмурившись после осмотра меня и теперь оценивая Роксану, которая сохраняла холодную маску на лице, чтобы не мешать мне вести переговоры.

– Егор Шувалов, – представился я, чуть склонив голову.

– Молодой князь? – ахнула девушка, удивленно смотря на меня. – То-то мне твое лицо показалось знакомым.

Не думаю, что мое лицо так уж и знакомо всем, но скорее всего я уже успел засветиться где-то в журналах, которые освещают жизнь аристократов для простолюдинов. В нашей же среде всю информацию собирает разведка рода. Последнему я доверяю куда больше, чем какой-нибудь пускай и крупной газетки.

– Побольше уважения в голосе, – тихо и угрожающе произнесла Рокс, все же не выдержав такого фамильярного обращения.

– Да брось ты, – махнула на нее рукой рыжая, проигнорировав угрозы со стороны моей телохранительницы. – Вы же пришли что-то заказать у меня? Так что давайте с этим закончим и я продолжу свою работу, – предложила она, переведя взгляд на меня.

Демонесса хоть внешне и не отреагировала на такие действия со стороны девушки, но руку положила рядом с поясом, так что пришлось жестом показать, чтобы она держала себя в руках.

– Может для начала представитесь? – предложил в свою очередь я.

– Давай только без этого выканья, – слегка раздраженно ответила алхимик. – Я от этого себя чувствую старухой. Меня Света зовут. Света Краснова, – добавила она. – Но не думаю, что вы этого не знали, раз пришли ко мне.

– Странное отношение к пришедшему напрямую аристократу, – с интересом посмотрел я на нее.

– Так не я же к тебе обратилась, – пожала плечами Светлана, представившаяся просто Света.

– Хорошо, – кивнул я, принимая ее правоту и правила ее игры. – Но неужели у тебя столько заказов, что не хочется взять еще один?

Пока я это спрашивал, алхимик, не обращая на меня внимания, заглянула в мастерскую и спустя несколько секунд выглянула обратно и махнула нам рукой:

– Уже можно заходить. Все выветрилось, – и, не дожидаясь нас, она первой вошла в свою мастерскую. – Заказов действительно много, так что мне некогда с вами болтать, – без паузы выкрикнула она изнутри.

– Странно, что при таком количестве заказов у тебя образовался большой долг на черном рынке? – слегка улыбнувшись, спросил я, внимательно следя за ее дальнейшей реакцией.

– Так вот оно что, – моментально насторожилась алхимик и, как ей казалось, незаметно потянулась к какой-то склянке, из-за чего неодобрительно посмотрела на нее Роксана, демонстративно покачав рукой, в которой возник метательный нож. – Не знала, что с меня придет выбивать долги целый князь.

– Да, действительно, – рассмеялся я. – Иметь такое высокое самомнение большого стоит. И, кажется, я теперь догадываюсь, как ты собрала столько долгов.

– Я вообще-то всегда исполняю заказы, – гордо произнесла Света, но было видно, что ее мои слова слегка задели. – Не виновата же я, что не всех устраивает результат, когда я говорю, что нужны определенные ингредиенты, а мне дают другие, – пробурчала она.

Не думаю, что дело только в этом, так как представителям черного рынка куда удобнее иметь алхимика, должного им, чем свободно занимающегося своей работой. Но до этого она должна дойти сама, иначе ее рано или поздно все равно подведут к той черте, когда девушка будет готова изготовить любое зелье, лишь бы покрыть долги, растущие с каждым днем.

– И все же я хотел убедиться в этом на деле, если ты, конечно, сможешь изготовить то, что мне необходимо, – с изрядной долей сомнения в голосе сказал я.

– Да что бы я не справилась! Не бывать такому! – завелась рыжая, требовательно протянув руку. – Ну давай свой рецепт. Не бойсь зелье от потенции понадобилось? – ехидно улыбнувшись, спросила она.

– С таким характером удивительно, что у тебя вообще есть клиенты, – покачал я головой, протянув ей заранее составленный список ингредиентов.

– Какая разница, какой у меня характер, ведь главное – результат работы, – отмахнулась Света и начала внимательно изучать список. – Так посмотрим. Ага… Ага… Еще и это тут…

Было довольно забавно смотреть, как она кивает собственным мыслям и рассуждениям. В такие моменты ее завивающиеся волосы весело подпрыгивали пружинками и девушка пыталась безрезультатно от них отмахнуться или заправить за ухо.

– Если я ничего не путаю, то получится состав, укрепляющий кости? – с небольшим сомнением в голосе спросила она, посмотрев на меня. – Сколько зелий вам надо и к какому сроку? – деловито осведомилась Краснова, не дав мне вставить и слова.

Понять по одним ингредиентам, что из них можно в итоге получить, не так уж и легко. Тем более когда нет готового рецепта, ведь из многих одинаковых составов можно сделать как лекарство, так и яд. Достаточно не так смешать компоненты или, например, слишком долго варить итоговый состав – и все, он изменит свои свойства вплоть до противоположных. В этом отчасти кроется опасность работы алхимика, ведь если вместо зелья исцеления он сделает яд, то вряд ли и дальше ему дадут заниматься своей деятельностью.

– Все верно, – уважительно кивнул я. – Мне для начала необходимо зелье укрепления костей в размере, пожалуй… ста штук. Да, думаю, такого на первый месяц будет достаточно.

– На первый месяц?! – удивленно посмотрела на меня Света. – Ты что, армию хочешь этим напичкать? Не мне, конечно, предупреждать, раз ты пришел сам заказывать конкретное зелье, – потрясла она списком ингредиентов, «забыв», что там нет названия итогового состава. – Но чрезмерное употребление может нанести вред организму.

– Не хочешь тогда лично проконтролировать это? – предложил я.

– В каком это смысле? Я не работаю на выезде.

– А я и не говорю о работе на выезде, – хитро улыбнулся я. – Я предлагаю работать на меня с полным обеспечением всем необходимым для твоих опытов. Придется, конечно, сначала проверить твои компетенции…

– Да я лучший алхимик в столице, а не какой-то там шарлатан! – возмущенно заявила Света. – Чтобы во мне кто-то сомневался!

– Так что? Ты согласна работать на меня?

– Еще чего?! – вновь выкрикнула она. – У меня и так много заказов, чтобы еще отвечать на прихоти какой-то аристократишки.

– Еще одно неуважительное слово к милорду и я… – угрожающе произнесла Роксана, уже практически замахиваясь метательным ножом, так что мне вновь пришлось ее останавливать.

Демонесса впервые за время нахождения в качестве моего телохранителя встречала такое поведение у человека, так что не удивительно, что ее реакция была столь острой. Но все равно потом надо будет поговорить с ней на этому тему.

– Ничего себе ты ее выдрессировал, – покачала головой Краснова, совершенно безбоязненно смотря на Рокс. А вот я не мог понять, то ли это запредельная храбрость, то ли вера в свои исключительные силы и что с ней не может ничего произойти. – Еще и это… «милорд», – показала она руками кавычки на последнем слове.

– А если я скажу, что после испытательного срока закрою все долги и позволю закончить все предыдущие заказы? – предложил я, видя, что во взгляде девушки уже появилась легкая заинтересованность, но так быстро сдаваться она не была намерена. Так что начинались банальные торги.

– Испытательный срок не больше месяца и за это время я могу делать другие заказы.

– Три месяца и можешь делать заказы. Если выполнишь три моих заказа, – для наглядности продемонстрировал я вытянутую руку с тремя отогнутыми пальцами, – то срок сокращу на месяц.

– Два месяца, – заявила после небольшой паузы Света. – И за каждый выполненный заказ будешь сокращать неделю.

– Четыре месяца, – под ее недоуменный взгляд увеличил я срок. – Закрываешь все свои заказы до того, как начнется, собственно, сам срок и по его истечению я подумаю не только над тем, чтобы окончательно взять тебя на работу, но и принять в род.

– Стать слугой княжеского рода… – задумчиво произнесла алхимик, будто пробовала это сочетание слов на вкус. – А могу ли я заниматься собственными исследованиями?

– Если это не будет мешать основной работе и за свой счет, то пожалуйста. Если еще и расскажешь, что именно хочешь сделать и мне понравится, то могу еще и проспонсировать исследования, – озвучил я свои условия. – В итоге, я так понимаю, ты не против работать на меня?

– Отказаться от человека, готового предоставить все необходимое для моей работы… Шутишь, что ли?! – эмоционально воскликнула она, вдруг рассмеявшись. – Конечно я согласна. За недельку разгребусь с делами и могу приступить к первому заказу для зелья укрепления костей.

– Только работать будешь не здесь, – добавил я новое условие, со скепсисом осматривая обстановку, которая оставляла желать лучшего. Во всем этом хоть и виделась система и упорядоченность, но сами рабочие инструменты явно были куплены со скидкой из-за своего износа и это влияло на конечный результат.

– А где же мне тогда работать? – развела руками в стороны Краснова.

– Что насчет оснащенной всем необходимым лаборатории? – подкинул я еще одно предложение.

– Да ты представляешь, сколько времени я потратила на то, чтобы собрать все это, – сделала вокруг себя оборот Света и вот ее горящие нотками безумия глаза посмотрели на меня. – Я же могу заказать любое необходимое оборудование?

– Если оно необходимо для достижение лучшего результата, – кивнув, подтвердил я.

– Где подписаться?! – порывисто бросила алхимик.

Только теперь я подумал, а кому в этой ситуации больше повезло: мне, нашедшему болеющего своим делом алхимика, да еще и имеющую знания в нужном вопросе, или же ей, получившего просто так такого спонсора. Так ведь я еще и результата не видел.

– Все после того, как я увижу первую партию и проверю ее качество, – сделал я шаг назад от этой безумной девушки.

– Через неделю будет готово! – твердо произнесла она, подбоченившись. – А дальше мы с тобой обсудим мою будущую лабораторию.








P.S. И не забываем, что лайки и комментарии увеличивают скорость написания.


Глава 16


На удивление вся следующая неделя прошла довольно спокойно. Не было ничего слышно о чернокнижнике. Скуратову было не до меня, так как допрос того квартала одержимых продолжался до сих пор, но меня по какой-то причине решили к этому делу не привлекать. Видимо, все же то, что я забрал все тела демонов в качестве оплаты за их устранение не всем в верхах понравилось, но и отменить уже содеянное они тоже не могли.

Впрочем, работа на Службу уже перестала приносить доход, который мне был столь необходим в начале создания рода. Сейчас в нашем активе хватало предприятий и акций других компаний, чтобы получать денежные средства, полностью покрывающие все расходы. Так что казна росла, пускай я это видел только в отражении банковского счета, но количество нулей в нем просто не могло не радовать.

Как только Церби стал Эрисом и его навыки в должной мере проверила Роксана, демона тоже заставили участвовать в тренировках воинов рода. Пускай мой старый призыв и возмущался, но после его хвастовства о том, что он теперь может выглядеть как человек, иного выбора у него в принципе не осталось. К сожалению, он понял это слишком поздно.

Людям Волкова, несмотря на то, что Роксана по всем статьям была сильнее, все же не совсем удобно было сражаться против девушки. Они на подсознательном уровне сдерживались, за что постоянно огребали от девушки, которая это прекрасно считывала в их действиях.

Когда среди моих слуг появился Ланс, ситуация стала немного исправляться. Этого демона по праву можно было назвать мастером обороны и пробить его защиту удавалось пока что только самому Славе, но развить успех дальше одного удачного попадания даже ему не удавалось. С Лансом была проблема иного рода – он был малоэмоционален в бою и это тоже отражалось на тренировках.

Эльза, являющаяся главным психологом рода, чутко следила за состоянием членов рода и доложила мне об этом, чтобы я был в курсе проблемы. Она заключалась в том, что у бойцов создавалось впечатление, что они сражаются с манекеном или роботом – настолько экономичны и рациональны были движения Ланса. В какой-то мере из-за этого люди стали думать, что его вообще невозможно одолеть и это тоже повлияло на результативность тренировок.

А вот Эрис был полной противоположностью Ланса. Демон еще не в полной мере контролировал свое человеческое тело, но перемахнуться с желающими был никогда не прочь. Благо Роксана за короткое время сумела научить его ограничивать свою силу, а то после каждой тренировки приходилось бы срочно вызывать целителей, чтобы мои люди не умерли.

