КулЛиб электронная библиотека
Всего книг - 605742 томов
Объем библиотеки - 923 Гб.
Всего авторов - 239892
Пользователей - 109932

Последние комментарии


Впечатления

Дед Марго про Щепетнёв: Фарватер Чижика (СИ) (Альтернативная история)

Обычно хорошим произведениям выше 4 не ставлю. Это заслуживает отличной оценки.Давно уже не встречался с достойными образцами политической сатиры. В сюжетном отношении жизнеописание Чижика даже повыше заибанского цикла Зиновьева будет. Анализ же автором содержания фильма Волга-Волга и работы Ленина Как нам организовать соревнование - высший пилотаж остроумия, практически исчезнувший в последнее время. Получил истинное

подробнее ...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
ASmol про Кречет: Система. Попавший в Сар 6. Первообезьяна (Боевая фантастика)

Таки тот случай, когда написанное по "мотивам"(Попавший в Сар), мне понравилось, гораздо больше самого "мотива"(Жгулёв.Город гоблинов), "Город гоблинов" несколько раз начинал, бросал и домучил то, только после прочтения "Попавшего в Сар" ...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
ASmol про Понарошку: Экспансия Зла. Компиляция. Книги 1-9 (Боевая фантастика)

Таки не понарошку, познакомился с циклом "Экспансия зла" Е.Понарошку, впечатление и послевкусие, после прочтения осталось вполне приятственное ... Оценка циклу- твёрдое Хорошо, местами отлично.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
srelaxs про серию real-rpg (ака Город Гоблинов)

неплохая серия. читать можно хоть и литрпг. Но начиная с 6ой книги инетерс быстро угасает и дальше читать не тянет. Ну а в целом довольно неплохо

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
pva2408 про Тамоников: Чекисты (Боевик)

Обложка серии не соответствует. В таком виде она выложена на ЛитРес
https://www.litres.ru/serii-knig/specnaz-berii/ в составе серии Спецназ Берии.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
lionby про Шалашов: Тайная дипломатия (Альтернативная история)

Серия неплохая. Заканчиваю 7-ю часть.
Но как же БЕСЯТ ошибки автора. Причём, не исторические даже, а ГРАММАТИЧЕСКИЕ.
У него что, редактора нет?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Stribog73 про Рыбаченко: Рождение ребенка который станет великой мессией! (Героическая фантастика)

Как и обещал - блокирую каждого пользователя, добавившего книгу Рыбаченко.
Не думайте, что я пошутил.

Рейтинг: +5 ( 5 за, 0 против).

Ветер песков [Алёна Волгина] (fb2) читать онлайн

- Ветер песков [СИ] (а.с. Воланте -2) 287 Кб, 72с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) (скачать исправленную) - Алёна Волгина

Настройки текста:



Воланте. Ветер песков

Глава 1

Пустыня - это шорох песка по чешуйчато-сухой земле и терпеливое молчание скал. Близился полдень. Солнечный свет падал яркой отвесной стеной, словно пресс, готовый выжать из дюн мельчайшие капельки влаги.

Собственно, выжимать было почти нечего. Редкие обитатели пустыни Сартен, этой раскалённой духовки острова Фуэрте, попрятались при первых же признаках рассвета. Только скалы упрямо хмурились выщербленными лбами, подбирая худые тени. Скалы помнили те времена, когда по руслу иссохшей реки текла вода, а не камни. Про себя они подсмеивались над наползавшими дюнами, гонимыми ветром. Пусть ползут. У гор хватит времени дождаться, когда вода вернётся снова.

Возле гребня одной из дюн, зарывшись носом в песок, лежала разбитая джунта.

***
Дийна открыла глаза - и тут же зажмурилась от слепящего света. Солнце проникало сквозь веки, кожа горела от жара, несмотря на одежду. Как она сюда попала? Только что пробивалась сквозь тучи, и вдруг из прохладного воздушного океана её выбросило прямо в адское пекло!

В любом случае, где бы она ни оказалась, это точно не остров Ланферро.

Морщась от боли, она попыталась подняться. Кажется, ничего не сломано - уже хорошо. Неподалёку, зарывшись в песок, валялась разбитая лодка. Ветер шевелил обрывки бело-синего паруса. Рядом лежал человек. Ахнув, Дийна подбежала... вернее, добрела к нему, увязая ногами в песке. Теперь она вспомнила!

Альваро догнал её почти у Ланферро, когда они оба уже прошли Барьер. Прорываясь сквозь густо-лиловые вихри, она вдруг заметила его джунту в очередном взблеске молнии, а увидев, совсем не обрадовалась. Все её силы уходили на то, чтобы удержать "Рисуэнью" на курсе. Ураган набрасывался на лодку, норовя сбросить её вниз, в Океан! Дийна только качнула парусом, без слов попросив Альваро убраться. Вместо этого он прибавил ходу.

Она успела заметить тусклый мазок движения - и тут её лодка дёрнулась, подцепленная якорем. Мимо просвистела каменная глыба. Безумный магический шторм, круживший вокруг Ланферро, вбирал в себя всё - камни, обломки домов, ветки, остовы деревьев... Вторая глыба ударила прямо по мачте. Дийна вскрикнула, но Альваро каким-то чудом успел перебросить её к себе. А потом ураган завертел их, и ей оставалось только держаться за гик, мысленно проклиная де Мельгара за непрошеное вмешательство.

"Я бы точно смогла пройти! Если бы он не захватил мою джунту, я уже подгребала бы к острову, а не вертелась в небе, как щепка в водовороте!"

Ветер швырял их из стороны в сторону, поворачивал и тащил. То подбрасывал лодку вверх - и тогда сквозь винтящиеся пыльные вихри можно было на секунду увидеть осколки звёзд, то ронял вниз, так что Дийна обмирала от страха. Она боялась, что парус не выдержит такой нагрузки. Она понятия не имела, куда их несёт. Никаких ориентиров! Единственной реальностью была доска джунты под ногами и рука Альваро, державшая её так крепко, что у неё на рёбрах, наверное, остались вмятины от его пальцев.

Наконец, урагану надоела эта игра, и он вышвырнул маленькую лодку в спокойное небо. Дийна не помнила, как они приземлились, но, судя по всему, не очень удачно. "А всё из-за де Мельгара и его дурацкого желания настоять на своём! И чего ему на Керро не сиделось?!" Из-за него они застряли где-то посреди "нигде" без воды, припасов и транспорта. Замечательно!

Тем временем виновник всех бедствий застонал и пошевелился. Дийна, как могла, заслонила его собой от солнца. Выглядел Альваро неважно: правая сторона лица опухла, на скуле запеклась кровь - похоже, сильно ударился при падении. В уцелевшем рюкзаке у Дийны нашлась фляга с водой. Несколько глотков окончательно привели его в чувство. Приподнявшись, он ошеломлённо уставился на пустыню. Вокруг них, насколько хватало глаз, простирались рыжие дюны. Стеклянное небо звенело от жара, горизонт терялся в прозрачной дымке.

"Однозначно, мы на Фуэрте, - сообразил Альваро. - Это пекло ни с чем не спутаешь!"

Мир как будто сорвался с оси и медленно вращался вокруг него. При каждом вдохе между верхними правыми ребрами вспыхивала боль, а правый глаз, похоже, заплыл. Здорово же его приложило. Но это всё подождёт, главное - Дийна. Живая! Её нахмуренное лицо было первым, что он увидел.

"Она сама не знает, насколько нам повезло!"

Оглядевшись, он понял, что везение было... сомнительным, скажем так. Всё-таки у ветров, владеющих Архипелагом, было отменное чувство юмора! Интересно, куда конкретно их забросило: в Сартен или в Лаго Саладо? На юге Фуэрте были две пустыни. Лаго Саладо более узкая и тянется до самого восточного побережья, вдоль которого разбросаны редкие фермы. Там можно встретить кого-нибудь из людей, найти помощь. Оттуда они могли бы добраться до крупных северных городов - Котильо и Ла-Оливы. Если же их занесло в Сартен, то им конец. Пешком отсюда не выбраться. Эта пустынища занимала почти весь южный "хвост" острова, а её редкие оазисы контролировали люди барона Дельгадо. Где-то в центре пустыни одиноко торчал его замок - Олвера, замок Забвения. Вокруг него простиралась закрытая зона на несколько десятков миль. Дельгадо хвалился, что занимается разработкой какого-то секретного оружия, способного защитить его остров от посягательств Северного Альянса и других конкурентов. Шпионов он, мягко говоря, недолюбливал.

В любом случае рассиживаться было некогда. Альваро медленно встал, проверяя, целы ли остальные кости. Земля мягко покачивалась у него под ногами, словно палуба лодки. Дийна помогла ему утвердиться на ногах и протянула флягу, в которой плескалась вода. Кстати, воду надо бы поберечь. Рюкзак-то был только у Дийны. Улетая с Керро, Альваро так торопился, что и думать забыл о припасах.

- Ну и как нам выбраться из этой духовки? Есть идеи? - спросила девушка колючим голосом.

Она выглядела такой взъерошенной и сердитой, что он еле сдержал улыбку:

- Идеи? Надо двигаться на северо-восток. Если повезёт, выйдем к фермерам, одолжим у них лодку и доберёмся до порта. Только придётся оглядываться, чтобы не попасться дозорам Дельгадо. Говорят, он отгрохал секретный бункер посреди пустыни и отстреливает всех, кто подойдёт к нему хотя бы на милю. По-моему, старик просто спятил от паранойи, но не хотелось бы убедиться в этом на собственном опыте! Лучше идти рано утром и вечером, до темноты.

Боковым зрением он чувствовал её подозрительный взгляд:

- Не пойму, чему ты так радуешься!

- Тому, что мы оба живы... пока. Это вся вода, что у нас есть? Надо найти ещё. Идти придётся как минимум несколько дней.

Дийна промолчала, хотя на её лице ясно читалось: мол, без тебя я никак не догадалась бы об этом, спасибо!

- Вон там, кажется, раньше было русло реки, - примирительно сказал Альваро, указав на слоистые скалы. - Пойдём, глянем. Может, я найду воду.

Она не разрешила ему взять рюкзак. Сердито сверкнула глазами и молча пошла вперёд. Альваро двинулся следом, чтобы не раздражать её своим довольным видом. Пусть себе злится. Это всё пустяки. Зато живая! Значит, он всё-таки сумел догнать её. Когда он очнулся и увидел её рядом с собой, то просто глазам не поверил.

Всё-таки ему удалось вытащить её из бури вокруг Ланферро, хоть и со второго раза...

Потому что когда он догнал её в первый раз, то успел лишь увидеть, как она умерла.

***
Они прошли вверх по течению, и Альваро остановился перед каменистым склоном в том месте, где русло делало крутой изгиб.

- Вот здесь можно попробовать.

В четыре руки они принялись разгребать камни у подножия скал. Дийна сосредоточенно работала рядом, а он старался не пялиться на её лоб - чистый, с еле заметными капельками пота.

...Он видел, как ей раскроило голову камнем, когда она пыталась справиться с лодкой возле Ланферро. Тяжелая глыба ударила прямо по мачте. Тело Дийны, изломившись, бессильно повисло на тросах, а "Рисуэнья", лишённая управления, беспомощно завертелась спиралью и полетела вниз.

Он мог бы догнать её, забрать тело, похоронить Дийну на Керро и потом всю жизнь любоваться на её "дышащий мрамором лик". Вместо этого Альваро заложил вираж, выдираясь из лап магического шторма, и повёл свою потрёпанную лодку к другому острову. На Палмеру.

Побережье Палмеры приветливо подмигивало огоньками многочисленных отелей и курортных центров, но его путь лежал дальше - в самое сердце острова, туда, где поднимались к облакам бархатные склоны гор, оттенённые глубокими ущельями. В эти горы мало кто отваживался забираться, с тех пор как там без вести пропали две экспедиции. Время здесь текло по-другому из-за искажений, которые вносили темпоральные градиенты. Радужные всплески флайра опасно поблёскивали среди каменистых осыпей и под перекрученными корнями вековых сосен, таких мощных, что их стволы не смогли бы обхватить и пятеро человек. Альваро отлично помнил дорогу - когда-то его отец показал ему этот путь. Он причалил джунту на утёсе и двинулся вглубь ущелья по старой, еле заметной тропе, почти исчезнувшей под корнями деревьев и слоем воларовых игл.

Тяжёлые каменные блоки обрамляли тёмный проход, ведущий вглубь храма. Оттуда тянуло холодом. Среди выбитых знаков на камне можно было различить символ Хора - пирамиду, перечёркнутую стрелой. Что означали другие священные символы - раскрытый глаз, молния и так далее - Альваро не знал. Здесь было неестественно тихо. Только мёртвый ветер Эспиро приглашающе подталкивал в спину, насмешливо гудел над плечом: мол, что задумался, человечек? Осмелишься ли войти?

Ему вспомнился голос отца: "Эспиро - это самая последняя мера, для крайних случаев. Прибегая к его помощи, ты рискуешь потерять больше, чем выиграешь. Каждому человеку даётся лишь один шанс вернуться в прошлое, так что этот шаг должен быть хорошо взвешен..."

Альваро устало потёр лицо. Он не мог сейчас трезво "взвешивать"! Стоило зажмуриться, как перед глазами снова возникало мёртвое лицо Дийны, залитое кровью, и "Рисуэнья", бессильно падавшая в пустоту. Не давая себе времени на раздумья, он шагнул в провал.

Впечатление было такое, будто он ступил в пасть древнего существа из камня и тени.

Ветер явно был рад новому гостю. Наверное, соскучился в одиночестве. Он ликующе засвистел, подтолкнул его в спину, просквозил насквозь, выметая из души страх, боль и остатки сомнений. Поначалу Альваро пытался сопротивляться, но быстро понял, что придётся довериться магическому потоку, который тащил его вглубь скалы. Перед глазами мелькали цветные пятна, к горлу подкатывала тошнота. Казалось, что он сейчас растворится среди теней и блуждающих огоньков в пещере. Ветер словно стирал с него слой за слоем всю прежнюю жизнь, и воспоминания о друзьях, родителях, колледже постепенно растворились, исчезли, сместившись куда-то за грань реальности. Остался только ветер и его полёт - ещё одна нота в унылой свистящей песне...

Однако спустя какое-то время ветер утих, предметы вокруг обрели более четкие очертания, и Альваро, придя в себя, вдруг услышал:

- ...Это мой остров, понимаешь?! Мой остров и моё дело!

Знакомая сцена. Он снова был привязан к оливе, а Дийна - живая и невредимая - сверкала на него гневным взглядом. Де Мельгар чуть не застонал от досады. "Да вы издеваетесь! Если уж я смог обмануть время, неужели нельзя было вернуть меня пораньше, хотя бы на полчаса?!"

В крайнем случае, он запер бы эту ходячую проблему в Башне. Или сдал бы её под стражу сеньоре ди Кобро... или спрятал бы её лодку... В общем, что-нибудь да придумал бы! Но Эспиро лишил его свободы маневра, и ему оставалось только беспомощно наблюдать, как кошмар повторяется по новому кругу.

- Почему ты настолько мне не доверяешь? - спросил он у Дийны, просто чтобы потянуть время. В прошлый раз ему не хватило буквально минуты. Если бы он мог выиграть хоть чуть-чуть времени!

На лице девушки обозначилось что-то вроде растерянности, и у Альваро даже затеплилась надежда, что на этот раз обойдётся без приключений. Не обошлось.

- Прощай, де Мельгар.

Миг - и ветки за ней сомкнулись.

- Дийна! Да чтоб тебя...

В этот раз он не стал тратить драгоценные минуты, чтобы подтянуть к себе нож. Вывихнул большой палец и, шипя от злости, выдернул руку, избавляясь от верёвочных пут. Рука тут же протестующе заныла. Он старался не думать, что, возможно, снова сделал неправильный выбор. Когда он доберётся до Дийны, ему понадобятся все силы, чтобы удержать их обоих во время бури. Сможет ли он сделать это больной рукой?

"Если что, грохнемся вместе".

До Ланферро он домчался в одно мгновение, высматривая среди черных шатучих туч оранжевый парус. Вот она! "Рисуэнья" рыбкой скользила наперерез магическим вихрям. Дийна ловко лавировала между потоками, перебрасывая парус при каждом повороте. Вдалеке полыхали молнии, будто некие силы вспарывали небо, обнажая его изнанку из угрюмого страшного пламени. Каждый раз, когда вспыхивал этот свет, Альваро всё отчетливее видел маленький парус, упрямо летевший сквозь косматые полосы облаков. Он приготовил якорный трос. "Не успею!" - мелькнула отчаянная мысль. И всё-таки он догнал её.

Внезапно Дийна вскрикнула, заставив его очнуться от воспоминаний. В её голосе была радость.

- Смотри, вода! - сказала она, показав ему мокрую тёмную сторону камня.

- А я что говорил! - воодушевился Альваро.

Они вырыли ямку, в которую сквозь песок медленно сочилась мутная жидкость. Подождав немного, они смогли набрать флягу и намочили куртки, из которых Дийна соорудила что-то вроде панам, чтобы прикрыть им головы. Альваро с удовольствием смыл с лица кровь, запекшуюся жесткой коркой. Дийна только зажмурилась, когда представила, сколько микробов он занёс в рану во время этой процедуры. Ужас!

- Кажется, у меня осталась мазь от ссадин, дай обработаю, - потянулась она к рюкзаку.

Де Мельгар мягко отстранил её руку.

- Не надо.

- Воспалится, распухнет... на такой-то жаре!

- Ну и пусть. Если мы всё-таки попадём в лапы Дельгадо, будет лучше, чтобы он меня не узнал. У него, понимаешь ли, обострённая реакция на шпионов.

- Ну, шпионов никто не любит, - усмехнулась Дийна, вспомнив неласковый приём, который Альваро оказал ей в колледже.

Он мгновенно уловил намёк:

- Да, но в отличие от Дельгадо, я не имею привычки топить доглядчиков в нужнике, а барон, по слухам, очень любит это делать!

