КулЛиб электронная библиотека
Всего книг - 592030 томов
Объем библиотеки - 898 Гб.
Всего авторов - 235608
Пользователей - 108220

Впечатления

DXBCKT про Побережных: «Попаданец в настоящем». Чрезвычайные обстоятельства (СИ) (Альтернативная история)

Как ни странно, но после некоторого «падения интереса» в части третьей — продолжение цикла получилось намного лучшим (как и в плане динамики, так и в плане развития сюжета).

Так — мои «финальные опасения» (предыдущей части) «оказались верны» и в данной части все «окончательно идет кувырком», несмотря на (кажущуюся) стабилизацию обстановки и окончательное установление официальных дипломатических контактов.

Что можно отнести к

подробнее ...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Влад и мир про Политов: Небо в огне. Штурмовик из будущего (Боевая фантастика)

Автор с мозгами совсем не дружит. Сплошная лапша и противоречия. Для автора, что космос, что атмосфера всё едино. Оказывает пилотировать самолет проще пареной репы, тупо взлетай против ветра. Ещё бы ветер дул всегда на встречу посадочной полосе. И с чего вдруг инопланетянин говорит по русски, штурмует колонну фашистов, да ещё был сбит примитивным оружием, если с его слов ему без разница кто есть кто. Типа в космосе можно летать среди

подробнее ...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Минин: Камень. Книга Девятая (Городское фэнтези)

понравилось, ГГ растет... Автору респект...

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Serg55 про Бушков: Нежный взгляд волчицы. Мир без теней. (Героическая фантастика)

непонятно, одна и та же книга, а идет под разными номерами?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
pva2408 про Велтистов: Рэсси - неуловимый друг (Социальная фантастика)

Ох и нравилась мне серия про Электроника, когда детенышем мелким был. Несколько раз перечитывал.

Рейтинг: +5 ( 5 за, 0 против).
vovih1 про Бутырская: Сага о Кае Эрлингссоне. Трилогия (Самиздат, сетевая литература)

Будем ждать пока напишут 4 том, а может и более

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
vovih1 про Кори: Падение Левиафана (Боевая фантастика)

Galina_cool, зачем заливать эти огрызки, на литрес есть полная версия. залейте ее

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).

Интересно почитать: Как использовать VPN для TikTok?

Темный призыватель. Том 8 [Андрей Ткачев] (fb2) читать онлайн

- Темный призыватель. Том 8 [СИ] (а.с. Иная магия -9) 853 Кб, 241с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) (скачать исправленную) - Андрей Сергеевич Ткачев

Настройки текста:



Ткачев Андрей Темный призыватель. Том 8


* * *

Глава 1


— Согласись, теперь фигура чернокнижника становится не столь однозначной, — не смог я удержаться от ухмылки, когда мы наконец-то покинули этот подвал и оказались на улице.

— Но это не отменяет все его остальные прегрешения, — покачал головой Константин.

— Верно, — кивнул я, следя за тем, как сотрудники Службы стараются сохранить конфиденциальность произошедшего вместе с выносом множества тел из дома. Полагаю, всех их отправят на экспертизу, чтобы попытаться понять, кто из них мог оказаться полудемоном, а кто обычным человеком. — Надо же — полудемоны? — последнюю мысль я высказал вслух. — Кто бы мог подумать? Теперь поиски чернокнижника становятся еще важнее.

— Ох, чувствую, головной боли мне прибавится, — Скуратов все же не выдержал и закурил, с наслаждением затянувшись этой гадостью.

— Можешь поступить как Николай Михайлович. Голова, отделенная от тела, не болит, — с улыбкой произнес я, отчего мой напарник поперхнулся и отбросил в сторону мгновенно потухшую сигарету.

— Вот умеешь ты все испортить, — недовольно сказал он.

— Ну а кто, кроме меня, тебя еще подбодрит? — пожал я плечами. — Поехал бы ты к своей Ирине и уже начал бы действовать активнее. Может, и головной боли станет меньше.

— Вообще-то, я старше тебя и сам знаю, что мне следует делать, — веско сказал Константин.

— В отличие от кого-то, я женат на двух прекрасных девушках, — мечтательно закатил я глаза, чтобы слегка позлить мужчину. — Так что знаю, о чем говорю. Не понимаю твою нерешительность в этом вопросе.

— Ничто не сможет пленить мой свободный дух! — торжественно произнес Скуратов, да еще и встав в какую-то пафосную позу.

— Вот уведут ее у тебя — будешь знать, — покачал я головой.

Впрочем, мой напарник действительно вроде бы задумался о том, что я говорю, так как перестал себя вести так по-дурацки.

— У тебя есть возможность обнаружить других демонов? — серьезно спросил он, отведя меня подальше от работающих на месте происшествия людей.

— Издеваешься? — саркастично спросил я. — Я вообще не думал, что слова чернокнижника о том, что в нашем мире остались демоны с древних времен, имеют что-то за собой кроме фанатичной веры в свою правоту. Даже ваши аналитики говорили примерно то же самое. И вообще, — вздохнул я, — одно дело искать только что появившихся в нашем мире демонов, которые изначально ему чужды, а другое — попытаться найти кого-то, кто уже давно живет здесь, а значит, слился с миром и больше не отталкивается им. Да и если помнишь, чем дольше они в нашем мире, тем сильнее становятся.

— Хочешь сказать, что нас ждёт кто-то уровня Архимага?

— Может и выше, — развел я руками. — Тут слишком много нюансов, которые могут повлиять на итоговый результат. Тем более, упадок магии на них должен был повлиять сильнее, чем на магов, и даже если они успели накопить какие-то силы, то должны были их тратить в первую очередь на поддержание своих жизней.

— В общем, ничего не понятно и неизвестно, сколько таких еще кадров проживает на территории Империи, — кивнул в сторону выносимых трупов Скуратов. — Мало нам было чернокнижников и других кадров, убивающих всех без разбору.

— Сам же выбрал такую работу, — хмыкнул я. — Мог бы спокойно жить в своем роду и не мучиться с такими делами.

— Ой, не начинай, — отмахнулся мой напарник.

— Я еще тут нужен? — поинтересовался я.

— Думаю, нет, — пнул какую-то невидимую кочку Константин. — Дальше уже наши ученые будут разбираться с тем, что это такое.

— Хорошо, — кивнул я, направившись на выход, но тут вдруг вспомнил про один момент: — А как вы узнали, что здесь что-то произошло?

— Не поверишь, — ухмыльнулся Скуратов. — Был анонимный звонок в службу, что тут видели чернокнижника.

— Вот, значит, как, — тихо произнес я и бросил в спину уже направившемуся обратно в дом мужчине: — Счет за свои услуги я пришлю позже.

Видеть, как он в этот момент спотыкается, было довольно забавно, но надо было уже возвращаться домой и думать, что делать с учетом новых данных.

* * *
И все же неплохое заявление сделал Бей Мин перед своим вроде как уходом из Империи. Насчет последнего я настроен довольно скептически, так как территория нашего государства довольно большая, а значит, тут может обитать далеко не один демон, на которого охотится чернокнижник. Скорее всего, он просто не знает, где именно они находятся и действует по ближайшим наводкам, не особо мучаясь угрызениями совести, если полученные сведения были ложные.

Из общения с этим китайцем у меня сложилось впечатление, что он человек преданный своей идее и кроме этого не видит ничего вокруг и готов спалить хоть весь мир, но достать демонов. С учетом того, что Бей происходит из клана экзорцистов Мин, не удивительно, что он так решительно настроен против демонов. Уж они-то должны были потерять многих своих членов в борьбе с ними и, видимо, в какой-то момент погиб кто-то близкий этому чернокнижнику, что он решил нарушить все табу и пойти против вековых традиций. Ну а как еще назвать то, что он стал применять запрещенные ритуалы, которые они тщательно скрывали от мира? Да и сам Бей не стеснялся использовать демонов в своих целях.

Теперь, поставленному перед такой явной демонстрацией его слов, необходимо думать, как поступить мне.

И что-то подсказывает, что в Службе магической безопасности наконец-то перестанут давать мне информацию дозированно. Я, конечно, понимаю, что на всю Империю я не единственный человек, который имеет возможность воздействовать на демонов. Вспомнить, например, ту зеленоволосую девушку-шаманку, которая вполне сносно работала с проклятыми артефактами, да и если в Восходящей Империи есть целый клан экзорцистов, то почему бы не быть таким же людям и у нас? Просто они не столь афишированы, но все же есть.

Тем более сейчас, когда угроза присутствия демонов в нашем мире действительно стала более реальной, отдел, занимающейся этой проблемой, неизбежно ждет расширение и увеличение финансирования. Последнее позволит им не только пригласить к себе подобных людей, но и оплачивать мои услуги.

Впрочем, в связи с новыми данными стоит ли так напирать на оплату моей работы или же стоит получить больше бонусов от государственной организации за свои действия? В связи с тем, что вскоре неизбежно предстоит расширение влияния рода Шуваловых, последнее может стать более необходимым, чем деньги, которые и так уже стабильным потоком идут в семейную казну, позволяя мне действовать более агрессивно.

И кто бы мог подумать, что я когда-то начну оперировать суммами в сотни тысяч имперских рублей и при этом проворачивать эти деньги в течение дня.

* * *
Да, после того что сделал Бей Мин, в действие пришли невидимые мне механизмы. Но все равно все это не такой быстрый процесс как хотелось бы. В итоге примерно на месяц я был предоставлен сам себе и мог спокойно заниматься делами рода. Да и Константин обещал предупредить, если насчет меня начнутся какие-то движения.

— И как вам только это удалось? — пораженно произнес я, смотря на работу Ульриха.

Этот демон буквально за несколько дней сделал мечи для всех мечников рода. Так и ладно бы, если он делал одно и то же, но кузнец оказался приверженцем правила — делать все индивидуально под клиента.

Вроде он и старался показать, что для него все это ерунда и вообще не стоит его внимания, но было видно, что демон попросту живет своей работой и ему самому интересно получить наилучший результат. Тем более, в этом мире нет проблем с тратами магической энергии и можно применять магию в процессе изготовления не опасаясь, что в неподходящий момент все источники энергии вдруг иссякнут.

Причем каждый меч был чуть ли не произведением искусства, что можно было понять, только взяв их в руку, ведь внешне они были довольно невзрачны. Миямото, когда увидел все это, пришел в такой восторг, что и неделю спустя ничего вразумительного от него не удавалось получить.

— Когда не имеешь ограничений в силе творения, то в этом нет ничего сложного, — пожал плечами демон, который явно был доволен тем, что его работу оценили так высоко.

Если бы он при этом не дымил как паровоз, то было бы вообще замечательно. Я же начал задумываться над тем, чтобы установить сюда промышленную вентиляцию, а ведь тут и так было что-то подобное, чтобы уводить жар из помещения и все равно все установленное в помещении не справлялось с усилиями демона по ее задымлению.

— Сила творения? — переспросил я.

— Вы это называете магической энергией, — вяло махнул рукой Ульрих. — Для меня все это несет несколько иной смысл, так что и название я применяют другое.

— То есть вы не можете направлять магическую энергию никуда больше кроме как в создание вещей? — решил уточнить я.

— Почему же? — слегка удивленно посмотрел на меня демон. — Я вполне способен править магическую энергию на укрепление своего тела или создать огонь необходимой температуры, — последнее он продемонстрировал наглядно, вытянув руку, которая покрылась пламенем. Огонь почти сразу погас, но даже так было понятно, что демона он нисколько не задел. — Но все это ерунда. Я использую все свои возможности лишь для акта творения и не больше, — с важным видом изрек кузнец. — Все остальное слишком неряшливо, чтобы направлять свои усилия на что-то иное.

— Значит, вы истинный творец? — с сомнением посмотрел я на демона. — Мне казалось, что это против вашей природы.

— Ты про то, что большинство из нашего вида любят больше убивать и разрушать все вокруг себя? — хмыкнув, спросил Ульрих. Я на это молча кивнул. — С такой точки зрения, создание тоже есть разрушение. Ведь я разрушаю металлический слиток, чтобы создать клинок.

— Не ожидал таких философских рассуждений от демона, — покачал я головой.

— Мне уже столько лет, милорд, что детские ребячества давно остались в прошлом. Да и среди нас на самом деле не так много тех, кто действительно смог прожить достаточно долго, чтобы в полной мере познать свою природу и подчинить ее разуму, а не все время доверять инстинктам. Бесспорно, когда ты слаб и молод, инстинкты выручают не из одной ситуации, но чем больше сила, тем больше угроз иного рода возникает перед тобой. Кто это понимает — выживает, кто нет… — развел руками кузнец. — Такие становятся пищей для других. Таков наш мир и наша жизнь. Вполне возможно, и среди демонов появляются те, кто готов идти другим путем, к сожалению, они и становятся первыми жертвами. Но ведь ты пришел сюда не ради того, чтобы узнать мои мысли по этому поводу, милорд? — насмешливо посмотрел на меня Ульрих. — Тем более вы явно не просто так притащили этот ящик.

— Это кейс для транспортировки брони, — поправил я его, приблизившись к кейсу и открыв его. — Как вы можете видеть, здесь разложены компоненты брони, которая подходит под классификацию легкого комплекта, предназначенную для магов.

— Интересно, — задумчиво обронил демон, даже перестав дымить своей трубкой. — Я могу посмотреть.

— Конечно, — кивнул я.

— В этом нет души, — вынес вердикт кузнец после больше чем десятиминутного рассматривания каждой отдельной детали доспеха. — Впрочем, как и у большинства вещей, сделанных людьми.

— А вы сможете повторить подобное?

— Создать доспех?

— Да.

— А зачем мне это? — слегка склонив голову набок спросил демон, посмотрев на меня неопределенным взглядом. — То, что я изготовил мечи… Это было мое решение.

— То есть вы отказываетесь выполнить мою просьбу? — настороженно спросил я.

— Нет, — покачал головой кузнец, вновь приложившись к своей трубке. — Заинтересуй меня…

После этого начался самый банальный торг. Похоже то, что Ульрих много десятилетий провел в отдалении даже от себе подобных, не самым лучшим образом сказалось на покладистости его характера. Он уже привык к тому, что искателю необходимо преодолеть множество трудностей на своем пути, чтобы даже просто добраться до него. И даже после этого необходимо было предложить что-то кузницу в качестве оплаты за его работу, иначе все это бы не имело смысла. Прекрасно понимая, что он один из немногих, кто способен создавать подобного рода оружие и доспехи Ульрих мог гнуть цену как сам того пожелает.

Спорить с демоном пришлось в течение часа, так как тот все не соглашался на снижение цены за свою работу. Обычно я выступаю в роли последнего, и для меня было очень непривычно пытаться выбить меньшую цену. Причем я прекрасно видел, что для Ульриха все это не особо важно, его просто забавляло торговаться и заставлять своего оппонента напрягать мозги, чтобы выкрутиться из этой ситуации.

В итоге согласились насчет переоборудования его кузницы и выделения для демона кого-то из слуг, кто хоть немного разбирался в этом вопросе, чтобы он помог демону определиться с выбором и обучил пользованию техническими средствами.

Пусть Ульрих был довольно старым существом, но это нисколько не мешало ему с любопытством изучать промышленные станки и выяснять особенности их работы. Да, как я уже видел, он с помощью магии может делать с металлом очень многое, но вот в своих действиях демон все же предпочитал магию почти не использовать. Она в его руках просто была одним из инструментов, а не основным действующим фактором.

В итоге сошлись на более-менее приемлемых затратах с моей стороны и то, что я подведу к его дому большее количество магической энергии, что необходимо ему для работы. Также обсудили, что именно мне требуется от кузнеца, но он и сам прекрасно разбирался в изготовлении доспехов, чтобы из уже готового образца вычленить необходимые элементы и на основании этого сделать свое.

Ульрих уже порывался начать изучение принесенного мной на распотрошение доспеха, но для этого ему необходимо больше кристаллов-накопителей, так как все предыдущие запасы уже были использованы для изготовления мечей. Хорошо, что я к этому был готов и принес с собой заполненный до краев стержень-якорь. Это, конечно, хуже, чем подготовленный кристалл, но все же лучше, чем ничего.

— Интересно, — со странной интонацией в голосе произнес Ульрих, забирая у меня стержень. — Ты сам нанес эти символы на его поверхность?

— Да, — пожал я плечами. — А что? Уже видели что-то подобное? — заинтересовался я.

— Нет, — медленно ответил демон, продолжая рассматривать стержень. — Просто интересно.

Вот только отчего-то я не особо верил его словам. Все же мне показалось, что в глазах кузнеца промелькнуло узнавание, и он, скорее, был заинтересован не в том, откуда у меня такое, а как это было сделано. Жаль, но, видимо, ответ на этот вопрос точно мне сейчас не получить, так как демон не был настроен на дальнейшие разговоры, занявшись более детальным осмотром принесенного доспеха и разбором его на части.

* * *
Я не участвовал в процессе выявления связей рода, теперь даже не подозреваемого в связи с демонами, а самим ими являющимися, но вот то, что всех, кто с ним работал, стали очень тщательно проверять, было видно даже по новостным лентам. Предлоги могли быть самые разные, но волна арестов «в связи с раскрытием коррупционных эпизодов, влекущих вред Империи и ее гражданам» позволило всех этих людей вывезти в охраняемые здания и уже там начать более тщательное расследование.

Под этот гриф смогли даже арестовать несколько мелких родов, но те больше пошли на это добровольно. Пусть официально государственные органы не могут так напрямую вмешиваться в деятельность родов, но когда твоего влияния недостаточно и на своей территории ты не имеешь собственной небольшой армии, то и возразить правительственным службам ты мало что можешь.

Даже не знаю как это собирались объяснять прессе, но пока вроде все проходило относительно тихо. Вполне возможно, кто-то из более влиятельных магических семей работал с родом Дадиан, но их пока официально не трогали. Но не думаю, что их это вообще не коснется.

Одно дело действительно уличение во взятке или чем-то похожем — такие эпизоды все равно будут происходить, особенно между родами, но вот угрозу демонов император, по-видимому, воспринимает очень серьезно.

Как я и думал, отдел, в котором работал Скуратов и получается отчасти и я, действительно получил больше финансирования и к работе подключили намного больше людей. Да, то что произошло с родом Дадиан было лишь демонстрацией того, что демоны могут вполне успешно скрываться среди людей и вообще не вызывать никаких подозрений, но кто сказал что этот род единственный такой?

Да и вообще далеко не факт, что все это ограничилось лишь раскрытием полудемонов. Одно то, что они появились на свет, должно порождать у ученых множество вопросов о природе этой связи и как вообще получилось, что два слишком различных между собой вида смогли дать здоровое потомство. Мне это тоже было интересно, но не настолько, чтобы целенаправленно вести поиски в этом направлении.

Демоны могли оставить свой след в нашем мире не только в виде своих потомков. Например, сами их тела могут являться очень ценными магическими компонентами, а что человек может придумать, имея такой ресурс, страшно подумать.

— Ты как это себе представляешь? — устало спросил я у Константина, который вновь завел разговор о моих возможностях по поиску демонов. — Мне что, ездить с тобой к каждому подозрительному роду и просить их немного потерпеть, пока я их буду дырявить, чтобы проверить на реакцию?

— Ну а я-то откуда знаю?! — возмутился изрядно заросший маг. Было видно, что последние дни ему приходилось нелегко. — Мало мне новичков, которых обязали обучить основам нашей работы, так ведь надо же как-то понять, кто из магов может быть связан с этим делом. Сам понимаешь, что начальство требует результатов, а что мне прикажете делать?

— Да уж, никто не думал, что ситуация примет такой оборот, — покачал я головой.

В этот раз мы сидели не в «Баре», а в заведении, которое порекомендовал мой напарник. С учетом того, что сейчас было утро буднего дня, то можно сказать, что мы сидели в небольшом ресторане практически одни и могли обсуждать довольно вольные темы, не опасаясь, что нас подслушивают. Да и находящаяся через пару столиков от нас Роксана контролировала обстановку.

— Одно дело чернокнижники, — согласился со мной Скуратов. — Они хотя бы понятны по своим мотивам и действиям. Но вот все это… чего может желать существо, отличающееся от человека и при этом прожившее с нами столько веков?

— Все что угодно, — развел я руками. — Демоны — это не существа, жаждущие разрушать все вокруг себя. У них может быть намного больше мотивов для своих действий. Предугадать это дело неблагодарное, — махнул я рукой.

— И почему все не может быть проще? — устало протянул Константин.

— Это жизнь, — хмыкнул я. — Нам остается только принять новые вводные и исходить из них, чтобы выплыть из этого… — неопределенно махнул я рукой. — Лучше скажи, как на это отреагировал император?

— Мне-то откуда знать? — развел руками мой напарник. — Ему докладывает лично руководство. Понятно, что без указания свыше нам бы не увеличили финансирование, но об остальном ничего не говорят.

— Ну да, — кивнул я, подтверждая собственные мысли. — Если бы все было действительно плачевно, то Видящие точно бы ввели военное положение.

— Скажешь тоже, — фыркнул Скуратов. — Кто же знает, как именно решит действовать император. В отношении его семьи действительно можно утверждать, что их действия очень сложно просчитать. Уж «видят» они гораздо больше, чем другие люди.

— Нам лишь стоит надеяться, что они действительно смогут предотвратить катастрофу, если вдруг она объявится в ближайшем будущем.

— Это да.


Глава 2


— И что мы получаем в итоге? — спросил я, внимательным взглядом осматривая получившийся комплект доспехов.

— Мы, конечно, не бронники, но тоже кое-что умеем, — довольная получившимся результатом ответила Галина Матвеевна. — Я бы, разумеется, порекомендовала найти специалиста, который сможет это сделать быстрее, но пока мы не перешли к более большим партиям, то можно и своими силами обойтись.

— Тут я полностью доверяю вашему мнению, — поклонился я Марковой, полностью признавая несомненные заслуги этой опытной женщины.

— Ну что вы, князь, — замахала руками Галина Матвеевна. — Вы же меня вконец засмущаете.

— Я здраво оцениваю собственные возможности и знаю, что без вашей помощи даже при всех моих усилиях я бы такого результата не добился.

— Скажите тоже, — слегка смущенно ответила женщина. — Есть специалисты и получше меня.

— Но именно вы работаете на меня, — возразил я и сменил тему: — Как вы считаете, когда можно будет приступить к испытанию?

На манекене перед нами находилось сразу три вида итоговой продукции, которую мы можем начать скоро продавать.

Первый представлял собой отчасти простой контактный комбинезон. По своей сути он мало отличался от аналогов на рынке, но это только с внешней стороны. Все же далеко не для всех моделей доспехов использовалась магическая ткань, а если она и была, то это стоило намного дороже, и тогда далеко не каждый мог приобрести для себя подобную модель.

У нас же, благодаря бесперебойности работы демонических пауков, которых был целый выводок или как они там называются, проблем с тканью и с подкладкой брони проблем не было. В любом случае, сохраняя наши старые договоренности, я отдавал им определенное количество магической энергии, они же выдавали потом сырье, из которого изготовили комбинезон, лежащий в основе других моделей, но уже доспехов.

Пусть у первой модели не было внушительной брони, но это отчасти компенсировалось более плотной тканью в определенных местах. В первую очередь защита была сосредоточена на области торса, прикрывая органы, и уплотнения имелись на руках и ногах. В этом плане ничего нового изобретать никто не стал, так как это решение повторяется практически у каждого, кто изготавливает подобную продукцию, поэтому и мудрить с этим никто не собирался. Главным же достижением было то, что весь комбинезон, по сути, был тканым и не имел никаких вставок в виде пластин из того или иного материала. Это достигалось особенностью паучьего шелка, который мог становиться достаточно твердым, чтобы выдержать даже попадание пули с близкого расстояния. Также материал оказался устойчивым на разрез и, вообще, хорошо проявил себя во время прохождения всех стресс-тестов, которые только могли придумать на фабрике.

В итоге комбинезон получился очень легким, почти незаметным в ношении и выдерживал достаточное количество урона, чтобы быть приравненным к легкому комплекту доспехов и в то же время не являясь им.

А вот вторая модель из представленных уже действительно была легким комплектом доспехов. Тут уже свое влияние оказал Ульрих — пусть он и не видел итоговый результат, но демону было достаточно поработать с одним из комплектов, что я ему предоставил, чтобы изготовить из металла необходимые части.

В его исполнении это были не особо толстые пластины из металла, что довольно легко собирались в целую конструкцию, которую уже собирали на фабрике, фиксируя на комбинезоне, находящемся в основе доспеха. Конечно, усиливающие элементы были как на груди, так и на руках и ногах, но были более толстыми и представляли собой уже более полноценную броню. Да и смотрелось все это куда как серьезнее и невольно вызывало должное уважение к работе кузнеца.

Жаль только, что он не был большим приверженцем красоты и в дальнейшем надо будет найти кого-то, кто будет доводить его работу до внешнего блеска, но тут уже было пару предложений от работников и осталось лишь утвердить что-то из представленного.

Последняя модель уже могла считаться по своим характеристикам средним комплектом брони. В целом это была просто более бронированная версия легкого доспеха, где металла было значительно больше.

Все три комплекта, по сути, не представляли собой какой-то прорыв в дизайне и функционале. Тут сложно было придумать что-то принципиально новое, так как за это время уже возникло столько организаций, занимающихся изготовлением доспехов как для одаренных, так и для обычных людей, что все что уже можно было придумать, то уже было придумано. Тем более, за последние пять лет на рынке появились более технологически развитые доспехи, которые не только отчасти повторяли успехи прошлого, но и имели достаточно большее количество электронных систем, значительно расширяющих тактические возможности боевых групп.

Мы пока не могли похвастаться технической начинкой, но вот то, что сама ткань поддоспешной основы была магической, да и металл обрабатывался с помощью магических сил — все это сказалось на свойствах итоговых моделей, делая их легче своих аналогов и куда более защищенными. Существовали в этом плане и куда более лучшие по своим характеристикам модели, но их цена была в разы выше других.

В этом случае мы играли на том, что магических ингредиентов существует относительно немного, так как селекция магических существ — дело сложное, а сами они еще не успели расплодиться в достаточной мере, чтобы снизить стоимость конечного товара. Да и не стоит забывать, что не все магические существа вообще способны к приручению и жизни в неволе. В итоге мы получаем целый ряд редких ингредиентов, которые очень сложно получить, и они в первую очередь идут в родовые хранилища и точно не тратятся на изготовление очередного доспеха. Тут куда проще закупить сразу несколько доспехов, чем пытаться изготовить один уникальный.

— Нам необходимо поработать над общим внешним видом и дизайном отдельных элементов, — тем временем ответила на мой вопрос Маркова. — Эти тестовые образцы уже можно проводить через испытания и выявление узких мест.

— Хорошо, — кивнул я. — Тогда отправьте их в мой особняк, а дальше мои люди составят отчет о тестировании.

— Только пусть опишут каждую мелочь, — попросила меня женщина. — Это поможет нам избавиться от большинства проблем, прежде чем начать изготавливать партии.

— Как вообще идет подготовка к производству?

— По сути, только ждем от вас команды, а так за это время ребята должны успеть все донастроить.

— Очень хорошо, — кивнул я. — С этого дня я удваиваю охрану этого места, так что предупредите работников об этом.

— Этого не потребуется, — улыбнулась Маркова. — Все мы понимали, к чему может привести данная работа, так что те, кто не хотел рисковать уже уволились, а остальные хотели бы продолжить работать на род Шуваловых. Тем более, работу вы оплачиваете более чем щедро.

— Вот как? А что же удерживает вас на этом месте? Я, конечно, понимаю, что у вас точно оплата труда поднялась, но все же… — развел я руками в ожидании ответа.

— Что меня удерживает? — задумчиво переспросила Галина Матвеевна. — Скорее всего, желание сделать что-то особенное. Одно дело обычная одежда, что изготавливала фабрика и про которую забывали на следующий год. Другое же… — махнула она рукой в сторону манекенов. — Если все пройдет успешно, то это позволит мне и остальным работникам стать разработчиками новой линейки доспехов. И как знать, может, наша работа спасет кому-то жизнь. Чем не повод, чтобы остаться тут подольше, несмотря на то, что я уже давно могла уйти на пенсию и заниматься только внуками?

— Значит, хотите оставить след в истории?

— Пусть внуки гордятся бабушкой, — важно изрекла женщина.

— Ваше имя точно будет включено в список разработчиков, — пообещал я.

— Хотели еще что-то обсудить, князь? — довольно улыбнувшись, спросила Маркова.

— Да, вы знаете некое ателье… — начал я рассказывать про ателье, где мне впервые пошили костюм, который по своим характеристикам мало чем отличался от легкого доспеха. — Как думаете, сможем ли мы помимо представленных образцов сделать подобного рода модели?

— Костюмы и платья? — задумчиво обронила женщина. — Причем ведь нужно не обычные, а очень качественные и дорого выглядящие вещи. Князь, а вы сможете предоставить еще материалы, помимо паучьего шелка?

— В ближайшее время точно нет, — не говорить же Марковой, что и с пауками-то у меня получилось отчасти случайно, — но я что-нибудь придумаю.

— Можно обойтись и текущим сырьем, но лучше действительно найти еще магических материалов и нанять специалистов по работе с ними. Для такой одежды не помешают зачарователи. Впрочем, они бы пригодились и для доспехов.

— Зачарователи? — недоуменно посмотрел я на нее. Не то чтобы я не знал этого слова, но контекст, в котором его использовали, от меня ускользал.

— Не все любят сражения, — мягко улыбнулась Галина Матвеевна. — Да и у многих не настолько хорошо развитый дар, чтобы идти в боевые маги. Другое дело, работа с материалом, когда ему можно придавать различные свойства при воздействии магией. Я сама не знаю как это делают, но видела товары, над которыми работали зачарователи, и вот они стоили разы в дороже своих аналогов. Да что там говорить, — тронула женщина воротник моего пиджака. — Вы и сами ходите в зачарованной одежде.

* * *
Не то чтобы Маркова открыла мне глаза на определенные вещи, ведь я и без этого знал, что купленная одежда в ателье Ламановых имела магическую природу. Просто во всех тех делах и планах, что окружали меня, я совершенно забыл о таком нюансе, что можно изготавливать не просто одежду из магических материалов, но и действительно придавать им различные свойства. Чего только стоит самоочистка и разглаживание складок — а ведь это не самое сложное, что можно реализовать с помощью магии.

Проблема здесь та же, что и во время поиска алхимиков. Зачарование требует определенного склада ума и вообще желание этим заниматься. Далеко не каждый маг готов учиться контролировать свою силу в мельчайших ее проявлениях, чтобы должным образом воздействовать на материю. Тут отчасти надо было еще знать рунную магию, но у зачарователей она служила лишь дополнительным инструментом, чтобы придавать различные свойства. Лучше всего, конечно, когда рунный маг является в то же время и зачарователем, но такое сочетание встречается очень редко, так как оба магических направления требуют большой усидчивости и ювелирного контроля в использовании магических потоков.

Все это выливалось в то, что действительно хороших специалистов очень сложно найти. Алхимии хотя бы можно обучить и человек сможет делать простейшие зелья, а вот зачарованию… И где мне взять такого мага?

В памяти неожиданно всплыло воспоминание о бое с английской ведьмой, подругой Арины.

— Ты опять весь такой задумчивый, — улыбнулась Арина, показывая на свободное место рядом с собой.

Моя жена выглядела уставшей, и в данный момент она пила чай в одной из гостиных. До того как я зашел в комнату Арина, что-то изучала на голографическом экране, проецируемом коммуникационным браслетом, но она свернула свою работу.

— Я тебе помешал? — извиняюще произнес я, садясь рядом и беря ее за руку.

— Нет, — устало вздохнула девушка. — Я и сама хотела уже завершить работу, да вот только она никак не отпускала. А ты чего снова весь загруженный?

— Когда я думал о создании рода, то даже не представлял, насколько много это отнимает времени, — с улыбкой ответил я, откровенно любуясь своей женой.

За это время из отношений, построенных на обоюдной выгоде, мы действительно полюбили друг друга. Может, так со стороны и не кажется, да и в обществе других аристократов надо вести себя в соответствии с твоим положением, но вот различные мелочи, как то: взгляд, движение, улыбка — из всего это строились неуловимые сигналы, которые были понятны только нам. Мне и Арине было очень комфортно друг с другом и когда мы оставались наедине или вместе с Леной, это было особенно хорошо заметно. Как будто сама атмосфера вокруг наполнялась чем-то неуловимым и неосязаемым.

— Руководящие должности всегда такие, — понимающе улыбнулась Арина, отставив чашку в сторону и прижавшись ко мне. — Остается надеяться, что величина проблем постепенно будет становиться меньше и вокруг тебя появится больше людей, на которых ты сможешь переложить часть работ.

— Так уже, — хмыкнул я. — Рэми уже не вылезает из своего кабинета и своих подчиненных превращает в свое слабое подобие, чтобы проанализировать рынок и предугадать грозящие нам опасности. Сэм — все время повышает уровень нашей сетевой защиты и увеличивает вычислительные мощности для Рэми. Наверное, немного легче Элизе, но ей ведь приходится работать с новыми слугами и составлять их психологический портрет, да и вообще делать так, чтобы всем входящим в наш род здесь было комфортно, и они действительно работали на благо рода. Это не говоря уж о том, что она выявляет шпионов или тех, кто ими может стать, чтобы они точно не оказались в местах, где могут нанести существенный вред роду. Не на последнем месте стоит Волков с его бойцами — пусть им сейчас и далеко до уровня гвардии рода, но ребята к этому стремятся.

— А скажи, муж мой, а на какой уровень ты равняешься? — неожиданно задала вопрос Арина.

— Я видел, какие бойцы есть у Барклай-де-Толли и если такого уровня воины есть у торгового рода, то у остальных точно не меньше по силе.

— Спрашивать, откуда ты их видел работу в полную силу, не буду, — мягко улыбнулась Арина. Несмотря на то что мы были семьей, были вещи, которых действительно лучше не стоило касаться, если мы хотим оставить наши отношения на текущем уровне. Моя жена прекрасно понимала, когда меня еще можно расспрашивать, а когда лучше не стоит. — Но все же должна уточнить, что у этого рода достаточно средств и возможностей, чтобы предоставить своим людям лучшие ресурсы из тех, что можно достать. Так что их уровень, особенно у элитных бойцов несколько завышен по сравнению со средним. И это, учитывая то, что рядом со столицей обитают великие рода, у которых были века истории и, значит, очень много времени, чтобы сделать из своих слуг сверхлюдей. Ты же пытаешься покорить десятилетия за месяцы.

— И не могу сказать, что у меня ничего из этого не получается, — хмыкнул я.

— Вот это и поразительно, — покачала головой Арина. — Я, конечно, поняла после встречи с тобой, что демоны далеко не так просты, как кажутся, но чтобы Роксана смогла сделать из них то, чем они стали сейчас… Да и эта Краснова, где ты только достал эту чокнутую, — недовольно проворчала она.

— Повезло, — развел я руками.

— Егор, ты меня порой поражаешь. То скупой до невозможности, то вливаешь в своих людей такие средства… Такие траты может позволить себе далеко не каждый род.

— И все же они необходимы, чтобы мы могли завоевать свое место в мире, — возразил я и сам прекрасно понимая это.

— Но все же равняться на великие рода…

— Ну а на кого еще равняться, если не сильнейших? — ухмыльнулся я. — Может, раньше мне это все и не было нужно, но я никогда не любил оставаться на последних ролях. Да и не думаю я, что ты будешь сильно против, если мы тоже когда-нибудь сможем стать вровень с кем-то из них.

— Ты действительно просто хочешь, чтобы род стал сильнее или у тебя есть какие-то предпосылки так поступать? Я, конечно, верю, что ты сделаешь все, что от тебя зависит, чтобы защитить нас, но я не хотела бы стоять в стороне, когда могу помочь. Да и Лена, несмотря на то, что по большей части отмалчивается, будет только за, чтобы принять более активное участие.

— Не беспокойся, — погладил я Арину по руке. — Ни о каких тайных заговорах против нас я не в курсе. Впрочем, это не значит, что их нет. Просто раньше, когда я был простолюдином, то мной мало кто мог заинтересоваться, а тут не только новый род, который сам император разрешил восстановить, так еще и княжеский. Это не говоря о том, что мне внимание уделила сама принцесса. В итоге все это выставляет нас очень неоднозначной фигурой. Боюсь, что в таком случае многие решат, что от нас легче избавиться, чем дожидаться появления нового конкурента за влияние.

— Добавила я тебе проблем, — улыбнулась моя жена.

— Не без этого, — хмыкнул я, за что тут же получил чувствительный удар кулачком под ребра. — Эй! Я же пошутил.

— Дурацкие у тебя шутки, — недовольно проворчала Арина отвернувшись.

Несколько минут мы сидели в тишине и просто наслаждались близостью друг друга. Нам обоим было понятно, что быть во главе рода не так просто как хотелось бы, и уж Арина это должна была осознавать намного лучше меня. То, что сейчас происходит… это надо просто пережить, и если мы сможем выдержать, то нас вполне может ждать успех. Если, конечно, не прибьют раньше.

— Я могу тебе чем-то помочь? — тихо спросила моя жена, прерывая молчание.

— Если у тебя есть знакомые зачарователи, готовые если и не войти в род, то подписать магический договор на работу с нами… — развел я руками.

— О чем ты? — удивленно посмотрела на меня Арина.

— Я тут уже некоторое время занят… — начал я рассказывать про организацию производства на одной из фабрик, и как к этому стал еще причастен Ульрих, которого она видела лишь мельком, слишком занятая в последнее время своей учебой у дяди. — Так что, чтобы довести все до идеала не хватает только придать броне магические свойства.

— У нас в Империи зачарование не особо распространено по сравнению с рунной магией, — задумчиво проговорила Арина, что я и так в принципе знал. — Так что…

— Насколько я понимаю, у Англии есть более развитая школа в этом направлении, — осторожно произнес я. — Может, спросишь у своей старой знакомой про это?

— У Элизабет? — не очень уверенно спросила моя жена. — Не думаю, что она сможет помочь, но спрошу, — кивнула она. — Только лучше не рассчитывай на быстрый результат. Все же там магам делают все условия, чтобы они оставались служить своему королевству, а не переезжали в другие государства. Даже если мы, вроде как, их союзники.

— Кстати, раз затронули эту тему… А не знаешь, чем в итоге закончилась история магов Англии и наследника Барклай-де-Толли?

Не то чтобы я не был в курсе официальной версии, но вдруг среди аристократов ходят подробности иного толка, что не может попасть в прессу или иные сферы, кроме аристократической тусовки.

— Вроде бы договорились о поставках каких-то товаров, а из Англии в ответ будут присылать артефакты, изготовленные их мастерами. К сожалению, до вещей прошлого им пока далеко, но даже так до этого момента они и этим не торговали.

— Так уж не торговали, — с сомнением произнес я.

— Если раньше что и провозили, то это было контрабандой. Сейчас же это будут вполне официальные товары.

— Да уж, повезло Илье, — покачал я головой. — Теперь он не только подтверждает свое право стать следующим патриархом своего рода, так еще и сделает его в разы богаче. Ведь через них будет идти вся продажа?

— Да, — кивнула Арина. — Только с этим родом был заключен договор. Единственное, что теперь Барклай-де-Толли придется стать гарантом того, что вся продаваемая ими продукция получена легально, ну и если проблемы будут с артефактами, то в первую очередь направят претензии этому роду, так как Англия слишком далеко и от них ответа не дождешься.

— В таком случае у них должны появиться те, кто смогут починить артефакты или провести их экспертизу в случае претензий, — пришла в голову мне мысль. — Не знаешь, будут ли к ним направлять заклинателей для этих целей, или они будут обучать слуг Барклай-де-Толли для этого же?

— Это все же дело рода, — не очень уверенно ответила моя жена. — Не думаю, что они об этом будут распространяться. Но я спрошу у Элизабет, все же она была в составе их делегации и может быть в курсе подробностей.

— Ты меня очень выручишь, — улыбнулся я, приобнимая Арину. — С заклинателем все это оказалось бы гораздо легче.

* * *
— Когда я говорил о заклинателе, я не думал, что в итоге получится такое, — тяжело вздохнул я.

— Вы не ожидали меня увидеть, князь? — чарующим голосом спросила ведьма.

— Та, кто находится на шестом месте в рейтинге на роль феи Морганы… — припомнил я ее уровень сил, названный еще на той памятной встрече. — Не думаю, что это плохое достижение, из-за которого можно отказаться от своей привычной жизни.

— О нет, — чарующе рассмеялась Элизабет Грин. — Я в Империи только в качестве одного из учителей. К сожалению, навыков ваших специалистов оказалось недостаточно, чтобы разобраться даже с простейшими поделками первокурсников.

Вновь эта заносчивая манера речи и вместе с тем чарующий и обволакивающий голос, которому приходится противиться, чтобы не попасть в его магию.

Когда я говорил Арине про поиск заклинателя, я никак не думал, что на следующий день к нам в особняк приедет ее подруга, которая, оказывается, все это время была в Империи. Несмотря на уже более прохладную осеннюю погоду, ведьма была одета легко в зеленого цвета блузку с открытыми плечами и темно-серые брюки. На ногах были туфли, что делали девушку примерно одного со мной роста.

Вновь, как и в первый раз, я невольно засмотрелся на вязь символов на ее плечах, которые являлись продолжением тех, чтобы были нанесены на шее и голове. Понятно, что они несли в себе какой-то смысл, но зачем их надо было наносить так явно и что именно они дают, было совершенно непонятно. Да и сомневаюсь я, что Элизабет охотно расскажет про это. Маги Англии и так не слишком любили делиться своими таинствами, так еще и сама девушка была слишком высокомерной и, откровенно говоря, вредной, чтобы рассказывать об этом.

— И все же почему именно вы решили прийти к нам? — напрямую спросил я, не желая тратить время на более вежливый подход к этому вопросу.

— Давай лучше на «ты», князь? — подмигнула мне ведьма.

— Допустим, — кивнул я. — И я все еще жду ответа на свой вопрос.

— Давайте тогда пройдем в гостиную, там слуги уже все приготовили, — предложила Арина, которой было несколько неловко, что мы торчим у входа в дом на виду у всех.

Не очень гостеприимно с моей стороны, но слишком неоднозначной личностью была Грин, чтобы просто так пропускать ее внутрь. Но все же Арина была права, и было невежливо не предложить гостю хотя бы чай.

— Вот теперь можно и поговорить, — довольно улыбнулась моя жена, беря в руки чашку чая.

Слуги явно расстарались для гостьи их госпожи, так как стол был наполнен разными пирожными, которые еще были теплыми и запах распространялся по комнате очень вкусный.

— Это место надежно защищено от прослушивания? — вдруг задала вопрос Элизабет.

— Более чем, — хмыкнул я и театрально щелкнул пальцами.

Одновременно с этим запустил легкий импульс энергии, что волной разошелся от меня, проявив печати, которыми была заполнена эта комната. Грин не смогла удержать холодную маску на лице и явно была впечатлена демонстрацией.

— Очень неплохо, — озвучила она свое впечатление. — Хорошо, тогда буду говорить более открыто. Шестая в рейтинге… это бесспорно хорошее достижение, но оно, как правило, означает, что дальше мне никто продвинуться не даст.

— Извини, что перебиваю, но почему?

— Потому что первые пять мест распределены заранее, — с иронией посмотрела на меня девушка. — Может, раньше все и было по-другому, но с упадком магии и ее дальнейшим возвращением многие традиции были пересмотрены. Вроде они и сохранили свой порядок, но потеряли его дух. Да и сложно соревноваться с великими домами, каждый из которых вливает в свою кандидатку огромные ресурсы. Да, титул Морганы после нынешней владетельницы получит только одна из пятерки, но оставшиеся четыре останутся подле нее и будут обладать практически такой же властью и возможностями. Для остальных уготованы менее значимые места. Ну и так сложилось, что многим не понравилось, что я заняла свое место в рейтинге, и они были бы не против меня с него подвинуть.

— Это почему же? — уже более заинтересованно спросил я.

— Потому что я из совсем небольшого дома, — хмыкнула Элизабет. — Не то чтобы у нас не было собственных богатств или влияния, но на фоне остальных, мой дом смотрится довольно бледно. Да, и мне одной из всех сестер повезло с такой силой дара, так что стоит только избавиться от меня, и все усилия рода на возвышение, даже если они были, бы станут невозможными.

— Значит, ищешь пути отхода? Почему тогда просто не отказаться от своего рейтинга?

— Это не так просто, — улыбнулась девушка, прервавшись на то, чтобы попробовать одно из пирожных. — Какое чудо! Арина, ты обязана поделиться рецептом вашего повара.

— Конечно, я распоряжусь, — довольно улыбнулась моя жена.

— А что касается отказа, то нельзя просто взять и выйти из него. Как минимум на меня буду странно смотреть, и это ляжет тенью на мой дом, но в то же время я столько сил приложила, чтобы оказаться на этом месте, чтобы потом какая-то… — удержалась Элизабет от явного ругательства, — оказалась на моем месте?! Вот уж нет.

— Но если ты исключишь своими действиями себя из рейтинга, то это, так или иначе, произойдет, — возразил я.

— Да, но это будет вследствие моих действий, и они это сделают сами, а не из-за того, что я сама вышла из него. В глазах многих я так и останусь на шестом месте. Так что это именно тот вариант, что устроит меня и мой дом.

— Ты изначально шла сюда с этой мыслью, — внимательно посмотрела на нее Арина.

— Еще когда ты только начала говорить про зачарователей, я поняла, что этой мой шанс, — кивнула Грин. — Шанс спокойно отойти в сторону от постоянной борьбы среди себе подобных и подальше.

— Ох, зря ты так, — сочувственно улыбнулась ей моя жена. — Я, наверное, лучше пойду.

— Спасибо, милая, — улыбнулся я поднявшейся со своего места девушке.

— Что происходит? — недоуменно посмотрела сначала на свою подругу, а потом на меня Элизабет.

— А сейчас начнем обговаривать условия твоей работы на меня, — коварно улыбнулся я.

Впервые за время нашего разговора ведьма побледнела, но деваться ей было некуда. Только если сбегать, но, похоже, Грин этого делать не собиралась.

— Хорошо, — сдержанно кивнула девушка, приготовившись отбиваться от моих условий, то, что они ей не понравятся, должно было легко читаться на моем лице, так как я и не пытался этого скрывать.


Глава 3


— Итак, что мы имеем? — спросил я, смотря на принесенные Владимиром документы.

— Мне удалось договориться о тренировочных боях с несколькими командами из тех, кто будет участвовать в следующем Турнире Академии, — начал пояснять Орлов. Напротив информации о каждой команде стояла приписка, которая говорила о том, когда предварительно назначена встреча с ними. — Еще часть команд, которые хотят попробовать свои силы, но сомневаются, что смогут показать что-то стоящее и поэтому не решаются подавать свои заявки. Поэтому я предложил им нас в качестве проверки своих сил. Думал о размещении заказа среди наемников, но пока набралось достаточное количество команд, чтобы занять нас на ближайшие два месяца.

— И все согласны на такой плотный график? — удивленно посмотрел я на него. — Тут почти через день по бою, если у вас ничего не изменится.

— Алису я взяла на себя, — взяла слово Лена. — Влад же заставил Мирослава тоже принять участие.

— Забавная у вас все же команда, — хмыкнул я, уже более внимательно читая информацию о ближайших противниках команды студентов.

— Поверь, Егор, — улыбнулась Лена, заодно подбадривая своего друга, так как тот сидел, словно проглотил металлический штырь. Мне вообще казалось, что он не моргал все то время, что находился здесь. — Среди команд есть и более странные. Они просто во время боя не показывают этого, а так встречается разное.

— Ты же понимаешь, что с таким графиком я точно не смогу присутствовать во время каждого вашего боя? — отвлекшись от текста, посмотрел я на капитана команды.

— Да, — мгновенно ответил он. — С ними согласовано, что эти бои будут проходить под запись камер, и я дал клятву, что эти записи не уйдут на сторону, а будут использоваться только для нашей подготовки к Турниру.

— И что? Все согласились? — недоверчиво спросил я.

— Мое слово имеет определенный вес среди однокурсников, — безэмоционально заявил Орлов.

— Пусть так, — не стал я спорить с ним.

Получилось обойти этот момент и ладно — все же это больше нужно им, чем мне. Если изначально я согласен был работать с командой, чтобы Лена обрела определенные связи среди других аристократов, то сейчас этого уже в принципе не требовалось. Она, пусть и с определенными сложностями, но обзаводилась необходимыми знакомствами и тут роль команды играла мало. Просто я не мог оставить то, что начал и в какой-то мере мне просто хотелось, чтобы они уже выпустились из Академии Магии и избавили меня от данного мной слова.

— Тогда получается, что по большей части буду работать с записями. В некоторых случаях я смогу присутствовать, но не могу это гарантировать, — вынес я вердикт по всей этой затее.

— Главное, что мы сможем разбирать наши ошибки и отрабатывать то, что не получается, — чуть более эмоционально, чем до этого ответил Владимир.

Похоже, все это время он опасался, что я откажусь участвовать в столь плотном графике боев. То, что это даст мне доступ к информации о возможностях тех или иных родов, пусть и на примере только их единичных членов… Ну на этом я предпочел не заострять внимание — меня-то никак не сдерживает клятва Орлова, да и если я и буду использовать собранную информацию, то тоже в целях обучения. Так что в какой-то мере это повторит то, что сказал парень, пусть и не в разрезе только четырех членов команды.

— Тогда на этом и решили, — хлопнул я ладонями по коленям. — Вы же пока изучите дело каждого противника. Их слабые и сильные стороны и те комбинации техник, что они используют в бою. Это может помочь вам разработать против них стратегию. И скажи своей девушке, чтобы не бузила, если вы вдруг проиграете — это лишь тренировочные бои и ждать побед не стоит, особенно в таком плотном графике, когда вы и отдохнуть толком не сможете. Особенно если в последнем бою выложитесь на полную, — задумчиво постучал я по подлокотнику кресла. — В какой-то мере для вас это тоже станет хорошей тренировкой, ведь очень важно трезво распределять свои силы, так как в следующий раз их может не хватить.

— Я понял, — кивнул Владимир, принимая мои слова. По нему было видно, что сейчас маг воздуха думает, как лучше все организовать так, чтобы они действительно получили из всей этой авантюры с боями хоть какую-то пользу. — Тогда я пойду?

— Конечно. Буду ждать тебя с записями первого боя, — произнес я последние напутственные слова.

Когда дверь за парнем закрылась, я посмотрел на Лену.

— Удалось узнать, из-за чего твоя команда в действительности решила так форсировать подготовку к Турниру? — спросил я у своей жены.

Еще с того момента, когда Владимир заявил о том, что они хотят попробовать несколько боев против других магов я заподозрил, что с этим не все так чисто, как казалось бы. Раньше ведь команде этого не требовалось, даже несмотря на то, что я сам их выставил против наемников. И вот после лета он решил поднять этот вопрос. Лена в этом не видела ничего такого, но пообещала мне узнать подробности.

— Как я поняла, Влад летом пошел на конфликт со своим отцом. Вот только про подробности расспрашивать, сам понимаешь, не стала. Скорее всего, это произошло из-за Алисы.

— А она как к этому причастна? — удивился я.

Нет, то, что Нарышкина может влезть всюду и испортить ситуацию я и так знал, но не в таком же деле. Должны быть границы и у ее возможностей.

— Похоже, Влад решил сделать Алисе предложение, — пожала плечами Лена. — Вот только он вроде как был с кем-то помолвлен, и это все не входило в планы его отца. На этой почве и пошел у них конфликт, после которого Влад начал проводить все свободное время за тренировками.

— Думаешь, отец поставил условие победить в Турнире?

— Вполне может быть, да и шансы в этом году у нас все же будут выше. Те, кто в прошлом году занял призовые места, уже выпустились и освободили свои позиции. Так что, говорят, в этом году Турнир будет более непредсказуемым.

— Сама-то что думаешь по этому поводу? — спросил я, улыбнувшись своей жене.

— Я лишь хочу победить. Если это поможет кому-то из моих друзей, — с улыбкой пожала плечами Лена, — то я буду только рада тому, что помогу.

— Я понял тебя, — кивнул я. — Постарайся проследить, чтобы к каждому бою команда действительно готовилась. Хватит уже вас вести за ручку, — хмыкнул я. То, что мне уже немного надоело с ними заниматься говорить, конечно, не стал. — Только сама не переусердствуй. Сама знаешь, что с твоим вторым источником, несмотря на все успехи, надо вести себя осторожнее.

— Не беспокойся, Егор, — улыбнулась Лена. — Я справлюсь.

* * *
Переговоры с Грин пока вышли на стадию паузы. Девушка попросила время на то, чтобы уладить дела со своими обязанностями. Все же как бы она ни хотела, но на нее возложили хотя бы минимальное обучение людей рода Барклай-де-Толли и теперь необходимо выдать соответствующий результат. Без этого спокойного перехода не получится.

Но вся уловка была в том, что обучать необходимо только минимально. Маги КШИ не стремятся к выращиванию себе конкурентов — им достаточно, чтобы у нас на местах были лишь те, кто смогут обслуживать тот товар, который будет поставляться в Империю. Если же поломка более серьезная, то ее планировалось отправлять обратно — это, конечно, при сценарии починки, а не просто покупки новой вещи взамен сломавшейся.

В общем, все говорило о том, что королевские маги хоть и были готовы открыть сотрудничество со своей стороны, но не собирались делать это широким жестом. Не знаю, что предпримут Барклай-де-Толли и император, чтобы избежать не самых приятных последствий, но не думаю, что этот момент они не продумывали. Становиться даже в малости зависимыми от другого государства никому не хотелось.