Церби явно пересмотрел боевики, так как действовал он, словно руководствовался ими. В его исполнении любой спарринг превращался то ли в кабацкую драку, то ли бой на выносливость – тут сразу и не поймешь. В любом случае Эрис эмоционально перебивал обоих демонов и давал определенный заряд энергии выступающим против него бойцам.

В какой-то мере он послужил для них разрядкой, когда можно просто ударить противника в лицо кулаком и тот, выдержав удар, ответит тем же. Таким образом получалось, что после тренировок у Рокс и Ланса к Эрису выстраивалась очередь из желающих помериться с ним силами.

Что странно, но, похоже, моего самому первому призыву это доставляло определенное удовольствие, а все полученные травмы исчезали уже спустя пару часов, поэтому на следующий день он уже был готов к новым вызовам.

По словам Эльзы, такой подход формировал у воинов рода вполне стабильный эмоциональный фон, да и развивались они в разных направлениях и с разными подходами, что позволяло их сделать сильнее.

У Миямото тоже были небольшие сподвижки в плане тренировок его учеников, но пока демонстрировать он их успехи не хотел, считая, что этого все же недостаточно для демонстрации. Также, помимо тренировок в самом особняке, где младшие ученики были обеспечены всем необходимым, старый дух не забывал про свое додзе, где недавно был объявлен новый набор и в этот раз количество желающих было в несколько раз больше, так что даже пришлось проводить отбор. Благо тут уже помогали младшие ученики, которые помогли с отсевом.

Можно было, конечно, взять и больше людей, но само додзе не располагало достаточно большим количеством помещений для этого, да и учитель был один. Так что с увеличением количества участников снижался бы прогресс отдельных людей, что не устраивало японца.

Надо будет подумать о найме еще нескольких учителей, но это можно сделать позднее, тем более пока непонятно, как им объяснить, что во главе учебного процесса стоит призрак. При более тесном общении все равно стали бы слишком сильно бросаться странности в действиях Миямото.

Но все это дело будущего, тем более развивать направление, связанное с додзе, я сильно не планировал, да и сам старый дух мечника был доволен и таким результатом. Тем более его все больше волновало мое собственное развитие, как его личного ученика, так и развитие младших учеников. Все же они проявили определенный талант в учении меча, а с их пускай и куцыми магическими способностями это может сделать из них довольно опасных противников.

Вот насчет последнего я сам начал вести определенное движение. До этого в процесс обучения я не вмешивался, но Миямото подтвердил, что на данный момент они достаточно подготовлены, чтобы моя задумка не помешала их тренировкам и в итоге легла в дополнение к уже изученным основам.

– Как вы все знаете, вас отобрали в младшие ученики одного старого мастера, – пассаж в сторону Миямото, который благодаря материальной иллюзии Роксаны стоял тут во плоти. Так-то все ученики знали, что их обучает дух, но ему нравилось именно «присутствовать». – Но критерием отбора было не только то, что вы способны идти по его пути, но и то, что в вас есть магические способности.

– Это сложно назвать способностями, господин, – невесело улыбнулся Илья, твердо посмотрев на меня. – Максимум ранг Послушника. С такими данными даже никуда не поступишь, да и никто не возьмется за обучение таких недомагов.

Парень беспорно являлся среди всей двадцатки учеников лучшим и самым способным, что я уже успел проверить на деле. Но несмотря на свои лидерские позиции, характер его был сложным. Правда, не сказал бы, что это такая же проблема, скорее именно благодаря такому характеру парень-сирота смог пробиться до текущего положения. Слугой магического рода может стать далеко не каждый мальчишка с улицы.

– А вот это ты зря, – покачал я головой. – Вы все является слугами рода Шуваловых. А значит, являетесь моей семьей, – под скептичный взгляд Ильи сказал я. Этот парень, судя по его досье, пережил многое и так его было не пронять, но у части ребят эти слова нашли соответствующий отклик. – А для семьи и тех, кто готов работать на благо рода, я готов на многое.

Не откладывая дело в долгий ящик, я стал рассказывать ребятам основы магии и тому, как важно правильно концентрироваться на магических потоках, чтобы добиться как можно меньшего паразитного расхода в создаваемых конструктах.

– Простейшие конструкты вы способны воспроизвести собственными силами и это вы попробуете чуть позже, – указал я на терминал, установленный сегодня утром в одной из комнат, отведенных для их проживания и тренировок. Пора ребятам сделать библиотеку и эта комната была достаточно просторной, чтобы справляться с этой целью. Остальное оборудования установит Сэм в течение недели, но в данный момент это было не важно. – Сейчас же мы поговорим о более грубом методе использования сырой силы.

– Но разве при этом не увеличивается расход энергии? – недоверчиво посмотрел на меня Илья, оказавшись на удивление начитанным. Или же, что вернее, он уже пробовал что-то сделать с теми крохами магии, что есть у него. – Да и разве у нас получится что-то путное?

Еще до того, как принять окончательное решение об их принятии в род, я попросил Арину проверить ребят на наличие магических сил. Пускай это и не измеритель магической энергии, но по измененному организму уже можно понять, что перед тобой пускай и слабый, но маг или все же простолюдин. Да и, как я понимаю, в генетических тестах есть определенные методики, показывающие предположительные расположенности к тому или иному виду магии. Так что моя жена как хороший целитель с богатым опытом однозначно сказала, что все юные мечники соответствуют моей задумке. И наконец-то к ее реализации пришло время.

– Хороший вопрос, Илья, – похвалил я парня. Пускай он относился ко мне с должным уважением, но как был «волчонком», так им и остался. – Для этого я сегодня приготовил один образец, – я потянулся к длинной и узкой коробке, кинув ее парню. – Лови.

Реакция Ильи была достаточно хорошо натренирована, чтобы не оплошать в таком простом деле. Несколько удивленный таким «подарком», он начал крутить коробку в руках.

– Открывай, – улыбнулся я. – Там нет ничего страшного.

Под моим внимательный взглядом молодой лидер группы мечников раскрыл коробку и достал из нее меч с гербом рода Шуваловых на рукоятке, которая имела возможность этот щит изъять, если не было необходимости его демонстрировать. Самое лезвие было полностью серебристым, а вот его кромка была слегка красноватой.

– Необычный меч, – осторожно прокомментировал парень, проверив его в нескольких позициях и покрутив то в левой, то правой руке.

– А теперь попробуй направить в него энергию, раз ты уже знаком с этим, – предложил я. – Только постарайся не выронить меч, – с небольшой долей усмешки добавил я.

Не обращая на последнюю фразу внимания, но все же осторожно перехватив меч двумя руками, будто опасаясь, что он вдруг выпрыгнет у него из рук, Илья последовал совету и направил энергию в меч. Я думал, что на это потребуется несколько попыток, но стоило только ему начать, как по кромке лезвия можно было увидеть синий всполох энергии и в тот же миг он как будто бы стал слегка размытым. Продержал он такое состояние не долго и выглядел после этого удивленным и слегка уставшим.

– Сейчас вы все видели, что имея даже крохи магических сил, Илья смог добавить лезвию этого меча магию ветра. Да, эффект не продлился долго, но ветер может усилить режущие свойства меча и в то же время послужить неприятным сюрпризом для противника, – прокомментировал я произошедшее.

– Но после такого я буду слишком уставшим, чтобы активно вести бой, – возразил мне парень.

– Верно и спасибо, что подметил это, – еще раз похвалил я его, отчего молодой мечник посмотрел на меня с подозрением. – Для этого в рукоятку встроен накопитель, в который вы можете сливать излишки энергии. Он не слишком большой, но при должном усердии с вашей стороны энергии в нем хватит на активацию простейшего стихийного проявления как минимум на минуту. Все, конечно, зависит от множества факторов, но это вы выясните уже на практике. Завтра каждый из вас получит такой же меч и под руководством наставника начнет изучать способы использования мечей с магией и как это может повлиять на рисунок боя. А теперь я оставлю вас на Миямото.

Не дав никому задать мне вопрос, я просто покинул комнату, где старый мечник начал какую-то лекцию для своих юных учеников. Слушать его философские рассуждения у меня не было никаких сил, так что я, проще говоря, сбежал.

Сами мечи мной были заказаны уже давно и доведены до ума одним из местных мастеров, который хоть и удивился именно таким требованиям, как, например, вставить накопители в рукоятки мечей, но ничего говорить не стал – мало ли придури у аристократа, лишь бы платил. Так что проблем с мечами не возникло и я даже сделал небольшой запас, так как, думаю, ученики Миямото точно парочку из них сломают, пока не приспособятся.

Постепенно из этой группы начинает формироваться именно тот отряд, который я бы хотел иметь, и только время покажет, удастся ли эта задумка или так ничего не выйдет. А так на очереди еще комплекты брони, но это можно сделать чуть позже.

Ухоровы после моих крупных заказов были всегда готовы взять у меня новый и сделать это как можно в более короткие сроки. Ведь я делал довольно крупные заказы, а молодой семье привнесение такого клиента было полезно как в плане личного благополучия, так и репутации среди остальных членов семьи. Ребята мне понравились еще во время нашего небольшого отдыха, так что я даже был рад использовать их в этих целях, да и они не задавали лишних вопросов, полностью довольные суммами договоров. Последние, к моему сожалению, были крупными.

– Господин, там какая-то девушка требует вашего присутствия, – нашла меня слегка запыхавшаяся слуга, когда я поднимался из подвала.

– Дай угадаю – небольшого роста и рыжая?

– Все верно, – кивнула девушка. – Мне ее проводить в малую гостинную на первом этаже?

– Да, будь добра, – подтвердил я, решив, что небольшое ожидание Красновой не помешает, тем более она сама заявилась ко мне без предварительного согласования.


***

– Для князя ты довольно не пунктуальный, – вместо приветствия в своей вызывающей манере сразу заявила она.

– С учетом, что мы конкретное время встречи не обговаривали, удивительно, что ты вообще застала меня на месте, – ухмыльнулся я, садясь напротив девушки.

На столе между нами стоял небольшой чайник с двумя чашками и некогда полная корзинка с печеньями. Эх, вечно на них кто-то хочет покуситься, но эта особа переплюнула всех, изничтожив их еще до моего прихода.

– Да? – удивленно посмотрела на меня алхимик и полезла за своим телефоном. – Да нет же! – возмущенно посмотрела она на меня после сверки с тем, что было на экране. – С момента нашего соглашения прошло как раз семь дней, вот я и пришла в то же время, как мы заключили договор. Или ты платить не собираешься? – с подозрением посмотрела Краснова на меня.

– Почему же не собираюсь? – я решил, что легче будет не обращать на ее странности внимание. – Только сначала необходимо проверить сами зелья.

– Вот они, – показала она рукой на ящик, лежащий на полу рядом с ней. – Только можно побыстрее, а то у меня еще есть дела? Я и так у тебя задержалась! – фыркнула девушка, произнеся это так, будто это все моя вина.

Моей команды за дверью дожидался один из слуг, который уже позвал Волкова, больше остальных знакомый с зельями. Об этом я узнал не так давно, так что решил использовать его знания для экспертизы, так как иначе проверка действительно займет время. Все же зелье укрепления костей дает не мгновенный результат и для проверки способностей алхимика в этом качестве не совсем подходило, но в данный момент именно в нем я сейчас нуждался, иначе дальнейшее развитие моей гвардии застопориться.

– Господин, – кивнул мне вошедший Слава, с подозрением посмотрев на девушку, которая беззаботна пила чай и уже тянулась подлить себе еще одну порцию.

– Можешь сказать, насколько хороши зелья в этой коробке? – указал я на нее.

Волков осторожно подошел к коробке и поставил ее на стол. Сняв крышку, он открыл вид на ровный ряд небольших флаконов, каждый из которых находился в своей отдельной ячейке. Сами флаконы были расположены двумя рядами, так что визуально было видно только пятьдесят из них. Жидкость внутри них имела выраженный фиолетовый цвет с какими-то красными крупинками, которые плавали, будто живые рыбки.

Мужчина осторожно вытащил один из пузырьков и легким движением открыл его, прислушиваясь к звуку. После этого он понюхал зелье и все с тем же не изменившимся лицом осторожно капнул его на указательный палец левой ладони. Присмотревшись, как ведет себя жидкость при контакте с кожей, Слава растер ее между пальцами и снова принюхался и посмотрел получившийся результат на цвет. Только закончив с этими манипуляциями, мужчина капнул одну каплю на кончик языка и тут же прислушался к своим ощущениям.

