КулЛиб электронная библиотека
Всего книг - 592332 томов
Объем библиотеки - 898 Гб.
Всего авторов - 235692
Пользователей - 108240

Последние комментарии

Впечатления

Stribog73 про Энджел: Практическое введение в машинную графику (Литература ХX века (эпоха Социальных революций))

Ай, мэ мато, мато, мато мэ,
Ай, мэ сарэндыр, ай матыдыр,
Ай, мэ сарэндыр, ромалэ, матыдыр,
Пиём бравинта сарэндыр бутыдыр!

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Влад и мир про Переяславцев: Негатор (Фэнтези: прочее)

Сперва читал нормально, но затем эти длинные рассуждение о том на чем спалился ГГ с каждым новым попутчиком загнали меня в тоску и я понял, что ничего интересного меня в продолжении не ждёт кроме кроме детективных рассуждений на пустом месте. Детективы не читаю. В большинстве они или очень примитивны, или не логичны вообще и высосаны авторам с потолка для неожиданность выводов в конце книги. У детективов нужно читать начало и конец,

подробнее ...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Левадский: Побратим (Альтернативная история)

нормальная книга, сюжет, правда, достаточно уже похожий на подобные, кто побратим, не понял. м.б. Автор продолжение пишет

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
kiyanyn про Крайтон: Эволюция «Андромеды» (Научная Фантастика)

Почему-то всегда, когда пишут продолжение чего-то стоящего, получается "хотели как лучше, а получилось как всегда".

У Крайтона была почти не фантастика :), отлично написанная почти "производственная" литература.

Здесь — буйная фантазия с вырастающим почти мгновенно космическим лифтом до МКС, которую заносит аж на геосинхронную орбиту, со всеми роялями в кустах etc etc.

Не пошлó. После оригинала — не пошлó...

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Awer89 про Штерн: Традиция семьи Арбель (Старинная литература)

Бред пооеый

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Влад и мир про Шабловский: Никто кроме нас (Альтернативная история)

Что бы писать о ВОВ нужно хоть знать о чем писать! Песня "Землянка" была сочинена зимой при обороне Москвы. Никаких смертных жетонов на шее наших бойцов не было, только у немцев. Пограничник - сержант НКВД имеет звания на 2 звания выше армейских, то есть лейтенант. И уж точно руководство НКВД не позволило бы ими командовать военными. Оборона переправы - это вообще шедевр глупости. От куда возьмется ожидаемая колонна раненых, если немцы

подробнее ...

Рейтинг: +4 ( 4 за, 0 против).
kiyanyn про Анин: Привратник (Попаданцы)

Рояль в кустах? Что вы... Симфонический оркестр в густом лесу совершенно невозможных ситуаций (даже разбирать не тянет все глупости), а в качестве партитуры следовало бы вручить учебник грамматики, чтобы автор знал, что существуют времена, падежи, роды... Запятые, наконец!

Стиль, диалоги и т.д. заслуживают отдельного "пфе". Ощущение, что писал какой-то не очень грамотный подросток, и очень спешил, чтоб "поскорее добраться до

подробнее ...

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).

Интересно почитать: Как использовать VPN для TikTok?

Я покорю Лабиринт с помощью техник массажа. Том 1 [Андрей Ткачев] (fb2) читать онлайн

- Я покорю Лабиринт с помощью техник массажа. Том 1 (а.с. Божественные Лабиринты -1) 874 Кб, 256с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) (скачать исправленную) - Андрей Сергеевич Ткачев - Findroid

Настройки текста:



Глава 1

— Извините, я прибыл по заказу, — позвонив в домофон богатого дома и постаравшись не запнуться вежливо ответил я, после того как наконец-то на мои звонки ответили. Хотя, может, я слишком нервничаю, ведь прошло всего два гудка.

— Проходите, госпожа вас ждёт, — после небольшой паузы ответили мне.

Я, мысленно выдохнув, постарался собраться с мыслями и шагнул в открывшиеся ворота. К дому меня вела короткая тропинка, но даже за пару шагов я успел оценить богатое убранство и редкие растения, высаженные вдоль неё.

Постарался сильно не глазеть по сторонам, но не приметить несколько духовных цветов, высаженных тут, по всей видимости, только для красоты не мог. Это же какие деньги надо иметь, чтобы такие дорогие растения посадить только для создания красивого вида?

Особняк производил не меньшее впечатление. Величественное каменное строение высотой в три этажа, украшенное резными мраморными колоннами.

Под самой крышей можно было заметить жуткие статуи гаргулий, охранных демонов, что оживают, когда на территории особняка вторгаются посторонние. Даже будучи каменными, я ощущал, как они наблюдают за мной.

По сути, это были одни из самых лучших защитников, что может себе позволить культиватор высокого ранга. Тем более, они умеют вписываться в архитектурный стиль дома, подстраиваясь под него.

Под безразличным взглядом камер, провожающих мою худощавую фигуру, я вошёл внутрь, воспользовавшись предусмотрительно открытым проходом.

Убранство в доме тоже поражало воображение, но сразу у входа стояла девушка-блондинка в одежде слуги, которая смерила меня оценивающим взглядом. Это сразу отрезвило меня и заставило собраться, так как во взгляде не читалось одобрительного вердикта, а мне необходимо было произвести хорошее впечатление, чтобы не остаться без денег и, возможно, получить ещё заказы.

И всё же не отметить богатые картины, висящие на стенах, как и шкуры убитых монстров, служащих своеобразными трофеями, было невозможно. Причём картины были явно написаны до эпохи появления Божественных Лабиринтов. Сейчас рисуют совершенно иную тематику.

— Для твоего же блага, надеюсь, что ты не соврал в объявлении насчёт своего мастерства, — угрожающе тихо произнесла эта красавица и я, сглотнув, несмело кивнул. Она на это только покачала головой и жестом показала следовать за ней.

Перехватив рюкзак с вещами, необходимыми для работы я пошёл за ней, стараясь держаться на расстоянии трёх шагов, чтобы не вызвать ещё большего негодования со стороны служанки. Вместе мы поднялись на второй этаж и остановились у третьей по счёту двери слева.

— Госпожа, — три раза постучала в дверь блондинка, прежде чем приоткрыть её. — Он прибыл.

— Пусть войдёт, — раздался томный мелодичный голос с той стороны и я невольно взволнованно сжал руками рюкзак.

Стоило мне только переступить порог комнаты, как за мной тут же закрылась дверь, отсекая путь назад. Неважно, я же пришёл сюда подзаработать и бежать на улицу было попросту глупо.

— А ты моложе, чем я думала, — задумчиво произнесла девушка в лёгком красном халате с золотистой каймой и рисунком дракона, который, казалось, обхватил её за талию своими лапами и теперь ехидно смотрит на меня с правого плеча, будто тоже оценивает. — Ну что же, посмотрим, так ли ты хорош как описываешь.

Сама, по всей видимости, хозяйка дома выглядела как юная двадцатилетняя девушка, но обманываться внешним видом не стоит, особенно когда ощущаешь такую убийственную ауру, исходящую от неё. Мастера боевых искусств очень долго могут сохранять свою молодость, а некоторые практики и вовсе позволяют обратить время вспять. Это уже не говоря об алхимических пилюлях, способных увеличить продолжительность жизни тем, кто готов за них заплатить.

И всё же я не мог задержаться взглядом на этих длинных и густых чёрных волосах, которые словно были кусочком ночного неба по какой-то ошибке богов опустившегося ей на голову и ставшего волосами. Точёная фигура, которая была прекрасно видна в халате, не могла не оставить никого равнодушным, а смелый вырез на груди приоткрывал вид на пышную грудь девушки. Мне стоило больших усилий отвести взгляд от такого прекрасного для сердца каждого мужчины вида.

Такие девушки в наш салон не заходили, хотя красавицы, конечно, порой бывали. Мне их пока не поручали, отдавая в руки более опытных членов семьи.

Так… необходимо собраться.

— Я вас не подведу, госпожа, — громко ответил я, но голос всё равно немного сорвался, и последнее слово было произнесено гораздо тише и уже не так уверенно.

— Посмотрим, — насмешливо посмотрела на меня девушка, развернувшись ко мне спиной. — В последнее время меня беспокоят мышцы на спине, надеюсь, ты сможешь справиться с этой проблемой?

Не дожидаясь моего ответа, она скинула халат, который мягкой тенью скользнул по её телу на пол. Только переход на медитативные техники позволили мне удержать себя в руках. Заказчица, судя по лукаво стрельнувшему взгляду в мою сторону из-за плеча, явно меня провоцировала, но я же должен был показать свой профессионализм, а значит, поддаваться искушению нельзя.

Да и если даже поддамся, чувствую, открутят мне всё то, чем может думать мужчина в такой ситуации да выставят вон. Всё же со столь сильным практиком я не мог соперничать.

Пока я пытался унять собственные эмоции, хозяйка дома легка на массажный стол, который, судя по всему, подготовили к моему приходу. Так-то я мог делать массаж на любой поверхности, но так даже будет сподручнее и отчасти я был ей даже благодарен за это.

— Ну что же ты замер? — поторопил меня насмешливый голос девушки. — У меня на сегодня запланировано много дел. Ждать бесконечно я не буду.

— Я-я-я, сейчас, — справившись с заиканием, порывисто бросился вперёд, из-за чего чуть не запнулся, но всё-таки смог удержать равновесие.

Тихий смешок заказчицы заставил меня покраснеть до кончиков ушей, но благо, она уже отвернулась и не видела этого.

Ещё раз невольно пробежал взглядом по этой прекрасной фигуре и не забыв оценить красоту нижнего белья (на заметочку красного цвета и кружевного) девушки я приступил к подготовительным процедурам.

В рюкзаке у меня было всё необходимое для работы.

В первую очередь омыл руки в воде, настоявшейся в лунном свете три ночи подряд. Благодаря этому, я мог избавиться от всей энергии, которая могла прилипнуть к моей ауре и помешать самому процессу. Следом уже пошли компоненты, необходимые для изготовления массажного масла.

По заветам предков мы должны были каждый раз изготавливать его с нуля, перед тем как приступить собственно к самой работе. Это не всегда было удобно, но кто я такой, чтобы спорить с предками, которые были гораздо умнее меня и придумали все эти массажные техники, изучаемые мной с самого детства.

Дело это было привычным и повторённым тысячу раз, но только сегодня я это делал впервые не в стенах семейного салона и немного нервничал.

Сложив ладони в знаки концентрации, я настроился на ауру заказчицы и когда понял, что сумел поймать нужный отклик, приступил к смешиванию компонентов.

Взять щепотку одного порошка, другого. Добавить жидкости из флакона, перемешать до однородной массы. Капнуть пару капель другого вещества и так ещё несколько компонентов.

Массажное масло создавалось без участия разума, ориентируясь в первую очередь на ощущения и многочасовые практики, проведённые за изучением того как тот или иной компонент влияет на итоговый результат и какое влияние он окажет на организм клиента.

В итоге спустя всего минуту всё было готово, и под конец я добавил капельку мёда, являющуюся завершающим штрихом в этой смеси.

Одним плавным движением я поднялся на ноги и подошёл к лежащей девушке.

Несколько капель на точки выхода энергии втереть под ходу её тока, чтобы слегка расслабить напряжённое тело и успокоить потоки. Убедившись, что сделано всё было верно, я вылил остатки масла на руки и, растерев между ладонями, приступил к массажу.

— Иногда могут быть неприятные ощущения, но вскоре вы должны будете почувствовать приятное тепло, — предупредил я заказчицу, касаясь руками её изящной спины с бархатной кожей.

— Приступай уже, а не болтай, — слегка недовольно ответила она на это.

«Ну что же, посмотрим, как ты запоёшь под конец массажа», — внутренне ухмыльнулся я, уверенный в своей технике.

Пускай мне путь в боевые искусства из-за слабых каналов меридиан был закрыт, но это не значит, что совсем доступа к внутренней энергии у меня не было. Просто я использовал её не для укрепления тела, а в массажных техниках, которые сделали мою семью в определённом смысле известной в своей среде.

Руки без участия разума скользили по телу девушки, а я духовным взором отслеживал как ведут себя потоки внутренней энергии в её теле. Ладони слегка покалывали, но кажется, постепенно массаж оказывал нужное воздействие.

— Может, уже приступишь к самому массажу, а не будешь просто поглаживать меня? — голос хозяйки особняка уже был слегка раздражённым.

Мне удалось удержаться и руки продолжили делать массаж так и не дрогнув, но внутренне я весь покрылся капельками пота. Если мне не удастся удовлетворить эту заказчицу, то, вполне возможно, об остальной подработке можно будет забыть. Так что необходимо постараться.

И всё же спустя три минуты я был близок к панике. Делал я всё, как и было описано в руководствах, даже видел отклик во внутренней энергии, когда воздействовал на точки её концентрации и точки выхода из тела, но нужного эффекта никак не удавалось добиться. Девушка в моих руках всё еще была напряжённой, а её мышцы были, будто налиты свинцом и никак не поддаются моим рукам.

Удивительным образом паника сменилась злостью.

«Ах так, значит! Простите предки, но мне придётся прибегнуть к техникам, что вы скрывали от семьи», — мысленно попросил я прощения и приступил к иному массажному комплексу.

Руки запорхали по телу практика боевых искусств, едва касаясь кожи. И всё же каждое касание сопровождалось небольшим импульсом внутренней энергии, направленной в её тело. И уже после третьего круга повторяющего один и тот же набор движения возымело своё действие.

Заказчица невольно заёрзала на столе, а её ушко, что вдруг открылось из-под волос, слегка покраснело.

— Так уже лучше, — милостиво похвалила она меня слегка хриплым голосом.

Наконец-то. Я незаметно довольно улыбнулся, но затем вновь сконцентрировался на следующем комплексе движений, который необходимо было провести после разогревающего. Ошибиться в этом было нельзя, и поэтому я полностью погрузился в свои действия.

С каждым последующим движением я двигался всё увереннее и уже стал экспериментировать с воздействием, чтобы достичь наилучшего результата. Девушка всё сильнее ёрзала под моими руками, так что приходилось прикладывать ещё больше усилий, чтобы удержать её на месте. Такое на моей практике было впервые, но мало ли как это происходит у мастеров боевых искусств высоких рангов?

Хозяйка дома вся раскраснелась, но ничего не говорила, а значит, массаж её устраивал, и я более смело продолжил свои действия. Уже почти закончив технику, я случайно дёрнул рукой, промахнувшись мимо ключевой энергетической точки и… меня окатило брызгами крови.

Голова черноволосой красавицы неожиданно взорвалась, и всё в нескольких метрах от массажного стола оказалось залито фонтаном крови, бьющим из обрубка шеи.

Я с дрожью смотрел на это и не знал, куда себя деть. Меня за такое не то что посадят, а казнят без следствия.

Может самому покончить с собой, чтобы не навлечь позор на семью? Взгляд невольно зацепил висящие на стене мечи и кинжалы, один из которых прекрасно подходил для этих целей.

«Вот и подзаработал», — мысленно вздохнул я, беря короткий кинжал в руки.

Глава 2

Я встряхнул головой, отгоняя непрошеное наваждение. Это же надо такое привиделось!

Надо было всё же поспать ночью, а не мучиться бессонницей от мыслей о предстоящей работе.

Медленно выдохнув, я продолжил свои действия, полностью погрузившись в технику массажа, чтобы точно не допустить таких ошибок, как вдруг привиделось мне.

По этой причине я не мог видеть как хозяйка дома начала сжимать своими тонкими и нежными ручками ткань, натянутую на стол, а из её уст всё чаще срывался сладостный стон, который она не в силах была сдержать.

Погрузившись в состояние близкое к медитации, я направлял энергию в её теле, активизируя энергетические точки и очищая тело от застоявшихся в каналах сгустков. Неожиданно девушка стала слишком активно шевелиться и пришлось мягко хлопнуть её по спине, вот только от этого действия энергетика в теле черноволосой красавицы будто сошла с ума.

Стараясь не обращать на это внимание, я подходил к завершающей части массажа. Да и в руководстве описывались подобные последствия от массажа, так что я не сильно волновался. Лишь обратил внимание на то, что энергии стало действительно много и мне приходилось прикладывать усилия, чтобы так же оказывать на неё воздействие.

В итоге я наконец-то закончил технику массажа и со слегка дрожащими от непривычной работы руками отошёл от заказчицы.

Только сейчас я обратил внимание, что ткань, которая была на столе, местами была порвана, а частями и вовсе превратилась в труху. Девушка же ёрзала ногами и, мило покраснев, глухо стонала, что невольно и я весь покраснел.

— С вами всё в порядке? — осторожно спросил я.

— Выйди вон! — выкрикнула она, и я как ошпаренный понёсся к двери, захлопнув её за собой.

Ну вот, видимо, и закончилась моя подработка и придётся искать другие способы заработать денег.

Я устало сполз по стене, так и оставшись дожидаться решения хозяйки дома. Из-за пребывания в этом состоянии я не сразу заметил, что внутрь комнаты проскользнула встретившая меня слуга-блондинка. Выскочила она оттуда спустя десяток секунд и прикоснулась к моему плечу, чем вывела из ступора.

— Я вас провожу, мастер, — с неожиданно уважительными интонациями в голосе обратился она ко мне.

— Ах, да, — глупо улыбнулся я, последовав за ней.

— Госпоже всё понравилось и вот деньги за сам массаж и дополнительные чаевые сверху, — когда мы спустились вниз, слуга засунула руку в карман своего передника и протянула мне стопку банкнот, номинал которых был в несколько раз выше, чем я запросил в объявлении.