- Хочешь сказать, что мне ещё повезло? - фыркнула она. - Ладно, в случае чего, притворимся, что мы мирные контрабандисты. За такое нас, конечно, попинают, но быстро отпустят.

- Контрабандистка? Ты?! - Альваро даже расхохотался, хотя двигать щекой было больно.

Нахмурившись, Дийна подождала, пока у него не пройдёт этот несвоевременный приступ веселья. С самого пробуждения он вёл себя как-то странно. "Странно даже для него", - подумала она. Всё-таки травма головы - это не шутки! Ему бы сейчас отлежаться, а не топать по солнцу!

Но поскольку здесь всё равно не было ни госпиталей, ни врачей, она постаралась скрыть беспокойство.

- А что тут смешного? Не похожа?

Отсмеявшись, он покачал головой:

- Врать нужно в меру. Если кто-нибудь спросит, мы просто студенты из колледжа. Заблудились, попали в бурю... Не надо ничего сочинять.

Глава 2

Шагая, Дийна старалась смотреть себе под ноги. Так легче: не видно, насколько медленно они тащатся. Горная цепь на горизонте, впаянная в белесое небо, казалась недосягаемой. Справа тянулись бесконечные дюны, похожие на немые волны застывшего моря. Жара была оглушающей. Кожа горела огнём, плевок высыхал в воздухе на лету. На губах оседала горькая пыль. А до ближайшего жилья ещё идти и идти...

Кроме жары, Дийну беспокоил вопрос продовольствия. В рюкзаке у неё одиноко болтался тощий мешок сухарей - скудноватый запас для двух здоровых молодых организмов! Она зорко всматривалась в щели между камнями, но не видела там ни единой искорки жизни. Ничего съедобного. Кажется, здесь вообще никого не было, кроме них. Их с Альваро тени, изгибаясь, скользили по каменным трещинам, да уныло свистел Тревизо, а сверху на них бесстрастно смотрели угрюмые скалы.

- Не беспокойся, в пустыне от голода ещё никто не помирал, - уверенно сказал де Мельгар. Будучи уроженцем Сильбандо, он чувствовал себя в песках как дома. - Когда кончатся сухари, я змею поймаю. Змеи съедобные.

- Лучше не надо! - возразила Дийна, покосившись на его лихорадочно-воспалённое лицо. У неё мелькнуло подозрение, что змея могла оказаться проворнее их двоих, вместе взятых.

- Как насчёт песчаных улиток?

- Б-р-р!

В конце концов Альваро нашёл какие-то мясистые листья, насчёт которых он был почти уверен, что они не ядовитые. Попробовав их, Дийна решила, что для перекуса сойдёт. Они даже немного утоляли жажду. Вообще, с растительностью здесь тоже было негусто. Под палящим солнцем выживали только стойкие столбики кактусов, да ещё корчились в муках иссохшие кустики саксаула.

Ближе к вечеру они решили устроить привал, чтобы снова двинуться в путь после захода солнца. Заблудиться в пустыне было практически невозможно, так как Тревизо всегда дул с востока, и стороны света легко было вычислить по грядовым пескам.

- Осторожнее, не прижимайся к скале! - предупредил Альваро. - Здесь водятся летучие ящерицы - лагарты. Спикирует прямо на голову - и конец!

Солнце садилось. Мир из песочно-рыжего постепенно становился фиолетовым и лиловым. Альваро наблюдал за закатом с некоторой тревогой. Ему не нравился этот пустынный свет, который казался краснее и более тёмным, словно солнце вдруг состарилось на тысячу лет. Он подумал, что болтанка внутри магической бури могла дорого им обойтись. В мощных потоках флайра время порой искажалось самым причудливым образом. А вдруг они с Дийной затерялись во времени и попали вообще в чужую эпоху?! От таких мыслей даже голова разболелась.

Он разглядывал остывающее каменистое море, испещренное трещинами, в котором после ухода жары медленно пробуждалась жизнь. М-да... "Интересно было бы узнать, где мы, но ещё интереснее - когда мы", - пошутил про себя де Мельгар. - Может быть, я зря опасаюсь Дельгадо? Может, его кости уже истлели в пустыне, и даже память о нём давно стёрлась!"

Его размышления прервал тихий неясный звук. Внезапно, вынырнув из закатного блеска, в небе показался воларовый катер. Альваро среагировал ещё до того, как его мозг успел предупредить об опасности:

- Дозорные! Прячься!

Дийна вскочила. Схватив рюкзак, они быстро забились в щель под скалой и прижались спинами к теплым камням.

- Думаешь, нас заметили? - одними губами спросила она.

- Вряд ли. Обычный патруль. Но всё-таки нужно быть осторожнее.

Они с опаской прислушались к затихающему ворчанию катера. Вскоре он стих, и над пустыней снова воцарилась безмятежная тишина. Вдалеке раздался свист, приглушённый расстоянием - это паровой свисток выпустил столб пара.

***
На ночь они устроились в тесной каменной щели, из которой сначала пришлось выгнать нахальную толстую ящерицу. Рано утром, выбравшись наружу, Дийна поёжилась от холода и растёрла руки, занемевшие после сна на жестких камнях. У неё ныли все мышцы, утомлённые борьбой с парусом, а потом ещё долгим пешим походом. Небо медленно розовело. Камни источали прохладу, но это облегчение было недолгим. Скоро ветер снова пригонит жару, когда пустыня распахнёт свою гигантскую печь.

На второй день идти стало тяжелее. Альваро даже шутить перестал, а его лицо осунулось и потемнело. Ссадина на его щеке выглядела просто устрашающе. Дийна украдкой намазала её мазью, пока он спал, но, кажется, это не очень помогло делу.

Спустя ещё сутки их положение стало совсем критическим, так как у них закончилась вся вода.

- Ничего, русло реки по-прежнему где-то рядом, - сказал де Мельгар, ухитрявшийся не терять оптимизма. - Мы идём вдоль него!

Дийна подозревала, что его мучила лихорадка. Когда она с ним заговаривала, он откликался не сразу, а иногда отвечал невпопад. "И он ещё в горы лезть собирается! В таком состоянии?!"

- Давай отдохнём сначала, - предложила она.

Место для привала отыскалось не сразу. Дийна придирчиво оглядывала невысокие скалы, и вскоре им невероятно, просто фантастически повезло: вдалеке среди пустынной равнины она заметила многообещающее тёмное пятнышко. Их дорогу пересекла старая утоптанная тропа, почти совсем занесенная песком.

- Эта тропа ведёт к колодцу! - воскликнула она. - Смотри!

Её охватила радость. Странно, что Альваро не кинулся туда со всех ног. Там же колодец! Вода!

- Стой! - удержал её де Мельгар. - Ты что, забыла? Колодец наверняка охраняют.

Дийна не могла пережить такое крушение надежд. Это просто нечестно!

- Ну откуда ты знаешь? Давай хоть проверим! Может быть, там нет никого? Не могут же наемники Дельгадо целые сутки торчать посреди пустыни!

Альваро поморщился, хотя колодец его тоже манил. Поразмыслив, он решил, что небольшая разведка не повредит. Ему тоже не хотелось ползать по высохшему руслу в поисках глотка мутной воды! Прячась за камнями, они осторожно подкрались поближе и затаились. Местность выглядела абсолютно безлюдной. Вокруг стояла тишина - такая тишина, которая возможна только в пустыне. Солнце, поднимаясь всё выше, поджаривало им спины.

- Никого нет, - шепнула Дийна.

- Увы, есть, - вздохнул де Мельгар и одними глазами указал наверх. Высоко в небе, в резком и страшном сиянии солнца, плавала чёрная точка. - Если сунемся - сразу заметят.

- Может, это коршун!

- Коршуны так себя не ведут, - назидательно возразил он. - Всё, возвращаемся. Не высовывайся!

Они отползли с открытого места и, добравшись до первой гряды камней, кое-как поднялись на ноги. Де Мельгар покачнулся. Кажется, он переоценил свои силы. "Мы слишком долго проторчали на солнце!" - с запоздалым раскаянием подумала Дийна. А до скал и спасительной тени было ещё так далеко!

- Обопрись на меня, - предложила она, подставляя ему плечо.

В ответ послышалось недовольное бурчание: "Ещё чего".

- Если ты упадёшь, я тебя не дотащу! - заволновалась она. Альваро был выше её на полторы головы и куда тяжелее.

Он старался не наваливаться на неё всей тяжестью, но шатался и, похоже, вообще плохо видел, куда бредёт. Ноги у Дийны вязли в песке, но она, сцепив зубы, упрямо делала шаг за шагом. Наконец, усадив Альваро в тень, она рухнула прямо на землю, хватая распухшими губами горячий воздух. Пить хотелось невыносимо. Руки сами достали флягу - воды в ней осталось совсем чуть-чуть. М-да, ситуация... Преодолев эгоистический порыв выхлебать всё одним глотком, Дийна осторожно, по капле напоила Альваро. Тот сглотнул и снова пробормотал что-то неразборчивое, будто бредил. Лоб у него просто горел.

- Мне всё-таки придётся дойти до колодца, - сказала Дийна. Её спутник ничего не ответил.

"Если он всерьёз разболеется, нам конец!" Вода нужна была срочно. Искать драгоценную влагу в пересохшем русле реки у неё не было ни сил, ни времени. И вообще, глупо заниматься такой ерундой, когда под боком есть целый колодец! Дийна с тоской посмотрела в ту сторону, откуда они только что приползли. Показалось, что ветер принёс оттуда глоток прохлады. На зубах у неё скрипнул песок.

"Я быстро!" - решилась она наконец. Взяла две фляги. Потом покосилась на де Мельгара, неподвижно лежавшего у скалы.

А вдруг её схватят? Вдруг он подумает, что она бросила его здесь, без помощи? Вдруг он очнётся и станет её искать? Если бы она могла оставить записку...

"Можно, конечно, его связать, но что-то мне кажется, это и в первый раз было не лучшей идеей!"

Она выбрала под скалой более-менее ровное место и вывела пальцем: "Скоро вернусь". Набегающий ветер шевелил песчинки. Дийна вздохнула. Не пройдёт и четверти часа, как её послание будет стёрто.

В рюкзаке отыскался огрызок химического карандаша, которым когда-то - целую жизнь назад - она записывала результаты погодных наблюдений. Взяв Альваро за руку, Дийна нацарапала на тыльной стороне ладони: "я вернусь". Потом взяла фляги и вышла под палящее солнце.

Полуденный жар обрушился на неё, словно молот. В ушах зазвенело, сердце зачастило так, словно не билось, а вибрировало в груди. Каждый следующий шаг давался труднее, чем предыдущий. В голову будто вонзались раскалённые прутья. Дийна упорно шагала, стараясь держаться тропы, но колодец всё не приближался. Он дрожал и расплывался в глазах, а потом и вовсе растаял. Она нерешительно остановилась. Тропу под ногами медленно заметал ветер.

"Это был просто мираж..." - подумала она отупело. Колени вдруг подогнулись, и Дийна села прямо в песок, обжёгший её сквозь одежду. От мысли, что придется ни с чем тащиться обратно, её затошнило. Даже оглянуться сил не было. Скала, под которой остался Альваро, с тем же успехом могла находиться где-нибудь на Палмере. "Я не дойду". Закрыв глаза, Дийна чувствовала, что проваливается в обжигающее небытие.

"Похоже, пустыня всё-таки победила".

Перед тем как окончательно отплыть от этого берега, она вдруг почувствовала, что огромная тень зависла над ней, заслонив полнеба. Чьи-то шаги прошуршали по песку, чьи-то руки встряхнули её за плечи. Дийна застонала. Кто-то выругался рядом с ней очень знакомым сердитым голосом.

"Мартин? Не может быть. Я, наверное, сплю!"

Ей снилось, что она снова в колледже, в замке Эль Вьенто, сидит в зеленом саду под яблоней рядом с раненым Барригой, а сверху на них укоризненно смотрит Мартин, прилетевший верхом на огромной птице.

Глава 3

   Остров Фуэрте, замок Олвера


Дийна очнулась от свиста, за которым последовало равномерное постукивание паровой машины. В небо поднимался столб дыма. Под лопатками ощущались жёсткие палубные доски; руки, связанные за спиной, затекли и болели. Носом она почти уткнулась в борт катера. "Интересно, сколько времени я была без сознания?" Края облаков были подсвечены розовым. Значит, уже почти вечер.

Повернув голову, она увидела Альваро - вернее, его ухо и спутанные тёмные волосы. Кажется, сбылись его худшие опасения! Их всё-таки выследили, схватили и грубо бросили в катер, как мешки с углем. Кто бы их ни поймал, с пленниками он явно не церемонился. Неужели это действительно люди Дельгадо? Или фермеры? Дикие пустынные племена? Жаль, что она так мало знала об истории Фуэрте... и совсем ничего не знала о том, что происходило на острове за последние три года.

"Если мы попались страже Дельгадо, тогда плохи наши дела!"

Из её положения трудно было разглядеть похитителей. Дийна видела только две крепкие спины, сидевшие на носу катера, и замотанные тряпками затылки. Если напрячь слух, то сквозь гул работающей машины можно было различить грубоватую речь:

- А всё-таки двое суток они продержались! Значит, я выиграл!

- Иди ты со своими ставками! Чуть всё дело нам не испортил. Вот подохнут они от жары - тогда будешь сам порхать перед баронскими "птичками"!

- Чего я-то сразу? Ты у нас главный летун...

- Жить захочешь - научишься! Эх, твою налево мышь...

Поморщившись, Дийна пошевелила связанными руками, но верёвки были затянуты крепко. Из подслушанного разговора следовало, что у похитителей были на них какие-то планы... Голова так гудела, что соображала с трудом.

Неожиданно катер совершил поворот, и за бортом выросла огромная каменная стена в сияющей короне из закатных лучей. "Замок Олвера!" - с замиранием сердца поняла Дийна. Логово барона Дельгадо! Замок просто подавлял своей мощью. Катер проплыл через внешние укрепления и двинулся дальше, вписавшись в узкий проход между толстыми, исхлёстанными ветром колоннами.

Эта крепость была идеальным местом для того, чтобы удерживать секреты внутри. Если с ними что-то случится, их с Альваро никогда не найдут! Нужно срочно что-то придумать!

Позади катера с лязгом упала решётка, такая тяжелая, что могла бы перебить спину медведю. У Дийны холодок пополз по коже: замок Олвера навевал ассоциации с гигантской каменной мышеловкой. От страха у неё путались мысли. Один из наёмников, спрыгнув на пристань, пришвартовал катер. Второй, грубо встряхнув Дийну, выволок её на твёрдую землю. Пленников отвели в какую-то тесную конуру - лишь самую малость просторнее той каменной щели, в которой ей недавно пришлось ночевать.

После яркого света пустыни здесь было темно, как в пещере. Зато им развязали руки и даже выдали по плошке воды. Альваро немного пришёл в себя. Он казался таким растерянным, что солдаты Дельгадо должны были совершенно убедиться в его безобидности. Скорее всего, он именно этого и добивался. Перехватив взгляд Дийны, он еле заметно шевельнул бровью, подавая условный знак: "Не лезь на рожон". От этого жеста её захлестнуло тёплой волной. Вдруг вспомнился Кастильо Вьенто, представлявшийся теперь далеким, безопасным убежищем. Вот бы сейчас вернуться туда! Она бы с радостью обняла Саину, Транкилью, донью Лусию - вообще всех, даже сеньору ди Кобро!

Вместо этого их ждала аудиенция у барона. Дийна опомниться не успела, как те же наёмники, что были в катере, вывели их из каморки и снова потащили куда-то по узким и гулким переходам. Топология замка Олвера была поистине непредсказуемой. Наконец, они оказались в просторной комнате с колоннами, потолок которой терялся где-то в вечерних сумерках. Здесь было прохладно. Замок строили со знанием дела, планируя расположение комнат таким образом, чтобы ветер выдувал из них пустынный зной. Толстые колонны и строгие арки, возведённые в традициях сурового аскетизма, резко контрастировали с аляпистыми драпировками, цветными коврами и разномастной, плохо сочетавшейся мебелью. "Барон явно любит всякие безделушки, - подумала Дийна. - Все эти ажурные столики, напольные вазы, вышитые подушки и прочую пестроту..."

Сам барон Дельгадо восседал в кожаном кресле у длинного ряда окон, любуясь блеском камней в своих многочисленных перстнях. Замок Олвера стоял так высоко, что никаких строений снаружи не было видно. За окнами простиралось сплошное небо, перечеркнутое вдалеке лиловой линией горизонта.

На одутловатом лице сеньора Дельгадо выделялся массивный нос. Маленькие проницательные глазки утопали в рыхлых щеках, как изюм в мягкой булке. Он был одет в черную рубашку, широкие шальвары и черный с искрой бурнус, богато вышитый золотом. Черный и золотой были клановыми цветами Дельгадо. Вычурный костюм барона был, возможно, уместен в пустыне, хотя где-нибудь на Аррибе он вызвал бы изумление местных модников. В общем, дон Мигель Дельгадо был настолько похож на чванливого феодала, кичащегося своим богатством, что это выглядело даже карикатурно. В нынешнее время подобный образ можно встретить разве что на страницах бульварных романов!

"Интересно, что кроется за этой маской..." На первый взгляд барон производил впечатление человека, которому нельзя было доверить даже кошку.

Оглядев измученных жарой пленников, сеньор Дельгадо брезгливо хрюкнул:

- Кто такие?

- Студенты, - пожал плечами Альваро.

Барон проигнорировал его ответ, вперившись тяжелым взглядом в охранников:

- На кой ляд вы их сюда притащили?

- Они прилетели на джунте, - объяснил один из наемников, который был у них за старшего. - Мы засекли их в пустыне два дня назад. Вы же говорили, что вам нужны опытные воланте...

- Да, а брат этой девки - самый ловкий летун на Керро, - угодливо закивал второй. - Динамит его звать. Любой груз протащит мимо таможни, так что ни один сбир даже ухом не поведёт! Я, как увидел её вблизи, так сразу про него вспомнил! Одно лицо!