В любом случае этот вопрос касался меня только в рамках одного человека, а как все будет регулироваться… Пусть об этом голова болит у других, мне и своих забот хватает.

Пока мы ждали нашу будущую заклинательницу, услуги которой я, можно сказать, купил по бросовой цене и небольшой поддержки от рода в обустройстве в Империи, можно было тестировать доспехи на наличие узких мест.

Жаль только, что образцов для каждого вида моделей было не так много. Делать их в большом количестве — означало просто потратить материал зазря. Предстоит еще много переделок, и заставлять людей работать, лишь бы увеличить итоговое количество, было неправильно. Им и так предстоит много исправлять.

Уже первый день тренировок в доспехах показал, что изменения потребуются и теперь каждый день к особняку приезжали с образцами, в которые были внесены изменения.

Я сам не торопил Маркову с этим, но, похоже, женщина сама заразилась энтузиазмом и заставляла своих подчиненных проявить все рвение, чтобы быстро вносить поправки. Благодаря этому, по слова все той же Марковой, спустя несколько дней, будут готовы последние образцы, которые уже не потребуют изменений в, скажем так, техническом плане. Надо будет лишь подумать над дизайном и посмотреть, что на это все скажет зачарователь.

На счет последнего я уже говорил с Элизабет, чтобы она примерно представляла фронт работы, но для ведьмы было неважно как выглядит объект, который она будет зачаровывать, так что в этом плане мы могли полностью положиться на свою фантазию и, конечно же, на функционал, который и так был заложен в изготовленные образцы.

В целом же парни Волкова оценили возможные обновки и были в принципе ими вполне довольны. А вот для учеников Миямото пришлось изготавливать четвертую модель. Им для более эффективных действий необходимо было что-то между легким и средним комплектом доспеха, да еще бы не помешал капюшон, который бы прикрывал голову. Тут было еще много, на мой взгляд, незначительных нюансов, но их уже объяснял Галине Матвеевне сам. И эту последнюю модель придется ждать больше всего, так как она не до конца прошла все тесты и вносились в нее мелкие изменения.

Я же в кои-то веки занялся отработкой собственных магических способностей. В последнее время меня беспокоил самый настоящий исследовательский зуд.

После того как я поглотил часть осколков Знака Власти, изменилось не только мое тело, но и сам источник стал сильнее, не в разы, но все же. Все это открывало мне доступ к новым вариантам работы с печатями. Я уже давно понял, что не ограничен только призывами, но все остальное на вроде цепей и сдерживающих печатей получалось, скорее, по наитию, чем с полным осмыслением действий.

В этот же раз я целенаправленно пробовал себя в новых вариантах и постепенно из этого, кажется, стало что-то вырисовываться, но говорить о конечном результате пока было рано. На данный момент я полностью опустошал свой резерв и постоянными воздействиями укреплял энергетическую структуру, расширяя каналы по которым текла энергия. Не думал, что на данном этапе моего развития это возможно, но, похоже, я даже несколько улучшил контроль над собственными магическими потоками, чтобы было довольно приятной неожиданностью. А ведь мне казалось, что он и так на довольно приличном уровне.

Также я не мог не отметить то, что на мои печати призыва демоны стали отвечать куда быстрее, чем раньше. Как будто количество вызовов за все это время перешло в качество, либо каким-то образом демоны уже распознавали привкус моей энергии и более охотно шли на контакт. Все же за все это время я лишь однажды сорвался на демонах, уничтожив их после призыва, но то были твари неразумные и ведомые только инстинктами, так что о том, чтобы подчинить их своей воле, можно было даже не думать.

* * *
— Ты редко когда сам приезжаешь ко мне, — улыбнулся я, приветствуя неожиданного гостя.

— Счел необходимым лично отчитаться о проделанной работе, милорд, — чопорно произнес Засекин, сверкнув стеклами своих очков.

Вот любит же он свой образ и никогда из него не выпадает. Впрочем, это сущая мелочь, на которую можно не обращать внимания. Да и его образ положительно влияет на репутацию «Алтеи», так как Степан является по своей сути не только директором юридической фирмы, но и ее лицом. А уж как к нему любят обращаться клиентки и вовсе не стоит упоминания.

— Я так понимаю, хочешь рассказать про филиалы «Алтеи»? — сев за стол, спросил я.

Степан один из немногих приближенных ко мне слуг кто бывал в моем рабочем кабинете без особых проблем. Все же существовал у меня небольшой список тех, кому я доверял чуть больше, чем остальным. Впрочем, доверял — довольно громкое слово, так как даже сейчас в кабинете были готовы к активации печати сдерживания, которые уже успели настроиться на энергетику маны тьмы. Пусть я знал, что он верен своей клятве, но слишком опасны маги подобного направления и ранга. Особенно те, кто пришел к этому через слом личности.

Так что просто здравые предосторожности и не более. Тем более, от самого Засекина все это тоже не укрылось, и он вел себя довольно расслабленно, все прекрасно понимая. Его, мне кажется, это даже более чем устраивало, будто подспудно он и от себя ждет чего-то этакого.

— На данный момент все открытые нами филиалы вышли, если сравнивать с производственной линией, на стопроцентную отдачу, — начал рассказывать Степан. — Некоторые из сотрудников, отправленные туда для обучения новичков, высказали желание остаться и дальше работать в качестве старших сотрудников. Я имел смелость назначить их на должности помощников директоров тех филиалов. Все-таки эти люди проходили практику на моих глазах и, они лучше разберутся во время нештатных ситуаций, да и новеньким помогут влиться в процесс.

— Хорошо, — кивнул я довольный, что именно так сложились обстоятельства. Действительно, на местах лучше иметь более опытных специалистов, пусть и не столь хорошо разбирающихся в своем деле, сколько понимающих как работают мои печати и как надо проводить процесс заключения магического договора. Уж сущностей, которые обеспечат их исполнения в каждом филиале было достаточно, а дальше уже по мере необходимости можно будет приезжать и увеличивать их количество. Правда, сомневаюсь, что последнее потребуется. — Не возникло проблем с наймом персонала?

— Нет, — покачал головой Засекин. — Я лично нанял основное звено сотрудников и уверен в их компетенции. Пусть они и не слуги рода, но будут работать на совесть. Тем более, — ухмыльнулся маг, — каждый заключил магический договор.

— Надеюсь, там не было ничего выходящего за рамки? — со здоровой долей скепсиса в голосе спросил я.

— Ничего такого, на что они бы сами не согласились, — улыбнувшись, ответил и одновременно не ответил на мой вопрос Степан.

— Ладно, — задумчиво посмотрел я на парня. Пусть порой он поступает по-своему, но еще ни разу его действия не вредили мне и роду, так что и в этот раз я решил опустить этот вопрос и выяснить его иными методами. — Что насчет популярности наших услуг в выбранных городах.

— О, в этом деле нам очень помогли аристократы, — довольно улыбнулся маг тьмы. — Среди их среды уже ходили слухи о деятельности «Алтеи». Если раньше узкий круг лиц знал про Мастера Договоров, — пассаж в мою сторону, — то теперь они также хорошо отзываются о нашей юридической фирме. Местные даже были рады, что мы открыли филиал в их городе, позволяя проводить все деловые встречи в привычной обстановке и под присмотром юристов. В то же время мы не оставили в стороне теневую сторону городов, и к нам уже обратились представители Черного рынка в каждом городе. Я счел, что отказывать им не стоит, как и не стоит их пускать вместе с остальным посетителями. Они же, в свою очередь, обязались не допускать разборок внутри наших зданий и если их что-то не устраивает, то выяснять свои отношения уже в другом месте.

— И что? Ни одного эксцесса? — недоверчиво переспросил я.

— Один раз меня решили не послушаться, — недовольно поморщившись, ответил на это мой вассал. — Я в тот момент присутствовал рядом и доходчиво объяснил, что так не следует делать.

— Надеюсь, после этого офис был восстановлен?

— Да, ремонт сделали в кратчайшие и за мой счет, так как я сам был виноват в большинстве повреждений, — признался Засекин, поправив очки.

— Мы оба прекрасно знаем, что можно было обойтись и без этого, но ты все же не смог удержаться от подобного?

— Им нужна была демонстрация наших возможностей, чтобы потом не было иных толкований, — пожал плечами Степан. — Я думал, что подобное потребуется в каждом городе, но, видимо, слухи распространились быстрее, чем я успел их спровоцировать на более активные действия.

— Рискуешь, Степан, — недовольно покачал головой я.

— Я готов ответить за свои действия, если это потребуется, милорд, — склонил парень голову.

— При этом прекрасно знаешь, что я ничего подобного не сделаю, — вздохнул я.

— И все же вы вправе рассудить по-другому, — ухмыльнулся Засекин.

— Ладно, — вздохнул я. С ним всегда было сложно разговаривать, так как действовал парень действительно безупречно и прицепиться к его действиям если и было можно, то это уже, скорее, была предвзятость, чем объективное суждение. — Что планируешь делать дальше?

— Вы чего-то ждете от меня, милорд? — слегка удивился он. Уже то, что он проявил такую эмоцию, говорило о многом — ведь удивить этого парня действительно было сложно.

— Да, мне бы хотелось услышать твои собственные мысли про свою дальнейшую деятельность.

— Я сделаю все, что вы прикажете, милорд, — склонил голову Засекин.

— Нет, ты не понял, — откинувшись на спинку кресла, я скрестил руки на груди и внимательно посмотрел на своего вассала. — Я хочу узнать, что планируешь сделать именно ты. Без моего на то приказа, — добавил я под конец, чтобы он не мог истолковать это как-то по-другому.

— Я… — начал говорить Степан и замер.

— Вот об этом я и хотел поговорить, — поняв, что дождаться от него ответа не получится, стал говорить я. — Я рад, что ты стал моим вассалом и без твоей помощи я, вообще, вряд ли так быстро создал бы «Алтею», а говорить о расширении и вовсе не стоит. Но ты не только слуга, который беспокоится о благе рода, но и человек. Сам знаешь, для меня род — это очень важное дело, и я стремлюсь к тому, чтобы те, кто больше всего помогают в его усилении, тоже получали то, что желают. В твоем случае все куда сложнее, чем хотелось, — я улыбнулся, глядя на каменное лицо парня. — Мне бы хотелось, чтобы ты принимал самостоятельные решения, не ориентируясь только на мои приказы. И вообще, не забывай, что ты обычный человек, а значит, и о себе надо подумать.

— Я… понял вас, милорд, — склонил голову Засекин после небольшой паузы.

— Можешь идти и подумай над моими словами, — отпустил я мага тьмы.

Спустя полчаса ко мне зашла Эльза. Девушка, как всегда, была прекрасна, и из нее так и била какая-то внутренняя энергия, никак не связанная с магическими проявлениями. Даже в комнате, казалось, стало светлее при ее появлении.

— Ну и как прошел разговор? — спросила она, усаживаясь в кресло напротив меня.

— Я не смог пробиться через его броню, — хмыкнул я. — Но кажется, сумел сделать в ней несколько трещин. Надеюсь, ты действительно права в своей оценке.

— Конечно я права, — фыркнула девушка. — Уж в этом можно не сомневаться. Просто Степа сам по себе довольно сложный случай. Да и еще тут причины появления такой личности из осколков его… — развела она руками, а потом резко хлопнула ладошками, сведя их вместе. — Он, можно сказать, только недавно стал цельной личностью, но уже слишком сильный уклон сделал на темные стороны. Еще немного и ничего, кроме безвольного исполнителя ты бы не получил. Это тоже можно было бы исправить, но уже с гораздо большими усилиями, так ведь он еще и маг тьмы, что тоже накладывает на его личность определенные маркеры поведения. Ты же в курсе про влияние магии на характер своего носителя?

— Читал исследования на эту тему, — кивнул я. — Да и сложно не заметить определенные закономерности, когда видишь магов, использующих одну и ту же стихию как основную.

— Вот поэтому и надо было заставить его начать думать над собственной жизнью, пока еще есть возможность, и если не получится исправить все, то хотя бы привести его в относительную норму, — важно произнесла Эльза.

— В этом вопросе я тебе полностью доверяю, — устало вздохнул я. — Как дела у остальных членов рода.

— С остальными пока таких сложностей не возникает, — легкомысленно махнула рукой девушка. — По крайней мере, ничего такого, что нельзя исправить парой разговоров за чашкой ароматного чая и булочкой. Надо будет не забыть похвалить поваров, то, что они делают, очень помогает в правильном настрое во время самой терапии. Мне даже пришлось начать ходить в тренировочную зону, чтобы не растолстеть, — надула губы наш родовой психолог.

— Хорошо, — рассмеялся я. — Скажу, чтобы тебе больше пирожные не отправляли.

— Эй! — театрально возмутилась Эльза. — Я не говорила, что мне это не нравится! Просто они реально очень вкусные и порой так сложно от них… оторваться, — грустно вздохнула она. — Ты-то сам как? — неожиданно она переключила свое внимание на меня.

— А то сама не знаешь, — ухмыльнулся я. — Весь в работе.

— Тебе бы отдохнуть, — осторожно предложила Эльза, не сводя с меня взгляда своих синих глаз.

А ведь многие мужчины только из-за этого взгляда готовы были сделать для девушки очень многое — не удивительно, что она расположила к себе практически всех бойцов Славы, как собственно и его самого. При этом глава службы безопасности у нас был не женат.

Вот только, когда Эльза заикнулась об отдыхе, я с трудом удержался от смеха, и очень хорошо, что удержался, а то это, скорее, походило бы на истерику.

— Ну уж нет, — сдержанно произнес я. — В последнее время отдых добавляет мне как бы ни больше проблем, чем повседневная деятельность.

— Да я уже слышала, — улыбнулась девушка. — Все у нашего главы, не как у людей. Тебе бы помощников найти, чтобы мелкие дела перекладывать на них.

— Так уже. Сэм и Рэми уже полностью загружены всеми теми делами, что не требуют моего полного участия. У них и штат сотрудников разрастается с каждым месяцем, потому что те, что есть, просто не успевают реализовать все задачи. Степан, полностью занят юридической фирмой. Да даже «Баром» занимаются другие люди. Ты знала, что он пользуется большой популярностью и Ольга уже отправила мне предложение о расширение сети заведений? И это лишь самая малая часть что происходит в роде.

— Тихо-тихо, — успокаивающе произнесла Эльза, придвигаясь чуть ближе. — Я про все это знаю и понимаю, что на данном этапе, скорее всего, у тебя не получится сделать свой день менее нагруженным, но все же постарайся излишне не перенапрягаться. Всем нам нужен здоровый глава рода, который и дальше сможет вести нас.

— Как же мне порой хочется, чтобы кто-то повел меня, вместо того, чтобы вся ответственность лежала на мне, — вздохнул я.

— Не прибедняйся, — хмыкнула девушка. — Я же знаю, что ты бы точно не стал за кем-то следовать. Да я даже не представляю, кем должен оказаться тот, кому бы ты стал беспрекословно подчиняться. Не в твоем этом характере.

— Профессиональное мнение?

— Скорее, личные ощущения, — улыбнулась Эльза. — Ты из тех людей, которые предпочитают сделать все своими руками, чем доверить хотя бы мелочь другим. Уже то, что ты почти не вмешиваешься в деятельность своих слуг, напрямую говорит о твоем личностном росте, что меня не может не радовать.

— Дай угадаю, пишешь очередной научный труд?

— Эм-м, а ты откуда узнал? — удивление Эльзы было действительно неподдельным.

— Я уже давно знаю, что ты издаешь работы по психологии под мужским псевдонимом, — улыбнулся я, самую малость наслаждаясь моментом.

Да, самую малость. Все же не так часто удается удивить нашего психолога, которая и в самом деле уже давно занимается научной работой в этой сфере. Раньше из-за жизни в роли наемника она не могла выступать под своей настоящей личностью и писала свои труды под псевдонимом, но в узких кругах ее работы действительно приобрели определенный успех. Так что очень многие понимающие люди ждали следующих работ Эльзы, которая, как правило, разрушала сложившиеся устои и не боялась описывать новые методы и доказывать их эффективность.

С учетом того, что девушка работает в последнее время с магами, не удивительно, откуда вообще зашла тема влияния магических стихий на характер одаренных. Все же это направление в психологии было довольно новым, да и не так много магов позволяли себя исследовать специалистам подобного рода, а тут полный добровольный доступ и испытание собственных методов, чтобы собрать базу для собственных исследований.

— Вот ничего не удается оставить втайне, — деланно вздохнула Эльза. — Ну и как тебе мои работы? — хитро посмотрела она на меня в ожидании ответа.

— А я разве говорил, что их читал? — весело улыбнулся я. — Я просто знаю, что ты пишешь научные труды, но что именно в них, — развел я руками. — Извини, но сама знаешь, что у меня не так много времени.

— Вот вечно ты обломаешь все мечтания девушки, — надувшись, буркнула Эльза.

— Хотела бы, чтобы тебя читали, писала бы под своим именем.

— Угу, как будто кто-то вообще начал бы читать серьезные исследования, если бы их выпускала женщина-автор. В мировом сообществе слишком зашоренный взгляд и мои книги даже не стали бы открывать, как только узнали бы, что их написала я, да еще и с такой внешностью, — покачала головой моя слуга. — Уже встречалась с подобным подходом, так что уж нет. Лучше все делать под несуществующей личностью, чем вот так подставляться. Так хоть действительно мои работы обсуждают и некоторые методики внедряют в свои практики.

— Не с кем было поговорить на эту тему? — с теплотой в голосе спросил я.

— Удивительно, да? — иронично улыбнулась Эльза. — Я тот человек, с которым все обсуждают свои проблемы, но вот мои проблемы выслушать некому.

— Ты же знаешь, где я нахожусь.

— Егор, я, конечно, понимаю, что ты готов сделать многое, — тихо проговорила девушка, опустив взгляд, — но у тебя и так много работы, чтобы еще выслушивать мои внутренние терзания.

— И все же порой это необходимо делать, — спокойно возразил я.

— Спасибо, — искренне поблагодарила Эльза улыбнувшись. — Но все же, пожалуй, хватит обо мне. Давай лучше обсудим взаимоотношения слуг с твоими демонами, — предложила она. — До сих пор не могу поверить, что демоны могут быть настолько неотличимыми от людей.

— Но все-таки они другие.

— Да, другие.


Глава 4


— А теперь-то ты можешь рассказать, почему нам надо была забираться в такую даль? — спросил я у Скуратова, который раскуривал уже третью сигарету подряд и это только за десять минут с того момента как мы приехали на место.

— Тоже скажешь… даль! — сплюнул на землю Константин. — Всего триста километров от столицы.

— Ты не уходи от темы, — недовольно посмотрел я на него. — Я и так поехал с тобой без пояснений, так как ты намекал на секретность, но теперь то, что уже скрывать?

— Кому морду набить надо, — довольно осклабился Эрис, поведя плечами.

Хотя в его исполнении это было все же оскалился. И почему я все никак не могу привыкнуть к его человеческому облику?

— Я так и не понял, зачем ты их взял с собой, — покачал головой мой напарник, бросив взгляд на Роксану, Ланса и Эриса.

— Я-то думал взять с собой только Рокс, — признался я.

— Но я был против, чтобы все веселье в очередной раз досталось только ей, — встрял бывший Церби. Все же как пес он был более ленивым, а после того как стал человеком, откуда-то в нем появился избыток энергии, который он, похоже, не знал куда деть. — Верно говорю, Ланс? — хлопнул он того по плечу.

— Милорд не возражал против моего сопровождения, — сдержанно ответил красноволосый воин, внимательно осматриваясь по сторонам.

— Не надо быть таким формалистом, — вновь хлопнул его по плечу Эрис. — Ты и сам был бы не прочь размяться.

— Давай ты уже расскажешь, что от нас требуется, — попросил я у Константина. — А то боюсь, некоторые могут начать действовать самостоятельно, — бросил выразительный взгляд на демона, который прожил со мной в этом мире дольше остальных.

— А чего я сразу? — удивленно посмотрел на меня Эрис.

— В общем, мы раскрутили связи рода Дадиан и все имущество как принадлежащее им на бумагах, так и являющееся им опосредственно, — начал рассказывать Скуратов. — В итоге было выбрано несколько мест, которые, вероятнее всего, могут заинтересовать наш отдел. Другие группы отправились на оставшиеся места, мы же отправились на самое перспективное из них.

— Интересно ты заменяешь опасное на перспективное, — прокомментировал я, перебивая мужчину.

— Сам же все понимаешь, — пожал плечами Константин, указав на людей стоящих позади нас. — Ребята помогут с оцеплением этого дома, но вот, если можно не рисковать их жизнями, то…

— А нашими можно, значит? — возмутился Эрис.

— Прекращай, — коротко бросил я. — Сам же знаешь, что вы гораздо крепче людей, да и восстанавливаетесь быстрее.

Мы прибыли не то чтобы в деревню, а скорее, в небольшой частный поселок, где проживало не больше пяти десятков людей, которые занимались как, собственно, своим хозяйством, так и следили за тем, чтобы на территории небольшого особняка все было прибрано и готово к приезду хозяев.

Пока оперативники Службы споро проверяли территорию и уводили ничего не понимающих людей подальше от зоны возможных активных боевых действий, я знакомился с аналитической выкладкой, переданной мне магом воздуха. Он мог бы сделать это еще во время нашего пути сюда, но к этому я не стал придираться.

Из того что я прочел, выходило, что этот особняк использовали довольно редко и, похоже, разные люди, но неизменно при посещении присутствовал кто из рода Дадиан. Экспертиза уже показала, что в их родовом доме были убиты почти все представители рода, но вот именно что почти.

В итоге по еще не подтвержденным данным трое членов рода избежали смерти в тот день и где-то скрывались. Еще двое были слишком далеко на тот момент, но их уже успели захватить и теперь пытаются понять как они вообще причастны к демонам.

Пока что выходило, что их роль в роду была не слишком велика и ничего толкового они не знали, да и никаких отклонений в их физиологии не было. Обычные люди, которые просто занимались делами рода в других городах. Их еще будут проверять, но, скорее всего, они действительно не были в курсе теневой деятельности своего рода да и были, по сути, просто управленцами низшего звена на местах, где просто требовалось присутствие кого-то из рода Дадиан.

Больше всего вопросов было к той троице, что очень вовремя где-то схоронились, да так, что и Служба магической безопасности Империи найти их никак не могла. Последнее, как я понимаю, стало головной болью для всей организации, так как специально никто из рода Дадиан до дня резни, устроенной в их особняке, не прятался, а значит, и никаких средств для сокрытия они не применяли.

Теперь же мы стояли перед домом, в котором с большой вероятностью не только скрылся один из трех, но и, возможно, проводили ритуалы, связанные с темной магией. Примечательным было то, что дом располагался на месте схождения нескольких магических потоков, что не выглядело естественным образованием.

Даже интересно как они это сделали, потому что я бы тоже не отказался от такой фишки для своего особняка, пусть я и могу собирать магическую энергию в стержни-якоря для подпитки энергией всех тех призванных демонов и духов, что использовались в доме. Да, пока собирающейся фоном энергии хватало, но как знать, какие аппетиты у меня возникнут потом?

Да и даже сейчас территория, принадлежащая моему роду, застраивается куда активнее, чем я планировал изначально. Хорошо хоть в землю углубляться можно, насколько ты хочешь, если не затрагиваешь городские коммуникации. Пока еще никто не додумался ввести ограничение на это, больше беспокоясь, чтобы аристократы себе не строили высоток, выбивающихся из общей архитектуры города.

— Напомни, как выглядел тот убитый маг? — хрустнув костяшками пальцев, спросил Эрис.

— Телосложением мало отличается от человека, четыре руки с длинными черными когтями. На теле зеленая чешуя, возможно, отличающаяся повышенной прочностью, — пожал я плечами. Все же видя только труп говорить об этом наверняка было сложно.

— По магии неизвестно, что могут использовать, — добавил от себя Константин. — Дадиан не особо стремились обучаться в Академии, да и все их показанные способности были посредственными.

— Понятно-понятно, — кивнул Эрис. — Видел чем-то похожих типов. А ты, Ланс?

— Мне доводилось сражаться с противниками, у которых больше двух конечностей для атаки оружием, — ответил красноволосый демон.

— В любом случае пока не столкнемся с кем-то из них, сложно судить о реальных боевых возможностях. Вполне возможно, что четырьмя конечностями и наличием чешуи они не ограничены и могут другими способами доставить неприятности, — внесла свою лепту в обсуждения Рокс.

— Вы хоть и не совсем люди, но все же лучше не рисковать и действовать с осторожностью, — предупредил Скуратов. — И не забывайте, что нам желательно взять их живыми, чтобы потом иметь возможность допросить.

— Да не парься ты, — панибратски хлопнул его по плечу Эрис и, улыбнувшись, показал на себя большим пальцем. — Тут меня и одного будет достаточно.

— Тогда вперед, — предложил я, неодобрительно посмотрев на бахвалившегося почем зря демона.

— Да не вопрос, — хмыкнул Эрис.

Он, хрустнув шейными позвонками, пошел вперед. Хотя этого ему точно не требовалось, но кто-то смотрел слишком много боевиков про крутых парней и понабрался от них всякой ерунды. Нисколько не заморачиваясь с приличиями, Церби просто снес дверь ногой и вошел вперед.

— Милорд, вы уверены, что стоило посылать его туда одного? — осторожно спросил Ланс, материализуя в руках щит и меч. Он был готов ринуться следом на подмогу, но без моего на то распоряжения не решался.

— С этим ленивцем ничего не случиться, — цокнула языком Роксана, внешне выглядевшая абсолютно расслабленной. Но я-то знал, насколько молниеносно демонесса может двигаться, если это необходимо.

Я это комментировать никак не стал, больше отслеживая магические потоки в доме, и вот, похоже, Эрис встретился с первым противником. Тут же послышался грохот, а в одном из окон можно было увидеть вспышку пламени.

В следующий миг через это окно вылетел вперед спиной человеческий силуэт, чтобы остановить свой полет о дерево, растущее на территории особняка. Тут их было примерно с десяток, расположенных так, чтобы создать небольшую аллею от ворот до входа в дом. Вот ближайшее к входу дерево Эрис и сломал своим телом.

— Так, я вызываю подмогу, — уже потянулся к телефону нахмурившийся Константин.

И я мог понять своего напарника. Если уж кто-то внутри смог выбросить демона, который демонстрировал выдающиеся боевые навыки наружу, то уровень опасности явно не маленький. Вот только у Эриса на этот счет имелось свое мнение.

— Меня тут хватит за глаза, — рыкнул он, полыхая небольшими язычками пламени. — Я ему сейчас устрою, — грозно произнес он, бросившись вперед.

Вообще, с момента «очеловечивания» Церби стал неожиданно довольно вспыльчивым существом и все время стремился что-то там доказать. Но, скорее всего, в последнем виновата Рокс, которая при одинаковых ограничениях на магию, сражалась с ним почти на равных. Вот только это почти всегда было все же в ее пользу.

Там, где Эрис давил просто за счет своей мощи и то, что он столько лет провел в этом мире, развивая свою суть, Роксана превосходила своим мастерством и опытом. Так что, можно сказать, что это были два сильнейших демона из тех, что были подчинены мне, и отчасти из-за этого между ними возникло своего рода соперничество.

Правда, сейчас еще добавилось то, что его синие джинсы и кожаная куртка были повреждены в результате пробивания собой дыры в доме, а свою новую одежду Эрис очень любил… В общем, не удивительно, что сейчас демон был зол.

В этот раз заход Эриса продлился дольше, как и прибавилось шума сражения. Вот только это порядком стало затягиваться.

— Помогите ему, — попросил я своих демонов.

И если Ланс просто поклонился и спокойно вошел внутрь, то Роксана весело улыбнулась и в несколько движений запрыгнула на второй этаж, где происходило основное движение. Демонесса явно нацелилась избавиться от противника Эриса и тем самым показать ему, что он слабее ее.

— Ты уверен, что все будет в порядке? — осторожно спросил Скуратов, в то время как шума в доме стало разы в больше, да и все чаще слышался какой-то клекот, вместе с тяжелыми ударами.

— Хочешь присоединиться? — с любопытством посмотрел я на мага, что в данный момент выкуривал, наверное, пятую сигарету по счету. Вот точно — эта привычка до добра его не доведет. — Пусть делают свое дело. Лучше убедиться, что район оцеплен, и никто не попробует сбежать из дома.

— Как знаешь, — нервно дернул плечом Константин, с безразличием наблюдая, как из одного из окон вылетела тушка какого-то монстра. Вот только он настолько искалечен, что толком понять, чем было раньше это еще почему-то живое существо — проблематично. — От моих бойцов точно никто не ускользнет. И все же боюсь после твоих… людей, — с трудом поборол он себя, называя их так. Все же мои вассалы из демонов мало чем отличались внешне от людей. Впрочем, среди магов тоже хватало уникальных магов, которые мало чем по своей мощи отличались от этой троицы. — Там ничего толком не останется.

— Не думаю, что то, что нам нужно находилось наверху, — указал я на место, где веселились два демона. — Да и Ланс в этой троице более сдержанный и исполнительный.

— Так ты специально это сделал?! — подавился во время очередной затяжки маг, на что я лишь злорадно хмыкнул. — А сказать сразу нельзя было?

— Так бы Эрис не привлек бы к себе все внимание, да и он сам не против был выступить центром агрессии от всех возможных угроз внутри дома. Там уже Роксана позаботится, чтобы они не отвлекались на нас, — ехидно улыбнулся я. Посмотрев на браслет, где на миг показалось время, я произнес: — Пожалуй, пора.

Из-за пояса я достал пистолет и сделал шаг вперед.

— Хочешь зайти внутрь до того, как они со всем разберутся? — поспешил за мной Константин.

— Ты же опасаешься за сохранность улик. Да и не думаю, что после моих демонов нам действительно достанется что-то опасное.

Будто опровергая мои слова, откуда-то с боку выскочило какое-то существо, но инстинкты действовали быстрее чем разум. Вскинутый пистолет и вот у твари вышибает мозги из не слишком пропорциональной головы на тщедушном теле.

— Это еще что было?! — Скуратов только в последний момент смог удержать свою воздушную технику от активации, чтобы не тратить силы.

— Какой-то недобиток, — пожал я плечами, проверяя в первую очередь, чтобы это существо вдруг не оказалось после этого живым. С демонами в таких вещах нельзя быть уверенным на все сто процентов, даже когда используешь специальные пули для этого.

— Ты же сказал, что они отвлекут все внимание на себя, — указал мой напарник наверх, где раздавались удары и рычание неизвестных монстров.

— И все же они справляются со своей целью, — подмигнул я ему. — Похоже, тут собралось много подобной… мерзости, — указал я на убитое существо. — Иначе Эрис с Роксаной бы уже закончили.

Найти вход в подвал не составило труда, пусть он и был изначально замаскирован. Вот только тут уже прошелся Ланс, заранее оставив проход открытым.

В целом же доме было довольно прилично все обустроено, да и первый этаж, можно сказать, не пострадал от действий демонов. Вот только из-за его вытянутости вглубь мы заглянуть в каждый закуток не могли, но это можно сделать и позднее. Да и как я уже говорил, сомневаюсь, что Дадиан что-то оставили для общего обозрения. Все же, несмотря на отдаленность этого места, сюда могли зайти и простые люди или гости, а вот им отказывать или ограничивать в перемещении означает вызвать невольные вопросы, которые никому не нужны.

Так вот, как предполагалось, почти пустой дом был полон существ его охраняющих. По всем следам выходило, что на действия Эриса они выскочили из подвала, а дальше уже бой переместился на этаж выше, куда он их, собственно говоря, оттянул, не скрывая своего присутствия. Дальше уже в дело пошел Ланс, который обладал из этой троицы самой высокой защитой, да и в принципе ему было довольно удобно действовать в узких коридорах дома, где благодаря щиту, его было очень сложно достать.

— А я думал, что только ты страдаешь такой манией строить этажи вглубь земли, — прокомментировал увиденное Скуратов, стоило нам спуститься на первый подвальный этаж, который, если судить еще по нескольким пролетам лестницы, был далеко не единственным.

— Просто это удобно, если не хочешь возводить дополнительные постройки, — задумчиво обронил я, решая, куда бы сначала следовало пойти.

С одной стороны, Ланс стал сразу спускаться ниже, видимо, решив для начала изучить, докуда тянутся подвальные помещения. С другой же стороны, магические потоки, что я видел еще на улице, сходились в районе первого-второго подвального этажа. И я очень сомневаюсь, что это было сделано просто так. Так что лучше сначала будет осмотреться на первом этаже, а потом спуститься ниже, если мы ничего так и не найдем.

Вот только делать это всего лишь вдвоем было бы слишком опрометчиво с моей стороны.

— Сможешь с помощью магии воздуха определить, сколько тут помещений и есть ли тут еще кто-то? — спросил я, создавая каркас печати призыва.

— Сейчас, — с готовностью кивнул Константин.

Вот только прошло несколько секунд, а он уже нахмурился и стал применять жестовую магию, что в случае моего напарника можно было увидеть довольно редко, особенно в такой, не особо сложной для него ситуации.

— Что-то не так? — спросил я, не отвлекаясь от начертания символов.

— Я не могу ничего проверить дальше пары метров от этого места.

— Значит, поставили защиту от магии… Вот значит как. Интересно.

Хорошо, что эта блокировка не действовала на мою магию призывов. Печать, как и всегда, наполнилась энергией, и из нее вышло несколько духов, похожих, скорее, на смутные тени. Правда, эти тени обладали красными угольками вместо глаз и двумя конечностями с черными когтями, которые как раз были вполне материальны, что и продемонстрировала одна из теней, проведя своей лапой по стене и оставив после себя следы.

Изначально я, вообще, подумал про огненных гончих, но вот использовать подобных созданий в замкнутых пространствах подвала было не самым лучшим решением, да и все, что находилось тут, лучше сохранить в наиболее целом виде для экспертов Службы. Так что такие демоны-тени лучше всего подходили в роли разведчиков, которые одновременно с этим смогут в случае чего атаковать противника.

Собственно говоря, их я и отправил исследовать подвал.

К сожалению, оказалось, что и против призванных демонов здесь стояла какая-то защита. Пусть они продвинулись дальше заявленного Константином расстояния, но в какой-то момент, вырвавшаяся вперед тень, пересекла невидимую границу и с глухим и резко оборвавшимся визгом попросту растворилась в проходе, будто ее и не было.

— Похоже, нам придется исследовать это место по старинке, — хмыкнул маг воздуха, слишком довольный от того, что у меня тоже ничего толкового не вышло.

— Это просто означает, что придется делать все без предварительной разведки, так что лучше приготовься, — не разделил я его веселья.

Не люблю оказываться на передовой, больше полагаясь на возможности демонов, зная, что в целом можно не опасаться за то, что они погибнут, ведь в данном случае они просто вернутся в свой мир. И все же когда мы двинулись дальше, оказалось, что тени-демоны вполне могут находиться рядом, и им просто нельзя удаляться от меня на большое расстояние. Просто в какой-то момент энергия из них начинала утекать и без поддержки от меня они уже не могли находиться в нашем мире.

В целом же выходило, что магия в этом месте, вполне возможно, прекращала получать подпитку от мага, растворяясь в общем фоне. При этом нельзя было сказать, что в этом виноваты сходящиеся вместе магические потоки, так как при таких условиях я тоже прекрасно мог использовать призывы и раньше таких проблем не наблюдал. Даже интересно как род Дадиан это смог претворить в жизнь.

И не меньше интересовало, можно ли повторить подобный эффект и обратить его себе на пользу. Судя по всему, моего напарника этот вопрос тоже в данный момент сильно интересовал.

— Странно. В этом месте и связь пропала, — отбросив предыдущую веселость, произнес Константин, после того как попытался что-то отправить с помощью коммуникационного браслета, но тот показал отсутствие сети.

— Хозяева этого места очень не хотели, чтобы к ним кто-то влезал, — ухмыльнулся я в ожидании новых проблем.

— Тогда почему мы еще ничего не встретили?

— А ты не торопи события, — посоветовал я, внимательно отслеживая реакцию демонов-теней, которые к проявлению живого или магического были куда чувствительнее меня.

В итоге именно они первыми обнаружили проход на второй этаж, который по какой-то причине был сделан отдельно. Похоже, в эту часть второго подвального этажа можно было попасть только из определенной комнаты. Сама же комната, по всей видимости, была лабораторией.

— Наших ребят это точно заинтересует, — с любопытством рассматривая различные колбы с неизвестной жидкостью, произнес Контантин.

— Вот только лучше ни к чему тут не прикасаться, — посоветовал я. — Наличие алхимика в роду к этому приучает быстро. Они порой и сами не знают, что может произойти с новым составом, так что…

— Как думаешь, что они здесь делали? — не осмеливаясь приближаться к рабочим столам, мой напарник все же решил сделать несколько фотографий для фиксации увиденного.

— Все что угодно, — пожал я плечами, наблюдая, как какие-то процессы с жидкостями в целой системе различных трубок и автоматических систем продолжали идти даже без непосредственного вмешательства людей. Прямо автоматизированная лаборатория, которая может работать даже автономно. — От изучения особенностей физической природы демонов, раз уж они оказались с ними связаны, до изготовления какой-нибудь химии или наркотиков.

— Вот только последнего нам не хватало.

Действительно. Я даже не берусь представить, на что способны наркотики, созданные на основе демонов или магических существ. При этом я совсем не удивлюсь, если такие вещества действительно изготавливают, вот только их цена должна быть настолько завышенной, что распространения среди бедных слоев населения такой наркотик бы точно не получил. Ну а те, кто все же захочет принимать такой наркотик… что же, не думаю, что последствий от таких действий не будет. Если уж от синтетической дряни загибаются, то от такого и подавно будут. Просто последствия, скорее всего, в разы опаснее для окружающих.

— Похоже, Дадиан уже очень давно занимаются своими исследованиями, — бросил я взгляд на доску, закрепленную на одной из стен, которая была вся покрыта какими-то расчетами, с которыми разобраться мог только тот, кто их сделал. — И как это прошло мимо Службы магической безопасности?

— Сам же знаешь, что мы не можем вмешиваться в дела рода, пока нет доказательств вреда Империи или уличения в преступной деятельности, — почти без паузы ответил Константин. — Да ты и сам ведь показывал мне подготовку своих бойцов. Такой прогресс и без особых средств…

— Все вполне легально, — хмыкнул я, не поведясь на попытку поставить мой род в пример не совсем законной деятельности. — Если необходимо, могу предоставить соответствующую документацию.

Пусть Краснова и была довольно своеобразной личностью, но вот записи своих работ девушка вела более чем полно и вот там действительно подкопаться было не к чему. А то, что часть ингредиентов ее зелий была из частей тел демонов, то это ведь в принципе может повторить на собственных условиях сама Служба, благо в их архивах должно храниться множество записей о тех или иных ритуалах призывов демонов. Уж они-то не ограничены в отличие от меня в том, чтобы умерщвлять призванных с помощью жертв демонов. Другое дело, что это будут за демоны.

— Да я знаю, — улыбнулся Скуратов. — Для того, кто водится с демонами, ты до ужаса законопослушный.

— Что, были попытки нарыть на меня что-то незаконное? — заинтересовался я, подойдя к столу, где было разложены различные записи.

Но опять же никакой схемы в них не наблюдалось. Похоже, хозяин лаборатории был очень творческим человеком и ему ничего подобного не требовалось, а записи делали исключительно для фиксации мысли, а не ведения документации исследований.

И как они в таких условиях работали? Или исследованиями занимался один из членов рода? Последнее бы объяснило такое пренебрежение инструкциями.

— Не без этого, — вздохнув, честно признался маг воздуха. — Сам же понимаешь, что ты довольно полезен для Службы из-за своих возможностей, но если бы нашлись на тебя вещи, позволяющие накинуть поводок, то их бы обязательно присоединили к общему делу.

— Откровенно, — хмыкнул я, посмотрев на устало улыбнувшегося мужчину.

— Ты бы знал, какой головной болью стал для многих наших специалистов. Тем более, твой период жизни с момента изгнания и появления тебя как владельца «Бара» покрыт довольно большим туманом тайны, в котором многим бы хотелось разобраться, — развел руками Константин. — Вот только теперь ты стал аристократом, да еще и князем, и расследовать это уже всеми доступными средствами не могут.

— Но это не значит, что не будут пытаться сделать и дальше, — продолжил я за него.

— Служба, точнее, некоторые из наших отделов только и заняты, что поиском незаконных дел магических родов, которые в дальнейшем помогут им в определенных рамках. Пусть трогать рода мы и не можем без прямых доказательств, но кто знает, когда собранный компромат может пригодиться. Впрочем, тем же самым на том или ином уровне занимается каждый род, ведя разведку против своих противников, как в жизни, так и в бизнесе. Так что странно было бы, если бы государственный орган не имел более обширных данных по каждому роду.

— И при этом вы не смогли определить наследственность Лены, — припомнил я результаты сдачи генетической экспертизы, что по моей просьбе сделал мой напарник.

— Проколы случаются, — не стал отрицать он. — Рода не обязаны сдавать свой генетический материал для внесения в общую базу, особенно когда у них есть свои собственные родовые евгеники. Да и ограничены мы данными только по аристократам нашей Империи.

— Угу, и окажется потом Лена какой-нибудь принцессой маленькой европейской страны, — хмыкнул я.

— Все возможно, — неожиданно серьезно ответил на это Скуратов, что заставило меня посмотреть на него внимательным взглядом. — Сам же понимаешь, что такой сильный дар, конечно, мог появиться и случайно в результате пробуждения дремлющих генов, но, скорее всего, в ее роду было много сильных магов, а в это, в свою очередь, означает древнюю родословную.

— Ага, только неожиданных родственников жены мне не хватало, — покачал я головой.

Все чаще меня посещала мысль, что, несмотря на свою порой даже излишнюю откровенность, Константин все же многое скрывает от меня как, например, скрывает результаты проведения тестов Лены. Вот только насчет силы ее дара я бы не был так категоричен, ведь они не могли знать, что девушка получает усиление от второго источника, который очень благотворно сказывается на развитии первичного дара. Но об этом я, разумеется, рассказывать не буду, так как подобное уже входит в тайну рода.

Жаль только, что подобное нельзя повторить без риска для жизни других, а то многим моим людям не помешал бы второй источник, чтобы стать более сильными магами.

Впрочем, с Леной еще повезло, что ее демонический источник не выжег, да и не все было так гладко, особенно если учитывать появление ее субличности Ленарет, которая пусть и обладала воспоминаниями самой девушки, но была уже ближе к демонам, чем к людям. Благо переход в эту, скажем так — форму, сейчас моя жена могла делать по собственному желанию.

Правда, это все не относится к текущему делу.

— Как-то твоих не слышно тут, — слегка обеспокоенно произнес Константин.

— Хорошая звукоизоляция, — указал я на стены. — А так я прекрасно чувствую их, да и Эрис с Роксаной по возможности стараются не убивать охранников этого места. Собственно говоря, из-за этого так долго и возятся.

— Почему?

— Ты же сам видел, что глава рода мало чем отличался от демона. А вдруг кто-то из охраняющих дом, тоже является чем-то средним между человеком и демоном? Думается мне, что живого представителя такого вида твое начальство оторвет с руками.

— Угу, и ты выставишь на это свой ценник, — проворчал Скуратов.

— Ты так переживаешь, будто тебе придется платить из своего кармана, — хмыкнул я. — Так что лучше давай спустимся вниз. Тут, бесспорно, интересно, но надо более вдумчиво все изучить, чтобы понять, что вообще тут хотели сделать и смогли ли добиться успеха.

Вот в том, что они все же чего-то добились, я был уверен.


Глава 5


Пока Эрис с Роксаной развлекались наверху действительно занятые тем, чтобы остановить противника, который обладал чудовищной защитой и игнорировал большинство их атак, а Ланс спускался все ниже, оказавшись уже на минус четвертом этаже так и не встретив сопротивления, мы спустились в глубь обнаруженной лаборатории.

— Это еще что за…

Вот в этом я точно был согласен со своим напарником.

Не знаю, то ли это была уверенность хозяев в том, что сюда никто из посторонних не попадет, то ли просто беспечность, но весь наш путь проходил свободного именно до этого момента. Тут не было никаких систем защиты или кодовых дверей. Вообще, кроме того, что вход в подвал был защищен бронированной дверью, больше систем сдерживания на нашем пути не попадалось.

Из всего выходило, что род Дадиан был уверен, что этого вполне достаточно, чтобы защитить свои разработки.

— И как нам это вскрывать? — задумчиво проговорил Константин, ощупывая, можно сказать, самую настоящую сейфовую дверь, которую, скорее, ожидаешь увидеть в банке, чем в подвальном помещении, пускай и магического рода.

Более того, дверь была не просто заперта: стоило только одному из демонов-теней коснуться ее, как мой призыв тут же оказался уничтожен. Что бы с этой дверью ни делали, но она разрушила энергетическую структуру наложенной на демона связи, и это возвращало его на исходную позицию в свой мир. Хорошо еще, что это никак не сказывалось на договоре, заключенном между нами, так что в этом плане мне можно было ничего не опасаться.

— Похоже, магическим образом это не получится сделать, — пожал я плечами.

— Ну-ка… отойди назад, — попросил меня Скуратов, широко расставляя руки.

Между ними начал сгущаться воздух, который, спустя миг, приобрел вид широкого лезвия и устремился к двери. При столкновении поднялся шквал ветра, так что пришлось прикрывать глаза, чтобы в них не попал мелкий сор. Вот только эта техника так ничего и не принесла. На самой двери не появилось ни царапины, зато часть стены рядом с ней, как собственно и пол с потолком пополнились несколькими разрезами.

— Да, все же не взяло, — озадаченно почесал затылок Константин, отходя назад. — Впервые с таким сталкиваюсь, чтобы ограничители использовали не в рамках задержания мага, а для того, чтобы защитить вход.

— Или заблокировать выход, — предположил я. — И вообще, разве материалы для изготовления ограничителей так распространены? Насколько я знаю, у нас не так много магических тюрем, да и наручники ведь тоже из чего-то изготавливать надо.

— Руда, подходящая для изготовления подавляющего магию материала, довольно редка и все залежи принадлежат государству. Но это не значит, что магические рода не могут что-то такое иметь в своем распоряжении, как и купить необходимое через черный рынок. Сам же все понимаешь.

Понимаю, конечно. Вот только до этого момента я не думал, что и мне не помешало бы иметь определенный запас этого материала. Кто знает, где он может пригодиться. Просто когда я раньше сталкивался с ограничителями, то они лишь отчасти ограничивали мою магию, и я как-то сомневался, что они смогут оказывать такое сильное воздействие на призванных демонов. Или же род Дадиан хорошо поработал над исходным материалом, чтобы он приобрел такие исключительные свойства.

Даже жаль, что мне не дадут поработать со всеми этими записями из лаборатории. Кто знает, что там еще можно обнаружить, что могло бы в первую очередь пригодиться моему роду.

— Да еще и идентификация настроена на отпечаток руки, — сокрушенно проговорил мой напарник, когда ему удалось отодвинуть защитную крышку электронного замка в сторону, и под ней оказалась панель как раз под ладонь взрослого человека.

— Значит, придется возвращаться и вызывать специалистов, чтобы уже они вскрыли эту дверь.

На том, собственно говоря, мы и решили остановиться.

Сверху перестал быть слышен звук боя, и я решил в первую очередь проверить, как там Роксана и Эрис. Оба демона обнаружились на первом этаже, причем Эрис сидел на туше прямо настоящего великана, у которого не хватало рук и ног, что впрочем, не мешало ему бешено извиваться, чтобы достать своего противника.

— Наконец-то вы справились со своей частью, — покачал я головой, глядя на это.

Мужчина, пойманный Эрисом, был сильно обожжен, но тем не менее это ему не доставляло такого уж сильного дискомфорта. Более того, я видел как его кожа постепенно избавлялась от волдырей, а руки и ноги постепенно обрастали мясом. Выглядело это довольно мерзко, но, похоже, такими темпами этот человек вполне сможет через несколько часов продолжить бой.

— Живучий оказался, — хмыкнул демон, нисколько не смущенный тем, что использовал живого человека в качестве стула. — Я такую регенерацию только у демонов видел.

— Как правило, такая особенность людям действительно не присуща, — с интересом смотрел на все это Константин.

Представляю, как этим эффектом заинтересуются в Службе. Как-никак человек, пойманный демонами, не являлся в полной мере магом, иначе бы уже применил бы какую-нибудь технику для атаки. И в то же время он не был целителем — мало кто из них способен к подобного рода быстрому восстановлению, и даже если бы нам попался кто-то из высших рангов, то исцеление сопровождалось бы соответствующим магическим свечением. Тут же была именно ускоренная во много раз регенерация.

— Я закончил с осмотром подвальных этажей, — вышел из подвала Ланс. — Было несколько охранных систем и три турели, но теперь они не будут мешать пройти.

— Как ты после такого выжил… Хотя чего это я, — махнул рукой Константин.

Приняв человеческий облик, демоны очень умело имитировали живых людей, так что неудивительно, что мой напарник порой, особенно в подобные моменты, путался. Впрочем, кое-кто из магов посильнее, в частности из тех, что используют стихию металла в своих техниках, тоже с легкостью преодолели бы эту преграду.

— Подводя итоги, получается, что в самом доме никого не осталось? — спросил я у демонов.

— Было несколько демонов в виде охраны, но часть из них была слишком хилой, — пожал Эрис плечами. — Часть лежит в отключке на втором этаже. Ну, вот еще этот бугай попался первым, — пнул он пяткой человека, отчего тот чуть не подпрыгнул и попытался что-то сказать еще более яростно. — Вот он вроде как человек, но я не очень уверен, чувствуется в нем что-то от демона, но смутно.

— В общем, он пытается сказать, что это, возможно, как раз один из потомков от связи демона и человека, — взяла слово Роксана, недовольно посмотрев на черноволосого парня, который не мог более четко описать свои ощущения. — Не представляю как это возможно, но результат налицо. Тем более, вы сами сказали, что для людей подобное ненормально, — припомнила она слова Константина.

— В общем, все понятно, — вздохнул Скуратов. — Я вызываю подкрепление, и пусть уже специалисты разбираются с найденным.

— Только в то помещение в лаборатории я бы предпочел зайти вместе с остальными. Очень уж мне интересно, что там может находиться, что надо было делать дверь с такого рода защитой.

* * *
Перед тем как вновь спуститься в подвал, Константин вызвал несколько групп. В первую очередь было решено упаковать и вывезти из этого места человека, который сумел наподдать Эрису. Демон сам по себе обладал куда большей силой, чем могло показаться внешне, так что то, что его смогли выкинуть из дома, многое говорило об этом человеке. Также были обездвижены и вывезены остальные существа, которые просто не могли после обработки моими демонами что-то противопоставить людям.

Часть из них кое-как сумела восстановиться, но тут уже на все сто отработали бойцы правительственной организации. Сначала во все тела стреляли из транквилизаторов, а затем проверяли их реакцию на небольшое ранение ножом, если после этого существо не нападало, то его уже паковали другие люди. В итоге за каких-то полчаса были вывезены живые существа и тела всех монстров, что были встречены на пути Роксаны и Эриса.

После забора тел два надземных этажа прошли более тщательно, но в итоге никаких опасностей обнаружено не было и на них остались специалисты, что должны были разобраться со всеми записями и данными, что могли оставить обитатели этого дома. Уже одно то, что здесь были обнаружены демоны, которые были призваны очень давно (тут уже я поделился своим экспертным мнением) говорило о том, что род Дадиан замешан в чернокнижной деятельности.

В доме же предположительно могли быть зацепки по части их жизни, что столько десятилетий успешно скрывалась ото всех. Я слабо верил, что это было возможно без соответствующего прикрытия кого-то приближенного к верхушке власти, да и не думаю, что аналитики Службы не пришли к тем же выводам, что и Рэми. Слишком уж посредственным был род Дадиан при всей своей демонической природе. Даже излишне посредственным. Сейчас, благодаря Бей Мину, это было понятно, но вот что еще скрывает род, в чьих жилах течет демоническая кровь? Впрочем, насчет последнего утверждать пока было рано, так как живых свидетелей нам так и не досталось, чтобы выяснить все достоверно.

— Теперь-то мы можем спуститься в подвал? — недовольно спросил я, обращаясь к Константину.

Именно он был ответственным за то, что нас не пускали дальше, пока специалисты Службы не прошерстят дом. Надо было все же остаться в подвале и, пока люди были заняты делом, попробовать найти что-то, что вполне можно было бы забрать в пользу рода, не отдавая это Службе, но при постоянном присутствии мага воздуха это было сделать сложно.

Тот же Ланс, хоть и исследовал подвальные этажи, но ему сложно было объяснить такие тонкости. Вот уж кто был рыцарем как внешне, так и в душе, если она вообще есть у демонов. Он просто не понимал, что я от него хочу, и демону проще было начать сражение с десятком противников сразу, чем разбираться в тонкостях интриг.

Более же сообразительных демонов я использовать не мог все из-за того же Скуратова. Вот и получалось, что при таком раскладе мне выгоднее не портить с напарником отношения, чем пытаться его обмануть.

— Только сначала пройдут специалисты по ловушкам, — остановил меня Константин.

— Думаешь, Ланс не успел собрать их всех на себя? — хмыкнул я, скрестив руки.

— Может и так, — согласился со мной мужчина. — Вот только не факт что все, да и он не совсем человек. Вдруг тут есть ловушки, которые не реагируют на подобных ему? Так что пусть лучше проверят все тщательно, чем мне потом писать объяснительную о потерях в личном составе.