Пересчитывать и проверять деньги в присутствии девушки я посчитал, что будет верхом неуважения и, поклонившись, пробормотал слова благодарности, убрав оплату за работу в рюкзак.

— Можно ли будет к вам обратиться ещё раз? — осторожно спросила блондинка.

— Конечно, я буду рад помочь, — улыбнулся я ей, ещё раз поклонившись, и поспешив покинуть дом, пока по своей глупости не наделал каких-нибудь ошибок.

Неужели у меня получилось, и я даже заработал? А это ещё что за искры на моих руках?!

* * *
Удача сопровождала меня на обратном пути. Стоило только дойти до остановки, как к ней подъехал автобус, едущий как раз по нужному мне маршруту в район Еленаграда, где жил я. Конечно, не совсем прямо в него, но всё же достаточно близко, чтобы не ждать следующего.

Вот подкоплю немного денег и обязательно куплю себе машину. Это будет отличным вложением в будущее, ведь на собственных колёсах я смогу объезжать гораздо больше клиентов за день. Да и вообще, со своим средством передвижения я стану более независимым и мобильным.

Внутри общественного транспорта обнаружились всего три бабульки, которые, похоже, ехали со своих дач, так что я просто оплатил проезд со своего браслета и сел в конец автобуса, чтобы никому не мешать.

Транспорт ехал настолько плавно, что я чуть не заснул, но всё-таки удалось удержать себя на границе столь сладостного состояния и не пропустить остановку. Всё же ехать полчаса из пригорода до окраины одного из крупнейших городов Российской Империи утомляло, но мне эта подработка была просто необходима.

Выйдя на нужной остановке, я оглянулся по сторонам и, поудобнее перехватив рюкзак, отправился по знакомым с детства улочкам. Главное — не попасться никому из наших местных банд, которые могут заинтересоваться, что я несу с собой, но сегодня боги миловали, и я довольно быстро добрался до семейного салона.

— Ты чего это крадёшься, паршивец? — стальной схваток сомкнулись пальцы правой руки мамы на моём ухе, когда я пытался как можно незаметнее проскользнуть мимо стойки ресепшена.

— Ай, мама! Больно же, — постарался скорчить я умильную мордашку, чтобы она как можно быстрее отпустила меня.

Всё же для наших техник очень важно чтобы руки и особенно пальцы были крепкими и достаточно гибкими, чтобы обеспечить наших клиентов необходимым уровнем качества услуг, а мамы была одним из лучших специалистов в нашем роду.

— Что мама?! — нависла надо мной молодая черноволосая женщина, которой никогда не дашь больше тридцати лет. Если, конечно, хочешь пожить подольше. — Я уже столько лет мама, а ты ведёшь себя как мальчишка!

— Я просто гулял, — попытался соскочить я с темы, пока она не обратила внимания на мой рюкзак.

— Гулял он, — ворчливо отозвалась мама, тем не менее отпуская моё ухо. — Иди давай к себе переоденься. Твоим сёстрам не помешает помощь.

— Сейчас, — торопливо ответил я, поднимаясь сразу на третий этаж, где располагались жилые комнаты.

Стоит упомянуть, что у моя семья была, скажем так, потомственными мастерами массажа. Наш далёкий предок приехал на древнюю Русь в поисках новых методик массажа, которые могут помочь людям.

Он был родом из существовавшей в то время Империи Мин, которая сейчас называлась Империя Цин или просто Великая Китайская Империя. Из-за своего происхождения наш предок верил, что с помощью народной медицины, знания акупунктурных точек и внутреннего строения организма, можно исправить большинство недугов. Если же какой-то из них не поддаётся мастеру, это лишь значит, что он просто не нашёл подходящую для его лечения технику.

Уже сыну основателя рода повезло застать момент появления Божественных Лабиринтов и соединить вместе то, что наработал сам основатель с тем, что удалось получить после его посещения. Множество чудесных трав и смол, что удалось добыть внутри вечно изменчивых лабиринтов, лишь подтолкнули искусство массажа нашей семьи к новому витку мастерства.

Постепенно поколение за поколением наш семейный бизнес развивался, и уже к нынешнему времени мы имеем множество филиалов по всему миру, где оказываем услуги как обычным людям, так и практикам боевых искусств. Ведь мастерство массажа нашей семьи не только позволяет избавиться от болезней, но и помогает на пути развития культиваторов, расчищая застоявшиеся потоки энергии, позволяя им течь по меридианам, как это и должно быть.

Всё же не все мастера могут во время своих практик делать всё с первого раза и неизбежно накопление ошибок, которые потом не дают им продвинуться дальше. Мой же род позволяет избавиться от застоявшейся энергии и отбросить излишки духовных частиц, которые не действуют в гармонии с духом практика. Нюансов на самом деле много и я лишь на середине пути к настоящему мастерству, но в целом должно быть понятно, почему услугами моего рода пользуются очень многие.

Быстро переодевшись и помыв руки (гигиена в нашем деле очень важна), я спустился вниз, где мама сразу же меня отправила в одну из кабинок к клиенту. Пускай мне пока не доверяли ничего серьёзного, но делать обычный расслабляющий мышцы массаж я был обучен в должной мере, чтобы это не вызывало нареканий даже у придирчивой мамы, являющейся по совместительству матриархом рода.

— Добро пожаловать в наш салон. Сегодня я Максим Анмо буду обслуживать вас, — произнёс я дежурную фразу и поклонился уже лежащему на массажном столе старику.

Всё же клиент есть клиент, пускай я бы предпочёл поработать с какой-нибудь девушкой, но попробуй только заявить это маме. Вот кто-кто, а она знает как замучить тренировками так, что и старушек будешь массировать с большой радостью.

* * *
Спустя четыре часа моя смена наконец-то была закончена и смог подняться наверх, чтобы передохнуть. Учитывая, что чуть ранее я был на подработке, руки буквально отваливались. Но прежде чем удалось добраться до комнаты, меня перехватила мама.

— Сегодня хорошо поработал, — довольно улыбаясь, неожиданно похвалила она меня. — Все твои клиенты были очень довольны и просили записывать в следующий раз к тебе.

— Благодарю за похвалу, мама, — склонился я в глубоком поклоне. Было сложно при этом не рухнуть лицом в пол от усталости. Всё-таки продвинутые техники массажа на моём нынешнем этапе развития слишком утомительны именно в плане нагрузки на энергетическую систему тела, чем на физическую составляющую.

— Иди уже, — махнула она рукой, продолжая улыбаться.

Пускай мы уже несколько поколений как живём в Российской Империи, но многие традиции, что были заложены основателем, сохранялись до сих пор. Как, например, поклоны перед старшими и уважительно-вежливое отношение к клиентам. Неважно, болит у тебя спина, сломаны ли ноги, но поприветствовать старшего обязан, иначе это можно посчитать за оскорбление. Были ещё некоторые особенности, но в целом в повседневной жизни я мало чем отличался своими привычками от любого другого мальчишки с района.

Вернувшись в свою комнату, я быстро выглянул в коридор, но не увидев никого, поспешил закрыть дверь. Ещё мгновение спустя приклеил к ней бумагу с простенькой защитной печатью, которая даст мне десяток секунд до того, как дверь откроют силой. А то знаю своих родственников, им не помешает, что дверь заперта вот и приходится идти на такие ухищрения.

Всё же каждый из нас занимался развитием массажных техник, которые сказывались на физических показателях, где даже слабенькая на вид девушка способна двумя пальцами гнуть подковы. О маме я вообще не говорю — видел, как она одного мужчину массой вдвое больше себя выкинула из нашего салона, когда этот самоубийца додумался приставать к одной из моих сестёр. В итоге отделался множеством переломов и потом ещё долго извинялся перед разъярённой матриархом рода.

Рюкзак был вытащен из грязного белья, к которому никто точно бы не притронулся и я стал пересчитывать деньги, полученные сегодня, и плюсовать их к тем, что у меня уже были скоплены.

Пускай в этот раз удалось заработать значительно больше, чем на остальных подработках, но всё же маловато, чтобы пойти учиться по тому направлению, которому я хочу. И это без учёта собственного жилья, о котором я давным-давно мечтаю. Никаких родственников, никаких сломанных дверей. Можно приглашать девушек к себе без опасения, что ко мне заявятся сёстры с непрошенными советами…

Но, что-то я замечтался.

Закончив школу, я мог на выбор либо продолжить обучение в одном из городских университетов и получить дополнительное образование к уже и так обязательной для меня профессии, либо просто продолжать совершенствоваться в семейном мастерстве. Вот только вопреки воле родителей и рода, я хотел обучаться боевым искусствам и стать одним из Покорителей Лабиринта, что заходят в Божественные Лабиринты, чтобы стать сильнее и достичь новых высот славы.

Что уж поделать, если я, как и мои друзья с детства, с восхищением смотрели на выдающихся мастеров боевых искусств и кланы Медведевых, Ласточкиных и Дубовых, которые, по сути, владели местным входом в Божественный Лабиринт и снабжали ресурсами из него весь город.

Пускай император с его десницами тоже участвовали в управлении подходов к Лабиринту, но на местные кланы всегда ложилась ответственность за обеспечение безопасности в подконтрольных им землях и защита от монстров Лабиринта, которые могли вырваться из него.

Жить в Еленаграде было интересно, хоть временами и опасно. Правда, за последние десять лет ещё не было случаев, когда клановые бойцы не поспевали к месту происшествия до того, как начинали гибнуть простые люди. Так что, понятно, почему всё-таки восхищались мастерами из этих кланов и почему мальчишки все как один хотели изучать боевые искусства.

Кто не мечтал стать героем?

К сожалению, путь мастера боевых искусств был не только сложен, но и довольно дорог. Никто из моего рода не стал бы одобрять такой выбор, так что приходилось изгаляться самому, чтобы наскрести нужную сумму, чтобы хотя бы попытаться пройти вступительный экзамен.

— Похоже, не в этом году, — грустно вздохнул я, глядя на то, что собранных денег не хватает даже на половину взноса, что уж там про собственную машину говорить.

Это лишь значит, что надо работать ещё усерднее.

И найти новых клиентов для подработки…

Глава 3

Следующие три дня вырваться из семейного салона не было никакой возможности. Мама как будто чувствовала, что я хочу поскорее закончить с делами и сбежать. Загружала работой, что сил никаких после этого не оставалось. В нынешнем виде ни о каких подработках не могло быть и речи. Да ещё и папа докидывал сверху бумажной работы, экономя на бухгалтере и секретаре, отчего мне приходилось часами сводить и проверять отчёты из филиалов и по десять раз проверять бухгалтерию, если не хочу, чтобы потом салон развалился.

Я, конечно, понимаю их стремление приумножить бизнес, но я не был наследником рода, и мне не грозило держать на своих плечах семейное дело. Максимум что меня ждало — так это открытие собственного филиала, чтобы расширить зоны присутствия сетей салонов. Но не думаю, что это наступит в ближайшие лет десять. Да и там меня одного не оставят, отослав вместе со мной людей более компетентных в этих вопросах.

Однако справедливости ради стоит уточнить, что эту же кипу документов разбирают все мои братья и сестры. Наши родители считали, что мы хоть и не должны быть гениями во всех направлениях, но уж понимать финансовый учёт на минимальном уровне были обязаны. Иначе нас просто облапошат и весь семейный бизнес пойдёт прахом из-за нашей компетенции.

Мне кажется, будь у родителей реальная возможность пропустить нас через десяток высших образований, они бы точно это сделали. Хорошо хоть здравый смысл в этом вопросе возобладал, и от нас не требовали невозможно. Правда, рамки этого определяли мама и папа, поэтому легко не было никому.

А вот старшему брату действительно не повезло, так как с него требовали раза в три больше, чем с остальных. Всё же наследник рода.

В общем, думаю, понятно, что мою дальнейшую жизнь уже распланировали, не особо заботясь моим мнением на этот счёт. На дополнительном образовании, правда, настаивал отец — сам являющийся достаточно хорошим финансистом, чтобы привести родовые салоны к, наверное, самому большому пику развития на протяжении истории существования нашего дела, но всё-таки он был слишком слабым практиком боевых искусств, чтобы в этом плане что-то противопоставить маме.

Не просто так моя мама была матриархом. Круче неё была, наверное, только бабушка, про которую среди родственников слагали легенды. Говорят, что в свои шестнадцать лет она самолично остановила прорыв из Божественного Лабиринта, рядом с которым она жила на тот момент, за что получила дар из рук самого Императора. У нас в гостиной даже висит картина с изображением той схватки, написанной одним из художников императорского дворца.

Вот только слишком уж пафосной была та картина и думается мне, что художник явно преувеличил размер бедствия, особенно сделав акцент на том, что бабушка была одна на пути гона монстров. Бабушка, благодаря техникам, до сих пор выглядела молодо и красиво, но с бицепсами больше чем моя нога, художник явно переборщил. Не было никогда у бабушки такой мускулатуры…

…Или была?

Надо будет спросить у деда во время следующего визита… В отличие от бабушки, мой дед был частым гостем в Еленаграде. А то вдруг и правда в роду существует техника, временно увеличивающая силу применившего её?

Как бы то ни было, далеко не все стремились к развитию как культиваторы высоких рангов. Большинству, несмотря на вполне реальные возможности продвинуться дальше, хватало получить одну или две звезды сосуда души, чтобы прожить подольше и избавить себя от простейших болезней. Для остального требовались постоянные тренировки и покупка духовных ресурсов для медитаций и укрепления сосуда души. Последнее же выливалось порой в такие суммы, что на мирной профессии просто не заработаешь, так что выбор часто был очевиден.

За всеми этими размышлениями я и не заметил как ноги сами довели меня до конечной точки пути. Мне необходимо было развеяться, а ещё одна подработка как раз могла помочь с этим, тем более лишних денег не бывает.

— Макс, наконец-то ты пришёл, — радостно улыбнулся мне Сергей Бестужев, когда я вошёл в раздевалку.

Сам Сергей был где-то на голову выше меня и мог похвастаться более развитой мускулатурой. Я, как в некотором роде профессионал в вопросе строения тела, мог заявить, что всё у парня было развито довольно органично. Был, правда, излишний акцент на связках и мышцах рук, но тут уж стиль боя русоволосого парня предполагал использование в первую очередь рук. Так что не удивительно, что им он уделял особое внимание.

— Домашних дел навалилось, — извиняюще улыбнулся я, разведя руками, здороваясь со старым другом и одновременно бывшим одноклассником.

Вот уж кому не надо было заботиться о дальнейшем обучении. Род Бестужевых входил в клан Медведевых и у моего товарища были все возможности, чтобы получить духовные ресурсы для собственного развития, да и как он уже мне хвастался, его после двухгодичной подготовки готовы взять в одну из академий на третьем уровне Божественного Лабиринта. Он мог бы поступить и так, в том числе платно, но некоторые специализации в академии требовали от кандидатов определённых навыков и опыта. Так что мой друг стремился к тому, чтобы его оценки на старте были как можно лучше, чтобы потом не отставать от остальных своих однокурсников.

— Мама? — понимающе улыбнулся он.

— Сам же знаешь, — развел я руками.

— Понимаю, она у тебя строгая, — сочувствующе улыбнулся Сергей.

Бестужев бывал у меня дома, так что не понаслышке знал насколько суровый характер у мамы. Особенно ярко это проявилось, когда она узнала, что мой друг подбивает клинья к одной из моих сестёр. Ничего ужасного не было, но лекция на два часа быстро сбила весь юношеский пыл парня, и после этого он приходил исключительно ко мне, опасаясь вообще пересекаться с женщинами рода Анмо.

— Давай подготавливай свои чудесные руки, нам нужно провести разминку, — поторопил меня друг. — По завершении боёв тренер заплатит как обычно.

— Спасибо, — кивнул я в спину удаляющемуся парню, который и сам должен был заняться разминкой.

Я давно для себя решил, что хочу поступить в одну из академий на третьем этаже Божественного Лабиринта, но с моими навыками рассчитывать на бесплатное обучение можно было даже не мечтать. Тем более, я хотел выбрать что-то связанное с походами вглубь лабиринта, а не мирную профессию. Некоторые мастера по добыче ингредиентов ценились даже больше, чем бойцы высоких рангов. Зверя-хранителя, как называли самого опасного монстра на этаже лабиринта, мог убить при должной подготовке почти любой высокоранговый практик, а вот достать из него ценные ресурсы, включая сосуд духа монстра, и ничего не повредить при этом могли только единицы. Правда, насчёт хранителей — это касалось только самых начальных этажей и чем дальше, тем опаснее и сильнее становились существа, обитающие в Божественном Лабиринте.

Но, это не мой путь. И даже если бы хотел, техники извлечения были секретами родов-добытчиков, и просто так чужак им обучиться не мог. Как-никак это был их основной доход, да и добыча чего-то редкого могла окупить все затраты рода на многие года вперёд, даже если они сами и не занимались его итоговой продажей.

Из-за решения отправиться в Академию мне нужно было как можно больше денег, чтобы заплатить за свою учёбу и я искал всевозможные пути для того, чтобы побыстрее приблизить свою мечту к осуществлению. Мама, разумеется, обо всём этом не знала, иначе бы оторвала голову и переломала ноги, и чтобы сохранить это в тайне приходилось действовать обходными путями.