"Ах ты, крысёныш!" - со злостью подумала Дийна. Теперь она тоже вспомнила этот гнусавый голос. Как-то раз этот парень принимал у неё товар вместе с Фернаном Перро. Ещё торговался, гад! А теперь, значит, перебрался на Фуэрте, под руку барона Дельгадо...

Наемник бросил на неё торжествующий взгляд, и Дийна украдкой сложила пальцами жест, принятый у контрабандистов: "если не укоротишь язык - сдохнешь в ущелье Муэрто!" Парень поперхнулся смешком, совсем как в их прошлую встречу. Она почувствовала мелочное удовлетворение. Хотя, конечно, не в её положении ему угрожать... Их жизни с Альваро и так висели на волоске.

Настороженную тишину прервали скрипучие звуки: барон смеялся. Он тяжело поднялся из кресла - грузный, медлительный. Утопленные под бровями глаза цепко следили за Дийной:

- Брат, говоришь?

Не торопясь, подошёл поближе. Дийна попятилась. Вдруг, размахнувшись, Дельгадо смазал ей кулаком по скуле - только перстни колюче сверкнули перед глазами. Его кулак на волос разминулся с её щекой. Она успела отшатнуться, изогнувшись, как кошка. Сзади послышался вскрик Альваро и глухой стук. Миг - и державший его охранник вытянулся на полу. Зато другой стражник, не растерявшись, успел угостить буйного пленника ударом под дых, а потом ещё пнул сапогом для острастки.

Барон даже не соизволил обернуться на шум. Он разглядывал Дийну и ухмылялся.

- Сдается мне, что посылать за Динамитом на Керро нам не придётся, э? - промурчал он, довольный, как кот. - Насмотревшись, несильно толкнул её в грудь, отшвырнув в руки стражника: - Эта сгодится. У неё реакция, как у воланте.

- Ну а ты, герой, - насмешливо спросил барон, обернувшись к Альваро, который с трудом приподнялся, хватая ртом воздух: - справишься с лодкой?

- Справлюсь, - зло выплюнул тот.

Дельгадо потёр ладони и снова с достоинством уместил себя в кресло.

- Накормить и запереть, - повелительно махнул он своим людям. - Главное, чтобы завтра были живы!

***
Чрево замка представляло собой каменный лабиринт, рассеченный узкими коридорами. Дийна не запомнила, куда их вели. Да и какой в этом смысл? Её охватила апатия. В душе смешивалось облегчение от того, что их не убили прямо на месте, и страх, вызванный неизвестностью: что будет завтра? Наемники дона Дельгадо определённо не страдали от излишнего альтруизма. Если они пощадили пленников, то наверняка ради какого-нибудь издевательства, по сравнению с которым смерть в пустыне показалась бы лучшим выходом.

Даже стены здесь излучали угрозу, и сам замок Олвера казался Дийне чудовищем, пожирающем своих случайных гостей. Воображение невольно подсказывало, что они уже миновали пищевод этого каменного монстра, прошли через все извивы его желудка и сейчас приближались к кишечнику. Наконец, старший наёмник остановился. Его целью оказалась низкая дверь, утопленная в толще стены. "Надеюсь, это конечный пункт!" - подумала Дийна почти без сил. Она задыхалась от духоты и беспокоилась за Альваро, который уже четыре раза споткнулся. Бывший контрабандист, замыкавший процессию, тычками подгонял его в спину.

Их втолкнули в темную камеру, после чего дверь захлопнулась с резким, каким-то окончательным звуком. Напоследок "крысёныш" не отказал себе в удовольствии съездить Альваро по раненой скуле. Проскрежетал замок, и они остались одни.

Комнатка была мрачной и узкой, как пенал. Высоко в стене светлело окно, из которого падали слабые рыжеватые лучи. Они тускнели с каждой минутой - в пустыне ночь наступает быстро. Всю обстановку составляли два грубо сколоченных топчана, прикрытых соломой. На полу стоял глиняный кувшин, в котором что-то плескалось. Дийна понюхала - вроде вода. Потом осторожно покатала жидкость на языке - точно вода, без всякой отравы. Прохладная даже. Тогда она передала кувшин Альваро.

- Он нарочно тебя ударил! - сказала она с возмущением.

Де Мельгар с удовольствием напился, вытер губы:

- Ну разумеется. Человек с таким малолитражным мозгом, как у него, не способен удержаться от примитивного доминирования!

- Ты бы потише рассуждал о его мозгах, - предупредила она. - Наверняка нас оставили вдвоём не просто так! Подслушивают, поди.

- Скорее всего.

Оторвав полосу ткани от своей многострадальной рубашки, Альваро намочил её водой из кувшина, приложил к ране и скривился.

- Больно? - сочувственно спросила Дийна, но тут же заметила, что он кривился не от боли, а от сдержанного смеха.

- Контрабандистка! - фыркнул Альваро и, не выдержав, расхохотался. - Ну ты даёшь! Чего я ещё о тебе не знаю?

Плюхнувшись на лежанку, он похлопал ладонью, приглашая её сесть рядом:

- Расскажи, пока я не лопнул от любопытства. Как тебя угораздило?

Несмотря на плен, голод и завтрашнюю угрозу, его голос как-то успокаивал. Прогонял колючий озноб, заставлявший её дрожать в темноте. Дийна вздохнула:

- С чего всё началось, ты уже знаешь. Когда на нас напали в горах, отца сразу убили. Маму... не знаю. Не видела. Я сбежала. Так испугалась, что вообще не помнила, куда бегу. Гаспар спас меня. Увёз с острова. Научил управлять джунтой. Он занимался торговлей, продавал... всякие вещи.

- Контрабандой промышлял, то есть.

- Ну да.

- И заставлял тебя развозить грузы.

- Да.

- И где сейчас этот почтенный господин? - спросил де Мельгар внезапно похолодевшим голосом.

- Умер.

- Повезло ему.

Они помолчали. Дийна сглотнула, пытаясь загнать страх как можно глубже. И всё-таки, что их ждёт? От этих мыслей трудно было отделаться.

- Мне страшно, - прошептала она.

Альваро смущённо кашлянул:

- Из меня плохой утешитель... прости.

- Хороший.

Она всхлипнула. Лицу было щекотно от слёз. Хорошо, что здесь хотя бы темно. Не так стыдно. Де Мельгар ощупью нашёл её руку, осторожно сжал её пальцы.

- Ничего, разберёмся. Главное - постарайся держаться рядом. Нам дадут лодки, - наклонившись, шепнул он ей в волосы. - Это шанс.

- Я понимаю.

- Тебе бы выспаться. Завтра нам понадобятся все силы.

- Да. Я сейчас.

Она просто не могла заставить себя уйти. Ей до боли нужен был живой человек рядом, чтобы разделить с ним страх, отчаяние и надежду. От Альваро словно исходила уверенность, которой ей так не хватало. В конце концов Дийна заснула, держа его за руку. Де Мельгар сидел неподвижно, стараясь не потревожить её, и долго смотрел в темноту.

Глава 4

   Остров Фуэрте, замок Олвера


Ночью ей снилось, что они снова прячутся в скалах от преследующего их катера, и её спину сквозь рубашку обжигают горячие камни. Утром оказалось, что это был не камень, а Альваро, которого снова мучила лихорадка. Дийна, проснувшись, потрогала его лоб - и её вихрем снесло с лежанки. Де Мельгар не очнулся, когда она обтёрла ему лицо влажной тканью. Он не очнулся, даже когда она попыталась его напоить. Испугавшись не на шутку, она требовательно забарабанила в дверь, но, как назло, все стражники куда-то исчезли. Пропади они пропадом! Куда все подевались, когда они так нужны?! От злости у неё даже страх испарился.

Наконец, когда снаружи совсем посветлело, за дверью послышался скрежет. Кто-то наконец соизволил их навестить! Это оказался не тот "крысёныш", который насмехался над Дийной, а другой стражник, постарше. Он, насвистывая, распахнул дверь - и попятился, когда она фурией набросилась на него:

- Моему другу нужен доктор, срочно!

- Отвали, - цыкнул стражник. - Такого приказа не было!

- Если не приведёшь доктора - будешь сам сегодня летать на джунте, вместо него! - пригрозила Дийна, показав на постель. Очень кстати всплыл в памяти подслушанный в катере разговор.

Охранник мазнул по ней безразличным взглядом, забрал пустой кувшин и ушёл с той небрежной развалочкой, чтобы максимально продемонстрировать своё презрение. Однако угроза, очевидно, возымела своё действие, так как вскоре он вернулся в сопровождении другого мужчины: немолодого, с худощавым умным лицом. В отличие от других наёмников, доктор был одет как нормальный человек, в лёгкий парусиновый костюм. В руке он нес кожаный саквояж. При виде тесной вонючей каморки его брови сдвинулись:

- Не самое подходящее место для больного.

Потом он увидел Дийну, и на его лице отразилось недоумение. Ей показалось даже, что в его глазах блеснуло что-то вроде сочувствия. Найти поддержку в этом грязном бандитском притоне было так неожиданно, что она чуть не расплакалась. Доктор осмотрел больного, послушал его, уделил особое внимание ране, прикасаясь к воспалённым краям осторожными пальцами, и снова нахмурился.

- Принеси кипяченой воды, - приказал он охраннику.

Тот зло покосился на Дийну. Ему явно претила роль мальчика на побегушках. Отвалившись от косяка, он неторопливо двинулся к двери, а когда Дийна отступила в угол, твердо намереваясь остаться до конца осмотра, отвесил ей подзатыльник:

- Ну, а ты чего тут застряла? Давай на выход. Посмотрим, на что ты способна.

В коридоре её передали другому стражнику, который повёл её длинными лестницами куда-то наверх, к одному из наружных выходов. За очередным поворотом из тёмной каменной щели плеснуло светом. Дийна с наслаждением вдохнула прохладный воздух, такой приятный после спёртой духоты их каморки. Глаз отдыхал на розовато-коричневых просторах пустыни, чуть подкрашенных светом восходящего солнца. Сейчас, когда пустыня не пыталась её убить, она казалась даже красивой. Здесь пахло ветром и камнем. Это был чистый, сухой, правильный запах. Запах пустоты, одиночества... и свободы.

Стражник не дал ей расслабиться, сунув в руки разобранную джунту. Они стояли на открытой лётной площадке, отделённой от коридора прочной железной решёткой. Вид отсюда открывался волшебный: ровная долина, на которой, словно каменное войско, в беспорядке теснились высокие каменные столбы. За спиной у Дийны вздымалась махина замка, словно выраставшая из скалы. Эта терраса, очевидно, предназначалась для лёгких воларовых лодок и катеров.

Она подумала, что Альваро был прав: вот он, шанс! Она стоит на открытой террасе с джунтой в руках. Будь она здесь одна, натянула бы парус, скользнула в поток - и поминай как звали! Ни один "утюг" (как воланте пренебрежительно называли тяжёлые катера) не сумел бы её догнать!

Дрожа от волнения, Дийна принялась готовить лодку к полёту. Стражник усмехнулся недобро, будто прочитав её мысли:

- Хочешь сбежать - валяй. Поиграем в догонялки в пустыне. Только не обессудь, твоему дружку придется за это ответить. Спустим с него шкуру и на барабан напялим. Хоть какое-то развлечение!

- Я не сбегу, - хмуро пообещала она.

Лодка была далеко не такой удобной, как "Рисуэнья", но вполне на ходу. И на том спасибо. Дийна придирчиво осмотрела тросы, настроила гик под свой маленький рост. Все стражники в замке были рослыми, как на подбор. Здоровенные лоси! Она чувствовала себя среди них, как в лесу.

Интересно, что нужно от неё барону Дельгадо? Может, он желает, чтобы она обучала полётам его людей? Она занималась этим в Эль Вьенто, но таких "подопечных" у неё ещё не было! Тяжелая публика.

Дийна вынесла готовую лодку на край площадки и спросила:

- Что дальше?

Всем своим видом она давала понять, что не собирается своевольничать. Было страшно за Альваро, оставшегося где-то в недрах этого каменного лабиринта. Он, конечно, любил иногда щегольнуть своей неуязвимостью, но в таком состоянии вряд ли смог бы себя защитить.

- Готова? - не без ехидства спросил охранник, ныряя обратно за решётку. - Тогда лети!

Он указал наверх, и Дийна, обернувшись, посмотрела туда же. Часть скалы вдруг ожила, развернув широкие крылья. Словно огромная туча внезапно возникла над замком. От удивления Дийна едва не выпустила парус из рук.

"Это же... это..."

Дракон! Никогда, в самых смелых своих фантазиях она не могла представить себе такое чудовище. Тяжело хлопая крыльями, дракон поднимался в небо. За ним вился по воздуху длинный хвост.

Стражник, укрывшись в безопасности коридора, что-то кричал, пытаясь согнать её с места. Захлопнув рот, Дийна очнулась, вцепилась в гик и столкнула джунту с террасы. Волны флайра подхватили её, унося прочь от замка. Её руки привычно ловили ветер, но страх - вернее, парализующий ужас - заставлял постоянно оглядываться. А дракон тем временем приближался...

"Господи, как от него вообще можно сбежать?!" Это существо было рождено, чтобы править ветром! Несмотря на все старания Дийны, густая тень вскоре нависла над лодкой, а мощные когти едва не порвали парус. Она увернулась в последний момент! Спину обдало горячим дыханием. Обмирая от страха, Дийна резко перебросила парус. Лодку развернуло, а дракона по инерции пронесло мимо. Прямо перед глазами пронёсся гигантский хвост.

"Один удар таким хвостом по мачте - и мне конец. Нужно измотать его! - стучало в мозгу. - О, помоги мне, Тревизо! Дракон в сотни раз тяжелее джунты. Он не сможет поворачивать так быстро, как я!"

Оказалось, что может. Дракон только с виду казался неповоротливой тушей. Когда ему было нужно, он двигался так стремительно, что мог бы поджечь воздух. Дийна летела, петляя то вправо, то влево, кружа между торчащими скалами. Чудовище не отставало. Её руки, ослабевшие после пустыни, уже не могли удерживать парус. Эта лодка была не чета "Рисуэнье", откликавшейся на малейшее движение пальцев! Шею холодило от пота, она вся взмокла, как мышь под метлой, но дракон упорно её догонял.

"Нет, так мне от него не уйти! А если наверх? Интересно, как высоко он может подняться? Вдруг я смогу оторваться от него в вышине?"

Тем временем они снова приблизились к замковым скалам, и внезапно дракон, которому надоело гоняться за шустрой добычей, рванул ей наперерез. Дийна завизжала. Она могла уклониться, но вместо этого, чуть не плача от ярости и бессилия, нацелила острый нос лодки в прямо в жёлтый глаз с прорезью. Дракон, очумев, прянул в сторону и замотал головой. Поток ветра от хлещущих крыльев закружил лодку, швырнув её вниз. Дийна кубарем полетела в песок.

В глазах завертелась рыже-красная карусель. Встряхнув головой, она в панике оперлась на дрожащие руки. "Только бы он не плюхнулся на меня сверху!" Совсем рядом, взрыхлив песок, впечатались в землю две когтистые лапы. Дийна зажмурилась, ожидая удара. Ничего не случилось. Приоткрыв один глаз, она осторожно покосилась на дышащий драконий бок, похожий на бронзово-золотой ковёр. Почему он не нападает? Слишком сытый, что ли?

Неожиданно кто-то лихо соскользнул с самого верха драконьей спины. До сих пор Дийна и не подозревала, что у дракона был всадник! Совсем молодой парень, ростом едва ли выше её, в свободной светлой рубашке и брюках, заправленных в невысокие сапоги.

- Ты его напугала! - обвиняюще крикнул он, стянув с головы легкий бронзовый шлем. Русые, коротко стриженые волосы разметались от ветра. Вид у него был очень воинственный.

От абсурдности его замечания Дийну пробил нервный смех. Ответить она не успела:

- А ну отойди от неё! - грозно прозвучало неподалеку.

Из прохода между скалами показался Альваро в сопровождении стражника. Дийна глазам своим не поверила. Час назад она оставила его в камере, еле живого! Тем не менее, де Мельгар выглядел очень сурово - да что там, просто испепеляюще, несмотря на слабость и лихорадку. Охранник, едва поспевавший за ним, имел несколько обалдевший вид.

- Ты цела? - спросил он, помогая Дийне подняться на ноги. Она только молча кивнула, стараясь потише стучать зубами. У неё внутри всё ещё стыло после пережитого ужаса.

- Это д-дракон. Настоящий, - попыталась она сказать.

- Вижу.

Де Мельгар покосился на бронзового гиганта и против воли восхищённо присвистнул:

- Очешуеть!

- Рохо ещё молодой, ему двадцать лет всего! - снова вмешался всадник, гневно блестя голубыми глазами. Парень так походил на Мартина, когда тот ругал её из-за Барриги, что Дийне снова стало смешно.

"Наверное, от нервов мерещится всякое", - подумала она.

- На молодого дракона нельзя кричать! А эта вопила, как оглашённая! У меня глаза чуть не лопнули!

Де Мельгар, не мигая, уставился на всадника. Длинный плащ - вероятно, одолженный у охранника - закрутился вокруг него тёмным водоворотом. Под его давящим взглядом всадник смешался и как-то притих.

- То есть вы использовали девушку как приманку? - в словах Альваро сквозил тот же холод. Всадник смутился ещё сильнее:

- Ну, она должна была просто покружить по равнине, чтобы Рохо научился преследовать цель. Драконы не привыкли охотиться на то, что летает, а нам нужно как-то защищать остров от самолётов Альянса! Рохо из всех вообще самый неопытный! Какого хереса ей приспичило его атаковать?! Да ещё на первом занятии! Теперь он даже от катеров шарахаться будет!