– Зелье очень хорошего качества, господин, – спустя минуту вынес свой вердикт Волков, на что Света закатила глаза, будто этот результат был сам собой разумеющимся. – Одно из лучших, что мне доводилось видеть по первому впечатлению, но насколько оно хорошо себя покажет, можно проверить только на практике.

– Спасибо, можешь идти, – отпустил я и так занятого работой мужчину. Слава слегка поклонился мне и, вновь бросив настороженный взгляд на девушку, удалился. – Я готов все оплатить.

– И что, больше не будет никаких проверок?! – ехидно улыбнувшись елейным голосом, спросила Краснова.

– Мне лишь надо было убедиться, что это именно то зелье, что я заказывал, – пожал я плечами, сохраняя спокойствие. – А в том, чтобы оно было хорошего качества, ты заинтересована больше меня.

– Какой будет следующий заказ и когда ждать оплаты? – отложив чашку в сторону, по деловому осведомилась алхимик.

– Деньги придут сегодня вечером одной суммой, – хмыкнул я, смотря на нее. – А что насчет следующего заказа, то я хочу это…

Вместо названия я вытащил из кармана сложенный вдвое листок и, положив его на стол, толкнул в сторону девушки.

– Так-так, – заинтересованно произнесла Света, открыв список. – И что же на этот раз? Ты кого собирался так прокачать?

– Пройдешь испытательный срок и не такое придется делать, – таинственно улыбнулся я.

– Хорошо, – несколько задумчиво протянула она, забирая список. – Тогда я пошла делать заказ.

– Не смею задерживать, – хмыкнул я, указывая на дверь.


***

– Ты же знаешь, что твои приходы хоть и ожидаемы, но все же меня не всегда радуют? – спросил я у Константина, которого привели ко мне в гостинную.

Часть особых гостей слуги уже прекрасно знали и так же знали, куда их следует вести. Поэтому стоило только машине Скуратова появиться у ворот, я уже был проинформирован, а комната для разговора была готова уже через пять минут.

– Да я на самом деле пришел сюда за другим, – устало выдохнул мужчина, первым делом направившись к бару. – Так, я точно ее видел тут… Ага… – в этот момент он вытащил на свет бутылку с бурбоном и два стакана, после чего поставил их на стол. – Я ее еще в прошлый раз приметил, – довольно улыбнувшись, ответил он мне.

– Ты ко мне напиться пришел? – скептично посмотрел я на него, оценив произошедшие манипуляции.

– Просто хочется расслабиться, – пожал Скуратов плечами.

– Неужели нет других способов?

– Ты хоть знаешь, сколько бутылка этого бурбона стоит? – разлив золотистую жидкость по стаканам, спросил мужчина.

– Бар в доме я заполнял, можно сказать, в совокупности и только знаю общую стоимость, – развел я руками.

– Вот смотрю я на тебя и не понимаю, как ты мог жить как простолюдин, – покачал головой Константин.

– Статус был другой, а с ним и запросы попроще. Теперь приходится соответствовать.

– Хорошо быть богатым, – хмыкнул мой напарник и, сделав глоток, довольно улыбнулся. – Красота, – протянул он, как бурбон проник внутрь.

Я тоже сделал глоток, но ничего особенного в этом не нашел. Беспорно напиток хороший, но ничего сверхъестественного. Скорее всего опять нагнали цену благодаря бренду и долгой выдержки, если убрать эти компоненты, то такая бутылочка стоило бы куда дешевле, но, как я и говорил, мой статус обязывал меня иметь в том числе редкие виды алкоголя, чтобы предложить своим гостям.

Правильный образ формируется из множества мелочей и такие вещи тоже многие учитывают и приписывают плюсы или минусы к моему рейтингу в их глазах. Этим я пользовался во времена, когда работал в своем «Баре», так что не видел причин не перенести этот опыт на текущую обстановку.

– Насколько я помню, по Екатеринбургу твой род тоже не бедствует, – держа стакан в руке, я поболтал его и посмотрел, как ведет себя жидкость внутри. – И помниться, я тогда помог твоему роду с небольшой проблемой, за которую ничего не получил.

– Давай только не приплетать сюда мой род, – Константин постарался сделать вид, что для него это ничего не значит, но благодушное настроение он точно потерял. – У меня с родственниками все сложно. Конечно, не так, как у тебя, – отсалютовал он мне бурбоном, – но тоже все не просто. Рассказывать об этом долго, а у меня нет ни малейшего желания тратить на это время. Ну а насчет долга, – сделал он новый глоток, довольно причмокнув. – Может, возьмешь его с меня, раз уж я член этого рода?

– Не, – протянул я, отставив стакан в сторону и скрестив руки на груди. – Пожалуй, придержу этот актив до других времен.

– И откуда у тебя вообще взялась идея брать за свои услуги не деньгами, а услугами? – вдруг спросил мужчина.

– Долгая история, – хмыкнул я, засчитав попытку перевести тему в другое русло. – Ну так, собственно, зачем ты сегодня приехал ко мне на самом деле?

– Просто хотел поговорить о деле, – сев наконец-то в кресло, ответил он. – Мне не дают покоя действия чернокнижника. То, что он связан с кланом Мин, теперь хотя бы объясняет, зачем они вообще приехали в Империю. Они, конечно, имеют репутацию борцов с демонами, но им хватает работы и у себя, чтобы лезть к нам, а тут сразу несколько боевых групп. Аналитики головы сломали в попытке выдать хоть сколько-то правдоподобный результат. И знаешь, как мне не нравится утаивать информацию от своих?

– Так узнали бы все у Ксу Мин, раз это, судя по словам, ее брат, – пожал я плечами.

– Определенно издеваешься. Сам же знаешь, что ее вызвали обратно в клан, а остальные экзорцисты на вопросы отказываются отвечать, ссылаясь на своих старейшин, – махнул он рукой. – Так что этим вопросом занимается руководство, пытаясь получить ответы и не привести все к дипломатическому конфликту. Восходящая Империя всегда была знаменита своими дипломатами, которые плетут кружево слов, – явно цитируя кого-то, важно изрек Константин. – В общем, все сложно, – залпом допил он остатки бурбона и налил себе новую порцию.

– Сразу скажу, что найти чернокнижника я все равно не могу, – предупредил я.

– Да это ладно, – отмахнулся мой напарник. – Рано или поздно он все равно проявит себя. Лучше скажи, есть ли мысли по поводу того, что он тогда сказал?

– Больше похоже на бред человека, фанатично верящего в свою собственную истину, которая, конечно же, никому кроме него недоступна, – саркастично произнес я.

– Вот только он действует слишком продуманно для такого, – не согласился со мной Константин. – Вот мы до сих пор проверяем людей на признаки одержимости. Уже столько жалоб поступило в Имперскую Канцелярию на нашу работу, – вздохнул он. – И ведь из десятков опрошенных все равно находится один подозрительный, который является одержимым. А сколько мелких скелетов в шкафу мы узнали за это время лучше и не перечислять.

– Там вроде бы не так и много людей было.

– Это так только кажется, – хмыкнул мужчина. – Квартал-то для богатых простолюдинов, а многие из них оказались замешаны в не совсем законных делах, чтобы достичь такого статуса. В принципе это и так было понятно, но без доказательств сложно стартовать дело, а тут люди, видя такое пристальное внимание со стороны Службы, сами стали все рассказывать. Пришлось подключать другие службы и отделы, чтобы разобраться в той куче компромата, что они вывалили на нас из-за страха, что их могут признать одержимыми.

– Так это разве не хорошо?

– Лишь отчасти, – невесело улыбнулся Константин, делая очередной глоток бурбона. – Двое одержимых так и рассказали все тайны своих носителей, чтобы мы подумали, что кроме этого больше ничего нет. Поэтому людей приходится обрабатывать по жесткому сценарию, чтобы понять, где эта правда, рассказанная под страхом суда, или правда, чтобы скрыть более темные делишки.

– Хорошо хоть ты лично этим не занимаешься, – хмыкнул я.

– Это единственная радость за последнее время, – согласился мужчина, почесав свою щетину. – Вот только все остальные ходят нервные, дерганые. Про начальство я вообще молчу.

– Так ты что, просто сбежал? – наконец-то я понял, почему Скуратов сегодня появился на пороге моего дома.

– Ну-у-у, – протянул Константин, отведя взгляд. – И вообще, я тут с тобой обсуждаю дела Службы. Так что никуда я не сбегал, а пришел консультироваться. Вот!

– Жениться тебе пора, – покачал я головой.

– Да кто же возьмется за мое перевоспитание, – рассмеялся он на это. – Я гордый волк-одиночка!

– А как же Ирина? – припомнил я о женщине-ученой из НИИ, где занимались изучением демонов.

– Ирина, – мечтательно улыбнулся мой напарник, наливая уже третий стакан по счету. – Не девушка, а мечта.

– Вот и пригласил бы ее на свидание, а то только ходишь облизываться, – покачал я головой.

– Точно! – вдруг воскликнул он и, разом опустошив стакан, отсалютовал мне ополовиненный бутылкой.

Дальше, уже не обращая на меня внимания, он выскочил из комнаты и понесся на выход. Ох, чувствую, натворит он дел, да еще ведь и бурбон с собой забрал. Впрочем, Константин уже взрослый мальчик и должен сам думать своей головой.

И все же забавно – впервые ко мне пришли просто выпить. Это называется дружбой?








P.S. И не забываем, что лайки и комментарии увеличивают скорость написания.


Глава 17


После поглощения осколков Знака Власти и спустя столько времени изменения, происходящие со мной, наконец-то замедлились, практически сойдя на нет. Неожиданно, но этому хорошо способствовали тренировки вместе с Роксаной, которая заставляла выдавать меня результат, который по идее превышал мои возможности. Правда, как оказалось, я просто не знал своих пределов и мог намного больше, чем предполагал до этого.

Также я чувствовал, что магической энергии в моем теле стало больше и скорее всего я уже превысил свой ранг, но в плане меня это все равно было мало объективно, так что перепроверять этот момент я не стал. Да и стоит такая проверка ради удовлетворения простого любопытства слишком дорого.

Но все же благодаря увеличивающемуся резерву и отчасти качеству моей собственной энергии мне теперь легче удавалось создавать печати и я уже занялся расчетом нескольких новых печатей призыва, на которые попросту раньше даже и не думал замахиваться. При усложнении схемы повышалось количество вкладываемой энергии, а стержни-якоря можно использовать далеко не всегда, да и не слишком это надежный способ.

Жизнь продолжала идти неспешно и вроде бы во всех направлениях удалось добиться успеха. Вот только по собственному опыту я знаю, насколько все это может быстро обернуться большими проблемами.

В столице это было не так заметно, так как тут, по сути, сконцентрировано столько сил, что вообще сложно представить менее спокойное место, несмотря на внутренние разборки между аристократами. Правда, и это стараются решить без привлечения сторонних людей, так что для обычного подданного Империи, проживающего в столице, все эти «внутренние войны» практически незаметны и вообще очень редко их касаются. Вот только все чаще появлялись слухи, что на границе все далеко не так спокойно.

Последняя война, которая затрагивала сразу несколько стран, прошла у нас почти лет сто пятьдесят назад. Тут было много причин, одной из которых было возвращение магии и укрепление власти магических родов, которые и так, пускай и негласно, стояли во главе крупных государств. Просто потом общественность узнала, что их правители помимо прочего еще являются одаренными, которых поддерживают другие одаренные. Впрочем, кроме этого факта ничего не изменилось, но все же некоторые возмутились этим, что вылилось в военные действия. Они протекали в течение десяти лет, пока наконец-то не удалось добиться мирного решения, и мир поддерживался до сих пор.

Все страны были больше обеспокоены появлением магических монстров, которые были сродни стихийному бедствию, да Африка с ее проснувшимися Некрополями оттягивала на себя много внимания. Это позволяло как проверить собственные военные наработки, так и сбросить «скопившийся стресс», чтобы показать, что у каждой страны есть достаточно сил, чтобы противостоять угрозам.