Доводы были вполне разумны, так что пришлось прождать еще где-то десять минут, прежде чем нам разрешили спуститься.

На первых этажах действительно ничего не обнаружили, вот только специалисты по взлому подобных ловушек как-то странно посматривали на Ланса и, в частности на его щит. На последнем не было ни царапины и, похоже, демон шел довольно прямолинейно, не избегая попаданий, раз они настолько недоверчиво смотрят на него.

Возможно, дело было еще в том, что не все сотрудники Службы были проинформированы об особенностях моих людей, так что сейчас моего вассала воспринимали, скорее, как сильного мага, чем демона. С учетом того, что на эту организацию хоть и работают маги, но в большинстве своем они не могут конкурировать с потомственными аристократами в плане силы, наверное, не удивительно, что Ланс привлек к себе внимание. Сам же демон полностью игнорировал направленные на него взгляды и шел позади меня, готовый в любой момент прикрыть щитом.

Самым интересным на этаже, как и в прошлый раз, оказалась лаборатория с отдельным проходом на этаж ниже. Пусть в первый раз мы не обошли весь этаж, но даже так, как оказалось, не сильно много потеряли.

В целом же по отчету сотрудников Службы, предоставленного в устной форме моему напарнику, все подвальные этажи, по сути, были исследовательской зоной. Многие комнаты были закрыты на биометрические замки и с ними придется повозиться, но даже по помещениям, доступным для прохода, можно было понять, что в подвале этой деятельностью занимались далеко не первый год, обновляя линейку оборудования до современных образцов. Пока же ничего особо странного обнаружено не было, кроме разве того, что в складских помещениях, в которых по какой-то причине вообще не было никакой системы защиты, нашли несколько запрещенных в Империи предметов.

Да, именно так и сказали: «предметов», с оглядкой на меня. Вот что значит не иметь допуск к части знаний Службы. Впрочем, пусть развлекаются этим, да и не думаю, что там есть что-то, чего я не смогу достать через свои знакомства на черном рынке.

— Удалось обойти систему защиты двери? — спросил Константин у одного из специалистов, который только что закончил монтировать панель со сканером отпечатка руки обратно.

— Да, там делов-то было, — хмыкнул молодой парень. — Сейчас панель воспримет любое сканирование за верное, так что можете проходить внутрь. А я, пожалуй, пойду.

— И что? Совсем не любопытно, что за дверью? — спросил я у него, до того как он покинул этакий предбанник перед сейфовой дверью.

— Да что я там не видел, — равнодушно пожал плечами сотрудник Службы. — Мое дело маленькое: взломать и свалить.

— Какие у вас нелюбопытные сотрудники, — покачал я головой, когда парень поднялся по лестнице.

— У нас просто всем, кто выезжает в поле, показывают нарезку отчетов и видео о тех сотрудниках, которые решили не придерживаться инструкции и проявить свое любопытство, — скривился Константин. — Так что это надолго отбивает желание соваться в места, где с тобой может произойти… всякое.

— Как интересно, — хмыкнул я.

Если даже моему напарнику от этого не по себе, то что же там такого показывают? Впрочем, получается вполне действенный метод, раз уж они действительно не суются туда, куда не положено.

Право войти первому в это таинственное помещение было отдано Лансу, который сразу же материализовал на себе полный комплект доспехов. Он мог бы вполне перейти в более защищенную форму, но места тут было не столь много, чтобы демону после этого удалось здесь развернуться. Он, скорее, стал бы пробкой в бутылке и лишь помешал бы нам понять, что находится за дверью.

Так что Ланс, прикрывшись щитом, осторожно вошел внутрь освещенного помещения и… ничего не произошло. Похоже, никаких систем охраны внутри не было, так что прождав еще немного, мы вошли внутрь.

— На втором подвальном этаже эта зона не имеет входа, — подметил Скуратов, сверяясь с планом этого дома, который оперативно пополнялся данными, благодаря докладу специалистов Службы.

В подвале связь изначально не работала, но приехавшие группы учли эту проблему и организовали покрытие достаточной мощности, чтобы сигнал пробивался и сюда. Разумеется, это был закрытый канал, который использовала только Служба. Меня же больше в этом заинтересовало, насколько быстро, на основании полученных данных, отрисовывается «карта подземелья». Сразу видно, что такое делали уже не один раз.

Так вот, на втором этаже действительно была зона как раз под этой лабораторией, которую обходили все остальные коридоры и помещения. Не то чтобы она выделялась явно, но все же зона была довольно большой, чтобы заметить эту особенность, тем более, когда перед тобой карта.

— Ты же понимаешь, что за такое вас по головке не погладят? — спросил я, когда наконец-то пришло осознание того, что находилось в помещении под лабораторией.

Комната, которая ранее была закрыта сейфовой дверью, была достаточно большой, чтобы вместить в себя большое количество оборудования и десяток колб, заполненных жидкостью синего цвета. Все внутри продолжало работать без участия человека и даже выдавало какие-то данные, которые пока некому было проанализировать.

И все же самым важным было то, что колбы, которые и так привлекали к себе внимание, не были пустыми.

— А вот и одна из пропаж, — удивленно воскликнул Константин, подойдя к колбе, что находилась примерно посередине ряда.

— Кто?

— Павел Дадиан, — сверившись с данными с коммуникационного браслета, произнес мой напарник. — Сын убитого главы рода, не наследник.

Я более внимательно посмотрел на черноволосого парня, который плавал в колбе в контактном облегающем костюме. К нему было присоединено больше десятка датчиков, и как я понял, основные данные, что отображались на экранах данной комнаты, относились именно к его показателям.

Благодаря маске, к которой была присоединена толстая трубка, он спокойно дышал в этой смеси и, казалось, вовсе не обращал внимания на происходящее вокруг.

Остальные колбы были так же не пусты, но жидкость в них была более мутной и, кроме силуэтов, ничего толком понять было нельзя.

Все это сводилось как минимум к экспериментам над людьми, что было запрещено в Империи. Так что даже не представляю, сколько теперь придется Константину заполнять различных бумажек, связанных с этим делом. Тут же столько различных интересов пересекается!

— Вот только странно, что это место не имеет собственного персонала, — задумчиво проговорил я, внимательно изучая все, что находилось здесь. — Правда, все тут довольно сильно автоматизировано.

— Тоже это заметил, — кивнул мой напарник. — Эх, это же сколько волокиты предстоит…

В помещении, помимо колб, ничего примечательного не было, так что я более внимательно присмотрелся к Павлу Дадиан.

Молодой парень примерно одного со мной возраста внешне ничем не отличался от обычного человека. Впрочем, если знать, кем был его отец, то вот человеческая природа вызывала большие сомнения. Интересно, а как долго он тут находится?

— Егор, посмотри, — привлек мое внимание к одному из мониторов Эрис, который пытался разобраться в записях и по большей части рылся в терминалах, пытаясь выудить из них информацию. — Тут только что появилась эта надпись.

Подойдя ближе, я увидел на одном из мониторов, где отображались общие показатели Павла наподобие тех, что можно увидеть у человека, находящегося в медицинской капсуле, еще одну надпись: «Завершение процесса. Подготовиться к следующему этапу».

Что-то мне это не нравится.

Буквально спустя десяток мгновений показатели парня в колбе скакнули и надпись изменилась: «Подготовка к пробуждению».

— Константин, — привлек я внимание своего напарника. — Тебе бы подготовиться.

Жестом то же самое я показал Лансу и Роксане, которые встали напротив колбы с парнем.

— К чему? — только и успел спросить, отвлекшись на очередное сообщение, пришедшее на коммуникационный браслет, маг.

В этот момент жидкость из колбы стала стремительно уходить, а представитель рода Дадиан открыл глаза.

Абсолютно черные глаза.

* * *
Вместе с уходящей жидкостью все сильнее приходил в себя и, похоже, вместе с этим появилось осознание того, что вокруг происходит что-то не то. От глаз Павла вдруг пошла сеточка черных вен, наподобие той, что я видел у Тихоровой, и в следующий миг колба взорвалась осколками, а сам парень бросился на ближайшего человека, которым оказалась Роксана.

Вот только вместо демонессы оказалась лишь ее дымная иллюзия, и парень с разочарованным рыком разорвал лишь воздух. Его руки оказались частично покрыты темно-зеленой чешуей, а вместо ногтей появились черные когти.

— Он нужен нам живым! — предупредил Константин, укрываясь воздушной защитой и уже создавая следующую технику.

— Прочь! — неожиданно рявкнул Павел Дадиан.

Сделать ему что-то не дал дальше Ланс. Демон подскочил к только что выбравшемуся из колбы парню и незамысловато ударил его своим щитом. С учетом того, что мой демон-вассал выглядел не как какой-то бугай, перекачанный мышцами, его сила все же была выше, чем у человека. Так что не удивительно, что Павла от такого попросту снесло в сторону и впечатало в стену.

Я, правда, ожидал, что там останется вмятина, но похоже, покрытие этого места было каким-то образом укреплено, так как от столкновения не осталось ни царапины, не говоря уж о больших деформациях.

Павел упал на пол, но тут же стал подниматься на четвереньки. Очумело тряхнув головой, он окинул на удивление осмысленным (как я это понял в этих черных провалах подобное, даже не возьмусь сказать) взглядом нас.

— Вы сами вторглись в мой дом, — угрожающе произнес он, почему-то остановив свой взгляд на мне. — Так что не ждите, что я буду милостив к ворам!

Вновь Павел резко переместился в сторону и на удивление легко избежал атаки Эриса, который этому был удивлен не меньше моего. Более того, парень даже сумел за время этого маневра ударить демона в бок, отчего тот пусть и не сложился пополам, но вынужден был зажать рукой поврежденное место.

— Да что же за день такой! — недовольно воскликнул Эрис, наблюдая новые разрывы на своей одежде.

Остроты когтей Дадиан оказалось в этот раз недостаточно, чтобы пробиться через кожу демона. Парень этим фактом оказался настолько удивлен, что даже замер на месте, чем и воспользовался Константин, ударив его техникой воздушного пресса. Она как раз подходила для того, чтобы обездвижить противника, не причиняя ему большого вреда.

В данный момент Павел оказался прижат к стене и лишь мог дергать ногами и напрягать руки в попытке пересилить давление техники. Изменения, происходящие с ним, зашли дальше, покрыв его тело плотной чешуей на манер нательной брони, но даже этого пока было недостаточно, чтобы выбраться из магических оков.

— Я советую вам не сопротивляться, — строго произнес Скуратов, демонстрируя удостоверение оперативника Службы.

Сделал он после того, как на его вопросительный взгляд я знаком подтвердил, что Павел достаточно разумен для того, чтобы услышать нас. Уже одно то, что он воспринял нас за воров, говорило о том, что этот человек не понимает что происходит. Осталось лишь выяснить, насколько он вообще осведомлен о делах рода.

Впрочем, чешуя и когти, не говоря уж о черных провалах глаз, однозначно говорили о том, что демоническое ему не чуждо. Да и вообще, зачем устраивать разборки в этом месте с вероятностью нанести повреждение оборудованию, если можно договориться? В крайнем случае у меня в руке уже находится пистолет, заряженный пулями, с нанесенными на них печатями для сдерживания демонов. Уж такой снаряд точно сможет ранить кого-то подобного этому полукровке.

— Я так понимаю, что дом окружен? — рычаще спросил Павел, посмотрев на Константина.

Говорил он так из-за изменений, происходящих с ним, так как они отражались не только на его внешности, но и на внутреннем строении. Как минимум в энергетическом плане этот человек сейчас практически полыхал, хотя до этого его энергетика явственно говорила о нем, как о слабом маге. Все же демоническая природа дает прирост сил, с этим сложно спорить.

— Да. Ваш род обвиняется в чернокнижной деятельности и применении магии, запрещенной на территории Империи, — подтвердил мой напарник. — Могу перечислить все статьи обвинения, но думаю, и этого будет достаточно?

— Более чем, — на удивление спокойно согласился с ним Павел.

Практически сразу после этого все признаки демонической природы стали пропадать. Причем те же чешуйки не втягивались в тело, а будто растворялись, не оставляя и следа.

Получается, это все энергетическое образование, получившее физическое воплощение, как оружие и доспехи Ланса. Эх, вот где не хватает ученых, наподобие Ходкевича, которые смогли бы построить хоть какие-то теории на этот счет. Мне же остается только гадать, как этот процесс происходит и на что еще способен этот представитель рода Дадиан.

И все же, несмотря на такую внешнюю покладистость, никто и не думал ослаблять бдительность. Та же Роксана после того как ее иллюзия была разрушена так и не появилась и судя по моим ощущениям была вблизи от Павла, готовая в любой момент начать действовать. Понятное дело, что нам лучше всего его не убивать, но ведь он вполне может выжить без рук или ног — в этой ситуации лучше лишить его возможности напасть на нас, чем заботиться о сохранности тела. Тем более, в случае чего специалисты Службы могут вполне потратиться на услуги целителя, если их нет в штате, в чем я сильно сомневаюсь.

— Приятно видеть разумное решение от вас, — довольно улыбнулся Константин.

— Только лабораторию не трогайте, — устало попросил Павел.

— Почему она так важна? — с любопытством спросил я, подойдя чуть ближе, но все же из предосторожности, не выпуская пистолет из рук. Навести и выстрелить дело мгновения, а вот достать быстро я все же его не смогу.

— Раз уж нашему роду были предъявлены такие обвинения, то вы уже знаете часть наших тайн, — кривая усмешка появилась на лице Павла. — Здесь я пытался избавиться от нашего родового проклятья. От демонической крови, текущей в нас.


Глава 6


— Ты же понимаешь, что тебя допустили к нему только из-за того, что ты лучше остальных понимаешь в этом вопросе? — спросил Константин, вместе со мной смотря на запись в реальном времени за комнатой допроса, в которой сейчас находился Павел Дадиан.

Парень добровольно сдался Службе и даже предупредил, что ограничители на него не действуют, но пообещал проявить покорность, если его наработки не станут трогать. Это несколько выбивалось из правил работы с теми, кто был обвинен в применении запрещенной магии, но Скуратов буквально за десять минут уладил этот момент со своим начальством. Стоящие во главе, предпочли получить лояльного полукровку, чем еще одного безумного чернокнижника, которого придется ликвидировать.

— Конечно, как и то, что только я смогу лучше понять его из-за моих сил, — с улыбкой ответил я.

В этом помещении мы были вдвоем, даже без вечно стоящей за моей спиной Роксаны, так что можно было говорить спокойно.

— Не нравится мне все это, — с тяжелым вздохом произнес мой напарник. Его рука невольно потянулась к внутреннему карману плаща, где была спрятана начатая пачка сигарет, но на полпути он остановился и стал еще более грустным. — Куда проще было ловить тех, кто решил пойти на кровавый ритуал, чем все это.

— Просто ставки растут и хорошо, что это удалось вскрыть сейчас, а не позже, когда все могло быть еще хуже.

К этому всему я относился гораздо проще, чем Скуратов.

С учетом того что я, по сути, с самого детства работал с демонами, меня не так сильно пугает их наличие в мире. Да, они, бесспорно, могут быть опасными, но также и маги обладают силами, способными снести город в мгновение.

Если уж на то пошло, то сейчас появляется все больше существ, под воздействием магии ставшими монстрами. Мы уже фактически потеряли моря и океаны из-за появившихся там существ. Возможно, через десяток лет и придумают более-менее безопасный способ путешествия и через водную преграду, но на данный момент куда проще полететь самолетом, чем надеяться не столкнуться с теми же Морскими Змеями, не говоря о тех существах, что не удалось пока обнаружить.

Та же Африка и вовсе была поглощена магическими проявлениями и уже никогда не станет собой прежней.

Так что появление демонов лишь добавит красок и так творившемуся вокруг хаосу. Только наши инстинкты говорят, что демонов необходимо уничтожить — они были врагом людей долгие века, и память об этом осталась в крови. Такое не так просто преодолеть.

— Вы можете пройти к задержанному, — в комнату вошел один из охранников этого комплекса Службы.

— Ведите, — кивнул я и отправился вслед за мужчиной.

— Мы будем наблюдать за вами через камеры, — напомнил он. — Если этого потребует ситуация, мы вмешиваемся в разговор. Пожалуйста, удержитесь от провокаций или иных мер воздействия на задержанного, — безэмоционально произнес он, глядя мне в глаза.

— Хорошо-хорошо, — примирительно поднял я руки улыбнувшись.

Все эти инструкции слушать было даже забавно.

Вот наконец-то дверь внутрь разблокировали, и я смог зайти внутрь.

Павел Дадиан спокойно посмотрел на меня ничего не выражающим взглядом. Он в целом за несколько часов, проведенных здесь, казалось, вообще почти не двигался. Просто ждал.

Прежде чем сесть напротив, я поставил перед ним бутылку с водой.

— Можешь не опасаться, — начал я разговор с этого. — Вода обычная без всяких примесей или зелий.

— То, что вы произнесли, на самом деле не так страшно, — слегка дернул уголком губ Павел. Открутив крышку, он сделал несколько показательных глотков. — Это все равно на меня действует слабо.

— Вот как? — хмыкнул я. — И почему ты решил поделиться этим?

— Я давно понимал, что наш род не ждет ничего хорошего из-за нашей родословной, — откинулся он на спинку стула, чувствуя себе в этой ситуации на удивление расслабленно. — Остальные в моем роду считали, что я неправ, но, как видимо, их заблуждения уже закончились. Извините, но я не знаю, что именно произошло с моей семьей, так что могу только предполагать, — развел он руками.

Черноволосый парень со слегка неряшливыми длинными волосами, что сейчас неровными космами частично закрывали его лицо, смотрел на меня своими темно-зелеными глазами, в которых будто в насмешку виднелся вертикальный зрачок, и я не чувствовал от него никакого расстройства по этому поводу. Он просто принял эту новость как случившийся факт и больше никак не переживал. Будто это должно было случиться.

— Совсем не интересует, что именно произошло с твоей родней?

— Если вы имеете в виду месть или что-то вроде этого, то меня все это слабо интересует, — слегка склонил голову набок Дадиан. — Я, скажем так, был не в особых ладах с близкими. А уж мстить за их смерть… — махнул он рукой на это. — У рода было слишком много противников и лезть к каждому, кому род мог навредить… — задумался он, будто прикидывая все же осуществить этот вариант. — Это займет слишком много времени. Да и вероятность успеха слишком низка, чтобы рассчитывать на нее.

— Не слишком ли прагматичный подход к подобному событию? Все же это были ваши родственники, — я внимательно посмотрел на Павла. — Среди погибших были и дети с девушками.

— У нас были… сложные отношения, — пожал плечами парень на это. — Я в некотором роде был в роли отщепенца, который был полезен семье, но которого не допускали к делам рода. Да и не мог претендовать на роль кого-то, кто мог хоть что-то решать в нашей семье. Все же отец имел много детей, чтобы закрыть все возможные вопросы.

— Значит, вам довелось жить в большой семье?

— Я бы не сказал, — впервые проявил более активную эмоцию мой собеседник усмехнувшись. — Мы все были в той или иной мере лишь инструментом отца. Мне повезло его заинтересовать своими исследованиями, и он из-за этого не избавился от меня. Правда, безвылазно сидеть в одном месте, тоже такая себе перспектива на дальнейшую жизнь.

Я бросил быстрый взгляд на непрозрачное стекло, за которым скрывался Константин. Надеюсь, этого будет достаточно, чтобы они подняли этот вопрос и изучили его более внимательно. Не было ничего удивительного в том, что кто-то из аристократов захотел завести большую семью, но использовать своих же детей в качестве инструментов было чем-то выходящим за рамки. Да, есть «дело рода» и в такого рода вещи не может вмешиваться даже император, но только если все это не противоречит закону государства.

— Раз пошла такая откровенность, то чем ты занимался, работая на свой род?

Всю речь я обращался к парню на «ты», он же, порой бросая взгляд на стекло, использовал «вы», демонстрируя не уважение ко мне, а то, что прекрасно понимает, что сейчас его ответы слушаю не только я.

— Я могу позже перечислить все, чем занимался все эти несколько лет, но думаю, вас больше интересует военное применение?

— Мне… — хмыкнул я, акцентируя внимание именно на этом, — в целом это не столь и интересно, — скрестил я руки на груди. — Да и раз ты все равно все расскажешь… Мне больше интересно, что ты делал в той лаборатории?

— Я изучал нашу природу, — неожиданно улыбнулся Павел. — Мне было прекрасно известно, что мы являемся полудемонами из-за сделки основателя рода, который отдал своих дочек демону. Выжила лишь одна, и она продолжила нашу линию.

— И как же вы не уменьшили количество демонической крови в своих жилах?

— Значит, вы разбираетесь в этом вопросе? — впервые это обращение было направлено на меня. Мой собеседник даже подался вперед и, не моргая, уставился на меня.

— Лишь немного, — слегка улыбнулся я. — Просто доводилось работать с демонами.

Раскрывать о себе слишком много сведений перед ним я не был намерен. Но как оказалось, этого было лишним.

— А вам не занимать скромности, князь Шувалов, — не отрывая взгляда, произнес Павел, дернув уголком губ, отчего его улыбка стала более широкой и отчасти безумной. Впрочем, он тут же стал серьезнее. — Насколько я в курсе, отец хотел с вами пообщаться более предметно насчет ваших демонов, но, получается, не успел.

— Значит, вы в курсе, что я Темный призыватель?

— Да, — подтвердил он. — Пусть я и был удален от дел рода, но ваше появление вызвало большой ажиотаж среди моих родственников. Вы спрашивали, как нам удавалось сохранить на протяжении поколении демоническую кровь? — спросил парень и тут же продолжил. — Исходя из нашей изначальной природы, никого из старшего поколения не пугало использование чернокнижных ритуалов для призывов демонов. Для этих целей вполне спокойно жертвовали более слабых детей, в которых демонической крови было меньше, чем позволено, — саркастично ухмыльнулся он вместе с тихим смешком. — Их приносили в жертву, чтобы призвать очередного демона и выпросить у него кровь. Не всегда это было сильное существо, но детей для этого не жалели, — развел руками Павел. — Благо женщин, готовых родить ребенка от аристократа, всегда было более чем достаточно, а дальше уже всем занимались слуги, которые тоже были членами рода, но, несмотря на слабое проявление демонической крови, их не отправили на ритуал.

— Вот так просто? — не удержался я.

— Да. Это, можно сказать, стало в нашем роду традицией. Те, в ком было сильно демоническое начало — становились во главе семьи. Те же, кому не повезло, либо становились слугами, либо же шли в качестве жертвы на ритуал.

— Ты говоришь об этом так легко… — покачал я головой.

— Вы прекрасно понимаете природу демонов, просто не можете не понимать после того, скольких из них вы призывали на свою службу. Эта природа в том числе отразилась и на моем роде, и на том воспитании, что нам давали. Да и сложно относиться к тому, что с детства ты видишь как что-то обыденное. До совершеннолетия я вообще имел мало контактов с внешним миром и как многие мои братья и сестры был на домашнем обучении. Так что перед выходом в большой мир, наше мировоззрение уже было достаточно сформировано, — усмехнулся он. — Из-за этого есть, конечно, определенные проблемы с социализацией, но схема была проверена поколениями и все негативные вещи сведены к минимуму.

— Звучит довольно ужасно.

— Если смотреть в рамках человеческой морали, вполне возможно, — с готовностью согласился парень со мной. — Но это только в рамках человеческой.

— И все же вернемся к моему вопросу, — мягко напомнил я о том, что мы отклонились от изначальной темы. — Ты сказал, что изучал вашу природу?

— Да, — коротко кивнул Павел. — Я, как и говорил, в роду был некоторого рода отщепенцем, но полезным отщепенцем. Меня с детства интересовало, почему мы такие и как сильно отличаемся от обычных людей. Несмотря на домашнее обучение, нам это тоже наглядно демонстрировали, одновременно уча не показывать наши различия. Так вот я занялся тем, чтобы выделить наши изменения, рассматривая их как с магической, так и научной точки зрения.

— В таком юном возрасте тебе доверили подобную задачу? — недоверчиво спросил я.

— Как вы думаете, сколько мне лет, князь? — резко придвинувшись ближе, спросил Павел.

— Максимум двадцать лет, — предположил я.

Пока мы ехали сюда я вместе с Константином уже изучил дело этого представителя рода Дадиан и там действительно говорилось о том, что ему совсем недавно исполнилось двадцать лет.

— Мне пятьдесят лет, — ухмыльнувшись, ответил он. — По внешнему виду и не скажешь… верно?

— Да, никогда бы не подумал, — заинтересовано посмотрел я на парня. Пусть он и огорошил меня такими подробностями, но менять линию поведения я все же не стал.

— Особенности влияния демонической крови, — пожал плечами Павел, вновь отодвигаясь от меня. — Нас потому и держат долгое время вне сообщества, чтобы не было видно того, что мы стареем не так, как остальные.

— И насколько продолжительный этот процесс?

— Не настолько, насколько многим бы хотелось, — хмыкнул Павел. — По сути, после пятидесяти-шестидесяти лет мы начинаем стареть чуть быстрее и все же медленнее, чем обычные люди. Наш род вообще из-за этого прославился долголетием. Поэтому, как правило, старшее наше поколение уходит на покой, инсценировав свою смерть, и поменяв официально личность, продолжают вести свою работу дальше.

— За подобное долголетие многие бы отдали…

— Половину собственных богатств, — продолжил за меня Дадиан. Казалось, в его глазах зажегся таинственный огонь. Впрочем, с учетом демонической природы такие спецэффекты могли быть вполне естественным явлением и даже не проявлением магической силы. — Так что «официально» я занимался тем, что пытался воссоздать полученный эффект на обычных людях.

— А неофициально? — слишком уж явно выделил мой собеседник голосом этот нюанс, что я просто не мог не подыграть и не спросить.

— А неофициально… — склонив голову набок и улыбнувшись, медленно произнес парень, который, оказывается, был раза в два старше меня. С такими данными не удивительно, что ему доверили довольно большую лабораторию. Уж за столько лет, имея большую мотивацию, действительно можно стать экспертом в определенных областях. — Я работал над тем, что избавиться от демонической крови и стать человеком.

— … — я даже несколько опешил от такого ответа. — Неожиданное желание для кого-то, обладающего подобными преимуществами перед людьми.

— Демоническая сторона моей личности, бесспорно, дает определенные преимущества, но я всегда считал все это той еще мерзостью, — поморщился Павел. — Я всю свою жизнь посвятил изучением себя и своей природы, не для того, чтобы передать это другим людям и обогатить семью, а чтобы избавиться от этого проклятья.

— Многие маги это посчитали бы благословением, — не согласился я с ним, проверяя реакцию моего собеседника.

— Знаю, — горько усмехнулся маг. — Пусть я был удален от дел рода, но знал, что к отцу приходили с предложениями поделиться силой, через вливание новой крови в их рода. Вот только все это было бесполезно.

— Почему? Неужели род Дадиан не хотел расширить свое влияние через родственные узы?

— Слишком высока смертность среди женщин, которые бы рискнули пойти на это, а отдавать в наш род мужчин никто бы не стал. Традиции же велят об обратном, — слегка улыбнулся он. — Так что, несмотря на все озвученные предложения, глава рода всегда отказывал им. Один раз в истории рода уже было, когда мы пошли на это. В итоге все закончилось войной на уничтожение, чего повторять никому бы не хотелось.

— И как же давно существует история рода Дадиан? — задал я следующий вопрос.

По официальным данным, сам род образовался не так давно, прибыв в полном составе откуда-то из Европы. Но по всему сказанному Павлом получалось, что они имеют более древнюю историю. Уж с особенностью долгожительства это было не удивительно.

— Несколько тысячелетий, — пожал плечами мой собеседник. — Я не сильно интересовался этой темой, чтобы запомнить историю рода и все наши перемещения по миру. Все началось с вливания демонической крови в род и вот к чему это все в итоге привело, — развел он руками.

— А что насчет твоих исследований? Удалось добиться результата?

— К сожалению, я смог ослабить только влияние демонической стороны личности, — вздохнул Павел. И как мне показалось, за этим скрывалось столько разочарования из-за бесплотных попыток, что только вера в то, что у него в итоге все получится, не давала мужчине не сойти с ума от неудач. — Это тоже в какой-то мере помогло в исследованиях, но все же было далеко не конечной целью. Для моих родственников даже это было хорошим достижением, после которого меня вовсе перестали контролировать, позволив спокойно работать.

— Дай угадаю — агрессия и злость?

— Верно, — довольно улыбнувшись, кивнул Павел. — Полукровки демонов и людей существа опасные и не всегда стабильные, — странно было слышать признания о себе как о «существе», но за время нашего разговора уже было понятно, что человек, сидящий напротив меня, имеет несколько иные представления обо всем этом. Сначала воспитание, направленное на подавление инстинктов, что диктовала демоническая сторона, а потом еще и долгая жизнь, из-за которой все детство представители рода проводили изолированно от других. При таких обстоятельствах не удивительно, что Павле стал социопатом, который не считал себя частью общества. — Мне удалось с помощью алхимии изготовить зелья, подавляющие большинство порывов, диктуемых нечеловеческой природой. И это позволило изменить подход к обучению молодого поколения. Правда, все это подсадило моих родственников на эти зелья, — хмыкнул мужчина, выглядящий, словно недавно повзрослевший подросток. — Но это только повышало мою ценность.

— Человеколюбием, я смотрю, ты не страдаешь, — покачал я головой.

— Так я и не человек в полной мере, — равнодушно произнес он. — И все же стремлюсь им стать. Причины этого позвольте оставить при себе.

— Хорошо, тогда перейдем к другой теме, — согласился я с ним. Все равно подоплека его действий меня слабо интересовала. Было любопытно смотреть на того, кто опровергал теорию о том, что между демонами и людьми не может быть потомства, за тем, кто внешне был мало отличим от человека, но по своей природе все же был ближе к демонам. — Ты же понимаешь, что все, что только что рассказал… все это запрещено в Империи, и ты тем самым подписал себе смертный приговор.

— Прекрасно понимаю, — кивнул Павел и улыбнувшись продолжил: — Как и понимаю то, что живым я буду выгоднее государству, чем мертвый.

— Хочешь купить свою жизнь?

— Думаете, кто-то откажется от моих знаний? — хохотнул он. — Мне лишь нужно, чтобы мне продолжили вести собственные исследования, и я готов поделиться всеми наработками с Империей. Как вы их используете — мне безразлично.

— Настолько ненавидишь свою демоническую природу? — прищурившись, посмотрел я на него.

— О-о-о, вы просто не представляете как, — ехидно улыбнулся он. — Я считаю себя прежде всего человеком разума, но все это демоническое и в том числе негативные эмоции только мешают работе. Единственный плюс во всем этом более долгая жизнь, но с учетом того, что эмоции мешают работе, я затрачиваю на исследования куда больше времени, чем бы это делал, будучи простым человеком. Так что да, мне все это мешает, и я бы хотел от этого избавиться. Жаль, что такого метода еще никто не придумал и приходится все делать самому.

— Дай угадаю, — предположил я. — В тех колбах ты пытался изменить себя?

— Верно, — кивнул Павел. — Современная магия и алхимия, может, и не во всем могут повторить достижения наших предков, но научная сторона этого позволяет взглянуть на все более детально, охватывая множество нюансов, о которых наши предки даже подумать не могли. Так что да, я пытался с помощью алхимии вытравить из себя демоническую природу. И да, предвосхищая ваш следующий вопрос, в других колбах были мои подопытные из числа слуг. Над ними я проводил более рискованные эксперименты. И можете не беспокоиться — это были исключительно добровольцы, — хмыкнул Дадиан. — Хотите еще что-то услышать от меня?

— Да. У нас получается довольно интересный разговор, что просто жаль было бы его так быстро закончить.

— К вашим услугам, князь, — слегка склонил голову Павел.

* * *
— Он самый настоящий психопат, — нервно раскуривая сигарету, произнес Константин.

Мой напарник был, мягко говоря, на взводе и даже наплевал на запрет курения в помещении. Впрочем, здесь не было людей, которые ему могли помешать заниматься таким самоуправством. В то же время я его прекрасно понимал

— Это он еще вполне адекватный, — не согласился я с ним. — С таким-то домашним обучением. Я, конечно, знал, что некоторые рода магов до сих пор не отдают своих детей в учебные заведения, вдалбливая в них древние традиции, но думал, от этого уходят. А тут еще и такие неожиданные повороты.

— Аналитики говорят, что он не врал или был сам убежден в том, что говорил, когда упомянул, что ему уже есть пятьдесят лет, — обратил внимания на эту часть разговора мужчина.

— Не верится, да? — хмыкнул я.

— Да, — после небольшой паузы кивнул Скуратов. — Только меня все не покидает чувство, что это все похоже на ловушку. Уж очень все прошло просто.

— А тебе нужны дополнительные сложности? — не удержался я от вопроса. — Могу подкинуть. Например, ограничители на него действительно не действуют, хоть вы в это и не поверили. Так что Павлу ничего не мешает перекинуться в свою демоническую форму и попытаться сбежать. С учетом того, что он ведет себя в такой ситуации довольно спокойно, вполне возможно, он такой вариант тоже продумал и вполне может избежать пленения. Правда, я не думаю, что он на это пойдет.

Вот только к концу моей речи Константин меня не слушал, быстро отдавая приказы об усилении защиты этой части изоляционного блока Службы.

— Что еще можешь сказать? — серьезно спросил он, посмотрев на меня.

— Я могу лишь предполагать, — пожал я плечами. — Все же я так же, как и ты впервые встречаюсь с полудемоном и мне неизвестны его возможности, и на что он может быть способен в той или иной ситуации. Дальше уже, думаю, ваши аналитики скажут даже больше информации, чем могу дать я.

— А ты не можешь с помощью своих печатей… ну это…

— Ну-ну, — перебил я своего напарника, который пытался сформулировать свою мысль. — Вот и я не знаю, что я могу сделать с ним с помощью своих печатей. Вполне возможно, его демоническая часть и откликнется на мое воздействие, а может, и нет. Тут уже, Константин, от твоего руководства зависит — разрешат ли они опыты над этим человеком или нет. Но мне кажется, он говорил вполне искренне, когда дело касалось его домашнего обучения и того, что он стремится избавиться от влияния демонической крови. Другое дело в истинных мотивах, почему он стремится к этому, но я не дознаватель, чтобы выпытывать из него такие подробности.

— Я тебя понял.

— Больше интересно, как ему позволили работать одному без присмотра, — посмотрел я на стекло, которое с нашей стороны было вполне себе прозрачным.

Там сидел Павел Дадиан, который, казалось, заснул с открытыми глазами, в ожидании дальнейших действий Службы после нашего продолжительного разговора, что затронул много нюансов жизни Павла и вскрывший некоторые подробности деятельности его рода. Как я понял, на указанные адреса уже выехали группы оперативников, которые должны были все проверить. Даже жаль, что настолько сговорчивый человек так мало знал про свою семью и мог поделиться лишь малой частью. По крайней мере, в последнем он меня уверял, а вот на самом деле было ли так, пусть уж специалисты разбираются.

Даже интересно к чему приведет все это дело.


Глава 7


— У вас получается лучше, милорд, — похвалила меня Рокс.

Вот только перед этим она меня прилично поваляла по всему залу, что я сейчас, даже несмотря на защитную экипировку, чувствовал себя… В общем, чувствовал я себя плохо.

На данный момент я уже не утверждал так непоколебимо, что боевая подготовка и, в частности, искусство мечевого боя мне ни к чему, но даже с более любимым мной огнестрелом с демонессой ведь ничего не сделаешь. Пусть я имел ряд преимуществ по сравнению с обычными людьми и многими магами, имея возможность что-то противопоставить иллюзиям Роксаны, но даже так слишком был велик шанс попасться в ловушку, а уж такую возможность она не упустит.

С такими противниками, как демонесса, лучше или вообще не вступать в бой и держать ее на максимальной дистанции, либо встречать уже в ближнем бою, где на иллюзии не будет реагировать боевое чутье. Вот его в последнее время мы и развивали.

На мой взгляд, это было довольно бесполезная трата времени, но Роксана и Миямото совместно говорили, что я делаю определенные успехи в этом направлении и прекращать занятия не стоит.

— Вот только почему я каждый раз оказывают побитым тобой? — проворчал я, поднимаясь с пола.

— Просто у вас пока не хватает опыта, чтобы видеть всю картину в целом, да и не успеваете вы порой реагировать на угрозу хоть и чувствуете ее, — мягко улыбнулась Роксана. — Ваша подготовка уже позволяет вам противостоять всему этому, но осталось дело только за опытом схваток.

— Красавица права, мой ученик, — довольно улыбнулся Миямото, появляясь рядом с нами.

Я знал, что он часто наблюдает за нашими тренировками, но чаще всего предпочитает не вмешиваться и просто смотреть со стороны на все происходящее.

— С каких пор вы стали так близки, что ты общаешься к Роксане так? — потирая ушибленные ребра с правой стороны, спросил я.

— Я просто признаю, что с такой грацией двигаться с мечом могут немногие, — гордо произнес старый дух.

— Неужели даже среди твоих учениц нет никого, хотя бы немного приблизившихся к этому?

— Младших учениц, — поправил меня мечник. Для него я подчеркнуто был всегда единственным учеником на данный момент. Все же остальные были этого недостойны, пока он не выучит меня. Я на это уже давно махнул рукой, не понимая этой заморочки, ведь ребятам он уделяет куда больше времени на своем пути меча, да и тренируются они куда усерднее, чем могу позволить себе я. — Они еще молоды и могут лишь в будущем приблизиться к подобному идеалу.

Роксана на это лишь слегка улыбнулась, принимая слова духа. Для той, кто прожил уже несколько веков, не было секретом, насколько она сильна, а все восхваления, если ее и радовали, то тщеславие демонесса уже давно переросла и принимала эти слова как данность.

— Вам бы больше времени заниматься тренировками, милорд, — пожурила меня демонесса.

— Сама же знаешь, что я прихожу на тренировки только из-за того, что вам удалось убедить меня в этом, да и голову это разгружает хорошо. Так что этому я точно не смогу уделять еще больше времени, чем сейчас, — покачал я головой. — Да и вообще, у тебя уже очередь заждалась, — мотнул я головой в сторону воинов рода, что сейчас проводили разминку кто поодиночке, а кто парами. При этом все старались делать вид, что не смотрят в нашу сторону, но я-то заметил, что каждый слуга внимательно наблюдал за тем, как сражается их глава.

Пусть Роксана меня нещадно избивала, так и не дав себя победить, но все же я продержался куда дольше, чем сильнейшие бойцы рода и это тоже играло роль в создаваемой мной репутации. Так что в какой-то мере эти тренировки были полезны еще тем, что добавляли мне очков в глазах остальных.

Одно дело, как то глава, которого ты толком и не видишь и совершенно другое, когда этот человек проходит через те же тренировки, что и остальные. Это в некотором роде роднит нас и сближает. Так что все это я делал не просто так.

Приняв душ и переодевшись, я направился в рабочий кабинет, где меня как всегда ждали сводки по делам рода. Вот только помимо этого меня также ждало три видеозаписи о боях команды Лены.

Как я и предупреждал Орлова, я не мог присутствовать на каждом их товарищеском бое. И все же Владимир не подвел и даже успел сделать монтаж всех боев для просмотра в простейшей программе, позволяющей акцентировать внимание на тех или иных мелочах.

Даже без меня ребята справлялись очень хорошо. На удивление Алиса вообще вела себя довольно сдержанно и когда все же порывалась стать острием атаки, то ее неизменно прикрывал Бартенев.

В целом получалось, что за эти несколько лет ребята действительно смогли стать полноценной командой, комбинируя свои стихии и оказывая поддержку друг другу. Орлов же проявил себя с неожиданной стороны умелого тактика, который руководил всей командой и быстро реагировал на изменяющиеся условия. Пусть они выиграли лишь в двух боях, но я видел, что парню просто не хватает опыта и, благодаря всем этим договоренностям на товарищеские сражения, он собирается уменьшить этот недостаток.

И все же были в их работе некоторые проблемы, а значит, и мне предстоит поработать, чтобы указать ему на них. Хорошо, что теперь не требуется проводить время в тренировках с ними, а значит, я буду занят только этим, что отнимет не так и много минут в моем графике.

* * *
— Прошу прощения за небольшую задержку, — ворвался в комнату наследник рода Барклай-де-Толли. — У меня были важные переговоры, которые я не мог отменить.

— Я все понимаю, — улыбнулся я, после взаимного приветствия. — Ваши слуги готовят прекрасный чай.

— Благодарю, — довольно кивнул Илья. — И если не против, то давайте перейдем на «ты»? Все же это неофициальная встреча, а «выкать» я что-то устал.

Все это было произнесено с обескураживающей улыбкой и не вызывало внутреннего отторжения. Вот что значит наследник рода, который в первую очередь занимается торговлей.

— Я не против, — ответил я, отставив чашку с чаем в сторону. А он действительно получился очень вкусным, что я даже не заметил, как весь выпил, пока ждал парня.

— Итак, — устраиваясь поудобнее на диване напротив меня, произнес Илья. — Я так понимаю, разговор пойдет о том, что находится в этих трех кейсах?

— Все верно, — кивнул я. — Роксана, будь так любезна.

Демонесса эффектно вышла из-за моей спины, где стояла все это время неподвижно, словно статуя и, подняв по очереди каждый кейс, расположила их на столе, что находился между нами. Его длины как раз было более чем достаточно, чтобы расположить их все, и он был достаточно устойчивым, чтобы не рухнуть под всем этим весом.

Надо было видеть глаза Барклай-де-Толли, когда он услышал, с каким тяжелым звуком опускаются кейсы, которая моя телохранительница поднимала со слишком большой легкостью. Отчасти не преднамеренная, но тоже демонстрация, правда, в несколько ином направлении.

— Я правильно понимаю, что это не купленные образцы? — прежде чем приступить к осмотру задал вопрос Илья.

— Все верно, — улыбнулся я. — Все это собственное производство моего рода.

— Интересно, — задумчиво проговорил парень, приступив к более тщательному осмотру самой простой модели, которая представляла собой что-то среднее между контактным комбинезоном и нательной броней скрытого ношения. — Не знал, что у Шуваловых есть подобные производства.

— Благодарю, — хмыкнул я. — Пришлось приложить определенные усилия, чтобы об этой моей задумке до этого дня никто не узнал, — я коснулся своего коммуникационного браслета и отправил сообщение Илье. — Эта спецификация по каждой модели и тактико-технические характеристики.

— Позволь, я сначала ознакомлюсь, — попросил наследник рода торговцев.

— Конечно.

Весь осмотр не занял больше получаса, за которые я успел ответить на несколько писем и поменять планы на эту неделю. Все же пока, несмотря на все мои усилия, полностью избавиться от личных визитов не получалось и приходилось изыскивать пути, как все сделать с меньшими трудозатратами и потерей времени на все это.

— Очень неплохо, — задумчиво потерев подбородок, вынес свой вердикт по просмотренному Илья. — Есть и более примечательные комплекты брони, но эти даже выше среднего по своим характеристикам. Они уже проходили испытания?

— Да, — кивнул я. — Моя гвардия в скором времени будет полностью переведена на эти доспехи.

Говорить же о том, что у них будут более продвинутые модификации, я не стал. Мне удалось получить от Ульриха нужные элементы брони, но все же это оставалось штучное производство, да и сам демон имел свое представление обо всем этом, и уговорить его на изготовление штампов было очень тяжело. Он так мне и не сдался, наотрез отказавшись, чтобы этим занимался еще кто-то кроме него. Впрочем, дальнейшая демонстрация скорости его работы показала, что демон-кузнец, имея должную мотивацию, может заменить собой конвейер. Утрировано, но все же скорость его работы была потрясающей и невольно вызывала восхищение мастерством демона.

И вот после этого мне говорят, что демоны больше предрасположены к разрушениям.

Да, мечта о заполнении рынка более качественными по материалам доспехами массового производства не оправдалась, но в итоге я пришел к решению, что штучное производство будет даже выгоднее, так повысит цену конечного продукта в несколько раз. Да и можно делать вообще эксклюзивные доспехи под конкретных людей, что может стоить намного больше, чем более простые образцы, которые я сейчас демонстрировал перед Барклай-де-Толли.

— Потребуется проведение тестов еще с моей стороны, но я уже могу сказать, что в Империи только род Углицких, да Яновы могут изготавливать что-то близкое к этому, — Илья откинулся назад и внимательно посмотрел на меня. — Возможно, ты не знал, но наше государство в некотором роде отстает в этом плане от наших европейских коллег. Сейчас самые лучшие доспехи у дома Ламарк в Германии и дом Роганов во Франции. Именно они поставляют большинство комплектов доспехов как для магов, так и для обычных людей. Именно они по своей сути контролируют этот рынок, так как нет аналогов, приблизившихся к характеристикам их доспехов.

— Я в курсе этого.

Рэми, перед тем как я во все это ввязался, предоставила более чем подробную аналитическую сводку по текущим образцам доспехов и возможным конкурентам. Именно из-за последнего я прекрасно понимал, что мне потребуются союзники. Как бы ни хотелось получить всю прибыль только себе, но мой род проще уничтожить, чем пустить на этот рынок.

— Тогда я могу не беспокоиться насчет принятия решения, — облегченно выдохнул Илья.

— А были еще какие-то варианты? — с любопытством посмотрел я на парня. — Только честно.

— Честно? — хмыкнул он. — Для торговца честность очень дорогой инструмент. Но так уж и быть. Да и отец тебе благоволит, ты ему определенно понравился, а этого удостаивается не так много людей. Если бы ко мне подошел с подобным предложением кто-то другой, то я бы с помощью своих юристов выбил бы лучшие условия для своего рода, оставив небольшой процент своему «партнеру», — выделил Илья голосом последнее слово, что сразу становится понятно, насколько незначительной была бы роль этого партнера. — На рынке доспехов сейчас представлено не так много, и если есть возможность произвести уникальный продукт, то делиться этим с менее значительным родом просто никто не станет.

— Всегда проще забрать производство себе, — понимающе кивнул я.

— Не без этого, — не стал отрицать Илья. — Все равно в цепочке производства участвуют люди, и если они не бесконечно преданы роду, то встанут под руку другого господина и их легко можно будет промотивировать увеличением зарплаты. Да и имея производственную линию и схемы, можно со временем повторить само производство, даже не имея обязательных специалистов. Дело встанет только во времени.

— Допустим, — кивнул я, не став говорить, что в моем случае это точно бы не сработало.

Ведь стоит к тем же демонам-паукам подойти человеку, у которого нет защитной печати, как они его попросту схарчат. После такого их проще будет уничтожить, чем пытаться добиться того же материала. Уж об этом я побеспокоился в самом начале. Да и Ульриха попробуй уговори поработать на кого-то еще. Этот вредный демон у меня-то кровушки попил, и то он слушает меня из-за того, что я ему предоставил все необходимое для его дальнейшего развития как мастера-кузнеца и при этом имеют Знак Власти, пусть это лишь осколки. Только с таким человеком это гордое существо согласно было работать. Остальных же людей он воспринимает никак иначе, как «жалких букашек».

— Даже если характеристики, что ты скинул, слегка завышены, то все равно эти доспехи довольно хороши, чтобы пойти на такой риск, — добавил Илья.

— Примерно так я и думал, — ухмыльнулся я.

— Поэтому ты и пришел ко мне, а не к моему отцу? — хитро посмотрел на меня наследник рода.

— Что-то говорит мне, что в дальнейшем мне предстоит работать именно с тобой, — с улыбкой произнес я, демонстрируя внешнюю расслабленность. — Да, я мог бы пойти к главе рода и договориться обо всем с ним. Что-то подсказывает, что он тоже бы не пошел по сценарию обострения конфликта. Но это все принесет мне куда меньше выгоды, чем договоренность с тобой.

— Выгода, значит? — переспросил Илья, кивнув головой.

— Да, мне выгодна дружба с твоим родом. А что, как не совместное предприятие, может скрепить эти отношения? К вящей прибыли обоих родов.

— Я так понимаю, что с цепочкой производства этих доспехов не все так просто? — спросив это парень, очень внимательно посмотрел на меня, отслеживая реакцию на свои слова. Похоже, это была просто догадка, но не спросить он тоже не мог.

— Да, сам же знаешь, что я Темный призыватель, — развел я руками. — А изготовление доспехов завязано на моих способностях.

Скрывать такое от будущего партнера не имело особого смысла. Если я хочу, чтобы род Барклай-де-Толли помог не только своими финансами и связями, что было куда дороже, то лучше частью правды все же поделиться. Да и Илье, как и его отцу лучше будет знать, что все завязано на меня и без моего участия создание доспехов просто не пойдет.

— В таком случае, — задумчиво посмотрел в окна Илья и все же после небольшой паузы он посмотрел на меня и продолжил: — Что ты скажешь насчет того, чтобы привлечь к этому еще одну сторону?

— Ты имеешь кого-то на примете?

— Да, Алексей Мстиславский, — улыбаясь, ответил он.

* * *
— Для затворника, знаменитого своими изобретениями на стыке технологий и рун, мы довольно часто встречаемся, — с улыбкой произнес я, приветствуя темноволосого парня, который, не изменяя себе, что в холод, что в жару ходил в одежде, которая оставляла открытыми только ладони.

Создавалось такое впечатление, что у парня аллергия на что-то или же его кожа имеет явные изъяны, которые аристократ не хочет демонстрировать. Почему-то же он отказался от роли наследника рода Бельских, уступив его младшим братьям.

Вообще, слухов про этого парня ходило великое множество, особенно с учетом того, что Бельские его не бросили несмотря на то, что Алексей сформировал свободный род. Да и как я понимаю, без поддержки отца у парня бы не вышло организовать производство эксклюзивной техники, вроде коммуникационных браслетов. Все же как-никак род, занимающийся производством современной военной техники, и у них вполне есть возможности предоставить что-то из своих наработок для бывшего наследника.

В целом вокруг парня образовалось облако таинственности, которое он не спешил развеивать.

Мы собрались в особняке Барклай-де-Толли на следующий день после того, как я показал Илье свои доспехи. Я даже не сильно был удивлен тем, что парни знали друг друга, ведь будущие наследники должны были познакомиться друг с другом еще в детстве. Да и в любом случае сферы интересов двух родов должны были пересекаться не в одном деле. С учетом того, что их может заинтересовать, они либо должны были стать непримиримыми конкурентами, либо взаимовыгодными партнерами.

— Я тоже о вас часто слышу в последнее время, — с вежливой улыбкой поприветствовал меня Алексей, что до этого спокойно говорил о чем-то с Ильей.

— Ребята, давайте без официоза. Мне этого хватает и на официальных встречах, — сразу предупредил последний.

— Я не против, — пожал я плечами.

— Я тоже, — высказался Алексей.

— Итак, предлагаю в первую очередь тебе, Алексей, посмотреть на то, что мне принес Егор, — Илья посмотрел на меня, и я разрешающе кивнул. Только после этого парень притронулся к кейсам и открыл их.

— Броня? — удивленно посмотрел на нас Мстиславский. Похоже, его не ставили в известность насчет того, что было в кейсах.

— Да, — подтвердил я очевидное. — Новая линейка доспехов, которую мы планируем выпускать совместно.

Тем временем Алексей притронулся к легкому комплекту доспехов и на несколько мгновений замер.

— Что за материал использовался при изготовлении? — наконец-то отмерев, он посмотрел на меня.

Я пока не до конца понимал, что сейчас произошло, но, похоже, он сумел как-то за столь короткое время провести анализ структуры доспеха. Иначе, почему его взгляд сейчас именно такой? Взгляд исследователя, который близок к разгадке, но все равно задавший вопрос, чтобы убедиться в своей правоте.

— Пока что это можно считать секретом рода, — не спешил я отвечать на его вопрос. — Пока считай, что это эксклюзивный материал.

Мстиславский перевел взгляд на Илью и тот ободряюще улыбнувшись, кивнул ему.

— Магическая емкость данного металла намного выше рядовых вещей, что мне встречались до этого, — начал говорить он, и я махнул рукой, чтобы он продолжал. В случае чего всегда успею остановить поток его мысли. — Над ним явно работали магическим образом, но метод воздействия и сам подход мне незнаком. Есть, конечно, металлы, которые могут показать характеристики выше, но это точно не они, да и из-за их стоимости, подобного рода доспех, скорее, становится произведением искусства, чем функциональная вещь.

— Пока все верно, — ответил я на его изучающий взгляд.

— Значит… — окинул парень задумчивым взглядом меня и Илью. — Собираетесь запустить собственную линейку доспехов?

— Да, — взял слово Барклай-де-Толли. — Егор является изготовителем доспехов и вообще всего цикла производства. Я же собираюсь помогать с маркетингом и поставками.

— Какие планы насчет меня? — хмыкнул Алексей. В такой ситуации вообще сложно не понять, что от тебя чего-то не ждут в ответ.

— Ты же технический гений нашего поколения, — развел руками Илья. — Неужели ты не сможешь применить свои таланты к этим вещам?

— Применить таланты, говоришь? — задумчиво переспросил Мстиславский, вновь прикасаясь к легкому комплекту доспехов. — С учетом материалов это же будет не массовое производство?

— Как это понял? — заинтересовался я тем, как был поставлен вопрос.

— Тот, кто делал доспех, явно имеет большой талант и мастерство, но все же не во всех местах все однородно, а значит, каждый элемент изготавливали отдельно. При конвейерном производстве такое встречается только у брака, но тогда выбиваться могли только один-два элемента. Тут же у каждого элемента свой… отголосок, — добавил он под конец. — Так что если это не прототипы, которые могли сделать и вручную… — я на это покачал головой, признавая его слова, — то значит, изготавливают их не фабричными методами. С учетом этого, что именно хотелось бы добиться от этой брони?