Вот и тут официально я нарабатывал практику в массаже молодых бойцов, которые проводят поединки между собой, вырабатывая необходимый опыт и тренируя собственные навыки до того, как идти на более профессиональные турниры или вовсе соваться в Божественный Лабиринт. Пускай каждый из них практиковал собственный боевой стиль, но строение тел у всех было примерно одинаковым и различалось лишь в частностях, что для меня было сущей мелочью.

Мастер массажа ребятам нужен был для того, чтобы без длительных разминок привести мышцы в тонус и разогреть их перед боем. Да и после него многие травмы можно было исправить с помощью всё того же массажа, благо моих способностей как раз хватало для того, чтобы избавить их от гематом да и слегка подстегнуть естественную регенерацию тела в повреждённых участках.

Помнится мне, две недели приходилось доказывать тренеру команды, что мои услуги стоят того, но даже этот ворчливый старик не мог отрицать того, что после меня его ученики могли работать с большей результативностью, чем до этого. Последнее в том числе отразилось на месте команды в турнирных таблицах, поднявшись сразу на десяток пунктов.

Помимо денежного интереса я был занят тем, что изучал тела пускай и не мастеров в боевых искусствах, но ребят и девчонок, продвинувшихся в этом направлении куда дальше меня.

Пускай мой духовный сосуд был пока слишком слабым, чтобы вообще рисковать изучать какой-нибудь боевой стиль из-за невозможности пропустить по энергетическим каналам достаточное количество энергии, дабы простое движение превратилось в смертоносный удар, но, благодаря искусству моей семьи, я мог развить необходимую чувствительность для того чтобы подмечать особенности строения тела бойца. Это распространялось на физическое проявление в виде мышц, костей, связок, кожи, это если не брать во внимание закалку внутренних органов, которой мастера боевых искусств тоже посвящали много времени. В то же время, благодаря всё той же чувствительности, я мог видеть вблизи энергетическое строение тела и воздействовать на него техниками массажа, просто направляя небольшие импульсы энергии в нужные точки и, по сути, начиная управлять движением энергии в теле своего клиента.

Всё это позволяло мне не только проводить массаж с наилучшей эффективностью, но и мне лучше понимать к чему необходимо стремится самому ведь, несмотря на различие в уровне закалки и развития тела общие принципы для каждого практика боевых искусств были одинаковы.

— Максим, пошли быстрее, — поторопил меня ворвавшийся в раздевалку Сергей. — У нас через десять минут начнутся бои с другой командой.

— Я уже готов, — закончив с разогревом рук, ответил я.

С членами команды, в которой участвовал мой друг, я был знаком уже давно. Все они были учениками из моей школы, так что в этом не было ничего удивительного. Не со всеми из них у меня изначально складывались хорошие отношения, но благодаря моим навыкам мы смогли исправить этот недостаток. С таким человеком, как я лучше дружить, чем враждовать, да и глупо отказываться от услуг кого-то вроде меня, особенно когда я не слишком загибаю цену.

— Наконец-то Максим пришёл, — подмигнула мне первая красавица школы Светлана Зуйская.

Девушка сейчас занималась растяжкой и демонстрировала не только прекрасную подготовку, но и подтянутую фигуру. Зеленоглазая блондинка прекрасно знала, какое впечатление производит на парней, но во время разминки никогда не делала специальных движений, чтобы только привлечь внимание. В плане боя и подготовки к нему она всегда подходила со всей ответственностью, а то, что некоторые упражнения у неё выходили уж очень соблазнительно, в этом была виновата её женственность, которая пробивалась в каждом её движении, несмотря на юный возраст и ещё растущий организм.

В общем, я думаю, всем уже стало понятно, что Света всегда привлекала к себе внимание. С другой стороны, Зуйская прекрасно это знала и пользовалась этим, особенно когда её противниками были парни.

— Разомнёшься со мной? — попросила она, подойдя ближе.

Я моментально ощутил цветочный аромат, исходящий от её тела и на миг сознание поплыло. Хорошо, что я к этому был готов и быстро очистил разум от стороннего воздействия. К сожалению или счастью, из-за своего боевого стиля девушка не могла до конца контролировать этот процесс, и непроизвольно её тело выделяло цветочные запахи. Хорошо, что без применения боевых техник это не было ничем серьёзным и на неподготовленного действовало как удар под дых. Зуйская смеясь называла это эффектом «любви с первого взгляда», так как в этом запахе были определённые феромоны, которые в какой-то мере также действовали на девушек. В общем, Света была для всех очень приятным собеседником, а те, кто виделся с ней часто, вырабатывали определённый иммунитет к воздействию и куда легче переносил его особенности.

— Хорошо, — кивнул я.

В принципе мне было без разницы с кого начать свою работу, а раз уж блондинка сама это попросила, то значит, она будет выходить первой в боях и ей требуется предварительный разогрев. Пускай многие травмы можно было исправить во время медитации, которой владел хотя бы на минимальном уровне любой пробудивший свой духовный сосуд, но это отнимало время от тех же тренировок и лучше посвятить время им, чем восстанавливаться самому.

Света специализировалась на атаках с помощью ног, так что в первую очередь необходимо было проработать все мышцы на них, а уже потом можно заняться остальным. Мы вышли на тренировочное татами, и по моему жесту девушка легла на пол, дав мне левую ногу. Снимать обувь не потребовалось, так как девушка носила что-то вроде носков, только с более устойчивой к повреждениям тканью. Это позволяло ей чувствовать пол под ногами, что по её признанию влияло на исполнение техник её боевого стиля.

Самих же стилей существовало великое множество. Изначально они появлялись из тех крупиц знаний, что удавалось достать во время рейдов в Божественный Лабиринт, а уже дальше поколения отработок и привнесения своего, что давало потомкам определённую предрасположенность к отдельному стилю. В этом вопросе даже наследственность играла существенную роль, так что на пути собственного развития культиваторы не пренебрегали ничем.

В общем, ничто не мешало мне начать разминку со стопы. В этой части хватает нервных окончаний, но большую роль играли меридианы, которые у девушки в ногах были развиты сильнее всего. Жаль, что это происходило в ущерб остальной части организма, но с возрастом эта проблема у рода Зуйских исправлялась. По крайней мере, об этом рассказала сама Света, когда я осторожно спросил её про эту особенность.

Свои действия я сопровождал собственно самим массажем ступни с одновременным посылом через пальцы лёгких энергетических импульсов, которые помогали воздействовать на закалённый организм культиватора. Это в какой-то мере игнорировало духовный доспех бойца и позволяло мне проводить комплексное воздействие как на само тело, так и на духовную составляющую, приводя тело бойца к необходимому тонусу.

Самой стопой я занимался не дольше десяти секунд плавно перехода от одного участка к другому. Делал всё я с закрытыми глазами не из-за того, что мне надо было сосредоточиться на своих действиях, сколько из-за того, чтобы не видеть раскрасневшегося лица Светы, которая всегда реагировала повышенной возбудимостью на мои действия с её ногами. Опять же по её словам это было из-за того, что из-за боевой техники ноги девушки были чувствительны к подобного рода воздействию. Вроде как это помогало освоить более сильные боевые техники, но это уже входило в разряд родовой тайны, а блондинка и так многое рассказала мне из того, что вообще не должна была озвучивать.

Хуже всего, что в такие моменты Зуйская непроизвольно усиливала исходящий от неё запах, так что, дабы не допустить неловкости во время наших разогревов, остальные ребята обходили нас стороной, стараясь сохранить как можно большую дистанцию. Никому не хотелось «поплыть» от наведённых чувств к девушке, которая, помимо прочего, была одной из сильнейших в команде и любому распустившему руки могла их с лёгкостью сломать.

Вот и получалось, я вроде был довольно близок к первой красавице школы, а вроде и должен себя сдерживать, чтобы ничего не сделать со Светой. Всё же с моим уровнем развития ей и особых усилий не надо прилагать, чтобы отправить меня в больницу на длительный срок.

Тем временем я переходил всё ближе к бедру и пальцами чувствовал как девушка пытается сдержаться, чтобы не проявить более бурную реакцию на мои действия. Её мышцы в моих руках послушно расслаблялись, но непроизвольные спазмы заставили порой начинать всё сначала, чтобы собственные действия Светы не привели к травмам.

Наконец-то разогрев был закончен и я отошёл назад, чтобы перевести дух. Всё-таки сдерживаться в таких условиях довольно сложно, но очень хорошо отрезвляет то, что я знал, что меня ждёт в случае, если я сорвусь.

— Дай мне минутку передохнуть, — попросил я, раскрывая глаза, и смотря на раскрасневшуюся блондинку, которая в этом состоянии была ещё более привлекательной.

— Я подожду, — томно произнесла она и смешно ойкнув, приложила ладонь ко рту.

Что же пора переходить ко второму раунду разогрева Зуйской, благо на это она реагирует куда спокойнее.

Глава 4

Когда в твоих руках прекрасное девичье тело, то мысли невольно соскальзывают в определённом направлении. Вот только с учётом моей практики мне необходимо было уметь абстрагироваться от этих ощущений. Да, делать массаж девушке, да ещё и бойцу, у которого по определению всё в порядке с фигурой, всегда приятнее, чем какому-то старику, но я должен делать свою работу, несмотря на то, кто передо мной. Когда я приступаю к работе, то передо мной лишь безликий клиент, а половые принадлежности максимум влияют лишь на виды массажей и то, какие именно техники я должен применить, чтобы достичь нужного результата.

Да и не дело это, когда мастер массажа возбуждается от своей работы. Вряд ли это встретит положительный отклик со стороны клиента, а значит, так и вовсе можно растерять свою клиентскую базу. Поэтому как бы мне ни хотелось обратного, но надо было держать свой разум и тело под контролем, чтобы не допустить ошибок.

Разогревая мышцы своей подруги, я невольно сравнивал её с той девушкой — хозяйкой особняка, к которой я ездил для массажа несколько дней назад. Про её боевые навыки я ничего не знал, но вот что касается развития её тела и энергоканалов, мог с уверенностью сказать, что так и не представившаяся незнакомка намного сильнее Светы.

Зуйская лишь в самом начале пути культиватора и ей предстоит закаливание своего тела, чтобы стать действительно сильной. Та же девушка либо использовала в своём развитии духовные ресурсы, либо изначально имела более сильную предрасположенность к культивированию. Всё же наследие, передаваемое генетически, исключать в этом вопросе нельзя и если у тебя изначально сильные духовные корни, то ты, бесспорно, будешь развиваться быстрее своих сверстников, которым не так повезло с наследием крови.

Если же сравнивать в той зоне чувствительность, что доступна мне, то в физическом плане у незнакомки мышцы были похожи на отлитые из стали канаты — настолько сложно было с ними работать и приходилось прикладывать много усилий, чтобы оказывать на них нужное воздействие. Сама же энергетика была подобна горному потоку, что несётся, начиная от сосуда души и протекая по всем каналам и меридианам тела.

У Светы же, несмотря на закалку внутренних органов, всё без проблем поддавалось воздействию и благодаря этому, с ней я мог добиться даже большего эффекта. Всё из-за того, что любой изучающий боевые искусства практик инстинктивно защищается от энергетического воздействия на своё тело, и мне приходилось пробиваться через эту защиту. Иначе это ничем бы не отличалось от обычного массажа — кровоток, возможно, ускорил бы и всё, а так для культиватора это не более чем лёгкие поглаживания.

— Я закончил, — слегка хлопнув по плечу внешне умиротворённую девушку, сообщил я.

— Спасибо, Максим, — лучезарно улыбнулась мне Зуйская. — Ты, как всегда, был великолепен! — и в качестве благодарности одарила меня мимолётным дружеским поцелуем в щёку.

— Просто выполняю свою работу, — слегка смущённый от такой похвалы ответил я.

Хотелось бы, чтобы мне подобное она сказала при других обстоятельствах, и поцеловала совсем в другое место, а ещё лучше с продолжением… но уж больно Света была строгих правил. Тем более, как я слышал, что у неё уже есть жених, с которым её помолвили, ещё когда мы учились в одном классе, так что это вообще дохлый номер. Рассчитывать на что-то большее, чем приветливая улыбка и этот дружеский поцелуй не стоит.

— Вы закончили? — осторожно приблизился Сергей, готовый в любой момент отскочить на несколько шагов назад.

— Да, давай следующего, — кивнул я.

— Пока, — мягко, словно пантера, Света грациозно направилась к рингу, где ей предстояло провести свой бой.

Все надеялись, что она откроет его своей победой, всё же девушка была одной из сильнейших в нашей школе и в целом в собранной команде, но всякое бывает. Вплоть до того, что против неё может выйти противник, который изучает такой стиль, что Свете окажется просто не по зубам. В её случае по ногам… Но это уже частности.

— Всё же у неё шикарная… — цокнул языком Бестужев

— Стойка, — предостерегающе поправил я его, недвусмысленно указав на уши и на удаляющуюся девушку, у которой действительно была шикарная… К сожалению, также у Светы был очень острый слух и за такое она тоже могла устроить дружественный спарринг.

— Именно, — благодарно подмигнул мне Сергей, который часто ходил на грани, когда дело касалось Зуйской.

Не повезло ему влюбиться в эту боевую девчонку. Хуже того, что она вроде бы отвечала ему взаимностью, пока не объявили, что у неё появился жених. В общем, классика. Света вроде бы приняла свою судьбу и ко всем относится одинаково доброжелательно, а вот Сергей, похоже, не оставил затеи завоевать её и поэтому так стремился поступить в одну из академий на третьем этаже Лабиринта.

Вполне возможно, если ему удастся достать что-то ценное в недрах Божественного Лабиринта, то этого будет достаточно, чтобы родители Светы изменили своё решение касаемо её жениха. Я в этом, правда, сильно сомневался — ведь, даже если у него получится, то вряд ли это случится в ближайшие годы, но переубеждать друга было бесполезно. По крайней мере, у него была цель, ради которой он старательно прогрессировал несмотря на то, насколько сложно ему бы ни приходилось.

С другой стороны, сам Бестужев не против был закрутить роман и с другой девушкой, так что насчёт его мотивации я не был столь уверен.

— Так, кто там следующий будет? — спросил я, возвращая внимание к себе. Работа сама себя не сделает, как говорится.

— Я, — улыбнувшись, ответил Сергей. — Только давай без массажа — не люблю я это.

— Как скажешь, — пожал я плечами. — Хотя не понимаю, чего ты отказываешься.

— Если кто мне и будет делать массаж, то только девушка! — веско заявил он, ударив кулаком себя в грудь. Вся эта бравада выглядела потешно, если бы я не видел, что подобными отказами он снижает свой боевой потенциал. Впрочем, это был его выбор.

— Мастер массажа не имеет пола, — наставническим тоном произнёс я.

— Ага-ага, — кивнул мой друг. — Не бывать тому, чтобы меня трогал другой парень.

— Надеюсь, ты размялся хотя бы перед этим? — спросил я, беря в руки лапы, чтобы принимать удары парня на них, а не на собственные руки. — Сам же знаешь, что бывает, если мышцы и связки не подготовлены, то…

— Вот что ты заладил как тренер? — вздохнул Сергей. — Размялся я, размялся! Эх, поскорее бы продвинуться в развитии духовного сосуда. Там уже никаких разминок не надо будет.

— Если ты не будешь знать основ, то и прогон духовной энергии по телу не сможет тебя в должной мере подготовить к бою, — вмешался в наш разговор тренер, отвесив затрещину моему другу. — И ты бы лучше прислушался к словам Максима. Он всё верно говорит.

— Да знаю я, — почесав затылок и виновато улыбнувшись, ответил Сергей. Спорить с тренером себе дороже, он может в отместку назначить адскую неделю тренировок, после которых ты из зала выбраться не можешь. Уже доводилось видеть результаты осаживания горячих голов, которые после этого становились более послушными. — Начнём?

— Давай, — кивнул я, встав в оборонительную стойку.

Основные связки всей входящей в команду пятёрки бойцов я знал чуть ли не наизусть, так что все атаки Сергея для меня не были неожиданностью. Да и сам его боевой стиль я знал как свои пять пальцев. Может, это и глупое самонадеянное хвастовство, но я, может быть, даже продержался бы целый раунд с ним на ринге, но победа мне всё равно вряд ли бы светила.

Легко принимая все удары на лапы, я тем не менее следил не только за тем, чтобы вовремя поставить блок, но и на возможные огрехи в работе моего товарища.

— Что скажешь, Максим? — с любопытством спросил тренер, когда наша двухминутка закончилась.

Этого времени даже было многовато для разминки, необходимой Сергею, но он явно постарался показать чуть больше перед тренером.

— Левая нога плохо разогрета, — указал я собственно на неё. — Чувствуется, что из-за этого Сергей теряет доли секунды, чтобы дотянуться до верха.

— Верно, — довольно улыбнулся мужчина. — Марш разминаться, пока не начался твой бой! — строго приказал он моему другу и того как ветром сдуло.

Я говорил, что нельзя злить тренера? И это он ещё сам его отправил, а ведь мог и индивидуальную программу прописать, и тогда никто не позавидует. Причём индивидуальная программа — это хуже ада, про который я говорил раньше. О ней даже ходят слухи одни страшнее других, но те, кто проходил через неё, молчат как рыбы и добиться от них подробностей… проще, наверное, напрямую спросить у тренера.

Илья Иннокентьевич вообще был хоть и добрым, но довольно строгим, когда дело касалось тренировок. Сам лишённый возможности культивировать до высоких стадий, он был замечательным практиком начальных стадий развития. Благодаря его помощи, у ребят формировался правильный фундамент развития без сильных перекосов в какую-либо сторону, что часто бывает, когда занимаешься самостоятельно, и нет взгляда со стороны, чтобы указать на огрехи.