И все же, похоже, начались нездоровые брожения. Кому-то явно не сиделось на своем месте и хотелось добиться чего-то лучшего в жизни. Вот только непонятно, это так и останется на грани слухов или перерастет в новую спираль конфликтов.

Закрыв новостную ленту, я медленно выдохнул, устало потерев переносицу. Дел у рода с каждым днем становилось все больше и приходилось во все это вникать и разбираться, если я хотел, чтобы все и дальше развивалось, а не развалилось как карточный домик от одного дуновения. Мне в принципе по душе пришлось такое занятие, особенно когда большую часть можно переложить на более компетентных в своих сферах помощников, но все чаще мысли соскальзывали на идею об отдыхе. К сожалению, из-за чернокнижника, который по какой-то причине решил затаиться, это сделать было довольно проблемно.

Мне бы хотелось пожить мирно в свое удовольствие, но чутье подсказывает, что все не будет так просто.

– Ну вот, как и думал, – произнес я вслух, увидев, что мне звонит Константин. – Опять проблемы? – спросил я, ответив на вызов.

– Да, я скоро подъеду.


***

– И что на этот раз?

– Помнишь ту группу, что занималась похищением артефактов? – сразу же начал вводить меня в курс дела мой напарник.

– Неужели они снова объявились?

– Да и мало того посмели совершить несколько крупных грабежей, уже не особо сдерживаясь в средствах. Так что нас снова направили на это дело, пока остальные заняты поиском чернокнижника.

– Я так понимаю, уже есть план, как их выманить?

– Да, мы специально допустили утечку слухов, что в один из крупных складов будет привезен груз для государственного музея, где будет находиться множество ценных экспонатов, в том числе магических артефактов.

– Не слишком ли это явно? – скептично хмыкнул я.

– Не первый год работаем, – гордо заявил Скуратов. – Так что все было сделано так, чтобы ни у кого не возникло никаких ненужных подозрений. Остается лишь дождаться их появления.

– Ну тогда зачем ты сегодня приехал ко мне?

– Все случится с наибольшей вероятностью сегодня, так что я приехал за тобой, чтобы ты помог определить проклятые артефакты и нейтрализовать преступников. Руководство уже одобрило твое участие и дальнейшую оплату, – добавил он под конец.

– Эх, – вздохнул я. – Становлюсь предсказуемым. Впрочем, сменить направление деятельности действительно не помешает. Только с собой я возьму своих людей.

– Да ради бога, – махнул рукой Константин. – Никто тебя ограничивать не собирался.

Вечером того же дня мы находились у одной из складских зон, расположенных на окраине столицы. Сюда то и время приезжали крупные грузовики, то отдавая контейнеры с грузом, то забирая их, чтобы отправиться дальше. Как стемнело, активность несколько спала, но все же не так, чтобы сильно. Людям необходимо было вовремя доставить груз, а какое сейчас время суток, мало кого волновало.

За этим довольно интересно было наблюдать со стороны, да и делать кроме этого было откровенно нечего.

Мы расположились в одном из грузовых контейнеров, который был оборудован для скрытого наблюдения за всей территорией складов. Специалисты Службы уже давно взломали все камеры, имеющиеся на территории, и добавили свои, чтобы контролировать все подходы.

Наша приманка располагалась сразу в четырех контейнерах и была под наиболее плотным контролем не только камер, но и различного рода датчиков. С проклятыми артефактами нельзя быть во всем уверенным до конца, да и сами бандиты уже показали, что могут действовать как грубо и жестко, так и тайно, не попадаясь в момент кражи. Возможно, это работали разные группы, но на данный момент не было до конца известно, кто именно явиться на нашу приманку и лучше было подготовиться ко всем возможным неожиданностям, чем упустить их.

Кстати, в контейнерах действительно находились экспонаты для музея и артефакты. Правдивость в этом деле была лучшей вероятностью того, что грабителю клюнут на приманку. Поэтому мой напарник нервно ходил взад-вперед, посматривая на камеры в ожидании начала активных действий.

– А мы точно не будем ждать зря? – спросил я у него, так как это мельтешение уже стало раздражать и может он хоть так остановится.

– Больше всего вероятность, что именно сегодня, но может и завтра, – ответил Константин, вновь внимательно уставившись на мониторы, показывающие изображения с камер. – Мы даже специально уменьшили количество пребывающих сюда грузов, чтобы им легче было проникнуть на территорию, не попадаясь никому на глаза.

Несмотря на, казалось бы, типовый металлический контейнер, внутри все было устроено так, чтобы нам всем комфортно было находится в наблюдении. Так контейнеры на складе устанавливали друг на друга с помощью специального крана, то избавиться от перегородок между тремя соседними, чтобы втащить все необходимое оборудование и расположить людей, было делом пары часов.

С собой я взял всех троих демонов-вассалов. Мне призывать их не требовалось, а свое пребывание в этом мире помимо тренировок членов рода надо же как-то обрабатывать.

Эрис беззаботно дрых на диванчике, нисколько не волнуясь. Для него все это была лишь игра, в которой он мог участвовать. С учетом того, сколько лет он уже провел в этом мире, в его силах было сложно сомневаться, но все равно часто обладать достаточно большой силой бывает недостаточно, чтобы всегда побеждать. Но самоуверенный трехвостый демонический волк это отказывался понимать, хотя и не раз видел подобный исход в настолько любимых им фильмах.

Ланс занимался полировкой своего щита, который и так на мой взгляд был начищен до зеркального блеска. Правда, с учетом его черного цвета и какого-то мрачного рисунка на всей поверхности, это не слишком бросалось в глаза.

Вообще демоническая сталь, которая в то же время являлась частью тела демонов-рыцарей, была очень интересна в качестве материала для исследований, но, к сожалению, она не могла находиться в отдалении от своего владельца. Стоило только им оказаться на достаточно большом расстоянии, как оружие и броня просто рассыпались пылью, возвращаясь к своему носителю в виде энергетической структуры, чтобы снова иметь возможность воплотиться в его руках.

Благодаря этому этот вид демонов, собственно, мог создавать любое оружие, необходимое для боя, но имелось у них самое излюбленное. Ланс же в последнее время полюбил работать щитом и копьем, которое иногда заменял на тяжелый меч. Копье тоже было выполнено из черного металла с листовидным лезвием на конце и стояло рядом с демоном, так как до этого он начищал его.

С учетом того, что оружие Ланс создавал в идеальном состоянии, то все эти действия вызывали лишь недоумение, но лезть к демону я не стал, так как было видно, насколько это простое действие приносит ему умиротворение.

Роксана же попросту ползала по новостным сайтам, держа телефон в одной руке, а другой подбрасывая метательный нож, который временами исчезал в высшей точке своего полета, чтобы в следующий миг оказаться у нее в руках.

Демонесса, несмотря на свою долгую жизнь в мире демонов, довольно легко адаптировалась к современным технологиям и активно ими пользовалась уже в повседневных делах. Этим она ничем не отличалась от обычных девушек и даже часто интересовалась теми же темами, что и мои жены в плане моды и текущих веяний.

Я же, пользуясь возможностями коммуникационного браслета, первый час занимался делами рода, а потом просто начал конструировать новую печать. Еще во время того боя с Тихоровой полученная печать, с помощью которой я призвал сразу несколько демонов-рыцарей, не давала мне покоя и мне хотелось создать что-то более сложное, могущее призвать не таких простых демонов, как огненные гончие, а кого-то более опасного и сильного. Необходимо было учесть множество нюансов и, чувствую, у меня расчет такой печати займет еще несколько месяцев в лучшем случае.

Вообще, создание инструмента для сражения с противником в последнее время меня все чаще заботило и я старался приложить как можно больше усилий, чтобы компенсировать свой недостаток огневой мощи. Все же особенности моей магии не позволяли мне как, например, Лене просто сжечь противника огнем. Тут требовались тонкие расчеты и лучше предварительная подготовка и тогда я становлюсь очень неприятной добычей, которая может оказаться спрятавшимся охотником.

Появление новых действующих лиц я заметил первым спустя три часа после этого разговора. За стенами контейнера настала глубокая ночь и активности в складской зоне тоже было не так и много. Только недавно приехало две фуры, которые уже привычно заезжали под кран, который снимет с них контейнер и или оставит пустым, или загрузит новым.

Так вот, появление людей, не совсем похожих на обычных работников или дальнобойщиков, я заметил благодаря выпущенным мной еще днем ищеек-рыскачей. Эти демоны представляли из себя поджарых тварей размером чуть больше собаки. Они имели потрясающий нюх не только на запахи, но и на магию и вообще на любые ее проявления. Обилие же глаз по всему их телу позволяло демоном видеть все вокруг себя и полностью контролировать обстановку до, собственно, момента нападения, когда уже жертва никуда не денется.

Обычно я использую духа-ищейку, который почему-то представляется у меня всегда в виде кошки, но в этот раз надо было не идти по следу, а найти что-то новое в окружающей обстановке, с чем прекрасно справились эти демоны. Пускай грабители могли быть простыми людьми, но проклятые артефакты в их руках все равно являлись своеобразными магическими источниками, так что в поисках было за что зацепиться.

Собственно, о появлении грабителей я сразу же предупредил Константина, который сразу же прильнул к экранам мониторов в попытках выяснить, откуда они зайдут. Я, к сожалению, не мог разобрать в том, что сообщили мне демоны хотя бы направление, откуда пришли эти люди. Приходилось опираться лишь на знание того, что наше ожидание наконец-то закончено.

– Вот они, – сказал один из операторов, что следили за камерами, указывая на один из мониторов.

В данный момент мы могли наблюдать, как к забору, ограничивающему складскую зону, подъехало два черных фургона, из которых стали выбираться люди в масках. В этот же момент были запущены программы распознавания, но лица ни один из них так и не показал, а номера на машинах были не существующими, так что пока никаких зацепок это не давало. Единственным моментом было наличие холодного оружия у некоторых членов банды, которое скорее всего было артефактами. С учетом их особой «любви» именно к проклятым артефактам, стоит опасаться именно последнего.

Тем временем из фургона вышел последний член грабителей и восемь человек просто перемахнули через забор. Это могло бы показаться удивительным, если один из них не достал до этого какой-то небольшой предмет, который хоть и вспыхнул неярко, но в темноте даже этого было достаточно, чтобы обратить на это внимание. В любом случае, по всей видимости, это был артефакт, как-то связанный с левитацией, иначе на такие манипуляции были бы способны только маги, а их бы не хотелось видеть в качестве противников. Особенно когда предполагается действовать тихо.

В итоге, легко проникнув на территорию складов, разбившись на две группы, они уверенно отправились к контейнерам, где должны были находиться экспонаты, информацию о которых им слили.

– Приготовиться, – предупредил всех Константин.

Правда, его слова были излишни, так как уже все сотрудники Службы стояли на ногах, а отряд, необходимый для задержания, споро облачался в свою форму и проверял оружие. Лишь Роксана в очередной раз подбросила метательный нож, чтобы в следующий миг метнуть его в сторону Эриса, который уже откровенно храпел и не обращал ни на что внимание.

– Эй, больно же! – начал возмущаться парень, поднимаясь со своего места и потирая ушибленный локоть, куда рукояткой прилетел нож, но на него сразу все зашикали, что он моментально замолчал.

Правда, это не мешало удивленно осматриваться по сторонам и в то же время выискивать того, кто помешал его сну. Вот только Рокс как всегда невозмутимо подкидывала нож, а тот, что прилетел в демона, уже растворился, не оставив следов.

И все же спустя минуту и Роксана отложила в сторону телефон, подойдя ко мне в ожидании приказов.

Ланс же будто очнулся от медитации и разминался перед тем, как взять в руки свое оружие. В его плане я вообще не был уверен, что ему нужна хоть какая-то разминка, но раз это как-то помогает, то пускай. Вот Эрис, например, заразительно зевает, прикрывает рот рукой и вообще ни о чем таком не думает, больше пребывая в предвкушении скорой драки.

Группа грабителей все дальше проникала внутрь складской территории, приближаясь к нужной точке. Камеры продолжали отслеживать их передвижение, а призванные мной демоны тихими тенями следовали за людьми, уже настроившись на их магии и готовые в любой момент вцепиться в них, чтобы поглотить энергию. Только мой приказ не давал им действовать самостоятельно, но по обратной связи я чувствовал нетерпение этих охотников.