— А что еще требуется от подобного вида обмундирования? — хмыкнул я. — Чтобы защита была больше и подвижности не мешала.

— Я бы их еще покрасил, чтобы они не выглядели столь блекло, — вклинился Илья. — Уж извини, Егор, но сейчас они выглядят достаточно непрезентабельно.

— На то это и образцы, — развел я руками. — Их вполне можно видоизменить, если того потребуется. Да и над внешним видом я не сильно думал, больше нацелившись на функциональность.

— А если сделать так? — пробормотал себе что-то невнятное под нос Алексей, который в этот момент нас в принципе и не особо слушал.

Он прикоснулся к грудной пластине на броне, а вот дальше я замер, не до конца веря в происходящее. От мягко засветившейся синим руки по броне заскользили вязи символов, которые стали скапливаться в тех или иных местах на броне. Они продолжали двигаться, пока не обволакивали элементы брони и не застывали на месте в виде причудливого узора.

В итоге бег символов прекратился и они стали почти незаметными на самой броне, лишь добавив ей таинственности.

— Нанести напыление и краску и рун не будет видно, — довольный проделанной работой улыбнулся Алексей.

— Это что сейчас такое было? — удивленно спросил я, посмотрев на двух аристократов.

— А ты думал, что один такой уникальный? — хохотнул Илья. — Алексей у нас Мастер Рун, — гордо представил он своего знакомого.

— Руны? — переспросил я. — Мне знакома только часть символов из тех, что появились на доспехах.

— Я использую смешанную школу начертания рун, — пояснил Мстиславский. — Часть из символов была изобретена мной.

— Это же получается новый уникальный рунный алфавит? — пораженно посмотрел я на него.

— В каком-то роде, — улыбаясь, кивнул парень.

— Я, конечно, тоже ломаю сложившиеся устои, — покачал я головой. Не говорить же что в своих печатях я тоже использую символы, очень похожие на руны, но все же не являющиеся ими. — Но вот чтобы так…

— Скажем так, — развел руками Алексей. — У меня не было иного выбора, как разработать свой собственный рунный алфавит.

— И что в итоге? Что удалось сделать с доспехом? — решил я переключиться на иную тему.

Это открытие надо обдумать в более спокойной обстановке. Получается, благодаря новому подходу к рунам, Мстиславский и смог создать свои технические примочки? Я не сильно интересовался делами его рода и только по новостным сводкам знал, что парень помимо коммуникационных браслетов изобрел что-то еще, но все это не сильно меня зацепило, и поэтому внимания на это я не обращал. Возможно, зря.

— Я увеличил прочность и повысил сопротивляемость стихийному урону. Так же доспехи, если им дать впитать внешнюю энергию, смогут защитить от близкого взрыва и частично отклонить в сторону осколки, — начал перечислять Алексей. — Можно сделать и другое… — хитро посмотрел на меня парень. — Мне надо понять, какую задачу должна выполнять броня и несколько образцов для теста. К сожалению, не каждый материал может выдержать нанесение рун, особенно когда требуется что-то энергоемкое как, например, повышение защиты.

— Получается, ты можешь с ходу определить, подойдет материал или нет?

— Верно, — не стал отрицать Мстиславский, тем более, после такой явной демонстрации это делать было бы бессмысленно. Похоже, благодаря тому что здесь находится Илья, я был удостоен некоторой толики доверия со стороны этого парня. — Богатый опыт работы с различными материалами дает понять, что из этого выдержит работу рун, а что нет. Тут можно целую лекцию провести насчет этого, но не думаю, что кому-то это будет интересно, — слегка смущенно улыбнулся он.

Похоже, Алексей уже пытался как-то это объяснить, но встретил непонимание со стороны слушателей и больше не рисковал подобным.

— Хорошо, — согласился я. — Только мне все равно надо знать чуть больше о том, что ты можешь сделать с рунами в плане применения их к доспехам.

— Да, думаю исходя из этого, можно будет создать… рунические доспехи, — предложил название Илья. — Тогда давайте обсудим предметно наше совместное предприятие, — довольно потер он руки.

— Ты уже считаешь, что я согласен? — покачал головой Алексей.

— Вот только не надо делать вид, что ты не заинтересован в этом, — хмыкнул Илья, хитро прищурившись. — Ведь наверняка думал об этом, иначе бы не смог так быстро нанести руны на доспехи, если бы не делал этого раньше? У нас в роду есть рунисты, и они проводят множество расчетов, прежде чем приступить к нанесению рун, — довольный оттого, что разгадал его действия улыбнулся парень. — Да и не думаю, что кто-то будет против дополнительного способа обогащения.

— Совместное предприятие трех родов, которые и так уже на слуху в Российской Империи? — скрестил я руки на груди. — Это будет интересно.


Глава 8


— Отлично, отлично, — довольно улыбнулся я, наблюдая за боем. — Лена, не забывай, что напасть могут и из-под земли. Лучше контролируй обстановку. Алис, ну куда ты опять вылезла вперед?! Прикрывай своего парня! А то его сейчас лишат вашего счастливого будущего. Владимир, да не красней ты так, а лучше создай воздушный щит, — отдавал я ценные распоряжения. — Мирослав… молодец.

Вот последнему члену команды я действительно ничего не мог сказать, ведь он единственный из всей команды не допускал ошибок и действовал экономно и точечно. А ведь как странно это бы ни звучало — все дело в лени парня. Ему просто не хотелось проводить пятый бой подряд из-за своей медлительности. Я же пообещал, что если к нему не будет нареканий, то он сможет пойти поспать и это неожиданно оказало на него сильное мотивационное действие.

Вот и как с такими людьми работать?!

— Стоп, — махнул я рукой, одновременно с этим прекращая тренировку студентов против демонов.

В который раз я использовал огненных гончих. Эти демоны были одними из самых послушных моих призывов, а с учетом численности их стаи, то они могли доставить проблем даже этой четверки студентов, которая вдруг уверилась в своей силе.

В какой-то мере я их понимаю, уже три победы подряд и их противниками были не самые слабые команды в Академии, но нельзя же полагать, что теперь они стали сильнее всех! Вот я и решил преподать им небольшой урок, устроив бой на истощение.

Больше всех, конечно же, ошибалась Нарышкина. Пусть девушка выросла над собой и уже лучше контролировала свои эмоциональные порывы, но все равно нет-нет да ее прорывало, и она становилась на острие атаки. Хуже того, Алиса часто вырывалась вперед и оказывалась в окружении противника, когда остальные не могли ей толком помочь, не боясь задеть своими техниками.

— Пять минут отдыха и начинаем пятый заход, — «обрадовал» я их этой новостью.

— Да сколько еще можно! — возмутилась Нарышкина, но вот делала она это довольно устало и вяло, без былого огонька.

Собственно говоря, такого я и добивался. Правда, я ожидал, что она продержится дольше, но, похоже, в этот раз я ее переоценил.

— Столько, сколько потребуется, чтобы ты перестала допускать ошибки. Собственно это касается всех, кроме Мирослава. Ты можешь отдыхать, — обратил я персонально к парню.

— Это как? — подвис Бартенев, не до конца понимая, что сейчас произошло.

— Нашего лентяя что, похвалили?! — в состоянии, близком к шоковому, спросила Алиса.

— Я же предупреждал вас, что либо вы вырубитесь от истощения, либо все сделаете как надо, не допуская ошибок. Только при таком условии вы выйдите с тренировки, — мягко улыбаясь, произнес я, посмотрев на водную волшебницу. — Мирослав на этом заходе показал себя лучше остальных и почти не допускал ошибок, так что он заслужил отдых.

— Неожиданно, — как-то очень уж задумчиво посмотрел на меня он.

— Или же ты хочешь остаться с остальными? — хитро прищурившись, спросил я у него. — Учти, что больше шанса не будет.

— Не-не, я только за отдохнуть, — тут же вскинул руки вверх Бартенев сдаваясь.

— Кто бы сомневался, — тихо проворчала Алиса на это.

Лена и Владимир в это время занимались не тем, что чесали языками, а сидели в медитации, благодаря которой можно было восстановиться куда быстрее, чем просто валяясь на земле, как это делала их сокомандница.

— Так, я смотрю, кто-то уже достаточно отдохнул. Так что продолжим, — хлопнул я в ладоши, выведя Нарышкину, впавшую в прострацию.

— Демоны тебя побери, Егор! — возмутилась она.

— Так я ведь и не держу тебя на тренировках, — хмыкнул я, смотря на разозлившуюся девушку.

Пусть она была вся в подпалинах, вспотевшая и вообще уставшая, но когда злилась, действительно становилась на сотню баллов красивее. Не удивительно, что Владимир решил подбить к ней клинья. Вот только характер… характер у девушки был отвратным. С другой же стороны, кому-то и такое нравится, так что о вкусах не спорят.

— Иду я, иду, — махнула рукой Алиса и первой направилась на новый раунд боя.

А ведь еще два года назад не удержалась бы и попыталась бы меня зацепить своим острым язычком. Вот что значит прогресс над собой, пусть он идет и медленнее, чем хотелось бы.

По итогу в следующем раунде из боя вышла Лена, которая могла сделать это и раньше, но решила оказать поддержку своим друзьям. Хватило лишь одного жеста от меня, чтобы она перестала «ошибаться» и оставила парочку вдвоем против демонов.

Владимиру, из-за уменьшения количества участников, пришлось сосредоточиться на защите и редких контратаках, так что он тоже вышел из боя. Уж в чем в чем, а в этом он действительно был хорош, и когда просто не осталось иных возможностей, он перестал допускать ошибки.

А вот Алиса держалась до последнего. При этом я видел, что она могла выступить и без ошибок, но, похоже, решила себя довести до края.

— И зачем? — спросил я, подойдя к тяжело дышащей девушке.

У нее даже сил подняться с земли не было. Хорошо, что я внимательно следил за боем и прекратил его, пока гончие не попортили ей прическу из-за того, что водный щит перестал действовать.

— Хотела узнать свой предел, — весело улыбаясь, ответила она, подняв руку с выставленным большим пальцем.

— Владимир, помоги своей девушке, — бросил я парню.

Через полчаса, когда все члены команды привели себя в порядок, мы вновь собрались на этом тренировочном поле.

— И так, что думаете, я сейчас скажу? — спросил я у четверки, но те лишь недоуменно обменялись взглядами. — Ладно, тогда не буду держать вас в неведении. Мне вас уже нечему учить.

— Тогда можно идти? — осторожно спросил Мирослав.

Впрочем, я не был удивлен его обрадованному лицу. Уж кто-кто, а он был только за, чтобы прекратить эти тренировки.

— Тихо ты! — шикнул на него Орлов для убедительности аргумента еще и, наступив своему другу на ногу, отчего тот скривился, но промолчал.

— Получается, что мы заканчиваем тренировки с вами? — спросила меня Алиса, неодобрительно посмотрев на эту перепалку парней.

— Да, — подтвердил я. — Вы прошли долгий путь, начиная от отрицания вбиваемых вам в головы правил, и заканчивая тем, что многие пошли против своего характера и привычек, чтобы стать немного лучше, — обвел я ребят внимательным взглядом. — Вам осталось лишь оттачивать свои навыки и проводить как можно больше боев, чтобы на предстоящем Турнире в Академии Магии занять достойное место.

— У нас есть шанс занять первое место? — в этот раз вопрос прозвучал от Владимира.

— Шанс есть, но сможете ли вы его реализовать, зависит только от вас, — улыбнулся я.

— А нельзя было ответить сразу прямо? — недовольно фыркнула Алиса.

— И каким же образом я бы мог это сделать? — насмешливо я посмотрел на водную волшебницу, которая, как всегда, оказалась несдержанной на язык. — Я не знаю, кто будет вашим противником в верхней сетке Турнира. Не знаю, не поведет ли кое-кто себя излишне эмоционально и неосмотрительно, — взгляд в сторону нахмурившейся Алисы. — Или может кто-то не захочет излишне напрягаться, — это уже укол в сторону Мирослава, который в этот момент сладко зевал. После моего взгляда парень даже поперхнулся. — Слишком много факторов, чтобы говорить именно о первом месте, — покачал я головой. — Но вот то, что вы войдете в пятерку лучших, в этом я уверен. Дальнейшее расположение в пятерке уже будет зависеть от вас, и как вы себя проявите.

— Можем ли мы и дальше проводить бои против демонов? — после небольшой паузы спросил Орлов.

Парень был задумчив и будто слегка не здесь. Похоже, рассчитывал, что ему и его команде следует сделать дальше.

— Да, если я не буду занят, то вы можете вполне пользоваться тренировочной площадкой моего рода для отработок командного взаимодействия. Да и вообще, если кому-то из вас надо будет отточить свои навыки, то можете все узнать через Лену. Все же вы ее друзья и мои ученики и никто не будет вам запрещать появляться в этом доме, — ответил я, чтобы сразу расставить все по своим местам.

Более того, пусть рода этих ребят и не были самыми влиятельными в Империи, но при этом и не были мелкими. Пусть мои ученики не станут наследниками родов, правда, как я понял в плане Владимира, это вполне возможно, но с ними неплохо и дальше иметь хорошие отношения. Кто знает, когда это может пригодиться?

Принцип взаимных услуг до сих пор неплохо выручает меня, а эта троица, только благодаря совместной учебе у меня, смогла так быстро прогрессировать в личной силе. Такие вещи среди одаренных не забываются. Да и рост собственного могущества — вещь куда как ценнее денег, за которые ты этого можешь и не добиться.

Игра на перспективу, как и всегда.

— И все же я не могу оставить вас просто так после стольких усилий, положенных на то, чтобы вы достигли текущего результата, — продолжил я после небольшой паузы. — На этом Турнире вы будете выступать в комплектах брони, которые я предоставлю вам. Для этого надо будет снять с вас мерки, но этим уже займется Лена.

Моя жена понятливо кивнула и ободряюще улыбнулась своим друзьям.

Этот вопрос был уже обсужден ранее и согласован с моими партнерами. Мы все же обкатали схему с доспехами и нанесением на них рун Мстиславского. Как оказалось, парень уже давно экспериментировал с доспехами, но оказалось, что износостойкость материалов после нанесения рун резко уменьшалась.

В итоге доспехи могли продержаться два-три боя, а дальше уже становились бесполезной рухлядью. Правда, тут стоит учитывать, что это бой, когда использовался весь ресурс доспехов, но я уже убедился, что с рунами Алексей такой комплект делал мага очень сложно убиваемой целью. При этом такого рода усиление брони нигде не считалось чем-то запрещенным. Она даже не подходила под разряд артефактов, применение которых было запрещено на Турнире Академии магии.

Именно исходя из последнего, Илья предложил провести наглядную демонстрацию новой линейки доспехов для магов с моими учениками. Саму продажу можно было бы запустить и раньше, но в деле подачи товара наследник рода Барклай-де-Толли был намного опытнее меня, да и Мстиславский с ним согласился.

После демонстрации возможностей доспехов нашего совместного производства, можно будет открыть продажи эксклюзивной линейки доспехов.

Хорошо, что удалось сохранить секрет производства, прикрываясь делом рода, куда без намерения поссориться ни один аристократ не полезет, а то объяснять еще, что у меня часть начинки делают демоны-пауки, а внешнюю броню демон-кузнец было уж слишком.

Пусть все понимают, что я могу призывать демонов, но большинство считает, что это лишь временное явление, как применение техники, которая не может действовать вечно. Да в Службе уже знают, что у меня есть демоны, которые находятся рядом со мной, и они не исчезают. Но то Служба, которая не будет распространяться о данных особенностях, и иное дело другие маги. Кто знает, когда личная выгода рода превысит дружественные отношения. Пусть из этого знания сложно извлечь выгоду, но, поди угадай, как повернется ситуация, и как это можно будет использовать против меня.

В любом случае тот же Мстиславский не спешил рассказывать все нюансы работы его метода, так что, и я был вправе умолчать о некоторых деталях. Главное, что знали оба моих партнера, это то, что доспехи хоть и можно сделать одинаковыми, но изготавливаются они вручную, а значит, добиться больших поставок просто не получится.

Что, в свою очередь, не мешает производить вариации нательной брони, которую как раз можно изготавливать большими партиями. Тем более, эта ниша оказалась практически не занята крупными игроками и, вполне возможно, именно при ее продаже удастся получить максимальную выгоду.

Сама же броня становилась штучным товаром, который должен был оправдать свою стоимость, благодаря качественным материалам (с моей стороны), магической защитой и дополнительными возможностями (со стороны Алексея) и эстетичному внешнему виду и грамотной рекламы (со стороны Ильи).

Я мог бы все сделать и сам, выставив на рынок те комплекты брони, что и так получались, но прекрасно понимал, что в таком случае мой род просто задавят. А вот бороться против одного из самых богатых родов Империи и Мстиславского, которого, по сути, прикрывали Бельские, будет в разы сложнее. Если же возникнут какие-то проблемы, то мы будем решать их совместно, а это участие трех родов, что может стать очень весомым аргументом в любом споре.

— Брони? — вдруг переспросил Мирослав. — А чем наша-то не устраивает?

— Не беспокойся, — хмыкнул я. — Она будет предоставлена вам бесплатно, и если хорошо выступите, то сможете оставить ее себе в качестве подарка.

— Она настолько хороша? — прищурившись, с подозрением спросила Алиса. — Все же наша броня стоила немалых денег.

— Ты даже не представляешь, — улыбнулся я.

* * *
Прошел уже месяц с момента как Бей Мин своими действиями вывел нас на род Дадиан. В итоге из всего рода в живых остался только Павел Дадиан, по сути, сдавшийся Службе добровольно. Один из оставшихся членов рода был обнаружен мертвым, а второй оказал сопротивление, в ходе которого его были вынуждены убить.

Кстати, насчет последнего — он преобразился не в четырехрукого полуящера, а скорее, напоминал носорога со своей толстой шкурой, которую продырявить смогла только огненная техника одного из магов, и то, воздействуя точечно. Пули этому парню были вообще не страшны, а останавливаться он не пожелал и убил одного из оперативников и покалечил еще троих в попытке выбраться из окружения. После такого медлить больше никто и не подумал.

Жаль, конечно, что допросить его не получилось, так как, зная больше информации, можно составить более цельную картину, но все это с лихвой компенсировал Павел Дадиан, который не стал молчать и с готовностью делился всем, что знал. Ему было достаточно получить обещание, что он сможет продолжить свою работу.

Запрещать подобные эксперименты в направлении, которое в Империи, по сути, никому не известно, было бы просто глупо. Понятное дело, что к Павлу приставили помощников-охранников, которые могли хоть что-то понять в его действиях и не допустить побега ценного кадра. Впрочем, парень всеми своими действиями показывал, что и не собирается никуда уходить особенно, когда ему предоставляют все необходимое для дальнейших изысканий.

Единственное, что его раздражало — так это нахождение рядом других людей. Пусть, по словам последнего представителя рода Дадиан (по крайней мере, из тех о ком было известно Службе), ему было пятьдесят лет, но он был очень уж нелюдимым и предпочитал вообще находиться в отдалении от всех.

Был в этом еще один нюанс, из-за которого я, по сути, был в курсе данных вещей. Павел Дадиан по какой-то причине только со мной разговаривал более-менее нормально. Остальных людей он не то, чтобы презирал, а относился к ним как к элементам обстановки и часто игнорировал. По этой причине мне время от времени необходимо было посещать лабораторию этого полукровки, чтобы Служба могла получить новые сведения о его работе и, возможно, получить новые данные о деятельности рода Дадиан, которая еще не была полностью раскрыта.

— Как твои успехи? — миролюбиво спросил я, смотря на целый ряд склянок с красной жидкостью, над которым сейчас колдовал Павел.

— О, князь, — не сразу оторвался от своей работы парень. Ну вот никак не мог я назвать его мужчиной из-за того, что внешне Дадиан выглядел моложе меня. Тому же было и вовсе наплевать на наименование, так что я просто решил не морочиться с этим. — Давненько вы не заходили.

— Место главы рода заставляет много пропадать по рабочим вопросам, — ответил я, садясь на один из стулов, на котором не было записей Павла.

Как и в своей лаборатории, где мы нашли этого человека, так и тут все было завалено различными записями. Каким бы гениальным он ни был исследователем, но вот организовывать свой процесс, чтобы все было аккуратно, Павел не мог или же не хотел. Для расшифровки его записей даже выделили отдельную группу аналитиков, так как полукровка сильно злился, когда его просили отвлечься от работы и объяснить, что же он такое написал.

С учетом того, что остальных людей он считал глупцами, ему это все настроение явно не улучшало. Последнее, в свою очередь, сказывалось на работе, которую мог сделать только он. Так что легче было выделить людей для сведения всего в общую систему, чем ругаться с магом.

Как мне сказал Константин, ученые Службы были в полном восторге от методов Павла, который продвинулся в своих исследованиях настолько далеко, что даже им не все из того, что он делал было до конца понятно. Пока же получалось, что Павел Дадиан — один из лучших генетиков магических проявлений в Империи и растрачивать такой кадр на что-то другое никто не хотел.

— Поэтому я никогда и не понимал это стремление к вершине власти, — покачал головой Павел. — Все это лишь отвлекает от действительно важных дел, и если во всем участвовать, то нигде не успеешь.

Сейчас он явно лучше следил за собой, чем в момент нашей первой встречи. Впрочем, там-то он плавал в колбе с жидкостью неизвестного состава. На данный момент полудемон коротко подстригся, побрился и вообще выглядел куда собранней.

Несмотря на то что он говорил со мной, сам Дадиан в это же время занимался каким-то подсчетами и, постоянно бормоча себе что-то под нос, заносил на планшет все новые данные. Благодаря этому, они сразу попадали для анализа группе аналитиков, но все равно Павел нет-нет да хватал листок бумаги и уже продолжал писать на нем, чтобы потом прикрепить его для большей наглядности к стене.

— Как тебе условия пребывания здесь? — задал я один из тех вопросов, которые мне рекомендовалось озвучить во время посещения. Других-то людей Павел, как правило, игнорировал.

— На удивление более чем удовлетворительно, — оторвался от планшета парень. Он посмотрел на меня, и я увидел большие мешки под глазами, будто Павел уже давно не спал. — Если бы я знал, что смогу получить доступ к таким ресурсам, то давно бы сам сдался Службе магической безопасности Империи. У них действительно есть доступ к вещам, которые мне невозможно было получить в иных условиях. Даже жаль, что мои действия контролировали, и я не мог сделать это раньше. Столько лет потерянных возможностей, — покачал он головой.

— Когда ты в последний раз спал?

— Дайте подумать… — задумчиво постучал он пальцем по планшету. — Дней семь-восемь назад. И не беспокойтесь, я могу обходиться без сна, не повредив критическому мышлению, больше двух недель. Небольшой бонус от моего происхождения, — невесело улыбнулся Дадиан. — Я уже давно привык к такому режиму и считаю лишним тратить на сон столько часов, которые можно провести с большей пользой.

— И все же ты остаешься отчасти человеком, да и сон нужен даже демонам, — возразил я.

— Как таковой потребности во сне у демонов нет, ведь они могут себя подпитывать за счет внешней энергии, — почесал подбородок Павел. — А вы видели много демонов, которые спят как люди?

— Уж поверь, — не удержался я от хмыканья, вспомнив Церби. — Некоторые демоны очень любят спать. Пусть, как ты и говоришь, они не имеют яркой выраженной потребности в этом, но видов демонов существует великое множество и не со всеми все так однозначно.

— Мне нужно больше образцов, — пробормотал парень. — Выборка слишком мала, чтобы делать выводы… Мои данные могут быть ошибочными… Нет, слишком малая выборка… Получение частного случая…

— Если тебе что-то необходимо, то ты можешь попросить это у сотрудников Службы, — прервал я его бормотания, так как Павел слишком увлекся своими мыслями. — Если это будет возможно, то они тебе это доставят.

Я уже был поставлен в курс того, что Дадиан запросил себе десяток демонов и их ему предоставили. В этом я не принимал участия, да и Ходкевича с его лабораторией тоже никто не трогал, а значит, у Службы были те, кто проводил ритуалы. Похоже, что некоторые тюрьмы лишились своих смертников. Правда, не думаю, что это было так уж заметно — преступников всегда хватало, так скоро, вполне возможно, появятся новые жертвы для ритуалов.

В этом плане Службе магической безопасности приходилось запачкаться в том же, что они пытались предотвратить. Это явление неизбежно, когда ты хочешь лучше разобраться в происходящем. Отрицать это глупо и еще глупее выставлять себя во всем белом, когда это далеко не так.

— Да, точно! — очнулся от своих размышлений Павел. — А вы, князь, не можете призвать своих демонов для моих исследований? — вдруг резко обернулся он, пристально посмотрев на меня.

Я, конечно, понимал, что в плане личной силы этот человек мне уступает, и я вполне смогу с ним справиться, но вот эти безумные глаза ученого заставили даже меня вздрогнуть.

Такие люди, как Павел с легкостью положат под нож десяток людей, если это позволит им выяснить какую-то мелочь, которой не хватает для исследований. Возможно, ученые подобного рода и способны на прорывы в кратчайшие сроки, но вот цена за это… Я бы не хотел быть тем человеком, который принимает решение о передаче «материалов» для исследований. Слишком мерзкие и кровавые действия стоят за этими словами.

— К сожалению, нет, — покачал я головой, стараясь говорить как можно убедительней. — Мои призывы в полной мере не могут оставлять свои физические части в этом мире после окончания призыва. Так что вам не удастся собрать с них материал.

И это если не упоминать о том, что если я такое будут проворачивать, то в итоге на мои призывы перестанут отвечать.

— Жаль-жаль, — пощелкал пальцами парень. — Это бы здорово упростило дело.

— Но я, как понимаю, ты все равно не стоишь на месте?

— О да, — воодушевленно произнес Павел. — Раньше мне приходилось сдерживаться и работать с тем, что есть — это здорово замедляло работу. Знаете, как сложно у некоторых видов демонов найти голосовые связки, чтобы они перестали голосить каждый раз, когда я беру у них образцы?

— Могу себе представить, — вежливо улыбнулся я, стараясь не показать свои истинное отношение к описанию работы вивисектора.

Пусть демоны являются существами, которые долгие века убивали людей и вообще не прочь и сейчас полакомиться человеческой плотью (впрочем, многим вообще без разницы что есть, чтобы восполнить затраты магической энергии), но делать подобное с живыми организмами, которые могут испытывать боль и страх?

Да, бесспорно, я занимался чем-то похожим, когда продавал части демонов, которых мне удавалось ловить. Но те сами начинали охоту на людей и должны были понимать, что их может ждать похожая участь, так что в этом плане я не испытывал угрызений совести. Но вот тех, кому предоставляли полукровке Дадиан… им, действительно, не повезло.

— Пусть выборка все же, на мой взгляд, ограничена, но я близок к более глубокому пониманию природы демонов.

— Это можно будет использовать для военных целей? — задал я вопрос, который меня просили обязательно задать, если вдруг обсуждение коснется этой темы.

— Хотите предотвратить вторжение? — с любопытством посмотрел на меня Павел, но, спустя мгновение, вернулся к своему планшету, в котором продолжил заполнять данные. — Возможно, по срокам и удастся успеть, но по мне это все ерунда, — пренебрежительно поморщился ученый. — Вот другое дело — кровь…

— Ты что-то знаешь? — спросил я до того, как его бы унесло в другую степь. Если это вовремя не сделать, то вернуться к изначальной теме будет сложно — знаем, уже проходили.

— Отец говорил что-то о попытках разных ячеек создать портал в один из миров демонов, — махнул рукой парень. — Вроде как кто-то был близок к этому и обещал… Когда же это было, — задумался Павел. — А сейчас у нас… Ну да, получается в следующем году к дню летнего солнцестояния как раз и обещали попытаться активировать ритуал, который создаст мост между мирами.

— И ты только сейчас об этом говоришь?! — не удержался я от восклицания.

— Да, — легко подтвердил мой собеседник. — Я рассказывал о том, что действительно имеет значение. Все эти ритуалы по соединению миров — бред фанатиков, которые не понимают, что с девяносто процентной вероятностью все закончится лишь катастрофой и огромным выбросом силы, но не более.

— И все же остается десять процентов…

— Да, но в эту вероятность можно включить слишком много неожиданных величин, — махнул рукой Павел. — Так можно говорить вообще о каких угодно последствиях и не ошибиться в одном из предположений. Да и сомневаюсь, что такие приготовления пропустит хоть одного государство.

— Если только это не Западный Континент, — предположил я после небольшой паузы.

— Маги с их фамильярами? — потер подбородок Павел, тоже на несколько мгновений задумавшись. — Да, о них я и не подумал. У западников хватит ума пойти на подобный шаг, особенно если это выставят в свете поиска контакта с более сильным фамильяром. Ущербный путь, который ведет в тупик.

— И все же они могут такое провернуть? — вновь вернул я парня к изначальному разговору.

— Им не впервой резать кучу народа, чтобы что-то доказать. Именно поэтому никто не хочет иметь с ними дела, — пожал плечами Павел. — Да и некоторые выжившие местные племена до сих пор используют практику жертвоприношений, чтобы противостоять им. Магия крови она такая… работает, даже когда магии вроде бы и нет.


Глава 9


— И что ты на этот счет думаешь? — спросил я у Константина, когда он закончил формировать отчет и отправил его руководству.

— А что тут думать? — облегченно откинулся на спинку дивана мужчина. Его вообще жутко выводило из себя обязательство в составлении отчетов, так что настроение моего напарника резко подскакивало до положительных величин, стоило ему с ними закончить. — Пусть руководство думает. Если информация подтвердится, то это уже явно не наше дело. Тут уже начинается большая политика, в которую я влезать совсем не хочу.

— Думаешь, твой отдел не пошлют на такое дело?

Мы находились в одной из комнат отдыха, которая была организована для многочисленных сотрудников Службы по несколько штук на каждый этаж здания в столичном отделении.

Когда бы я ни приходил сюда вместе со Скуратовым, тут всегда было полно народу, будто работа никогда не кончалась. Больше всего, конечно, доставалось аналитикам и ученым Службы магической безопасности Империи. Эти люди работали в несколько смен, так как их поручения, казалось, никогда не кончались.

Сама по себе Служба вроде и числилась как одна правительственная организация, но у нее было столько различных отделов со своей специализацией в различных направлениях, что их впору определять в отдельные службы, а не просто в отделы. Впрочем, это все не мое дело и пусть сами решают с организацией своей работы, как им удобнее.

Главное же было в том, что в зонах отдыха было все необходимое, чтобы отвлечься от работы и действительно отдохнуть. А уж кофе тут было на уровне того, что изготавливали мои слуги и это из, казалось бы, простых кофе-автоматов. В данный момент я был больше занят тем, что тестировал различные сочетания, чем действительно был занят этим вопросом.

И почему я только раньше не пробовал здесь кофе?

— Если и пошлют, то я там точно не буду главным, а значит, и нечего голову напрягать раньше времени. Найдется, кому стать во главе и отвечать за все, — легкомысленно махнул рукой Константин. — Другое дело, если наш «друг», о чем-то умолчал или посчитал это «неважным», — голосом, полным едкого сарказма, произнес мужчина. — Вполне возможно, он вообще ошибается и дело в чем-то другом. В любом случае мне хватит работы и на территории Империи, чтобы думать еще о заграничных поездках.

— Будет тяжело работать с Западниками, — вздохнул я.

— На правительственном уровне с ними уже давно работают, но вот то, что к семье императора у них явное предубеждение — это да. Сложно отрицать многовековую историю, в которой западный континент и его жители успели перессориться со всем миром, — покачал головой маг воздуха.

— Были слухи, что они решили прекратить свою самоизоляцию от мира?

— Тоже слышал подобное, — кивнул Константин. — Вот только подобным занимаются другие отделы, и в этом плане я знаю не больше твоего. Единственное, что часть Западников лет пять назад подались в наемники и все чаще действуют как в Африке, так и на территории Европы, предоставляя свои услуги.

— Как-то все резко пришло в движение, — сделал я глоток потрясающего кофе и, смакуя это ощущение, был вынужден замолчать.

В то же время я не мог не отметить, что за относительно короткий промежуток времени в мире пошло уж очень сильное движение среди магов. Одно то, что ведьмы и колдуны Англии решили начать вести торговые взаимоотношения с Российской Империей чего стоят. А ведь сколько еще происходит сделок по всему миру, о которых знает лишь ограниченный круг лиц?

— К этому всегда все шло, — пожал плечами Скуратов. — В такие моменты я думаю как же хорошо, что я не глава государства.

— Думаешь «видящий» не может предвидеть все это?

— Даже не хочу представлять себе, — махнул рукой Константин. — Мне даже дела рода казались сложными, а тут… целое государство.

— И все же получается, все это время под носом у многих сильных мира сего происходило подобное, и никто не замечал?

— И что ты хочешь от меня? — серьезно посмотрел мне в глаза напарник. — Я, может, и знаю о некоторых вещах, творящихся в Империи и за ее пределами больше твоего, но я по-прежнему остаюсь все тем же простым оперативником.

— Простым ли? — хмыкнул я.

Уже одно то, что маг из не самого слабого рода находится в составе этой организации говорит много о его привилегиях и возможностях. Не поверю, что с такими возможностями его бы поставили на роль простого исполнителя как мага, так и аристократа, которому путь открыт туда, куда нельзя пройти простолюдинам.

— Мне в любом случае не дают всю информацию, так что о многих вещах я и не подозреваю, — уклончиво ответил Скуратов.

— И что теперь?

— Теперь будем ждать решения руководства, и тут уже от нас ничего не зависит, — вздохнул мой напарник. — А я, пожалуй, все же приглашу Ирину на ужин.

— О, неужели ты созрел для этого важного шага? — улыбнулся я.

— Ты еще позубоскаль, — шутливо пригрозил мне Константин.

* * *
Как бы я ни хотел этого, но не участвовать в жизни общества аристократов я тоже не мог. Все же то, что мы княжеский род и то, что его возрождение было одобрено императором, тоже играло свою роль. Все это неизменно привлекало к нам внимание, и если раньше нас не трогали, так как мы не представляли особого интереса, то сейчас, спустя пару лет с момента начала возрождения рода Шуваловых, я успел занять несколько ниш в бизнесе и, благодаря той же «Алтее», вообще представлял на рынке услуги, которые больше никто не мог оказывать. Скорее всего, именно из-за последней мы привлекли больше всего внимания.

Хуже всего в этом было то, что весь интерес к нам подавался таким образом, что нам необходимо было организовать что-то вроде неофициального приема. Такой, когда и повода вроде особого нет, но и пригласить надо многих. Хорошо еще, что всем этим занялась Арина, и я должен был лишь подтверждать все ее решения, ну и вносить правки, если я считал, что следует поступить по-другому.

Можно было, конечно, всех пригласить на родовые земли, но я очень не хотел, чтобы по дому бродили люди, перемещения которых я не могу проконтролировать. Благо для аристократов все уже было давно продумано и по столице хватало заведений разного уровня достатка, чтобы организовать подобное мероприятие.

Все же далеко не все, даже богатые рода имели достаточные площади своих земель в столице Империи, и им необходимо было что-то подобное. Ну и, как говорится, спрос рождает предложение.

Для предстоящего вечера выбрали один из пригородных отелей со своей банкетной зоной, рассчитанной как на богатых простолюдинов, так и более въедливых аристократов. Не такой прием, конечно, как у Барклай-де-Толли, но тратить столько денег, сколько вложили они в развлечения для гостей… меня просто душила жаба. Конечно, благодаря этому приему, я смогу поговорить с необходимыми мне людьми, заключить предварительные устные соглашения, но выхлоп с этого будет все же ниже, чем я мог бы разом потратить денег. Да и не стремился я ни перед кем побряцать своим богатством. Пусть лучше обо мне знают по делам, а не по размеру кошелька. Кошелька, который с такими тратами может быстро стать дырявым.

— Дорогой, ты можешь еще раз взглянуть на список приглашенных? — спросила меня Арина, практически беззвучно подходя сзади.

За день я настолько вымотался с различными отчетами, что ввалившись в одну из гостиных и попросив слуг принести чай с печеньем, не заметил как заснул. Приход кого-то в комнату заставил меня проснуться, но в этот раз это был одновременно и приятный и не очень сюрприз. Своей красавице-жене я в принципе всегда был рад, но не по такому поводу точно.

— А это точно нельзя сделать без меня? — страдальчески протянул я.

— Ничего не меняется, — тепло улыбнулась Арина. — Прости, но нет. Ты глава рода и должен такие вещи утверждать. Я же не могу, помимо прочего, взять и это на себя. Тем более, я не настолько в курсе всех твоих планов, чтобы не допустить приглашения нежелательных гостей.

— Понял, — тяжело вздохнул я, беря планшет со списком фамилий из рук жены. — Ну посмотрим, кого же ты решила пригласить, — бегло пролистывая список, произнес я, пока взгляд не зацепился за одну из фамилий. — Волконские, серьезно? — со скепсисом посмотрел я на нее.

— Да, — кивнула Арина, подтверждая, что эта фамилия там появилась неслучайно. — Как и Баратовы и Дивеевы.

— Ты решила собрать всю троицу, что тогда выступила против меня?

— Неплохо было бы показать, что к этим родам мы не имеем никаких претензий, да и та дуэль была достаточно давно, и твой статус сильно изменился с тех пор, чтобы мерить ее результаты по текущему положению, — начала пояснять свою точку зрения черноволосая красавица. — С Дивеевым, насколько я помню из твоих рассказов, вы вообще разошлись довольно мирно?

— Да, но все же… — покачал я головой.

— Юра все же мой друг детства, — нахмурилась Арина. — Пусть он поступил тогда некрасиво и вообще по-мальчишески, но связь с его родом тебе может когда-нибудь пригодиться. Да и у него появилась невеста, которая взяла все его «порывы души» в свои руки.

— Звучит как какой-то сговор, — хмыкнул я.

— Ну, я же не виновата, что этот балбес не замечал рядом с собой девушку, которая только и думала о нем, — не стала скрывать свою причастность к этому моя жена, слегка улыбнувшись, а потом и вовсе рассмеявшись. — Но поверь, теперь он точно стал другим человеком.

— Вы, девушки, страшные существа, — вздохнул я.

— И лучше об этом всегда помнить, — с пугающе серьезными интонациями произнесла Арина.

— Да я даже и не сомневался, — пробежавшись по всему списку, я не нашел ни одной фамилии рода, которого мне не хотелось бы видеть по той или иной причине. — Вроде все нормально, так что можешь разослать приглашения всем.

— Что насчет музыки? — забирая планшет из моих рук, спросила Арина. Моя жена за время разговора переместилась на диван и села рядом со мной, мило заведя выбившийся локон за ухо.

— Будут «Давн» и еще пара молодых групп, которым не помешает раскрутка, — улыбнулся я.

— Если уж «Давн» не помешает раскрутка, то я даже боюсь представить, кто будет участвовать еще. Ты же понимаешь, что на данный момент эта одна из самых известных музыкальных групп в империи?

— Ну что поделать? — развел я руками. — Я всегда умел находить таланты. А у тебя как обстоят дела?

— Все в рамках запланированного, — мягко улыбнулась моя жена. — Осталась всего неделя до начала мероприятия.

— Ну, значит, мы можем немного отвлечься, — произношу я, притягивая девушку к себе, чтобы поцеловать ее.

* * *
— Оу, так ты нашел мне замену? — не очень дружелюбно посмотрела на меня Грин.

— Вовсе нет, — покачал я головой. — Просто ты неизвестно, когда еще освободишься от своих обязательств, а тут подвернулся случай привнести что-то новое.

— Руны, — пренебрежительно произнесла ведьма. — Это даже у нас считается устаревшей магией.

— И тем не менее вы ее используете, в том числе в своих артефактах, — не согласился я с ней.

Элизабет пришла в гости к Арине посреди недели, чтобы сообщить, что вскоре она закончит со своими обязательствами и вполне сможет ускорить свой переезд в Империю. Вот таким образом вопрос коснулся доспехов.

— Но это очень похоже на то, что ты решил меня оставить за бортом, — слегка закусив губу, произнесла она, выжидающе посмотрев на меня.

Было бы, наверное, неплохо подразнить эту ведьму, но я не преследовал подобной цели. Не в данный момент.

— Суть в разных принципах работы, да и зачарование ведь в том числе связано с изменением материала, чтобы улучшить его свойства. Руны все же пойдут больше для придания большей магической защиты.

— Подобное может вызвать конфликт в работе чар, — задумчиво произнесла девушка после небольших раздумий.

— Это момент обсудим позднее, когда будем работать над образцами, которые будем показывать, — отмахнулся я. — Тем более, зачаровать ведь можно не только доспехи, но и оружие.

Для подобной цели я с собой прихватил один из мечей, что сейчас изготавливал Ульрих для гвардии рода. Пусть основным оружием для них всегда будет именно огнестрел, но когда у тебя в руках меч, который может разрушить конструкцию слабой магической техники это тоже может послужить неплохим подспорьем в бою.

— Давненько я не встречала подобный материал, — проведя пальцем по лезвию клинка, будто завороженная им, проговорила Грин. — Где ты достал такой меч?

— А что, это такая редкость? — решил я узнать больше подробностей, не отвечая сразу на вопрос.

— Все магические атрибуты Рыцарей Круглого Стола, как и магические аксессуары Мерлина и Морганы, были сделаны из чего-то похожего. Благодаря многолетним зачарованиям этих артефактов, они приобрели особые свойства, но без хорошей основы это было бы просто невозможно.

— И что, не осталось мастеров способных изготовить подобное?

— Возможно, и остались, но на моем уровне это не та информация, которую доверяют кому-то, пусть и находящемуся в первой десятке сильнейших, — пожала плечами Элизабет. — Да и не интересовалась я этой темой, ведь для артефактов можно использовать материал и попроще, а это уж больно дорогая вещь. Правда, без соответствующего зачарования, но все же. Даже боюсь представить, сколько ты за такой меч отдал, — завороженно произнесла ведьма, испытывая какое-то наслаждение от того, что держала оружие в руках.

— Ты бы поработала с подобным материалом, если бы я его тебе предоставил?

— Тут, конечно, надо производить расчеты… — посмотрела на меня ведьма глазами, наполненными магической зеленью. — Но за возможность сделать подобного рода артефакт, многие бы отдали почти все, что имеют. Это же возможность стать на уровень с колдунами прошлого.

— Тогда заключим договор? — вкрадчиво поинтересовался я.

— Это ни к чему, — отмахнулась Грин. — Я могу принести магическую клятву. Особенно, если самой не надо будет платить за такую возможность.

— Тогда ты согласна поработать над любым объектом из подобного материала, если я его тебе предоставлю?

— Да, клянусь, — быстро ответила Элизабет, будто боялась, что я передумаю. Ведьма подняла руку и та на миг вспыхнула зеленым пламенем, вместе с глазами. Вот только стоило мне это увидеть и улыбнуться, как девушка все же нахмурилась. — Ты что-то слишком радостный.

— Заносите, — сделав короткий звонок через коммуникационный браслет, приказал я.

В это же мгновений в комнату стали заходить бойцы с закрытыми ящиками. Установив их на пол, слуги удалились из комнаты.

— Это то, что я думаю… — обеспокоенно произнесла ведьма.

— О, да, — широко улыбнулся я, открывая один из ящиков. — Здесь порядка пятидесяти мечей из того же материала. Тебе предстоит магически зачаровать их.

— И на что я подписалась? — убито простонала Грин, смотря на все это. В то же время ее глаза горели от предвкушения, что полностью разрушало создаваемый образ.

— Не беспокойся, — подмигнул я девушке. — За работу я заплачу, но это только из-за моей доброты. Так что цени.

* * *
Неделя перед мероприятием пролетела незаметно, будто ее и не было. Пусть я напрямую не участвовал в приготовлениях, но даже так дел было достаточно много, чтобы не иметь возможности расслабиться и заняться своими исследованиями. Лишь приход Грин и то, как я ее подловил на клятве, несколько исправило ситуацию, но с учетом того, как ведьма ухватилась за такую возможность, оставалось двоякое послевкусие от этой сделки.

В любом случае как бы я сам ни хотел иного, но в данный момент мне приходилось стоять на входе в банкетный зал и приветствовать гостей. Действо это утомительное, но в то же время сегодня я не могу переложить его на своих жен, хоть и очень хотелось. Они обе и так были заняты тем, что развлекали уже пришедших гостей.

И если Арине все это было довольно привычно, то Лене было гораздо сложнее.

Правда, по моей второй жене было видно, что держится она гораздо лучше, чем раньше. Все же общение с молодыми аристократами на протяжении нескольких лет в Академии Магии с учетом того, что она ведь еще посещала различные мероприятия, устраиваемые студентами, дало о себе знать. Да и в самом начале она была обычной простолюдинкой поступившей по гранту, а сейчас ее статус стал совершенно другим и некоторых из своих сокурсников по этому параметру Лена уже переплюнула. Более того, по магической силе как личной, так и команды она тоже стала выше многих.

Все это заставляло пересмотреть взгляд на бывшую простолюдинку, и многие стали с Леной общаться более приветливо, чем раньше. Вроде как даже какие-то дружеские отношения у нее образовались с кем-то, но в этом деле нельзя было быть до конца уверенным. Все же именно Алиса стала для моей бывшей ученицы лучшей подругой, так как их команда сформировалась еще до того, как Лена изменила свое положение в обществе и стала представлять собой более значимую величину.

А вот и Волконский. Пусть парень мне действительно с первой встречи не понравился, но сложно было отрицать то, что его род был достаточно влиятельным, чтобы не ссориться с ними по пустякам. Тем более, рядом с ним была очаровательная спутница, которая цепко держала парня за руку. Похоже, это и была новая невеста моего бывшего соперника.

— Юрий, — кивнул я ему. — Рад, что ты смог посетить нас.

— Я не мог отказаться от приглашения, — вежливо улыбнулся он. Вот теперь и понимай его как хочешь — то ли у него не было выбора, то ли он действительно хотел приехать.

— Рада с вами познакомиться, князь, — мило улыбнулась его спутница.

— Я тоже…

— Алина, — подсказала она. — Алина Горат.

— Я тоже, Алина Горат, — улыбнулся я. — Надеюсь, вам будет интересно.

Дальше пришлось поручать их своим женам, так как к этому моменту подошли следующие гости.

Хорошо, что по правилам пускай и не официальным, но поддерживаемых всеми я был обязан лично встречать гостей только первые полчаса после самого начала мероприятия. Дальше я уже был волен поступать как хочу и гости сами должны будут найти меня, чтобы обменяться любезностями. Да и за эти полчаса успели прийти самые важные из списка, в том числе Илья Барклай-де-Толли и Алексей Мстиславский.

Появление двух этих парней, являющихся на данный момент одними из самых завидных холостяков в столице, вызвало куда больший ажиотаж, чем все остальное. Возможно, у обоих уже были девушки, но пока они не были представлены высшему свету, ребята в глазах всех оставались в статусе холостяков. Только объявление о помолвке могло изменить к этому отношение, да и то — такие вещи тоже порой меняют ради выгоды рода.

В общем, не завидую я свои знакомым, так как за ними точно сейчас устроят охоту.

— Егор, ты просто так решил все это устроить или преследуешь какую-то цель? — спросил меня Илья, когда я подошел к нему. В этот момент рядом удачно оказался Алексей, иначе пришлось бы курсировать по залу, чтобы подойти к нему.

— Отчасти просто так, чтобы про мой род никто не забывал. Сам же получал данные от своих аналитиков, чтобы мы стали мелькать во многих сферах.

— Да, получил я эти данные, — не стал скрывать Илья. Я бы удивился, если бы его род не проводил в отношении нас проверок. Ведь это все не только хорошие отношения между наследниками и главами родов, но и отношения между родами, которые могут перерасти в долговременные партнерские отношения. А это уже бизнес, где лучше знать сильные и слабые стороны своего партнера. — Но вот только ты и твой род взял слишком разные сферы, чтобы понимать, куда ты ведешь.

— Хочешь раскрою секрет? — спросил я, придвинувшись чуть ближе. — Я и не стремился занимать только определенный сектор бизнеса. Лучше попробовать сразу в нескольких направлениях и определить более перспективные для рода, чем потом пытаться воссоздать необходимое самостоятельно.

— Не будут комментировать это, так как это дело твоего рода, — покачал головой Илья.

Но мне и без этого было понятно, что такие вещи не самые разумные — распыление бюджета да еще в очень разные сферы мало кому шло на пользу. Но у меня-то обстоятельства были другими, и я, благодаря этому, помогал поддерживать текущий уровень работы предприятий.

Так что не все то, чем кажется, да и договоры, заключенные с директорами этих фирм не позволяли им распространяться обо всех особенностях заключенных между нами взаимоотношений.

— И все же это прекрасная возможность показать остальным, — указал я бокал на собравшуюся публику. — Что наши рода неплохо общаются друг с другом.

— Подготавливаешь почву к Турниру? — верно понял ход моих мыслей Алексей.

— Не без этого, — кивнул я. — После сегодняшнего дня неизбежно пойдут слухи и предположения. Мои же люди постараются сделать так, чтобы большинство из них были поданы в определенном ключе.

— Даже настолько все продумал? — удивленно покачал головой Илья, так же как и я, отдавая должное вину. А вот Алексей предпочел почти не пить — он просто держал один и тот же бокал в руках, делая вид, что пьет.

— Лучше чтобы они были менее отклоненными от правды, чем сейчас начнут придумывать. Как там дизайн доспехов? — обратился я к наследнику рода Барклай-де-Толли.

— И все же я до конца не уверен в идее того, чтобы демонстрировать их на Турнире.

— А по мне неплохой вариант, — не согласился с Ильей Алексей. — Где еще как не в обстановке, приближенной к боевой, продемонстрировать их особенности.

— Забыл еще упомянуть, — припомнил я разговор с Грин. — Доспехи, помимо прочего, будут зачарованы. Надеюсь, это не помешает наложению рун? — спросил я Мстиславского, которому и предстоит сделать эту работу.

— Это может изменить структуру материала? — тут же задал вопрос парень, задумавшись о чем-то. — В любом случае лучше это сделать заранее, чтобы у меня было время произвести расчеты и подобрать более оптимальные рунные цепочки с учетом уже зачарованного материала.

— Все будет, — уверил его я.

— И все решили без меня, — улыбнувшись, произнес Илья. — Мои люди спрашивали, нельзя ли изменить именно форму доспехов, чтобы разработать лучший дизайн?

— Не переживай, — хмыкнул я. — Без тебя все равно эта затея в полной мере не будет иметь смысла. Что же насчет формы… я могу, конечно, попробовать, но тот де… человек, который занимается этим, довольно творческая личность и не допускает, чтобы в его работу вмешивались, — решил я выкрутиться подобным образом.

Я уже сталкивался с этим, что Ульрих ни в какую не воспринимал прямые пожелания. Демон-кузнец творил все самостоятельно, лишь отчасти прислушиваясь к просьбам. Все остальное делалось на его собственное виденье. Впрочем, с последним у него, на мой взгляд, не было никаких проблем. И если доспехи не получатся излишни вычурными, то с этим уже ничего не сделаешь. Да и без этого то, что создает Ульрих нельзя назвать ничем иным, как произведением искусства.

— С творческими людьми всегда сложно, — понимающе вздохнул Илья. — Понял, я отдам соответствующие распоряжения.

После этого мы обсудили еще пару мелочей и разошлись, так как я не мог уделять слишком много времени только одним своим гостям. Мы и так этим общением за столиком с закусками создали волну перешептываний. Дальше уже пусть работает отдел Рэми, связанный с созданием историй в нужном свете — это тоже отчасти работа аналитиков, но только в другом ключе.

Как только я освободился от общения с одними гостями, то ко мне тут же подошли Игорь и Алексей Медведевы. Род не то чтобы знаменитый, но достаточно древний.

Изначально это была просто группа охотников, что ловила различных магических существ и либо продавала их другим магам, либо путешествовала с ними наподобие передвижного зверинца. Не каждое магическое существо было ценно только собственно своим телом. Некоторые вполне могли производить ингредиенты, которые оценивались куда дороже.

Вполне возможно, Медведевы смогли бы стать, благодаря этому, одним из влиятельных родов будущей Империи, но упадок магии сильно сказался на их деятельности. Сложно поддерживать свои притязания на влияние в стране, когда твой основной источник дохода начинает попросту умирать от истощения. Так что на этом продвижение к вершинам влияния у рода Медведевых закончилось.

Вот только они, несмотря на все сложности, не погибли и просто переключились на охоту на обычных животных. Сейчас же Медведевы вновь стали одними из лучших охотников на магических существ, ведь в их архивах сохранилось огромное количество информации по тем или иным тварям и методе их поимке. Отчасти, благодаря им, на территории Империи было спокойнее, ведь они первые бросались в места, где находили монстров и ловили их до того, как те успевали нанести вред местному населению.

Да, они были не всесильны и сразу в нескольких местах просто физически не могли оказаться быстро, но результативность их охоты говорила сама за себя. А уж сколько взаимовыгодных договоров была заключено с ними и другими магическими родами Империи, лучше и не вспоминать.

Наверное, еще лет десять-пятнадцать, и они вполне смогут стать полноценным магическим родом. Сейчас же среди Медведевых просто нет магов сильнее ранга Мастера.

— Князь, — одновременно произнесли братья, уважительно поприветствов меня.

— Знаменитые охотники Империи, — улыбнулся я в ответ. — Надеюсь, ваша охота была удачной.

— Более чем, — довольно улыбнулся Игорь. Пусть оба брата были очень похожи друг на друга, но у Алексея были более темные волосы, да и помассивнее был второй брат. — Не так как у вас, но все же.