Правда, не всем ученикам тренера это так уж было необходимо, ведь со многими занимались в рамках их рода, но всё же именно Илья Иннокентьевич подыскивал команды соперников, которые могли составить ребятам достойную конкуренцию.

Хорошо, конечно, всегда побеждать — это, несомненно, поднимает самооценку, но для практика боевых искусств важнее вызов. Он должен сражаться с равным или даже с превосходящим его противником, чтобы выйти за собственные рамки и стать лучше. Даже проигрыш должен быть обращён на пользу практику, чтобы его путь культивации стал увереннее.

«Лучше проиграть на тренировке и потерять гордость, чем проиграть в бою и потерять жизнь» — любил поговаривать Илья Иннокентьевич.

В основном из-за последней причины и для наработки опыта даже клановые не чурались участвовать в общих турнирах, где они могли схлестнуться с различными противниками и стать сильнее. Как ни посмотри, а чем лучше подготовишься сейчас, тем больше шансов выжить на глубоких уровнях Божественного Лабиринта и добыть не только ценные ресурсы и знания.

— Максим, а ты не хочешь присоединиться к составу команды? — спросил меня мужчина, задумчиво окинув взглядом.

— Вы же знаете, Илья Иннокентьевич, что это не для меня, — вздохнул я.

Знал бы он, как я сам этого хочу.

— Если ты насчёт своей мамы… — начал говорить он.

— И из-за неё тоже, — перебил я его. — Она точно не даст мне разрешения участвовать в боях. Да и мой духовный сосуд слишком слабый, чтобы продвинуться дальше отборочных на очередной городской турнир, не говоря уж об областном. Не спорю, хорошо иметь в резюме приписку — чемпион Еленаграда, но это точно не про меня.

— И всё же ты зря о себе так думаешь, — покачал головой тренер. Этот разговор заводился им уже не раз и каждый раз он пытался подобрать разные аргументы, чтобы пробудить мой интерес к боям. — Я же вижу как ты двигаешься. По скорости ты нисколько не уступаешь Сергею.

— Это до применения энергии, — возразил я. — Там и одного удара хватит, чтобы я поплыл. Да и мама сдерёт с меня три шкуры, если я поврежу руки.

— Да, она у тебя суровая, — сочувственно хмыкнул мужчина, потерев шею.

Мама в городе была особой известной и не только как мастер массажа, но и как женщина с довольно тяжёлой рукой. Вот она как раз в молодости себе не отказывала в различных турнирах, но после запретила своим детям участвовать в них. Спорить с её приказами было бесполезно. Да и не хотелось мне, чтобы она запретила мне сюда приходить.

— И всё же ты подумай насчёт моего предложения, — напоследок бросил мужчина, прежде чем уйти. — Тебе всегда найдётся место в команде.

— Знаю, — с улыбкой ответил я. — Зовите следующего.

Мне осталось поработать лишь с ещё двумя парнями и одной девушкой. С ними я познакомился недавно, так как они пришли на замену более старшим ребятам, которым уже стало тесно в рамках этой команды, да и учёба отнимала у них слишком много времени, чтобы заниматься ещё и подобным. Все всё понимали, но всё же было немного грустно наблюдать как из команды уходят твои друзья.

Возможно, и я когда-нибудь уйду и больше не вернусь. Хочется верить, что у меня всё получится.

Парни от массажа не отказались, а с девушкой хоть и было интересно, но всё-таки после того напряжения, что было со Светой, её разогрев вообще прошёл мимолётно.

В текущем бою ожидаемо хорошо себя показали Сергей и Света, а вот новички в принципе выдали хороший результат, но в целом ничего особенного и вполне ожидаемо. Ещё требуется время на то, дабы подтянуть их уровень до средне-приемлемого или хотя бы выдавать три победы из пяти, которые необходимы были, чтобы команда прошла дальше по турнирной сетке.

Уже ближе к финалу каждый боец отвечает за себя сам, а на отборочных и первых этапах учитывает только общий результат команды. Именно из-за этого правила важно было подобрать сильных напарников, иначе, даже если один в команде является гением боевых искусств, то его усилия будут лишь пшиком на фоне четырёх поражений.

За свою работу я, как всегда, получил оговорённую сумму и, попрощавшись с ребятами, отправился домой. Пускай школу я уже закончил, но домашних дел от этого меньше не стало, да и мама с папой любят давать собственную домашку, от которой, к сожалению, нельзя откосить.

Глава 5

Наверное, я бы так и проводил своё время в надежде собрать необходимую сумму до своего двадцатилетия. Дальше уже шансы поступить даже в слабейшее заведение, из имеющихся на третьем уровне Божественного Лабиринта, будут практически стремиться к нулю. Все они строго следовали правилу набора студентов не старше двадцати лет, и редкие исключения делались только для неогранённых алмазов среди других культиваторов.

Порой попадались люди, которые имеют высокий потенциал, но не имеют возможности его реализовать. Такие самородки — настоящая находка для родов, и последние с радостью принимают их в младшие рода, позволяя в будущем проявить себя и доказать, что они достойны войти в основной род. Всё же древность рода не всегда была гарантом того, что следующее поколение обязательно будет сильнее, и порой необходимо было разбавить род свежей кровью, чтобы усилить его.

Так, например, поступали Медведевы из пускай и многочисленного, но простого рода став кланом и выделив из себя десяток родов каждый со своим направлением. Путей в культивировании существует великое множество и никогда не знаешь, какой из них приведёт к наилучшему результату и лишь кланы могли позволить себе изучать сразу несколько направлений, чтобы выбрать лучшее.

Остальные кланы ушли от этого принципа не так далеко, но именно Медведевы были известны тем, что принимали в свой клан и безродных бойцов, если те имели достаточный уровень навыков и потенциал дальнейшего развития, чтобы заинтересовать их. Уже в ресурсах для развития они точно не были ограничены.

И всё же в моей жизни всё изменилось, когда дед на моё десятое день рождения подарил записи исследований основателя рода и продолженные кем-то из предков, возможно, и самим дедом.

Почему дед подарил их именно мне — оставалось загадкой, а спросить его самого у меня не представлялось возможности. Он лишь велел никому их не показывать без его личного дозволения. С тех пор прошло уже десять лет, да и деда я с тех пор не видел. Раньше он присылал мне открытки, но в последние несколько лет тишина. То ли с ним что-то случилось, то ли забыл о своём любимом внуке.

В принципе он всегда был неоднозначной личностью, о которой мама то высказывалась хорошо и с теплотой, то ругалась, припоминая его выходки. Только бабушка могла сдерживать его порывы, но дед всегда был авантюристом и, по словам мамы, просто мог исчезнуть на месяц, а потом вернуться, как будто просто выходил в магазин, а не пропадал неизвестно где.

А ведь раньше мы были очень близки. Он регулярно меня навещал и брал с собой на рыбалку, угощал мороженым и… пару раз мы подглядывали за девушками в бане. Хотя правильно ли заниматься последним, с высоты своего текущего возраста, я уже не уверен…

Что же до самих записей, то в них содержались подробные руководства по тому как делать особые техники массажа, которые в первую очередь воздействуют на энергетику людей, обладающих силой. Для тех, кто не решился идти путём практиков боевых искусств, они тоже были полезны, но в меньшей мере.

Внимательно изучая каждую страницу и пробиваясь через устаревший язык и термины, значения которых были для меня туманны, я не мог не поразиться тому, насколько предки были дотошны в своих исследованиях. Чтобы появился подобный труд, надо было проводить различные исследования с больше, чем с сотней человек, а с учётом того, что наша семья до сих пор жива и здорова, то таких экспериментов никто не заметил.

Думать о том, что эксперименты могут проводиться и не тайно, не хотелось. Не было среди нашего рода таких маньяков и, надеюсь, никогда не будет.

Больше удивляло то, что эти записи выполнены на странного вида древесной коре, ничем не уступающей современной бумаге, да ещё и сумевшей сохранить весь текст и рисунки со схемами в первозданном виде спустя века.

Каждый член рода Анмо имел традицию привнести в искусство семьи что-то новое. Вот и выходило, что за века у нас скопилось о техниках массажа и методах приготовления массажных масел и мазей столько информации, что пришлось под это выделить отдельное защищённое от влаги и ветра хранилище. Раньше оно располагалось в подвале дома, но лет восемьдесят назад род переехал в Еленаград — поближе к центру — и пришлось хранилище тоже перевозить за собой. Лет же десять назад отец решил, что надо обезопасить семейные тайны и в итоге в подвале появилось закрытое от внешнего мира помещение со своим климатом, чтобы сохранить все рукописи в их первозданном виде. По сути, нашему хранилищу теперь не страшны были никакие землетрясения, если они вообще тут когда-нибудь случатся. Внутреннего ресурса хватит на то, чтобы использовать хранилище как бомбоубежище.

Не знаю, откуда у отца оказалось столько денег, чтобы провести такую дорогую модернизацию подвала, но факт есть факт — о наследии рода он позаботился. Только во всём этом меня удивляло то, что все рукописи мама ни в какую не хотела переводить в цифровой формат. Спорить на эту тему с ней было бесполезно, так что свои собственные мысли на этот счёт я оставлял при себе. И именно там я и спрятал подарок деда. В десятилетнем возрасте я мало что мог разобрать в написанном, а наказ: «Никому не говорить», заставлял с фантазией отнестись к вопросу тайника. Вот я и решил, что никто не найдёт этих записей, среди других записей.

Это была гениальная идея! Настолько гениальная, что после того как их спрятал, не сумел найти. А впоследствии благополучно забыл.

Да, звучит глупо, но наш архив достаточно большой, а меня в то время интересовали больше другие дела, чем попытка расшифровать какую-то старую скучную книгу.

В любом случае лишь спустя много лет я совершенно случайно нашёл записи с техниками очень похожими на те, что изучал я сам, но всё же имеющие более опасную природу. И лишь спустя несколько дней вдумчивого изучения, я осознал, что это те самые бумаги, что оставил мне дед.

В то время я был в самом начале пути понимания того что разработал один из моих предков, но недавний заказ доказал, что воздействие на энергетику практика во время массажа вполне возможно.

Да, семейные техники позволяли делать что-то подобное, омывая энергетические каналы и меридианы, исходящие от духовного сосуда, но эти техники действовали с большим проникающим эффектом. И если для обычных техник массажа требовалось несколько сеансов, чтобы достичь хорошего результата, то используя данные методики, этого можно было добиться с первого раза.

Единственный момент, который меня настораживал — приписка о том, что эти техники необходимо применять исключительно на женщинах. Даже все схемы и пояснения были сделаны с учётом женского строения тела и их энергетических структур. Возможно, это была лишь половина записей? Вполне вероятно, что существует вторая часть, где уже разбираются мужчины, но я ещё далёк от того, чтобы разобраться хотя бы с этой, поэтому мне слишком рано задумываться о следующей.

Как бы то ни было, во время заказа я на практике проверил все свои догадки и, кажется, весьма удачно. Той девушке явно всё понравилось, вот только реакция оказалась на удивление бурной.

Вспоминая эти события, я невольно покраснел, будто вновь оказался рядом с ней и уверенными движениями массажной техники касаюсь женского тела практика боевых искусств.

С детства, несмотря на свой слабый духовный сосуд, я со всем усердием занимался медитативными техниками, чтобы иметь возможность работать с массажными техниками семьи. Благодаря этому, я мог управлять внутренней энергией на достаточном уровне.

При недостатке энергии души я развил высокую чувствительность, вследствие чего, мог видеть потоки энергии внутри тела своих клиентов. Это умение, в свою очередь, помогало мне ориентироваться не только на чувствительность рук к энергии, но и видеть, как именно энергия циркулирует по внутренним каналам и меридианам.

К чему это я? Да к тому, что в первую очередь всё это я проверял на самом себе и вечером следующего дня, после того как вернулся после подработки в команде Сергея, я занялся медитацией. Вот во время неё я и увидел небольшие изменения в собственном сосуде души.

Каждый его представляет по-разному и вообще, понятия «сосуд души» придерживается большинство культиваторов, но существует ещё десяток различных трактовок и теорий, связанных с ним. Так вот, свой сосуд души, погружаясь в медитацию, я видел как голубой шар с энергией, который визуально располагался примерно в районе солнечного сплетения. Раньше он был просто наполнен энергией, которая в таком виде казалось неисчерпаемой, но я-то знал, что это ощущение обманчиво. Так вот теперь внутри этого шара я неожиданно для себя обнаружил небольшой росток. Словно в плодородную почву упало семечко дерева, которое воспользовавшись этим сразу же пошло в рост.

Пока это растение было слишком маленьким и слабым, чтобы понять, что это такое, но то, что оно появилось, противоречило тому, что я знал. Я, конечно, слышал, что в сосуд души можно погрузить духовную сущность, которая усилит мастера боевых искусств, наделяя его сверхъестественными способностями. Вот только это, как правило, требовало получить ядро зверя высокой стадии развития и поглотить его дух, сделав его частью своего. Я же ничего такого не делал, да и не по карману мне были бы подобные вещи — добыча подобного ресурса, да ещё достаточно мощного, чтобы иметь хоть какую-то пользу, было сопряжено с огромным риском. Думаю, после такого понятно, что цены на ядро зверя были очень высоки.

Это сумма даже не стоимости машины, скорее, уж квартиры в центре Еленаграда. И то, это речь про самые простые ядра. Ядра Зверя, которые используют главы родов, могут стоить как весь этот город целиком! Правда, никому не нужен целый город, когда есть возможность стать существом на порядок сильнее, чем до этого.

Вот только во всём этом меня очень сильно смущал росток внутри моего духовного сосуда. Я никогда не слышал о духах-растениях, да и откуда оно у меня появилось… если только на это каким-то образом не повлияли техники предка во время того массажа у так и не представившейся мне хозяйки особняка.

Выйдя из медитации, я перелёг на кровать и достал рукопись предка из замаскированной ниши в стене. Я больше не собирался совершать прежнюю ошибку и прятать документ там, где самому будет сложно найти. Теперь я собирался уделить гораздо больше внимания древним текстам, ведь жутко интересно, что случится после того, как я изучу больше техник.

Размышления невольно переходили к ядрам зверей высоких рангов. Так было бы круто получить подобное, ведь благодаря ему, я точно смогу стать сильнее, чтобы без проблем поступить в любое учебное заведение, предназначенное для мастеров боевых искусств. Жаль, что только и в этом случае всё упирается в духовный сосуд, который просто не выдержит влияния звериной сущности, и я рискую не только разрушить сам сосуд, но и лишиться жизни при попытке обуздать волю зверя.

Последняя, несмотря на смерть тела, несла в себе остаточную волю зверя. С учётом того, что свои ядра души они не отдавали добровольно, то несложно представить, что каждого решившего её обуздать ждёт битва воли и энергий. Это всегда большой риск, но он того стоит, ведь результат превосходит ожидания и не требует многолетних тренировок, позволяя перешагнуть порой через несколько ступеней в своём развитии.

Так что ядра зверей — ресурс, на который всегда есть спрос. Впрочем, сами звери тоже не против перекусить незадачливым воином, который решил обогатиться за их счёт. Они тоже имеют возможность развиваться, поглощая энергию противника. В этом плане мастера боевых искусств и звери действуют в одном направлении, часто устраивая охоту друг на друга.

* * *
Вечер за чтением этих древних текстов едва ли можно было назвать увлекательным, и ничего удивительного, что в какой-то момент мой мозг попросту отключился. Проснулся я от того, что учуял запах табака, который жутко раздражал мой нос. Поморщившись, я нехотя продрал глаза и пару раз чихнул.

— Ну и гадость, — пробурчал я, вытирая нос тыльной стороной ладони.

— Сам ты гадость, — буркнул чей-то сиплый голос, из-за которого я едва не подпрыгнул в постели. — Это карибский табак. Причём табак, добытый из их Божественного Лабиринта! Ты на несколько его грамм будешь пару лет работать. Гадость, вот сказанул-то…

Я вытаращился на гостя, не веря собственным глазам.

— Деда?! Ты, что ли?!

— Т-с-с-с-с! Мать и отца разбудишь, — усмехнулся он, продолжая покуривать трубку, сидя у меня на окне как ни в чем не бывало.

— Но… как?! Когда?! Я… — в голове роилась куча вопросов, но я не знал, какой сейчас лучше задать.

— Т-с-с-с-с… Говорю же, разбудишь, — он приложил палец к губам, напоминая, что тишина мой лучший друг.

И ведь, действительно, маму лучше не будить… У неё тяжёлая работа и ко сну она относится очень бережно и серьёзно. Так что нарушителям грозят ужасающие кары.

— Прости… — уже шёпотом продолжил я.

— Так-то лучше, — удовлетворённо кивнул дед, подкрутив свой ус. — Я только сегодня приехал, но твои родители об этом не знают. Да и пусть дальше остаются в неведении, так будет только проще.

— Погоди… Ничего не понимаю, — шок стал проходить, а вместе с этим возвращалась и сонливость. Мозг работал медленно и нехотя, словно говоря «да сдался тебе этот дед, иди дальше спи, завтра наговоришься». — Не говорить родителям? Почему?