– Готовность минута, – отдал команду Константин, когда наши цели пересекли точку отсчета.

Тут уже все стали завершать свои манипуляции и готовились к выходу из места нашего укрытия. Оно здесь было не одно такое, но именно здесь была самая сильная ударная группа из-за наличия моих демонов-вассалов.

Секунды уже подходили к концу и в этот момент грабители справились с замками и начали открывать первый контейнер. В этот же момент поступила команда к началу операции и впереди бойцов Службы выскочили демоны, уже проинструктированные о том, что сегодня необходимо проявить как можно большее участие. Таким образом начальству Скуратова будет сложно отвертеться от увеличения суммы за работу. Все же мои аппетиты растут и давать «скидку» и довольствоваться малой ценой я уже не могу.

Ланс попросту отбросил своим щитов двоих грабителей, болезненно припечатав их к контейнерам, так что на металлической стенке остались следы от тел. После этого он оказался связан боем с мужчиной, в руках которого была, казалась бы, тонкая цепь, но в магическом зрении она светилась от переполняющей ее энергии.

Роксана метнула перед собой россыпь метательных кинжалов, которые слегка ранили трех бандитов, но большую часть на себя принял самый высокий и массивный в этой группе. Он прикрылся руками и ножи с металлическим звоном отскочили от них. Бандит после этого бросился к Роксане и той пришлось уходить в сторону, чтобы не мешать остальным.

Больше же всех развлекался Эрис, который полностью игнорировал опасность и ввалился в бой, оказавшись окруженным с трех сторон. Его попытались сразу же проткнуть мечами, но демон был слишком быстрый, чтобы попасться на простейшие атаки не особо умелых мечников. Людей в битве вели их артефакты, которые из-за своей специфики тоже были не особо сдержанными в своих порывах и подталкивали носителей действовать необдуманно и рискованно.

Бойцы службы вроде бы и хотели вмешаться в бой, но своими действиями они могли бы помешать моим демонам, да и все три боя проходили слишком быстро, чтобы суметь среагировать. Единственное, Константин «Сферой воздуха» заставил подлететь оставшегося неудел грабителя, когда тот потянулся к пистолету. Так что на нашем счету было три вырубленных преступника.

Я за этим наблюдал со стороны и просто смотрел, как сражаются мои «люди».

Цепь, несмотря на то, что была артефактом, оказалась не самым лучшим оружием против демона с щитом и копьем. Ланс вначале убедился, что цепь не может нанести ему вреда, а потом попросту намотал ее на копье, не давая своему противнику и дальше манипулировать этим не совсем обычным оружием. Как я понял, цепь сама по себе умела раскаливаться до высоких температур, но демонической стали такое было нипочем. Поэтому мужчине просто не повезло с таким противником и он оказался вырубленным следующим по очереди – Ланс просто дернул его на себя и столкнул со своим щитом.

Эрис не жалел своих противников и попросту переломал им конечности, чтобы они больше не пытались ткнуть его своими железками. Проклятые мечи повалились на землю, звеня словно от негодования, что им так и не удалось хотя бы нанести рану демону. Тот же, самоуверенно улыбаясь, неспеша отправил всех своих противников в глубокий сон ударом ноги в голову.

А вот Роксана провозилась дольше всех. У ее противника оказалась какая-то защита, которую девушке все никак не удавалось пробить, а сам он лез вплотную к ней, не используя никакого оружия. Демонессе, видимо, это показалось подозрительным и она все дальше уводила его в хитросплетение коридоров, создаваемых установленными контейнерами. Из-за этого она потерялась из вида, но за действиями Рокс можно было следить по камерам, пока сотрудники Службы магической безопасности Империи обрабатывали находящихся без сознания преступников.

Я знал, что демонесса могла бы уже давно справиться со своим противником, если бы не обилие камер, которые фиксировали ее бой, и не задача оставить этого бугая в живых. В ином случае бой закончился бы в первые секунды. Хуже того, но, кажется, этот преступник каким-то образом видел сквозь иллюзии, создаваемые Рокс. Да, он все же в них попадался, но очень уж быстро разгадывал, где настоящая девушка, и игнорировал все остальное.

Пришлось бросить на подмогу призванных ранее демонов, которых за время боя мне так и не довелось использовать. Три демона и так следили за их боем, так что приступили к нападению незамедлительно, банально набросившись на мужчину с разных сторон.

Изначально он, судя по всему, собирался их проигнорировать, но демоны смогли все же найти незащищенные места в его костюме и вцепились в них стальными челюстями, отчего мужчина так громко взвыл, что было слышно даже тут. Воспользовавшись отвлечением противника, Роксана создала несколько иллюзий контейнеров вокруг, чтобы запутать его, и тем самым перекрыла обзор камерам. Спустя примерно десять секунд она в сопровождении демонов тащила вырубленную тушку преступника к общей точке.

– Кажется все, – хмыкнул я, смотря на ошарашенные глаза операторов.

Может показаться, что действий было произведено много, но, по сути, справились с этими грабителями всего за пару минут. Все же насколько хорошо действовать с подготовленной командой, когда можно рисковать демонами, которым большинство ранений было лишь досадной помехой – не более.

– Да уж, – протянул Константин, продолжив отдавать команды. – Как-то мы их быстро скрутили.

– Среди них не было никого с серьезными артефактами, – пожал я плечами. – Будь иначе, стало бы гораздо «веселее».

– Похоже, это не та группа, которую мы ищем, – согласился мой напарник.

– Что подтверждает, что таких групп несколько, – кивнул я.

– Не было печали, – вздохнул Скуратов.

К этому моменту его люди закончили сковывать преступников и начали грузить в подъехавшие к контейнерам машины, чтобы продолжить работать с ними уже в стенах собственного заведения, где им никто не сможет помешать.

– Насчет суммы оплаты за мою «консультацию» я сообщу позднее, – ехидно улыбнулся я, помахав на прощание Константину, который только и мог, что тихо ругаться на это.

Пускай это были не его деньги, но все равно каждую оплату мой напарник переживал, будто он снимал деньги со своего счета. Или это была зависть к оплате моего труда? Хотя в любом случае это было не столь важно, да и сам Скуратов никогда по этому поводу не жаловался, лишь иногда называя меня богатеем.

Через коммуникационной браслет уже к концу операции я отправил сообщение водителю, так что вызывать такси не требовалось, а можно было проехать в комфорте.

– И часто ты участвуешь в подобных мероприятиях? – довольно потирая кулаки, спросил у меня Эрис.

– Временами, – неопределенно ответил я. – Все же пойти с тобой на такого рода дела было проблематично, если я не хотел создать о себе слухи, как об очень эксцентричной особе.

– Эх, знал бы, что ты так весело время проводишь, то приложил бы еще больше усилий, чтобы обрести эту форму, – вытянул демон руки и начал их осматривать, будто увидел впервые. Сжав кулак и посмотрев на него со всех сторон, он продолжил: – Тела людей довольно удобны для боя, но вот пасть у вас, конечно, маловата. Ни укусить толком, ни горло разорвать, – поморщился он, потрогав рот.

– Представляю, насколько безумным выглядел бы этот разговор для простого человека, не знакомого с твоей сущностью, – хмыкнул я, смотря, как проплывают огни ночного города мимо нас. – Постарайся при посторонних ничего подобного не говорить, а то подумают, что я нанял психа.

– Обижаешь, – фыркнул Эрис. – Я прекрасно понимаю, как надо себя вести.

– Только, похоже, кто-то пересмотрел боевиков, – тихо добавил я.

– Только там можно понять, как себя должен вести мужчина в момент опасности, – весело улыбнулся он. – Такое мне как раз по душе. Хочешь убить – так и скажи, а не вот эти все тайны и интриги, – даже скривился демон при этих словах. – Есть ты и добыча, а дальше все зависит от того, насколько ты умелый охотник. Вот так должно быть.

– Мир более сложный, чем ты его видишь, треххвостый, – неожиданно вклинилась в разговор Роксана, неодобрительно покачав головой. – Тебе очень повезло, что милорд позволил тебе остаться в этом мире, иначе ты бы давно погиб с таким подходом.

– Без тебя знаю, – пробурчал Эрис, отворачиваясь от нее.


***

Появление новых лиц для допроса по делу похищения артефактов, по всей видимости, хорошо продвинуло дело, так как на мой запрос насчет оплаты ответили положительно и уже спустя час необходимая сумма была на моем счету. Все же в какой-то мере с государственной службой удобно было работать, так как они стремились выполнять свои обязательства, даже если для них это было не совсем выгодно. С другой же стороны, только с помощью меня никто из сотрудников Службы не получил травм, а грабители не смогли толком воспользоваться своими артефактами. Их изъяли и теперь участь этих предметов – пылиться на складах Службы, куда доступ есть у очень малого количества лиц.

Мне бы и самому интересно было туда заглянуть, но скорее всего, зная меня, никто туда пропуск не даст из опасности, что что-то может произойти. А так было бы любопытно посмотреть, что за годы своего существования могла скопить Служба магической безопасности Империи. Может, когда-то и удастся побывать там, кто знает.

– Как дела с клиниками? – спросил я на утреннем разговоре, где мы собрались втроем.

Я сидел на диванчике, а вот обе мои жены каждая в своем кресле, которые по негласной традиции они занимали по утрам. В этот раз на столе были различные бутерброды, с которыми решили поэкспериментировать наши повора. Сегодня мы должны были вынести вердикт, что из этого нам понравится больше всего, а что лучше на утро вообще не готовить.

– На удивление в последнее время дела идут довольно неплохо, – сделав глоточек горячего чая, ответила Арина.

– Это хорошо, – довольно произнес я.

Одно дело отчеты слуг, которые за это время предотвратили довольно много происшествий, и другое дело, когда об этом говорит Арина. Значит, все было проделано не зря и достаточно тихо, чтобы она ничего не заподозрила.

– Ты слишком довольный, – с подозрением посмотрела девушка на меня.

– Просто рад, что у тебя все хорошо, – улыбнулся я, не моргнув и глазом.

– Да, наконец-то удалось добиться стабильности и привлечь новых студентов-целителей на летнюю практику, чтобы закрыть кадровые дыры. Пускай Академия Магии – самое престижное из имеющихся заведений, но для наших целей вполне достаточно и магов попроще, которых я потом натаскаю на необходимый уровень, – гордо заявила она. – Так что мы свою нишу занимаем довольно прочно, несмотря на то, что существуем не больше года.

– И как тебе все это? – неопределенно махнул я рукой. – Все же быть руководителем довольно крупной сети больниц не так просто.

В какой-то мере Арина даже переплюнула меня, так как баров у меня было всего два, а число ее клиник уже перевалило за первый десяток. Впрочем, это нисколько не отражалось на моем самолюбии, так как все это принадлежало роду Шуваловых, а значит и мне. Жаль, что только на открытие нового здания требовались довольно большие суммы, но это был вклад в будущее, которое потом окупиться как деньгами, так и репутацией.

– Я бы сказала, довольно интересно, – немного подумав над формулировкой, ответила моя жена. – Само управление я поручала более компетентным в этих вопросах слугам. А с целителями уже занимаюсь сама. Отчасти теперь я понимаю, почему ты решил тренировать друзей Лены для участия в Турнире.

– И почему же?

– Довольно забавно смотреть на их потуги и попытки показать, что они куда сильнее, чем я считаю, – слегка насмешливо ответила Арина, стрельнув глазами в сторону Лены. Впрочем, моя вторая жена никак на это не отреагировала, так что укол ушел в пустоту. – Да и пока объясняешь вроде бы очевидные для тебя вещи, появляются дополнительные вопросы, на которые ты раньше не обращал внимание. Поэтому можно сказать, что благодаря этому я в том числе подтянула свои знания.

– Не совсем то же самое, что у меня, – хмыкнул я. – Но все же хорошо, что ты решила подтянуть свои навыки благодаря этому. В целом, какие движения наблюдаются у нанятых тобой людей? Готовы ли будут маги-целители стать слугами рода?

– Просто слугами стать захотят скорее всего только целители не выше ранга Подмастерья, – отложив в сторону чашку с чаем, начала отвечать Арина. – Они пусть и находятся в своих родах, но перспектив развития у слабых магов немного.

– Считаешь, что нам могут пригодиться слабые маги?