— Такую добычу нам еще не удавалось схватить, — подхватил Алексей.

— Вы про дракона? — решил я все же уточнить у них. Так-то ни на каких охотах я больше не участвовал, но мало ли.

— Да, — подтвердил Игорь. — Многие из нашего рода не отказались бы как в сказках поразить дракона, но, к сожалению, все наши силы в то время были в ином месте. Иначе бы мы тоже приняли участие в его поимке.

— Жаль только, что не удалось его поймать живьем, — вздохнул Алексей.

— Да, с живого можно было бы получить намного больше, — согласился я с ним. — Но, к сожалению, зверь был слишком агрессивным и если бы его попытались связать, то, боюсь, погибло бы слишком много людей.

— Это правильно. Нельзя было допустить гибели среди студентов, ведь они будущее империи, — важно изрек Игорь Медведев — судя по тому, что его брат в эти моменты отмалчивался, именно Игорь был старшим. — Мы хотели вам предложить поучаствовать в еще одной подобной охоте, если вам интересно?

А вот и пошло то, ради чего они собственно и решили подойти. Сомневаюсь, что в другом случае беседа так бы затянулась, ведь достаточно проявить минимальное участие, чтобы потом весь вечер не пересекаться с хозяином мероприятия.

Заинтересовались же они мной из-за того, что неизбежно пошли слухи, что именно с моей помощью был убит тот зеленый дракон. Правда, там больше, конечно, постарался Джинхей, которого я после этой выходки отправил помогать с тренировками мечников Миямото, но все же. Сам факт произошедшего играл мне на руку, добавляя известности роду.

— Не знал, что Медведевы приглашают кого-то на свою охоту.

— Это не совсем так, — несколько уклончиво ответил Игорь. — Просто мы следуем заветами предков и согласно им не можем приглашать к своей охоте человека, который сам не является охотником.

— Ну, формально дракона убил мой человек, а не я, — решил я сразу уточнить этот момент.

— Но это же ваш человек, — улыбнулся Игорь. — Значит, и заслуга в охоте принадлежит вам. Так что вы скажете, если мы пригласим вас на охоту на зверя?

— Если цель будет достойной, — кивнул я.

— Я знал, что не ошибся в вас, князь, — довольно улыбнулся представитель рода Медведевых.

На этом мы разошлись каждый в своем направлении. Медведевы получили от меня принципиальное согласие на участие, а я же направился в сторону веранды, с которой был выход на сад при зале. Хотелось некоторое время побыть одному, чтобы передохнуть от всех этих разговоров.

Солнце к этому моменту как раз почти опустилось, и я мог наблюдать красивый закат. Наверное, только благодаря этому, я заметил машину на трассе, которая неслась прямо в мою сторону. Вот только ничего сделать я толком не сумел.


Глава 10


Территорию, где должно было проходить мероприятие, охраняли не только люди арендодателя, которые не могли представлять собой что-то серьезное, но и мои бойцы. Вот они как раз могли послужить куда лучшим ограждением от возможной угрозы. Все же мы пригласили к себе богатых и влиятельных гостей, и в наши обязанности входило обеспечение их безопасности.

Так-то атаковать мероприятие, где собрано столько магов по мне несколько неадекватно, но психи всегда могут найтись, да и отчасти это удобно — ведь можно одной удачной атакой зацепить столько магических родов.

Появление микроавтобуса не оказалось незамеченным. Его пытались остановить еще на подъезде, но водитель проигнорировал все знаки предупреждений и пошел на таран, чтобы врезаться в магический щит на своем пути. Что-то серьезное мои люди создать не могли, так что сам щит был не особо мощным и узким. Врезавшись в щит, автомобиль резко замер, а потом вспыхнул в волне взрыва.

Ударная волна пронеслась дальше и заставила стекла на веранде задрожать. Мне же пришлось прикрывать глаза, чтобы в них не попала пыль.

Вот только на этом все не закончилось.

Из зала стали выбегать гости, чтобы узнать, что происходит и в случае чего помочь — это предложение уже звучало от более рисковых гостей, которые не прочь были продемонстрировать свою силу перед спутницами. При этом не было глупым баловством, а вполне взвешенным, как им казалось, решением. Все же сегодня в одном помещении собрались маги, ранг которых по большей части превышал ранг Волшебника, а это уже само по себе большая сила.

И тем не менее нападающие ведь на что-то рассчитывали?

Еще до того как я успел среагировать, атака повторилась, но уже с других направлений. Похоже, машина служила лишь отвлечением внимания, так как нападающие понимали, что такую явную угрозу все равно остановят.

Вооруженные автоматами люди появились справа и слева от меня, стремительно направляясь к банкетному залу. Часть из них зачем-то еще стала стрелять в воздух, чем сильнее привлекли к себе внимание.

Часть моих гостей после такой демонстрации неизбежно запаниковала. Все же иметь определенный ранг, как мага, не означало уметь его проявлять в полной мере. Да и не все из родов имели традиции натаскивать молодняк в реальных боях, так что такое проявление неприкрытой агрессии многих по-настоящему испугало. Ведь пуля вполне способна убить мага, если тот не позаботится о должной защите и кто знает, есть ли у нападающих зачарованные пули или же нет?

Отдавать приказы мне не потребовалось. Безопасностью сегодняшнего вечера руководил мой глава безопасности, который тут присутствовал лично. Пусть в самом начале все внимание моих людей было сосредоточено на взорвавшейся машине, но уже дальше они стали реагировать на новую угрозу.

Открытие огня и крики на вроде: «смерть магам», явно говорило о цели неизвестных, так что больше можно было не сдерживаться. Теперь я по всем законам был вправе ответить на эту агрессию, и никто не скажет, если ответ будет чрезмерным.

— Роксана, разберись, — бросил я в пустоту и почти сразу почувствовал исчезновение присутствия моей телохранительницы, которая все это время, сокрытая иллюзиями, находилась рядом.

Но еще до того как демонесса приступила к своей работе, навстречу противнику вышли мои воины. Пусть в данный момент они были и не в броне, изготовленной Ульрихом, но даже так я сделал все, чтобы мои бойцы имели лучшее обмундирование, которое можно было достать не за совсем грабительские цены и с учетом того, что вскоре его все равно придется заменить.

Поэтому каждый воин рода был облачен в средний комплект доспехов и имел в своем арсенале меч, изготовленный демоном. Но в руках бойцов были не только мечи, что можно было считать чем-то вроде статусного оружия, но и целый арсенал огнестрела, который они не постеснялись использовать в данной ситуации.

— Вернитесь, пожалуйста, в зал, — обратился я к приглашенным гостям. — Это недоразумение скоро будет улажено.

На мне скрестились внимательные взгляды, и вот наследник рода Барклай-де-Толли первым покинул улицу, вернувшись к закускам. С его уходом вновь заиграла музыка одной из молодежных групп, а следом потянулись и остальные гости. Правда, многие из них были полны любопытства, но отставать от остальных никому не хотелось.

Бой между тем продолжался, но из-за успешных действий защитников наступление нападающих быстро захлебнулось. Решающую точку в этом поставила Роксана, которая попросту вырубила всех командиров, что руководили атакой. Без четких команд эти неизвестные просто не смогли ничего сделать более обученным воинам рода и вскоре угроза была ликвидирована.

Спустя примерно десять минут после начала нападения к территории отеля подъехало несколько машин как дополнительной охраны, вызванной по тревоге, так и полиции со спецназом, который отстал от них буквально на минуту.

Разбираться с этим всем я отправил Славу, который лучше меня знал как необходимо все урегулировать. Да и тем более, действовали мои люди, не применяя боевые патроны. Этим неизвестным хватило и транквилизаторов с резиновыми пулями, чтобы проиграть.

Лишь владелец отеля всячески извинялся за причиненные неудобства, но я к нему не имел никаких претензий. Так что мужчина ушел от меня, облегченно выдохнув. Все же будь иначе, я вполне мог потребовать с него компенсацию за доставленные неудобства. С учетом же того, кто находился в банкетном зале, даже полная продажа всего его бизнеса не стала бы разумной оплатой.

— Как все прошло? — спросил я у Волкова, который закончил со всеми формальностями.

— Среди нападающих четверо убитых, остальные имеют травмы различной степени тяжести, но все они были переданы полиции для дальнейшего разбирательства, — начал отчитываться мужчина. — Среди наших людей потерь нет, лишь один из охранников отеля получил перелом руки, но это просто из-за неудачного падения во время перестрелки. Благодаря Роксане, нападающие быстро потеряли координаторов действий и просто растерялись.

— Как прошла обкатка вооружения и взаимодействия?

— Без нареканий как с моей стороны, так и со стороны командиров групп. Нападающие даже при более агрессивном поведении не представляли для нас большой угрозы и до ваших бы гостей не добрались.

— Хорошо, благодарю за проделанную работу.

— Все на благо рода, господин, — поклонился Слава.

Я зашел внутрь зала, где гости хоть и продолжали веселиться, но все же нет-нет, да бросали взгляды в стороны выхода. Вот все они и скрестились на мне.

— Ситуация улажена, можем продолжать, — с улыбкой произнес я, и по моему жесту музыкальная группа резко прервала свою текущую песню и начала играть свой новый хит, чем привлекла к себе все внимание.

Все же вечер был организован по большей части для молодежи, так что все прекрасно знали группу «Давн» и с удовольствием слушали их песни.

— Спасибо, что помог с ситуацией, — обратился я к Илье.

— Пустое, — отмахнулся блондин. — Ты просто не представляешь, сколько раз я оказывался в подобной ситуации.

— Просто не хотелось бы, чтобы это нападение переросло во что-то иное.

— А по-моему, это как небольшая перчинка к общим развлечениям, — рассмеялся Илья. — Ты мне лучше скажи, как ты смог пригласить столько музыкальных групп? Это же лидеры текущих прослушиваний, у них концерты расписаны на ближайшие пару лет!

— Просто когда-то я им помог оказаться на сцене, — улыбнулся я.

— Егор, а ты куда более многограннее, чем я думал, — покачал головой он.

— Как будто ты не знал, что я в какой-то мере занимаюсь продюсированием музыкальных групп.

— Знать-то знал… Но вот то, что именно таких групп… Это же совершенно иной уровень нахождения талантов.

— У всех есть свои небольшие особенности, — пожал плечами я.

— А ты можешь… — украдкой посмотрел на сцену Илья. — Познакомиться меня с Екатериной Громовой?

— Неужели фанат? — удивленно посмотрел я на это высокого и достаточно широкого парня, который сейчас, судя по всему, смутился.

— Не то чтобы фанат… — справившись с собой, заговорил наследник рода Барклай-де-Толли. — Но мне правда нравится как она поет и…

На последних словах, взявший свои эмоции под контроль, парень нервно потер руки и, заметив этот жест, поспешил взять бокал с вином, чтобы занять руки.

— Все понятно, — без насмешки улыбнулся я. — Давай они закончат эту песню, и я тебе представлю Кате?

Вот таким образом я, получается, свел своего будущего партнера и солистку группы, которой однажды помог занять текущие позиции в музыкальных чартах. О том, как развивались их отношения и развивались ли они — совершенно другая история.

* * *
— Ты мне можешь рассказать кратко, кем были эти сумасшедшие, решившие напасть на место, где собралось столько аристократов? — спросил я у Славы Волкова на следующий день после завершения всех дел.

Сам вечер прошел по плану. Гости получили свою долю развлечений и новых слухов, я показал свою связь с двумя родами, которые были у всех на слуху, ну а остальные занимались наращиванием связей. Пусть среди нас была только молодежь, но, например, я и Мстиславский были главами своих родов, многие из приглашенных были наследниками и почти каждый владел каким-то своим бизнесом, хоть и в рамках рода. Все это позволяло вполне договариваться о различных взаимоотношениях между фирмами и заключать предварительные соглашения, которые уже потом будут донесены до лиц, которые могут принимать решение.

Так что маги и отдыхали, и одновременно с этим занимались бизнесом — ведь многих из них можно встретить в одном месте только по причине какой-нибудь вечеринки. А вот в частном порядке это порой было сделать очень тяжело.

— Очередная группа людей, помешанных на избавлении мира от магов, — безэмоционально ответил Волков. — Такие встречаются по всему миру и порой у них получается провести успешные акции, но, правда, против кого-то мелкого или застать врасплох. Как вы сами видели, эти люди даже готовы устроить взрыв, но добраться до цели.

— Среди них были самоубийцы?

— Нет, — отрицательно мотнул головой мужчина. — В той машине, что взорвалась, никого не было. Она управлялась дистанционно, подрыв также был совершен удаленно. Они надеялись убить хоть кого-то, воспользовавшись неожиданностью, думая, что молодые маги пренебрегут собственной защитой.

— Как удалось получить эти сведения?

— Стандартная процедура, — улыбнулся Волков. — Я вам уже скинул весь отчет о произошедшем на терминал. А так при задержании преступников силой рода либо мы сами можем заняться расследованием, либо передать это дело правоохранительным органам, но они обязаны нас информировать по этому делу. Так что все сведения, полученные с допросов, были переданы мне. В результате получается, они просто выбрали место, где собрались молодые аристократы и наследники влиятельных родов чисто наудачу.

— Наудачу? — хмыкнул я, покачав головой. — Организовать покушение на аристократов «наудачу»!

— Эти группы так и действуют, — подтвердил глава моей службы безопасности. — Как правило, их собирают вслепую, но тех, кто испытывает ненависть к магам, хватает везде, так что и особых усилий на их сбор тоже не требуется. Вот только за этим в Империи следят, и активистам этого направления приходится шифроваться и скрывать свою подготовку к той или иной акции. Каждый год находят все новых руководителей, но кто занимается организацией всей сети, создающей напряженность между простолюдинами и аристократами — неизвестно. Ходят лишь различные слухи на этот счет.

— Проверь только, что это никак не связано с тем поджогом склада, а то такие случайности мне уже кажутся не столь и случайными.

— Уже, — неожиданно быстро ответил Волков. — Мне через свои связи удалось узнать, что на одном из складов, что обчистили, находилось оружие той же марки, что применяли нападающие.

— Оно настолько редкое?

— Нет, достать подобное можно во многих местах, если имеешь соответствующие связи, да и его могли просто банально продать. Так что тут как может быть связь, так она и может отсутствовать. Но все же это совпадение.

— Больше пока нечего добавить?

— На данный момент нет, тут сейчас не видится иного толкования, как и с тем ограблением. Либо работали настолько чисто, что нашими силами не найти зацепки. Впрочем, в последнем я сильно сомневаюсь. Иногда случайности все же случаются, — философски изрек Слава.

— Можешь идти. Спасибо, — отправил я слугу рода заниматься своими делами.

Сам же я погрузился в собственные размышления на этот счет, и не мог понять, то ли у меня разыгралась паранойя, либо тут просто не было двойного дна. Куда проще было бы, если бы противник просто показался и с ним можно было сразиться напрямую, но в жизни все так просто бывает редко и чаще все удары наносятся так, чтобы о них нельзя было догадаться.

Кровная месть роду хоть и считалась устаревшим явлением, но это не означало, что ее никто не придерживался и всегда лучше устранить противника, чтобы о тебе никто не подумал. Ведь ты своими действиями можешь навредить не только конкретному роду, но и его партнерам, которые также могут посчитать это оскорблением.

Сложностей много, а ответов почему-то никто не хочет мне давать.

* * *
Тем временем Ходкевич меня порадовал сообщением о том, что наконец-то они начали формировать бестиарий и чуть лучше разобрались в природе демонов и ради этого просил меня приехать к ним в НИИ.

— Аркадий, ты выглядишь на удивление посвежевшим, — поприветствовал я мужчину.

— Это все Ирина. Она, несмотря на то что я назначен руководителем нашей группы, в последнее время стала следить за тем, чтобы все отдыхали полноценно, а не засиживались в лаборатории, — обменялся со мной приветствием мужчина, вот только при этом он не выглядел особо радостным. — Так что теперь приходится следовать правилам.

— И ты спокойно к этому относишься?

— Она отчасти права и с этим спорить сложно, а то, что у нас всех бывает насчет этого иное мнение… — вздохнул он. — Руководство согласилось с доводами Ирины, так что выбора все равно нет.

— Тяжко тебе пришлось, — иронично улыбнулся я. — Ну хоть высыпаться стали, а то в последние разы, когда я приходил, ты был несколько…

— Знаю-знаю, — с улыбкой на лице принял мои слова Ходкевич. — Я порой излишне увлекаюсь и не всегда могу сам остановиться, — слегка смущенно почесал он затылок. — И все же ты пришел сюда не за этим, князь.

— Веди, — кивнул я, понимая, что мужчина просто хочется вернуться к теме, где он более уверен.

Мы прошли дальше по коридору, пока не зашли в помещение, где ранее находились призванные мной безобидные демоны, над которыми и проводились все исследования. Сейчас все отсеки, где они находились, были пусты.

— Почему ты не напомнил мне про ваших подопытных?

— Нам хватало и тех, кто остался, а когда все они исчезли, было достаточно много материала, который еще необходимо было обработать, так что я решил в первую очередь свести все данные, а уже потом тревожить тебя по этой мелочи.

— Это не мелочи, — не согласился я с ним. — Я заинтересован в продвижении твоих исследований, так что в следующий раз не стесняйся просить меня о такой помощи. Лучше сделать это заранее, чем впритык, когда я действительно могу быть чем-то занят и не смогу быстро решить проблему.

— Я это учту, — серьезно кивнул Аркадий. — А теперь лучше посмотри на собранные нами данные.

Ученый стал мне демонстрировать свои выкладки, которые еще не приобрели окончательный вид и из-за этого пестрели обилием различных формул и сложных расчетов, из которых я понимал максимум десятую часть. Все же во всем этом была своя собственная специфика, которая становится понятна лишь тем, кто полностью погружен в эту тему, а не как я, понахватавшись по верхам из разных сфер.

В любом случае во всем этом было видно, что понимание природы демонов у Ходкевича и его группы сильно продвинулось вперед. Так он, помимо этого, проводил сравнительную аналитику в связке как с магами, так и с городами-призраками. Что-то тут было еще насчет жреческой магии, как я понял, что относилось к египтянам, но тут были лишь общие намеки.

— Я смотрю, ты пошел даже немного дальше изначальной темы исследования, — задумчиво проговорил, я, пытаясь разобраться в тонкостях представленных данных.

По идее эти данные были засекречены, но так как я был единственным поставщиком материала исследований, то имел и соответствующий доступ к ним.

— Изучая энергетическую систему этих существ, что ты называешь демонами, я не мог не попытаться сравнить это с другими энергетическими проявлениями.

— Погоди, — прервал я его. — Что ты хочешь этим сказать?

— О чем ты? — не понял меня Аркадий.

— Да про наименование этих существ демонами.

— Просто я не уверен, что тех существ, что ты давал нам для исследований можно причислять к демонам, — пояснил мужчина. — Все же они вообще не проявляли никакой агрессии и брали энергию в пассивном состоянии. Пока нет четкого разделения, но я бы уже разбил демонов на несколько групп.

— И каких же? — заинтересовался я.

— Условно их можно разделить на следующие виды, — на этих словах Аркадий произвел манипуляции со своим планшетом, с помощью которого раньше показывал свои выкладки по исследованиям и вывел на один из экранов грубую схему с разделенными группами существ и какими-то расчетами рядом с ними. Сейчас они мало нас интересовали, так как были больше показаны для понимания другими участниками исследовательской группы, чем для стороннего наблюдателя. — Первая, самая неопасная из них — те, что не поглощают магическую энергию путем охоты. Им вполне достаточно того, что и так находится вокруг них, чтобы спокойно существовать и развиваться.

— Но это условие больше выполнимо в нашем мире. В их наблюдается определенный дефицит энергии, что и обуславливает преимущественно хищную природу этих созданий.

— Тоже верно, — согласился со мной ученый, — но все же думаю, такие виды могут существовать в местах, где есть естественные выходы магической энергии. Следующая группа — уже более хищные особи. По понятной причине мы их изучить не могли, — бросил он взгляд в мою сторону, на что я только развел руками. Позволять им допускать ту же ошибку, что они сделали тогда с «деревяшкой» я был не намерен. Поэтому наотрез отказывался от подобного. — Так вот, этот вид изначально хищный и не может а, возможно, и не хочет поглощать энергию из окружающего мира. Им для своего существование необходимо отбирать энергию у других. Последнее производится через убийство как более слабых существ, так и более сильных. Главное условие — наличие в них хотя бы небольших излишков энергии, которую можно поглотить в результате поедания. Так как природа их связана в первую очередь с энергетической частью тела, то такой способ дает возможность с небольшим потерями восполнять собственную энергию.

Дальше идут существа, которые являются в то же время хищниками, но которые обладают разумом, сопоставимым с человеческим. Они вполне могут вести разговор и торговаться. Именно эти виды чаще всего призываются во время черномагических ритуалов. Часто они могут прикидываться неразумными, чтобы ослабить бдительность чернокнижника и использовать его заблуждения против него.

— Помимо этого, демоны вполне могут вообще не вести охоту, а получать энергию благодаря торговле. Некоторые виды и вовсе способны к созидательной деятельности, — напомнил я. Мы уже не раз обсуждали демонов и их общество, так что Аркадий был вполне в курсе, как живут демоны в своем мире. По крайней мере, в одном из них, где побывал я. — А вызванные ритуалом — да, могут доставить много проблем, особенно если в ритуале есть ошибки, позволяющие им действовать в обход запретов, призвавшего их.

— Последнее является извечной проблемой у чернокнижников и позволяет их легко вычислить из-за устраиваемого неконтролируемого хаоса. У меня вообще возникла теория, что многие демоны, призванные в результате жертв, пьянеют от обилия энергии в нашем мире и поэтому устраивают такие буйства. Боюсь даже представить, что было бы, умей они себя в полной мере контролировать в эти мгновения.

— Свобода пьянит, — улыбнулся я.

— Тоже верно, — кивнул Ходкевич. — И это переводит нас к следующей категории. Тех, кто достаточно хорошо себя контролирует, чтобы никак не проявить себя до момента как они наберут силы. Эти существа время от времени могут появляться в нашем мире и от них, как правило, больше всего проблем.

— Я так понимаю, тут имеются в виду те, кто был призван в наш мир с помощью черномагического ритуала? — решил уточнить я.

— Да, — подтвердил Аркадий. — К сожалению, популяризация демонических сущностей в фильмах и литературе порождает у некоторых желание воспроизвести подобный ритуал, чтобы получить свою выгоду. Иногда у них даже что-то получается и тогда на место прорыва либо прибывает Служба магической безопасности Империи, либо мы об этом вовсе не узнаем. Некоторые пришедшие из своего мира демоны обладают столь незначительной силой, что их проявление просто невозможно отследить на общем фоне. Вот только как мы уже выяснили в ходе исследований, демоны способны к практически бесконечному росту, пока не достигнут пиковых значений для своего вида.

— Не думаю, что это все не было известно и раньше…

— Верно, — перебил меня мужчина. — Вот только все это не имело под собой определенной базы, которая есть сейчас. Одно дело домыслы и статистика, собранная за многие годы, другое же — когда мы можем говорить об этих вещах со всей уверенностью. Возможно все это, — обвел он рукой лабораторию. — Позволит кому-то разработать более точные методы по выявлению черномагических ритуалов. Ты, кстати, знал, что они далеко не ограничены только призывами?

— Разве это не запретная тема? — нахмурился я, не решаясь говорить об этом в открытую.

— И ты говоришь об этом перед мастером проклятий? — хмыкнул маг. — В общем, можешь не отвечать на мой вопрос — я сам все расскажу. Черномагические ритуалы очень опасны не только из-за того, что требуют человеческих жертв, но и что в итоге из них можно получить. Именно из-за этого они под запретом. Нам еще повезло, что самыми распространенными ритуалами были именно призывы демонов. Боюсь, если бы наши предки сумели сохранить проводимые ими ритуалы, а не сами по большей части гибли во время них, то наше настоящее и будущее было бы в более мрачных тонах, — покачал головой Ходкевич. — Но мы отвлеклись от нашей основной темы, — улыбнулся он, показав на следующую часть. — Пока это невозможно подтвердить, но я предполагаю, что есть демоны или существа, которые могут проникнуть в наш мир без посредников в виде ритуала и призывателя.

На этих словах я невольно вспомнил чудной вид демонов — вратарей. Именно подобные им могут совершать переходы в наш мир без этого условия. Только по каким-то своим собственным причинам они делают это за плату и не соглашаются ее занижать для кого-то вроде Лордов. Ведь для того, чтобы провести существо подобной силы в наш мир, вратари действительно могут запросить непосильную сумму.

Странные и непонятные существа, которые имеет какие-то собственные мотивы во всем этом. Благо их участие никак не проявляется, а раз наш мир не заполнили полчища демонов, то, надеюсь, и дальше их нейтралитет сохранится в неизменном состоянии.

— Именно эта категория для нас является самой опасной. На них не будут действовать никакие ограничения и, вполне возможно, пройти в наш мир они могут более подготовленными. И кто знает, чем это все закончится? — требовательно посмотрел Аркадий на меня.

— К сожалению или к счастью, но я не ведаю, что творится в головах демонов, которые могли бы теоретически быть способны на такое. Но все же, думаю, в нашем мире нашлось, чем бы удивить подобное существо. Демоны привыкли решать вопросы с помощью собственных сил, а часто и вовсе голыми руками, так что управу на них найти получится.

— Согласен, — кивнул ученый. — Но какую цену будет стоить подобная победа?

— Когда возникнет такой вопрос, надеюсь, ни мне, ни тебе не надо будет на него отвечать. Это слишком большая ответственность.

В наше время любое магическое существо вполне можно уничтожить, но последствия этого могут оказаться куда горше, чем иной вариант.


Глава 11


— Знаешь, Егор, — задумчиво обронил Илья Барклай-де-Толли, — я, конечно, понимаю, что все это прототипы брони, но боюсь даже представить, что выйдет после их обкатки.

— Неудивительно, при условии применения стольких усилий к их созданию, — не удержался от хмыка Алексей Мстиславский. — Наши конкуренты на рынке просто предоставляют массовый продукт и редко когда подготавливают действительно эксклюзивные доспехи.

— Просто это мало кому интересно, — немного поправил я его. — Сами же понимаете, что подобные доспехи эффективно будет применять только сильный маг, а такого в бой не каждый род захочет посылать. Куда проще отправить вперед обычных бойцов, пусть и в «штампованных» доспехах, чем одного элитного, да еще и с шансом повредить броню, которую потом еще придется восстанавливать или даже вовсе потерять ее. Финансовые показатели несопоставимые, — покачал я пустыми ладонями.

— Придется теперь думать как все это представить, чтобы продукция продавалась, а не стала одним из предметов коллекционеров, — почесал затылок Илья, который за время нашей совместной работы перестал строить из себя высокородного аристократа и в нашем присутствии показывал свою обычную личность. Мне куда проще было общаться с моим партнерами без этого этикета и пафоса, что неизбежно проскальзывает при официальных разговорах между двумя представителями аристократии, и я даже был рад, что они придерживались того же мнения на этот счет.

— Это по твоей части, — похлопал я широкоплечего парня по плечу. — Не сомневаюсь, что у тебя выйдет вывернуться к всеобщей пользе.

— Мы ведь можем упростить некоторые компоненты, чтобы одновременно удешевить работу над каждым экземпляром и сделать его более «обезличенным»? — тут же выдал Илья.

— Потеряв часть защитных магических свойств, — немного подумав, ответил я. — Могу попробовать использовать более простые материалы или вовсе отказаться, например, от зачарования.

— В таком случае рунные связки тоже придется упрощать, чтобы не разрушить сам материал, — добавил от себя Алексей. — Но в целом, если хотим потом выйти на более массовые заказы, то это возможно. Надо только понимать, что подготовленный доспех под конкретного человека будет на порядок, а то и два лучше, чем эти поделки. Да и, если честно — не сильно хотелось бы заниматься подобным. Я уже настрадался на коммуникационных браслетах, — невесело улыбнулся он.

— Я бы не отказался от чего-то подобного из твоих рук, — закинул я удочку насчет этой темы.

— Пока ничего конкретного сказать не могу, — извиняюще развел руками Мстиславский.

В принципе что-то подобное я от него как раз ожидал. Все же парень добровольно вышел из довольно крупного рода (причин никто достоверных не знал, но меня это и не сильно волновало). Сейчас же Алексей был самостоятельной фигурой пускай и пока как единственный член своего рода. Именно из-за последнего ему приходилось отчасти тяжелее, чем мне. Я все же мог часть поручений перевести на жен, который вполне могли представлять интересы рода в различных вопросах — Мстиславский же был вынужден все решать самостоятельно.

Так что не удивительно, что он не слишком спешил выводить на рынок новинку наподобие коммуникационных браслетов, что уже создали ему славу гениального изобретателя. Конечно, в этом случае умалчивалось, что над этой разработкой явно работал не только сам парень, но кого интересует, какой вклад был у слуг рода, когда сам товар целиком и полностью принадлежит Мстиславскому.

В данный же момент мы смотрели на доспехи, которые готовились для команды моих студентов. Да, это были еще прототипы, но они уже вряд ли будут претерпевать сильные изменения в плане своих качеств и внешнего вида. Тут осталось лишь отшлифовать некоторые детали, да Грин пройтись зачарованием целостной конструкции, а не отдельных элементов.

Я предпочел, конечно, от последнего этапа отказаться, чтобы девушка, которой я все равно пока не мог в полной мере доверять, не видела конечного продукта, но не мог не признать, что это скажется на качестве. Да и я заинтересован в долговременном сотрудничестве, а значит, необходимо со своей стороны проявить доверие, иначе у нас ничего не выйдет. Плюс еще и Арина за нее просила, так что в итоге пришлось смириться с тем, что английская ведьма увидит конечный результат нашей работы.

Благо с девушки всегда можно взять магическую клятву о неразглашении, а уж этот момент я точно не упущу из наших переговоров. Тем более, Грин сама заинтересована получить независимость в Российской Империи и поддержка княжеского рода ей совсем не помешает.

Так вот возвращаясь к доспехам…

Мы в целом не стали придумать что-то абсолютно новое. Играть на этом поприще, когда основные конкуренты уже обкатали различные вариации и, по сути, делали почти одинаковые доспехи, со своей спецификой, но все же — это заведомо провальное дело. Лучше сделать акцент на том, что это именно Имперское производство, ведь до этого момента наши разработки не могли похвастаться большими успехами, да и никому особо не было интересно изобретать доспехи и тратить на это свои финансы, когда проще закупиться уже у фирм, зарекомендовавших себя. И только наш альянс из трех родов позволил этому проекту ожить, да и то, по сути, большую часть проблем, связанных с разработкой доспехов, взял на себя я, а Мстистаслвский очень хорошо дополнил изначальную задумку, сделав доспехи на порядок эффективнее.

Зря современные маги Империи недооценивают значимость рун и используют их только в производстве. И это притом что колдуны и ведьмы Англии этим нисколько не страдали и, наоборот, с большой готовностью обращались к древней магии, дополняя ее современными изысканиями и исследованиями.

Впрочем, оба взгляда на магию имели право на жизнь и лишь время рассудит, что из этого лучше. Меня это все волновало только в разрезе обучениях магов рода, а тут уже применяли мои собственные разработки, которые доказали свою эффективность даже у низкоранговых магов, так что менять свой взгляд на эти вещи я не был намерен.

— Надо будет подумать, — пришел к заключительной мысли Илья, рассматривая доспехи.

Было решено сделать в их дизайне акцент на стихийной составляющей каждого носителя. Эти доспехи были именно доспехами в классическом их понимании. Тут не было никакой электроники, да и без шлемов управлять всей начинкой довольно проблемно, да и не были они разрешены во время проведения Турнира. Будь иначе — маги могли бы компенсировать недостаток силы наличием тяжелого комплекта доспехов, который обеспечивал довольно хорошую защиту от магии. Такую «черепашку» пришлось бы долго вскрывать и не факт, что у студентов хватило бы на это сил, особенно когда они прошли уже не один бой и попросту не успели восстановить свой резерв для использования более серьезных магических техник.

Так что мы ограничились чем-то средним между легким и средним комплектом доспехов. Защиты тут было поменьше, чем у более старшего представителя доспехов, но главное — сохранить подвижность и легкость всего обмундирования. Все же тут упор был также сделан во внешний вид, который должен привлечь внимания к команде.

Доспехи каждого участника были выполнены с учетом анатомии, чтобы выгодно подчеркнуть фигуры как парней, так и девушек, так что с этим проблем быть не должно.

В итоге на доспехах Лены будут размещены оранжевые полосы, которые скрывают места нанесения рунных цепочек Алексея. Так они будут защищены от повреждений и не будут сильно выделяться в общем стиле. Более того, на многие детали доспеха нанесут специальную мерцающую краску оттенков оранжевого, которая должна реагировать на магическую энергию и вспыхивать при ее применении, чтобы и без магического воздействия создавать эффект горящего пламени.

У Алисы было примерно то же самое, только уже связанное с водой. Если у Лены доспех был плотно облегающим и в принципе не имел никаких дополнительных фишек, кроме усиленной защиты на руках и ногах, то вот Нарышкиной было решено добавить несколько обрывков легкой ткани синего цвета, которые шлейфом должны были перемещать вслед за ней, создавая эффект миража и текущей воды. У меня голова сломалась от того, чтобы это представить, но все уверяли, что это будет выглядеть именно так.

Помимо этого, на доспехах находились скрытые броней емкости с водой, которые могли послужить дополнительным аргументом во время сражения. Да и магу куда проще работать со своим элементом, когда он под рукой, чем пытаться его сконцентрировать рядом с помощью магии. Не то чтобы это была такая уж проблема, особенно для кого-то уровня моих учеников, но все это лишние мгновения, которые можно потратить с большей пользой.

С парнями было попроще, так как там достаточно было показать цветом стихию, которую они используют.

У Орлова это был скорее легкий комплект доспехов — он позволял ему быть достаточно мобильным, чтобы уходить от атак противников и контратаковать воздушными техниками. Его лишь дополнили плащом и то чисто из-за стилистики. Впрочем, сам плащ можно было использовать как еще одну степень защиты, быстро сняв и закрывшись им. В нем использовался все тот же паучий шелк со вставками металлических платин — да, из-за этого он был тяжеловат, но в случае чего этим можно будет удивить соперника, который просто не будет ожидать подобного решения.

Бартенев же обзавелся самой мощной защитой, которая помимо металлических деталей, изготовленных Ульрихом, имела каменные пластины, которые тот мог использовать во время боя. Парень уже тренировался создавать замену своим элементам брони и использовать их как снаряды без необходимости искать подходящий материал рядом с собой.

Все это было на грани разрешенных правил, но то, что не было запрещено можно было использовать для своего успеха. Тем же магам металла ведь не запрещалось приходить со своими металлическими болванками, которые они запускали не хуже автоматной очереди, так что и тут не должно возникнуть много вопросов.

Единственным нюансом во всем этом было то, что до этого момента в Турнире никто не использовал настолько индивидуальный стиль. Да, легкие и порой средние комплекты доспехов студенты использовали и раньше (все же об их безопасности думали), но это были стандартные модели и максимум они применяли одинаковую цветовую расцветку на них, чтобы выделиться как команда.

Даже интересно, что из этого в итоге получится. Впрочем, раскруткой нового бренда доспехов заниматься предстоит не мне, так что эта головная боль меня не касается. Все же хорошо, когда не все вопросы приходится решать только тебе.

* * *
— В целом можно сказать, что этап адаптации воинов рода к моему составу прошел успешно, — гордо заявила Краснова. — У меня еще осталось несколько партий, если это потребуется в дальнейшем. К сожалению, предоставленный материал уже закончился. Или, может, вы сможете еще где-то добыть подобное?

— Голову дракона достать? — хмыкнул я, смотря на эту рыжую особу. — Думаю, это будет затруднительно.

— Жаль, — тяжело вздохнула девушка. — Его кровь оказалась удивительно хорошим материалом для сцепки компонентов, которые в ином случае ни в какую не хотели смешиваться вместе. Я столько билась над этой проблемой и кровь ее решила. Но, может, у вас будет еще что-то похожее? — с горящими глазами посмотрела на меня Светлана, придвинувшись чуть ближе.

В такие моменты я эту помешанную на алхимических опытах девушку реально начинал опасаться. Пусть как маг она не была особо сильной, но вот изощренности ее ума можно было только позавидовать. Даже боюсь представить, на что в действительности способны гении в алхимии, если им предоставить свободу экспериментов да поставлять материалы.

— Я посмотрю, что можно будет с этим сделать, — поспешно произнес я, пока она ничего не вытворила.

А ведь хотел тогда Аркадия расспросить об этом, но он отвлек своей системой рангов для демонов и я совершенно про это забыл. Наверное, будет проще самому поискать кого-то подобного демонам-паукам. Что-то не хочется мне проводить кровавые ритуалы призывов, чтобы потом тушки демонов пускать под нож.

— Это было бы замечательно, — воодушевленно произнесла Краснова, и тут же ей пришлось отвлечься на одну из колб, в которой неожиданно что-то начало булькать.

— Как думаешь, необходимо ли бойцам еще принимать подобного рода составы?

— Пока и этого хватит, князь, — отмахнулась девушка, не оборачиваясь ко мне. В этот момент ее руки порхали над установкой из колб, трубок и еще чего-то, названия чему я подобрать не мог. Это была своего рода магия, так как Света то что-то брала с одной из полок, то переливала часть состава в пробирку, помещая ее потом в центрифугу, то подогревала состав, наблюдая за изменением цвета. И все это с занесением данных на планшет. — Им еще привыкать к изменениям в организмах. Можно сказать, что все выпившие эликсир усилителя разом прошли через лет пять-семь усиленных тренировок. Ушли старые травмы, улучшился тонус мышц, сами волокна перестроились. Некоторые вообще стали выглядеть моложе и куда симпатичнее, чем раньше, — при этих словах мне показалось, что девушка мечтательно закатила глаза, но верилось с трудом. Уж кто-кто, а она была полностью погружена в свою работу и отношения ее сейчас совершенно не интересовали. Впрочем, уверен, что кто-то из слуг рода к ней рано или поздно подкатит, так как девушка была видная, хоть и довольно нетипичная, скажем так. — Так что это определенно успех, но успех, который необходимо закрепить тренировками. Тут я рекомендую не меньше полугода занятий под моим контролем, чтобы отследить все изменения. Может, мы и не смогли вывести их на уровень гвардейцев великих родов, но приблизились довольно близко.

— Тогда можешь заняться стандартными зельями исцеления и боевыми коктейлями, которые могут пригодиться Волкову и его бойцам. Подробности можешь выяснить у него, — отдал я следующее распоряжении.

— Хорошо, — покладисто согласилась Света, на миг отходя от своего рабочего стола. — И все же не забудьте о компонентах, желательно магического происхождения.

— Да понял я, понял, — тяжело вздохнул я.

* * *
На данный момент, спустя пару лет с начала основания рода, я мог, не кривя душой, сказать, что начало формирования рода было положено. Я обзавелся, как мне кажется, минимально необходимым активом, чтобы род мог существовать сам по себе и без моего вмешательства. Понятное дело, что все это рассматривалось при идеальных условиях, когда нашим интересам в бизнесе никто не мешает, а это рано или поздно случится, но все же.

По сути, это было даже очень быстро, так как обычно подобное занимает не одно десятилетие, но благодаря магическим договорам, и тому, что я влез в сферы, куда обычные аристократы просто не заглядывают, удалось урвать свой кусок. Дальше уже сработали сами взаимоотношения владельцев бизнесов и представителя магического рода, а также то, что у меня были слуги, готовые помочь со многими вопросами. Если бы не их помощь, боюсь, я бы все это не потянул, и проще было действительно заняться более медленным развитием, рассчитанным на действия не одного поколения.

И все же все это было по большей части банальным везением, которым еще необходимо было воспользоваться, а после закрепить результат.

Сейчас, благодаря в том числе Красновой, начали формировать зачатки будущей гвардии. Волков с его бывшей группой уже представляли собой куда более серьезный отряд, и прогресс в их развитии не стоял на месте. Скоро уже надо будет задуматься над тем, чтобы найти им тренеров, которые смогут подготовить парней к боям с современным оружием и противником.

Пусть Роксана была прекрасным тренером для увеличениях их физических показателей, но в современном мире нужно еще суметь добраться до противника, чтобы применить свои рукопашные навыки. Жаль, что Игорь сейчас вновь недоступен, а то он мне так хорошо тогда помог с Волковым, может и сейчас бы подсказал кого-нибудь из ветеранов, которые согласятся подтянуть их навыки до более высокого уровня.

Работы предстоит много, но только в этом году можно было сказать, что у рода наметился определенный путь и осталось его поддерживать дальше.

— Все сидишь в думах? — как всегда, без стука в мой рабочий кабинет зашел Эрис.

В последнее время Церби, сменив свою физическую форму, много времени посвящал развитию нового тела и испытывал его на прочность. Вот только последние пару недель он как-то затих и ни во что не встревал, ну а я не особо отслеживал его деятельность.

— А ты, я смотрю, уже привык к новой шкурке? — закрыв активный терминал, посмотрел я на эту нагло улыбающуюся псину, который, даже несмотря на изменения внешности, для меня оставался миленьким шпицом.

— Это оказалось на удивление… удобно, — немного подумав, ответил он. — Я почему-то даже не думал, что пальцами намного быстрее набирать запросы в сети, да и пультом управлять легче. Привычка, — пожал он плечами. — Я, собственно говоря, зашел к тебе не за этим.

— И зачем же?

— Не хочешь проветриться?

— Неожиданно, — хмыкнул я, — но почему бы и нет.

Мы направились к гаражу, где я, к своему удивлению, обнаружил рядом со своим мотоциклом еще один, более агрессивный и спортивный.

— А это еще откуда? — посмотрел я на Эриса, без участия которого тут точно не обошлось.

— Купил, — пожал плечами он, усаживаясь на него и одновременно открывая автоматические ворота.

— На какие деньги позволь узнать? — с подозрением я отнесся к его словам.

— Ну, я не все же время просиживаю в особняке, — пожал плечами он. — Поедем, по пути все расскажу.

Я решил пока отложить расспросы и лишь отправил сообщение Волкову, чтобы он выдал нам сопровождение. Ездить по городу без команды поддержки я давно перестал — на призыв демонов надо еще тратить время и лучше иметь тех, кто могут тебе его обеспечить в случае необходимости. Благо дежурных групп было несколько, и когда мы выехали с родовой территории, за нами уже пристроилась машина.

— А без них нельзя? — слегка раздосадовано спросил Эрис.

— Нет, — коротко ответил я.

Пусть мы ехали на мотоциклах рядом с друг другом, но на обоих были шлемы с системой связи, которая позволяла как сопровождающим отслеживать наше положение и в случае опасности предупредить меня, так и спокойно разговаривать между собой по отдельному каналу без нужды повышения голоса. Да и попробуйте поговорить без шлема да еще на скорости и поймете, что это то еще удовольствие.

— Все удовольствие только портится, — цокнул языком демон.

— И куда мы направляемся?

— На охоту, — довольным тоном произнес Эрис.

— Это что еще значит? — удивился я, посмотрев на слегка вырвавшегося вперед парня.

— Ты главное — не ругайся, — предупредил он.

— Пока не начинал, — спокойно ответил ему, — но если ты так и продолжишь уходить в сторону от ответа…

— Хорошо-хорошо, — поспешно произнес Эрис. — Я это… в общем, я участвовал в подпольных боях.

— Чего?! — я от такой новости даже вильнул рулем, благо на дороге в этот момент никого не было. Пришлось еще и сообщение писать группе сопровождения, которая посчитала, что что-то случилась и начала приближаться к нам, что все в порядке. — А теперь еще раз и по порядку.

— Ну, началось все с того, что я перешел в эту физическую форму и, оказалось — в ней находиться довольно забавно, — хохотнул демон.

— Церби!

— Да понял я, понял, — ворчливо отозвался он. — Я к чему это все веду… В общем, мне захотелось испытать себя в более экстремальных условиях, так как до этого я всякое видел в сети, но из-за формы собаки многое из этого попробовать просто не мог.

— Человеческая форма явно на тебя плохо влияет, — со вздохом произнес я.

— Думаешь? Не-е-е, по мне все нормально. Так вот… Я как-то зависал в клубе и там познакомился с ребятами, которые предложили мне поучаствовать в подпольных боях. Представляешь?

— И что было дальше? — решил я все же поддержать разговор и заодно подтолкнуть восторженного демона к дальнейшему продолжению его истории.

Как-то до этого я даже не задумывался, чем он занят, когда я его не вижу. Все-таки Церби был довольно ленивым существом и много времени проводил за сном, так что о его активности беспокоиться вообще не стоило. Но, похоже, физическое воплощение каким-то образом влияет и на психологию личности с ее мировоззрением, так как это слишком нетипично для него.

— Я сначала проходил просто бои, но затем мне после нескольких проверок предложили поучаствовать в более специфических спаррингах. По сути, это бои против слабых одаренных, которым не запрещается использовать свою силу — наоборот, это даже приветствуется.

— И к чему ты ведешь?

— К тому, что среди бойцов оказался парень, связанный с демоном, — по голосу в этот момент чувствовалось, что Эрис азартно улыбался. — Мы как раз едем, чтобы посмотреть на него.

— И меня так просто туда пустят? — со скепсисом спросил я.

— Деньги и репутация в данном вопросе решают многое, — с покровительственными нотками в голосе произнес Эрис. — Я специально время от времени приводил на бои своих знакомых, так что еще один ни у кого не вызовет вопросов.

— Что-то я сомневаюсь.

— Не переживай, на этом мероприятии хватает аристократов, так что даже этим ты не привлечешь ничье внимание.

Из-за особенности боев и что вокруг них все равно стояла своя собственная охрана, пришлось группу сопровождения оставить в квартале от конечной точки.

Сами подпольные бои проходили в одном из ночных клубов, внутри которого был отдельный проход на этажи для VIP-клиентов, которыми мы оказались, благодаря знакомствам того, кто совсем недавно был обычным шпицем, пусть и говорящим.

Хорошо еще, что я не одел по привычке свой костюм, а был в более повседневной одежде, которая прекрасно подходила для езды на мотоцикле и в то же время обладала той же защитой, как от физического урона, так и от магии. Чувствую, все это может пригодиться в случае, если все пойдет не так. Впрочем, Церби был и остается одним из самых сильных демонов в моем распоряжении, так что за свою безопасность я не переживал.

Мое появление рядом с Эрисом ни у кого не вызвало вопросов. Демон лишь перекинулся парой слов с охраной и нас пропустили внутрь.

— Эрис, будешь сегодня выходить на ринг? — неожиданно дорогу вниз на середине пути нам перегородил бритоголовый здоровяк.

— Так-то не планировал, — улыбнулся ему демон. — но посмотрю по тем, кто сегодня пришел на бой. Ты-то выйдешь?

— Не, — покачал головой мужчина. — Я уже провел два боя, — довольно улыбнулся он, заодно продемонстрировав разбитую губу, что в темноте лестничного пролета было не так заметно. — Мне вполне достаточно чтобы размяться.

На этих словах он похлопал Эриса по плечу и пошел дальше.

— Твой знакомый? — мотнул я головой в сторону ушедшего.

— Встречались пару раз в бою, — кивнул парень, невольно потерев подбородок. — Рука для человека у него, конечно, тяжелая. Представляешь — он работает патологоанатом в ближайшей к этому месту больнице? Именно благодаря этому и узнал о боях — не все спарринги заканчиваются благополучно, да и есть тут отдельные бои как раз со смертельным исходом.

— За что только люди не платят, — со вздохом ответил я на это, последовав за продолжающим спускаться Эрисом.

Этажом ниже обнаружилась простая клетка арены, где в данный момент двое мужчин планомерно избивали друг друга на потеху публике. Их мы пропустили сразу, даже не став задерживаться. Демон уверенно вел меня дальше, мимо еще двух подобных клеток.

Несмотря на отсутствие интереса с нашей стороны, вокруг них было довольно много людей, которые азартно кричали и подбадривали своих бойцов. Впрочем, контингент тут был попроще и не думаю, что основная прибыль от этого представления идет именно с них.

Мои предположения полностью подтвердились, когда мы прошли к двери, рядом с которой стояли два охранника сурового вида. В магическом зрении было видно, что вокруг них закручиваются потоки энергии, что говорило об активных магических техниках, а значит, передо мной пусть и слабые, но маги, что уже дает много намеков на то, что находится за этой дверью.

— Это со мной, — миролюбиво произнес Эрис, открывая дверь, что не вызвало у охраны никакого интереса.

Лишь одни из них посмотрел на меня безэмоциональным взглядом и вновь вернулся к рассматриванию толпы людей, собравшейся здесь. А вот второй больше был увлечен ближайшим к ним боем, чем тем, что мы заходим внутрь. Но это уже частности, главное, что меня без проблем пустили дальше.

Тут уже открывался совершенно иной уровень сервиса. Даже отделка помещения стала в разы богаче, как и собственно и само освещение.

В предыдущем помещении было полутемное освещение, которое толком не давало разглядеть, что творится вокруг бойцовских арен и весь свет был сосредоточен именно на них.

Здесь же все было построено на других принципах: сами зоны боев были побольше и находились за специальным стеклом, которое, помимо прочего, было укреплено магией. После такого точно поверишь, что внутри проходят бои одаренных, которые рискуют своей жизнью на потеху публике.

Как раз когда мы вошли в это помещение, на одной из зон для боя сражались два мага, использующие пламя в своих атаках. При этом мне прекрасно было видно, что они специально мажут своими техниками, но со стороны все выглядело довольно правдоподобно и для не особо привередливой публики все походило на то, что бойцы лишь в последний момент успевают уходить из-под магических ударов и сразу же атакуют в ответ.

— Я смотрю, вы разбираетесь в подобных вещах? — вдруг спросила меня черноволосая девушка.

Пока Эрис был занят разговором с какими-то своими знакомыми, перехватившими его прямо на входе, я оказался предоставлен сам себе. Из-за этого сослаться на него не представлялось возможности и пришлось обратить внимание на говорившую.

Незнакомка, заговорившая со мной, была довольно красива собой, и черный брючный костюм удивительным образом подчеркивал особенности ее фигуры. В руках красавицы был бокал с шампанским, который она легко держала за середину ножки. Но не это привлекало внимание, а ее волосы, которые были закреплены вверху заколкой. Странно знакомой заколкой, точнее, двумя заколками-спицами.

Посмотрев на нее магическим зрением, я лишь убедился в своей догадке, так как проклятый артефакт обладал специфической энергией, которую сложно спутать с чем-то иным. Да и заколки были приметными.

— Совсем немного, — улыбнувшись, сказал я. — Вот только вас увидеть здесь я совсем не ожидал.

— Разве мы знакомы? — удивление на ее лице было настолько искренним, что я даже почти купился на игру этой особы.

— С последней нашей встречи вы определенно подтянули свои навыки актерской игры, — хмыкнул я, наблюдая, как на миг дрогнули уголки губ старой знакомой, в поимке которой я когда-то участвовал вместе со Скуратовым. — Вы тут по делам Службы или на собственной охоте, как тогда?

— Как догадались? — мило улыбнулась она мне, вот только в глазах мелькнул блеск стали, а рука непроизвольно сжала бокал — так не держат подобные хрупкие вещи, если не хотят, чтобы они лопнули прямо в руках. Зря она переместила руку ближе к стеклу, перестав держаться за основание. — Моя маскировка ни у кого ранее не вызывала вопросов.

— Но ведь я и раньше вас сумел разоблачить. Так что и в этот раз действовал примерно схожим образом, — запутанно ответил я, не собираясь раскрывать все карты.

— Ясно, — раздосадовано цокнула языком девушка.

— И все же вы тут по делу или это развлечение? — повторил я свой вопрос.

И все же интересная судьба у этой владелицы проклятых артефактов. Изначально была, по сути, преступницей, которую поймала Служба, а теперь она сама часть этой организации.

— Подпольные бои официально запрещены, но их не закрывают до определенного момента: пока управляющие не начинают переходить определенные границы, — не стала скрывать девушка. Кстати, она так мне и не представилась, а с учетом ее возможностей изменения внешности, сейчас у этой работницы Службы может быть вообще десяток имен с соответствующими легендами. — Вот и сейчас мне необходимо проверить все ли здесь нормально или требуется запустить оперативный отряд для прореживания организации.

— Ну, судя по словам Эриса, — указал я на приведшего меня сюда демона. — Тут есть кто-то, кто использует не совсем классические силы.

— Значит, все же я не зря сюда пришла, — довольно улыбнулась моя собеседница. Она даже как-то вся подобралась, а то совсем уж потерялась, когда осознала, что я ее узнал.

— Возможно, — пожал я плечами, не став сразу обнадеживать ее. — Я сам сюда приехал, только чтобы убедиться в этом, а потом уже сообщить Службе.

— То есть вы не намерены его задержать? — с любопытством посмотрела она на меня.

— Зачем? — хмыкнул я, выхватив у официанта шампанское, чтобы занять руки и выглядеть более естественным на этом собрании богачей, решивших посмотреть на бои одаренных. — Мне достаточно лишь подтвердить информацию, а дальше уже пусть компетентные люди занимаются.

— Почему бы тогда просто не сообщить об этом Службе?

— Чтобы меня и так потащили с собой? — иронично посмотрел я на нее. — Да и мне проветриться хотелось, чем не вариант?

От разговора меня отвлек Эрис, который наконец-то отвязался от своих знакомых.

— Пойдем, я узнал, где он будет выступать и когда, — мотнул он головой.