— По кочану, — передразнил он меня, хитро прищурившись. Дед за последние десять лет ни капли не изменился. Всё такой же щуплый и бородатый, любящий носить мешковатую одежду, которая ему совсем не шла. Но больше всего он любил свою широкополую шляпу с кучей потёртостей и парой дырок, говоря, что она приносит ему удачу. — Если тебе старший говорит, что так надо, то что нужно говорить?

— Ничего. Согласиться и не спрашивать… — с досадой ответил я, отведя взгляд.

Дед точно был таким? Насколько я помню, он всегда был своего рода бунтарём, видимо, поэтому они с бабушкой в итоге и развелись. Или же нет? Точно сейчас вспомнить не могу, но у них явно были непростые отношения. Не мог дед усидеть на месте.

— Вот не надо делать такую мину, — хмыкнул старик, выдохнув облачко дыма. Мне пришлось прикладывать определённые усилия, чтобы не закашлять, уж очень едкий запах был у этого табака. — Максимушка, я тебя об этом прошу, потому что это важно. Правда, важно. Не говори им, что я в городе, иначе и у меня, и у тебя по итогу будут проблемы.

— Ладно, — не слишком уверенно согласился я, всё равно до конца не понимая, к чему такая секретность.

— Вот и славно, — улыбнулся он. — Как же ты всё-таки вырос, — покачал дед головой.

— Где ты всё это время был? Почему не навещал? Даже не писал ничего. Я уже начал думать, что ты… ну…

— Твоего деда так просто не убьёшь, — самодовольно улыбнулся он улыбкой человека, который верит в собственное бессмертие. Я же говорил, что дед довольно безбашенный? Впрочем, его походы принесли немалую выгоду роду, и это тоже сложно было отрицать. — Прости, что не присылал весточку, но я не мог. Как-нибудь я тебе об этом расскажу, но не сейчас, — развернулся он к приоткрытому окну. И когда только успел?

— Стой, ты уходишь? — внезапно осознал я.

— Да. Мне пора. А ты спи.

Я собрался возразить, у меня было ещё столько вопросов к нему, особенно насчёт техник в записях, но неожиданно ощутил, что голова стала непомерно тяжёлой.

— И, Максимушка, — напоследок сказал дед, — не слишком злоупотребляй этими бумагами. Не готов ты к ним. Пока не готов.

И в этот момент мой разум отправился странствовать по лабиринтам сна.

Пробуждение вышло немного резким, словно кто-то в голове щёлкнул рубильник, и я подскочил в постели, ошалело оглядываясь по сторонам. Увидев на кровати немного помятые древние документы, я мысленно отругал себя. Это же надо было уснуть прямо с ними в кровати… А если бы мать вошла? Точно бы получил нагоняй за то, что вынес семейные хроники из хранилища. Уж лучше спалиться с целой стопкой журналов для взрослых, чем с содержимым хранилища…

Быстро убрав всё в секретную нишу в стене, я направился в душ, и через пятнадцать минут уже спускался вниз. Завтрак, как всегда, уже был готов, и мама занималась последними приготовлениями к открытию салона.

Тосты, немного лёгкого салата и маленький ломтик бекона. Вот и весь мой завтрак. Впрочем, это вполне достаточно, чтобы протянуть до обеда и чувствовать себя довольно бодро. Да и даже на моей стадии развития еды для функционирования организма требовалось не так уж много, особенно из-за того, что мне не приходилось тратить много энергии.

— Мам, а что на ужин будет? — поинтересовался я.

— Сегодня рисовый четверг, что за глупые вопросы? — посмотрела она на меня как на несмышлёныша.

— Да? — голова была какой-то туманной, хотя обычно утренний душ помогает привести мозги в норму. — Слушай, а дед, случайно, в город не возвращался?

Вопрос я задал на автомате, вспоминая ночное явление родственника, и лишь с лёгким запозданием мозг напомнил о том, что дед, вообще-то, просил ничего не говорить родителям.

— Отец? С чего вдруг? — удивилась мама. — Сам же знаешь, что он в очередной раз где-то пропадает.

— Ах, это должно быть мне приснилось, — тут же нашёлся я, что ответить: — Приснилось, что папа забрал деда из аэропорта и сегодня мы должны были пойти на рыбалку.

Выпалил я это быстро и затаился, смотря на маму, но, кажется, она купилась на эту импровизацию.

— Да, в детстве вы любили с ним на речку ездить, — кивнула она и, не придавая особого значения моим словам, ушла из жилой части, бросив напоследок, что в два часа у меня начинается рабочий день.

Угу, как будто бы я мог про это забыть!

А был ли дед?

Голова всё ещё была туманной. Возможно, что дедушка мне просто приснился. Сложно поверить, что он среди ночи будет забираться домой через окно, и раскуривая трубку, говорить о том, что я не должен говорить о нём родителям. Абсурд же! Этот его табак весьма пахучий и мама обязательно бы его учуяла.

Скорее всего, он мне просто приснился…

Отвлекая от мыслей об этом, на телефон пришло неожиданное сообщение. Причём на телефон, который я использовал, только для подработок, так как не хотел, чтобы что-то подобное пришло в присутствии кого-нибудь из семьи. Заработок на стороне мамой очень не одобрялся, и это могло послужить поводом для новых кар. Хорошо хоть оформить номер можно было и без предъявления паспорта, просто чуть дороже — но благодаря этому, даже если кто-то захочет выяснить личность владельца, то наткнётся на несуществующую или вообще не связанную со мной личность.

Откусив кусочек тоста, я достал телефон и довольно улыбнулся — на моём объявление откликнулся ещё один клиент и, судя по координатам, он находился в одном из элитных районов города, а значит, можно надеяться на соответствующую оплату.

Глава 6

— Стой на этом месте и не двигайся, — строго произнёс охранник, хмуро смотря на меня, хотя я всё это время беспрекословно исполнял все его приказы.

Чтобы добраться до этого дома, пришлось совершить три пересадки, но всё же я успел даже чуть раньше назначенного времени. Правда, теперь был вынужден ожидать, когда мне дадут возможность пройти к клиенту. От взглядов охраны было неуютно, но я старался не показывать этого, лишь изображая лёгкий испуг, чтобы они ничего лишнего не подумали.

Не знаю, кем именно была моя клиентка, но в охране у неё были сплошь мастера боевых искусств. Как мне видится по ощущениям — не особо сильные, но даже так их услуги стоили достаточно дорого. Судя по нашивкам с изображением головы льва, они принадлежали к Львовым — крупной семье, которая специализировалась на тренировке телохранителей и охранников. Их часто нанимали для инкассации ценностей или охраны особо важных персон.

Львовы были не то, чтобы влиятельными, да и свои права на Божественные Лабиринты они тоже не предъявляли, но их услуги действительно ценились и род зарекомендовал себя почти за век своего существования очень хорошо, а это о многом говорит.

— Молодая госпожа готова вас принять, — подошёл ко мне слуга, что в отличие от охранников был более доброжелательным по отношению ко мне, если безразличие и вежливую дежурную улыбку можно считать доброжелательностью.

Молодой парень чуть старше меня махнул рукой, отпуская бойцов на их посты, и жестом показал мне следовать за ним. В его взгляде читалось едва заметное любопытство, но никаких вопросов он не задавал.

Впрочем, в этом не было ничего удивительного, ведь клиент был очень богат, а такие нанимают только лучших слуг. До меня доходили слухи, что некоторые берут в прислугу эмпатов, обладателей дара способных чувствовать эмоции. Такие слуги способны чуть ли не предугадывать желания хозяина и исполнять их прежде, чем тот успеет огласить своё пожелание.

С учётом того, что эмпатия как развитие способностей практика встречается достаточно редко и большинство способных на это работают на правительственные службы, то подготовка подобного слуги стоит дорого.

Впрочем, в таком случае проще «выращивать» их внутри рода, чтобы с большей вероятностью эта способность передавалась детям слуг. Но всё это уже внутренняя кухня рода, в которую никому нет хода.

Да и неизвестно сколько ещё таких «способных» людей входит в состав того или иного рода, эмпатия — просто разрекламированная возможность, которая повышает ценность слуг, выпускающихся в собственных учебных заведениях. Мне в любом случае ничего подобного не грозит, а сам становиться слугой какого-нибудь рода я не хочу, да и родные не поймут.

— Прошу, проходите, — остановились мы у резных дверей на третьем этаже особняка.

Похоже, именно здесь располагались гостевые покои, но вот эта дверь находилась чуть в стороне ближе к концу правого крыла дома.

Я кивнул парню и, осторожно повернув ручку двери, толкнул её от себя и вошёл внутрь, чтобы оказаться в женской гостиной, совмещённой со спальней. Нескольких мгновений хватило, чтобы оценить богатое убранство внутри, и в то же время всё было достаточно функционально, а не вычурно, как я представлял в начале. Я бы даже сказал, что хозяйка этой комнаты со вкусом подобрала всё так, чтобы одновременно говорить о своём богатом положении и при этом не выпячивать это.

В принципе не думаю, что гости часто посещают именно эту комнату, так как в особняке должно хватать помещений для встречи гостей и большая их часть располагалась на первом этаже. В пользу этого говорило также то, что один из углов комнаты был выделен под медитацию.

В левом дальнем от меня углу были аккуратно сложены разного цвета и размера кристаллы. Помимо них были ещё какие-то предметы, но они были отчасти скрыты рулонами ткани, поэтому разобраться что именно — было сложно, но из этого угла довольно отчётливо ощущалась духовная энергия, так что сомнительно, что это простые безделушки. Также на полу была расчерчена печать с установленными в её узловых местах артефактами-якорями, которые должны были концентрировать энергию окружающего пространства в одной точке, что в разы облегчает медитацию.

Себе подобного рода печать я позволить не мог не столько из-за определённой редкости компонентов, сколько из-за того, что начертателей было не так много и они брали за свои услуги очень большие суммы, а вдобавок имели право вообще отказать заказчику, если им что-то не нравилось. Что уж поделать, если их навыки были довольно редки, а начертателем потенциально мог стать лишь один из десяти тысяч практиков. Да и у родителей могли возникнуть подозрения, организуй я себе подобное место, не говоря о вопросе его стоимости.

Всё это означало лишь то, что моя клиентка не только богата, но и является культиватором. Достаточно богатым культиватором, чтобы позволить организовать себе настолько тепличные условия для развития, тем более не в рамках Божественного Лабиринта, где доступной для развития энергии было на порядок больше, чем в городе, пусть и густонаселённом.

— Прошу прощения за задержку, — выскочила из-за ранее незамеченной мне двери молодая красноволосая девушка. На ходу она заплетала волосы в косу и как раз заканчивала с фиксацией кончиков.

Девушка, как и подобает практику боевых искусств, обладала подтянутой фигурой, что я мог легко разглядеть благодаря полупрозрачному халату, накинутому поверх купальника. Высокая налитая грудь, широкие бёдра, мускулистое тело, как раз такое чтобы привлекать внимание, а не отталкивать избытком слишком накачанной фигуры. Да, девушка была очень красивой, так что пришлось приложить достаточные усилия, чтобы не витать в облаках, благо определённая практика в этом вопросе у меня была. Впрочем, я уже это упоминал.

Больше всего в данный момент меня привлекли волосы неестественно-яркого цвета. Сомневаюсь, что клановой девушке позволили бы покрасить волосы в столь вызывающий цвет. Судя по тому, что я тут успел заметить, родители девушки были довольно консервативны и маловероятно, что позволили бы такую вольность. Да и язычки пламени, что порой мелькали в волосах, говорили в пользу последнего.

Красный цвет лишь связан с определённой мутацией, связанной больше с наследственностью, чем с прямым выбором самой девушки.

Порой такое случалось с родами, которые вели своё происхождение с момента появления Божественных Лабиринтов. Если хотя бы два поколения подряд занимаются своим развитием как мастера боевых искусств, то могут происходить случайные мутации. К сожалению, история знает множество примеров, когда это было не только полезно, но, скорее, опасно.

Дело в том, что культиватору для своего развития необходимо, но необязательно, поглощать ядра монстров, добывая их на одном из уровней Божественного Лабиринта. Сражение воли неизбежно ведёт к принятию одного духа другим. А вот последствия от этого могут быть довольно обширными. Ведь принимая душу зверя в себя, ты и сам отчасти становишься зверем.

Хватало случаев, когда мастера боевых искусств сходили с ума, превращаясь в подобие берсеркеров, полностью теряя себя и становясь подобными зверям. Именно поэтому поглощение проводят под непосредственным контролем сразу нескольких культиваторов, которые должны были следить за процессом и уничтожить ядро, если поглощение будет проходить с проблемами. Да это тоже грозит последствиями и есть большая вероятность, что энергетические каналы практика будут нарушены, но лучше провести несколько лет восстанавливая их, чем собственными руками убить своих родных или сделать ещё что похуже. Этот риск, на который культиватор идёт, только полностью осознавая возможные последствия, но если ты хочешь быть среди первых, то выбор очевиден.

Вот и красные волосы говорили о мутации, связанной с огнём, а значит, девушка передо мной либо имела сильную предрасположенность к этой стихии, либо уже успела поглотить сильного зверя, что с учётом богатства этого дома было не так уж удивительно.

— Ничего страшного, — вежливо поклонился я своей клиентке. — Где я могу расположиться?

— Кровать подойдёт? — нисколько не стесняясь меня, красноволосая красавица сняла халат и аккуратно повесила на спинку кресла. После этого она грациозной походкой приблизилась к двуспальной кровати и с грацией хищника легла на живот.

Всё это была игра ради одного зрителя, и я ответил соответствующей реакцией, выразив восхищение взглядом, что отразилось удовлетворённой усмешкой на лице быстро отвернувшейся девушки.

— Вполне, — медленно проговорил я, осторожно опуская свой рюкзак на пол и начав доставать из него всё необходимое для массажа.

То, что никто в доме даже не позаботился о том, чтобы обеспечить безопасность «молодой госпоже» было в целом неудивительно. Если верны мои ощущения, то девушка, которая едва ли была старше меня, уже была на довольно высокой стадии развития как культиватор, а значит, была в разы сильнее простого человека. Я из-за слабого духовного сосуда в представлении мастеров боевых искусств ощущался как нечто едва ли опасное, так что и пренебрежение к собственной безопасности не было банально из-за того, что захоти я что-то сделать, то попросту бы не успел. Да и на артефакты меня проверила охрана, так что у меня не было бы и шанса что-то сделать.

Но, даже если каким-то чудом мне удастся ей навредить, из-за охраны живым я этот дом точно не покину. Так или иначе, меня схватят, после чего запрут в подвале или где ещё похуже.

По закону, единому для всех стран мира, клановые дома считались чуть ли не отдельным государством, где те могли творить практически что угодно. Слишком была велика сила культиваторов и их вклад в мирную жизнь населения, чтобы они с этого не имели своих привилегий. История уже показала примеры, когда клан, который государство обидело своими действиями, просто отходил в сторону и чем это заканчивалось. Так что даже службы правопорядка не могли просто так без соответствующего распоряжения зайти на их территорию, а убийство и пытки врага на территории клана считались чуть ли не нормой.

Лишь прямой указ Императора, позволял устраивать обыски или проводить следствия в местах вроде этого, да и то это должен контролировать лично десница, который в случае чего ответит за всё головой. Так что, зная все риски, расследования проводились тщательно и с соблюдением всех мер, иначе… иначе последствия могут быть слишком катастрофическими.

Вновь как много раз до этого я подготавливаю массажную смесь без участия разума. Это я делал настолько часто, что мог производить смешивание с закрытыми глазами попросту полагаясь на свои ощущения и духовный отклик от порошков.

Пусть наш род не занимался исследованиями в Божественном Лабиринте, но у нас было достаточно клиентов, готовых предоставить необходимые для работы материалы по хорошей скидке, тем более они сами были заинтересованы в этом. Куда лучше провести несколько сеансов массажа, для избавления от загрязнения в энергоканалах, чем проводить долгие месяцы в медитации ради того же эффекта. Именно благодаря этому мой род столько поколений продолжал свою работу и его не трогали, хотя в истории Российской Империи хватало мрачных годов, когда вырезали не просто отдельные рода, а целые кланы. Уж последние могли похвастаться серьёзной боевой мощью и всё равно это их не спасало.

В целом же услуги мастера массажа, могущего воздействовать на энергетику культиватора, были востребованы многими мастерами боевых искусств и только благодаря этому, я рискнул выставить свои услуги на специализированных ресурсах. Этому, и ещё тому, что родители не слишком разбирались во всех этих информационно-сетевых штучках, предпочитая работать по старинке.

Традиции, такие традиции.

Пока я обо всём этом размышлял, смесь была готова, и осталось лишь добавить капельку мёда, чтобы состав приобрёл свои свойства. Удивительно, но именно этот компонент был одним из самых главных в приготовление массажного масла. Впрочем, мёд я всегда любил и был не против таскать с собой лишнюю баночку. Точнее, две баночки, так как вдруг захочется полакомиться самому.

— В самом начале могут возникнуть не самые приятные ощущения, — предупредил я, прежде чем приступить к своей работе.

— У меня есть небольшая просьба, — приподнялась на локтях моя клиентка и только сейчас я заметил, что глаза у неё тёмно-оранжевого цвета будто полыхающее во тьме пламя. Похоже, ещё одна мутация. Мутация, что придавала девушке дополнительный шарм и мне потребовалось сделать над собой неимоверное усилие, чтобы оторваться. — Можете начать с ног?

— Вас беспокоит что-то конкретное? — решил всё же уточнить я.