Все посмотрели на дракона. Тот был полностью занят собой. Бронзовые пластины чешуи лоснились и сверкали на солнце. Втягивая ноздрями воздух, Рохо обнюхивал скалу, слизывая с камней радужные блёстки флайра, и совершенно не производил впечатления существа, только что получившего тяжёлую психотравму.

- А Дийне ты не объяснил, в чём заключается её миссия? - едко спросил Альваро.

- Я-то нет, но стражники должны были объяснить!

Взглянув наверх, Дийна убедилась, что угрюмый охранник, притащивший её на террасу, уже предусмотрительно скрылся. "Поди, вдоволь позабавился, наблюдая, как я улепётываю от дракона!" - подумала она со злостью. Рохо вдруг фыркнул и встрепенулся, заставив её снова занервничать.

- Чем же вы его кормите? - вырвалось у Альваро, пока он очарованно наблюдал за бронированным чудовищем. Дракон даже на земле ухитрялся выглядеть грациозно.

- Человеческими жертвами, наверное, - буркнула Дийна. Страх понемногу отпускал, и теперь на неё навалилась усталость.

- Ничего подобного! - возмутился всадник. - Организм дракона может усвоить любую органику, но Рохо не людоед! Вообще, драконы живут в основном за счёт флайра.

- А сколько он может продержаться в воздухе? - с любопытством продолжал расспрашивать Альваро. - А груз сможет поднять? Сколько - полтонны? Или больше?

"Они оба чокнутые!" - решила Дийна и присела на камень, воспользовавшись передышкой. Собеседники, казалось, забыли о ней, увлечённо обсуждая лётные характеристики драконов и проблемы их "технического" обслуживания.

- Меня, кстати, Марио зовут. А тебя? - спросил всадник.

- Ал, - слегка запнувшись, придумал Альваро. - А её - Дийна.

Марио покосился на её неживое лицо, и в его глазах мелькнул проблеск вины:

- Не знаю, что вам наболтали охранники, но я действительно рад, что вы согласились помочь! Обстановка и так хуже некуда, а теперь, после ультиматума, "гости" из Альянса могут нагрянуть сюда в любую минуту!

После этих слов лицо Альваро тоже как будто застыло:

- Какого ещё... ультиматума?

- А то вы не знаете! Альянс предъявил права на острова "восточной дуги": Ланферро, Аррибу, Фуэрте и Керро. На Контененте вдруг вспомнили, что когда-то давно, когда Архипелаг был ещё частью подводной гряды, эти острова принадлежали королевству Эстуро, входящему в состав Альянса.

- Спохватились! - фыркнула Дийна.

- Директория, естественно, возразила против такой беспардонной аннексии. Тогда Альянс выслал аэропланы к Аррибе. Эскадру разведчиков. Для демонстрации своих намерений, видимо.

Дийна с Альваро переглянулись. Вот это новость! Когда же это случилось? Озарение пришло к ним одновременно: они слишком долго проторчали возле Ланферро. Сильное поле флайра вызывало искажение времени. Сколько дней они потеряли, пока их носило в магической буре?! Что сейчас происходит на Керро? Что стало с Дейзи? И с остальными?

Их обескураженные лица удивили Марио:

- Да откуда вы свалились, что не знаете этого?! К тому же, это ещё не всё. Говорят, разведчики Альянса убили наследника де Мельгаров. Или с парнем приключился несчастный случай, не знаю. Он пропал без вести как раз во время налёта. Теперь Сильбандо настроен очень воинственно! Когда "фениксы" Альянса во второй раз заявились к нам в гости, дон Франциско взял и сбил два из них. Что тут было! Директория в обмороке, остальная Арриба в полном восторге! Наконец-то хоть кто-то сумел дать отпор этим континенталам! Теперь сенаторы точно не смогут по-тихому подписать какое-нибудь соглашение, такого плевка в рожу Альянс нам не простит...

- Когда это произошло? - быстро спросила Дийна, так как Альваро, казалось, напрочь утратил дар речи.

- Месяц назад.

Месяц! Ей стало нехорошо. Целый месяц их жизни пропал в борьбе с магическим штормом! Похоже, ситуация на Архипелаге за это время здорово изменилась.

***
Ей ужасно хотелось поговорить с де Мельгаром, и Дийна едва могла дождаться, пока охранник провожал их обратно в камеру. В присутствии посторонних Альваро держался с ней очень заботливо, но как только за ними захлопнулась дверь, вся его дружеская теплота тут же исчезла:

- Я же говорил, что нам нужно держаться вместе! - зашипел он, как кобра. - Ну куда ты вечно лезешь одна?! Почему ты меня не разбудила?

От такого несправедливого упрёка она просто опешила:

- Да ты еле живой был! Какие уж тут полёты?! Я удивляюсь, что ты вообще на ногах держишься!

Она слегка подтолкнула его в сторону лежанки, но де Мельгар стоял, как стена.

- Ты боялась, что я улечу без тебя? - тихо спросил он, заставив её задохнуться от злости. Она никогда бы так про него не подумала!

- Нет, конечно! Ты что!

Он был предельно серьёзен.

- Слушай, я тебя здесь не брошу. Клянусь.

Дийне казалось, что она сейчас просто взорвётся. Вся обида и страх, измучившие её за последние дни, забурлили вдруг с новой силой. Слова де Мельгара сыграли роль штопора.

- Вот уж спасибо! - вспылила она. - Между прочим, мы застряли здесь именно из-за тебя! Если бы ты не помешал мне тогда, я была бы уже на Ланферро! Никто не просил тебя вмешиваться! Я вообще не понимаю...

- Что?! - сощурился Альваро. Его глаза почернели.

"Если бы не я, ты была бы уже мертва!" - чуть не вырвалось у него, но он вовремя прикусил язык. Такие вещи нельзя обрушивать на человека с бухты-барахты. Нужна хоть какая-то моральная подготовка!

Вспышка гнева у Дийны погасла так же быстро, как началась. Какой смысл им ссориться? Они сейчас в одной лодке. Вздохнув, она отошла подальше и плюхнулась на топчан.

- Извини. Просто навалилось всё сразу! На твоём месте я, наверное, тоже попыталась бы меня остановить.

Де Мельгар сел напротив. Дийна подумала, что он выглядит странно задумчивым. Ей хотелось объясниться:

- Просто ты так настойчиво тащил меня на Сильбандо, что я запаниковала и... вот. Никто не виноват, что так получилось.

- Ну да. Понимаю.

Она с тоской посмотрела наверх, на полосу света, падавшую между ними.

- Иногда я думаю: с какого момента что-то пошло не так? Где я ошиблась? Знаешь, для чего я на самом деле устроилась в колледж? Мне хотелось найти Эспиро. Да, тот самый легендарный ветер, возвращающий в прошлое. Можешь смеяться. Мойзесу вон тоже было смешно. Я надеялась, что найду Эспиро и смогу вернуться на Ланферро до того, как... в общем, до покушения. Я могла бы предупредить отца... Тогда всего этого ужаса не случилось бы.

На лице у Альваро появилось странное выражение.

- Я и не думал смеяться, - ответил он наконец.

Ему понадобилось некоторое время, чтобы прийти в себя. От мысли, что он только что чуть не проболтался Дийне насчёт Эспиро, его обдало жаром. Значит, вот что она искала в Эль Вьенто!

"Если я хоть словом заикнусь ей о храме, спрятанном на Палмере, она тут же устремится туда, как лемминг к обрыву, и даже барон Дельгадо со всеми его драконами не сможет ей помешать! Неужели я спас её только для того, чтобы отпустить в ту мрачную чумную нору? Да ни за что!"

Отец был прав: Эспиро - это плохой вариант. Они найдут другой способ. Должен быть другой способ, чтобы помочь Ланферро!

Наклонившись, он тронул Дийну за руку.

- Не волнуйся. Мы выберемся отсюда. Этот Марио, кажется, неплохой парень. Может, мы сумеем договориться.

Она грустно посмотрела на него. Большие серые глаза, казалось, внимательно изучали каждую чёрточку его лица.

- Тебе проще было бы выбраться одному, - шепнула она.

- Даже не начинай.

- Я серьёзно! Тебе срочно нужно вернуться, пока твой отец в одиночку не объявил войну Альянсу!

Альваро выпустил её руку и резко поднялся. Да уж, новости с Сильбандо его потрясли. Если бы он только мог послать родителям весточку!

- Тебе нужно поговорить с бароном Дельгадо, - настаивала Дийна. - Дон Франциско должен узнать, что ты жив!

- Ага, и Дельгадо стребует с отца половину графства, если он захочет получить меня целиком, а не по частям, - хмыкнул Альваро. - Хрен ему! Перебьётся.

Она страдальчески подняла глаза к потолку:

- Да ты уже сто раз себя выдал! Своими манерами, поведением... буквально всем!

Альваро потянулся к кувшину, но тот был пуст.

- Проклятье!

Шарахнув кулаком в дверь, он сунул появившемуся охраннику пустой кувшин и коротко приказал:

- Воды!

Парень механически взял кувшин, невольно выпрямившись, и едва не отдал честь. Потом спохватился и грохнул дверью - в отместку. Дийна зажала рот рукой, чтобы не рассмеяться в голос.

- Вот-вот! О чём я и говорю! Видел бы ты себя утром! Когда ты явился со стражником на учебный плац, непонятно было, кто из вас кого конвоировал! Твоя легенда и так уже трещит по швам. Чтоб ты знал, контрабандисты не заступаются за своих компаньонов, когда им самим грозят крупные неприятности. И не командуют собственными охранниками!

- Может, я просто нервный...

- Нервные контрабандисты долго не живут.

В дверь постучали, заставив их обоих испуганно умолкнуть. Дийна обеспокоилась не на шутку. Где это видано, чтобы тюремщик стучался, прежде чем вломиться в камеру узника?!

- Да, вот это действительно странно, - заметил Альваро.

Однако в каморку вошел не стражник, а Марио, протянувший Дийне какую-то железную банку.

- Ну и хоромы! - ухмыльнулся он с порога, скептически оглядев убогое помещение. - Неужели сеньор Лобо не нашёл ничего получше? Ладно, этот вопрос мы решим. Лобо - это наш комендант, - пояснил он молчавшим пленникам. - Нормальный мужик, только чувство юмора у него отсутствует начисто, так что его лучше не злить.

В банке оказалась зеленоватая мазь с резким и свежим запахом.

- Это для тебя, - кивнул Марио, обернувшись к Альваро. - Раны хорошо заживляет. Я обычно лечу ей драконов, особенно Рохо. Он молодой, любопытный, всюду лезет и ранится постоянно, балбес!

Рука Альваро, протянутая к банке, повисла в воздухе:

- Драконов, говоришь? А у меня чешуя от неё не вырастет?

- Без понятия. - Марио беспечно пожал плечами. - По мне, так лучше чешуя, чем гангрена. Ты, главное, в глаз её не пихай, а то окривеешь.

- Давай лучше я! - встревожилась Дийна. Набрала мазь на палец и осторожно притронулась к его щеке.

Их лица почти соприкоснулись. На Дийну внезапно напало смущение. Ещё никогда они не были так близко, лицом к лицу - ну, кроме того случая, когда она чуть не сбила его лодкой и грозила утопить в Океане. Альваро усмехнулся краешком губ, словно тоже вспомнил то утро в оливковой роще. Собственные пальцы вдруг показались Дийне ужасно неловкими. Она со страхом ждала какой-нибудь шуточки, которую точно не сможет простить - де Мельгар своим змеиным языком умел отбрить как никто. Вместо этого он молча опустил глаза, так что тень от ресниц легла на щеки.

Кажется, они оба смутились.

- Эй, я всё ещё здесь, - счёл нужным напомнить Марио. - Ещё один момент, и я исчезну с ваших романтических горизонтов. Мой дядя приказал привести вас на ужин. Обоих.

- Он хочет сам нас сожрать или скормит драконам? - сострил де Мельгар.

- Не смешно.

- А твой дядя тоже служит в замке? - спросила Дийна, завинчивая крышку банки и стараясь не встречаться взглядом с Альваро.

- Мой дядя - барон Дельгадо, - в голосе Марио слышалось легкое удивление. Мол, как можно гостить в замке и не знать, кто его хозяева?

У Дийны чуть банка из рук не выпала. Ничего себе! Значит, Марио - племянник самого сеньора Дельгадо?! Она подумала, что вопреки известной поговорке, иногда яблочко от яблони падает очень далеко. Очень.

Глава 5

   Остров Фуэрте, замок Олвера

Дийна надеялась, что Марио пошутил насчёт ужина, но вечером за ними действительно явился стражник.

- Ладно, не паникуй, - подбадривал её де Мельгар. - Зато хоть поедим нормально, а то эта бурда, которой нас кормят, уже надоела! Из чего её готовят, интересно? Из протухшей овсянки пополам с драконьей слизью?

- Судя по лицам охранников, там ещё как минимум одна чайная ложка слюны! - пошутила Дийна.

- Фу!

И всё равно она нервничала. Пока их вели к столовой, Альваро старался отвлечь её разговором.

- Этому замку, наверное, лет семьсот, не меньше. Ты видела, какой у него интересный фундамент?

- Когда это ты успел его изучить?

- Да утром же, когда мы были снаружи!

- Я была немного занята, если ты не заметил. Сложно любоваться красотами, когда за тобой гоняется рычащий дракон!

- Зато я обратил внимание. В основании замка насыпаны мелкие камни, а сверху на них уложены крупные плиты. Так строили очень давно, ещё в те времена, когда на островах случались землетрясения. Земля колебалась, но стены дрожали на мелких камнях и не обрушивались!

- Тебя действительно сейчас интересует архитектура? - тихо спросила Дийна, стараясь не привлечь внимание идущего впереди охранника.

- Меня интересует всё, что осталось от ардиеро, - так же тихо шепнул де Мельгар. - Подозреваю, что и драконы тоже...

Он не успел закончить свою мысль. Перед ними, ярко освещенные факелами, возникли высокие двери столовой. Стражник, посторонившись, впустил их внутрь. "Что-то он слишком вежлив, - насторожилась Дийна, - не то что вчерашние оглоеды! Никаких тебе затрещин и зуботычин..."

Из прохладного сумрака коридора они шагнули в золотистое озеро света. Снаружи уже стемнело, но длинную комнату освещало не меньше десятка ламп. На столе серебристо поблескивали канделябры.

- Вечер добрый, - кивнул им Дельгадо, восседавший во главе компании.

Альваро тоже уловил лёгкое изменение температуры слов. После утренней "тренировки" отношение к ним со стороны хозяев явно потеплело. Марио, сидевший рядом с доктором, которого де Мельгар помнил по утреннему визиту, лучисто улыбнулся Дийне. Два незнакомых сеньора, лоснящиеся благополучием, тоже посматривали на них вполне благосклонно. Только одна физиономия сохраняла угрюмое выражение: по правую руку от барона сидел мрачный тип с жёстким, костистым лицом. Дельгадо снисходительно обернулся к нему:

- Ну что, Лобо, твои опасения не оправдались. Воланте действительно оказались полезны! Так ведь, Марио?

"Ага, значит, этот мрачный сеньор и есть комендант замка", - догадался Альваро.

Племянник барона весь просиял:

- Да, Дийна летает просто отлично! Рохо очень понравилось. Завтра продолжим? - спросил он её.

Ей удалось изобразить вежливую улыбку. Марио ни словом не обмолвился о том, что она чуть не выбила глаз его чешуйчатому приятелю, и за это Дийна была ему благодарна.

Бесстрастное лицо коменданта походило на восковую маску:

- Всё равно я считаю, что чужаки в замке нам не нужны, - отрезал он. - Драконов можно поднатаскать и на курьерах из Директории, которые суют сюда свои носы...

- То-то они так редко стали появляться, - засмеялся Дельгадо.

- Впрочем, мы с Вортисом тоже с удовольствием испытаем на себе искусство нашей гостьи, - холодно произнёс сеньор Лобо. От взгляда его пустых тёмных глаз у Дийны по спине пробежали мурашки. Марио тоже помрачнел и задумался, уткнувшись носом в тарелку.

- А сколько всего драконов в замке? Или это секрет? - спросил Альваро, чтобы отвлечь внимание от девушки. Про себя он подумал: если Вортис - такая же сволочь в драконьем обличье, как этот мороженый комендант, то Дийну к нему даже близко нельзя подпускать.

- Какой там секрет? Драконов всегда было трое, - с готовностью ответил Марио. - Черный, белый и бронзовый. Об этом ещё в летописях говорится. Однажды, тысячу лет назад, правитель Фуэрте одолел трёх драконов, и с тех пор они верно служат острову.

Дийна подумала, что это могло быть иносказанием. В сказках, как правило, правитель должен был победить некие абстрактные вещи, такие как Алчность, Гордыню или Жестокость. Но, очевидно, легенды острова Фуэрте были до изумления конкретны.

- И что, с тех пор не рождалось ни одного нового дракона?

На лице у Дельгадо появилось странное выражение, как будто Альваро наступил ему на больную мозоль. Комендант окинул любопытного гостя задумчивым взглядом. Только Марио снизошёл до объяснений:

- Когда старый дракон чувствует, что пришло его время, он улетает в Колмиллос, в священные скалы. Там много пещер, и они почти все заполнены флайром! Очень красивое зрелище, но человеку нельзя долго в них находиться, иначе можно сойти с ума. Там дракон умирает, а спустя некоторое время в недрах горы рождается новое яйцо.

- Вортис появился ещё при моём прапрадеде, - добавил Дельгадо. - Меркурио - немного позже, а Рохо - вообще ровесник нашего Марио!

- О, значит, вы росли вместе? - с интересом спросила Дийна. Ей нравился Марио. Своим добродушием и любовью к дракону он так живо напоминал Мартина, что сердце щемило.

- Рохо мне как брат! - серьезно ответил он. - Я его, можно сказать, из яйца вырастил, воспитал!

Его дядя досадливо крякнул:

- Да уж, воспитал... Бить вас обоих некому!

Очевидно, шалости Рохо влетали ему в копеечку. Дийна подумала, сколько дел может натворить в замке юный дракон, полный кипучей энергии, и мысленно содрогнулась.