Распрощавшись со старой знакомой, я отправился за демоном, вот только, похоже, сама девушка не торопилась заканчивать наше совместное времяпрепровождение и на небольшом отдалении последовала за нами.

— Я, конечно, все это полностью одобряю, — похабно ухмыльнулся Эрис, обернувшись и подмигнув мне. — У нас вообще в стае, если говорить на ваш человеческий манер — свободные отношения, но ты уверен, что твои жены на подобное будут так просто смотреть. У Арины рука тяжелая, — невольно передернул он плечами. Похоже, Церби уже когда-то от моей жены прилетало, но что-то раньше он об этом не распространялся.

— Это сотрудник Службы, и она на задании, — убедившись, что нас никто не услышит, тихо ответил я. Уж что-что, а слух у Эриса даже в человеческой форме был очень чутким.

— О как, — покачал головой демон. — Не ожидал, что и они тут будут замешаны.

— Ты лучше скажи, когда этот боец выйдет?

— Через полчаса. Я как раз нас веду к клетке, где он будет сражаться. Вот там и посмотришь, был я прав или нет.

Мы прошли через несколько помещений, где сражались одаренные разных рангов. Из-за этого сами бои тоже были довольно разнообразными. Кому-то хотелось посмотреть на простой мордобой без использования сил, а кому-то не хватало спецэффектов в виде магии и тут предоставляли полный спектр от минимума сил до бойцов уровня Мастера. Сомнительно, что здесь, ради потехи публики, вышли бы магии более сильных рангов.

Впрочем, желающих заработать во все времена хватало, да и не все маги вели такую уж праведную жизнь, и преступников хватало, так что кто-то из них вполне мог согласиться на подобное, чтобы заработать.

В итоге как раз к одной из таких оборудованных арен мы подошли, чтобы успеть понаблюдать за окончанием боя мага металла против мага молнии. Не самое однозначное сочетание, но смотрелось довольно интересно, особенно с учетом, что оба мага были довольно сильны и, похоже, прекрасно знали приемы друг друга, чтобы не вестись на уловки. Из-за последнего бой несколько затянулся, но в их действиях я не видел фальши, и поэтому смотреть на них было очень интересно.

В некотором роде я понимаю, почему такие вещи, как подпольные бои или Турнир Академии Магии настолько популярны — именно здесь ты рядом с собой видишь самую настоящую магию. Это завораживает человека, незнакомого с этим миром куда лучше даже самого интересного фильма. Там ты подспудно понимаешь, что это постановка и для лучшего эффекта используется обработка видео, а тут все происходит прямо перед тобой. Если же ты ничего не понимаешь в сражениях магов, то и не можешь сказать, что это постановка.

Реальный бой двух одаренных проходит быстро, до первой ошибки одного из них. И тут даже никак не влияют стихии, которые используют в своих техниках маги. Если твоя магия слабее противника, то это уже и есть первая ошибка — после такого финал становится практически очевиден, и иные результаты могут быть, только если проявится мастерство мага.

Эту истину я и пытался вдолбить в своих учеников, чтобы они ожидали подвоха даже от того, кого считают слабыми. Как раз те, кто изначально слабее, как правило, лучше всего знают свои недостатки и пытаются их исправить, отрабатывая то немногое, что они умеют до идеального состояния.

После этого боя были еще два более быстрых, где победители были неочевидны и ставки разыгрывались на их победу довольно напряженные. Я как раз все это время наблюдал за собравшимися и видел, что тут в основном находятся довольно азартные люди. Причем большинство были простолюдинами при деньгах, которые с какой-то злой радостью смотрели как, по сути, за их деньги сражаются те, кто обладают даром. На глаза попались лишь пару человек, которые, возможно, были магами, но при них не было активных техник, так что определить это однозначно было сложно.

И вот наконец-то должен был начаться бой с участием человека, которого Эрис заподозрил в использовании демона.


Глава 12


На арену вышел молодой парень в маске демона. Претензионно, особенно если Эрис оказался прав.

Маска была выполнена на манер личин китайских демонов, как их часто изображали на рисунках. Впрочем, подобные маски там тоже распространены, так что откуда он такую взял — не вызывало вопросов.

Его противником была девушка тоже в маске, но в более закрытой, так что было видно, только черные волосы, убранные в хвост, да глаза, что поблескивали в прорезях обезличенной маски. Из-за этого понять, что перед нами девушка можно было только по ее фигуре, но и там не было ничего особенно выдающегося, да и сама воительница предпочитала обеспечить себя защитой, чем напялить на себя одежду, которая понравится зрителям. Впрочем, ее обтягивающий комбинезон не мог скрыть женский стан, остальное уже дополняла фантазия.

— Вот и виновник нашего собрания, — с легкой усмешкой в голосе произнес я, когда сотрудница Службы подошла поближе. — Как хоть к тебе обращаться, а то нас так и не представили.

— Лена, — коротко ответила она, бросив в меня мимолетный взгляд.

Мне показалось или там мелькнула заинтересованность? Вот еще чего мне не хватало, так это девушки, способной принять любой облик! До женитьбы я, может бы, об этом подумал, но мне и двух жен хватало, чтобы еще на кого-то заглядываться. Лучше пусть Эриса соблазняет, хотя… я ведь ничего не знаю о его предпочтениях и, вполне возможно, в этой плоскости существования человека он ничего не смыслит, воспринимая себя больше как демонического волка.

— Ну как меня зовут ты, судя по всему, знаешь, — хмыкнул я.

— Сложно не догадаться, — вздохнула она. — О вас столько слухов ходит у нас.

— Давай перейдем сразу на «ты»? — предложил я. — И какие же слухи обо мне ходят?

Вот только узнать подробности у девушки не получилось, так как в этот момент меня в бок толкнул Эрис, показав, что бой начался.

Инициативу в свои руки первой взяла девушка. Стоило прозвучать сигналу, от ее рук отделилась воздушная волна, стремительно понесшаяся в парня. Вот только она была неожиданно остановлена возникшими из-за спины ее соперника трехпалыми лапами, сотканными будто из дыма. Они буквально схватили созданную девушкой технику и смяли ее, разорвав на безобидные части.

— Я же говорил! — радостно хлопнул меня по плечу Эрис, но почти сразу убрал руку назад, так как мой взгляд был далек от столь же радостного. — Да понял, я понял. До того как стать аристократом ты был более простым парнем, — буркнул он чуть тише.

Вот только все это прекрасно услышала Лена, которая внимательно навострила ушки и с любопытством прислушивалась к его словам. Тоже мне шпионка. Хотя с ее возможностями, недостаток опыта легко компенсируется проклятым артефактом — все же мало от кого ожидают быстрой смены внешности, а она такое умеет.

Дальше я уже сосредоточился на самом парне. Такие магические техники я видел впервые, а ведь когда изучал собственную магию, коснулся многих областей, в том числе, например, магов Западного Континента, чья магия вообще строится на иных принципах (вот что делает вековая разобщенность), и мог с довольно большой точностью анализировать увиденное. Все, что продемонстрировал этот парень, не походило ни на что знакомое и это или уникальные магические техники, созданные в его роду, либо что-то действительно демоническое.

Сам бой проходил хоть и интересно, так как девушка все время пыталась подловить своего противника за счет быстрого создания техник и попытки завести его ловушку, но вот дымные руки, которые он создавал, неизменно нарушали работу конструктов, делая их практически бесполезными. Самым интересным было то, что, несмотря на столь успешные действия, похоже, манипуляции с руками давались парню тяжело, и он сильно выматывался после каждой попытки остановить технику своей противницы.

В итоге он проиграл, когда девушка подобралась на ближнюю дистанцию и простым ударом кулака в голову вырубила его.

— Ну что скажешь? — спросил у меня Эрис.

— Не сказал бы, что это как-то связано с демонами, — покачал я головой. — Пусть его техники и выглядят необычно, но я не увидел в них ничего, что можно было бы трактовать как демоническое.

— На этом получается все? — непонимающе посмотрела на меня Лена, так как я уже развернулся, чтобы пойти обратно.

— Я приходил сюда, только посмотреть на этого бойца, — остановился я, посмотрев на девушку. — Если он тебе интересен, то можешь забрать себе. Думаю, у вас найдутся специалисты, которые смогут определить природу его способностей.

— Это как-то…

— Пошли, — махнул я рукой демону, и мы отправились на выход.

Наши мотоциклы стояли на парковке, а вот рядом с ними находились подвыпившие типы, которые, судя по всему, буквально недавно вышли из клуба.

— А я так надеялся на него, — все продолжал сокрушаться Эрис. — Способности уж очень необычные, чтобы ничего не заподозрить.

— Возможно, что-то и есть, — неодобрительно посмотрел я на парней, пытающихся сфоткаться рядом с нашим средством передвижения. Пока я еще был в хорошем настроении и не стал вмешиваться — пока не тронут мой мотоцикл могут и пофоткаться, ничего в этом страшного нет. — Но все же это слишком мелко.

— Думаешь о словах, как его там?.. — вопросительно посмотрел на меня демон.

— Вот ты вроде бы большая такая детина, — смерил я довольно крупную фигуру бывшего пса. — Но вот с памятью у тебя проблемы.

— Просто у вас имена какие-то не такие. Сложно запоминающиеся, — отмахнулся Эрис. — Не то что наши…

— Вот уж у кого сложно запомнить, так это у вас, — не согласился я с ним. — Да Павел сумел показать картину со своей точки зрения. Понятное дело, что она тоже неполная, но я и не думал, что демоны дали такие серьезные корни в нашем мире.

— Ты же общался с Лордами, — хмыкнул демон, скрестив руки на груди. Теперь и ему не нравились эти парни, которые вели себя, несмотря на наше присутствие, довольно вызывающе. Точнее, они нас просто не замечали слишком увлеченные процессом создания «пафосной фотки». — Вот уж кто любит увеличивать собственную силу, несмотря на то, что и так находятся на одних из высших позиций в нашей иерархии. Да и вообще… это ведь и людям присуще, — посмотрел он на меня.

— Да-да, — согласился я с ним, даже не пытаясь отрицать это. — Всем присуща жажда стать сильнее, богаче, влиятельней. Вот только не всегда все это ведет к разрушению. У демонов же вероятность этого намного больше.

— Такова наша природа, — хмыкнул Эрис. — Ну хватит уже!

Демон решительно двинулся в сторону подвыпившей компании, но, похоже, он им ничем не понравился, так как те попытались вдруг на него напасть. Итог закономерен — оба оказались на земле и могли разве что глухо стонать, не понимая, что сейчас произошло.

— Выпустил пар?

— Да это разве будет достаточно? — ответил мне на это Эрис, но было видно, что он доволен. — Все же настоящий бой с умелым противником это нечто иное.

— Дают знать о себе инстинкты? — хмыкнул я.

— Ну а чего им противиться? — пожал плечами демон. — Они помогали выживать многим поколениям моей стаи, значит, не так уж и плохи. Просто тут для меня нет такой угрозы жизни, как дома.

— Неужели ты заскучал? — спросил я, осторожно обходя тела и садясь за свой мотоцикл.

— Похоже, что да, — немного подумав, ответил Эрис. — Не хватает как-то опасности и боя с по-настоящему сильным противником.

— Вот ведь демон, — покачал я головой, заводя чоппер. — Нет, чтобы спокойно пожить, все на приключения тянет.

— А сам то? — иронично посмотрел на меня Эрис. — Сам вечно в центре событий.

— Как будто я этого хочу…

* * *
— Павел, что-то случилось? — спросил я у парня, входя в выделенную ему лабораторию.

В данный момент его перевезли в другое место, которое Служба считала более защищенным и подходящим для кого-то вроде Дадиана. За самим полудемоном теперь следили более пристально и вообще, чтобы попасть сюда, пришлось пройти через столько систем безопасности, что я даже стал сомневаться — это его выпустить не хотят или к нему никого не допустить?

С учетом знаний этого человека, прожившего уже пять десятков лет и при этом выглядящего только на двадцать, я бы не был удивлен обоим вариантам сразу. Руководство этой организации просто не могли не заинтересовать его способности и его знания.

Меня же сюда привез Константин, так как я зачем-то понадобился Павлу. Сам же полудемон сейчас выглядел куда лучше, чем в первый момент нашей встречи. Он постригся и приобрел более ухоженный вид, будто опомнился и наконец-то посмотрел в зеркало. Такие изменения вызывали лишь больше вопросов, так как я думал, что он к своей внешности довольно безразличен.

— У меня случился прорыв! — радостно улыбнулся Дадиан, увидев меня.

Видеть его таким было необычно.

— Хорошо, — спокойно произнес я. — Расскажешь?

— Конечно, князь, — кивнул Павел, показывая на склянки с кровью. Ничем иным алая жидкость в них просто не могла быть. — Я смог создать тест на наличие демонической крови в организме. Точнее, не так… — мотнул он головой, пытаясь подобрать слова. — Суть в чем, чтобы вы понимали… Я уже давно понял, что демоническая кровь дает определенные усиления человеческому организму. Это неизбежное влияние из-за того, что кровь демонов является, скажем так, более энергетически заряженной, чем обычная человеческая. При этом она в большинстве своих случаев обладает идеальной совместимостью с любым организмом. Это как вирус, который подстраивается под своего носителя так, чтобы захватить все. Такова уж демоническая природа, — развел руками Павел. — Вот только у демонической крови, после ее усвоения нет физического признака, по которому ее можно было бы определить в ходе анализа обычной крови, — указал он на пробирки и ухмыльнулся. — До этого момента. Вдаваться в подробности не буду, но, по сути, я нашел элемент, который реагирует на кровь, подобную моей. Точнее, не так… я создал химическое соединение, которое можно использовать как тестер, и оно будет реагировать на «зараженную» кровь.

— Но как я понимаю, тест был проверен только на твоей крови? — проявил я заинтересованность.

На самом деле для меня это было не столь интересно, как могло показаться, но раз уж Дадиан решил все рассказывать только мне, то делать нечего. Да и Служба оплачивала каждый такой визит. С учетом того, что я, благодаря разработкам этого ученого, больше узнавал о демонах, то это была очень выгодная сделка.

— Да, — подтвердил мое предположение Павел. — К сожалению, сделать более широкую выборку не представляется возможным, но даже со своей кровью у меня это получилось сделать впервые. Князь, вы не знаете, удалось ли Службе поймать кого-то подобного мне?

— Думаешь, будет много полудемонов в Империи? — а вот это уже действительно было интересно.

— Другие семьи есть, — пожал плечами парень. — По крайней мере, глава рода связывался с другими заинтересованными лицами. Даже если они не имеют у себя демонической крови, то как минимум связаны с демонами. Кто знает, что могли придумать другие рода, чтобы извлечь из демонов выгоду? — странным взглядом посмотрел он на меня. — Получить полукровок слишком очевидный ход, чтобы быть единственным и в тоже время не повторенным кем-то еще. Тут все больше упирается в физиологию самого демона, от которого пошел род. Может статься и так, что наш случай уникальный. Утверждать так это или нет, я не возьмусь.

— Разве могло оказаться все проще? — не удержался я от вопроса.

— Тогда мир бы был не столь интересным, — ответил на это Павел. — Так что я даже рад этому.

— Есть еще какие-то успехи на эту тему или, может, ты вспомнили что-то еще, что мог посчитать незначительным? — припомнил я ему неожиданное признание о том, что его семья занималась подготовкой к крупному призыву демонов.

— Ничего такого, что могло бы произойти в ближайшее время, — уже отвернулся от меня к этому моменту Дадиан, начав работать с пробирками с кровью. — Но как я и говорил, если хотите что-то найти, то я бы обратил внимание на магию крови и тех, кто ее применяет. Ну и про Африку не забывайте. Все же там творится очень многое, что не становится достоянием широкого круга лиц, — загадочно добавил он под конец. — И да, — неожиданно прервался Павел. — если будет возможность, приведите ко мне живого демона, желательно из тех кто сумел адаптироваться к нашему миру и закрепиться в нем.

— То есть ты и об этом знаешь? — внимательно посмотрел я на этого странного во всех планах парня.

Вот уж кто был ученым во всем — он жил своими исследованиями. Понять ход его мыслей было сложно и из-за этого не было понятно как его подтолкнуть к нужным темам. Слишком велика вероятность, что Павел просто погрузится в свои мысли и перестанет отвечать — такое уже было во время допросов. Отчасти, в том числе из-за этой причины я оказался его единственным собеседником — со мной Павел дольше удерживал нить разговора, да и сам активно делился собственными размышлениями.

— То, что демонов выталкивает из нашего мира? — уточнил Дадиан и после моего кивка продолжил: — Разумеется. Те, кто занимаются черномагическими ритуалами на более постоянной основе, чем разовые призывы, эту закономерность понимают довольно быстро. Да и не будь этого противодействия демонам, то для ритуалов не требовалось столь сильной вещи, как кровь. Именно поэтому я ее в первую очередь и стал изучать, чтобы понять как можно на нее воздействовать, чтобы получить другие результаты.

— Только я не уверен, что кто-то из них добровольно сдастся для того, чтобы пойти на опыты, — покачал я головой.

— Я постараюсь помочь с этим вопросом, — вдруг предложил Павел. — Возможно, удастся сделать состав, который будет их временно ослаблять, разрушая ту защиту, которую они получили от мира.

— Но ведь кровь защищает их только первые дни, пока они сами не адаптируются к миру, — возразил я.

— Я знал, что вы, князь, в курсе таких особенностей, — довольно улыбнулся парень. Почему-то у меня после этого возникло ощущение, будто я только что проиграл в каком-то споре. Причем в споре, в котором не участвовал и вообще был не в курсе него, но уже кто-то успел сделать ставки и в данный момент одна из таких сыграла. — Да, после адаптации демоны могут действовать более свободно. Но кровь, да еще прошедшая через магический ритуал все равно оставляет след на демоне, и именно на эту связь я попытаюсь воздействовать. Дайте мне несколько дней, и я изготовлю рабочий прототип. После моего прорыва это будет уже легче.

— Тогда сообщи это сотрудникам Службы, — предложил я. — Думаю, они постараются найти кого-то подходящего. Только я не ждал бы быстрых результатов.

— Поверьте, князь, — ухмыльнулся Павел. — Я умею ждать.

* * *
— Нашего чернокнижника не удалось найти? — спросил я у Константина, который, как обычно, дожидался меня после разговора с Дадианом.

— Нет и я очень рад, что это не моя головная боль, — махнул рукой напарник, чтобы я следовал за ним. — Тут такая мощная кофемашина, ты бы знал, — мечтательно произнес он между делом. — Сейчас сам убедишься. Я уже стал задумываться, чтобы и себе приобрести подобную.

— Так в чем дело? — спросил я. — Ты же, насколько понимаю, не бедствуешь?

— Ничего ты не понимаешь, — покачал головой Скуратов, сделав умный вид. — Тут все дело в ощущениях. На работе ты не ждешь отличного кофе от какой-то там машины, а он есть. Если же подобное будет у тебя дома, то теряется само ощущение необычности этого явления. Оно становится обыденным, и уже нет стремления на работе идти к этому аппарату, чтобы еще раз убедиться, что ты не ошибся в прошлых впечатлениях.

— Да ты философ, — хмыкнул я.

— А то! — гордо вскинул подбородок Константин. — И вообще, мы сейчас о другом… Чернокнижник, да. Похоже, он либо действительно куда-то уехал и еще пока себя не проявил нигде, либо просто затаился. К однозначному ответу на это пока никто не пришел, так что ищут.

— Хорошо хоть больше не появлялись его «ученики», — вздохнул я.

С одной стороны, это был неплохой способ заработать довольно крупные суммы, но с другой — мне же приходилось ездить на места происшествий, а все это отнимает много времени. Тем более, не факт, что в результате призыва на месте появился какой-то слабый демон. Вполне возможно, что могло ответить то подобие дракона, что мы встретили в одной из таких поездок. Правда, про судьбу того парня, который привязал к себе это существо, наверное, мне не расскажут. Впрочем, это не моя проблема и добавлять себе дел я тоже не был намерен.

— Это отчасти хорошо, — согласился со мной Скуратов. — Вот только с другой стороны, как долго продлится подобное затишье? Никто не знает, скольких людей он успел уже обучить. Может, они не решаются сделать этот шаг и провести ритуал.

— Заложенная бомба с неизвестным временем взрывания.

— Именно, — кивнул Константин. — И вот из-за этого начальство на нервах и срывается на подчиненных, — вздохнул он.

— Вот только тебе ли жаловаться, — покачал я головой, с улыбкой смотря, как только что расстроенный маг подбежал к кофемашине, чтобы сделать для себя напиток.

— Бумажной работы же добавили? Добавили! А для меня это такие муки, — приложил он руку к груди и закатил глаза. Почти сразу аппарат издал сигнал о готовности, и Константин поспешил взять свежий кофе. — Ты тоже попробуй. Вообще, отличный кофе!

— Ты мне лучше скажи, когда эти поездки уже закончатся? — спросил я у довольного Скуратова. — Я, конечно, не против, что мне за каждое посещение Дадиана платят приличную сумму, но все же…

— Что, привык к боевым операциям? — ухмыльнувшись, подмигнул мне Константин.

— Скорее, к тем сумма, которые за них перечисляют, — улыбнулся я.

— Эх, нет в тебе авантюрной жилки, — моментально нахмурился мой напарник. — Все измеряешь деньгами.

— Вот станешь во главе рода и поймешь, как быстро исчезают деньги, уходя на все важные активы, — не согласился я с ним. — И вообще, охота на демонов в целом более выгодна для меня, чем остальная деятельность Службы.

— Ну а я, наоборот, рад, что их сейчас нет. Даже с проклятыми артефактами затишье, — к этому моменту Константин потянулся уже за второй чашкой кофе.

И куда в него столько влезает?

— А такое бывает? — решил я уточнить на счет последнего момента.

— Красота! — сделав глоток, воскликнул мой напарник, воспринимая обычный напиток как-то уж слишком эмоционально. — А ты думаешь, сколько по миру проклятых артефактов?

— Пара тысяч, — пожал я плечами.

— Глядите-ка, — удивленно посмотрел на меня Скуратов. — А ты не так далек от истины. Наши аналитики тоже предполагают, что их существует примерно столько. Все же для возникновения подобной вещи требуются уж очень «экзотические» условия, что реализовать вообще проблемно. Большинство до сих пор считаются либо мифами, где все было несколько приукрашено, либо потерянными в веках. Последние часто находят на раскопках древних городов, но за этим стараются следить другие люди, а то контрабандистов историческими ценностями хватает. Контакт же с проклятым предметом для таких людей редко когда заканчивается чем-то хорошим.

— И что в итоге?

— А в итоге, что свободных артефактов подобного рода по миру путешествует не такое большое количество, а они еще должны попасть на территорию Империи и где-то засветиться, чтобы мы начали свою работу, — закончив со второй кружкой кофе, которую Константин выпил очень быстро, он стал бросать задумчивый взгляд на кофемашину, будто раздумывая над еще одной порцией.

— Ты лопнешь, — предостерег я его.

— Не лопну, но это было бы забавно… — его задумчивый взгляд переместился на меня. — Егор, — добродушная улыбка появилась на лице Константина, что не могло меня не насторожить. — А ты не хочешь приобрести себе подобную машинку. Нет, ты попробуй какие чудесные напитки она готовит.

— Еще чего не хватало! — возмутился я такой наглости. — Ты тогда у меня вообще пропишешься постоянным гостем.

— А разве это плохо? — недоуменно посмотрел на меня Константин, продолжая коварно улыбаться. — Представь… твой дом охраняет один из лучших оперативников Службы магической безопасности Империи и всего-то надо поить его кофе и давать те замечательные булочки, которые готовят твои повара.

— Продолжишь напирать, то вообще их не увидишь, — хмыкнул я, поняв, куда можно ударить этого интригана.

— Нет! Ты не посмеешь! — возмутился Скуратов.

— А ты проверь, — скрестил я руки на груди, ожидая реакции мага.

— Ты злодей!

— Ага, чистое зло во плоти, — согласился я с ним.


Глава 13


— Ты какой-то странный сегодня, — поприветствовал я Сергея Воронова.

«Братец» заявился ко мне в особняк ранним утром и пребывал по большей части в собственных мыслях, нервно ходя взад-вперед. Будь у нас отношения похуже, я бы, может, его в таком состоянии не пустил бы, да и он сам бы не стал появляться перед кем-то, но мы, несмотря на то что сделал его род со мной, все же были удивительно дружны.

— Тут такое дело… — резко остановился Сергей, посмотрев на меня странным взглядом. — Я женюсь.

— Поздравляю, — осторожно произнес я, не понимая такой странной реакции на это событие у него. — Это же радостное событие или нет?

— Да как сказать! — взмахнул руками парень, и в комнате одновременно стало на несколько градусов ниже. — Прости, я совсем себя не контролирую, — сразу же извинился он, рухнув в ближайшее кресло и стараясь ни к чему не прикасаться руками. — Всегда, когда нахожусь в эмоциональном напряжении, происходит подобное.

— Ты можешь объяснить подробнее, что именно произошло?

— Помнишь Олю? — вдруг спросил Сергей.

— Твоя постоянная спутница на всех последних мероприятиях?

— Да, проблема в том, что я женюсь не на ней, — быстро проговорил парень и резко замолчал.

— Я, кажется, уже спрашивал про подробности? — напомнил я, когда молчание несколько затянулось.

За это время в гостиную, где мы находились, уже принесли чай и приготовленные к нему булочки. Видя состояние Воронова, я подошел к бару и щедрой рукой налил ему коньяка. Протянутый стакан мгновенно оказался опустошен, а вот самому стакану не повезло, так как Сергей опять не смог сдержаться, и тот сначала покрылся коркой льда, а потом лопнул. Зато теперь мой «братец» выглядел более живым, чем до этого момента.

— Спасибо, — благодарно улыбнулся он и тут бросил сожалеющий взгляд на разбитый стакан. — И за это прости.

— Брось! — отмахнулся я. — Лучше рассказывай, что с тобой случилось, раз ты дошел до подобного состояния.

— Мои дражайшие родственники, — язвительно произнес Сергей скривившись. — Решили, что мне пора бы остепениться и припомнили какое-то старое соглашение между нашим родом и еще одним. Что-то вроде того, что я подходящая кандидатура от нашего рода, а там как раз появилась девушка нужного возраста, чтобы укрепить связи между родами.

— Допустим, — кивнул я сев напротив парня. — Я так понимаю, с этим всем возникли сложности?

— В некотором роде можно сказать и так, — немного подумав, ответил Воронов. Похоже, он собирался выразиться более эмоционально, но сдержался. — Я и так был белой вороной в роду, — усмехнулся он такому каламбуру, связанному со своей фамилией. — А тут представился такой замечательный шанс избавиться от меня раз и навсегда.

— Ты должен выйти из рода и войти в род будущей жены?

— Да, но это еще ладно. Меня больше не устраивает то, что это решили провернуть за моей спиной и, по сути, уже даже назначили дату свадьбы. Да и свою так называемую невесту я в глаза не видел.

— Как на это отреагировала Ольга? Насколько я понял, вы в последнее время стали очень близки, — осторожно добавил я, так как чем они занимаются наедине — это их личное дело. Правда уже то, что Сергей представлял ее как свою спутницу, не исключало более тесных отношений между этими двумя.

— Она… она пока не знает, — тяжело выдохнул «братец». — Меня буквально только что огорошили этой новостью и я, скажем так, несколько погорячился, — произнес он, посмотрев на свои руки.

С учетом того, что он непроизвольно срывался на магические импульсы, которые замораживали все чего касались его руки, то, скорее всего, место, где ему сообщили о таком «радостном» известии, в один момент превратилось в зимний сад. Сейчас, конечно, поздняя осень, но до снега пока далековато. Даже не представлю как они это будут объяснять, если заявятся любопытствующие.

— И что ты думаешь по этому поводу? — спросил я, прекрасно понимая, зачем Сергей вообще явился сюда.

Кем бы себя ни строил Воронов, но он был отщепенцем в собственной семье. По собственной воле или нет — это было неважно, так как он все равно полагался на своих родных. Да, Сергей хотел добиться всего сам, но сложно этого достичь, когда ты все равно связан со своим родом. Это не подъем из самых низов, и он все равно опирался на ресурсы рода в своей деятельности. Да и глупо было таким не воспользоваться, когда это может упростить твою жизнь и сократить сроки на выполнение поставленных планов на года.

И вот для него такой поступок семьи оказался ударом, о котором он не мог поговорить ни с кем. Ни с кем, кроме изгнанного однажды из этого рода. Превратности судьбы, но, наверное, только я мог понять его в этот момент.

— Я не знаю. Просто не знаю, — потерянно покачал он головой. Обычно самоуверенный парень был полностью разбит.

— У нас в Империи в принципе многоженство не запрещено… — начал говорить я.

— Оля не потерпит над собой старшую жену младше нее, — резко ответил на это Сергей. — Да и Оля — это мой выбор. Мой, понимаешь?! — с горящими глазами посмотрел «братец» на меня. — И никто его у меня не отнимет!

Эмоционально, конечно, но со стороны было видно больше. И я прекрасно видел, что все же по большей части это был выбор самой Ольги. Будь иначе, она бы не стала терпеть эти авантюрные выходки парня, который погружался в них с головой. Справедливости ради надо сказать, что большинство из них позволяли ему выйти с большой прибылью, но все же это бывали и рискованные мероприятия, где и жизни лишиться можно было, если бы что-то пошло не так.

— Я так понимаю, ты жениться на какой-то незнакомой девушке категорически несогласен?

— Да.

— Почему тогда ты не можешь просто отменить это мероприятие? — задал я резонный вопрос.

— Это дела рода, и я не могу вот так просто все изменить. Я же аристократ, — веско, как ему казалось, добавил Сергей под конец.

— Получается, что нарушить договоренность между родами ты не можешь. Верно?

— Да.

— В таком случае, что мешает тебе обойти этот момент? — спокойно спросил я, мягко подводя к тому, что Воронову может и не понравится.

— Каким это образом? — удивленно посмотрел он на меня.

— Просто женись на Ольге до того, как произойдет то, что тебя так всполошило, — пожал я плечами.

— Но это же… — потрясенно прошептал Сергей, опустив взгляд. Вот только спустя несколько секунд он поднял голову, и выражение на его лице было куда более решительным, чем раньше. — Это же гениально! Как я и сам до этого не додумался?!

— Может, потому что не собирался жениться в ближайшее время?

— Но согласиться ли Оля на подобное? — слегка подуспокоился Воронов.

— Пока не спросишь — не узнаешь, — развел я руками. — Если она согласна идти за тобой, то пойдет и на подобные условия, особенно если хочет быть старшей женой. Саму свадьбу можно провести и позднее более официально. Сейчас же важно, чтобы между вами появилась узаконенная связь, которая не позволит ей стать на иную позицию в твоей семье. Дальше уже Оля, как старшая жена, будет решать, стоит ли брать тебе вторую жену или нет.

— Спасибо, Егор, — счастливо улыбнулся Сергей. — Я знал, что ты сможешь мне помочь.

— Ты бы поторопился, пока эту новость до нее не донес кто-то другой в невыгодном для тебя свете, — предупредил я.

— Точно! — порывисто вскочил со своего места «братец». — И еще раз спасибо.

— Иди уже, — улыбнулся я.

Впрочем, мои последние слова парень не слышал, поспешив к своей девушке.

* * *
Оля в целом оправдала мои ожидания. С учетом того, что она сама выбрала Сергея, я и не думал, что она от него откажется, особенно когда возникла угроза изменения ее статуса в планах на будущее. Возможно, она даже согласилась бы быть второй женой, но все же для амбициозной девушки и, тем более, аристократки это был бы существенный урон по статусу. А такого допустить могла не каждая.

Молодые аристократы в тот же вечер заключили брачные отношения. По идее ради этого они прошли через множество бюрократических проволочек, но Сергей обладал достаточно большой сетью знакомств и внушительной суммой, чтобы ускорить этот процесс до максимума.

Вот только, похоже, его род такому неожиданному ходу свободолюбивого парня не обрадовался, так как после этого ребятам пришлось временно уехать из города, чтобы переждать бурю.

Вороновы прекрасно знали, к кому ездил Сергей прежде, чем направиться к Ольге и пытались выяснить у меня подробности такого решения парня. Вот только никого из этого рода, кроме Сергея и тети Катрины, я не привечал. И если последний по понятным причинам не приезжал, то вот почему тетя не появилась на пороге моего дома — вызывало недоумение.

Я, конечно, помнил, чем закончился наш последний разговор, и что потерявшая надежду женщина после этого не появлялась нигде в поле моего зрения. Вот только я не ожидал, что она настолько отстранится от дел рода. Интересно, где она сейчас пропадает и бросила ли попытки сделать свою дочку одаренной? Такие истории, к сожалению, редко когда заканчивались хоть чем-то положительным.

Как бы государства ни нуждались в силе одаренных, но создавать оных из простолюдинов было темой запретной, которую любой государь старается контролировать. Никому из правящих родов не нужно, чтобы кто-то из их врагов вдруг стал пополняться магами, резко усилив свои позиции. Даже если это будут слабые одаренные, они все равно могут стать весомой фигурой на чаше весов взаимных договоров. Все это может привести лишь к гражданской войне, которой непременно воспользуются соседи.

Все это путь разрушения, который может привести к еще большим трагедиям. Лучше бы тетя дала своей дочери жить как обычному ребенку, а не пыталась из нее сделать ту, кем она не является.

В общем, род Вороновых ничего от меня выяснить так и не смог, да и, похоже, побег Сергея создал для них ряд проблем, в том числе связанных с ранними договоренностями. Такой удар по репутации они просто не ожидали.

Все это, разумеется, не стало достоянием общественности, но у моего рода уже была разведка и за родом Вороновых они приглядывали, чтобы те не могли отчебучить что-то неожиданное. Кто знает, что взбредет в голову мои бывшим родственникам.

И все же долго скрываться Сергей, по всей видимости, не планировал, так как две недели спустя он вновь заявился под окнами родового особняка, но в этот раз вместе со своей молодой супругой.

Ольгу увели в отдельную комнату Арина с Леной, чтобы обсудить свои дела. А я остался наедине с удивительным образом задумчивым парнем.

— Чувствую, что сейчас ты меня огорошишь своей авантюрной идеей, — разорвал я затянувшееся молчание, так как сам Воронов не торопился начать разговор.

— В каком-то роде, — слегка безумно улыбнулся он. — Понимаешь, мы несколько дней думали, как нам быть. Оля не из особо влиятельного рода и наша женитьба может стать для них ударом. Их пока никто не трогает, но кто знает, что будет в будущем.

— Так возьми ту девушку из союзного рода в свои жены. Делов-то.

— Проблема в том, что они как раз рассчитывали, что она будет старшей женой. На другие позиции тот род несогласен и никого подходящего, кроме меня, на данный момент в роду Вороновых просто нет. Это и так сорвало несколько торговых контрактов. И после такого, боюсь, старшие могут отыграться не на мне, а на супруге и ее родне.

— И что ты предлагаешь? — спросил я, чувствуя, что капкан начинает захлопываться.

Мои опасения лишь подтвердились — после того как Сергей вдруг встал на колени и склонил голову я уже понимал, что сейчас произойдет.

— Князь Шувалов, — торжественно произнес маг. — Я Сергей Воронов прошу принять себя и свою супругу в твой род. Клянусь в верности роду Шуваловых и что не посрамлю его чести.

— Ты же понимаешь, на какой шаг идешь? — строго спросил я у преклонного парня.

— Лишь ты оказал мне поддержку в этом вопросе и только ты в состоянии помочь мне в дальнейшем. Если твой род не согласен помогать тебе и поддерживать, то не пора ли его сменить на другой?

— Это могут расценивать как предательство, — покачал я головой.

— Они первыми предали меня. Я, как наследник собственной ветви рода, вправе войти в любой другой, чтобы образовать новую ветвь и закон Империи этого не запрещает.

— Но и не приветствует, — нахмурился я.

— Готов взять весь негатив от ситуации на себя, но прошу уберечь Ольгу, — посмотрел на меня Сергей и в этот момент его глаза были наполнены холодом. — Прошу, прими мою клятву и защити моего ребенка.

— И когда только успели? — тихо сказал я, пребывая в шоке от такой быстроты развития событий. — Я принимаю твою клятву и принимаю тебя Сергей и твою супругу в род Шуваловых. Встань же Шувалов, будь мне снова братом, — с улыбкой произнес я.

— Спасибо, брат, — улыбаясь, поднялся на ноги бывший Воронов, и мы обменялись крепким рукопожатием.

— Теперь подумаем, как нам выбраться из этой ситуации, — тяжело вздохнул я.

Предстояло много работы.


Глава 14


Вороновы меня и так не особо любили раньше. Для них я был изгнанником, который не только выжил без поддержки старшего рода, но еще по статусу занял чуть ли не равные с ними позиции. Это было немыслимо для них, но все же было.

Теперь же переход ко мне одного из сильнейших магов нового поколения был похлеще оплеухи. И все же я не мог поступить по-иному не только из-за того, что Сергей оказался на удивление нормальным парнем, который действительно относился ко мне по-родственному, как к брату, но и то, что я просто не мог эту оплеуху Вороновым не отвесить.

Возможно, мелочно, но я до сих пор помню каково мне было жить первые годы, до того как получилось начать нормально зарабатывать, чтобы обеспечить себе достойное существование.

— Ты же понимаешь, что теперь, войдя в мой род, я буду эксплуатировать тебя по полной? — спросил я у Сергея, который, на мой взгляд, слишком расслабился, после того как я принял его клятву.

— Я готов к этому, иначе искал бы другое решение, — твердо произнес он.

— Как вы вообще все успели всего за две недели? — все еще пребывая в легком шоке, задал я вопрос.

— Тут такое дело, — почесал подбородок бывший Воронов. — Оля, оказывается, уже была беременна, но просто не успела в этом полностью убедиться.

— Так какого ты…

— Мне бы не дали воспитывать этого ребенка! — перебил меня парень. — Ты просто не знаешь моих родителей и насколько они в этих вопросах принципиальны. Род бы просто откупился от этого ребенка и заставил бы меня жениться на указанной ими девушке. Это вообще распространенная практика для магических родов.

— Тогда на что рассчитывала Оля, раз в таком случае она бы тебя не получила? — не понял я.

— До того момента как все закрутилось, мне никто ничего не предъявлял. Если бы я раньше озаботился женитьбой, то роду пришлось бы искать другие варианты. А так как я на момент заключения договоров был свободным, то… Да и про Олю… — замялся он. — Так получилось, что и она до последнего момента не была уверена, что беременна. Мы все же использовали все предосторожности в этом вопросе, но сам видишь как все получилось, — развел он руками.

Пускай ситуация была не самая простая, но мой «брат»… нет, уже не так — брат. Теперь он был моим полноценным родственником как по крови, так и по роду. Так вот, Сергей был действительно счастлив, что любимая девушка ждет его ребенка. Не так часто в среде аристократов удается получить наследника от любимой девушки, а не от той, что навязана или родственниками или евгенистической службой рода. Все же каждой магической семье необходимо, чтобы следующее поколение было сильнее предыдущего и если ради этого необходимо пожертвовать чувствами… что же. Это малая цена за силу и власть.

Тем более, никто не отменял появление бастардов, которых можно включить в младшие ветви рода, тем самым делая его чуть сильнее.

— Вот ведь вы устроили, — покачал я головой. — Пошли.

Я махнул рукой и вышел из гостиной, где шел наш разговор. По пути с помощью коммуникационного браслета набрал сообщение Рэми, чтобы она присоединилась к нам в рабочем кабинете.

— Не знал, что ты любитель подвалов, — попытался сострить Сергей.

— Будешь так шутить, то я спрячу тебя в подобном месте, чтобы родственнички не нашли. Причем отдельно от молодой супруги, — садясь в рабочее кресло, пригрозил я.

— Понял-понял, — примирительно поднял руки он. — Зачем же так сурово.

— Что ты еще успел сделать до того, как пришел сюда? — активируя терминал, чтобы иметь возможность сразу отдать распоряжения, спросил у него.

— Мои активы и раньше были не полностью под контролем рода, а сейчас — тем более: я все что мог, вывел из-под их управления. Сам знаешь, что я был в роду бунтарем и такие вещи мне прощали, пока я часть прибыли выделял для казны рода. Да и люди, работающие на меня, работали именно на меня, а не на род. Придется, конечно, проверять кадры, так как некоторые из них могут захотеть остаться слугами Вороновых или же вообще были по своей сути шпионами, но большую часть, думаю, удастся перетянуть безболезненно.

— Господин, вы вызывали? — в кабинет зашла Аркур, которая, верно оценив обстановку, обратилась ко мне официально.

— Хорошо, что ты пришла, — улыбнулся я девушке. — Присаживайся. И знакомься — это Сергей Шувалов, — по новой представил я своего брата девушке.

— Шувалов? — замерла на полпути Рэми, переводя удивленный взгляд с меня на Сергея и обратно.

— Да, с этого дня Сергей и его жена приняты в род, — подтвердил я. — С твоей стороны попрошу подготовить все документы для отправки в Имперскую канцелярию, чтобы зафиксировать эти изменения. Тебе же, Сергей, — посмотрел я на брата, — предстоит рассказать этой чудесной девушке о всех своих активах и людях, которых ты хочешь перевести под свою руку, пока твои бывшие родственники не очухались. В целом же предлагаю обсудить более подробно ту часть активов, что принадлежала тебе, и как мы можем их вывести из-под контроля Вороновых.

Само обсуждение затянулось на пару часов. Как оказалось, Сергей будто чувствовал подобное развитие событий и то, что по факту принадлежало ему, на бумагах никак не соотносилось с родом Вороновых. Тут даже финансы шли через сторонние организации, а, значит, счета Вороновы тоже не могли взять под свой контроль.

Все же одно дело, когда подобные вещи делаешь в качестве протеста против деятельности рода, другое же делать это планомерно, при этом оставляя для рода довольно большой кусок «пирога», с которого они получали свою часть. Приноси вся деятельность моего брата подозрительно мало денег, то к нему были бы вопросы, но он каким-то образом умудрился этот вопрос обходить и, по его словам, никто ни в чем его не заподозрил.

Последнее утверждение еще оставалось проверить, ведь его могли вести и без ведома парня, но пока выходило так, что род приобрел не только сильного мага, но и несколько довольно неплохих фирм, которые приносили устойчивый доход своему владельцу. Причем его величина была такой, что неудивительно, что Сергей так часто совался в различные авантюры — он просто мог довольно быстро восполнить все потери от неудавшегося мероприятия, чтобы не переживать на этот счет.

Все это необходимо было перевести под наш контроль в кратчайшие сроки, так что, чувствую, следующие недели, а то и месяцы будут напряженными.

* * *
— Егор, ты уверен, что это была хорошая идея? — придвинувшись ко мне поближе спросила Арина, когда мы просто нежились в постели. — Я, конечно, понимаю, что у тебя с родственниками напряженные отношения, но подобный ход…

— Ты бы предпочла, чтобы я остался в стороне? — спросил я у нее. — Оставил за порогом человека, который мне доверился и его беременную жену?

— Нет, но готовы ли мы к подобным действиям? — осторожно задала вопрос Арина.

— Я бы соврал, если сказал, что готовы, — вздохнул я. — Но это не значит, что мы не примем удар, если он последует. Вероятность этого невелика, так как Сергей сделал все со своей стороны, чтобы ответственность за эти действия была целиком на нем, но и позволить отобрать у меня то, что с его приходом стало моим, я тоже не позволю, — злая усмешка сама собой появилась на моем лице. — Если Вороновы захотят покачать права, то я отвечу на это, и они еще сто раз пожалеют, что решили выступить против меня. Заодно это прекрасный способ не только обкатать возможности слуг рода, но и вообще понять: стоило ли столько усилий тратить на вытягивание их на нужный уровень.

— Война между двумя родами, — тяжело произнесла моя жена. — Император это не одобрит.

— Пока это касается только вражды между родами, он все равно не вмешается. Главное — не трогать поданных Империи, да и я не собираюсь в любом случае действовать первым, — хмыкнул я.

— Что-то мне это не нравится, — приподнявшись на локтях, вгляделась в мое лицо Арина. Девушка была обеспокоена и не скрывала этого. — Только не говори что…

— Если Вороновы будут медлить или мне покажется, что они действуют исподтишка, чтобы на них не подумали, то я создам провокацию с нашей стороны, на которую они просто не смогут не ответить. В любом случае первое нападение возможно только с их стороны, а дальше мы уже будем просто защищаться, — пожал я плечами. — Так что не беспокойся, милая. Все будет хорошо, — притянув Арину к себе, я просто и незамысловато стал ее целовать, и она не могла оставлять это без ответа.

Говорить же о том, что план уже принят в исполнение и специалисты просто ждут команды, я не стал. Война — не женское дело.

* * *
И тем не менее пока от рода Вороновых вообще не было никаких движений. За это время мы уже успели получить достоверную информацию, что поступок Сергея сорвал довольно крупный военный контракт по поставке необходимых роду Вороновых комплектующих и оборудования. Теперь им придется искать другие пути их получения. Все это, в свою очередь, означает возможный срыв срока и в любом случае финансовые потери.

Так еще ведь и часть денег не придет в казну рода, потому что фирмы Сергея были оперативно переведены под крыло нашего рода. Не то, чтобы это были значительные активы в рамках деятельности рода Вороновых, но все же. На эти деньги вполне могли рассчитывать, а теперь придется искать другие пути.

Сами же фирмы еще предстояло не один месяц проверять на наличие провокаторов и вообще личностей, которые будут вредить работе. Для обычных людей, которые даже не имели статуса слуг, эти изменения в принципе пройдут незаметно. А вот те, кто были преданы роду Вороновых — с ними все будет сложнее. Но все это решаемые проблемы, просто нужно время.

Все это означало, что какое-то время активы Сергея будут доставлять лишь головную боль и сомнительно, что прибыль с их работы потечет так быстро в нашу казну. Тем более, у них были контракты с родом Вороновых в том числе и эти обязательство необходимо было исполнить в кратчайшие сроки, чтобы спокойно браться за новые заказы.

И все же без определенных проблем не обошлось — благо большинство из них решалось заменой людей и повышением зарплат действительно хорошим специалистам. Разумеется, всем этим руководил сам Сергей, так как он лучше знал, что творится в принадлежащих ему фирмах. Братец собирался переложить ответственность на других, но тут уже я не позволил. Противиться мне как главе рода он уже не мог.

— Егор, ты настоящий изверг, — завалившись на диван гостиной, где я спокойно пил чай, прямо с порога заявил бывший Воронов. — Я так не пахал… да вообще никогда не пахал.

— Оно и видно, — сделав небольшой глоток, я поставил чашку на стол и посмотрел на мага льда, что передо мной пытался разыграть настоящий спектакль. — Зато сейчас ты прекрасно понимаешь, каково это — работать на благо рода, а не то, что ты делал до этого.

— Ой, да ладно тебе, — махнул рукой Сергей. — Всегда же есть управляющие, которые лучше тебя понимают в этом деле.

— Тебе напомнить, кто именно поставил этих управляющих на их места? — вкрадчиво спросил я.

— М-да, — скривился парень. — Что-то я об этом не подумал.

— Просто ты привык полагаться на помощь рода, даже особо не задумываясь, откуда берутся эти самые управляющие, да и вообще как ведется бизнес. Может, он вообще убыточный и пора бы его закрыть?

— Не начинай и так голова трещит, — взмолился Сергей.

— Привыкай, — ухмыльнулся в ответ на это я. — Это взрослая жизнь, а тебе еще скоро ребенка воспитывать. Говорят, это еще хуже, чем все происходящее с тобой сейчас. Да и вообще, я же не скидываю на тебя больше необходимого. Постепенно найдешь верных людей и назначишь их на должности, чтобы снизить с себя нагрузку. Но все равно за эти активы я буду спрашивать с тебя — мне убыточные проекты ни к чему.

— Понял-понял, — сдаваясь, поднял руки парень. — От наших бывших родственничков что-то слышно?

— Кроме мелких пакостей от их слуг пока ничего существенного не было, — покачал я головой.

Мне к этому моменту на браслет пришел очередной отчет от аналитиков, и я был больше занят им, чем поддержанием разговора.

— Странно, что глава рода мне все так просто спустил с рук. Не нравится мне это, — нахмурился Сергей.

— Мне тоже, но без их хода мы будет в невыгодном положении. Придется ждать, — на сам отчет не потребовалось много времени, и я вновь полноценно вернулся в разговор. — Как вам дом? Олю все устраивает?

— Да я бы сам мог все приобрести.

— Это моя обязанность как главы рода обеспечить его членов всем необходимым, — возразил я. — А уж ты своими делами сможешь мне за все отплатить. Ты же у нас занимаешься организаций мероприятий различного рода?

— Сергей Воронов, лучший в этом деле в столице Империи и за ее пределами, — гордо заявил он.

— Не забывай, что ты теперь Шувалов, — напомнил я про этот немаловажный нюанс.

— Да, прости, — сев на диван и настроившись на более деловой лад, произнес Сергей. — Мне это все еще непривычно. Сам знаешь, что я не планировал ничего подобного… — виновато улыбнулся парень. — Так что ты хотел? Это именно мое детище и всех ребят на него отбирал я лично, так что они пошли за мной.

— Я уже организовывал с помощью слуг различные мероприятия, чтобы повысить известность нашего рода и поднять его репутацию, но раз уж нас появился такой специалист, то простаивать ему точно не дело.

— Вот это точно другое дело! — заметно оживился мой брат.

— Мне этим заниматься не особо интересно, а раз теперь ты тоже Шувалов и можешь представлять наш род на них, то тебе и карты в руки. Разумеется, все это не освобождает тебя от остальной деятельности.

— Егор! — возмутился Сергей. — Это уже слишком! Я и так зашиваюсь, подыскивая персонал на замену тех, кто был предоставлен родом.

— Прости, — улыбнулся я. — но это уже не мои проблемы. Ты же хотел жить своими решениями — пришло время платить за это право. Тем более чем быстрее ты все наладишь, тем меньше времени тебе придется этому уделять.

— Мой глава — настоящий изверг, — буркнул парень.

— Говоришь, что хочешь еще добавить себе работы? — улыбнувшись еще шире, переспросил я.

— Я тут вспомнил, что мне надо наведаться еще в пару мест… — резко поднялся с дивана Сергей. — Так что извини, у меня еще дела.

— Да-да, — произнес я, когда он был уже у выхода из комнаты. — Жду от тебя на этой неделе организацию какой-нибудь вечеринки. Все затраты согласуешь предварительно со мной.

После подобного парень поспешил скрыться, пока я не добавил ему еще работы. Я был не против поддержать единственного нормального родственника в сложный момент, но он сам добавил мне головной боли, вот пусть за это и расплачивается. А то понимаешь, все хотел бросить только на меня.

* * *
И все же Вороновы оказались довольно осторожны и все никак не предпринимали никаких действий, которые могли бы указать на них напрямую. Так-то этот род имел много связей, и они ими сполна воспользовались, чтобы нам разорвали некоторые контракты, да еще подгадили по мелочи. Но все это нельзя было предъявить самим Вороновым. Они оставались за рамками этой деятельности и при прямом бы вопросе только бы разводили руками.

Аристократам действительно не всегда обязательно вмешиваться напрямую, когда просто достаточно дать намек или пустить определенный слух, чтобы все сделали за тебя. То, что исполнитель получит от них награду, это уже мелочи, которые никого не заботят.

Хорошо еще, что мы успели подготовиться к подобному и этот удар не стал столь неожиданным и критичным для дел рода, каким бы мог оказаться в ином случае.

Поэтому пришлось самим идти на провокацию, чтобы заставить Вороновых действовать. Это была не совсем честная схема и все тоже прекрасно понимали, что без нашего участия ничего не произошло, но все всё знали, но сделать не могли.

В итоге бойцы Вороновых под видом грабителей атаковали один из складов. В нем по слитой информации должно было находиться оборудование, которое необходимо было Вороновым, чтобы окончательно не сорвать контракт, который и так повис на них после такого неожиданного хода со стороны Сергея.

Повезло, что мой род действительно имел смежные контракты, и такое оборудование реально числилось на складе… вот только не на этом. Такой маленький нюанс, а все пошло совершенно не так, как рассчитывали мои бывшие родственники.

Как результат, отряд из десяти бойцов, который должны были проверить наличие оборудования на складе и отсигналить второй группе просто пропал. А ведь они сделали все, чтобы охрана этой складской зоны их не обнаружила и даже камеры взломали, чтобы вообще не было никаких доказательств.

Вот только против демонов сложно что-то сделать неподготовленному к такой встрече человеку. Очень зря мои родственники забыли, что я Темный призыватель, видимо, посчитали, что я могу использовать демонов только рядом с собой, а не буду ими заселять какие-то склады.

В некотором смысле они были даже правы — я действительно не использовал демонов для охраны подобных мест, но в этот раз на складе я находился лично, и им сильно не повезло попасться в эту ловушку.

Вслед за первой группой пошла вторая, когда вышли все сроки выхода на связь. Их остановили бойцы моего рода, и тем пришлось спешно уходить, так как свой интерес нашим складом они объяснить не смогли. А я так надеялся, что они хотя бы попытаются.

По итогу пришлось подержать пойманных бойцов три дня у себя, чтобы он успели рассказать все, что знали и расписались под сказанными словами. Это тоже можно было попытаться оспорить, но эти люди были настолько напуганы альтернативой того что с ними может произойти, что единодушно согласились на магическую клятву, а это уже совершенно иной уровень.