– Да, – решительно кивнула девушка. – Пускай их приделом станет лечение несложных заболеваний и простых травм, но уже это покрывает большой фронт работы больницы, делая наши филиалы очень популярными. В то же время в нашем роду не хватает одаренных и благодаря им мы сможем в дальнейшем получить слуг с более выдающимися навыками. Да и если мы поможем людям, когда они ничего не имеют за душой, заработать, чтобы обеспечить хорошие условия жизни для себя и семьи, то они будут преданы роду до конца.

– Что насчет сильных?

– С более сильными целителями не так однозначно, – вздохнула черноволосая красавица. – Мне удалось многих привлечь из-за обязательной отработки летней практики, но, как правило, у всех сильных целителей уже есть представление, куда они пойдут после выпуска. Все же одаренные в этом направлении магии чаще всего имеют семейный бизнес, связанный с их умениями, и менять его на что-то другое не многие решатся. Да и крупные рода всегда рады рассмотреть кандидатуру умелого целителя на вступление в их ряды. Мы в этом плане проигрываем им, так как слишком молоды, чтобы говорить о нашей силе однозначно. Я, конечно, предлагаю им определенные условия, но большинство пока думают, выбирая из нескольких вариантов наиболее выгодный на их взгляд.

– Ну что же, – улыбнулся я. – Эта задача в любом случае на десятилетия, а не на первые годы. И все же удалось привлечь кого-то из сильных целителей на постоянную основу?

– Да, – подмигнула мне Арина. – Десять человек согласилось вступить в наш род.

– Целых десять? – недоверчиво покачал я головой. – С ними хоть не будет никаких проблем?

Все же в такое количество мне не сильно верилось, поэтому я изначально рассчитывал на троих, максимум пятерых целителей, а тут целых десять.

– Ничего такого, с чем бы ты не справился, – уверенно заявила Арина.

– Вот как? – приподнял я левую бровь, посмотрев на откровенно улыбающуюся и уверенную в своем решении девушку. – Тогда отправь их личные дела мне. Надо с ними лучше познакомиться, чтобы принимать такое решение.

– Хорошо, – кивнула она и тут же завозилась в настройках своего коммуникационного браслета, чтобы минуту спустя у меня прозвучал сигнал о новом сообщении. – Все готово.

– С этим разобрались, – кивнул я, бегло убедившись, что мне действительно пришел файл со вложенными в него досье на каждого мага и краткой характеристикой от Арины. – Как проходит твоя учеба в Академии и у дяди?

– Какое у нас необычное утро, – мило улыбнулась бывшая Лазарева и показательно вздохнула. – Все говорим о делах да о делах.

– Зато оно более насыщенное, – возразил я, отдавая должное бутербродам с жареным беконом, которые уж очень мне понравились.

– Следующий год в Академии Магии для меня последний и я стану дипломированным целителем. А что насчет дяди, – вздохнула она. – Тут, кажется, я буду учиться бесконечно. Он постоянно подкидывает новые задачи, которые я не знаю как решить.

– Неужели ты жалуешься на Христофора Иннокентьевича? – не удержался я от комментария.

– Да я то ладно, – махнула рукой Арина. – Можно сказать, став Шуваловой, я соскочила с постоянной учебы. А вот Наташе да, не повезло. Как-никак, наследница рода и должна уметь делать то же самое, что и нынешний патриарх, и даже больше.

– Такое чувство, что замужество стало для тебя спасательным кругом, если отбросить другие причины, – покачал я головой, посмотрев на Лену.

Она старалась не привлекать к себе внимание и в то же время внимательно слушала наш разговор. Как-то так получалось, что Лена из-за своей учебы часто слышала о, скажем так, семейных решениях уже после их принятия и поэтому часто было не в курсе происходящего. Так что такой вот утренний завтрак с обсуждением дел рода был полезен ей, для того чтобы лучше понимать, что происходит в нашей семье. Пускай сейчас никто от нее ничего кроме учебы не требует, но в дальнейшем и Лене придется принимать активное участие в решении возникающих проблем.

– В какой-то мере так и было, – кивнула после паузы Арина. – Я, если отбросить высокопарные словесные кружева, была запасным вариантом, если бы Наташа вдруг смогла как-нибудь отказаться от своей роли. Поэтому у нас настолько натянутые отношения в данный момент.

– Постарайся все же не ссориться с родными, – попросил я. – Да и если и не во врагах, но не приятелях иметь род целителей довольно накладно.

– Ну до такого точно не дойдет, – отмахнулась девушка. – Все же мы сестры, да и обучение у дяди проходим часто совместно. Но твою мысль я поняла. Какие у тебя на сегодня планы? – вдруг спросила она.

– Тренировка с Роксаной, после думал проверить успехи Лены, – открыто ответил я. – А так вроде ничего. Хм, – задумался я. – А ведь действительно сегодня у меня более свободный день.

– Тогда решено, – радостно хлопнула в ладоши Арина. – После обеда мы отправляемся по магазинам и никакие возражений не принимаются, – строго посмотрела она на меня еще до того, как я успел что-то возразить.

– Хорошо-хорошо, – покладисто закивал я.

Пускай я мог бы и соскочить с этого мероприятия, но есть вещи, которые лучше стараться не игнорировать. Женские покупки – одна из таких вещей, и для справедливости стоит сказать, что это было довольно редко, чтобы я действительно начал жаловаться.

– Нам как раз надо обновить гардероб. Да, Лена?

– Да, – кивнула она. – Я бы тоже была бы не прочь приобрести пару платьев.

– Вот и хорошо, – довольно произнесла Арина. – Тогда на этом и решили.








P.S. И не забываем, что лайки и комментарии увеличивают скорость написания.


Глава 18


Тренировка с демонессой предсказуемо закончилась моим поражением, но, кажется, в этот раз я продержался на пару секунд дольше или она меня просто жалела?

– Знаешь, твоя идея с мечами, использованием сырой стихийной энергии, принесла удивительный результат, – вдруг поделился со мной Миямото, после того как мы разобрали, что я делал не так и как мне следовало поступить, чтобы продержаться против Рокс чуть дольше.

– Это не была изначально моя придумка, – открестился я от такой славы, переодеваясь в повседневную одежду после душа. – Ты знаешь что-то про магических мечников?

– За время своей жизни я их не встречал, а то, что слышал, скорее было слухами, чем реальными историями, – задумчиво постучал себя пальцем по подбородку старый дух.

– В общем, в Англии, точнее под ее управлением, находится относительно небольшой остров Альбион, с которым их простолюдины путали, объединяя в одно название. Этот остров был местом обитания магов англии, которые позднее вместе с фейри и другими магическими существами скрывались во времена власти инквизиции, но это не относится к теме. Так вот, на Альбионе появились первые магические мечники – люди, которые могли не обладать достаточно сильным даром, но вместо этого они направляли всю свою магическую энергию для собственного развития. Им не требовалось изучать заклинания или песнопения, что использовали их магию. Вместо этого мечники направляли всю свою энергию в мечи и доспехи, делая их временно смертоносными и почти неубиваемыми бойцами. Вот и выходит, что если не вдаваться в подробности, то магический мечник – это тот же мечник, но направляющий магию в меч и делающий из него смертоносное оружие.

Понятное дело, что у Англии за столько веков уже выработалась своя система обучения мечников и занятия ими мест в современном варианте Круглого Стола, но почему бы не использовать сам принцип для наших младших учеников? – улыбнулся я. – И как у них получается все?

– Знаешь, ты дал им возможность прикоснуться к чему-то, о чем они не могли и мечтать, – с какой-то непонятной интонацией ответил Миямото. Но что было определенно – он точно гордился успехами своих учеников, видя в них отчасти и заслугу своей работы. – А тут надо было видеть лица ребят, которые заставляли свои мечи пылать пламенем. Да они удвоили усилия на тренировках, хотя мне казалось, что я и так держу их на пределе возможностей.

– Только смотри, чтобы они не поубивали друг друга, и напомни, что внешний эффект не влияет на смертоносность их мечей. Те же Воздушные Лезвия практически не видимы, а могут разрезать стальные пластины, – предупредил я.

– Егор, у меня опыта обучения молодых оболтусов будет поболее, так что я все прекрасно понимаю, – ехидно улыбнулся дух. – Вот только меня интересует, почему ты сам не воспользуешься таким же методом? Насколько я знаю, мое прошлое вместилище обладает схожими свойствами по помещению в себя магической энергии.

– В какой-то мере и да, и нет. Особенности долго объяснять, – вздохнул я, застегивая пуговицы на рукавах рубашки. Кстати, рубашка была собственного производства рода и была почти ничем не отличима от тех, к которым я привык. – Да и моя магия не имеет стихийной предрасположенности, чтобы выдавать схожий результат. В итоге скорее всего получится просто световой эффект, который не будет нести никакой пользы.

Или все же я не прав? Ведь я направляю магическую энергию в меч, а она, несмотря на отсутствие каких-либо стихийных проявлений, имеет самую подходящую для призывов составляющую. Так что хоть какой-то эффект удар меча должен будет оказывать, но для этого надо иметь не призванного демона, чтобы не навредить собственному призыву. Такое может прокатить разово, но для нескольких тестов такое точно не подойдет.

– Вижу, что ты задумался, – довольно улыбнулся Миямото, отрывая меня от внутренних рассуждений. – Значит не все так однозначно.

– С магией вообще редко когда все бывает однозначно, – пожал я плечами. – Ладно, дальше без меня, – махнул я рукой, отправляясь на этаж ниже, где располагалась тренировочная арена для магов.

Пока я разминался, физически приспосабливаясь к обновленным возможностям тела, чтобы понимать свой текущий максимум. Лена занималась своей разминкой.

К нам время от времени приходили ее сокомандники, но из-за моей занятости они не проходили стандартного боя с демоном и могли только отрабатывать свои техники, что, впрочем, могли делать и в своих домах. По этой причине их визиты стали реже, чему я был даже отчасти рад – та же Нарышкина могла своими вопросами вывести любого человека, а я не был готов выслушивать ее.

Всей четверке и так на лето были даны индивидуальные задания из-за отсутствия боевой практики, а там уж посмотрим, насколько старательно они выполняют их и как сильно мне придется гонять четверку, чтобы в этом году они точно заняли если не первое место, то второе в Турнире. Хватит уже болтаться в первой десятке, пора занимать и более высокие места. Да и мне дополнительная слава как тренера тоже будет полезна к общей репутации рода.

Лена, как я и думал, сейчас занималась одним из занятий для улучшения навыков концентрации и контроля. Перед сидящей в позе для медитации девушкой скользили небольшие огоньки, в данный момент имеющие определенное сходство с бабочками. Именно их перемещала в пространстве моя вторая жена, при этом стараясь сделать так, чтобы они двигались как живые и действовали не прямолинейно, а хаотично, чтобы придать еще большую «живость» этому магическому представлению.

Я решил не мешать ее занятию и посмотреть пока со стороны на успехи огненной волшебницы. Было заметно, что с тремя-четырьмя бабочкам Лена еще справлялась вполне на уровне, то вот с большим количеством возникали трудности. То они начинали двигаться вообще без взмахов крылышками, то натыкались друг на друга, бесплотными тенями проникая в друг друга и продолжая движение. При каждой такой ошибке девушка начинала сначала и так каждый раз.

– Молодец, что тренируешь свой контроль, – похвалил я ее, когда на десятой наблюдаемой мной попытке Лена решила сделать небольшую передышку и восстановить энергию в источнике.

В тренировочной зоне с помощью стержней-якорей был специально повышенный магический фон, который одновременно заставлял больше концентрироваться при создании техник, иначе их просто «размывало» в магических потоках, и в то же время здесь можно было быстрее восстановить резерв и продолжить тренировку.

– Пока выходит не очень, – вымученно улыбнулась девушка, с благодарностью принимая мою руку, чтобы подняться с земли. – Все время сбиваюсь на имитации жизни. Для большей схожести ездила в оранжерею, где разводят бабочек, но пока выходит не так естественно, как у них.

– Не переживай так, – легко, едва касаясь, провел я по волосам подобным шелку своей жены. Взгляд невольно зацепился за седую прядь, заведенную за ухо. – То, что ты вообще занимаешься подобным делом, многого стоит.

– Почему только остальные этим не занимаются?