Тем временем сеньор Лобо пристально следил за их разговором, особенно за Альваро:

- Похоже, вы интересуетесь легендами ардиеро? - спросил он.

Де Мельгар не смутился:

- В предании о драконах есть что-то знакомое. Однажды я тоже видел пещеры, полные флайра. Это было на Близнецах, возле Аррибы. Правда, нас быстро прогнали оттуда кайсеры.

- И драконы, и кайсеры - все эти существа были созданы ардиеро для защиты их тайн, - кивнул Лобо. - В них больше магии, чем живой плоти. Говорят, что кайсеров вывели специально, чтобы отгонять чужаков от ритуальных пещер.

Дийна вспомнила склон горы на Близнецах и клыкастую пасть, обдавшую её горячим дыханием. Позже она ещё удивлялась, как эти хищники могли выжить в бесплодных горах, где было так мало добычи, не считая залётных студентов. Однако, если кайсеры питаются флайром... Да уж, жрецы ардиеро были те ещё мудрецы!

- Хорошо, что они не додумались до экспериментов с людьми, - пробормотала она себе под нос. Но у сеньора Лобо был острый слух, и он услышал. Его губы скривились в усмешке:

- Насчет этого тоже есть легенда. Самых храбрых героев, раненых в битве, уносили в священные пещеры с флайром, где на них нисходил "дух дракона". Можно сказать, что они получали вторую жизнь. Ненадолго, конечно. Человеческий организм слишком хрупкий, чтобы выдержать магию флайра. Однако сражаться они могли. "Дух дракона" наделял их невиданной силой. Старые привязанности, оставшиеся от прошлой жизни, для них как будто стирались. Выйдя из пещеры, человек выполнял все приказы жрецов, а потом погибал. Такая вот геройская жизнь.

Марио передернул плечами:

- Жуть какая!

Дийна вполне разделяла его мнение. Она украдкой посмотрела на Альваро, и в его лице заметила отражение собственных страхов. Они оба одновременно подумали о Дейзи. О саркофаге, заполненном флайром, стоящим в Башне Ветров... Об отчаянном крике Орландо: "Только так я смогу довезти её до госпиталя! Иначе она умрёт!"

У обоих в висках стучала одна и та же мысль: "Что же мы натворили?! И как теперь это исправить?"

***
После ужина Дельгадо милостиво разрешил "гостям" осмотреть пещеру в скале, где содержали драконов. Когда они покидали столовую, остальные сеньоры вежливо попрощались, и даже комендант Лобо выдавил напоследок что-то учтивое. Доктор одобрительно кивнул, посмотрев на щёку Альваро, блестевшую от мази:

- Рад, что вам уже лучше. В Сартене нельзя так беспечно относиться к ссадинам. Здесь даже ветер может быть ядовит!

Хотя Марио вызвался показать им путь до драконьего логова, всё равно с ними отрядили ещё двух стражников. "Не доверяют", - усмехнулась Дийна. Даже если барон относился к ним теперь как к двум ценным игрушкам, о которые его драконы могли поточить зубы, никто не собирался позволять им шастать тут без присмотра.

Место, где обитали чудовища, представляло собой широченный колодец, когда-то образовавшийся в скалах. Сверху в кольце каменных стен виднелось ночное небо. По окружности этот колодец обвивала неширокая галерея, на которую вели выходы из нескольких коридоров. Все они были отгорожены решётками. Кое-где у проходов горели факелы, но глубина пещеры освещалась естественным образом: внизу плавала дымка флайра. То белёсая, как туман, то золотисто-искристая, она давала достаточно света, чтобы увидеть драконов. По знаку охранника Дийна осторожно ступила на галерею и заглянула вниз, за перила.

Их было двое. Белый дракон, грациозный, как лебедь, разворачивал и складывал крылья. В отблесках флайра его чешуя сверкала радужным перламутром. Второй был огромным, чёрным, как ночь, с узкой серебристой полосой по хребту. Он кружил по пещере, словно сгусток темноты, ни на минуту не оставаясь в покое. Его облик воплощал собой чистую брутальную мощь. "Значит, это и есть Вортис..." Дийну прошиб холодный пот. Слава всем ветрам, что сегодня утром ей довелось летать с Рохо, а не с этим чудовищем! Иначе она бы сейчас тут не стояла. Рохо по сравнению с... этим казался невинным котёночком!

Будто почуяв её страх, дракон поднял голову. Дийна попятилась. Мутно-зелёный взгляд, полный злобы, полоснул её, словно кинжалом. Железные решётки, охранявшие коридоры от драконьего гнева, вдруг показались очень хлипкой защитой.

- Старина Вортис сегодня не в духе, - хохотнул стражник.

Альваро не поддался всеобщему легкомысленному веселью:

- Как вы с ним справляетесь? - спросил он у Марио.

- Шлемы, - коротко пояснил тот, и в его тоне было слышно что-то вроде сочувствия. - Их всего три, для каждого дракона свой: железный, бронзовый и серебряный. Когда всадник надевает шлем, дракон слышит его желания и вынужден ему подчиняться. Правда, я всё же надеюсь... ну, мне кажется, что Рохо слушается меня не только из-за колдовства ардиеро, но и потому, что мы с ним друзья.

По губам де Мельгара скользнула улыбка, давая понять, насколько наивными ему кажутся подобные рассуждения. Дружба с драконом?! Даже воздух в пещере был пронизан напряжением и агрессией. Дружелюбием здесь и не пахло. Правда, Рохо здесь тоже не было. Интересно, куда он девался?

- Иногда я разрешаю ему полетать одному, - признался Марио. - Рохо любит закаты. И вообще, дракон создан для неба, нельзя держать его постоянно запертым в камне!

Очевидно, другие всадники не проявляли подобной чуткости.

- А кто обычно летает на Вортисе? - спросила Дийна.

- Только Лобо. Остальные к нему даже подойти боятся!

Внизу послышалось рычание, глубокое, как рокот стихии. Грозный звук, отразившись от стен, задрожал в воздухе. Дийна решила, что с неё хватит. Драконы, конечно, будоражили воображение, но сейчас ей хотелось оказаться как можно дальше от них - желательно, на другом конце замка.

И всё-таки нельзя было не поддаться жалости к беспомощному чёрному гиганту, вынужденному исполнять приказы жалких людишек, насмехавшихся над ним с галереи...

Альваро пробормотал:

- Господи, это ужасно. Я прямо физически чувствую его ненависть.

- Отойдите, дон Марио, - прозвучал бесшабашный голос охранника. На плечах он нёс целую баранью тушу.

- Сейчас мы его задобрим!

Крякнув, он сбросил ношу в пещеру. Вортис, скользнув к добыче, рванул её когтем. Камни вокруг потемнели, блеснув лаковой кровью. Новое рычание сотрясло воздух. Стражников, сбежавшихся поглазеть на драконью трапезу, словно ветром отнесло от перил. Не желая смотреть, Дийна зажмурилась... и не увидела, как Вортис вдруг черным сгустком метнулся наверх. У неё дух захватило, когда Альваро молниеносно оттолкнул её к стене.

Перила хрястнули и прогнулись под железной бронёй дракона. Скрежет когтей продрал по нервам, от хлопанья огромных крыльев всех ударило тёплым воздухом. Свод пещеры был слишком тесен для Вортиса, его крылья бились о камни, но желание мести горело в нем с такой силой, что он не чувствовал боли. Дийну чуть не затоптали. Кругом панически лязгали решётки, кто-то испуганным голосом звал коменданта. Среди мечущихся спин и затылков она вдруг увидела сеньора Лобо, медленно надевающего на голову шлем. По его лицу, словно трещина, змеилась улыбка. Вортис, снова рухнувший вниз, бесновался в пещере, но как только человек в шлеме взглянул на него с высоты, он покорно припал к земле и замер. Затих.

Стражники взревели от гордости за своего коменданта, только Марио казался подавленным. Дийна специально отыскала его, чтобы попрощаться. Всю дорогу до камеры они с Альваро молчали. Комната встретила их темнотой и тишиной. Солнце давно уже скрылось, в маленькое окошко не пробивалось ни единого лучика света. Дийна ощупью нашла топчан и уселась, спрятав лицо в ладони. На душе было муторно. Она слышала шаги Альваро, который взволнованно ходил взад-вперёд. Потом скрипнули доски лежанки, когда он присел рядом с ней:

- Не бойся. С этим чудовищем ты летать точно не будешь, - сказал он твёрдо. И непонятно было, кого он имел в виду, Вортиса или сеньора Лобо.

Вздохнув, Дийна покачала головой. Она думала сейчас не о полётах, и вообще не о себе. Зелёный пылающий взгляд Вортиса, глядевшего на неё из темноты, вновь напомнил ей о Дейзи.

Глава 6

   Остров Керро, Кастильо Вьенто


   Середина января на Керро -- унылое время. Постоянный дождь, вечная сырость, от которой не спасают даже домашние печки, и туман, серым брюхом разлёгшийся на мокрых крышах... Каждый раз, когда Фрайо налетал на остров, продувая улицы и встряхивая растрёпанные деревья, люди с надеждой подставляли лицо ветру, надеясь различить в нём нотки весны. Однако весна не спешила.

   Дирижабль причалил в Пуэрто де Вьентос ближе к вечеру. Уже почти стемнело, когда Дейзи с Орландо выгрузились на пристань. Остров встретил их неприветливо. Бывший вулкан Теймаре закутался в сизые тучи, а с неба моросил мелкий дождь, который бисером оседал на одежде и липнул к щекам. Пахло сыростью и мокрой листвой.

   -- Добро пожаловать домой! -- провозгласил Орландо. -- Подожди, я найду носильщика, чтобы перевезти вещи.

   Дейзи, успевшая схватить свой неподъёмный чемодан, поспешила поставить его на место. Раньше, до болезни, она вряд ли сумела бы оторвать его от земли. Теперь для неё не составило бы труда дотащить до Кастильо два чемодана, её и Орландо, но перед спутником приходилось изображать слабосильную барышню.

   Новое тело, обретённое после пребывания в облаке флайра, преподнесло ей немало сюрпризов. К нему сложно было привыкнуть. Её родители и Орландо регулярно дежурили в госпитале, но предпочитали игнорировать все её странности. В их взглядах легко читалось: "Слава богу, врачи сумели тебя спасти, и теперь всё будет, как раньше!"

   Дезире понимала, что "как раньше" уже никогда не будет. Глядя на Орландо, который торговался с погонщиком, она думала: "Изменилась не только я. Вся наша жизнь за последний месяц пошла кувырком!" После того, что произошло на Аррибе, вернуться к прошлому было попросту невозможно. Время словно стирало дорогу за их следами...

   Наконец, погонщик кивнул, бедного осла нагрузили поклажей, и они вчетвером двинулись к Кастильо Вьенто. Дейзи вдруг поймала себя на мысли, что с нетерпением ждёт встречи с колледжем. Последняя неделя выдалась просто ужасной! Хорошо, что они уехали.

   Собственно, мысль о бегстве была первой, что пришла ей в голову после выздоровления. Только ей хотелось убраться не просто с Аррибы, а вообще с Архипелага. Оставить все ужасы позади и начать новую жизнь где-нибудь подальше отсюда. Изменённое тело казалось тюрьмой, в которой её заперли вместе с новой Дезире Бланко -- пугающей незнакомкой. Можно было надеяться, что на Континенте эта незнакомка притихнет, а то и вовсе исчезнет, если повезёт.

   Попытка не удалась. Правда, родители её поддержали, и их участие было так трогательно! Мама купила билеты на "Луизу-Викторию" -- самый комфортабельный дирижабль. Отец тоже согласился уехать, он был готов продать свои плантации кактусов и красильные фабрики, лишь бы его дочь, которой он чуть не лишился, была счастлива. Они собирались отлично устроиться на Континенте. Начать там новую жизнь.

   Дезире с матерью улетели первыми, а отец остался, чтобы закончить дела. Когда "Луиза-Виктория" вышла за пределы Архипелага, у Дейзи вдруг потемнело в глазах. Она чувствовала, как в груди бьётся паника, мешая вдохнуть. Новая сущность внутри неё металась и выла, царапала обшивку каюты, требуя, чтобы они вернулись обратно. В конце концов их с матерью высадили на каком-то безымянном маленьком островке, откуда пришлось добираться до Аррибы на катере.

   Оказалось, что её новое тело, такое сильное и совершенное, не могло жить без флайра. Путь на Континент был заказан. На Архипелаге, она чувствовала себя, как в ловушке.

   Окружающая обстановка тоже не добавляла спокойствия. К тому времени, когда Дейзи покинула госпиталь, слухи о её чудесном исцелении успели далеко разойтись. Напрасно авторитетные медики утверждали, что влияние флайра на человеческий организм ещё не изучено, что единичный случай исцеления ничего не доказывает -- эти редкие голоса здравого смысла заглушила всеобщая истерия. Дезире подстерегали на улице, возле дома сеньора Бланко постоянно торчали какие-то журналисты. На Континенте Архипелаг прозвали Островами Бессмертия. Северный Альянс и Кантилейская Лига, давно пытавшиеся поделить сферы влияния в этих местах, снова возобновили свои претензии.

   Один настырный журналист целыми днями караулил Дейзи у дома и однажды ухитрился проникнуть внутрь. Рассердившись, она запустила в него первым, что попалось ей под руку. Оказалось -- сувенирные часы в виде яблока из нефрита. Они, как снаряд, пробили филенку двери и едва не снесли голову этому наглецу. На его счастье, он отделался лёгким испугом.

   После этого случая отец решил, что для неё будет безопаснее вернуться на Керро. В колледже хотя бы не было посторонних, так как в Эль Вьенто никогда не пускали чужих. Дейзи вовсе не горела желанием снова встретиться со старыми друзьями, но теперь, при виде знакомых башен, высоко поднимавшихся над склоном Теймаре, у неё в душе что-то шевельнулось. В неизменном спокойствии замка было какое-то странное утешение.

   Постучав в калитку, Орландо снял поклажу с ослиной спины и расплатился с погонщиком. Дверь им открыл новый привратник. Дейзи вспомнила, что с прежним привратником, сеньором Гаррой, что-то случилось. Кажется, он оказался предателем и убийцей. В госпитале Орландо рассказывал ей об этом, но она пропустила эту новость мимо ушей. В те дни её гораздо больше занимали последствия случившейся с ней катастрофы и ошеломляющие возможности её нового тела. Например, она обнаружила, что может голыми руками согнуть кочергу, а ещё она могла целый день обходиться без пищи, если открыть окно и как следует надышаться флайром.

   По сравнению с этим новости о привратнике и аэропланах Альянса, нагло нарушающих воздушные границы Архипелага, казались ей незначительными. Дезире не задело даже известие об Альваро и Дийне, пропавших без вести во время полёта к Сильбандо. Орландо же эта новость просто убила. Она понимала, что должна чувствовать что-то большее, чем раздражение, ведь Альваро был частью их жизни очень долго, целых три года. Но тогда её целиком поглощали собственные проблемы, и единственное, чего ей хотелось -- это чтобы Орландо оставил её в покое. Вовсе незачем так часто приходить к ней в палату! Неужели у него нет других дел?

   Садовая дорожка, блестевшая после дождя, вскоре довела их до флигеля. Седые кроны оливковых деревьев в тумане казались призраками, с мокрых кустов акации капала вода. Из глубины сада доносилось мурлыканье ветровой арфы. Весь склон Теймаре погрузился в вечерние сумерки, и окна флигеля казались тёплыми островками света в окружающем море темноты.

   Не успел Орландо постучать, как дверь гостеприимно раскрылась, будто Саина нарочно дежурила в коридоре:

   -- О, вы вернулись! Наконец-то! Входите, входите...

   "Вот кто ни капли не изменился!" -- с иронией подумала Дейзи. Судя по тому, что одна её щека была вся в муке, Саина усердно готовилась к их приезду. В рыжеватых взлохмаченных волосах застряли крошки печенья, а глаза от избытка чувств были на мокром месте.

   Дезире обняла подругу, заставив себя произнести положенные слова:

   -- Я тоже очень рада тебя видеть!

   Теплые нотки в голосе, понимающая улыбка... Заученное притворство. Она здорово научилась притворяться в последнее время.

   Орландо, втянув носом ароматы с кухни, сразу распрямился и просветлел лицом.

   -- Как же я скучал по всему этому! Саина, ты просто чудо, -- улыбнулся он, целуя её в щеку, испачканную мукой. -- Если нужна какая-то помощь, скажи!

   Из глубины дома показался Мартин, тоже поздоровался и пожал им руки. Арриба, с её острыми проблемами и нерешёнными вопросами, постепенно исчезала, растворяясь в золотистом уюте старого дома.

   -- У меня всё готово, только соус сейчас помешаю, -- засуетилась Саина. Она бегом вернулась к плите и нахмурилась: -- Так, а где мой половник? Баррига!

   Баррига, сидевший на верхней полке, имел самый невинный вид, что в его случае было однозначным признаком вины. Мартин засмеялся:

   -- Ах ты, кошмарище! Ну-ка иди сюда, посмотри, кто приехал!

   Он стащил зверька с полки, но Баррига, взглянув на Дейзи, вдруг бешено завозился, шмыгнул вниз и стрелой унесся по лестнице, мелькнув хвостом.

   -- Чего это он? -- удивился Орландо.

   Мартин был удивлён не меньше его:

   -- Да он вообще странный в последнее время. Наверное, по Дийне скучает.

   Сказал -- и осёкся. Повисло молчание. Мартин обладал сверхъестественным умением ляпнуть что-то настолько невовремя, чтобы убить всю радость от встречи. Глаза у Саины опять повлажнели.

   -- Что ж... пойдёмте к столу? -- неуверенно предложила она.