С такими аргументами нам уже не сильно страшно за наши остальные действия, тем более, пойманные бойцы оказались замешаны в еще нескольких не совсем законных делах, связанных как с диверсиями, так и с добычей сведений, которые иным путем никогда не должны были попасть в руки Вороновых.

Так-то подобные дела наверняка есть у каждого более-менее крупного рода, но вот достоянием общественности они, как правило, не становятся. Да и есть такое понятие как «дела рода», куда и император без необходимости не суется. Все же магические семьи хоть и подчиняются роду Видящих, но при этом яро стоят за свои права.

Все что мы сейчас делаем как раз относится к делам рода и если начнется расследование, у меня есть достаточное количество доказательств, чтобы прищучить Вороновых.

Ну что? Начнем переговоры?


Глава 15


— Переговоры?! — сдерживая ярость, проскрежетал сквозь зубы Игорь Алексеевич Воронов. — Ты это называешь переговорами?! — грохнул он рукой по столу.

— Ну а чем еще это назвать? — нагло ухмыльнулся я, глядя на патриарха рода Вороновых.

Во время моего изгнания во главе был еще отец нынешнего главы, но, видимо, он решил отойти от дел в пользу сына, который и так, по сути, был не то помощником, не то фактическим главой рода. Все же старик подустал от всего подобного и большинство проблем решал Игорь.

Да, теперь я мог в какой-то мере называть его по имени, так как в данный момент мы по своим статусам были примерно равны. Вот только это нисколько не нравилось Воронову. Его глаза так и полыхали пламенем и если бы я не знал, что он, как и Сергей маг льда, то подумал, что мой собеседник уже не контролирует себя.

— Мальчишка! Ты много себе позволяешь!

Было забавно смотреть на его попытки вывести меня из себя, но что-то все больше распылялся сам мужчина. Похоже, его сильно задело, что с ним говорит бывший изгнанник рода, да еще так, что патриарх, который должен вести себя на переговорах сдержанно так эмоционально реагирует. Я в его глазах, по всей видимости, так и остался изгнанником, а не был главой собственного рода. Что же придется мужчину немного обломать, чтобы не задумал ничего лишнего.

— Сбавьте тон, Игорь Алексеевич, — холодно посмотрел я на него. — Не забывайте, что я уже давно не Егор Воронцов, которого вы выкинули на улицу.

— Не я принимал это решение…

— Ага-ага, верю, — понимающе кивнул я ухмыльнувшись.

Пусть мстить целенаправленно этому роду я не планировал, это все же не значило, что при возможности я не попытаюсь их как можно больнее укусить. Так чисто в память о былом. Жаль только что нельзя за все ответить с процентами — слишком давно это было, да и настраивать целый род на войну на уничтожение я не был намерен. Возможно, мы бы и выиграли, но это отбросило бы все мои начинания на начальные этапы, а проходить через это я точно не был намерен.

— Итак, может, уже урегулируем возникшие между нами разногласия?

— Отдай нам Сергея, и я подумаю над тем, чтобы забыть про этот инцидент, — тоном, не допускающим возражений, произнес глава рода Вороновых.

— Вы так говорите о нем, будто он какая-то вещь, — неодобрительно покачал головой. — И вы представляете как это будет выглядеть в глазах имперской канцелярии? Брожение аристократа из одного рода в другой и обратно?

— Это уже мои проблемы, — откинувшись на спинку стула, грубо бросил мужчина.

Мы в данный момент находились в «Алтее» в одной из комнат для переговоров. Да, пускай это моя организация, но она была признана уже многими как нейтральная территория, особенно когда дело касается переговоров или заключения магических договоров. Впрочем, тут были и клиенты, которым просто требовалось юридическое сопровождение юристов, и которые не относятся ни к одной из сторон договора.

Хотя все это частности. Главное, что мы находились на моей территории и там, где нас не могли подслушать. Правда, пользоваться этим я не собирался, если меня, конечно, не вынудят.

— Для начала я бы хотел, чтобы вы ознакомились с данными документами, — указал я на папку, лежащую посередине стола, как раз между нами.

— Я пришел сюда не для того, чтобы…

— Я настоятельно советую вам посмотреть в эту папку, — холодно произнес я, слегка улыбнувшись.

Игорь Алексеевич смерил меня злобным взглядом, но все же долго играть в гляделки не стал. Похоже, любопытство все же победило, и мужчина открыл папку.

Патриарх рода Вороновых старался держать лицо и не показывать своих эмоций, но я успел заметить как дернулись кончики его губ, как только мужчина дошел до части со сведениями, переданными его людьми.

В конце он отбросил папку в сторону и зло посмотрел на меня, удерживаясь от резких высказываний.

— Попрошу отметить, что эти сведения подтверждены магической клятвой, и я готов в любой момент отпустить ваших людей обратно, — улыбнулся я, понимая, что это сильно раздражает главу рода Вороновых. — Если мы, конечно, сойдемся в цене.

— А не много ли ты себе позволяешь! — вновь грохнул по столу Игорь Алексеевич.

— И как с таким взрывным характером вы до сих пор удерживаетесь на месте главы рода, — покачал я головой. — Так уж и быть, я вам прощаю такое поведение в качестве воспоминаний о нашем общем прошлом. Но если мы не придем к соглашению, то, боюсь, эти сведения пойдут за пределы данной комнаты.

— Ты… — проскрежетал зубами Игорь Алексеевич. Мужчина медленно выдохнул и без лишних эмоций произнес. — Чего ты хочешь?

— Сразу предупрежу — Сергей уже стал частью моего рода и все его активы стали моими. Так что я не потерплю, чтобы вы вредили работе этих фирм, — это я должен был озвучить, хоть мы прекрасно понимали, что методов косвенного воздействия можно придумать великое множество и вряд ли Вороновы полностью от них откажутся. Тут уже могут пойти просто на принцип, пока их больно не щелкнут по носу. — Ну и я могу помочь вам уладить проблему, связанную с его уходом.

— Каким же это образом?

— У меня есть оборудование, необходимое для закрытия договора в срок, даже, возможно, чуть раньше, — коварно улыбаясь произнес я. — И я готов вам предложить его по рыночной цене. Точнее, был готов, пока вы сами не попытались его украсть и не начали мне грубить.

— Мальчишка! Ты слишком много о себе возомнил!

— Игорь Алексеевич, — медленно произнес я, уже не улыбаясь. — Цена за это оборудование уже была выше в полтора раза рыночной, но если вы продолжите, то она станет только повышаться.

— Ты…

— Я, — перебил я его. — Вы сами довели ситуацию до такого финала, так что не надо сейчас из себя строить не пойми что. Цена уже повысилась в два раза по сравнению рыночной, — слегка улыбнулся я, смотря как все это бесит мужчину. — И да, я уже все проверил и такое количество готовых компонентов и оборудования никто, кроме моего рода, вам предоставить не сможет. Не в те сроки, которые вам необходимы. И не пытайтесь найти склады с ним, ведь в таком случае я к вашим людям не буду столь милосерден.

Желваки играли на лице патриарха рода Вороновых, а я с любопытством смотрел на него в ожидании ответа.

* * *
— Зря ты так с ним, — неодобрительно посмотрел на меня Сергей, когда я рассказал ему о результатах наших переговоров. И да, мы в итоге пришли к соглашению, правда цена на все повысилась в два с половиной раза, но это уже сущие мелочи. — Игорь Алексеевич довольно мстительный человек.

— Как, впрочем, и его отец, — согласился я с ним, — но не переживай, я этот момент тоже предусмотрел.

Пусть я был мал, но в целом понимал, какое отношение старший род испытывает к моей ветви рода. Все же дед был действительно гениальным изобретателем в магической сфере и при нем род Вороновых приобрел достаточно большое влияние и расширил собственные возможности. Так что я бы не сильно удивился, если бы деда пророчили на роль главы рода вместо того, который был там в то время. Все же при нем было совершено несколько неудачных сделок, которые больно ударили по финансам рода. Да и как управленец, отец нынешнего главы показал себя не с лучшей стороны. А вот это уже могло послужить поводом тому, чтобы задуматься о смене старшинства в роде.

Кандидатуру деда как минимум на должность временного главы вполне могли рассматривать в кулуарах после собраний рода. Естественно все это не устраивало «правящую» ветвь и как мне кажется, отчасти из-за этого мы и находились на таких позициях. А потом у Воронцовых появился слабосилок в виде меня и вот тут позиции деда изрядно пошатнулись. Каким бы гениальным он не был, но передать дела рода сыну он не мог, так как отец был откровенным лоботрясом, а я был слаб. Слабаку управлять родом точно никто бы не дал.

— Даже не представляю как он сейчас мечется в своем кабинете, — покачал головой Сергей, но в голосе явственно чувствовалось довольство.

Глава рода приходился ему родным дядей и, похоже, отношения с ним были не самые хорошие. Впрочем, сомневаюсь, что хоть с кем-то в роду у Сергея были хорошие отношения, иначе бунтовать и действовать отдельно от рода он бы ни за что не стал. И так удивительно, как много удалось ему собрать фирм под своей рукой, которые формально к роду Вороновых не относились.

— Ну ничего. Вот что он сделает со своими бойцами, которые мне все это рассказали…

— А тебе их не жалко? Все же они выполняли поставленную задачу.

— Они знали, на какие риски идут, да и если ты не хочешь принимать вероятность подобного исхода, то зачем идти в воины рода? — пожал я плечами. — Раз уж ты готов воровать у другого, будь готов к тому, что и тебя обкрадут. В этом я не вижу ничего предосудительного. Жалко, что лишь мы не можем пока побольнее ударить по Вороновым. Слишком мелкий повод, чтобы объявлять им полноценную войну.

— Но думаю, что конфликты все же будут, — немного подумав, сказал Сергей.

— О, я на это как раз надеюсь, — довольно улыбнулся я. — Моим бойцам не хватает обкатки в боевых условиях, а то так ведь и заржавеют без дела-то.

И вот тут можно было сказать, что я на некоторое время стал «видящим», так как после передачи оборудования Вороновым было совершено несколько нападений на производства рода. Все было совершено, разумеется, руками наемников, но их действия координировали люди Вороновых.

К сожалению, последним удалось избежать захвата, а вот по наемникам мои бойцы прошлись, словно бульдозер по бездорожью.

Тут сказалось и то, что мои люди прошли через усиление благодаря алхимическим коктейлям производства Красновой и то, что для них я не особо жалел денег в обмундировании и оружии. Да, среди того, чем они пользовались, не было последних новинок в военном деле, но вместо этого под рукой бойцов было то, к чему они привыкли и умели пользоваться с максимальной эффективностью.

В засадах также свою роль сыграли мечники Миямото. Девочкам и мальчикам требовалась обкатка в боевых условиях и под присмотром бойцов рода они неплохо справились со своей задачей. Не все спокойно пережили момент взятия первой жизни, да и вообще на кровь некоторые отреагировали бурно. Но это были только первые стычки. В последующих ребята действовали более хладнокровно и с наибольшей эффективностью.

Так что по результатам нашего небольшого противостояния мой род оказался в плюсе, но все это не значило, что Вороновы нам не попытаются ничего сделать. Просто не в ближайшее время точно.

* * *
Сергей Во… теперь, правда, Шувалов. Я и сам не до конца могут поверить, что нам удалось провернуть подобное и ни у кого не возникло к моему роду неудобных вопросов. Точнее, ни у кого из так называемой третьей стороны.

Чувствовалось прикрытие со стороны, но думать про имперский род я просто опасался. Мне и так принцесса Анастасия на зимнем балу оказала столько внимания, что у всех должны были зародиться определенные мысли на счет рода Шуваловых. Теперь же подобный «присмотр» виделся даже в таких делах.

Мне лишь было непонятно: хорошо это или плохо и как вообще стоит относиться к подобному. Чутье подсказывало, что за все рано или поздно придется платить, и я не смогу отказать в «просьбе» правящему роду.

Так вот, Сергей действительно проявил все свое мастерство и навыки в организации увеселительных мероприятий как для молодежи, так и для более старшего поколения. В моем понимании все это лишь трата денег, ради репутационных бонусов в дальнейшем, но брат меня действительно удивил.

Я и раньше замечал, что Турнир, проводимый Академией Магии, как и в целом дуэли между аристократами вызывают у всех большой интерес, но то, что можно организовать свой собственный небольшой турнир… я даже не думал, что такое вообще возможно.

Как оказалось, некоторые рода вполне любили подобные зрелища и организовывали небольшие состязания среди одаренных. Все это еще было приправлено официальной таинственностью, но на самом деле сами сражения шли по статье спортивных состязаний, да и призовой фонд был не особо большим. По этой причине в сражениях участвовали либо откровенные любители показать свои возможности, либо те, кому хотелось просто отточить свои навыки.

Да, призовой фонд был небольшим, но от этого величина ставок не было сильно уж ограничена. Не знаю как все это проворачивал Сергей, но в результате проведенных боев он получил немаленькие суммы. Род же получал репутацию людей, которые могут организовать и подобные мероприятия, если у кого-то появится желание продемонстрировать свои возможности.

Мой брат организовывал еще и различные клубные мероприятия, но теперь из-за наличия жены ему приходилось только контролировать, чтобы все прошло хорошо. Самому участвовать во всех танцах и распитии алкоголя уже не позволяла Ольга, да и не дело это организатору напиваться на своем же мероприятии. Все же ситуации могли возникнуть разные, и могло потребоваться вмешательство кого-то из Шуваловых. Поэтому ему приходилось действовать и как массовик-затейник, и как официальный представитель рода, к которому могли обратиться для разрешения возможных конфликтов.

Парень откровенно зашивался со всем этим, но пока не сильно жаловался. Похоже, постепенно стал втягиваться и, кажется, нашел себе несколько помощников, которые снимали с него большую часть нагрузки. Раньше-то Сергею было интересно во всем участвовать самому, но возросшая после тайной женитьбы и вступления в род ответственность уже не позволяла этого делать.

Его поведение может отразиться на роде в целом и так подвести меня он не мог. Не после того, что пришлось сделать, чтобы он мог жить так, как он хотел.

Все это позволяло ему продемонстрировать свою полезность роду и направить всю эту деятельность, которую он и ранее успешно организовывал в более продуктивное русло.

Единственным нюансом во всем этом было то, что ему и Оле в этому году надо было закончить Академию Магии, но Сергей и раньше был талантливым магом, а Ольге помогала Арина, которой оставалось лишь сдать экзамены зимой. Моя жена, благодаря богатой практике у дяди, по сути, экстерном сдавала свою учебу, так как в Академии не могли обеспечить настолько широкую практику, как ту, что организовал род Лазаревых. Поэтому и держать целителя, которого больше нечему обучать, тоже было неправильно и руководство Академии пошло в этом вопросе навстречу.

Таким образом, из всех молодых магов рода только Лене предстояло обучаться два года, чтобы в полной мере изучить все магические дисциплины. В ее случае даже будет лучше проучиться все эти годы полностью, так как ее команда в скором времени должна неплохо себя показать на предстоящем Турнире.

И все же один момент нельзя было упускать из виду. Раз уж Вороновы от нас пока отстали и мы получили неплохие бонусы от них за «беспокойство», сохранив при этом компромат, которым можно в любой момент воспользоваться, то пора было завершить то, что прошло втайне. Пора было сыграть официальную часть свадьбы Сергея и Оли, чтобы показать всем, что эти два мага теперь входят в княжеский род Шуваловых, хоть и являются представителями младшей ветви.

Теперь в роду было пять полноценных магов, а это уже довольно серьезные силы, особенно для тех, кто появились только пару лет назад.

* * *
— А ты уверен, что стоило делать все так официально? — Сергей почему-то сильно нервничал и не мог скрыть волнения.

— Что с тобой? — удивленно посмотрел я на него. — Вроде сам любишь постоянно находиться на сцене, а тут такое нетипичное для тебя поведение.

— Просто я не видел Олю в платье невесты и меня все это как-то нервирует, — признался брат. — Одно дело выступать самому, но тут мне надо будет демонстрировать в том числе и ее, да еще в новом статусе.

— Ну это уже не такая и тайна, — улыбнулся я. — С этим мы несколько затянули, так что, скорее, все сделано было слишком поздно. Да и вам двоим не надо приносить каких-либо клятв, просто выйти перед публикой и принять поздравления, тем более, там будут уже и так знакомые тебе люди.

— Меня больше всего в этом напрягает, что там могут появиться наши бывшие родственники, — мрачно произнес Сергей. — Зачем ты им выслал приглашения?

— Ну я же должен был показать всем, что между нами нет вражды и ты добровольно перешел в мой род, а не под действием обстоятельств. Все же Вороновы и так отчасти понесли репутационные потери, когда не смогли исполнить данное ими же слово. Хотя бы с этой стороны мы должны продемонстрировать своего благородство, — хмыкнул я. Все это была игра на публику, но игра необходимая. — Да и пусть приглашение я выслал, — сверился я со списком гостей, который обновлял свой статус каждую минуту, — но никто из Вороновых пока не пришел. Так что я на этот счет сильно бы не переживал.

— Хотелось бы верить, — вымученно улыбнулся Сергей.

— Пошли, там тебя уже ждет жена, — похлопал я его по плечу.

— Никогда не думал, что буду так нервничать из-за такой ерунды, — вздохнул брат.

— Все бывает, — ободряюще улыбнулся я. — Главное, помни, что ты теперь Шувалов, а мы ни перед ничем не сдаемся.

— Похоже на девиз рода, — уже более открыто улыбнулся Сергей. Кажется, он наконец-то стал приходить в себя.

— Как знать, — пожал я плечами. — Может он им и станет. Все зависит только от нас и наших решений.


Глава 16


Выход новых членов рода был встречен бурными аплодисментами. По сути, это было самое торжественное из мероприятий, что организовывал мой род за все время с начала его повторного существования. Все же с Ариной мы праздновали в окружении союзных родов, а с Леной все прошло более просто.

Вот тут уже я был должен продемонстрировать всем, что у рода Шуваловых все хорошо. Настолько, что к нам даже переходят маги из других родов. С учетом личного ранга Сергея это было значительным таким плюсом к репутации рода, так как магов, достигших его ранга в таком возрасте не так уж и много.

— Егор, поздравляю тебя с увеличением личной силы рода, — подошел ко мне патриарх рода Лазаревых, после того как поздравил молодую пару.

— Ну что вы, Христофор Иннокентьевич, — улыбнулся я. — Просто я помог своему брату в сложной ситуации. Да и не в силе рода дело.

— Я тебя знаю слишком давно, чтобы понимать, что дело не только в этом, — покачал головой целитель. — Надеюсь, от Вороновых не было никаких проблем?

— Ничего такого, с чем я не мог справиться, — покачал я головой. — Впрочем, они явно решили не поздравлять Сергея с этим событием, так что их отношение к этому вполне понятно.

— Просто будь осторожен, — вздохнул Христофор Иннокентьевич. — Твой род еще молод и мне бы не хотелось услышать в новостях, что кто-то из вас пострадал.

— Вы же меня знаете. Все будет хорошо, — как можно более твердо сказал я.

Конечно, понимаю, что он за меня беспокоится, но все это время я как-то выживал и без помощи рода Лазаревых. Уже потом, когда я стал более известным в Петрограде — вот только тогда Христофор Иннокентьевич вышел на меня. Да и в дальнейшем я не полагался на чью-то помощь, предпочитая просто потом забирать долги тем, кому оказал услуги.

— Лучше расскажите как проходит обучение у Арины, — предложил я сменить тему разговора. — Именно с ваших слов.

— Беспокоишься об успехах жены? — по-доброму улыбнулся мужчина.

— Не без этого, — кивнул я. — Я вижу как она старается и на себе испытал какой Арина целитель.

— Арина — лучшая ученица, что у меня была, — гордо заявил Христофор Иннокентьевич. — Сам понимаешь, что не все родовые техники я могу ей передать, так как она перешла в другой род, но даже без этого ее уровень как целителя очень высокий. Только немного больше практики, и она вполне сможет конкурировать со мной.

— С вами никто никогда не сможет конкурировать, — подметил я.

Причем эти слова не были лестью. Патриарх рода Лазаревых был действительно одним из сильнейших целителей как в своем поколении, так и в последующих. Мастеров его уровня по всему миру найдется не больше десяти, а в сфере целительства это очень большое достижение. Куда проще быть боевым магом, которому достаточно сжечь противника, чем тем, кому необходимо разбираться в тонкостях человеческого тела и в том числе магических болезнях, чтобы спасать жизни.

По мне, целительство заслуживает куда большего уважения, чем остальные разделы магии, но, к сожалению, эта магия не особо зрелищная и среди обычных людей не вызывает такого восторга, как, например, применение сил магами огня.

— Ну что ты, Егор, — улыбнулся целитель. — Все это ерунда по сравнению с семьей.

— Да, семья важна, — согласился я с ним.

— А твоя семья становится все больше, что очень хорошо для вашего небольшого рода.

— Только что маги не так часто готовы уйти из своего рода в другой, — вздохнул я. — Кстати, вы не слышали ничего… — неопределенно махнул я рукой.

— Про то как отреагировали в верхах на действия бывшего Воронова? — верно истолковал мои слова мужчина. — По большей части никак.

— Вот так даже, — я был несколько озадачен таким ответом.

— В последнее время такие переходы из рода в род бывали только при заключении брака, что вполне естественно. Но и в малых родах бывают брожения. Кому-то хочется лучшей жизни, кому-то чего-то не хватает, а кто-то и вовсе желает более спокойно жизни. Просто среди более влиятельных родов такое происходит редко — все же тут могут предоставить все необходимое как для роста, так и учесть твои личные желания. Так что в его переходе в твой род не было ничего удивительного. А вот родом Вороновых определенные люди недовольны, но этого я тебе не говорил, — хитро прищурился целитель.

— Я понял, — поблагодарил я его.

Получается, Вороновы влезли в какие-то дела, которые не понравились более влиятельным людям. Отчасти именно поэтому уход сильного мага из рода не вызвал никаких вопросов. Ослабление рода было им на руку, а последующие за этим проблемы лишь были небольшим бонусом.

Хорошо, что дядя Арины находится в хороших отношениях с очень многими влиятельными людьми, иначе подобного рода информация до меня дошла бы куда позже. Все это означало, что если Вороновы не закусят удила, то от них в ближайшее время, кроме мелких пакостей, можно ничего не ждать.

Тем временем поздравление молодых продолжалось. Вот только я изначально надеялся, что все внимание будет приковано к ним, но, к сожалению, мне как главе рода тоже приходилось общаться с гостями и, вообще, желательно было уделить каждому немного внимания.

Именно поэтому я хоть и понимал причину организации подобных приемов (да и многие рода банально не поймут, если празднования не будет), но это не означало, что я им был рад. Для меня все это, наверное, всегда будет скучной тратой времени, которую я бы мог провести куда с большей пользой.

У меня еще вторая книга Соломона до конца не изучена, чтобы с радостью посещать различные тусовки. Хорошо еще, что эту роль на себя теперь берет Сергей, которому более привычно участвовать в подобных мероприятиях.

— Поздравляю, князь. Ваш род продолжает расти стремительными темпами, — ко мне подошел мужчина, имени которого я припомнить не мог. Лишь только военная выправка и то как он держался добавляли несколько деталей.

— Спасибо, а вы…

— Алексей Иванович, — правильно понял мою паузу мужчина. — Березов.

— Извините, но со всеми этими делами, — указал я рукой на происходящее торжество. — У меня совершенно вылетело из памяти, чем занимается ваш род.

В списках приглашенных таких не было, так что я внутренне подобрался и стал концентрировать энергию в руках. Печати призыва сами собой начали разворачиваться за моей спиной, но еще не показались в визуальном спектре и были еще незаметны.

— О, мой род не настолько известен, чтобы чем-то хвастаться, — мягко улыбнулся мужчина. — Я лишь могу сказать, что вы привлекли внимание определенных людей, которые будут к вам присматриваться.

— Мне это должно польстить? — хмыкнул я. В данной ситуации лучше всего было потянуть время и обратить на себя внимание бойцов рода. Вот только, к сожалению, никого в прямой видимости я не видел. — Особенно с учетом того, что я не знаю, что это за люди и как именно они меня оценивают.

— Не беспокойтесь по этому поводу, — продолжил улыбаться Березов, будто он мне рассказывал какую-то забавную историю и совсем не видел как я сейчас напряжен. — Вас не собирались информировать по этому поводу, но можно сказать, что это моя личная инициатива, — подмигнул он мне. — Просто ведите себя так же, как и раньше и, возможно, мы еще повторим текущий разговор.

— Егор, ты чего это стоишь в отдалении ото всех? — подошла ко мне Арина.

— Я… — повернулся к девушке и тут же обратно на мужчину. Вот только никого рядом не было. — Что за чертовщина!

— Ты о чем, милый? — недоуменно спросила моя жена, встав рядом.

— Ты видела, чтобы я сейчас с кем-то разговаривал? — решил сразу уточнить я.

— Нет, ты просто стоял здесь, уставившись в стену. Поэтому я и решила подойти и узнать, не случилось ли чего, — пояснила свои действия Арина.

— Значит, был один… — шепотом проговорил я.

— Прости, я не расслышала.

— Неважно, — улыбнулся я своей жене. — Пойдем лучше к гостям, а то я действительно долго отсутствовал в зале.

— Может, потанцуем? — на мгновение прижавшись ко мне, предложила Арина.

— Почему бы и нет, — улыбнулся я, взяв девушку под руку.

Кто был этот Березов, и кто за мной наблюдает? Что это вообще было?

* * *
В целом, кроме непонятного разговора с Березовым ничего больше особенного на вечере не произошло. Оля была откровенно рада оказанному ей вниманию, а Сергей просто балдел, что сегодня ему не надо было заниматься делами. То, что завтра придется сделать в два раза больше, его несильно пока заботило, ведь это будет только завтра.

Я же тем временем пытался понять, кто меня посетил, но по всему выходило, что Березов не был Березовым. Такого рода в Российской Империи не было, просто не было. Более того, камеры хоть и зафиксировали передвижения мужчины, но не было видно в какой момент он оказался внутри и как ушел. При этом еще никто из слуг тоже не мог припомнить его среди гостей. Так ведь еще Березов подошел ко мне в зоне, где камеры стояли не слишком удобно и он, по сути, не попал в кадр во время разговора, так что я совершенно не понимал как он исчез, когда меня отвлекла Арина.

Все это лишь добавляло странностей.

Этот вопрос я пока отложил, но приказал Славе увеличить бдительность отрядов охраны на ближайший месяц. Сомневаюсь, что эти неизвестные нам что-то сделают, ведь судя по разговору, они лишь наблюдают, но кто знает, когда они захотят изменить свое решение?

Мало мне было чернокнижника с его теорией о том, что демоны остались в нашем мире, которая подтвердилась. Так тут еще и это.

Тем не менее у меня хватало и других дел. Близился очередной Турнир в Академии Магии и пусть Орлов со своей командой по большей части занимались самостоятельно и я вносил лишь небольшие правки, но это не означало, что я не оставлю совсем без своего внимания. Тем более, ребятам предстояло обкатать новые доспехи, чтобы они не вызывали у них скованность, да и лучше на собственной шкуре почувствовать все особенности изготовленного именно под них комплекта.

— Какая прелесть, — восторженно произнесла Алиса, крутясь перед зеркалом в своем доспехе.

— Да, неплохо, — куда более сдержанно произнес Владимир, хотя по нему тоже было видно как в глазах плясал юношеский восторг. Будто маленькому мальчику дали подержать самое настоящее оружие. — Вот только я не узнаю этой модели…

— А это и не является серийной моделью, — произнес я, больше подмечая то, насколько хорошо на них сидит новая экипировка.

Дизайнеры Ильи очень хорошо постарались над улучшением внешнего вида доспехов.

Так-то Ульрих и сам неплохо разбирался, как должен выглядеть конечный продукт, но все же для него главное было не внешний вид, а чтобы то, что выходило из-под его рук, несло свой функционал. И все-таки старого демона-кузнеца удалось убедить, что внешний вид тоже играет большую роль и противник в первую очередь обращает внимание именно на это, а не на то, насколько крепка броня или остер меч. Сколько это стоило мне нервов лучше и не вспоминать, но главное — результат был достигнут.

— Вы потратились ради нас, чтобы сделать уникальные комплекты доспехов? — слегка ошарашенно посмотрел на меня Орлов.

Его можно было понять. Все фирмы, что занимались производством комплектов доспехов от легких до тяжелых, предпочитали работать именно с серийными моделями. Так и компоненты на замену можно было делать отдельно и отправлять сразу большую партию.

Индивидуальные доспехи — это всегда большие трудозатраты и сохранение всех спецификаций, так как клиенту может потребоваться замена элементов или какие-нибудь доработки. Все это в итоге выливалось в отвлечении специалистов и кропотливой подгонки деталей под именно этот конкретный доспех.

Да, индивидуальные доспехи были во многом лучше своих серийных собратьев. Как минимум это происходило из-за того, что они собирались под предпочтения и нужды клиента, но вот дороговизна таких комплектов отпугивала многих. За такие суммы можно было купить себе три, а то и четыре серийных комплекта и работать с ними.

— Все не настолько плохо, как вы могли бы подумать, — улыбнулся я, видя, что и Алиса с Мирославом не сразу осознали, что сейчас сказал Владимир. — Это доспехи производства нашего рода.

— Вы будете заниматься изготовлением комплектов доспехов? — удивленно посмотрела Нарышкина на меня.

— Да, — подтвердил я. — А вы на Турнире продемонстрируете их во всей красе.

— Я не против, — хмыкнул Мирослав, которому его комплект очень понравился. — Отделаться лишь демонстрацией за такой подарок это еще дешево.

— Да, но это как-то… — не очень уверенно произнесла Алиса.

Было видно, что расставаться со своей броней она не хочет, но в то же время принимать это в подарок для нее было слишком.

— Ваша оплата — занять одно из трех призовых мест и тогда доспех можете оставить себе, — улыбнулся я.

— Хорошее условие, — кивнул Орлов. — Что нас сегодня ждет?

— Вы в последнее время неплохо продвинулись в командном взаимодействии и, благодаря вашему командиру, — кивнул я в сторону блондина, — получили опыт сражений с различными противниками. Так что сегодня мы вернемся к истокам, и вы будете сражаться с демонами. Только в этот раз это будет не один-два как раньше, а четыре противника, каждый со своими возможностями. Ваша задача быстро оценить их силу и не проиграть, придумав тактику против каждого противника.

— Это будет напряжно, — вздохнул Мирослав.

— Если вы хотите побеждать в магических сражениях как команда, то вам надо учиться быстро принимать решения, особенно тогда, когда возможности противника неизвестны, и ты не знаешь что от него ждать. Пусть это все тренировки, но кто знает, когда вам это может пригодиться в жизни.

— Мы справимся, — решительно заявила Лена, и остальные поддержали ее слова.

Только Владимир был необычайно задумчив. Все же он в команде не просто так занимал место лидера. Блондин должен был понимать, что все будет не так просто как хотелось бы, и я из них выжму все соки, прежде чем отпущу.

— Что же, раз вы так уверены в своих силах, — улыбнулся я, отчего Алиса неожиданно вздрогнула, а Мирослав поморщился, словно от зубной боли. — То, пожалуй, приступим.

Пока шел наш разговор, я старательно создавал четыре печати призыва, каждая из которых должна была призвать в наш мир свой вид существ. В этом плане я не стал мудрить, и критерий отбора был по большей части связан со стихией.

Одним из первых откликнулся каменный голем, что стал формировать свое тело таким образом, что создавалось впечатление, что он возник прямо из земли. В целом этот вид демонов мало отличался от тех, что используют в своих техниках маги земли. Единственное, что явственно говорило о его природе — наличие красных прожилок, что рассекали его тело. Создавалось впечатление, что по ним течет огонь и особенно ярко на этом фоне выделялись глаза, которые горели сдерживаемым пламенем.

Кстати, именно этот демон отличался от тех, что я призывал до этого: у него была пасть, которую он чуть приоткрыл, демонстрирую пилообразные зубы. Все это говорило о том, что перед нами опасный хищник, которого следует опасаться.

Вторым на призыв ответил гуманоид, возникший в завихрении воздуха. Больше всего он походил на эльфов, которых часто описывают в книжках. Вот только кожа его была сине-серого цвета, а белесые глаза, казалось, были незрячими.

Я сам с любопытством смотрел на этого демона, плоть которого защищала простая тканевая броня со вставками из кожи. Такой вид мне видеть до этого момента не приходилось и было даже любопытно, на что он способен.

Третьим во вспышке пламени появился демон, внешне похожий на огненного саламандра. Воздух рядом с ним мгновенно нагрелся, из-за чего пространство рядом с ним пошло рябью. Все это не давало толком разглядеть его фигуру, но одного внешнего эффекта было достаточно, чтобы понять, что его лучше к себе близко не подпускать.

Ну и последним откликнулся призыв с водной стихией. Этим демоном оказалась нага — полуженщина-полузмея. Парни мгновенно переключили на нее внимание, так как нага была полностью обнажена и имела довольно впечатляющую фигуру, чтобы не обращать на нее внимание.

Нарышкина тут же стукнула своего парня, чтобы он пришел в себя, а хитро бросившая в мою сторону взгляд Лена, лишь победно улыбнулась. Уж меня такими вещами точно не впечатлить, поэтому я и не стоял как истукан, любуюсь змеей с человеческим телом.

— Вот ваши противники на сегодня, — прервал я пытавшуюся начать перепалку Алису с Владимиром. — Будь внимательны и вы победите. Так что вперед.

Пусть я и отстранился от обучения этой четверки студентов, но нельзя сказать, что мне не нравилось смотреть за сражениями магов. Все же магия всегда несла в себе множество таинств, что неизбежно притягивали к себе даже тех, кто имел дар, что уж говорить о людях, которые не могли ощутить мощь магии в своих руках.

Над тренировочным полем взметнулся защитный купол и бой сразу же начался. Пусть четыре демона в своем мире вряд ли бы стали действовать совместно (скорее, они бы друг друга просто поубивали), здесь они были одной командой и не могли навредить сородичам. В то же время я щедро поделился с призывами энергией из своих запасов, так что действовать они могли практически в полную силу, чтобы устроить юным магам много проблем.

Первым свой ход сделал демон, управляющий воздухом. Он взмахнул рукой, и между демонами и магами появилась воздушная стена, в которую с небольшой задержкой врезалась сосулька от Алисы. Нарышкина недовольно цокнула языком и приготовилась создавать другую технику.

Тем временем Владимир, хмуро взглянув на возникшее перед ними препятствие, стал водить перед собой руками. Пусть ему навыков и сил хватало, чтобы создавать конструкт волевым усилием, но здесь магия демона была довольно сильна сама по себе, поэтому жесты помогали лучше настроиться на создание техники, ускоряя ее.

Остальные члены команды тоже не стояли на месте. Бартенев ударил ладонью по земле и перед его друзьями возникли каменные укрепления, за которыми в случае чего можно было укрыться от вражеской атаки. А вот Лена создала пять огненных сгустков, которые закрутились над ее головой.

Стоило только Орлову своей техникой сломать воздушную стену, Лена отпустила их в полет и они врезались в нагу. Демон успела выставить перед собой водную защиту, но огненные сгустки летели неравномерно и врезались в нее под разными углами, что неизбежно отражалось на состоянии защиты, которая просто не могла выдержать столько попаданий без задержки на восстановление. Узнать, была ли успешной атака Лены, стало невозможно, так как вокруг наги образовалось целое облако пара, которое надежно скрыло ее от взгляда остальных.

Демоны не стояли на месте, и если голем двигался довольно медленно, хоть и неотвратимо, то огненная саламандра стремительно понеслась в сторону команды магов. За ней оставался огненный след, который мгновенно спекал песок площадки в стекло.

Примерно на середине пути на пути огненного демона возникла глубокая расщелина, а когда он попытался обойти ее, то из земли выскочили каменные пики, отогнавшие разъяренного демона назад. Куда бы он ни двигался, они преследовали его, и только скорость и то, что его фигуру нельзя было четко разглядеть из-за марева, возникшего от жара, пока позволяло саламандре оставаться без ранений. Но кто знает, когда Мирослав приспособится к его движениям и все же подловит шуструю ящерицу?

И все же парню пришлось прервать свою охоту и отвлечься на голема, который резко остановился и ударил руками в землю, чуть наклонившись вперед. С такого ракурса стало видно, что спина демона вся в буграх, которые почему-то стали шевелиться. Спустя миг то, что я изначально посчитал за непонятные отростки на спине, оказалось в воздухе, словно снаряды, по дуге устремившиеся к студентам.

Каждый такой снаряд был перехвачен во время падения, а уже затем Мирослав бросил их в сторону демонов. Тут ему еще подсобила Алиса, нарастив на большинстве из них ледяную корку, ощетинившуюся сосульками для большего ущерба.

Одновременно с этим проходил бой между Владимиром и белокожим «эльфом». Оба использовали стихию воздуха в своем противостоянии и из-за этого разглядеть их атаки было сложно, но вот то, что между человеком и демоном постоянно возникали завихрения воздуха, увидеть было несложно. Они буквально сталкивали потоки воздуха, мешая друг другу действовать в полной мере.

Пусть Орлов был еще не сильно опытным магом, но он уже находился на ранге Волшебника, а значит, одномоментно мог выдать довольно мощные техники, которые бы могли поставить точку в этом бою. И все же, несмотря на это, парню приходилось распылять свои силы, так как его противник-демон атаковал не только самого воздушного мага, но и пытался зацепить его товарищей, чего Владимир не мог позволить.

Все это распыляло силы как самого Орлова, так и демона, и пока у них был паритет, который неизвестно чем бы закончился, если бы парень был один. Вот только с ним была команда.

Из-за пара все так же не было видно, что делает нага, и вообще, ли жива она (мне-то, благодаря связи с призывом, было понятно, что она просто затаилась), поэтому Лена на всякий случай метнула в пар огненное копье и создала десяток небольших огненных ос, что устремились к белокожему эльфу. Часть из них взорвалась еще на подлете к нему, но их было слишком много, да и двигались они каждый по своей траектории, так что волей-неволей демону пришлось переключаться на них и снижать напор на Владимира.

Парень хотел уже этим воспользоваться, но тут забытая остальными саламандра плюнула огнем в его сторону и Алисе, пришлось прикрывать его волной. Эта техника защитила парня, но вот обзор заметно ухудшила, и Орлов никак не мог выцепить своего противника, чтобы нанести ему точечный удар. Пришлось ему спешно переделывать конструкт для атаки по площади, чтобы хоть как-то зацепить эльфа.

Одновременно с этим Мирослав на удивление успешно теснил голема. Тот по идее был самим воплощением стихии: озлобленным и очень сильным, но в то же время демон просто увязал в земле, не в силах сделать шаг ближе к парню. Время от времени голем повторял свою атаку наростами, но пока Бартеневу удавалось отводить их в сторону, а Алиса все так же помогала сделать эти снаряды более смертоносными и отправлять их в трех оставшихся демонов. Использовать подобные атаки против каменного голема все равно было бесполезно — тот их просто втягивал в себя.

В итоге каменный демон стал создавать все меньше снарядов, так как, похоже, это истощало его. Вместо этого он стал прикладывать все больше усилий, чтобы выбраться из ловушки, устроенной магом земли и судя по напряженному виду Мирослава что-то у него да получалось.

Я не за всем успевал уследить, слишком увлекшись противостоянием демона и Бартенева, так что не заметил, в какой момент начала действовать нага. В ее руках вдруг возник лук, с помощью которого она стала посылать водяные стрелы одну за другой.

В первые мгновения их стал отбивать Владимир, но после к нему присоединилась Лена, которая создала над головой довольно крупный огненный шар, который сам начал выстреливать по всем приближающимся к студентам водяным снарядам. Как бы ни была быстра эта полузмея в своих атаках, но магический конструкт действовал быстрее и экономнее, посылая ровно столько огня, чтобы разрушить атаку еще на подлете.

За это время моя жена здорово продвинулась в изучении магии, и я с гордостью смотрел на вершину ее достижений. Возможно, это была и не последняя ступень в ее умениях, но создать подобный конструкт… это надо было провести много времени за расчетами и еще неизвестно, сколько часов на отработку его взаимодействия с целями. И все же сейчас техника прекрасно справлялась с поставленной задачей, позволяя своей создательнице действовать, не отвлекаясь на подобные «мелочи».

После этого момента смотреть за боем становилось не так интересно. Студенты справились с первыми атаками демонов и, приноровившись к ним, стали действовать более активно.

Удивительное дело, но даже Алиса действовала вместе с командой, а не в своей привычной манере, вырываясь вперед. Девушка сдерживала одновременно и огненную саламандру и белокожего эльфа, не давая им действовать в полную силу.

Бартенев наконец-то подобрал ключ к победе над големом, и сейчас тот был погружен в землю больше, чем наполовину. Демон еще пытался выбраться из этой ловушки, но Мирослав пресекал его попытки и все продолжал давить. Он верно догадался, что с его способностями проще всего сковать противника, чем пытаться атаковать его техниками на основании стихии, которая также подчиняется противнику.

Пусть демон и не владел широким арсеналом таких возможностей, но попадание тех же камней по его телу нисколько на големе не отражалось. В противостоянии двух магов проиграл бы тот, кто имеет худший резерв и менее экономно тратит энергию на техники. И вот в этой битве заметно выигрывал Мирослав. Парень обладал по-настоящему огромным резервом, и только выделяемое в момент количество энергии не позволяло ему официально более высокий ранг.

Последнем действующим демоном оставалась нага, но той уже пришлось самой отражать атаки Лены. И если моя жена создавала конструкт, который, можно сказать, действовал самостоятельно, то демону приходилось напрягать руки, чтобы создавать новые и новые снаряды. Неизбежно нага стала уставать и скорость ее действий снижалась. Ей бы отбросить лук в сторону и начать действовать по-другому, но, похоже, эта полузмея не умела иначе использовать свою магию. Именно из-за такого однобокого подхода она в итоге и проиграла, потонув в огненном взрыве.

Лена направила в ту сторону еще несколько огненных копий, чтобы наверняка добить своего противника, но я уже знал, что демон был уничтожен и наш контракт на этом завершился.

Дальше, уже пользуясь численным преимуществом, студенты расправились сначала с эльфом, а потом уже саламандрой. Последним на очереди был голем, но его банально раскололи на части поочередно то нагревая, то охлаждая. Такого он вытерпеть не смог и, по сути, сдался, чтобы не мучиться дальше.

— Отлично сработано, — похвалил я ребят.

— Эти доспехи нечто, — восхищенно произнесла Алиса, рассматривая слегка подгоревший участок на ноге. — Я даже не почувствовала жара.

Саламандра пусть и не смогла проявить активного участия, но вот под конец довольно метко стала плеваться огнем и, похоже, Нарышкина попала под одну из таких атак.

— Да, они обладают определенным запасом прочности, но лучше не подставляться, — предупредил я.

— Что теперь? — задал хороший вопрос Орлов.

— А теперь, — улыбнулся я, так что Алиса даже скривилась, предчувствуя, что ничего хорошего их не ждет. — Мы начнем второй раунд, и в этот раз попытайтесь справиться быстрее.


Глава 17


— И почему и в этом году нас пригласили на этот бал? — со вздохом спросил я у Арины, пока мы подъезжали к нужному месту на машине.

— Потому что наш род нигде не допустил ошибок, по мнению императорской семьи. По крайней мере, не тех, после которых нам бы не стоило посылать приглашение на бал, — пояснила она. — Я знаю, что ты не любишь подобные мероприятия, но для рода это хорошая возможность показать себя.

— Знаю-знаю. Просто я думал, что деятельности Сергея будет достаточно, чтобы все это меня больше не касалось.

— А мне интересно посмотреть на реакцию остальных гостей на наши костюмы, — высказалась Лена, что сидела по левую руку от меня.

Я ехал в отдельной машине вместе с женами, а позади нас ехал Сергей со своей женой. И это не считая машин сопровождения, которые следили за тем, чтобы нам никто не мешал отдохнуть. Впрочем, для меня все это был сомнительный отдых, так как я бы предпочел поработать в своем кабинете, чем вот это все.

Что же насчет костюмов, то я не стал изменять себе и вновь заказал все в демонической тематике. Раз уж мы в первый раз выделились таким образом, то почему бы не продолжить это и дальше. Да, эффекта шока как в первый раз не будет, но одевать что-то аляповатое, чтобы выделиться на фоне остальных мне претило. Лучше уж выделиться более строгим стилем и необычными элементами в одежде. Да и маской можно было обыграть общую композицию, чтобы вообще не страдать по этому поводу.

Кстати, костюмы были пошиты уже нашими мастерами, а не в ателье Ламановых, так что это еще один момент, которым мы можем выделиться среди остальных гостей.

Я не стал изменять себе и был в черном костюме с металлическими вставками в виде чешуи, что создавали причудливый орнамент на плечах и спускались к груди. Часть чешуек была окрашена в красный цвет, будто на них застыли брызги крови. Да, вызывающе, но по правилам такое не было запрещено, а значит, это можно было использовать.

Лена же придерживалась змеиного стиля, который отчасти пересекался с моим. А вот Арина была в более традиционном платье, хотя тоже не отказала себе в пояске с чешуйками. Так мы создавали единый стиль в одежде несмотря на разные цветовые решения.

В контраст со мной был одет Сергей. Ему как магу холода больше походили белые и синие цвета, так что его костюм полностью намекал на направленность его стихии. Этакий снежный король. Его жена выбрала платье светлых тонов больше отдающее в фиолетовый цвет. В этом я разбирался плохо, так что в этих суждениях полностью полагался на жен.

Вскоре мы добрались до места проведения бала и вышли из своих машин. Если в первый раз наше появление вызвало сильные эмоции у публики, то теперь к нашим нарядам отнеслись более терпимо. Да и если надо было шокировать собравшихся, то следовало что-то взять из ангельской тематики и сыграть на контрасте, но все эти нимбы и перышки… Ну его.

С другой стороны, мы своим стилем не создавали никакой интриги, так как только наш род мог себе позволить выйти в подобном демоническом облике, как у меня и при этом не вызвать осуждения в обществе. Все же я напрямую работаю с демонами и это уже давно не секрет. Да и если честно, маска с рогами мне уж больно нравилась, чтобы менять сложившийся образ.

— А вот и знакомые лица, — хмыкнул я, найдя взглядом могучую фигуру Ильи Барклай-де-Толли. Уж такую семейку даже в маскарадных костюмах ни с кем не спутаешь.

Рядом с парнем находился еще один мой знакомый — Алексей Мстиславский. Так что не удивительно, что мы в первую очередь направились к ним.

Сергей со своей женой пошли в другую сторону к его знакомым. Впрочем, мы и не стремились действовать совместно. Так мы как представители рода Шуваловых сможем охватить как можно больше людей, да и к Сергею все равно будут приставать с вопросами, чтобы понять, почему он вдруг решил выйти из своего рода, который занимает далеко не последние места в неофициальном рейтинге силы магических семей империи.

Так-то пришлось рассказать, что это было сделано из любви, а в сеть «позволить» утечь слуху, что родные Сергея были против женитьбы с Ольгой.

Это лет сто-двести назад еще аристократы однозначно заключали браки, исходя только из политической выгоды и с целью расширения влияния. Сейчас же с этим было проще и главное, чтобы евгенистические тесты давали большой процент успешного продолжения рода. Вот с последним у Сергея и Ольги не было проблем, так как его жена была девушкой умной и думала на перспективу. Она просто не стала бы встречаться с Сергеем, если бы не была уверена, что их дети станут сильными магами. Простейший расчет, после которого уже идут чувства и никак иначе. Девушки-аристократки не видят в этом ничего особенного, и это считается нормой.

С другой стороны, борьба с мнением старшего поколения и лишение себя благ, даваемых родом, ради любви — все это подогревает интерес к нашему роду у простых людей. Я в любом случае планировал постепенно расширять штат слуг рода и куда лучше будет, если люди будут идти к нам сами, и мне не придется тратить время на поиск подходящих и что немаловажно — лояльных кандидатов.

— Егор, ты не изменяешь себе, — коротко хохотнул Илья, увидев меня.

— Тебя тоже легко найти, несмотря на попытки скрыть личность, — ответно подколол я его.

— Я не виноват, что остальные такие коротышки, — показательно надменно произнес он.

С учетом роста и стати наследника рода торговцев остальные действительно были низковаты. Например, на балу не было ни одного человека, который мог бы сравниться с парнем ростом, разве что, кроме его отца, который был еще больше.

— Алексей, — коротко кивнул я парню, который, как всегда, был закутан в плотную одежду, оставляющую разве что только ладони открытыми свету. Кроме этого нюанса, он был одет, можно сказать, классически и не сильно выделялся на фоне остальных.

— Егор, рад видеть, — позволил Мстиславский себе короткую улыбку. — Сегодня собралось больше людей, чем в прошлом году.

— А ты был тут в прошлом году? — удивился я.

— Да, но ты привлек к себе все внимание, так что не удивительно, что меня не заметил. Думаешь, сможешь повторить свой успех?

— Два года подряд танцевать с принцессой, — задумчиво произнес я. Вот только весь момент испортила Арина, что с милой улыбкой заехала мне локтем под ребра. — Идея так себе, да.

— Но было бы интересно посмотреть на лица остальных, если бы ты это повторил, — хмыкнул Илья.

— А где же ваши спутницы? — обратил я внимание на то, что парни были без сопровождения.

— Мы в отличие от некоторых еще не скованы отношениями, — улыбнулся наследник рода Барклай-де-Толли. — Поэтому можем позволить себе приходить одиночками. Так больше шансов познакомиться с благородными дамами, — подмигнул он мне. — Вот к Алексею уже несколько особ подкатывало, — сдал он своего товарища по «несчастью».

— Вот как? — заинтересовано я посмотрел на Мстиславского.

— Ничего особенного, — равнодушно пожал плечами он.

Впрочем, как бывший наследник рода Бельских и нынешний глава собственного рода он уже привлекал к себе внимание, но вот раскрытие его личности как разработчика коммуникационных браслетов явно давали сотню, а то и тысячу баллов к популярности.

Я во все это не влезал, но насколько понял из докладов разведки рода Мстиславский, как и я постепенно наращивает силу своего рода, благо он без поддержки Бельских не остался, и отец позволил ему развиваться на основании его наследия, а не начинать все с нуля. Вот что значит разное отношение к своим близким у разных родов.

Слухи утверждали, что у парня есть какие-то проблемы с магическим даром, но в бою мне его видеть не доводилось, так что наверняка об этом сказать я не мог. Да и кому как не мне не знать, что с магией все может быть не так просто, как кажется и возможны довольно любопытные варианты.

Постепенно зал наполнился всеми приглашенными гостями, и теперь музыка стала играть более активно. Мне все это было не очень интересно, но вот мои жены от танцев получали истинное наслаждение, а мне несложно было их в этом поддержать. Да и из посещения таких мест тоже строится репутация рода, ведь на бал-маскарад приглашают только избранные рода.

В этот раз мне повезло, и принцесса выбрала не меня, а какого-то другого аристократа. Из-за маски я не мог понять, из какого именно он был рода, да и мне не сильно это было важно. Так что я надеялся, что этот вечер пройдет спокойно.

Вот только зря я, похоже, подумал об этом заранее.

* * *
— Князь Шувалов? — обратился ко мне слуга примерно через полчаса после того как нас покинула принцесса.

По сути, она станцевала один танец и после этого спокойно ушла. Что в принципе было вполне в рамках протокола балла.

— Да, — подтвердил я.

— Прошу, пройдите за мной, — поклонился слуга. — С вами желает переговорить одна особа.

— Которая пожелала не представиться, — понимающе хмыкнул я.

— Меня лишь просили вас сопроводить, — твердо произнес он.

— Хорошо, — я кивнул своим женам, чтобы они не беспокоились. — Ведите.

Мы спокойно покинули зал, где проходили танцы и стали петлять по пустынным коридорам. Остановились мы, уже изрядно удалившись от зала, так что мне даже было любопытно, зачем надо было устраивать такую таинственность.

Кто именно будет со мной говорить, я уже догадывался, так как, может, внешне коридоры и были пусты, но вот в магическом зрении были заметны замаскированные ниши, за которыми находились маги с подвешенными конструктами магических техник. А уж сколько было различных магических артефактов вокруг этой комнаты — лучше и не озвучивать.

— Подождите здесь немного, — попросил у меня слуга, проскользнув внутрь.

Я на это лишь философски хмыкнул и уделил внимание картине, висящей напротив двери. Самым сложным было не реагировать на различные сканирующие техники, что сейчас бросали в меня.

— Князь Шувалов, вы можете пройти, — выйдя из комнаты и склонившись, произнес слуга.

Я не стал испытывать терпение скрытых наблюдателей и просто зашел внутрь, чтобы увидеть уже знакомую мне девушку. Сложно не узнать члена императорской семьи, который проводит много времени в общественной деятельности и часто мелькает на различных мероприятиях.

— Принцесса Анастасия, — учтиво поклонился я ей.

— Князь Шувалов, — краешком губ улыбнулась она в ответном приветствии. Все же ее статус позволял девушке вообще не кланяться мне. — Присаживайтесь.

Принцесса, как всегда, была сдержана и красива. Светлые длинные волосы, уложенные в хитрую прическу, умелый макияж, над которым, скорее всего, работал целый отряд специалистов. Платье, что по своей стоимости могло перевалить за несколько годовых зарплат среднего специалиста. Но и помимо внешних атрибутов хватало мелочей, чтобы понять, что перед тобой сидит аристократка, причем из очень влиятельного рода.

Романовы сами по себе один из древнейших родов Российской Империи, пусть за время существования они и несколько раз меняли свою фамилию, но в целом род имел древнюю историю. Так ведь, помимо этого, их родовая магия, усиленная многими поколениями, делала представителей рода Романовых очень опасными людьми.