— Просто порой охватывают судороги, — призналась красноволосая красавица. — Я сейчас изучаю технику шагов, и это даёт большую нагрузку на ноги…

— Хорошо, посмотрю, что я смогу сделать, — кивнул я. Такое часто случается при изучении этой техники. Не проходит и недели, чтоб к нам в салон не заходил мастер боевых искусств с этой же проблемой. Слишком часто они изучают технику, выходя за свои пределы или пытаясь освоить их на методе проб и ошибок. — Но, пожалуй, начнём с общего разогрева, а потом перейдём к проблемным местам.

— Я в ваших руках, мастер, — хмыкнула девушка, вновь укладываясь на кровать.

Ты сама про это сказала.

Глава 7

Начал я с лёгких движений, едва касаясь кожи моей клиентки, чтобы равномерно нанести масло и усилить тем самым эффект от моих техник. Благодаря этому, затраты собственной энергии были в разы меньше, а само масло очень благотворно влияло на кожу, делая её мягкой и гладкой. Можно сказать, что это был дополнительный бонус к результатам от моей работы.

Из-за того, что девушка лежала на кровати, мне пришлось опуститься на колени, чтобы не стоять над ней согнувшись. Не самое удобное положение, но тут уж я ничего поделать не мог. Ничто не сравнится с нормальным массажным столом, но чтобы таскать с собой такой, нужно иметь пространственный артефакт, а его цена поболее, чем у некоторых ядер зверя.

Как я и думал, энергетика девушки, которая так и не представилась (это уже начинает входить в традицию), была очень насыщенной. Причём огненная стихия чуть ли не обжигала мои руки, когда я пробовал осторожно воздействовать на неё. Казалось, что внутренняя энергия огрызается на мои действия, будто имеет собственную волю, но и с таким поведением я уже сталкивался во время своего обучения, так что действовал без особого страха. А ещё это лишний раз подтверждало мои подозрения о том, что девушка поглотила ядро зверя. Слишком уж бурная реакция потоков. Такое характерно для воли зверя, что покорилась хозяину, но не чужаку. Причём воли, которая была ещё не до конца поглощена хозяином.

Впрочем, моя энергия, благодаря родовым техникам, была, по сути, нейтральной и несла в себе лишь небольшую каплю моей воли, так что я мог ею управлять, и в то же время она почти не отторгалась энергетикой клиента. Я успокаивающе воздействовал на энергоканалы красноволосой девушки, что сразу же отразилось в размеренном дыхании и в том, что она расслабилась, перестав быть скованной. В конце концов, воля зверя поймёт, что я ни на что не претендую и погаснет. Последнее, кстати, немного ускорит процесс абсорбции ядра зверя и плодотворно скажется на дальнейшем развитии, не вызывая сильных перекосов.

Вот и хорошо, так ты будешь меньше мешать моим воздействиям, а значит, и я выложусь меньше, чем мог.

Медленными и плавными движениями я втирал массажное масло и одновременно выполнял последовательность воздействий импульсами на энергетические узлы. Используя духовное зрение, я внимательно отслеживал как ведёт себя внутренняя энергия и пока что всё было ровно — так, как описано в изучаемой мной рукописи.

Закончив с общим разогревом, я перешёл к ногам, которые у моей клиентки были даже развиты сильнее, чем все остальное. Похоже, она как и Света Зуйская специализируется на ударах ногами или же такой перекос произошёл из-за техники шагов, которая требует не только развитые мышцы и связки, но и правильное распределение потока внутренней энергии, чтобы простые шаги стали именно боевой техникой.

Первая проблема обнаружилась в бёдрах девушки. Видимо, она раз за разом пыталась прогнать через меридианы в ногах большие порции энергии, что вылилось в несколько небольших травм, которые в итоге привели к возникновению нарушения правильного течения энергии и возникновение узлов там, где их вообще не должно быть. Образовывались эдакие энергетические «гематомы», которые внешне заметны не были, но приводили к целой горе проблем. Так во время медитаций, если собственный контроль достаточно высок, это можно исправить за пару недель, но то ли моя клиентка не была достаточно умела в этом, либо не видела проблему. Как бы то ни было, если бы я это не исправил, а она продолжила это делать, то в какой-то момент попросту не смогла бы подняться с кровати и тогда пришлось бы звать лекаря, а там и до удаления каналов на ногах недалеко. Порой проще вырастить новые, чем пытаться исправить тот клубок, в который они превращаются, если вовремя не исправить проблему.

На моей практике многие мастера боевых искусств часто пренебрежительно относились к мелким и слабым каналам. Ведь были так называемые центральные каналы, по которым проходил основной поток внутренней энергии, что было достаточно для применения боевых техник. Потери в этом случае были относительно небольшими, но об идеальном выполнении в данном случае не могло быть и речи. Впрочем, культиваторы часто добывали духовные ресурсы во время своих рейдов в Божественный Лабиринт и благодаря поглощению этих ресурсов исправляли многие проблемы.

Когда твой духовный сосуд укреплён по аналогии с алмазом, а сам ты одним ударом способен пробить лист металла толщиной в метр не особо напрягаясь, то о крохотных потерях при исполнении техник вряд ли задумаешься. Да и медитации, позволяющие это исправить, очень многие не любят, поэтому складывается вот такая ситуация.

На девушку я посмотрел неодобрительно, так как её ситуация имела запущенный характер. Судя по ощущениям, этим повреждениям был минимум месяц. С учётом того, что эта воительница говорила о том, что у неё проблема с техникой шагов, то в общем не удивительно, что у неё пока не получается выполнить как надо. В изучении новой техники важно правильное исполнение согласно руководству, иначе результата можно и не достичь.

Прежде, чем продолжить дальше, придётся разобраться с этой проблемой.

Я стал водить круговыми движениями по бёдрам девушки в нужные моменты посылая небольшие импульсы энергии в энергоузлы и уже движением руки поправляя каналы. Дальше энергетическое тело моей клиентки само справлялось с поставленной задачей — надо было лишь дать толчок в нужном направлении.

Тело культиватора имеет собственную регенерацию как в физическом плане, так и энергетическом. Но как это бывает и с физическим телом — не всё срастается как надо и приходится ломать уже сросшиеся связки, чтобы энергия шла свободным потоком, а не застаивалась в местах повреждений.

Десять минут спустя с самыми проблемными местами я разобрался, изрядно растратив собственной энергии. Необходима была небольшая пауза, чтобы приступить к следующему этапу и я просто занялся простым массажем ног с интересом наблюдая за тем, как тяжело сейчас дышит красноволосая красавица, по какой-то причине вцепившись в подушку и чуть ли не погрузив в неё лицо.

Неужели настолько нравится мой массаж или она просто вдруг застеснялась моих действий, хотя никакого секусального подтекста в массаже не было?

Я перешёл к щиколоткам и вот тут оказалось, что с бёдрами было меньше всего проблем. Не знаю, что за технику шагов изучала эта девушка, но нога ниже колена получила такую высокую нагрузку на энергоканалы и меридианы, что удивительно как она вообще могла что-то исполнять с использованием внутренней энергии.

Будь на моём месте мама, то она бы отчитала девушку за такое пренебрежительное отношение к собственному телу. Да и я сам едва сдерживался, чтобы не сказать воительнице пару нелестных слов, но так и клиентов недолго растерять. Поэтому приходилось сдерживаться и подавлять как порывы тела, так и порывы разума.

Даже сейчас я духовным взором видел как многие меридианы в щиколотках и ближе к стопе несли на себе следы недавних повреждений. Возможно, моя клиентка использовала какое-нибудь зелье для быстрого восстановления, но оно попросту не успело исправить столько мелких повреждений, действуя более комплексно. Видимо, этого было достаточно чтобы не испытывать болей в ногах, но ведь всё это должно было потом иметь последствия в виде судорог и не самых приятных ощущений, особенно когда контроль над энергией немного ослаблялся как, например, во сне. Даже не представляю, зачем надо было так усердствовать, чтобы потом испытывать подобное. И ведь речь идёт не только о болях при использовании техник. Скорее всего, девушке больно даже ходить, просто она это хорошо скрывает.

Мне стало жалко эту красноволосую воительницу, которая прикладывает столько усилий для того чтобы стать немного сильнее. Путь мастеров боевых искусств сложный, но причинять себе столько боли ради изучения техники…

Впрочем, я и сам, когда изучал массажные техники, часто доводил себя до судорог в руках, но в итоге оно того стоило.

Начав водить рукой по ноге, я стал прогонять энергию по повреждённым каналам, стараясь сделать так, чтобы не увеличивать объём повреждений и при этом исправить все искривления в их течении. Повезло, что все микроразрывы в каналах произошли не так давно, и энергетика без особого сопротивления поддавалась моему воздействию, стремясь вернуться в исходное состояние.

Мне же приходилось прикладывать определённые усилия, чтобы удержать ноги на месте, так как девушка стала извиваться, хоть и пыталась сдержаться.

Вот уже второй раз вижу как под воздействием техник одного из моих предков, энергетика девушки — мастера боевых искусств — приходит в движение, задействуя сразу несколько областей.

— Да что же ты делаешь! — неожиданно выкрикнула красноволосая воительница, посмотрев на меня очень странным взглядом.

— Что-то не так? — осторожно спросил я на всякий случай, прекратив исполнение своей техники, благо, оставалось сделать всего два движения, и она была завершена. — Я почти закончил.

— Что ты со мной делал? — спросила она и, закусив губу, посмотрела на меня полыхающим взглядом.

И когда я говорил «полыхающим», то это и имел в виду. Осознанно или нет, но девушка сейчас подвела энергию к глазам, из-за чего они зажглись пламенем. Благо пока оно лишь зарождалось внутри глаз и не торопилось выйти наружу. А ведь и такое могло случиться, выражение «испепеляющий взгляд», когда дело касалось мастеров огня, было далеко не образным. Так что мои опасения были вполне здравыми.

— Что вы и просили, — недоумённо посмотрел я на неё. — Избавляю вас от судорог в ногах. Осталось всего пару минут, и я бы закончил.

— Продолжай! — бросила она, стремительно отворачиваясь от меня.

Странная реакция, на которую мне оставалось лишь пожать плечами и, надеясь, что мне заплатят, продолжать свою работу.

Кто бы из моих предков ни создал эти техники, но похоже, они действуют на женщин-культиваторов уж очень возбуждающе… Погодите-ка… Сейчас я себя почувствовал как тот индеец Зоркий Глаз, который, спустя неделю, обнаружил, что у тюрьмы, куда его посадили, нет одной из стен.

Если вспомнить реакцию предыдущей клиентки с которой я проверял техники из рукописи и то, что происходит сейчас… Значит, не только энергия, текущая по каналам и меридианам приходит, можно сказать, в возбуждённое состояние, но и в физическом плане…

Открытие было подобно ушату воды, вылитому на голову.

Получается, тогда меня выгнали не из-за того, что что-то не понравилось, а наоборот…

На лице сама собой возникла самодовольная улыбка и уже более уверенными движениями продолжил массажные техники, доводя клиентку до кульминационного момента, пока с её губ не сорвался крайне волнительный стон, который она пыталась подавить, уткнувшись в подушку, но как-то получилось откровенно плохо.

Я всё прекрасно слышал.

— Демоны! — практически прорычала красноволосая красавица. — Чтоб тебя сожрали звери с самых низов Лабиринта!

Ещё до того как я успел хоть как-то отреагировать на такие слова, девушка набросилась на меня, повалив на пол. Удар о твёрдый кафель, которым выложен пол комнаты, был крайне болезненным. Хоть бы ковры тут постелили, что ли! Но это мгновенно ушло на второй план, потому что воительница оказалась на мне, а пламя в её глазах было настолько ярким, что сложно было поверить, что передо мной человек, а не демон Лабиринта.

Тут я и подумал, что доигрался и ошибся в своих предположениях…

Умирать совсем не хотелось…

Глава 8

Девушка навалилась на меня, придавив своим телом, и пусть веса в ней было вряд ли больше пятидесяти кило, действовала она крайне умело. Коленями прижала кисти, а стопы, словно тиски сжали мои бёдра, отчего высвободиться было почти невозможно.

Я мог лишь пытаться извиваться, как червяк не более. Слишком неравные у нас были силы. В этом отчасти и есть проблема работы с мастерами боевых искусств — их внешность часто не совпадает с физическими возможностями, которые могут выходить за все видимые пределы просто за счёт духовной энергии. И это не говоря обо всех таинствах и техниках, что изучают культиваторы на протяжении своей жизни.

Да и родословную тоже сложно отбросить в сторону. Всё же родовые практики с рождения выходят за рамки возможностей обычного человека.

Но, пожалуй, вернёмся к происходящему…

Алые глаза моей клиентки пылали от ярости. По крайней мере, мне в тот момент так казалось.

Не высвободится, не убежать… Я уже закрыл глаза, приготовившись к неминуемой смерти, но, проходит секунда, другая, третья, и ничего не происходит. Никто не дробит мне кости, не выжигает внутренности, что вполне возможно, особенно при столь явном проявлении огненного аспекта.

Я слышу лишь тяжёлое дыхание девушки.

С опаской открываю один глаз и недоверчиво смотрю на девушку, и страх понемногу уходит. Раскрасневшаяся как помидор, она всё ещё смотрит прямо на меня, но во взгляде уже не чувствуется той ярости, которая была в самом начале. Или мне так показалось?

Алые волосы струятся по лицу и плечам, видимо, резинка, которой она их перетягивала ранее, просто сгорела, а налитая грудь, неприкрытая ничем, взволнованно вздымается.

Мы смотрим друг на друга, оба взволнованные и растерянные.

Что вообще происходит?!

Внезапно эта красотка медленно наклоняется, прижимаясь ко мне. Я ощущаю приятную упругость её груди на своей, отчего сердце начинает стучать как бешеное.

Нет, это не взаправду! Это всё сон! Просто сон! Сейчас я проснусь и окажусь в своей постели, огорчённый и разочарованный тем, что сон прервался на самом пикантном моменте.

Лицо девушки оказалось совсем близко. Мы заглянули друг другу в глаза и мне показалось, что время остановилось. За этот миг я представил целую кучу ситуаций. Как она резко отпрянет и ударит меня, как подарит огненный поцелуй, который запечёт меня изнутри или как в комнату ворвутся её родственники и вот меня уже обвиняют в совращении наследницы клана. Куча ситуаций, одна хуже другой.

Я надеялся, что это будет сон…

Её губы неожиданно коснулись моих. Такие нежные и мягкие. В этом поцелуе чувствовалась робость и страх как мои, так и её. И тем не менее она не отстранялась, а оттолкнуть эту воительницу сам я был не в состоянии.

Со временем эта неуверенность в девушке, да и во мне, начали сходить на спад, и поцелуи становились всё более жаркими. В конце концов, она освободила мои руки, и после нескольких мгновений сомнений, я положил их ей на бёдра. Наказания за это действие не последовало.

Это, правда, происходит?

Не отрываясь от моих губ, девушка стала расстёгивать пуговицы на моей рубашке, чётко давая понять, что одними лишь поцелуями дело не ограничится. Это придало и мне смелости положить ладонь ей на грудь и стиснуть эту приятную упругость…

Страсть всё сильнее овладевала нами, и я даже не помню момента, как мы оба очутились на кровати.

Красноволосая воительница оказалась не очень опытной любовницей, но всё компенсировалось большим пылом и эмоциональностью. В какой-то момент мне показалось, что вокруг нас вообще всё полыхает.

В итоге сеанс массажа затянулся на пару часов больше, чем это было необходимо. Уж очень выносливой оказалась моя неожиданная любовница, имени которой я даже не знал.

После таких «упражнений» мне самому массаж не помешал бы…

И лишь сейчас, когда страсть немного улеглась, я стал понимать, в какой ситуации нахожусь. Я только что занимался крайне неприличными вещами с одной из клановых девушек. Чем это чревато? Да много чем! В богатых родах договорные браки обыденность и, скорее всего, у этой красноволосой красавицы уже есть жених. Какой-нибудь богатый и очень могущественный мастер боевых искусств. Что он сделает, узнав, что его невеста кувыркается с кем-то другим?

Ох… Макс… Как же ты попал… И бесполезно говорить что фактически это она меня изнасиловала. Не поверят же… Скажут: совратил. И не посмотрят, что уж с моими силами это сделать с ней попросту невозможно. Приговор: секир-бошка.

— Как тебя хоть зовут? — тяжело дыша после недавнего марафона и довольно улыбаясь, спросила красноволосая красавица, переворачиваясь на бок и упираясь в меня любопытный взгляд.

— Максим Сорокин, — ответил я, с трудом вспомнив имя, под которым выложил объявление о своих услугах.

Делать это под своим реальным именем было бы опрометчиво — объявление мог найти и кто-то из моих родственников и тогда нравоучений от мамы точно будет не избежать. Имя же менять не стал, так как боялся, что в какой-то момент могу напутать и представиться реальным именем, вместо указанного. Всё же я не мастер конспирологии и чем проще легенда, тем лучше.

— А меня Екатерина Ласточкина, — рассмеялась девушка. — Можно просто Катя.

Катя мне робко улыбнулась невинной улыбкой, и я ответил ей тем же, но внутри у меня всё перевернулось, и казалось, внутри появилась ледяная пустыня, которая так противоречила тому, что между нами только что произошло.