   Ужин, приготовленный ради сегодняшней встречи, смог ненадолго отвлечь их внимание. Орландо заявил, что проголодался как волк, и что все рестораны Аррибы даже близко не могут сравниться с кулинарным искусством Саины. Он наложил себе горку тушёного мяса и намазал соусом три лепешки. Дейзи старалась не отставать от него, хотя вовсе не чувствовала аппетита... Наверное, это удовольствие теперь ей недоступно. Кроме того, два пустых стула, оставшихся за столом, невольно притягивали её взгляд.

   -- Что нового в колледже? -- спросила она, чтобы поддержать разговор.

   Саина пожала плечами:

   -- У нас всё по-старому. Семестр начался как обычно, только не все студенты вернулись с каникул. На острове неспокойно. Многие боятся оставить родных в это время: вдруг война?

   -- Да ну, вряд ли Альянс отважится на такое, -- усомнился Мартин. -- Его потом конкуренты живьём съедят!

   Мартин был из тех энтузиастов науки, которые днями напролёт сидят над своими исследованиями и не замечают реальности, пока она не обрушит стены их уютного кабинета.

   -- Однако раньше "фениксы" никогда не добирались до Аррибы! -- возразил Орландо. -- А теперь -- пожалуйста, нате вам!

   Изменения в поле флайра беспокоили их даже больше, чем агрессия Северного Альянса. Внутренние острова Архипелага -- Арриба, Палмера и Керро -- всегда были надёжно защищены от вторжений. В окружающем их магическом поле моторы аэропланов и дирижаблей вели себя непредсказуемым образом и быстро ломались. Было странно и очень тревожно, что эта защита вдруг дала сбой.

   -- А что думает профессор Мойзес? Он вернулся к работе? -- спросил Орландо.

   До пожара он помогал профессору Мойзесу в Башне Ветров, где они занимались изучением колебаний напряжённости и других характеристик поля флайра.

   -- Нет, пока не вернулся, хотя Башню отстроили заново, -- нахмурился Мартин. -- Старик сильно сдал. Говорят, он сидит у себя в коттедже и целый день что-то пишет.

   -- Да, без доньи Эстер и Альваро ему трудно придётся...

   Снова повисло молчание. Казалось, что любая тема была запретной. О чём бы они ни заговорили, любой разговор неминуемо возвращал их к недавним тяжёлым событиям: исчезновение Эстер Солано, пожар в Башне, гибель Альваро и Дийны...

   Дейзи вдруг вспомнила, как они с Альваро наперегонки летали на джунтах, собирая данные с метеостанций. Эх, хорошее было время!

   -- В "Крыльях Керро" все так обрадуются, что вы вернулись! -- улыбнулась Саина, но её улыбка тут же виновато погасла от мысли: а захочет ли Дейзи вообще возвращаться к полётам, после того падения?

   Дейзи заметила её смущение, хотя подруга быстро отвела взгляд. Словно испугалась чего-то. "Что со мной не так?" -- удивилась она про себя. Посмотрела на свои руки и только сейчас увидела, что в задумчивости нечаянно завязала вилку узлом.

    -- О, извините, -- небрежно улыбнувшись, она спрятала бесполезный предмет под салфетку.

   Саина с Мартином украдкой переглянулись. Подобно хищному зверю, Дейзи чувствовала их беспокойство. Орландо, как всегда, сделал вид, будто ничего не случилось. Нет, это просто невыносимо! В ней внезапно вспыхнула злость. Эти трое были её друзьями, она помнила это. Но сейчас они казались раздражающими препятствиями. Ей хотелось сбежать от них. Ей хотелось срочно остаться одной.

   Улыбнувшись, она выдавила извинение:

   -- Наш полёт был таким тягомотным! Постоянный шум и вонища от двигателей! Я пойду немного пройдусь. Мне не помешает глотнуть кислорода.

   -- Тебя проводить? -- спохватился Орландо.

   -- Нет, спасибо! Я сама.

   Хватит с неё помощников, они до смерти надоели ей ещё на Аррибе! Куда ни повернись, везде сплошь заботливые физиономии и слезливые взгляды. Ну их всех к чёрту! Сделали из неё какой-то объект для благотворительности!

   Она вышла на крыльцо, и ночь укутала её как бархат. Между деревьями искристо поблескивала дымка флайра. Дезире вдохнула полной грудью холодный, бодрящий воздух. Взгляд отдыхал, наблюдая за переливами магического тумана, сквозь который играли другие цвета. Красота! Мягко засмеявшись от удовольствия, она направилась по тропе к главному корпусу.

   Правда, не успела она далеко отойти, как её уединение было грубо нарушено. Позади скрипнула дверь, очерченная прямоугольником жёлтого света. Орландо. Не выдержал всё-таки! Дейзи снова почувствовала раздражение, отравлявшее красоту этой ночи. "Неужели он считает меня настолько беспомощной? Можно подумать, я инвалид!" Она с досадой прикусила губу, готовая высказать всё, что накопилось у неё на душе.

   Однако, Орландо её не увидел. Непонятно, как он мог её не заметить, ведь флайр сиял в ночи так ярко, будто праздничная иллюминация! Тем не менее, он постоял на крыльце, пошарил глазами по саду и вернулся в дом.

   "Ну и прекрасно!" -- к Дейзи снова вернулось хорошее настроение. Чуть ли не напевая, она быстро дошла до Башни, чей отстроенный купол чернел на фоне ночного неба. Да, это то самое место. Вот стена, о которую она ударилась, когда парус джунты вспыхнул, как свечка. Вот прогалина между деревьями, по которой она металась, умирая от боли. Наверное, она должна была испытывать страх перед этим местом, но страха не было. Разве что лёгкое любопытство.

   Вдруг от тёмной стены отделилась невесомая тень -- она двигалась так легко и бесшумно, словно была не плотнее окружающего воздуха. Дейзи остановилась, когда человек в тёмном плаще шагнул ей навстречу. Его появление вызвало нотки тревоги в безмятежной тишине ночи. Он имел какое-то отношение к этому древнему замку, и вместе с тем был здесь чужим. Посторонним.

   "Но для меня он не страшен". Почему-то Дейзи была уверена, что он ей не враг. Он явился сюда не с самыми добрыми чувствами, но они были направлены на кого-то другого.

   Странный человек действительно не пытался ей навредить. Он лишь кивнул мягко и произнёс:

   -- Ты знаешь, что должна сделать.

Глава 7

   Остров Фуэрте, замок Олвера


Через два дня Дийну с Альваро переселили в новую комнату - не роскошную, конечно, но гораздо удобнее той мрачной конуры в нижнем ярусе, куда солнце заглядывало лишь на пять минут в день.

- Хоромы. Как есть хоромы! - улыбнулся Альваро, осмотревшись на новом месте.

По крайней мере, здесь было гораздо больше воздуха. В комнате свободно разместились две нормальные кровати с матрасами, ширма и сундук для сменной одежды, которой у них всё равно не было. В широкие окна, забранные решетками, вливался бледный утренний свет.

- Какую из кроватей ты предпочитаешь?

Дийна пожала плечами:

- Мне всё равно.

"Дожить бы до вечера, а то может статься, что этот выбор окажется несущественным!" Им предстояла тренировка, в которой, кроме Рохо, собирался участвовать ещё и Вортис. Дийна безуспешно пыталась справиться с паникой. Альваро как будто угадал её состояние:

- К Вортису ты не суйся, - напомнил он. - С ним я сам разберусь.

"Главное, чтобы он с тобой не разобрался! - переживала она про себя. - Лично я понятия не имею, как справиться с этой зубастой камнедробилкой!"

Когда они появились на террасе, "камнедробилка" уже парила над замком, омрачая хрустальную чистоту неба своим грозным видом. Посмотрев наверх, Альваро сразу же отослал Дийну к Марио, намекнув ему, чтобы тот выбрал для сегодняшних полетов какую-нибудь другую равнину, подальше отсюда. Ни к чему ей здесь быть.

По десятибалльной шкале кровожадности Вортис потянул бы на все двенадцать. Едва он увидел в небе соперника - пусть даже это была какая-то жалкая лодка - и чешуя на его загривке встопорщилась, а глаза загорелись багровым огнём.

Альваро был готов ко всему, но не ожидал от дракона такой быстроты и увёртливости. Он даже не успел набрать скорость, а Вортис уже коршуном обрушился на легкую джунту, сбил её с неба и когтями располосовал парус сверху донизу. Собственно, полёт закончился, не начавшись. Альваро сумел уцелеть, направив падающую лодку в кусты пустынной колючки. "Не очень хороший выбор, но всё-таки лучше, чем разбиться в лепешку о камни!" - думал он, с трудом выдираясь из клубка колючих ветвей. Чтобы вытащить лодку, ему пришлось позаимствовать у одного стражника толстые рукавицы, при этом другие обитатели замка, стоявшие на террасе, ржали как кони. Сеньор Лобо встретил его холодной улыбкой:

- Плохой из тебя пилот. А за парус получишь десять плетей. Чужое имущество нужно беречь!

Альваро молча похромал к замку. Когда Дийна влетела в комнату, он как раз успел смазать новые ссадины и лежал на кровати, весь благоухая драконьей мазью.

Щёки у Дийны пылали от гнева:

- Я слышала, что приказал сеньор Лобо. Если он только посмеет...!

- Да не будет никакого наказания, успокойся, - отмахнулся Альваро. - Барон не захочет портить свои игрушки.

- Ты уверен?

"Разумеется, нет". Вместо ответа он высыпал на одеяло горсть цветных камешков.

- Что это?

- Крупные населенные пункты Фуэрте. Насобирал в кустах.

- У тебя есть какой-то план?

- Был, - вздохнул он. - Только ни черта не выходит. Вот смотри: это замок Олвера. Вот дорога до Эль Котильо, вот Олива и западное побережье... Если мы полетим отсюда на северо-запад... Нет, всё равно не успеем. Бесполезно. Куда бы мы ни направились, драконы всё равно смогут нас перехватить!

Дийна задумалась. Стражники не зря осторожничали, никогда не выпуская их в небо одновременно. Но даже если бы им удалось ускользнуть, тот же Вортис настигнет их в считанные минуты. Они даже пустыню пересечь не успеют! А сеньор Лобо, разумеется, с удовольствием разрешит своему ручному чудовищу превратить их в фарш.

- Может, нам угнать Вортиса? - сострил де Мельгар.

- Зачем угонять... Достаточно просто открыть все решётки в пещере!

Вортис, сидящий в каменной яме посреди замка, был чем-то вроде бочонка пороха с подожжённым фитилём. Только дай ему повод - и он устроит такой бардак, что два умных человека вполне успеют стащить катер и исчезнуть посреди этого переполоха.

- Я пошутила! - поспешно добавила Дийна, заметив, что как оживился Альваро.

У её плана был существенный недостаток: своих освободителей Вортис с радостью прикончил бы в первую очередь. Задумавшись, она мечтательно вздохнула:

- Вот если бы дождь пошёл... Хоть бы одна тучка наползла, что ли! В облаках было бы куда проще скрыться!

Увы, небо над Сартеном круглый год оставалось безоблачно ясным. И угораздило же сеньора Дельгадо поселиться прямо посреди пустыни! Это ведь жутко неудобно, если подумать, столько лишних расходов!

- На что только не пойдут люди, чтобы обеспечить себе уединение! - усмехнулся Альваро.

Несмотря на его показное спокойствие, Дийна всю ночь не спала, поджидая стражников, но никто так и не явился. Никто не тащил их на расправу и не предъявлял претензий за испорченный парус.

На следующий день де Мельгар мог позволить себе передышку, так как сеньор Лобо был занят проверкой постов в окрестностях замка. Альваро бродил по замку, чувствуя себя, как висельник, чью казнь неожиданно отложили на сутки. "Вортис, поди, уже полирует когти, предвкушая нашу скорую встречу!"

Выйдя на террасу, он долго смотрел на окрестные скалы. Постепенно в его голове созрел план. Или хотя бы подобие плана. Как-никак, а попробовать стоило! Пока Дийна нарезала круги в небе вокруг Рохо, Альваро с пользой провёл время в казармах, познакомился с двумя стражниками и сумел раздобыть себе хлыст.

Утром, когда солнце отбросило на землю длинные тени, Вортис со своим всадником уже поджидали его на той же равнине, утыканной каменными столбами. Скалы вырастали из земли словно башни, вырубленные ветром. Альваро заранее постарался запомнить их расположение. Это тоже играло важную роль в его плане.

Когда Вортис комком хищной остервенелости снова кинулся на его лодку, он мгновенно, как змея, развернулся - и дракон получил хлыстом по носу, прямо по нежной кожице возле ноздрей. Вортис захлебнулся воздухом. Его оскорблённый рык разорвал утреннюю тишину, эхом разлетевшись по всей долине.

"Погоди, это ещё не всё!" - подумал Альваро. Азарт кипел у него в крови, парус был так послушен, что казался продолжением его рук. Вортис яростно пытался настигнуть вертлявую джунту, но всякий раз она ускользала, скрываясь в щелях между скалами, а морду дракона обжигал очередной удар. Наконец, ему удалось выгнать лодку на открытое место. В глазах Вортиса вспыхнуло пламя. Де Мельгар, кожей чувствуя настигающую его кровожадную пасть, отбросил хлыст и схватился за трос. Бросок - и якорь зацепился за выступ ближайшей скалы. Лодка молниеносно описала дугу, уйдя с курса, чиркнула бортом о камень, но проскочила. Зато дракон, не вписавшись в крутой поворот, впечатался в скалу со всей дури. От его рычания содрогнулись окрестные горы. Вне себя от гнева, Вортис встал на дыбы, слепо молотя воздух передними лапами. В воздухе мелькнула железная искра.

"Это же шлем Всадника!" - осенило Альваро. Совершив в воздухе немыслимый пируэт, он успел поймать шлем и на всякий случай проверил, нет ли внутри головы сеньора Лобо. Увы, не было. Лобо, цепляясь за ремни упряжи, еле держался на спине взбесившегося дракона. Альваро на джунте осторожно приблизился сзади. На одну долгую, очень долгую секунду они с Лобо встретились взглядами. Потом де Мельгар швырнул ему шлем.

...хотя искушение было невероятно сильным.

"Даже в шлеме я всё равно не справился бы с Вортисом!" - честно признал он. - И нам не нужен озверевший дракон возле замка, особенно когда Дийна стоит на открытой террасе!"

Не заботясь больше о всаднике и разъярённом драконе, он направил свою лодку к замку. Мир вокруг наконец-то замедлился, став почти неподвижным. Когда Альваро причаливал, Дийна помогла ему вытащить джунту, а потом схватила его за руку, глядя на него с таким волнением, будто он вернулся из мира мёртвых. Губы у неё были белые.

- Я за тебя испугалась, - выдохнула она.

- Ничего. Всё уже кончилось.

"Да, если сеньора Лобо впечатлило сегодняшнее представление, то на сегодня меня должны оставить в покое. А если его это, наоборот, разъярило, тогда он покончит со мной насовсем!"

Появление коменданта де Мельгар угадал по разом сгустившейся тишине. Все разговоры умолкли, а пилоты и стражники засуетились, стараясь найти себе дело подальше от этой террасы. Сеньор Лобо молча смерил его задумчивым взглядом:

- В этот раз уже лучше. Продолжай в том же духе, - заявил он бесстрастно. И ушёл.

После этого случая стражники стали посматривать на Альваро с некоторым уважением. Только Марио, узнав о происшествии, помрачнел:

- Я понимаю, что у тебя не было другого выхода. Но с Вортисом так обращаться опасно! - взволнованно сказал он, когда навестил пленников в их новом жилище. - Теперь он будет ненавидеть тебя ещё сильнее, чем Лобо! Дракона нельзя сломать жестокостью! Можно лишь попытаться завоевать его доверие...

- Этот ваш цербер-комендант уже сломал его своей дрессировкой! - возразил де Мельгар. - Что я, по-твоему, должен был сделать? Скромно позволить себя сожрать?

Марио виновато потупился, но остался при своём мнении и вскоре ушел. Альваро ещё долго не мог найти себе места: "Гуманист, тоже мне! Хорошо ему рассуждать, сидя на спине у Рохо!" Упорное молчание Дийны тоже его раздражало:

- Ну а ты что молчишь? - не выдержал он наконец. - Тоже считаешь, что я жестоко поступил с Вортисом? Может, я должен был мягко и вежливо объяснить ему, как он неправ?!

Она подняла на него усталый взгляд:

- Конечно, нет! Барон Дельгадо точно безумен... "Обучать" драконов таким образом - это преступление! А Вортис вообще не нуждается в обучении, его только выпусти - и он мигом распотрошит всех "фениксов", как лиса курятник! Вот кого я действительно ненавижу, так это сеньора Лобо. Он просто садист! Если бы Вортис сегодня убил его, всем стало бы лучше!

Де Мельгар как-то не ожидал от неё такой бурной реакции:

- Эй, полегче, а то ещё заразишься от меня кровожадностью!

Дийна молча усмехнулась, подумав, в словах Альваро была доля истины. "В этом замке всё отравлено злобой и подозрительностью! - подумала она. - Даже стражники постоянно держатся настороже, словно тоже чувствуют себя пленниками, не говоря уже о драконах!"

Было видно, что драконы служили Дельгадо только по принуждению. Ну, разве что Рохо казался довольным - благодаря дружбе с Марио. А вот Вортис с Меркурио - совсем другое дело... Вортис вообще не жил, а словно каждый день в пропасть бросался, изо всех сил надеясь сделать что-то такое, за что его наконец-то убьют.

Меркурио - быстрый и подвижный, как ртуть - выбрал другой способ избегать ненавистной реальности. Он попросту уходил в себя. На тренировках смотрел сквозь Дийну, а когда она вынуждала его следовать за собой, иногда вдруг бросал преследование и устремлялся ввысь с таким отчаянием, будто помнил другое небо и надеялся отыскать туда путь.

Дийна думала, что драконов держало в узде только древнее волшебство, и чем дальше, тем сильнее у неё возникало искушение проверить, насколько прочен был этот поводок.