Даже интересно считать опасными тех, кто официально не владел боевой магией. Их дар лежал в ином направлении и тем не менее с представителями этого рода по возможности старались не связываться и вокруг этого крутилось столько слухов, что определить точную причину было невозможно. Не удивился, если бы узнал, что этот род и сам ответственен за создание части этих слухов.

— Вы хотели меня видеть, принцесса? — спросил я, глядя на эту девушку и гадая о причинах такого вызова.

— Просто хотела с вами переговорить, — слегка улыбнувшись, ответила она. — Вы бы, скорее всего, не обрадовались, если бы я и в этом году выбрала вас для танца. Так что пришлось придумать иной способ.

Слышать подобное от Видящей было довольно интересно. В ее речи «скорее всего» звучало совсем иначе, чем можно было подумать.

— Ну что же, — ответно улыбнулся я. — Не могу сказать, что ваше общество мне неинтересно.

— Неужели это комплимент из ваших уст, — иронично посмотрела на меня девушка.

— Просто констатация факта, — пожал я плечами.

— Хорошо, — милостиво согласилась со мной Анастасия. — И все же я хотела обсудить с вами часть ваших дел.

— Неужели вмешательство в дела рода? — произнес я расслабленно, но внутренне напрягся.

По закону каждый род мог вести свои дела как хотел, пока не нарушал закон и не вторгался в интересы императорского рода, вот только во всем этом все было не так однозначно. Видящие обладали знаниями, недоступными остальным, и ты никогда не знаешь, когда твои дела вдруг стали вразрез с правящим родом, а вот последствия этого могут быть самыми разнообразными. Вплоть до уничтожения рода — были уже подобные прецеденты.

— Лишь отчасти, — «успокоила» она меня. — Нам стало известно о вашей попытке изготовления собственной линейки доспехов для магов. И мы бы хотели вам помочь в этом деле.

— Даже так? — приподнял я левую бровь.

Внешне это было довольно скудное проявление эмоций по сравнению с тем, что творилось сейчас внутри. У меня сразу в голове стало прокручиваться столько вариантов возможного развития события, что я очень пожалел, что рядом со мной сейчас нет Рэми, которая могла бы сделать это намного быстрее.

О том, откуда они вообще об этом узнали я даже спрашивать не стану. И так понятно, что разведка императора должна работать на все сто, чтобы быть в курсе событий, происходящих в его государстве. Понятное дело, и она не всемогуща — ведь, например, они пропустили появления Бей Мина или деятельность рода Дадиан, но за крупными родами люди императора точно следили.

Впрочем, уже то, что три не самых слабых рода вдруг решили скооперироваться… такое точно не могло не попасть в зону внимания многих. Вот только вряд ли кто-то еще достоверно понимал, чем именно мы заняты. На секретности разработки в том числе строился весь эффект от дальнейших продаж.

— Да, вы можете действовать, как и планировали и продемонстрировать их на Турнире. Но после него первым заказчиком хотел бы оказаться императорский род, — мягко, но довольно твердо проговорила Анастасия. — Чуть позже наши люди подготовят все необходимые спецификации.

— Я так понимаю, вам нужна будет эксклюзивная линейка доспехов?

— Все верно и желательно, — подчеркнула она голосом последнее слово, — чтобы особенности этих доспехов не были повторены в полной мере в других ваших доспехах.

— Вот только я работаю не один и мои партнеры…

— Мы прекрасно осведомлены, что ключевым производителем являетесь именно вы, князь, — перебила меня девушка. — Поэтому и разговор ведется с вами. Не думаю, что рода Барклай-де-Толли и Мстиславские будут так уж против крупного заказа.

— Тогда я бы хотел ответных мер от вашего рода, — улыбнулся я.

Раз уж мне ставят условия, то я не видел ничего такого, чтобы не поставить их им. Пусть это и императорский род, но раз Романовы решили вести именно деловые переговоры, пусть и без заключения официальных соглашений, то почему бы и не поторговаться? Тем более, не думаю, что они это не просчитали.

— Мы окажем определенной меры рекламу вашей деятельности, — согласилась со мной Анастасия. — И насколько помню, — а вот это в ее исполнении уже звучало как шутка. Чтобы Видящая и что-то не помнила — не верю! — Вы, князь Шувалов, любите брать со своих клиентов ответные услуги. Так вот, — не дала она мне вставить и слово. — Если вы изготовите для императора и его родных уникальные доспехи, то можете рассчитывать помимо денежной компенсации на ответную услугу с нашей стороны. В рамках разумного, естественно.

— Вот значит как? — задумчиво произнес я, смотря на принцессу.

Иметь возможность получить ответную услугу от императорского рода стоит очень дорого. Правда, в отличие от остальных я точно не смогу оказать на них воздействие в случае неисполнения своего слова. Вот только за всю историю существования рода Романовы никогда не изменяли сказанному слову. Даже если оно было дано по глупости или вынуждено, этот род все равно его исполнял порой и во вред себе. Так что сомневаться в честности императорского рода не приходилось.

— Что же, я согласен, — после небольшой паузы ответил я.

Да и в любом случае как я мог отказать правящему роду?

— Хорошо, — улыбнулась Анастасия в этот раз более открыто. — В таком случае, куратором этой деятельности буду я, и все общение на счет доспехов будет происходить со мной.

— Я буду рад такой чести, принцесса, — поклонился я. — В таком случае я бы хотел сразу обсудить типы доспехов, которые вам необходимы, и их назначение. Я работаю не один и согласовать некоторые моменты лучше еще до того, как мы приступим к работе.

— Пусть до этого еще далеко, но общее направление я, пожалуй, могу дать, — согласилась с моими доводами девушка.

— Буду вам признателен, Анастасия, — улыбнулся я.

— Тогда в первую очередь необходимо подготовить замену имперской гвардии…

— Это же больше сотни бойцов, — я не смог удержаться и, получается, перебил принцессу, что могло бы при других обстоятельствах закончиться не очень хорошо, но Анастасия ко мне относилась благосклонно и сделала вид, что не заметила этого.

— Для начала мы заменим броню на личных гвардейцах нашего рода, — продолжила говорить она. — Для этого, думаю, будет достаточно предварительно подготовить десять доспехов, чтобы их смогли обкатать и дать обратную связь. Все же гвардейцы лучше понимают, что именно им нужно для их деятельности. Возможно, также понадобятся несколько моделей доспехов в зависимости от местности, где будет находиться гвардия.

— Вы хотите поручить нам настолько крупный заказ? — покачал я головой, просто не представляя в какие суммы это может вылиться и что, скорее всего, производство того же паучьего шелка придется расширять.

— Скорее вам, князь, — странно посмотрела на меня Анастасия. — Поверьте, мы прекрасно понимаем, к кому обращаемся и что требуем. Я думаю, вам это под силу.

— Надеюсь, что смогу оправдать ваши ожидания, принцесса, — склонил я голову.

— Я в этом более чем уверена, — твердо произнесла представительница императорского рода. — Ну что же продолжим?

— Я весь во внимания, — любезно ответил я.

Как все интересно закручивается.


Глава 18


— Рад вас видеть, князь, — поприветствовал меня Павел, стоило мне только войти в его лабораторию.

Каждый раз, когда я сюда приходил я видел, что в выделенной ему зоне появляется все больше дорогостоящего оборудования. Оставалось лишь надеяться, что Служба не делает ошибку, предоставляя этому не совсем человеку столько возможностей. Даже я понимаю, что часть этого оборудования можно использовать по совсем не мирному назначению, а уж ученому, который столько лет занимается различными разработками, сделать что-то смертельно опасное, как мне кажется, не так и сложно.

Ему даже расширили зону работы, просто убрав перегородки. Только и подход сюда стал намного серьезнее защищен. Даже не представляю, что именно должен был предоставить этот человек Службе, чтобы добиться подобных, скажем так, послаблений.

— Как твои успехи? — сразу же спросил я.

В принципе Дадиан тоже не сильно любил все эти расшаркивания и наоборот радовался, когда я сразу переходил к делу. Такое чувство, что, несмотря на свой довольно приличный возраст, который нисколько не согласуется с внешним видом, он остался мальчишкой, чьи таланты никто не мог оценить в его роду. И то, что я не только понимаю, что он делает, но и интересуюсь этим, вызывает у полудемона большой энтузиазм.

Похоже, взросление у полудемонов из этого рода происходит куда позднее. Получается, вроде и живут они дольше людей, могут проявлять активную деятельность с раннего возраста, но ментально в какой-то мере отстают от других. Возможно, из-за этого и был в этом роду запрет на контакты с людьми не из рода — тогда их необычное поведение сильно бы бросалось в глаза.

— О, мне удалось создать своеобразный детектор применения демонической крови, — радостно улыбнулся он. — Достаточно лишь капли крови человека и можно будет понять, были ли в его роду демоны или нет.

— Но ведь возможны случаи, когда человек об этом даже не подозревает. Ведь не все рода как твои на протяжении поколений поддерживали силу крови. Да и мы не знаем, насколько свободно разгуливали демоны несколько веков назад.

— И вы абсолютно правы, князь, — подтвердил Павел. — Вот только даже в таком случае эти люди больше подвержены влиянию демонов, да и демоническая кровь неизбежно сказывается на развитии магических способностей. Как правило, усиливает их, но могут быть и другие исходы. В любом случае это позволит обнаружить таких людей, а значит, у меня появится больше образцов для исследований.

И в этом всем был сам Дадиан — его это заботило ровно в той степени, насколько это было нужно ему самому. Если бы не было потребности в более широкой выборке для его исследований, то и тесты Павел не стал бы придумывать. Они ему вообще были не нужны. Вот только ждать, когда Служба может поймать кого-то подходящего, пришлось бы слишком долго, что для него было неприемлемо.

— Это все может поспособствовать тому, чтобы избавить тебя от влияния демонической крови? — задал я вопрос после минутных размышлений.

Эта пауза была вполне нормальной в наших разговорах, так как сам Павел часто отвлекался на свои эксперименты и выпадал из разговора пока не приходил к какому-то промежуточному результату.

— Не факт, но вполне вероятно, — кивнул он. — Сложно сказать наверняка, что из этого окажется наиболее эффективным, но без экспериментов не добиться результатов, а чем будет шире выборка, тем более универсальное средство я смогу создать.

— А зачем тебе все это?

— Зачем? — хмыкнул Павел. — Вы когда-нибудь чувствовали, что что-то вам не принадлежит, но при этом и избавиться от этого вы не можете? — не дожидаясь ответа, парень продолжил. — Меня воротит от одной мысли, что во мне есть что-то, что было в моем отце. Ладно еще гены и наследственность — это все понятно и пока просто нет технологий, чтобы изменить подобное. Но вот то, что он из меня насильственно сделал того, кем я являюсь… я ему простить подобное не могу. Можете считать это детской травмой, с которой я так и не смог справиться.

— Думаешь, что детство было бы куда более счастливым, если бы ты родился в другой семье?

— Ну я вам уже рассказывал, как живет новое поколение нашего рода, и что нам приходится проходить через многие лишения, чтобы не вызывать у других подозрения, — вздохнул он. — Я просто не смог смириться с подобным и искал все способы, чтобы это исправить. Пришлось во все это погружаться больше, чем хотелось бы, но наконец-то я приблизился к результатам, с которых можно продвинуться дальше.

— Как я понимаю, — осторожно начал говорить я то, что меня попросил Константин сделать заранее. — Демоническую кровь в человеке можно не только ослабить, но и усилить?

— Да, князь. Вы правы, — подтвердил это Дадиан. — Как я и говорил, демоническую кровь в нашем роду усиливали с помощью призывов новых демонов, но я также занимался поиском иных путей решения этого вопроса. Все же каждый призыв — это был риск привлечения к себе внимания Службы магической безопасности Империи, чего мой род хотел избежать, — развел он руками. — Я как понимаю, Служба заинтересовалась именно усилением?

— Да, мне лично эта идея не очень нравится, но… — пожал я плечами.

— Получить больше силы, чем возможно, — покачал головой Павел. — Как мне это знакомо. В принципе я не собирался скрывать эти данные, — улыбнулся он, посмотрев в одну из камер. — Если сами хотят сунуть голову в Бездну, то кто я такой, чтобы этому противиться? Как только они вас не попросили о подобном?

— Я не разбираюсь в физиологии демонов, — покачал я головой. — Я лишь обычный призыватель, пусть и призываю демонов.

— Обычный, значит? — улыбнулся парень. — Как скажете, князь.

* * *
Декабрь в Российской Империи для магических родов это не только бал-маскарад, устраиваемый императорским родом, но и множество других званых вечеров, которые устраивают другие рода. От большинства из них я мог отмахнуться, послав туда Сергея, который в принципе и не был против поучаствовать в подобном. Как минимум их ему не надо было организовывать, что уже освобождала моего брата от многих проблем. А уж держать себя на публике в выгодном свете он всегда умел, в отличие от меня, который старался не слишком сильно общаться с другими.

А вот некоторых, вроде Лазаревых я игнорировать никак не мог, как минимум из-за Арины. Как-никак это ее родственники, и она тоже хочет с ними видеться не только в рабочей обстановке, как у нее это происходит в последнее время.

С другой стороны, с Лазаревыми были дружны многие рода, обладающие большим влиянием не только в самой Империи, но и в мире, так что хотя бы простое знакомство с ними может стать большим подспорьем в дальнейших делах.

— Рад, что вы смогли выбраться, — с улыбкой поприветствовал нас Христофор Иннокентьевич.

Патриарх рода уже давно готовил передать все дела Наташе, сестре Арины, но все пока откладывал этот момент. Именно поэтому именно он встречал нас на входе в дом, где проходил званый вечер рода Лазаревых. Вдаваться в подробности такого решения я не спешил, так как если Христофор Иннокентьевич все еще считал, что его преемница не готова к тому, чтобы взять на себя бразды правления, то этого его дело и никак иначе.

— Как мы могли отказать вам в приглашении, Христофор Иннокентьевич, — поклонился я старику.

— Но в прошлом же году вы это сделали, — слегка пожурил меня Лазарев.

— Тогда было слишком много дел, связанных с родом, и свободное время было роскошью, которую направляешь на своих любимых жен, — извиняюще развел я руками и картинно вздохнул. — Если им не оказывать внимания, ведь съедят.

— Молодежь, — хмыкнул целитель, пропуская нас дальше.

На очереди стояли следующие гости.

Мы долго на месте не задерживались, так как Арина увидела свою сестру и предложила в первую очередь поговорить с ней, а потом уже можно будет добраться до закусок и поговорить с другими гостями. Я был не против, да и разговоров предстояло много, так что все равно этого не избежать.

Наташа Лазарева была в зеленом вечернем платье, которое дополняли аксессуары с изумрудами. Вообще, старшая сестра моей жены, похоже, очень любила этот цвет, так как и в прошлые разы, я видел ее в этой цветовой гамме. Впрочем, Арина тоже любила изумруды и тут либо у них совпадал вкус, либо это уже что-то вроде семейной черты Лазаревых.

Темноволосая красавица в тонких очках с теплотой поприветствовала младшую сестру, когда мы закончили со всеми официальными формальностями.

— В этом году, я смотрю, у вас в том числе есть зарубежные гости? — решил я воспользоваться ситуацией и указал на двух мужчин с посохами в руках.

Только маги Англии ходили с подобными вещами и остро реагировали на любые попытки отнять их магического помощника под любым предлогом. Поэтому им разрешали с ними проходить в места, где это несильно приветствовалось, с магов просто брали клятву не использовать своих помощников за время проведения вечера, а маги Англии относились к своим словам с щепетильностью. Так что требовать от них клятву, было сравнимо с заключением магического договора.

Впрочем, если бы я имел с ними дело, одними клятвами я бы точно не обошелся, а то кто знает, как они могут трактовать собственные слова клятвы. Ведь когда ты пользуешься такими возможностями не первое столетие, то все равно найдешь обходные пути, когда и клятва вроде исполнена, а ты все сделал к собственной выгоде, а не выгоде человека, потребовавшего клятву. Так что упражняться в словесности с английскими колдунами было просто бессмысленно — все равно они найдут такую трактовку, которая будет устраивать их.

— Да, английские маги, благодаря роду Барклай-де-Толли в том числе, стали больше интересоваться сотрудничеством с нашей страной, — ответила Наташа Лазарева. — Так что их стараются приглашать, чтобы наладить связи.

— Понимаю, — кивнул я. — Раньше можно было из-за их затворнического образа жизни посылать только студентов по обмену, а сейчас спектр возможностей куда шире.

— Да, но главное — создать хорошее впечатление о нас и не быть слишком навязчивыми, — это уже сестра моей жены говорила, неодобрительно смотря, как группе колдунов из другой страны подошли двое аристократов. Судя по лицам иностранных магов, им это общение не сильно нравилось, но они старались вести себя вежливо. — Прошу прощения, но мне необходимо удалиться.

— Ничего страшного, — улыбнулся я.

Поговорив со знакомыми нам представителями рода Лазаревых (по сути, с ними разговаривала Арина, так как мы лишь мельком были представлены друг другу), мы наконец-то отправились к столу с закусками.

— И почему нельзя готовить нормальную еду, а только вот это? — спросил я, глядя на шпажку в своей руке, на остром конце которой было что-то мясное. Наверное. — Все было бы куда проще.

— Традиции, — улыбнулась Арина, прекрасно понимая мои мучения. — Да и на такие мероприятия приходят все-таки не есть.

— И очень зря, — не согласился я, подмигнув ей. — Я, поев, наоборот становлюсь добрее, так что не думаю, что это не сможет повлиять на результат переговоров. А вот этого поклюешь, да еще и выпьешь — конечно, не сможешь сразу ответить согласием на предварительные соглашения. Потом все выливается еще в несколько недель переговоров… — махнул я рукой. — Эх, ладно.

— Все ты о несбыточном, — хмыкнула Арина. — Просто пора уже привыкнуть, что для всех это норма.

— Либо изменить понятие нормы, — улыбнулся я.

— Задача, конечно, интересная, — подключилась к разговору Лена, которая отходила, чтобы взять фруктовых закусок. — Но вот на ее решение потребуется несколько поколений мягких изменений.

— Но все же план грандиозный, чтобы стать целью рода, — я отсалютовал свои женам бокалом, перехваченным у слуги.

— Грандиозный-грандиозный, — улыбнулась Арина. — Давай лучше потанцуем, а то твои жены скоро заскучают.

— Я согласен, — кивнул я, отставив бокал в сторону.

Когда у тебя две жены, танцевать все равно приходится только с одной. Благо насчет этого споров между ними при мне не было, и Лена почти всегда занимала позицию подчиненной Арине. Пусть любил я их обеих, но это чувствовалось.

Впрочем, похоже, им действительно все это не мешало, и когда я закончил танцевать с Ариной, то сразу же продолжил с Леной и так еще несколько танцев подряд.

— Мне определенно нужна передышка, — устало сказал я, когда очередной танец был закончен.

— Такова доля того, у кого больше одной жены, — тепло улыбнулась Арина. — Отдыхай пока, а мы с Леной походим среди девочек.

— Только обо мне не сплетничайте, — шутливо пригрозил я, чувствуя, что в этот момент больше хочу выпить, чем что-то еще.

— Ну уж нет, это основная тема наших разговоров, — рассмеялась моя жена, и обе девушки отдалились к небольшим группам аристократок, что собирались здесь по интересам.

На самом деле все это куда сложнее и многогранней, но со стороны выглядело так.

— Тяжко вам приходится с двумя женами, князь? — кто-то спросил у меня, когда я решил попробовать соки и уже тянулся ко второму стакану. Вроде и танцы были не быстрыми, но вот все эти движения, которые надо было исполнить безукоризненно… утомляло.

Я обернулся и увидел, что говорившим был один из приглашенных английских магов.

Это был молодой на вид парень с короткой, я бы даже сказал, армейской стрижкой. Одет он был в рубашку серого цвета с золотыми запонками, поверх которой небрежно была наброшена более темного цвета жилетка, застегнутая на одну пуговицу.

Из образа выбивались слегка потертые джинсы и то, что вместо туфель на ногах мага были полуботинки, которые были с большим уклоном в спортивный стиль. Будь иначе, можно было бы сказать, что он был в костюме — пусть все это и сочеталось, но таковым не являлось.

Ну и, разумеется, самой примечательной частью был резной посох, который маг держал в левой руке.

— С кем имею честь?.. — вопросительно посмотрел я на него.

— Маркус Форс из дома Форс, — представился парень, склонив голову.

— Представитель знаменитого дома Форс? — удивленно приподнял я левую бровь. — Не ожидал увидеть кого-то из вашего дома здесь.

— Почему же? — заинтересовался Маркус.

— Насколько я помню, ваш род какое-то время был связан с инквизицией, — припомнил я их прошлое.

Во время упадка магии в мире творилось слишком много всего и не всем повезло дожить до этих дней. Отчасти в этом была виновата и инквизиция, которая порой действовала чересчур радикально, на мой взгляд.

— Да, такое было, и я не собираюсь это отрицать, — гордо произнес парень, твердо посмотрев на меня. — Мой дом посчитал, что людям нужна помощь в нахождении магов, которые пошли против закона. Пусть не все из них были виноваты в приписываемых им преступлениях, но позволить разгуляться различным чернокнижникам мы тоже не могли.

— Я и не говорю, что это было плохо, — хмыкнул я. — Возможно, на тот момент это было действительно верное решение и, благодаря в том числе и вашему дому, удалось не допустить рек крови. Просто я удивлен, что, по сути, магический дом, который специализировался долгое время на поиске и убийстве магов решил приехать в Российскую Империю, где эти маги укрывались. В том числе и от вас.

— Время меняется, — пожал плечами маг из дома Форс. — Так и мы решили быть более открытыми миру. Вы правильно сказали, князь, что в вашей стране укрывались маги, которых обвиняли в преступлениях. Но я не думаю, что потомки тех магов виноваты в том, что совершали их предки. Да и времена, к сожалению, были тяжелыми для всех и некоторые просто не выдерживали этого и опускались до опасного уровня, когда их оставалось только убивать. Пусть это не то, чем стоит гордиться, но это надо было сделать.

— Хороший ответ, — одобрительно улыбнулся я. — Скрываться за красивыми словами легко, но взять на себя тяжелую работу, за которую тебе никто не будет благодарен — намного сложнее.

— Честно, не ожидал подобного, — немного озадаченно посмотрел на меня Маркус.

— Рассчитывали на другую реакцию? — хитро посмотрел я на него.

— Просто привык к тому, что у многих людей долгая память, даже если все было связано с личностями, которые уже многие десятилетия находятся в земле, — пожал плечами парень.

— Да, на мой взгляд, это довольно забавно. И все же неужели колдуны Англии решили, что пора налаживать связи с миром?

— В какой-то мере можно сказать и так, — кивнул Маркус. — Сложно было убедить старое поколение, которое будто бы осталось во временах столетней давности, но мы понимаем, что общаться и делиться своими разработками, пусть и в ограниченном объеме необходимо, чтобы развивалась магическая наука.

— И причина только в этом? — хмыкнул я.

— Я не глава своего дома, — развел руками мой собеседник. — Так что не могу говорить за всех и, вообще, меня не посвящают в то, что обсуждают старшие. Я лишь рад, что нам наконец-то дали возможность изучить другие подходы к магии. Это позволит проводить собственные исследования и лучше понять свои слабые места. Да и про проблемы с Некрополями мы тоже наслышаны. А сколько их еще может появиться сейчас, когда магический фон мира настолько насыщен энергией?

— Согласен. Перед общей угрозой лучше объединиться.

— А как вы, князь, смотрите на то, чтобы посетить Англию? — вдруг задал вопрос Маркус.

— Это приглашение от дома Форс? — удивленно посмотрел я на него. Подобного я, честно говоря, не ожидал, хотя и понимал, что не так же просто этот колдун ко мне подошел.

— Если необходимо его оформить официально, то это не проблема, — улыбнулся парень. — Но в целом да. Пусть мы и стали более открыты для Российской Империи, но нам бы не помешало, чтобы и имперские маги посетили Англию, чтобы произвести как культурный обмен, так и обмен знаниями. Если честно, нас заинтересовал ваш подход к работе с демонами. И мы готовы оплатить возможность тренировки с их участием.

— Я подумаю, — не стал сразу отвечать я.

— О большем и не прошу, — склонил голову Маркус, но я видел, что он очень доволен результатом разговора.

А вот я больше был погружен в свои мысли. Зачем вдруг магам Англии потребовались тренировки в сражениях с демонами? Не связано ли все это с деятельностью Бей Мина? Да и что-то давно неслышно о клане экзорцистов, которые после всех своих действий по поимке своего бывшего члена клана как-то резко прекратили свою деятельность на территории Империи.

Похоже, я что-то упускаю, но не могу понять, что именно.

* * *
Новогодние праздники оказались на удивление насыщенными. Отчасти дело было в том, что Сергей проявил довольно активную деятельность, чтобы наш род был на слуху у многих. Да, я сам просил его об этом, но как-то не подумал, что все это приведет к целой череде приглашений, которые я уже не мог игнорировать в полной мере. Понятно, что на некоторые из них можно было отправлять Сергея, как моего родственника, тем более, ни для кого не было секретом, что мы находимся в том числе в кровном родстве, пусть и отдаленном, но все же я как глава рода был обязан отвечать на приглашения родов, которые входили в сотню самых влиятельных в Российской Империи.

Вот и приходилось с женами ходить почти каждый день то на один званый вечер, то на другой. При этом надо было довести до ума доспехи моих учеников, да и зачаровать их у Элизабет, что тоже требовало времени. Это тоже необходимо было урегулировать и отработать.

До Турнира оставалось не так много времени и все были погружены в работу. Из-за этого вся четверка студентов каждый день занималась тем, что отрабатывала различные тактики в борьбе против демонов. Все же эти существа могли предоставить практически любые условия боя, да и платить им было проще, чем нанимать профессиональных магов, которые еще потом разболтают о подготовке четверки. И так хватило того, что в рейтинге команд Лена и ее друзья среди студентов заняли довольно высокие позиции и к ним будут сейчас относиться куда серьезнее, чем раньше. Да и выступают они уже не в первый раз, что уже говорит хоть о каком-то минимальном опыте.

И в этом ключе я не мог не задуматься о просьбе мага из дома Форс. Четверка студентов явно показывала большой прогресс в магических дисциплинах, имея в противниках не людей, а демонов. Угроза смерти от какого-то монстра намного лучше стимулирует, чем такая же от человека. Не всегда у человека есть силы нанести смертельную рану себе подобному, а вот монстр… он и есть монстр — в данном случае моральные терзания не особо сильны. Особенно хорошо это видно, когда демон не обладает привлекательной внешностью, а имеет облик ночного кошмара.

Тут любой будет либо убегать, либо атаковать. Вот только маги, как правило, атакуют, не оставаясь в стороне. Аристократов учат этому с малых лет, закладывая определенный образ поведения. Понятно, что это работает далеко не со всеми, но маги поэтому и находятся на вершине власти, что не только имеют конкретные силы, но и могут и должны ими защищать тех, кто их не имеет.

Пусть явных угроз, кроме разве тех, что творятся в Африке, сейчас нет, но кто знает, сколько продлится затишье?

Бей Мин, который считает, что угроза уже есть и просто пока себя активно не проявляет, набирая силы. Или же Павел Дадиан, говоривший о том, что некоторые рода вполне не прочь использовать силу демонов, чтобы стать сильнее. Особенно с учетом его слов, что летом планировалось что-то масштабное.

На этом всем фоне как-то терялось то, что на меня уже охотился один из наследников Гортвара и кто знает, когда появится следующий, желающий собрать Знак Власти одного из Лордов демонического мира? Я не обольщался временным затишьем, ведь в любой момент все могло обернуться серьезными проблемами.

Поэтому я и наращивал силу рода, увеличивая возможности моих людей и создавая для них необходимую броню и оружие. Слава пусть и добровольно пошел под мое крыло, но он и его люди прекрасно осознавали, что значит быть слугой рода и что ради защиты, возможно, придется отдать свою жизнь.

Впрочем, это было лучше, чем погибнуть, выполняя очередной заказ как наемники, ведь тех без зазрения совести совали в самое пекло, не заботясь о том, сколько из отряда выживет, главное — выполнение задачи. Род же давал им веру в то, что их смерть не будет напрасной и об их родных в любом случае позаботятся.

Да и будь иначе, вся эта система родов и слуг ничего бы не стоила. Разнилось лишь отношение к слугам, но вот забота о доверившихся тебе людях была тем, с чем никто не мог спорить. Поэтому многие и стремились стать не просто хорошими специалистами, но еще желательно и слугами рода. Это был не только престиж, но и вера в будущее.

Вот только будет ли это будущее?

— Что-то ты какой-то смурной, — плюхнулся в соседнее кресло Сергей, чем отвлек меня от размышлений.

Мы находились в одной из гостиных. Рядом на столе лежали кондитерские достижения наших поваров, и слуги время от времени обновляли мой чай. Правда, на последнее я почти не обращал внимания, так как делали это настолько умело, что я даже не сразу осознавал, что его мне обновили.

— Просто устал от всех этих мероприятий, — неопределенно махнул я рукой. — Я же все это не люблю.

— По тебе видно, — рассмеялся брат. — Но знаешь что… такое твое отношение привлекает к тебе еще больше внимания.

— Это почему же? — недоуменно посмотрел я на него.

— Да потому что наш род оброс таким количеством слухов… — развел руками Сергей, будто показывая их величину. — Да еще ты себя ведешь очень открыто в этом вопросе, что себе остальные позволить не могут. Вот и получается, что твое поведение становится темой обсуждений. Негативного ключа там по большей части нет, но все это вызывает интерес и непонимание.

— А что они еще ждали от бывшего простолюдина? — хмыкнул я, покачав головой.

— Который был бывшим аристократом, — не преминул напомнить мне брат. — Твоя история вообще повод для романов. Так что не удивительно, что все это вызывает интерес.

— Людям заняться нечем, — вздохнул я.

— А так и есть, — ухмыльнулся Сергей. — Даже аристократам хочется развлечений, а когда тебе доступно многое, часть из этих развлечений либо приедается, либо не дает тех же ощущений что и раньше. Так что обсуждение жизни других — еще не самое плохое, что позволяют себе люди.

— Умеешь же ты поднять настроение, — не особо весело произнес я.

— Ну так я в этом уже давно кручусь, — пожал плечами брат, — поэтому привык к подобному, это ты вечно злой, когда приходишь туда, куда остальные приходят повеселиться.

— Просто мне жалко потраченного времени на все это.

— И все же ты ходишь туда, — хитро прищурившись, произнес Сергей.

— Да, — вздохнул я. — В ближайшее время ничего подобного не планируется?

— Нет, — улыбнулся он. — Все что можно было провести, уже провели. Сейчас будет затишье до самого Турнира, а если что-то и надо будет организовать, то я и сам справлюсь.

— Как тебе в новом роду? — раз уж с этим мы закончили, решил спросить я про другое.

— Знаешь, — задумчиво проговорил Сергей. — Необычно. У себя-то я был отщепенцем от общей политики рода и делал, что хотел в определенных рамках. Тут же вроде, и ты меня заставляешь работать, а вроде я этим и так занимался, только теперь посвящаю этому больше времени. В любом случае ты выстроил довольно интересные отношения между слугами и членами рода и это любопытно.

— Это плохо или хорошо?

— Сложно сказать, — покачал головой брат. — Скорее, просто я еще к этому не привык. У Вороновых-то просматривается подчиненность и служение. Тут же слуги в своих действиях более свободны, но сами добровольно следуют этикету поведения слуг. В общем… сложно это описать, — махнул рукой Сергей на попытку облачить в слова то, что он чувствует.

— Как твоя жена?

— Оля… — мечтательно улыбнулся брат улыбкой человека, который по-настоящему счастлив. — Знаешь, у нее начались заскоки с едой. Я такого что-то никак не припомню, но довольно забавно смотреть на то, что она вдруг хочет съесть что-то, что раньше наотрез отказывалась брать и наоборот. Хорошо еще, что у нас есть слуги, чтобы исполнять ее маленькие капризы, а то боюсь, если бы я был один, то уже бы повесился в попытке ей угодить. Порой у нее очень часто меняются пожелания. В целом же я не думал, что беременность делает девушек еще более привлекательными. Так что советую тебе тоже заняться этим вопросом, брат, — подмигнул он мне. — Роду нужны законные наследники, чтобы продолжать твое дело.

— Это пока не к спеху, — отмахнулся я. — Есть проблемы, которые необходимо решить до того, как приступать к этому вопросу.

— А проблемы всегда будут, — хмыкнул Сергей. — Так что ты подумай об этом.

— Хорошо, — не стал спорить я.


Глава 19


Я завершал тренировку, медленно возвращаясь к обычному темпу. В последнее время я заметил, что изменения в моем теле прекратились, и я, как бы сказать, пришел в норму, которая стала теперь естественной для меня.

После того как я неожиданно поглотил осколок Знака Власти, тело перестраивалось, пока не пришло к стабильному состоянию. Было необычно смотреть на то, как исчезло большинство шрамов на теле, которые по своей сути были памятью о моем прошлом. Лишь вырезанные дедом знаки на груди все так же оставались у меня, пусть и стали более гладкими.

При всем этом я не чувствовал что как-то изменился, это состояние было для меня вполне естественным. Только благодаря нашим тренировкам с Рокс, я понимал, насколько все не так просто.

Я стал гораздо сильнее и быстрее, запас энергии в источнике также вырос. А уж что говорить о регенерации, которая помогала справиться с ранениями даже без участия целителя.

Арина и вовсе время от времени проводила надо мной свои опыты, чтобы понять как добиться подобного результата без таких вот необычных средств. Вроде даже у нее уже появились какие-то идеи, но все было еще слишком сырым, чтобы делиться результатами.

Главное, что все эти изменения не стали для меня вредными, а несли только пользу. Остается лишь задаться вопросом, а на что тогда способны Лорды, когда они имеют полноценный Знак Власти. Он же не только служит регалией их как правителей, но и изменяет их тела, как это происходило со мной.

Причем все демоны спокойно воспринимают эти Знаки Власти и Знаки Воина, как само собой разумеющееся. Никто не задается вопросом, откуда они появились и что вообще позволяют сделать кроме того, что известно всем. По мне, за этим стояло что-то большее, но ни у кого эта загадка не вызывала интереса.

Я даже пробовал подойти с этим вопросом к Ульриху, но демону-кузнецу такие подробности были неинтересны. Вот если все это можно было бы использовать для создания доспехов или оружия — тогда да, тут бы он озаботился тем, чтобы понять как это все может взаимодействовать. Но раз такого ресурса ему не предоставили, то и нечего морочить себе голову, когда и так заказов много.

Что-то увлекся демон новыми доспехами и пока набивал руку на легких и средних, но вот такими темпами он дойдет и до более технологичных вещей. Все же Ульрих хоть и работал молотом, но в какой-то мере мог воздействовать своей магией на вещи, заставляя их изменять свои свойства. По сути, он мог просто прикоснуться к стали и, влив в нее магическую энергию, заняться ее преобразованием без лишних движений, но сам кузнец это сильно не любил, так как не считал это процессом создания и был уверен, что таким образом получится плохой предмет без души.

Спорить с ним было просто невозможно, так что я просто давал подробные чертежи того, какие элементы необходимо изготовить и демон не хуже конвейера выдавал в своей кузне один комплект за другим. Дальше проходило тестирование и дальнейшая доработка. Знай себе материалы для него закупай и обеспечивай энергией для работы.

То, что нам сделал заказ сам имперский род, вызвал у Ильи большой переполох. Пусть его семья уже давно работает, в том числе с императором, но это был первый контракт пусть пока и устный с имперским родом у наследника. На такое он даже не мог рассчитывать и поэтому был полон энтузиазма сделать как можно более качественные модели доспехов.

Мы с Алексеем на это смотрели более спокойно, считая плюсом то, что можно продать большую партию кому-то столь влиятельному. Но ведь тут и цену не станешь слишком загибать, так как император вправе все забрать себе под каким-нибудь вполне официальным предлогом.

Да и больше всего это напоминает масштабную рекламную акцию, когда о нас станут говорить не просто как о новой фирме, производящей доспехи для магов, но и о тех, кто снабжает гвардию императора необходимым обмундированием. А это уже определенно уровень.

— Отрадно видеть тебя, мой ученик, на тренировках, — как всегда беззвучно, появился рядом со мной Миямото. Хотя для духа это не так и удивительно — он вообще при передвижении звуков не издает.

— Просто я нашел в этом что-то, что позволяет привести мысли в порядок, — ответил я на это. — Для меня это так и осталось чем-то не особо интересным, чему можно посвящать много времени. Но иногда все же бывает полезно, чтобы переключиться от постоянных мыслей.

— Не удалось мне направить тебя на путь, — грустно покачал головой старый мечник.

— У нас изначально все отношения были другого плана, — одновременно с этими словами я закончил комплекс, который делал все это время и наконец-то смог спокойно выдохнуть. Говорить я про это не стал, но идеальное исполнение движений и в целом целых комплексов мне неожиданно стало приносить удовольствие. Чуть слабее, чем при создании новой печати, но все же что-то близкое. Так что этим действительно можно было временами заниматься. — И не надо тут вздыхать. Я тебе и так обеспечил возможность набрать два десятка учеников, чтобы тебе было куда тратить все свои силы. С тем додзё ты уже закончил или туда люди еще ходят?

— А ты разве не в курсе? — удивленно посмотрел на меня дух.

— Я не особо интересовался этим вопросом, изначально понимая, что это будет убыточное предприятие, которое и годится только для поиска новых кадров в слуги рода, — пожал я плечами. — Так что есть там успехи или нет — было не особо важно, особенно после того, как ты набрал себе учеников.

— Вот оно что, — задумчиво потер подбородок Миямото. — Тогда я, наверное, тебя разочарую, но моя школа уже имеет определенный успех. Даже на соревнованиях среди мечников мои ученики занимали хорошие места, а ведь я им давал только основы, — гордо закончил дух.

— Получается, это все же имело смысл?

— Теперь в додзё пусть и небольшая, но очередь. Я ведь не могу обучать сразу большое количество. И так хорошо, что Роксана создала для меня иллюзорные оболочки, иначе обучение и вовсе стало бы невозможным.

— Хорошо, когда происходят такие ошибки, — улыбнулся я. — Я рад, что тебе удалось воплотить свою мечту в реальность.

— Это все пустое, — величественно отмахнулся дух. — Главное мое достижение — это то, что ты наконец-то проникся духом тренировок и то, что младшие ученики добиваются определенных успехов. Даже жаль, что в моем времени мечники почти ничего толком не знали о магии. Вполне возможно, что я бы успел гораздо больше, имея хоть какой-то магический дар.

— Так он у тебя был, — пожал я плечами.

— В каком это смысле? — не понял меня мечник.

— Дух не может появиться из ниоткуда, — пояснил я. — Для этого нужна энергия и тут либо необходима сильная воля существа, которая не дает ему окончательно покинуть мир, либо магическая энергия, которая позволит создать такую оболочку. Вполне возможно и сочетание этих факторов или какая-нибудь аномалия. Но все же я склоняюсь к тому, что ты был магом, но просто об этом не знал. Это и в наше время не такая уж редкость, что уж говорить о тех временах, когда жил ты и все магическое было скрыто от глаз простых людей.

— Вот оно значит как, — покачал головой Миямото. — Вот почему так мало духов с моей эпохи проявилось сейчас.

— Скорее, они не видели смысла продолжать свое существование. Не забывай, что люди разные и ты один из немногих, кто был поглощен своим путем меча, чтобы захотеть жить и дальше. Вопреки всему.

— Возможно. В этом есть зерно разумности, — согласился дух. — Спасибо, ученик. Ты меня натолкнул на интересные мысли.

— Обращайся, — устало махнул я рукой.

Все это, конечно, интересно, но дел было действительно много и мне пришлось оставить духа в тренировочной зоне одного. В любом случае он недолго пробудет в таком состоянии, ведь ему еще продолжать тренировать своих учеников. Да старый мечник был просто рад тому, что все, чего он достиг, не будет потеряно в веках и у его учения появятся последователи, увековечив имя своего учителя в истории. А больше духу и не надо.

* * *
Я уже и позабыл о давней тройной дуэли, которая произошла из-за воздыхателя Арины. Это, кажется, было так давно, будто в прошлой жизни. Тем удивительнее было узнать, что на встречу со мной напрашивается Кирилл Баратов, причем еще с формулировкой, что ему было дано обещание, которое он хочет, чтобы я исполнил сейчас.

Темноволосый парень был все таким же, каким я запомнил на той арене: энергичный и вечно поправляющий левой рукой свои волосы, будто боялся, что хоть волосинка будет торчать в сторону. Впрочем, для магов элемента молнии подобная ухоженная прическа большая редкость, так как они чуть ли не поголовно ходят со всклокоченными волосами. И лишь девушки заботятся о подобном неудобстве.

С другой же стороны, это в свою очередь говорит о тонком контроле, когда маг не допускает и мельчайших потерь энергии, чтобы прическа не разрушилась. А вот для Кирилла это, похоже, было каким-то вызовом, так он неосознанно делал на волосах слишком большой акцент.

— Князь, — коротко склонил он голову. — Я прибыл, чтобы ты исполнил обещание.

— Все еще желаешь сразиться? — удивленно посмотрел я на него.

— До встречи с тобой я почти не знал поражений и если они и были, то не такими разгромными, чтобы я сам сдался. Так что да, я желаю получить реванш и вновь сразиться с достойным противником. Десять тысяч я собрал, — добавил он под конец, будто думая, что я сейчас откажусь.

— А может, просто посчитаем, что ты победил и всего этого не потребуется? — попробовал отказаться от такой сомнительной чести.

— Нет, только бой и никак иначе, — настоял на своем Баратов.

— Хорошо, только где будет проводиться бой?

Я сам был не против размяться, так что не видел и дальше смысла отказывать парню, который был довольно искренним в своих действиях. Пусть он и был профессиональным бретером, но его искренность подкупала.

— Мной уже все подготовлено, — улыбнулся Кирилл. — Осталось добраться до арены, где можно провести наш бой.

— О, намечается бой и без меня? — появился откуда-то сбоку Эрис, чем вызвал раздраженный взгляд от меня и заинтересованный от Баратова.

Вот только последний смотрел даже скорее оценивающе, будто примерялся к новому противнику. Демон тоже прекрасно прочитал этот взгляд и с вызовом оскалился.

— Может, мне разобраться с этой проблемой? — предложил Эрис.

— Нет, я справлюсь сам, — покачал я головой, — но можешь меня сопроводить.

— Хорошо, все равно делать нечего, — радостно улыбнулся демон.

Отправиться сразу не удалось, так как теперь со мной всегда было сопровождение из людей Славы и, разумеется, не могло обойтись без Роксаны, которая молчаливой тенью возникла позади меня, стоило только выйти из дома.

Вот ее присутствие для Баратова, похоже, оказалось полной неожиданностью, так как на демонессу он смотрел с настороженностью, будто опасался ее. Все же маг молнии, если применил к себе какую-то из техник этой стихии, должен реагировать быстрее человека, и появление Рокс для него не должно было стать чем-то незаметным. И все же так оно и было, ведь иллюзии демонессы поддаются далеко не всякой магии. Тем она и опасна в прямом столкновении даже с опытными магами.

В итоге приехали мы на одну из арен, что были расположены по всему городу на разном удалении друг от друга. Баратов действительно подготовился, и кроме нас здесь никого не было.

— Я специально арендовал всю арену, чтобы ты не ограничивал себя, — предвкушающе улыбнулся Кирилл. Похоже, он еще тот адреналиновый маньяк, раз испытывает такое возбуждение от предстоящей битвы.

— Тогда приступим, — кивнул я, активируя печать призыва.

В этот раз парень не стал размениваться на удары своими техниками, а сразу покрыл свое тело молниевым доспехом. Только теперь его контроль был куда лучше, и в этой защите вполне можно было увидеть отдельные элементы брони, будто он надел боевой доспех. Даже не представляю, сколько ему пришлось тренироваться, чтобы добиться подобного результата, но теперь подловить парня будет действительно сложно.

Тем временем из печати вышел демон, сплошь состоящий из костей. При своем появлении он больше всего напоминал кошку, которая припала к земле готовая к прыжку, но стоило демону прыгнуть, как прямо в полете его тело стало меняться и вот у этой «кошки» появилось два костяных жала.

Я использовал свободный призыв, не ставя целью достать кого-то уже знакомого, так что и сам с любопытством смотрел за действиями незнакомого демона. По крайней мере, использование костей таким образом было как минимум интересно.

Кирилл двигался быстро, даже очень, но, похоже, он не ожидал подобной перестройки от демона и чуть не пропустил атаку жалами, в последний миг отклонив их вспышками энергии. Сами кости в местах столкновения слегка потемнели, но на этом и все.

Дальше уже начались постоянные перемещения в попытке достать мага, который не спешил атаковать ответно. Похоже, Баратов решил сначала изучить своего противника, а уже потом двигаться дальше.

Спустя где-то минуту маг молний наконец-то перестал лишь уклоняться и ставить щиты, но и стал атаковать. Его молнии все чаще пытались попасть по юркому противнику, но костяному демону все это было нипочем. У демона просто перестраивалось тело и в месте попадания появлялись более толстые кости, которые легко пока держали подобные атаки и тут же исчезали где-то в его теле. Правда, в такие моменты призыв замедлялся, но пока не сказать что значительно.

Я увидел как Кирилл пытается создать какую-то более мощную технику, что изрядно отнимало у него внимание, из-за чего собственно парень прикрылся щитом и отдал команду демону на атаку. Костяное существо на миг замерло, а потом в сторону мага полетели мелкие кости, которые как острозаточенные лезвия стали влетать в молниевый щит. Часть из них щит попросту сжег, но их было слишком много, и в каких-то местах щит неизбежно становился слабее, просто не успевая восполнить на участках пробития энергию. Из-за этого кости пробили щит и устремились к самому Баратову, и тут его спасло наличие доспеха, который обладал лучшими защитными свойствами.

Но главное было достигнуто — эта атака сбила концентрацию парня и тому пришлось поспешно отпрыгивать в сторону, чтобы пропустить основной поток мелких костей, не испытывая его защиту и дальше. Демон же, казалось, после подобной атаки немного похудел, впрочем, он стал быстрее и действительно словно стремительная кошка-хищница, стелясь по земле, постоянно петляя и уклоняясь от атак, понеслась на своего противника.

Кирилл бросил в сторону демона несколько световых вспышек, но тем самым ослепил только нас, а вот на мой призыв это не оказало никакого эффекта. Демон этого, казалось, просто не заметил и продолжал бежать дальше.

Отпрыгнув еще раз, Баратов прямо в воздухе попросту ударил целым шквалом молний, от которого костяной демон просто уже не мог уклониться — слишком быстро техника мага достигла моего призыва. Все потонуло во вспышке света, и из-за этого сторонним наблюдателям не было возможности узнать, чем же закончился бой.

Правда, мне совсем необязательно было смотреть на арену, чтобы понимать, что эта атака, может, и потрепала демона, но не убила его.

Как только поднятая из-за молний пыль улеглась, все наконец-то увидели потрепанного демона, у которого появилось много проплешин и спекшихся в единый массив костей. И тяжело дышащего Кирилла. Единственным нюансом было то, что рядом с шеей мага находилось костяное жало с остро заточенной костью на конце, которое в любой миг могло продолжить свое движение.

Магу молнии хватило бы сил увернуться от подобного, но он прекрасно понимал, что удар был остановлен, чтобы не допустить ранения.

— Я сдаюсь, — недовольно вздохнув, произнес он, принимая свое поражение.

Отозвав демона обратно, я подошел к бретеру.

— Похоже, я проиграл и в этот раз, — невесело улыбнулся Баратов, смотря на меня.

— Похоже на то, — подтвердил я.

— Дашь шанс на реванш? — с азартом посмотрел он на меня.

— Отговаривать я так понимаю бесполезно? — без особой надежды спросил я, и мотание головой парня это лишь подтвердило. — Тогда в следующий раз попытка будет стоить уже двадцать тысяч.

— Ставки растут, — хмыкнул Кирилл.

— Мне это не надо, а ты отнимаешь мое время, — пожал я плечами.

— Хорошо, я подумаю над этим, — согласился с моими словами Баратов. — Скажи, а если бы я попытался напасть на тебя, то у меня бы что-то вышло?

Стоило ему задать этот вопрос, как на пути парня возник клинок меча, а сбоку от нас появилась Роксана, что смерила мага недовольным взглядом.

— Можно было бы просто сказать «нет», — отошел на шаг назад Кирилл.

Такой намек был более чем понятен этому боевитому магу. Вот только в этот момент бретер с каким-то восхищением, что ли, смотрел на Роксану. Похоже, мага впечатлило то, насколько быстро она появилась перед ним, и это вызывало у него большой интерес. Даже слишком большой, но сама демонесса на это никак не отреагировала.

И все же хорошо, что мы на этом разошлись, но осталось после подобного послевкусие неудовлетворенности — слишком быстро все произошло. Неужели и я начинаю понемногу проникаться жаждой битв? Только этого мне еще и не хватало!

* * *
Наконец-то наступил этот день. Ради подготовки к нему представители трех родов потратили кучу времени и усилий и теперь мы сможем увидеть, стоило оно того или нет. Я открыто мог сказать, что с моей стороны было больше всего вовлеченности, но без Ильи и Алексея я бы в любом случае не достиг подобного результата. Если все пройдет, как и запланировано, наше совместное предприятие позволит нам стать значимой фигурой на рынке. После такого о роде Шуваловых так просто забыть не получится.

— Я, конечно, видела наши доспехи во время тренировок, но сейчас это действительно нечто! — восхищенно произнесла Алиса, красуясь в своем доспехе перед зеркалом.

— Дизайну было уделено много времени, — довольно улыбнулся я. — Помимо этого, доспехи зачарованны таким образом, чтобы снижать урон от магии и увеличивать качество ваших техник. Незначительно, но все же.

По словам Элизабет Грей, можно было бы добиться и более хорошего результата, но тут надо работать над каждым пользователем доспеха лично, чтобы все зачаровать именно на него. Отчасти благодаря такому методы, английские колдуны так и сильны — они пропитывают личной силой свои артефакты-помощники, которые, благодаря этому, обладают очень высоким откликом и позволяют им выдавать более серьезные техники, чем они могут за счет запасов в артефактах и пропускания энергии через них. Правда, тут есть минус — стоит лишить колдуна его помощника, как он значительно теряет в силе, так как они привыкают к постоянной работе с ними и слишком сильно полагаются на свои артефакты.

Так что, по сути, сейчас доспехи всей четверки стали подобными помощниками, пусть и в урезанном виде.

— А точно было необходимо делать анатомии на животе? — не очень уверенно спросил Мирослав, смотрясь, как он выглядит в зеркале.

— А чем тебе не угодил пример древних? — с легкой насмешкой в голосе спросил у него Владимир. — Тем более это дополнительный слой защиты от попадания в живот.

— Действительно, — согласилась с ним Нарышкина, но это в принципе было неудивительно. — Так ты выглядишь более выгодно.

— Эй! У меня и свой пресс есть не хуже этого, — возмущенно указал Мирослав на свой доспех.

— Дизайнеры посчитали, что это будет выглядеть лучше, — прервал я только начинающуюся перепалку, которая, зная ребят, могла продолжать долго. Уж очень они любили подшучивать друг над другом. В такие моменты даже вечно сонный Бартенев оживал и встревал в спор. — На наших девушках тоже броня с учетом более выгодного вида.

— Насчет этого я не против, — отмахнулся Мирослав. Был бы он еще против! Ему бы обе девушки устроили бы взбучку. — Но…

— Прекращаем бесполезную рефлексию, — командирским голосом произнес Владимир. — Это в любом случае не исправить. Да и выглядит, на мой взгляд, это действительно хорошо, так что нечего возмущаться.

Вот он был своей броней более чем доволен. Я вообще сомневаюсь, что нашему блондинчику это все не понравилось, так как в броне как раз превалировали его любимые цвета.

Я не стал им говорить, но я сам был против подобных украшательств, но все же Илья сумел меня убедить, что нам необходимо выгодно презентовать эти доспехи, чтобы создать нужное впечатление и убедить остальных, что им хочется чего-то подобного.

Уж насчет девушек я точно не сомневался. Боевые доспехи магов делали с учетом повышенной защиты, но благодаря паучьему шелку, который сам был довольно прочным, удалось сделать так, чтобы защиты визуально было вроде меньше, открывая простор для действия дизайнерам брони, и в то же время защита сохранялась на том же уровне, что представляют легкие доспехи. Да, пришлось ради лучшего дизайна выбрать более легкий вариант комплекта брони, но при должном успехе это наоборот сыграет нам в плюс.

Осталось лишь выступить и показать всем, что наши доспехи лучшие и в них можно выглядеть не только как боец в защите, но еще как индивидуальная личность. С учетом того, что за Турниром наблюдало множество глаз, это должно отразиться в умах людей. По крайней мере, успех на это аналитики давали. Нам же оставалось надеяться, что все произойдет без накладок.

Стоило мне об этом подумать, как на коммуникационный браслет пришло оповещение.

— Ребят, у меня для вас не совсем хорошая новость, — прочитав сообщение, посмотрел я на команду.

— В чем дело? — слегка обеспокоенно посмотрел на меня Орлов.

— В этому году в Турнире будут участвовать колдуны и ведьмы Англии, как приглашенные команды.

— Да чтоб вас! — воскликнула Алиса.





Конец



Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Глава 16
  • Глава 17
  • Глава 18
  • Глава 19