Ласточкина?! Боги Лабиринта! Зачем?! Вот зачем я вообще выложил то объявление, а эта девушка на него ответила?! Ласточкины… Один из самых богатых родов Империи, но что хуже того, глава рода приходится двоюродным дядей самому брату императора! Пусть он и не был из правящей ветви рода, но это не означало, что влияния и власти у него было много. Да и родственные связи у нас в Империи значат очень многое. Оставалось уповать на то, что новая знакомая не приходится совсем уж близкой родственницей главе клана.

— Ты только не подумай, что я всегда так поступаю, — строго посмотрев на меня, произнесла она. — Просто у меня давно не было парня, куча стресса в последнее время а потом твой массаж… — начала оправдываться девушка и, неожиданно покраснев, опустила взор. Из-за упавшего локона я не мог более детально разглядеть лицо красавицы. — Впервые за долгое время я испытывала что-то подобное. Ты настоящий мастер, — озорно улыбнулась она, откинув прядь назад и снова посмотрев на меня.

— Я старался, — вежливо улыбнулся я, приподнимаясь с кровати. — Надеюсь, у вас ко мне не будет никаких претензий?

— Да какие претензии, — хмыкнула Ласточкина, внимательно посмотрев на меня вновь вспыхнувшими глазами. — Или то, что было после массажа тоже входит в прайс услуг?

— В общем, нет, — вздохнув, честно ответил я. — Для меня ваши действия оказались полной неожиданностью.

— А ведь не врёшь, — задумчиво обронила она, и нисколько не смущаясь, с хищной грацией поднялась с кровати и потянулась всем телом, наглядно демонстрируя свою фигуру. Я же в это время мысленно покрылся мурашками — если она действительно умеет различать ложь, то уже должна была понять, что я представился не своей фамилией, но это похоже её волновало в меньшей степени. — Удивительно, — улыбнувшись, произнесла девушка. — Действительно, ничего не болит, — видимо, терпения ей не хватило, и в череде неярких вспышек Катя переместилась в другой конец комнаты. — У меня впервые получилось сделать первый комплекс из огненной поступи!

Восторг красноволосой воительницы был так велик, что она вновь воспользовалась техникой и благодарно прижалась ко мне.

— А можно будет воспользоваться твоими услугами ещё раз? И вообще, хватит обращаться ко мне на «вы», я не настолько старая, — капризно надула губки Ласточкина, обжигая меня взглядом.

— Как скажешь, — согласился я на последнее. Боюсь, если бы я поступил по-другому, меня бы точно побили. — А насчёт массажа… то я не против получить постоянного клиента. Только вот…

— То, что было между нами, можешь считать бонусом за проделанную работу, — мгновенно развеяла мои опасения Катя. — Да и, тем более, я сама это начала… — вновь смутилась она. Или же просто сыграла смущение — ведь только что она демонстрировала свои прелести, нисколько не скрываясь? — Если, конечно, это не было твоей изначальной целью.

— Нет, не было, — покачал я головой, в этот раз заметив, как по особому блеснули глаза девушки. Очень похоже, что ложь она определяла с помощью какой-то техники и сейчас вновь проверяла меня.

— Вот и хорошо, — вполне искренне, как мне кажется, улыбнулась она. — Полагающаяся сумма будет выплачена тебе моими слугами на выходе.

— Понял, — кивнул я, поняв, что таким образом мне намекают, что пора бы и покинуть оказавшуюся столь гостеприимной комнату.

— Надеюсь, не надо напоминать о том, что всё, что произошло тут остаётся только между нами?

— Ни в коем случае, — вновь кивнул я. — Мне бы хотелось пожить подольше.

— Вот и хорошо, — подмигнула мне Катя. — Я бы не хотела лишаться такого мастера.

Вот не знаю, то ли тревога, накрывшая меня после того, как я узнал фамилию девушки схлынула, то ли вновь гормоны ударили в кровь, а может, вовсе всё вместе, но когда я уже собирался покинуть комнату и уйти, неожиданно сам для себя замер. Шальная мысль ударила в голову, которую я не стал игнорировать.

— Катя!

— Что? — девушка удивлённо посмотрела на меня, накидывая халат.

— Знаю, что это наглость, но… не хочешь сходить куда-нибудь? В кино или… поесть чего-нибудь.

— Максим, ты ведь помнишь, что я Ласточкина? — она слегка прищурила глаза, посмотрев на меня нечитаемым взглядом. Казалось, внутри вновь заплясал огонь, и от этого стало слегка неуютно.

— Да, — вздохнул я, понимая, что только что совершил глупость. Зачем такой красотке обращать внимание на парня вроде меня?

Она несколько секунд буравила меня серьёзным взглядом, а затем совершенно внезапно весело и задорно рассмеялась.

— Извини. Я шучу. Друзья говорят, что у меня скверное чувство юмора, но не смогла удержаться. Но думаю, ты ещё не раз почувствуешь его на себе.

— Значит, ты согласна? — её ответ не на шутку удивил меня. Я ожидал отворот-поворот, но никак не согласие.

— Ага. Я люблю мороженое и бургеры. Мне их нельзя, — подняла она указательный палец, сделав паузу, но затем задорно улыбнулась: — но я их очень люблю.

— Э… Так мне тебя пригласить их поесть или их надо исключить из меню? — нахмурился я, но девушка от этого только ещё больше залилась смехом. А ведь когда я только к ней пришёл она была жутко раздражена и напряжена. Массаж внешний и, кхм… внутренний, творят чудеса.

— А вот это — уже ты сам должен решить, — ответила она, довольно ухмыляясь. — И иди уже, ты и так тут слишком долго. Твой номер если что, у меня есть. До встречи, Максим Сорокин.

— До встречи… — произнёс я на всякий случай поклонившись.

* * *
Вышел я из дома рода Ласточкиных без особых проблем. То ли ни у кого не возникло вопросов по поводу моей задержки в комнате молодой госпожи, то ли в самой комнате стояла настолько хорошая система экранирования, что даже всплеск энергии, что происходил при каждом пике у девушки ни у кого не вызвал подозрений. По крайней мере, я вздохнул с облегчением, оказавшись на улице.

Единственным моментом неясным для меня было то, что при, будем уж откровенными, оргазме у женщины, развивающей свой духовный сосуд, происходит такой мощный выброс энергии… О таком я почему-то нигде не слышал и то ли это было норма, то ли моя неожиданная любовница не заметила в пылу таких особенностей происходящего.

И всё-таки, сейчас, немного проветрив голову, я начинаю думать, что приглашать на свидание девушку было не самым умным решением с моей стороны. Ласточкины были могущественным кланом, и как отреагирует патриарх, если вдруг информация о нас всплывёт, я понятия не имею.

Меня в данной ситуации могла оправдать только стрессовая ситуация, из-за которой я не мог здраво мыслить и ляпнул первое, что пришло на ум. И всё же красивая она девушка, хоть и волосы у неё непривычного красного цвета, но в этом есть какая-то пикантность.

Пройдя примерно один квартал, я хлопнул себя по лбу. Достав из кармана телефон, я быстро открыл браузер и ввёл «Екатерина Ласточкина» в строку поиска. Результат не заставил себя долго ждать и уже через минуту я узнал немного информации о моей новой любовнице.

Правда, последнее ещё неточно, но ведь мы того… и вообще… Лучше пока об этом не думать и посмотреть как события будут развиваться сами по себе.

Первое, что заставило меня облегчённо выдохнуть — Катя не входит в главную ветвь клана, являясь дочерью третьего в очереди на место патриарха. И всё же это было довольно опасно. Хорошо, что она действительно не дочь самого патриарха, так что всё может разрешиться и весьма благополучно. Будь она в таком статусе, мне бы за то, что произошло, точно что-нибудь бы оторвали и это самое лёгкое, что меня могло ждать. Благо к тем, кто стоит довольно далеко по очереди наследования, относятся уже не так строго. В определённых рамках, разумеется, но живётся им легче, чем наследникам.

За всеми этими размышлениями я не забывал перемещаться по городу без определённой цели. Всё-таки я только что побывал в поместье Ласточкиных, и внутренний параноик говорил, что мной могут заинтересоваться и попытаться проследить. И пусть это глупо, ведь если захотят всё равно найдут, но ничего не мог с собой поделать. Буду изображать шпиона и сбрасывать «хвост» сколько смогу.

Поэтому побегать по городу пришлось изрядно, прежде чем я решил, что интерес ко мне уже должны были потерять и, зайдя в одну из закусочных в торговом центре, переоделся, накинул на голову кепку и сел на ближайший трамвай ведущий в мою часть города.

У меня не так много свободного времени и уже скоро надо будет выходить на свою смену в семейном салоне. Опаздывать по понятным причинам на такое не стоило — у мамы слишком тяжёлая рука, чтобы игнорировать такой аргумент.

Проскочил я на верхний этаж как раз в тот момент, когда мама разговаривала с клиентом, а значит, не могла отвлечься на меня, и тем самым я избежал расспросов хотя бы перед началом работы. Во время самой работы она меня не дёргала, а к вечеру могла и забыть о том, что я отсутствовал большую часть утра.

Заскочив в комнату, я запер дверь и, быстро спрятав деньги, отправился в душ, чтобы привести себя в порядок и переодеться в чистое.

Все приготовления были завершены буквально за пять минут до моей смены, и когда надо было принимать клиента, я был полностью готов и собран. В общем, маме придраться было не к чему, и я спокойно приступил к своей работе.

Сегодня мне не слишком везло, видимо, в виде компенсации за то, что произошло утром — моими клиентами были люди в возрасте, а значит, ничего особо интересного попросту не было. Лишь одна бабулька с телом, покрытым татуировками, несмотря на свой возраст, пыталась флиртовать со мной, но нажатие на нужные точки решили эту проблему и дамочка весь сеанс спокойно проспала, после поблагодарив за проделанную работу и пообещав ещё раз зайти как-нибудь. Да, порой попадаются и такие клиенты.

Моя смена закончилась, и я быстро прошмыгнул в свою комнату, так и не попав на глаза маме — сегодня она была сильно занята, что мне было только на руку.

Уже находясь у себя в комнате, я приступил к перепроверке инструкций по техникам, которым я применил к Ласточкиной. Спустя полчаса, вновь на всякий случай спрятав рукопись, я мысленно выдохнул. Пусть про эти техники я читал всего пару раз, но похоже мне удалось повторить их без особых ошибок, а значит, и с самой Катей я ничего такого не сделал, что не могло не радовать.

Наконец-то спокойно выдохнув, я приступил к медитации. Пусть в моём случае это было не особо эффективно, но это не значит, что я вовсе не должен заниматься укреплением своего духовного сосуда и каналов с меридианами. Да и для моей работы мне требуется, чтобы энергия из духовного сосуда исправно доходила до рук, иначе эффективность всех родовых техник сводится к самому обычному массажу, который ещё станет бесполезным, так как ориентирован в первую очередь больше на энергетическое воздействие, чем на физическое.

Погрузившись в медитацию, я начал привычно разгонять энергию по каналам, заставляя её протекать через каждый даже, казалось бы, самый незначительный участок тела. У меня её было не так много, чтобы наблюдать большую эффективность от этого метода, но всё же таким образом организм гармонично закалялся без перекашивания в ту или иную сторону. Правда, тут я не совсем прав, так как каналы, идущие к рукам, у меня были самыми развитыми, но это связано с применением родовых техник, где руки являются важным инструментом для контроля и направления энергии.

Впрочем, состязаться даже с новичками в боевых искусствах мне не стоит. Возможно, я и был сильнее обычного человека, никогда не занимающегося собственным развитием, но не так, чтобы сильно. Поэтому и старался ни с кем не конфликтовать, так как среди культиваторов встречаются вспыльчивые люди. Как-никак а поглощения ядра зверя часто даёт о себе знать, и если ты не умеешь хорошо контролировать собственные эмоции и порывы, то можешь оказать довольно агрессивным.

Обратившись к собственному сосуду души, я сначала не поверил в то, что увидел. Росток внутри сосуда, кажется, стал немного большим и на нём появились небольшие, едва видимые листочки. Или же он и был таким?

К сожалению, в первый раз, когда его увидел, я не слишком присматривался больше поражённый собственно наличием чего-то такого в сосуде души. Теперь же было непонятно, он изменился или…

И всё-таки, похоже, все эти изменения во мне связаны с применением особых техник предков. А ещё это внезапное появление деда… Я до сих пор не могу до конца понять, это было на самом деле или же всё же приснилось? Если по-настоящему — он точно ещё объявится, тогда и спрошу. Но можно однозначно сказать, что после двух применений этих техник я не намного, но стал сильнее. До этого ничего подобного у себя я не наблюдал, как бы ни старался заниматься боевыми искусствами втайне от семьи, хоть и понимал, что шансов чего-то достичь в этом направлении у меня немного.

Всё это открывает довольно интересные перспективы, но торопиться лучше не стоит. Я столько лет мирился с тем, что не могу стать покорителем Божественного Лабиринта, что сейчас своей поспешностью не хотел навредить себе.

И всё же… соблазн был так велик.

Глава 9

В семейном салоне я не рисковал применять изученные техники, чтобы мама ничего не заподозрила, да и среди других подработок, где я работал под своей настоящей личностью подобное тоже не провернуть. Обычно посетители заказывали вполне конкретные виды массажа, и тут вырабатывалась определённая привычка ожидания, когда на что-то новое ты просто не соглашаешься. Особенно явно это проявлялось со стариками, которые вообще не любили ничего выходящего за привычный распорядок действий.

Хорошо хоть на моё объявление стали реагировать чаще и два-три раза на неделе у меня появлялись заказы на стороне, позволяющие опробовать новые техники и отточить их применение.

Во время этих работ я старался большее внимание уделять контролю, но всё же это удавалось далеко не всегда. Если у клиентки оказывался запущенный случай и серьёзные сбои в энергетической системе, тогда мои техники порождали крайне бурную реакцию, довольно эффективно справляясь с этими проблема. Сравнивая их с теми массажными техниками, что применялись в моём роду, можно было сказать, что примерно один сеанс заменил три прихода в семейный салон. А ведь это я ещё до конца не изучил все нюансы и порой допускал ошибки.

Жаль только, что не все клиентки были молодыми девушками и вызывать «бурную реакцию» у женщин в два раза старше меня было как-то не очень. Да и лучше уметь контролировать этот процесс, чтобы потом мне действительно голову не оторвали.

И всё же я не мог не отметить, насколько разительно отличалась ситуация у моих клиенток, до того как я начинал массаж и после. В них было столько энергии, будто они проглотили энергетические пилюли. Некоторые женщины и вовсе стали утверждать, что после моих сеансов у них пропадали привычные уже боли, а кожа становилась будто бы моложе и больше радовала глаз. Правда, последнее было, скорее, побочным эффектом от разгона энергии в теле, чем я действительно добивался такого эффекта.

Любой, кто занимается боевыми искусствами, находится на пике своего развития и в первую очередь заботиться о физической составляющей, хотя она и после определённого уровня становится не основополагающей. И если мужчин не особо заботят шрамы на теле, что в какой-то мере являются доказательством их заслуг, то женщины предпочитают выглядеть как богини во плоти. Так что, думаю, становится понятно, почему у меня постепенно стали появляться постоянные клиентки, готовые платить даже больше, просто за один дополнительный сеанс массажа.

Единственное я старался во все эти разы лучше контролировать происходящие процессы, чтобы доставить клиенткам от массажа определённое удовольствие, но не выводить за ту грань, когда уже будет слишком поздно бежать.

— И как только я повелась на это смазливое личико? — спросила меня очередная моя клиентка, когда она наконец-то пришла в норму.

В этот раз действительно было близко. Я ведь действительно стал опасаться, что меня сейчас… В общем, не будем о грустном, но вымотала она меня изрядно. Всё же, как правило, клиентки в плане своих сил были сильнее меня и не все имели желание контролировать свои желания. Благо и на это были свои методы — достаточно было нажать на последовательность определённых точек на теле, чтобы полностью расслабить тело и, не ожидавшая этого женщина, просто не успевала реагировать более активно, довольствуясь лишь ощущениями.

С другой стороны, с учётом того, что среди культиваторов женщин было в разы больше, то не удивительно, что многие из них вели себя довольно фривольно, особенно при общении с мужчинами, которые не могли похвастаться тем же уровнем силы. С такими я старался больше не связываться, но деньги есть деньги и не всегда знаешь, как поведёт себя очередная клиентка во время массажа.

Спросите, почему же я, имея возможность сделать с ними практически что угодно, не делал этого? Ну как минимум не очень комфортно чувствовать себя во время секса слабее своей партнёрши. Историй о том, как та или иная мастер боевых искусств не рассчитала своих сил и причиняла вред своему любовнику, в сети хватало, хоть это и старались тут же вычищать.

Примерно два года назад по городу пошли слухи о некой «Чёрной Вдове», которая таким образом специально убивала своих партнёров, и в итоге всё это ей раз за разом сходило с рук, так как женщина очень умело всё подстраивала под «несчастные случаи», да и не все её жертвы были действительно связаны с ней. Говорят, улик порой не хватало, чтобы говорить об этом однозначно, но то, что причиной смерти большинства найденных мужчин была она — это точно, правда, по каким признакам это определялось — было непонятно. Насколько это правдиво — сказать сложно, но я считал, что всё это глупые выдумки из разряда городских легенд, о которых интересно рассказывать ночью в темноте в компании друзей.