***
Поздно вечером, прихватив с собой якорный трос, она вылезла через окно на карниз и уселась там, любуясь тающим румянцем неба на западе и наслаждаясь роскошью одиночества. Одиночество было редким удовольствием, в последнее время и вовсе ей недоступным.

В двухстах метрах под её ногами расстилалась иссушённая ветром равнина, невидимая в темноте. Сухой воздух пустыни рисовал трещины на земле и обтачивал скалы, но зато превращал ночное небо в потрясающую картину. Тысячи сверкающих точек складывались в звёздные узоры, а поперёк небосвода широкой накатанной трассой лежал Млечный Путь.

Радужные сполохи флайра, более заметные в темноте, робко льнули к скалам и замковым стенам. Дийна протянула руку - и тёплая мерцающая прядь обвилась вокруг её ладони.

Эта мысль целый день не давала ей покоя: "Я же умею работать с флайром. Так почему бы не попытаться поговорить с драконом, который наполовину состоит из флайра? Вдруг я сумею перетянуть его на нашу сторону? Убедить его, что мы не враги?"

Наиболее подходящим объектом для диалога казался Рохо, но мешала его преданность Марио. Дийна не знала, насколько они близки, и не собиралась посвящать племянника барона Дельгадо в свои планы побега.

"Нет, Рохо не подходит, а жаль... С Меркурио тоже вряд ли удастся договориться, он весь в диалоге со своим внутренним разумом, и меня попросту не услышит. Похоже, ему всё безразлично. Но тогда... остаётся Вортис? Б-р-р! Страшно даже подумать!"

Правда, у Вортиса было одно преимущество: по утрам он сидел в яме один, пока сеньор Лобо проверял посты или руководил учениями на полигоне. И на следующее утро Дийна решилась.

"Я знаю, что ты там", - шепнула она из-за решетки, незаметно прокравшись к драконьей яме. Спустя несколько дней стражники к ним привыкли и охраняли уже не так рьяно.

Она чувствовала внизу его грозную силу. А ещё - лёгкое презрение и гастрономический интерес. Что-то вроде: "Надо же, второй завтрак явился. Сожрать бы тебя, но лень выковыривать из каменной щели!"

Дийна закрыла глаза: "Я тебя понимаю. Мне здесь тоже не нравится".

Судя по грохоту, внизу мощный хвост яростно разметал камни: "Молчи, жалкая личинка человека!"

Не обращая внимания на его гнев, она постаралась передать свои ощущения от замка Олвера: давящие каменные своды, постоянный контроль, издевки и унизительный страх. "Мы не враги тебе. Мы тоже пленники здесь".

В ответ - тишина. Потом дракон всё же откликнулся: "О, неужели? Что ты знаешь о жизни в неволе, червяк? За триста лет я девять тысяч раз сбегал из этой ловушки - и каждый раз волшебство возвращало меня обратно, наказывая за неподчинение. И всё равно завтра я попробую снова, потому что покорность причиняет больше мне боли, чем все ожоги и раны! Но сначала я убью того наглеца на джунте. Завтра утром".

"Нет! - Дийна всерьёз испугалась. - Он не хотел навредить тебе! Мы не служим сеньору Дельгадо!"

Мелкий смех, раздавшийся в её сознании, заставил её похолодеть.

"Ты так вкусно боишься, личинка. За него ты боишься сильнее, чем за себя. Почему?"

"Потому что это ему, а не мне завтра придётся летать с тобой, бревна ты кусок!" - разгневанно подумала Дийна, но вовремя спохватилась. А вдруг драконы умеют угадывать чужие мысли? Этот наверняка умеет!

"Ты забавная. Может быть, я поверю тебе. Подойди ближе. Расскажи мне, кто ты...".

Дийна мысленно возликовала. Возможно, она льстила себе, но ей показалось, что несокрушимые стены, которыми окружил себя Вортис, чуточку опустились. Её пальцы легли на засов решётки. У неё еле хватило сил, чтобы отодвинуть засов, который, как нарочно, застрял в пазу. И вдруг...

Всё случилось одновременно. Из темноты ей навстречу метнулась чёрная тень с пылающими глазами. Костяная морда с силой ударила о решётку, так, что та загудела. Кто-то дёрнул Дийну назад, оттащив от клацнувшей пасти. Яростный рык дракона сменился разочарованным воем. Поздно! Добыча уже улепётывала по коридору, только пятки сверкали.

Дийне казалось, что она сейчас задохнётся. Только что она чуть не умерла от ужаса перед решёткой, а теперь неведомый спаситель быстро тащил её прочь, не давая передышки, пока они не вывалились из тёмного перехода на какую-то галерею. Здесь было светлее, и тогда она смогла разглядеть, кто держал её за руку. Это был Марио!

- Фух, еле успел! Тебе что... жить надоело? - выдохнул он, согнувшись и упираясь руками в колени, чтобы отдышаться. Глаза у него были круглые от шока.

Дийна просто сползла по стене, усевшись на землю. От запоздалого страха её ноги словно превратились в желе. Кроме того, её мучил стыд. Это же надо - так глупо попасться!

- Он нарочно подманил меня, да? - спросила она. - Усыпил бдительность, внушил ложное чувство безопасности... Я читала, что драконы это умеют, но не верила.

Марио даже выругался от избытка чувств:

- Ну, ты нашла с кем посекретничать, блин! Вортис старше тебя лет на триста! Умножь это на драконьи мозги и прикинь последствия!

Наверное, у неё был жалкий вид, потому что он перевёл дух и добавил уже помягче:

- Ладно, по крайней мере, это было смело!

Его тон говорил: "Я бы в жизни на такую дурь не отважился!"

- Даже Лобо никогда не подходит к драконьей яме без шлема, но вы с Алом иногда меня просто поражаете!

Дийна представила, что выскажет ей де Мельгар, когда узнает о её авантюре, и ей стало совсем худо:

- Ох. Не говори ему, ладно? - попросила она.

Марио широко, по-доброму улыбнулся:

- Только если пообещаешь, что больше не будешь так делать!

- Никогда! Честное слово!

Хватит с неё и одной попытки! Зубастый оскал этого треклятого Вортиса до сих пор стоял у неё перед глазами. Полная гарантия приятных снов.

- Замётано. Я вообще-то хотел тебя на тренировку позвать. Смотрю - а ты топаешь к Вортису прямо в зубы! Я аж удивился. Думал, может, это тоже входит в подготовку воланте? Вроде всяких танцев со змеями и проверки на быстроту реакции? Только, знаешь ли, Вортис - не тот тип, с кем можно практиковать подобные ритуалы!

- Я поняла.

Дийна осторожно встала, проверяя своё состояние. Ноги уже почти не дрожали.

- Ну что, полетаем? - оживился Марио. - Возьми куртку, сегодня будет прохладно.

Ветер, дотянувшийся до галереи, вдруг плеснул ей в лицо ледяной свежестью. Дийна насторожилась. Это точно был не Тревизо, с его вечным привкусом горячей пыли!

От внезапного узнавания у неё на глазах чуть слёзы не выступили:

- Это... это же Фрайо! Ветер с Керро!

- А ты там бывала? - в голосе Марио послышались нотки зависти.

- Конечно! И на других островах тоже. А ты разве нет?

Он уныло покачал головой:

- Мне нельзя. Дядя не разрешает. Особенно после того, как... в общем, нельзя мне.

"Это странно", - подумала Дийна. Что значит "не разрешает"? Марио как-то не походил на пай-мальчика, а уж Рохо - тем более. Для дракона, полного сил, совсем несложно слетать на Керро и вернуться обратно. Это займёт максимум пять-шесть часов! И плевать, что там хочет или не хочет барон Дельгадо!

"А заодно он мог бы и нас с Альваро домой подбросить!" - размечталась она.

После того как её план наладить контакт с драконами накрылся Вортисовым хвостом, единственным шансом на спасение остался Марио. Насчёт его дяди она не питала иллюзий: барон хладнокровно использует их с Альваро, а потом прикопает в пустыне, благо песка здесь навалом. И никто ему слова не скажет. Сеньор Дельгадо правил на острове железной рукой: грозный рявк и удар кулаком заменял ему любую политику. Его подозрительность действительно граничила с паранойей. Он считал, что все вокруг только и думают, как бы отобрать у него драгоценный остров. Северный Альянс он поносил последними словами, "клерков" из Директории ненавидел, полагая, что все сенаторы - жулики, а если ещё не все, то остальные на пути к этому. Граф де Мельгар тоже не удостоился доброго слова: Дельгадо подозревал, что тот мечтает перенять у него технологию разведения драконов и регулярно засылает в пустыню шпионов.

В общем, на доброту барона можно было не рассчитывать.

Дийна осторожно закинула удочку:

- Трудно поверить, что вас с Рохо что-то может остановить!

- Рохо нельзя покидать остров, - объяснил Марио. - Драконы всю жизнь служат правителю Фуэрте, таков закон.

Она не стала настаивать. Судя по скорбному вздоху, путешествия очень манили Марио, однако долг был для него превыше всего. "Ладно. Может, отыщется другой способ!"

- До ваших апартаментов идти далеко, а мои комнаты совсем рядом. Пойдём, я дам тебе свою куртку, - предложил Марио. - Мы с тобой, кажется, одного роста.

Дийна решила, что это было бы кстати. Ей хотелось больше узнать о Марио, а, по её опыту, ничего не давало такого яркого представления о человеке, как его постоянное жилище.

Племянник барона занимал несколько комнат в восточном крыле. Вид гостиной вызвал у Дийны улыбку. Здесь царил такой же деловой беспорядок, как и в Птичнике у Мартина, например. На одном кресле валялась связка ремней, в которых можно было опознать часть драконьей упряжи. На столе красовалась банка с драконьей мазью. Половина книг на полках была посвящена драконам: легенды о драконах, оперативная хирургия драконов, "Гладь, люби, хвали", "Дрессировка без наказания" и другие, столь же занимательные пособия. В общем, сразу было видно увлечённого человека!

Её больше поразило другое: симметрия. Два стола в комнате. Две кушетки, стоящие напротив друг друга. Симметричные полки на стенах. Те полки, что висели у дальней стены, пустовали. Можно было подумать, что у Марио когда-то был брат-близнец, который пропал куда-то, и их общая комната терпеливо ждала его возвращения.

Это только подтверждало возникшее у неё подозрение...

- Вид отсюда просто роскошный! - сказала Дийна, любуясь на широкую панораму неба и оранжево-рыжие скалы с резкими штрихами теней.

- О, из спальни он ещё лучше! - ответил ей Марио, появившись на пороге комнаты с курткой в руках. Он легко улыбнулся и тут же захлопнул рот, сообразив, как двусмысленно это прозвучало.

Украдкой взглянув на девушку, он так покраснел, что даже кончики ушей стали малиновыми. Она спрятала улыбку, делая вид, будто любуется пейзажем. "Ну подумаешь, ляпнул неудачно, тоже мне, проблема!" Наивность Марио вызывала у неё тёплое чувство. Вот Альваро в такой ситуации не растерялся бы: сделал морду кирпичом или отпустил едкую шуточку, после которой всем быстро расхотелось бы над ним насмехаться. Марио был проще и ближе, понятный насквозь.

Чтобы сгладить неловкость, она заметила:

- Рохо нас уже заждался, наверное.

- Да, конечно! - с облегчением поддержал её всадник. - Пойдём скорее.

Глава 8

   Остров Керро, Кастильо Вьенто


После приезда Орландо и Дейзи население флигеля выросло вдвое, поэтому в первый же выходной Саина объявила, что пора пополнить запас продуктов. Несмотря на хлопоты, её радовало, что их дом снова наполнился людьми. Весь декабрь она прожила здесь почти в одиночестве. Мартин так много времени проводил в Птичнике (орнитологической лаборатории), что частенько оставался там ночевать. Транкилья с удовольствием забегала на огонёк, но она постоянно была занята в деканате, и Саине приходилось коротать вечера одной. Она заваривала чай на кухне, открывала книгу или листала журналы с выкройками. Часто вспоминала Альваро и Дийну, но запрещала себе их оплакивать. "В конце концов, никто не видел их мёртвыми, так что нечего тут!" - одёргивала она себя, прислушиваясь к вздохам и скрипам старого дома. Комнаты стояли тёмные, с влажным, нежилым запахом. Ждали хозяев. И вот, наконец, те вернулись.

Саина не могла не заметить, какое напряжение висит между Орландо и Дейзи. Стоило им оказаться поблизости, как воздух начинал буквально звенеть от невысказанных слов. Впрочем, между ними и раньше искры летели. После возвращения с Аррибы Дейзи была сама не своя. Саина ни разу не видела, чтобы она подошла к ангару, где её дожидалась "Эрмоса". Как будто она вообще забыла о лодке! Настроение у неё менялось самым непредсказуемым образом. Любая, самая невинная шутка могла спровоцировать взрыв эмоций. Орландо, молча наблюдавший за Дейзи, с каждым днём становился мрачнее.

"Это явно последствия стресса, - объяснила себе Саина и решила держаться с подругой как можно тактичнее, надеясь, что время всё сгладит. С присущим ей оптимизмом, она считала, что не бывает таких проблем, которые нельзя было бы решить с помощью чашки чая и кусочка вкусного пирога.

"Кстати, надо проверить запасы муки и какао".

- Чем занимаешься? Составляешь список продуктов? - спросил у неё Орландо, зашедший с улицы. - Добавь ещё кофе. Оно тоже закончилось.

Сегодня утром Орландо с Мартином приводили в порядок территорию вокруг флигеля: они сгребли в кучи опавшие листья, подмели все дорожки и собрали для камина целую охапку обломанных веток.

Саина улыбнулась его наивности:

- Придётся тебе обойтись без кофе! Разве что на чёрном рынке удастся добыть немного. "Фениксы" всё чаще перехватывают торговые дирижабли, так что импортные товары с Континента теперь в цене.

Орландо нахмурился, как всегда, когда что-то напоминало ему о политике.

- Ладно, в следующий раз привезу запас кофе с Аррибы.

- Правда? О, если сможешь, привези ещё керосин! - оживилась Саина. - Он здесь вроде местной валюты. На него можно обменять почти любые продукты!

- Обменять? - Орландо вытаращил глаза. - Что, реалы уже не в ходу? Мы вернулись к традициям натурального обмена?

- А куда ты денешь эти реалы, если Альянс действительно оккупирует острова? Комнату ими обклеишь? - резонно возразила Саина. - Здесь, на Керро, считают, что мешок зерна в кладовке - это гораздо надёжнее, чем пачка бумажек. Вот сходишь сегодня на рынок, сам убедишься.

Два часа спустя Орландо действительно убедился в её правоте. На рынке кипела бурная деятельность. Мешок сахара можно было обменять на пять килограммов картошки и целую миску кукурузных початков, бутылку подсолнечного масла - на козье молоко и лепешки... Дейзи, которая, вопреки ожиданиям, отправилась на рынок вместе со всеми, восприняла это как новую азартную игру:

- Это даже интереснее, чем покупать за деньги! Я хочу вон то кресло-качалку.

Орландо с недоумением пожал плечами:

- Да зачем оно тебе?

- Просто хочу, и всё!

Увы, владелец кресла требовал за него двенадцать мотков шерсти или два литра керосина, и ни в какую не соглашался на компромиссы. Дейзи попробовала организовать многоступенчатый обмен. Орландо ходил с ней по рынку, удивляясь её прихоти, но вместе с тем он был рад, что к ней, кажется вернулась прежняя живость. Вон, даже щёки порозовели. Хотя её затея не удалась, он не жалел о потраченном времени.

- Знаешь, а мне нравится этот обычай! - болтала Дейзи. - Правда, как математик-прогнозист я чувствую себя немного лишней на этом празднике жизни. Что я могу предложить для обмена? Точный прогноз погоды на неделю? Расчёт интенсивности поля флайра? Кому это нужно...

- Что значит кому? Фермерам и торговцам, которые ведут дела с соседними островами! Им пригодилось бы.

- Сомневаюсь... Боюсь, скоро нам всем придётся отложить калькуляторы и взяться за мотыги!

Притащив домой мешок картошки и пополнив кладовку другими продуктами, все дружно решили, что они заслужили отдых. Прохладный январский день клонился к вечеру. В городе тут и там загорались огни.

- Пойдёмте в кафе! Мы уже сто лет вместе никуда не ходили! - предложила Дейзи, воодушевлённая своими рыночными приключениями.

Они выбрали кафе "Три кота" из-за маленькой уютной террасы, с которой открывался широкий вид на вечернюю Оротаву. Терраса представляла собой огороженный пятачок на скалистом выступе, на котором уместились четыре столика и витые лёгкие стулья. Мартин выбрал стол у стены, под навесом, куда не так сильно задувал ветер. Внизу слышались голоса: ярусом ниже находился закрытый дворик, в котором ужинало чьё-то семейство. Дома Оротавы ступеньками сбегали вниз, к глянцевому зеркалу озера Агилос, так что крыша одного дома являлась верандой для следующего, а иногда - даже частью городской улицы.

Здесь было уютно. Где-то слышалась негромкая музыка, на ветру поскрипывали флюгеры, торчавшие почти что над каждой крышей. Работа многих людей в Оротаве очень сильно зависела от местных ветров.

- Что желают дамы? - галантно осведомился Орландо.

- Мороженое! Ванильное и ореховое! - загорелась Саина. - И ещё шоколадное!

- Мне то же самое, и побольше! - засмеялась Дейзи, усаживаясь за стол.

Орландо улыбнулся, довольный. День выдался замечательный! Наблюдая за Дейзи в последнее время, он никак не ожидал, что она согласится принять участие в хозяйственных делах, а потом ещё предложит эти посиделки в кафе! Это казалось добрым предзнаменованием. Может быть, действительно ничего страшного не случилось, и он зря себя накрутил... Но иногда она его просто пугала. Например, когда вела себя так, будто в прошлом их ничего не связывало, и человека по имени Орландо Ортис в её мире вообще не существовало.

- Сейчас всё будет! - заверил он девушек. - Мартин, ты со мной?