– Мы не знаем, как поступают в других родах, особенно тех, кто в своем прошлом являлись боевыми магами, – пожал я плечами. – Да и в книгах, как ты уже убедилась, есть информация по подобного рода тренировкам. Могу лишь предположить, что сейчас все сконцентрированы на том, чтобы достичь как можно большей силы, пускай и с проблемами в контроле. Но согласись, когда ты можешь создать «Пламя дракона», то уже не особо важно, насколько хорошо у тебя получаются Огненные шары и какое их количество ты можешь создать. От этого и проверка на максимальный импульс силы для выдачи ранга мага.

– Понятно, – вздохнула девушка.

– Раз уж нам скоро предстоит вам обновить гардероб, то думаю, ты не будешь против побыстрее закончить с тренировкой? – увидев радостную улыбку Лены от этих слов, я продолжил: – Давай проверим твои силы на демоне, устойчивом к огню.

– А как же я тогда смогу его победить? – еще до того, как я стал чертить печать призыва, спросила она.

– То, что существо устойчиво к огню, не значит, что оно вообще его не может ощущать, – пояснил я. – В то же время можно использовать свое окружение. Дальше думай сама, ты маг, а значит должна быстро ориентироваться в изменяющейся обстановке.

– А учителя в Академии говорят другое, – немного ворчливо отозвалась Лена.

– Ты сейчас здесь, а не с учителем из Академии, а значит в данный момент надо слушаться меня, – погрозил я ей пальцем. – Готовься!

Печать призыва появилась в десяти метрах от нас и из нее тут же выскочила, подлетев на добрых три метра, будто бы обугленная фигура человека. Единственное, что фигура имела более вытянутые конечности, да и рост ее был под два с половиной метра. Вот когда демон опустился на землю точно в центре печати, можно было рассмотреть, как сквозь бугристую кожу, будто покрытую толстым слоем пепла, то тут, то там пробивается сеточка трещин, из которых было видно багровый свет.

Какая-то ходячая головешка, а не демон. Впрочем, я и сам видел демона впервые и поэтому с интересом рассматривал его, что, впрочем, не помешало мне прикрикнуть на немного замешкавшуюся волшебницу:

– Не расслабляйся!

Легкий пас рукой – и печать гаснет, выпуская демона, который с горловым рычанием бросился прямо на Лену. Я к этому момент сделал несколько шагов назад, готовый в случае чего подстраховать ее, и в то же время мне пришлось так поступить, потому что вокруг нее стал подниматься такой жар, что становилось тяжело дышать.

Демон стремительно сокращал расстояние, но вот в него ударила плотная струя огня, которая даже сумела отбросить призванное существо на несколько метров назад. Но все же Лена не стала удерживать технику на противнике, поняв, что она лишь слегка опалила его и не причинила более значимого вреда.

Демон тут же вскочил на ноги и попытался прыгнуть, мощным толчком оттолкнувшись от земли. Вот только его полет был прерван в самом начале попаданием двух пылающих мечей, что впились в его ноги. Технику «Меч огня» в исполнении Лены я видел впервые, а значит девушка продолжала активно заниматься в Академии, чтобы разнообразить свои навыки, что не могло не радовать. Да и исполнено было на достаточно хорошем уровне, чтобы созданные из пламени мечи оказались достаточно «острыми» для пробития шкуры призванного существа.

Огненная кровь закапала по каменному полу, выжигая на нем ручейки раскаленных каналов. Вот только, несмотря на успех, поддерживать долго эту технику Лена не смогла. Вместе с развалившимися мечами демон вновь бросился вперед и в этот раз ему в грудь, несмотря на все его попытки увернуться, прилетела очередь небольших огненных шаров. Каждый из них моя жена старалась направить в одну точку, но из-за верткого противника это не всегда получалось, но уже было видно, насколько раскалилась шкура демона в местах попаданий.

Так еще помимо этого я заметил, что огненные техники девушки стали более концентрированными. К каждому снаряду, созданному магией и на время сковавшему пламя, добавлялась малая толика из демонического источника, делающая поражающие свойства техники еще более серьезными. Вот даже призванное существо начало пробирать и оно от каждого попадания издавало явно не звуки радости.

Несмотря на непрекращающуюся череду огненный росчерков, удерживающих демона на расстоянии, Лена создавала более сложный конструкт. В какой-то момент ее концентрации уже было не достаточно для одновременного действия в двух потоках и, отправив более длинную очередь в демона, девушка стала стремительно завершать технику, делая из нее целостную и завершенную структуру.

Больше не медля, она напитала ее энергией, существенно добавив энергии из второго источника. Из-за это площадная техника ударила не только, собственно, по демону, но и по земле вокруг него, превращая ее в лаву. Вот от такого он действительно взвыл и попытался выбраться из неожиданной ловушки, но пол тренировочного зала из-за воздействия столь жаркого пламени стал вязким и начал утягивать призванное существо словно в трясину.

Лена не стала довольствоваться этим результатом и продолжила наносить удары более простыми, но от это не менее опасными техниками. Все же огненные маги были одними из самых опасных одаренных в плане боя. Их техники в принципе не могли не нести хотя бы минимальный урон, так что оставалось или избегать их, или разрушать до того, как они попадут и устроят взрыв.

Вот как раз от взрывов небольших огненных стрел демона стало мотать из стороны в сторону. Его ноги окончательно увязли в уже остывающей земле. Моя же жена в это время не давала ему прийти в себя, дезориентируя от взрывов и опаляющего пламени, которое хоть и не оставляло видимых ожогов, но все же не делало пребывание в этом мире комфортным.

В один из моментов Лена вновь создала огненный меч, который незаметным взгляду бликом сократил расстояние до своей цели и с неприятным чавкающим звуком на половину лезвия вошел в тело демона, ярко вспыхнув. Призванное существо еще пыталось как-то вытащить овеществленный пламенем меч из своей груди, но сил у него явно было недостаточно для этого, да и сам меч нещадно жег руки демона, не давая тому толком зацепиться хоть за что-то.

Спустя несколько секунд с демоном было покончено и он развоплотился, вернувшись в свой мир.

– Отличная работа, – похвалил я свою вторую жену, которая всеми силами старалась показать, что она нисколько не устала и вообще это для нее была лишь легкая разминка.

Справедливости ради стоит сказать, что до поступления в Академию Магии она не была способна на такие вещи и с каждым прошедшим годом Лена становится все сильнее. Вполне возможно, она спустя несколько лет вообще станет одним из сильнейших боевых магов и ей будет только не хватать опыта реальных схваток, чтобы стоять наравне с признанными авторитетами в этой сфере.

– Спасибо, – мило улыбнулась Лена, действительно довольная похвалой.

– Ты уже гораздо лучше контролируешь свой второй источник, что не может не радовать, – добавил я. – Помни: чем лучше контроль, тем на более сильные техники ты становишься способна и тем быстрее можешь уничтожить своего противника. Пускай в рамках Турнира такое не применимо, но все же бой между магами редко когда заканчивается тем, что обе стороны потом жмут друг другу руку и расходятся по своим делам.

– Думаешь, мне когда-то будет необходимо убивать с помощью магии? – твердо посмотрев мне в глаза, спросила девушка.

– Наш род слишком молод и при этом стремительно набирает силы, – стал отвечать я. – Это может многим не понравиться, а кто-то и вовсе может захотеть прибрать наши достижения себе. В любом случае вероятность вооруженного столкновения есть всегда, так что лучше готовиться к войне, чем миру, чтобы обеспечить себе последний.

– Я поняла, – слегка задумчиво произнесла Лена. – Я обязательно стану сильнее, чтобы поддержать тебя.

– И все же не забывай, – мягко улыбнулся я, прижимая мою огненную волшебницу к груди, – я твой муж и именно я должен вас защищать.

– Это устаревшие взгляды, – не удержавшись, фыркнула моя жена и тут же рассмеялась, увидев мое удивленное лицо. – Сам же говорил, что мне необходимо проводить дополнительные занятия, чтобы наверстать упущенное и сравняться с другими аристократами, обучающимися в Академии.

– Допустим, – действительно припомнил я что-то похожее, слегка отодвигаясь от Лены, но все же не разжимая объятий, просто чтобы лучше видеть ее.

– Так вот, – важно произнесла она, довольная произведенным эффектом. – Последние исследования говорят, что в плане магии женщины ничем не уступают мужчинам и возможно даже скоро начнут превосходить вас в силе.

– Странный будет мир, в котором сильными магами будут становиться девушки, – покачал я головой.

– Мы способны не только оберегать очаг и растить детей, – хмыкнула Лена. – Да и не ты ли сам часто говоришь, что мы – странные существа, – рассмеялась она.

– Действительно, – не удержался и я от непродолжительного смеха, уж очень он у моей второй жены был сейчас заразительным. – И все же нам не стоит тут задерживаться, а то ведь опоздаем к началу поездки.

– Арина этого точно не простит, – вновь рассмеялась огненная волшебница, мягко вырвавшись из моих объятий, и первая поспешила на выход.

У меня же стали закрадываться подозрения, что это обе девушки запланировали заранее и лишь подвели к тому, чтобы я согласился на незапланированный, как я изначально думал, шопинг. Такое чувство, что даже будь у меня сегодня дела, мне бы все равно пришлось сопровождать обеих жен в этом рейде на магазины.


***

И надо же мне было на такое согласиться!

Шел уже второй час нашего «забега», а сил у моих жен, казалось, только прибавилось. Хорошо еще, что Роксану в это дело не втянули и она просто стояла рядом и контролировала обстановку.

Правда, я совру, если скажу, что в этом не было и хороших моментов. Статус аристократа позволял не только спокойно заходить в очень дорогие магазины, но и получить соответствующее обслуживание. Фактически, как только девушки начинали примерять наряды, магазин закрывали от других посетителей, чтобы ничто не портило впечатление от обновок. Этот ход был вполне понятен – таким образом они позволяли нам оказаться без лишнего внимания и в то же время побуждали покупать больше. Впрочем, сегодня обе Шуваловы решили себе ни в чем не отказывать.

– Как тебе, Егор? – лесной нимфой выпорхнула из-за ширмы Арина.

На девушке было легкое зеленое платье с растительным орнаментом, который создавал впечатление, что оно создано из веточек и листьев огромного дерева. Для лучшего эффекта целительница покрутилась на месте и юбка платья взметнулась вверх, приоткрывая вид на босоножки того же зеленого цвета.

В этом магазине, где мы уже были больше получаса, предоставляли полный подбор одежды и соответствующих ей аксессуаров, так что образ был более чем полный. Не хватало лишь украшений, но кольцо с изумрудом, когда-то подаренное мной, прекрасно сочеталось с этим нарядом.

– Я в восторге, – искренне ответил я.

В такие моменты лучше всего не думать о том, сколько это стоит, вместо этого можно положиться на свой личный вкус и ощущения, которые от нарядов испытывают жены. Если им нравится и это совпадает с моим мнением о прекрасном, то почему бы их не порадовать?

Довольная моей оценкой Арина ускользнула за ширму и, будто только дожидаясь этого момента, на сцену вышла Лена в облегающем черном платье, которое подчеркивало ее тонкую талию и делало акцент на формах. Смелые разрезы лишь будоражили воображение.

– Мне идет? – скромно потув глазками, спросила эта чертовка.

– Превосходно, – улыбнулся я, подмигнув девушке.

Глаза огненной волшебницы блеснули победосным пламенем и она ушла за свою ширму.

Вот так надо мной и «издевались» обе девушки до самого вечера. И ладно наряды они меряли и демонстрировали мне, но порой среди них попадалось довольно провокационные и открытые образцы. А я ведь должен показывать аристократическую сдержанность под взглядами консультантов, что помогали моим женам.

Эх, а как раньше было проще. Зашел быстро в кабинку для переодевания, пока никто не видел, и вот там уже показал, насколько тебе понравился наряд девушки.

Так эти две чертовки еще под конец перешли на купальники, чем, похоже, решили проверить остатки моего терпения. Как я сдержался – не знаю, но факт остается фактом: после такого я был очень уставшим и вымотанным.

Благо эта проблема решалась легким касанием Арины и мы шли к новому магазину. В какой-то мере это было схоже с пыткой, но им я в этом никогда не признаюсь.

После был поход в ресторан, где утомленные девушки, пригласив к нам по началу возражающую Роксану, утоляли свой голод. Взгляды, которые в эти моменты бросали в нашу сторону и в основном сконцентрированные на мне, были самыми разными. Тут тебе и осуждение, и зависть, но все же большинство было просто любопытствующими. В основном все остальные клиенты ресторана сидели либо парами, либо по одиночке, так что наша компания естественным образом выделялась из общего числа.

Но вот подошедшего к нам человека я тут никак не ожидал увидеть.

– Можно ли присоединиться к вашему веселью, князь Шувалов? – спросил Сергей Воронов, мой бывший родственник.

– Не слишком ли официально, дорогой «братец»? – хмыкнул я, искренне радуясь ему.

У нас и так были неплохие отношения, но в данной ситуации я был рад мужской компании. Все же развлекать сразу двух дам, да потом еще и демонессу мне одному было если и не тяжело, но и расслабиться толком не получалось. Да и большая часть разговоров велась исключительно на их женские темы и принимать активного участия в обсуждениях мне совершенно не хотелось.

– Все в соответствии со статусом, – в тон мне ответил Сергей, по моему разрешающему кивку усаживая сначала свою спутницу, а потом и садясь сам рядом со мной.

– Ольга, – кивнул я его спутнице. – Я смотрю, вы успешно обрабатываете этого лоботряса?

Отчасти удивительным было видеть Ольгу Скопину и в этот раз рядом с Сергеем. Значит, ее слова о том, что она его будущая невеста, не так уж и далеки от правды? Хотя, судя по тому, как она ненавязчиво им руководила, это было не так уж и удивительно.

– Сергей очень упрямый, но я с этим борюсь, – доверительным шепотом подтвердила черноволосая красавица, чем вызвала общий смех, в том числе и от «братца».

– Какими судьбами в этих краях? – спросил Сергей, одновременно быстро сделав заказ, даже не посмотрев на меню. А ведь это заведение одно из самых престижных в столице и, похоже, Воронов здесь бывал довольно часто. – Насколько помнится, ты не особо любишь посещать подобного рода заведения.

– Приходится идти на определенные жертвы ради спокойствия в семье, – пожал я плечами.

– А кому-то все бы тренироваться да на банкеты ходить, – тихо сказала Ольга, ни к кому не обращаясь.

– Не обращай на нее внимания, – отсалютовал своей подруге бокалом вина Сергей. – Просто она сегодня не в духе больше обычного. А так правильно сделал, что выбираешься в свет, – окинул Воронов взглядом моих спутниц. – Такой цветник нельзя скрывать ото всех.

– Я все никак не пойму, это или хамство, или… – приподняв изящную бровь, посмотрела на него Арина.

– Это обычное его поведение, – перебила ее Скопина. – Так что не стоит слишком на него обижаться.

– Вообще-то я себе несколько лет создавал соответствующую репутацию! – наигранно возмутился Сергей.

– Которую ты уже перерос, – мягко улыбнулась Ольга, посмотрев на него.

Может, на словах он и говорил мне при наших разговорах и переписках, что все это не столь серьезно, как могло бы показаться со стороны, но было видно, что эти двое близки и любят отчасти подкалывать друг друга. По крайней мере они это свободно делали в нашем присутствии.

– Тоже верно, – развел руками Воронов, улыбнувшись. – Не хочешь поучаствовать в одном интересном предприятии? – обращаясь ко мне, спросил он, пока девушки отвлеклись на свои разговоры.

– Опять что-то опасное хочешь предложить? – покачал я головой.

– Обижаешь, – тем не менее еще шире улыбнулся парень. – У меня тут появился шанс поохотиться и я решил, что можно ведь участвовать не одному, а в хорошей компании.

– И что же ты предлагаешь? – уже более заинтересованно спросил я.

– Одолжи ненадолго свои призывы и нам точно достанется большая часть добычи, – подмигнул он мне.

– И, конечно же, тебе тоже полагается процент, – хмыкнул я.

– Без меня ты бы об этом вообще не услышал, – важно изрек довольный собой Воронов.

– Так что именно предлагается?

– Охота на Зеленого Змия, – улыбаясь, ответил он.

– Это же не то, на что я подумал, а магический зверь? – все же решил уточнить я.

– Верно, – кивнул Сергей. К этому моменту принесли заказанные им блюда и маг холода с удовольствием приступил к трапезе, впрочем, не забывая про меня. – Просто его обнаружили в одной глухой деревеньке, где все население резко протрезвело от такого видения, – ухмыльнулся он, видимо, представив их удивление, когда такая творюшка проползла мимо них. – Существо имеет сходство со змеем и обладает длиной примерно метров в десять-пятнадцать. В общем, из-за всего этого у него такого название, – прервался он на глоток вина. – Пока, правда, неофициально, но все же. Кто-то из Академии посчитал, что это будет неплохая практика для магов старших курсов и объявила о неофициальных сборах для всех желающих.

– Вот так просто? – недоверчиво переспросил я.

– Это обычная практика, – пожал плечами Воронов. – Да и на старших курсах практически полноценные маги, которые будут не против пройти такое боевое крещение. Да и это куда лучше, чем заниматься обязательной отработкой практики в Академии, когда ее сразу зачтут после рейда. И да, привлекать можно любых помощников. Тут уж ничего учителя сделать не могут, – улыбнулся он. – Так что компания соберется довольно большая и мне не помешает твоя помощь, чтобы получить преимущество.

– Говоришь, будут старшекурсники? – задумчиво забарабанил я по столу костяшками пальцев.

– По моим данным будет много наследников, – подмигнул братец. – А тут сам понимаешь…

Ну да, знакомство и, возможно, спасение жизни наследника магического рода может стоить куда дороже, чем просто поимка какого-то существа. Из таких ситуации потом строяться дальнейшие взаимоотношения, которыми пренебрегать было бы попросту глупо.

– В целом я не против, – кивнул я.

– Отлично, – довольно улыбнулся Сергей. – Тогда жду тебя в понедельник в десять утра по этому адресу, – протянул он мне карточку с написанным от руки адресом.

То, что все это было сделано заранее, говорило о том, что бывший родственник меня искал именно для того, чтобы уговорить поучаствовать. Вот тебе и случайная встреча, хотя он никак это не скрывал и лишь лукаво улыбался, будто от удавшейся шутки.

– Хорошо, буду.


***

Возвращение в особняк происходило уже в более многочисленной компании, чем изначально. Не знаю уж зачем, но Воронов увязался вместе с нами, а мои жены наотрез отказались выпускать Ольгу из своих цепких ручек. И о чем-то хихикали, поглядывая на нас двоих. Вот ведь все являются одаренными, а как-то умудрились опьянеть и сейчас явно демонстрировали все признаки этого состояния.

Для закупленных вещей и так пришлось вызывать отдельную машину, так еще из-за «навязанных» спутников пришлось разделиться и первыми отправить девушек.

– А это ничего, что она осталась вместе с нами? – бросая в сторону Роксаны любопытствующие взгляды, спросил Сергей.

– Все равно было бы бесполезно отправлять ее с ними, – вздохнул я. – Не согласилась бы даже на мой прямой приказ.

– Милорд, вас нельзя оставлять одного, – высказалась по этому поводу демонесса.

– Так он же не один, – показал на себя пальцем Воронов, но был проигнорирован. – Ну у тебя и слуги, – покачал он головой.

– Таких нигде не найдешь, – загадочным голосом произнес я.

– А вот и наша машина, – махнул рукой подъезжающему такси премиум-класса Сергей.

У меня в распоряжении была только одна представительная машина, но на ней уехали девушки. На машине же Сергея мы не могли уехать, потому что были оба не особо трезвыми и рисковать все же не стоило. Роксана же ездить за рулем не умела, да и не испытывала большого желания научиться. Поэтому Воронову не оставалось ничего иного, как вызвать такси и отправить вслед за нашими дамами.

Мы спокойно сели внутрь и начали обсуждать в основном бизнес и то, что «братец» не прочь был бы вложиться в мои компании, а я пытался выбить из него побольше денег под меньший процент, чтобы он мне потом не сел на шею. И в этот момент нам обоим было наплевать, что так-то у многих фирм есть акции, который можно купить на бирже. Тут важен именно торг между нами двумя, чем простая операция, которую можно поручить тем же слугам и вообще по этому поводу не беспокоиться.

И все же, несмотря на разговор, я не мог не заметить слегка дерганую манеру вождения нашего шофера.

– Ты не мог выбрать фирму поприличнее, а то нам попался водитель лихач, похоже, – решил подколоть я.

– Странно, – задумчиво проговорил Воронов. – Вообще-то «Давлион» ответственно относиться к подбору кадров и такого не допускают.

Так как он ближе всех сидел к перегородке, отделяющей нас от водителя, то и постучал в нее именно Сергей. Вот только на его стук не было никакого ответа и, судя по тому, что я видел из окна, машина после этого резко ускорилась.

– Нас еще, кажется, заперли, – убедился я в этом, подергав дверь.

– Остановим его? – улыбаясь, спросил парень и одновременно с этим его ладони покрылись тонкой коркой льда.

– Не стоит, – немного подумав, я все же отрицательно покачал головой и холодно улыбнулся. – Кто-то так старался привести нас куда-то, что будет просто невежливо не ответить на это приглашение.

– Вот это я понимаю, – радостно улыбнулся Сергей, отменив свою технику.

– Милорд? – вопросительно посмотрела на меня Роксана.

– Пока не стоит.

Тем временем машина продолжала ехать дальше и мы все дальше уезжали от столицы, уже выехав в пригород.

Связь не была заблокирована, так что я уже отдал команду Волкову, чтобы он отправил по моим координатам группу и прихватил с собой обоих демонов, которые могут пригодиться, если вдруг начнется какая-то заварушка. Спустя десять минут он сообщил мне, что девушки прибыли в дом и сам особняк переходит в осадное положение, если вдруг все делалось для того, чтобы я не мог оказаться на месте и тем самым не помешать неизвестным недоброжелателям.

Примерно те же действия проделал Сергей, вызвав собственную команду поддержки. Пускай он не был наследником рода, но все же был одним из сильнейших магов и к нему был прикреплен боевой отряд, который тренировался вместе с ним, чтобы оказать своему господину поддержку в бою.

Ему я тоже сообщил, что девушки добрались до дома без проблем и напряжение, сковывающее Воронова, заметно спало. Все же об Ольге, несмотря на свое поведение, он переживал.

И все же наш путь наконец-то был завершен в одном из коттеджных поселков. Мы приехали к крупному двухэтажному дому, стоящему близко к лесу, но я что-то не мог увидеть людей. Либо их здесь не было, либо на воротах была автоматика, но это было не столь важно.

В этом всем был больно знакомый почерк и, кажется, я знаю, кто виноват в нашей незапланированной поездке.

– Постарайся не действовать без моей команды, – попросил я Сергея. – Это может быть опасно.

– Даже так? – удивленно и в то же время собрано спросил он.

– Есть пара подозрений, – кивнул ему. – Но не думаю, что я прямо ошибаюсь.

– Как скажешь, – пожал плечами парень.

Машина плавно остановилась напротив входа в дом и одновременно с этим щелкнули замки в дверях, извещая нас о том, что мы наконец-то можем выйти.

Роксана выскользнула наружу первой, настороженно осматривая дом и окрестности, а затем уже вышли мы с братцем. Все равно сейчас все решиться и прятаться в машине не имело смысла.

– Князь, – неожиданно раздался знакомый голос человека, приведшего нас сюда. – Извините, что пришлось действовать таким образом, но нам необходимо поговорить.

На пороге дома показался беловолосый китаец, которого стремилась поймать Служба магической безопасности Империи и буквально рыла носом землю в поисках мельчайших подсказок на его местоположение.

– Хорошо, – кивнул я. – Можно и поговорить.

– Тогда пройдемте в дом, – приглашающе махнул рукой Бей Мин.


Продолжение: https://author.today/work/128993


Послесловие @books_fine


Эту книгу вы прочли бесплатно благодаря Telegram каналу @books_fine.


У нас вы найдете другие книги (или продолжение этой).

А еще есть активный чат: @books_fine_com. (Обсуждение книг, и не только)


Если вам понравилось произведение, вы можете поддержать автора наградой, или активностью.

Страница книги: Темный призыватель. Том 6



Оглавление

  • ***
  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Глава 16
  • Глава 17
  • Глава 18
  • Послесловие @books_fine