Заказ нужно было делать внутри кафе. Вечером никто не хотел сидеть снаружи, на холодном ветру, так что на террасе, кроме них, больше никого не было. Все официанты тоже трудились внутри. Из жёлтого проема двери доносились разговоры и смех.

Мартин с Орландо ушли, а девушки остались, прислушиваясь к голосам вечернего города. В закатно-сиреневом небе растворялись прозрачные облака.

- Приятно вот так посидеть, да? - улыбнулась Саина. - Спокойно, тихо...

В этот момент где-то невдалеке громыхнуло, как будто над островом внезапно сгустилась гроза. От неожиданности они подскочили. Саина растерянно вскрикнула:

- Что это? Гром гремит, что ли?

"Определённо, нет". Дейзи выскочила из-под навеса. Над Теймаре в районе порта клубился дым. Там явно что-то случилось! Может, взорвалось топливо? А что, если начнётся пожар?!

Пожары на островах были сущим кошмаром.

В чистом небе послышался гул - и второй взрыв сотряс воздух. "Фениксы"! Дейзи мгновенно метнулась обратно, под защиту навеса. Саина стояла там, вытянув шею, пытаясь рассмотреть её в темноте.

- Ложись, ложись! - закричала она.

Они вместе забились под стол. От грохота заложило уши, посыпались камни, а потом на них сверху обрушилась темнота.

***
В первую минуту Дезире показалось, что она оглохла и ослепла. Она закашлялась. В горле першило от пыли, в ушах стоял странный звон. Вытянув руки, она сумела нащупать какие-то доски, балки... и от нахлынувшего страха у неё в голове всё поплыло.

"Дыши спокойно".

Усилием воли она заставила себя прекратить панику и включить мозги. Вероятно, снаряд взорвался совсем рядом, и крыша их беседки просто сложилась, когда на неё рухнула часть дома, стоявшего сверху. Она обязательно выберется. Обязательно. Вот сейчас соберётся с силами - и попробует.

В темноте послышался чей-то стон. Пахло дымом. Руки у Дейзи снова похолодели от страха. Всё в ней кричало, что надо убираться отсюда, и поскорее! Скрючившись, она кое-как протиснулась между развалами, проползла на животе под опасно накренившейся балкой, и наконец застряла в щели. Снаружи тянуло воздухом. Вытянутая рука нащупала впереди свободное пространство.

"Там выход! Я должна выбраться!"

Вот где пригодились силы её нового тела! Лёжа на спине, она, еле дыша от напряжения, осторожно приподняла нависшую балку. Обливаясь потом, она ждала, что всё это нагромождение из камней и досок сейчас обрушится вниз, окончательно погребая её под собой. Обошлось! Дейзи с хрипом выкатилась наружу, ободрав колени и локти. Над её головой распростёрлось бездонное небо с акварельными мазками облаков. Она дышала и не могла надышаться. На соседней улице слышались крики. Вдруг их снова перекрыл приближающийся гул моторов.

Дейзи моментально вскочила на ноги, словно страх сделал всё за неё. Пулей метнувшись с открытого места, она скорчилась возле груды камней, которая ещё недавно представляла собой аккуратную ограду. Только сейчас она заметила, как неузнаваемо изменился каменный дворик! Легкую мебель смело, как посуду со стола, всё вокруг было засыпано землёй и щебнем. Из-под завала снова послышался стон. "Кажется, там кто-то есть", - рассеянно подумала Дейзи, но сейчас её это мало заботило.

В небе низко прошли два "феникса" - так низко, что на их фюзеляжах можно было различить хищную птицу с растопыренными когтями - герб Северного Альянса. Дезире злобно сплюнула, заодно прочистив рот от пыли: "Нарочно выделываются, мерзавцы!"

Даже сейчас, оглушенная шоком, она помнила, что "фениксы" - это лёгкие аэропланы, разведчики. Много снарядов на них не навесишь. Она с подозрением вгляделась в тёмно-синее вечернее небо. Показалось или действительно за облаками скользнул серебристый бок дирижабля? Можно было представить, как он крадётся там в вышине, словно хищная рыбина, прикидывая, куда сбросить свой смертоносный груз. Дирижабль очень старался быть незаметным, но флайр выдавал его, поблёскивая на алюминиевой обшивке.

Где-то прогремел ещё один взрыв. Ещё ближе к порту. "Надо скорее убираться из города!"

Оротава, освещённая вечерними огнями и заревом пожара, была беззащитна перед налётом. Практически идеальная мишень! Дейзи вспомнила про овраг, тянувшийся по склону Теймаре, и решила пробраться туда. Там безопаснее!

Под ногами хрустели осколки стёкол. Улица, по которой они недавно беспечно гуляли, придумывая планы на вечер, теперь превратилась в ад. По стене дома плясали отблески пламени. Повсюду суетились какие-то тени. Дейзи ускорила шаг, и тут же какой-то человек налетел на неё - лицо залито кровью, глаза белые от страха. Вскрикнув, она резко оттолкнула его в сторону. Бежать!

Воздух вдруг потеплел, а к паническим крикам добавился треск от пожара. Дейзи вытерла глаза, слезящиеся от дыма. Впереди полыхало. Горячий ветер ударил ей в грудь, разбудив старые, ещё "добольничные" воспоминания... Они подействовали на неё, как пощёчина.

"Там же Саина. Её погребло под завалом. Мне нужно вернуться!"

Новая Дейзи, с её каменным сердцем, презрительно фыркнула: тебе что за дело? Возвращаться - это самоубийство! Зачем рисковать? Беги!

"Нет. Я должна".

Развернувшись, она помчалась обратно. Перелезла через груду камней и спрыгнула на террасу. Возле завала суетились две знакомые тени - Орландо и Мартин. Кажется, они пытались убрать хотя бы верхние балки, но в темноте слишком боялись допустить ошибку.

- Попробуй приподнять вот этот конец.

- Нельзя! А вдруг всё обрушится!

Жалобные всхлипы Саины, рёв моторов над головой и всеобщая паника тоже не способствовали успеху. Дейзи отодвинула Мартина плечом:

- А ну, отойди.

Она снова улеглась на землю, нашла точку опоры и приподняла нижнее бревно на полметра.

- Вылезай!

Из норы показались сначала руки, а потом грязная голова, вся в штукатурке. Орландо подхватил девушку, и вскоре Саина оказалась снаружи - напуганная, перемазанная грязью и кровью, но живая. Мартин стоял как столб, наблюдая за Дейзи, которая осторожно, по миллиметру опускала бревно обратно. Внутри завала что-то сместилось и с грохотом рухнуло, подняв тучу пыли. Дейзи живо откатилась в сторону.

- Чтоб тебя!

- Не зацепило? - обеспокоенно спросил Орландо.

- Вроде нет. - Отряхиваясь от грязи, она критически оглядела Саину: - Идти-то сможешь?

Та сделала шаг и поморщилась. На левой брючине расплывалось тёмное пятно.

- Ой, мамочки, - жалобно сказала Саина, увидев кровь, и сразу позеленела.

"Вот так всегда, - подумала Дейзи. - Пока ты не видишь рану, она вроде и не болит!"

- Ничего, скоро они уберутся, - сказал Орландо, пытаясь всех успокоить. - Чуете ветер? Он сносит их дирижабль к Палмере. Если у них откажет мотор, они тут застрянут, так что скоро дирижаблю придётся уйти.

- Но перед этим он вполне может сбросить ещё пару "подарков", - с сарказмом заметила Дейзи. - Бежим к оврагу! Как-то не хочется, знаешь ли, торчать тут в виде живой мишени!

Саина подняла залитое слезами лицо.

- Вы бегите, а я догоню. Я вас только задерживать буду...

- Ох, да ну тебя! Держись за меня, - и Дейзи легко взвалила её на закорки. Орландо открыл было рот, чтобы возразить, но она метнула на него грозный взгляд, и он умолк. Мартин тоже помалкивал, что было только к лучшему. Можно подумать, сейчас подходящий момент для притворства! Благодаря новым способностям она могла дотащить Саину хоть до оврага. А если Орландо это так беспокоит, то переживёт как-нибудь, не развалится!

Снаружи их обступила толпа людей. Город, охваченный паникой, был похож на кипящий котёл. Стоило выбраться на улицу, как их сразу прижало к забору. Мартин крякнул, когда кто-то толкнул его локтем в бок.

- Не отставайте!

Дезире упрямо прокладывала себе путь сквозь толпу. Остальные держались за ней.

"Зачем ты взвалила на себя этих немощных? - насмешливо хмыкнул кто-то в её голове. - Из-за них ты двигаешься гораздо медленнее!"

"Я поступила правильно, когда вернулась".

"Это был глупый поступок".

"Нет! Если бы я ушла... В их глазах я навсегда осталась бы человеком, сбежавшим из того разбитого дворика. И я никогда не смогла бы вернуть этот момент, чтобы всё исправить!"

Новая Дезире, поселившаяся в её теле, холодно усмехнулась.

Глава 9

Остров Сильбандо, замок Олвера


Одиночные скалы в пустыне казались спинами спящих драконов, расположившихся на ночлег вокруг замка. Небо постепенно теряло фиолетовую густоту - приближался рассвет. Дийна, вздохнув, отошла от окна.

Она сама не могла понять, что её так тревожило, но с самого утра её преследовало томительное, гнетущее ощущение. Будто где-то случилось что-то плохое, и предчувствие беды от этого события волнами расходилось по флайру. В окружающем воздухе что-то было ужасно не так.

Против ожиданий, Альваро с пониманием отнёсся к её завихрениям:

- Ты что-то чувствуешь? Может, твой талант интуита наконец-то проснулся? Давно бы пора, кстати!

- Нет, он давно уже засох в пустыне! - сердито ответила Дийна.

Дался ему этот талант!

После некоторых событий, случившихся в колледже, Альваро стал считать её интуитом - одним из тех людей, которые настолько тонко чувствуют колебания флайра, что способны даже предугадать вероятное будущее. Говорят, что интуит всегда успеет отойти в сторону, прежде чем на его место обрушится кусок скалы.

Дийна относилась к этому очень скептически. Действительно, несколько раз ей удалось предвидеть грозившую ей опасность, ну и что? Это вполне могло быть случайностью. Если Альваро был прав, то куда, интересно, подевалась её хвалёная интуиция, когда она попёрлась к колодцу и попала прямо в засаду? Или когда Вортис чуть не слопал её на завтрак?

"Дело не во мне. Просто ветер сегодня странный. Он пахнет дымом и горячим железом".

Даже Рохо заметил её нервозность. У него в животе что-то сочувственно пробурчало, а потом он осторожно подтолкнул Дийну к скале, предлагая вместе полакомиться флайром. Выйдя на террасу, Альваро сделал знак Марио, отозвав его в сторону:

- Слушай, возьми сегодня Дийну с собой. Ей будет полезно побыть в шкуре преследователя, посмотреть на тренировки с другого ракурса, так сказать.

- То есть с драконьей спины?

- Ну да. А я буду на джунте. Гонка получится - будь здоров!

- А она согласится?

Дийна, краем уха слышавшая их разговор, хотела сразу ответить "нет". Но потом посмотрела на Рохо, чья дружелюбная морда размером с хороший сундук косилась на неё с высоты... Перевела взгляд на Марио, державшего подмышкой бронзовый шлем. Он улыбнулся так искренне, что её губы тоже невольно растянулись в улыбке.

- Это будет здорово, вот увидишь! Тебе понравится!

- Ладно, уговорили.

Цепляясь за ремни, она с помощью Марио забралась наверх. Драконий хребет оказался бугристым и жёстким. Сидеть на нём было примерно так же "удобно", как на куче вешалок. Дийна кое-как умостилась позади седла, на том месте, где обычно перевозили тюки с грузом. Марио пристегнул её ремнями для подстраховки, потом натянул шлем и схватился за переднюю луку:

- Поехали!

Взмах тяжёлых кожистых крыльев разметал песок, в лицо им ударили тёплые вихри. Дракон резко поднялся в небо. У Дийны желудок подпрыгнул к горлу, когда она увидела под крылом зубцы замковых башен. "Да, это тебе не джунта! - восхитилась она. - У дракона скороподъемность гораздо круче! Главное - не выплюнуть бы свой завтрак прямо на физиономии задравших головы стражников..."

К драконьему стилю полёта нужно было привыкнуть. Иногда Рохо планировал, паря на широких крыльях, а потом вдруг стрелой устремлялся ввысь или падал свечкой, отчего сердце у Дийны проваливалось прямо в коленки. Постепенно она приспособилась и даже начала получать удовольствие от полёта: от широкой панорамы неба, развернувшейся вокруг них, от прохладного ветра в лицо, от скорости... Марио, обернувшись, прокричал ей что-то с улыбкой, но его слова унёс ветер.

Вскоре их обогнала джунта, ловко проскользнувшая над драконьим крылом. Альваро проскочил мимо, как молния, и весело помахал рукой - догоняйте, мол.

- Давай в Ойо Бланко! - крикнул Марио так громко, что на этот раз Дийна его услышала. Альваро кивнул. Его лодка, совершив пируэт, направилась на восток.

Ойо Бланко представляла собой небольшую долину, отделенную от Олверы горной грядой. За последнюю неделю драконам надоело кружить на одном и том же пятачке перед замком, поэтому Дийна и Рохо во время тренировок часто забирались подальше, заодно изучая окрестности.

Оранжевый парус дразняще скользил у них перед носом. Альваро предусмотрительно держался наветренного склона, затем поймал восходящий поток и резко ускорился, снова оставив Рохо ни с чем. Дийна готова была поклясться, что дракон досадливо заурчал. Вдруг Рохо замедлил ход и насторожился, потеряв к преследованию всякий интерес. Марио похлопал его по шее:

- Ну чего ты? Давай! Мы быстро его догоним!

Справа мелькнул треугольник паруса - Альваро снова был рядом. Он нахмурился, глядя в сторону замка. Теперь Дийна тоже услышала этот шум - очень странный, похожий на приглушенный рокот. А ещё - слабый треск, как от шишек, попавших в костёр.

Марио сориентировался быстрее всех:

- Это "фениксы"!

Рохо, взмахнув крыльями, уже мчался к замку. Ещё издали они заметили четыре аэроплана, круживших над башнями. Снова послышался пулемётный треск. На земле и на крепостных стенах суетились маленькие фигурки. Одна вдруг сорвалась с высокой террасы и полетела вниз. Дийна ахнула, вжимаясь в драконью спину.

"Фениксы" с сердитым рёвом метнулись в разные стороны, когда над замком поднялась огромная тёмная туча. Вортис! Марио что-то возбужденно крикнул. Дийна тоже готова была его поддержать. В этот миг она всем сердцем сочувствовала Вортису.

Он двигался стремительно, как тень с когтями. Догнав первый аэроплан, ударил его по хвосту. Тот беспомощно завихлял, но Вортису этого было мало. Он ударил во второй раз, подбираясь к кабине и крыльям. "Хватит, хватит! - мысленно взмолилась Дийна. - Вывел машину из строя - и достаточно!" Ярость Вортиса его погубила. Он не заметил, как второй "феникс" развернулся ему навстречу. Выстрелы прошили его в упор. Дракон взревел. Бросив покалеченную машину, которая, накренившись, пошла вниз, он устремился за новым противником. Но теперь его крылья взмахивали всё медленней. Бросок - и дракон с "фениксом" сплелись в клубок, кувыркаясь в воздухе. По небу наискосок мазнул дымный след. Место падения скрыли поднявшиеся тучи пыли - и почти сразу же полыхнул огонь.

Марио судорожно перевёл дыхание. Даже не видя его лица, Дийна чувствовала его потрясение. В это время инстинкт - или, может, случайный всплеск интуиции - заставил её оглянуться.

- Сзади! - завопила она.

Ещё один "феникс" падал на них с высоты. Снова послышался треск, заставивший её крепче вжаться в драконью броню. Очередь прошла мимо.

Рохо сделал кульбит в воздухе. Перед глазами у Дийны завертелись цветные вихри, словно они рухнули в направленный на солнце калейдоскоп. Небо и земля поменялись местами. Поднырнув под противника, Рохо обошёл его сзади - "феникс" дал крен, а спину дракона прошила судорога. "Что, неужели столкнулись?!" - испугалась Дийна. Она зажмурилась, понимая, что на такой скорости даже минимальное столкновение чревато гибелью. Тем не менее, бой продолжался: стрелок упорно старался поймать их в прицел пулемета, а Рохо всячески уворачивался, не забывая размахивать своим смертоносным хвостом.

Они кружили друг за другом, казалось, целую вечность. Наконец, их противнику это надоело, и он отвернул, к их невероятному облегчению. Только тогда Дийна осмелилась приподнять голову. Оставшийся "феникс" низко кружил над замком, поливая огнём бегущих по стенам людей. Ещё двое загнали Меркурио в скалы и прижали его к земле. Марио устремился ему на выручку:

- Рохо, вперёд!

Внезапно кто-то спрыгнул на спину Рохо прямо позади Дийны. Она вскрикнула. Человек, перегнувшись через неё, ребром ладони ударил Марио в шею. Тот без звука упал вперёд, уткнувшись шлемом в драконий гребень.

- Ты сдурел?! - закричала Дийна, только сейчас узнав в нападавшем Альваро. Он уже снимал с обмякшего всадника бронзовый шлем. Потом толкнул Марио прямо ей в руки:

- Придержи его, чтобы не свалился.

- Что ты делаешь?!

- Мы уходим.

- Но...

Де Мельгар уверенно сел в седло, положив ладонь на шкуру дракона.

- Альваро!

Он обернулся, и его взгляд сквозь прорези шлема заставил её отшатнуться. Губы сложились в суровую складку:

- Хочешь, чтобы я его сбросил? - спросил он, кивнув на Марио. - Нет? Тогда держитесь.


Оглавление

  • Воланте. Ветер песков
  •   Глава 1
  •   Глава 2
  •   Глава 3
  •   Глава 4
  •   Глава 5
  •   Глава 6
  •   Глава 7
  •   Глава 8
  •   Глава 9