Обычно саму виновницу произошедшего строго наказывали. Если слухи о подобном будут возникать слишком часто, то есть вероятность, что приток мужчин желающих начать развитие в Божественных Лабиринтах начнёт снижаться, а значит, и шанс найти себе достойного мужа снижается для всех. Последнее никому не надо, пусть женщин-практиков было больше, но почти каждая из них хотела себе в мужья человека если и не сильнее её, то хотя бы не сильно отстающего от неё по рангу. И это не говоря о том, что у сильных практиков боевых искусств и дети, как правило, рождаются куда сильнее, что даёт больше гарантий на дальнейшее процветание рода.

Даже в нашей семье, несмотря на то что у меня был старший брат, были так же четыре сестры.

Брату-то хорошо у него уже была невеста и сейчас мама больше обсуждала вопросы её вхождения в наш род, так как женщина всегда входит в род мужчины, даже если он по своему влиянию ниже, чем урождённый род жены.

Сёстрам повезло в меньшей степени, хотя у них и было время, но вот женихов как-то не наблюдалось. Впрочем, для девушек этот вопрос был менее обязательным, так как они всегда могли стать второй, третьей женой без урона своей чести и значимости в семейных делах. Насчёт того, чтобы быть старшей женой… тут необходимо, чтобы им сильно повезло или маме бы удалось найти подходящего кандидата, на которого ещё не успели наложить острые коготки другие девушки, но всё это из разряда фантастики.

Мне сестричек даже немного жалко, они сами смогут себе выбрать жениха разве что после двадцати пяти. По закону до этого срока именно родители решают судьбу дочери. А так как всё завязано на родовой системе, то этот вопрос решается ещё в раннем детстве, благодаря помолвке, и не так часто расторгается.

Парням в этом плане было слегка проще, так как можно было выбирать из нескольких кандидаток, но это не всегда говорило о том, что они прям были так хороши. Хотя нельзя отрицать, что почти каждая девушка владела минимальными навыками в боевых искусствах и как помешанная была сосредоточена на том, чтобы выглядеть на все сто. Когда вокруг столько конкуренток последнее не столь и удивительно. Тем более, средств для исправления различных внешних огрехов хватало, и они даже были относительно недорогими, чтобы повысить их шансы на успех. Были, конечно, в этом какие-то нюансы, но так как мне ничего подобного не требовалось, то я не был в курсе таких особенностей.

Самым проблемным моментом в поисках партнёров для семейной жизни было то, что наш род не занимался рейдами в Божественный Лабиринт, а значит, боевыми техниками или богатствами, добытыми оттуда, мы похвастаться не могли. Массажный салон — это, конечно, хорошо, но для большинства действительно влиятельных родов проще заплатить за это, чем брать в свой род женщину без ярко выраженного таланта. И как бы я ни любил своих сестричек, их духовные сосуды хоть и были сильнее моего, но всё-таки на фоне остальных значительно проигрывали.

Единственное, что помогало мне в этой ситуации, так то, что в школе мы всё равно проходили общеизвестные техники для укрепления и закалки своего тела. Они никак не конфликтовали с теми, что могли изучать будущие мастера боевых искусств в своих родах, ну а если всё же да, то никто не запрещал во время занятий применять собственные техники.

Думаю, легко догадаться, кто почти всегда был на последнем месте в зачётах по боевым искусствам? Если бы не Сергей, который активно занимался в командных соревнованиях и не его просьба помочь команде с разогревами, ради чего он даже договорился с тренером, то я, наверное, вообще бы ничего не успевал за остальными.

Была, правда, у этого и обратная сторона.

* * *
— Я же говорил тебе уже не раз, что не особо люблю все эти клубы, — поморщился я, когда Бестужев озвучил свои планы на вечер, в которых я просто обязан был участвовать.

— Ну а что ты будешь ещё делать в вечер пятницы? — весело улыбнулся Сергей и по-дружески хлопнул меня по спине. Силу он при этом не всегда рассчитывал, из-за чего меня резко бросило вперёд, и я чуть было не споткнулся. Хорошо, что рядом оказался столб, и я ухватил за него, чтобы удержаться на ногах. — Извини, как всегда не рассчитываю силу. Привык, что рядом ребята покрепче.

— Да-да… — поморщившись, вздохнул я. Сергей хороший парень, но порой выкидывает такие вот вещи, напоминая мне, что как культиватор я ему не чета. Правда, сам Бестужев этого не осознавал и обижаться из-за этого на него было глупо, тем более, он действительно не имел ничего такого.

Его приподнятое настроение объяснялось тем, что только что их команда вышла в полуфинал какого-то турнира и в качестве награды за это все участники получили определённые денежные призы и пару алхимических пилюль для закалки костей. Не то, чтобы всё это моему другу сильно было нужно, но свободные деньги — есть свободные деньги. Пилюли и вовсе в открытом доступе так просто не получить, а значит, их тоже вполне можно попробовать продать ну или обменять на весёлое времяпрепровождение с девушками в клубе, которые были очень даже непрочь получить что-то подобное.

Так уж повелось, что с возникновением Божественных Лабиринтов, у нас возникло что-то вроде культа личной силы, и если ты даже не планировал становиться одним из Покорителей, то чувствовать себя слабее остальных сверстников мало кому хотелось. Всё же каждому из нас хотелось казаться сильнее и влиятельнее, чем мы были на самом деле и с этими порывами порой так сложно бороться, особенно когда ты точно знаешь, что что-то да умеешь.

Ещё с детства нам вбивают в голову, что чем ты сильнее — тем влиятельнее. Это поощрялось даже на государственном уровне, и если ты в одиночку сможешь победить зверя-хранителя одного из нижних уровней Лабиринта, которые ещё не были пройдены, то автоматически войдёшь в число знатных родов, если ранее таковым не был. Такое, впрочем, не случалось уже сотни лет. Просто так в Божественный Лабиринт не попадёшь, все ходы туда контролируют кланы, да и уничтожение зверя-хранителя на изученных этажах поставлено на поток, а значит, и потренироваться шансов не так много, не говоря уже о добыче с них полезных ресурсов. Покорители отлично знают, когда хранитель возродится, какую тактику он применяет и к чему уязвим. Случайный человек при всём желании не сможет сразиться с ним в одиночку, а попытка прорваться на неизученные… чаще всего заканчивается печально.

Согласно тем же законам, любой желающий, оказавшись на границе освоенных и неосвоенных территорий может спуститься ниже, и никто не вправе ему помешать. Но одиночки или небольшие команды либо далеко не уходят, либо не возвращаются совсем. Для взятия нового этажа проводят целые рейды, подготовка к которым затягивается на годы и обходится в миллиардные затраты. Последний этаж был покорён больше десяти лет назад, и было уже две попытки взять следующий, но обе окончились неудачей. Третья должна будет состояться примерно через год, если ничего не поменяется.

— В общем, друг, — заговорщицки зашептал Сергей, приблизившись ко мне. — Сегодня мне потребуется второй пилот, и им я избрал тебя. Так что цени! И возражения не принимаются, — шутливо пригрозил он. — В прошлом месяце открыли клуб под названием «Пирамида», а я там из-за графика тренировок ещё ни разу не был. Это вопиющие безобразие необходимо срочно исправить. Ведь это ещё неизведанные области для охоты.

— Но, если попадёшь в неприятности, то сам будешь выкручиваться, — улыбнулся я, смотря как мой друг пытается говорить одновременно с нотками пафоса и при этом сохранять серьёзное лицо. В общем, дурачился, как и обычно.

Правда, в моём случае произнесённые слова были довольно серьёзны. Всё же здраво оценивать свои силы я научился ещё когда был маленьким. Даже в семь лет быстро понимаешь разницу между теми, кто уже проходит родовые тренировки и теми, кому не повезло иметь такое наследие.

— Договорились, — рассмеялся парень. — Так, — вдруг резко остановился он. — Я тут неожиданно понял, что мы совершенно не готовы к тому, чтобы хорошо провести время.

— Вот только не начинай… — вздохнул я, уже начиная догадываться, о чём именно сейчас зайдёт речь.

— В первую очередь девушки обращают внимание на то как мы выглядим, а дальше уже всё зависит от их целей на вечер и нашей харизмы, — тоном опытного бойца на этом фронте важно произнёс Бестужев. Он любил повторять в разных вариациях эту фразу каждый раз, когда собирался меня затащить в очередной клуб. Кажется, он услышал её в каком-то старом фильме, где могучий мастер боевых искусств, только что победив армию пришельцев, одевался, чтобы отправиться на свидание со спасённой красоткой. — Так что нам надо приодеться. Неплохо было бы прийти в пиджаке, но нас не поймут, — тяжело вздохнул парень.

Я уже давно понял, что возражать по этому поводу бесполезно и был вынужден просто смириться.

Мы с Сергеем были примерно одной комплекции, несмотря на то, что он активно занимался боевыми искусствами, так что мой друг, нисколько не заморачиваясь по этому поводу, просто давал мне одежду из своего гардероба. Я не видел смысла тратиться на вещи, которые должны произвести на девушек нужное впечатление, особенно когда это всё только на одну ночь.

Да и мой вариант гардероба Сергей, мягко говоря, не одобрял. По его мнению, то, что я носил, подходило для повседневной деятельности, но никак не для выхода на «охоту».

— Вот так гораздо лучше, — довольно кивнул парень, отступив на два шага от меня и внимательно осмотрев, как всё смотрится в целом. — Рубашка немного мешковата, конечно, но в целом не особо заметно, так что можно пойти и в этом.

— Но не всем же быть такими качками, как ты, — пожал я плечами.

Не то чтобы физически без применения энергии я был слабее своего друга, просто у нас были немного разные фигуры, да и я был более жилистым, что особенно под рубашкой свободного покроя, явно из прошлых одёжек моего друга, которые ему уже стали малы, было не особо видно. Вот у Сергея мышцы были более ярко выражены и светлая рубашка на нём, явно подобранная на размер меньше, чем необходимо, всё чётко прорисовывала, позволяя девушкам оценить то, что мой друг не валяется целый день на диване, а следит за собой.

— И не забываем про одеколон, — строго произнёс Бестужев перед самым выходом. — Запах должен быть приятным и не особо ярким, иначе это может спугнуть нашу «добычу».

— И не надоедает тебе играть роль наставника? — хмыкнул я.

— Должен же тебя кто-то наставить на путь истинный, — весело улыбнулся Сергей. — Да и нравится мне делиться мудростью с менее опытным товарищем. И давай уже, не стой, если слишком задержимся, всех красоток расхватают!

Я на это ничего не сказал, так как и сам болтать особо не любил, ну а рассказывать ему о той же Кате… Эх, и почему она никак не позвонит?.. Ну я не настолько дурак, чтобы делиться с другом о таком, даже если полностью уверен в своём товарище. Всё же кем бы он ни был в обычной жизни, но Бестужевы входят в клан Медведевых, и это накладывает определённый отпечаток на мировоззрение моего друга.

К сожалению, все наши взаимоотношения могут оставаться таковыми, пока я своими действиями не перейду дорогу клану. Там уже Сергей просто не сможет противиться приказу главы рода… В общем, в истории хватало примеров, когда друзья были вынуждены убивать друг друга из-за того, что их семьи просто оказались по разные стороны вражды, даже когда они сами не особо горели желанием участвовать во всём этом.

Мы живём в жестоком мире, где воля твоего клана решает всё, и это не говоря уж о более низовых отношениях, выражающихся в подчинении родителям и в целом старшим.

— Макс, о чём опять задумался? — хлопнул меня по плечу Сергей, выводя из мыслей, хорошо хоть в этот раз не так уж сильно. Оно даже почти не болело после этого.

— О том, что мне предстоит пережить, чтобы твоя «охота» удалась, — улыбнулся я.

— Не бойся, найдём и тебе девушку на этот вечер. Я не намерен оставляться второго пилота позади!

Глава 10

Ну что можно было ещё ожидать от клуба с названием «Пирамида»?

Всё вокруг было построено на том, чтобы вызывать как можно больше ассоциаций с Египтом и временами фараонов. Даже охрана на входе выглядела как стража правителя. Бесспорно, это смотрелось довольно интересно, но чёрные подведённые глаза и эти бородки колышком… Всё это, на мой взгляд, выглядело несколько кричащим и аляповатым. Да и качество костюмов оставляло желать лучшего, отчего создавалось впечатление, что оказался на премьере дешёвого спектакля. С таким размахом могли бы заказать костюмы и получше. Тем более, насколько я помню, такие бородки охрана во времена царствования фараонов не носила. А вот из одежды у них были только набедренные повязки и в некоторых случаях кусок светлой ткани, перекинутый через плечо — в любом случае это позволяло легко разглядеть их мускулатуру и символы, нанесённые на кожу в виде иероглифов.

Это, можно сказать, было завлечение для девушек, которые хотели прийти в «Пирамиду».

На мой взгляд, с парнями явно перестарались и не выдерживали их внешний вид в соответствии с эпохой, но вопреки этому я не мог не отметить, что на девушек, обслуживающих гостей клуба, было очень приятно смотреть. На всех них были платья соответствующие общему антуражу заведения — калазирисы. С учётом того, что ткань предполагалась лёгкая и отчасти просвечивающая, то не удивительно, что многие сидящие у бара мужчины провожали работниц клуба очень внимательными взглядами. Да и я не удержался, проводив взглядом нескольких фигуристых красавиц.

Более того, если ты приходил в наряде хоть немого соответствующей древнему Египту, то тебе предоставляли скидку в баре. Говорить о том, как выглядели девушки внутри, думаю, не стоит? Правда, они были в основном в лёгких туниках, что, скорее, соответствовало римской культуре, да и изготовить их было легко: достаточно взять условную простыню (и пусть мне попытаются доказать обратное, но если оно выглядит как простыня, значит, ею и является, даже если в ней сделали несколько дырок и отрезали часть ткани), но кто будет обращать на такие мелочи внимание, тем более, когда всё смотрится очень красиво?

И да, внутри обстановка тоже соответствовала египетской культуре. Стены были расписаны соответствующими рисунками. Кое-где и вовсе создавалась иллюзия трещин и пройденного времени, будто мы вдруг оказались внутри самой настоящей пирамиды, в которую просто притащили современное оборудование и решили устроить танцы.

Тут даже были чаши с огнём, закрытые ударопрочным стеклом, но всё же. Они давали достаточно света и бликов, чтобы создать подходящую обстановку.

Диджей, что находился чуть на возвышении, был отделён от зала колоннами, одет в одежду жреца и размахивал какой-то палкой с металлическим скарабеем на конце. Для чего это ему было надо — мне было совершенно непонятно, но собравшимся, похоже, такое нравилось, так что пусть будет.

— Я не буду это говорить, — настаивал я на своём, пока Сергей пытался объяснить, какой метод знакомства он собирается использовать сегодня. — И не заставляй.

— Макс, ну что ты, — покачал головой парень. К этому моменту бармен подготовил два шота, которые он заказал для нас и мы их залпом выпили. По телу пронеслась тёплая волна, которая лишь немного сбивалась горечью напитка. — Я стопроцентно уверен в этом методе, но мне одному это точно не провернуть. Будет совершенно не тот эффект. Так что давай, выручай друга!

— Не буду я изображать, что у меня сломана рука! И вообще, где ты сейчас достанешь гипс и повязку?

— Ой, да ладно тебе, — отмахнулся мой друг. — Это вообще мелочи. Спросим у бармена аптечку, возьмём бинты и всё организуем! Ладно, вижу, что тебе надо разогреться.

— Ничего мне не надо! — возмутился я, но Сергей меня, как всегда в такие моменты бывает, не слушал. В его голове уже сложилась идеальная картина, которая в девяносто девяти процентах случаев совершенно расходилась с действительностью.

Бестужев уже выцепил кого-то взглядом рядом с нами и когда выбранная им девушка оказалась рядом, легонько коснулся её плеча. Стоило красавице повернуть к нему, как мой друг выдал:

— Привет! Ты знакома с Максом? — обворожительно улыбнувшись, он указал на меня и быстро скрылся в толпе. Сказал он это таким галантным и пафосным тоном, что в тот момент я уже пожалел, что во всё это ввязался.

Незнакомке оставалось лишь недоумённо проводить его взглядом и посмотреть на меня.

— Я так понимаю, это ты Макс? — немного неловко спросила она.

— Похоже, да, — чуть смущённо улыбнулся я, показывая ей на освободившееся место за баром.

Насколько я понял из объяснений своего друга, этот метод основывался в целом на неловкости возникшей ситуации. Девушка просто не понимала что происходит, ведь к ней обращался один парень, а в итоге она остаётся наедине с другим, тот же тоже должен показывать свою неловкость от произошедшего, чтобы ей стало чуточку легче. В итоге либо девушка уходила в сторону, пользуясь наличием людей вокруг, либо всё же становилась инициатором разговора. После этого всё уже зависело от парня, оставшегося с ней.

Метод необычный, но в данный момент он всё-таки вызывал меньше вопросов, чем план со сломанной рукой.

Удивительно, но разговор с рыжеволосой красавицей по имени Лена действительно завязался. Вроде бы оба сначала не знали что говорить, но после первого коктейля, заказанного у очень внимательного и чуткого к требованиям клиента бармена, стало чуть легче и так неспешно мы стали говорить о всякой ерунде. Я чувствовал себя довольно легко рядом с ней, а моя новая знакомая, кажется, даже искренне смеялась над моими шутками. Я уже и забыл, что пришёл сюда с другом, и тот в данный момент вышел на собственную «охоту».

Вот только всё испортилось, когда она начала расспрашивать про ранг. Нет, делала она это не напрямую, так как тема не то чтобы табулированная, но это не то, что вот так в лоб спрашиваешь у незнакомца, но всё же ей удалось выбить из меня признание. Стоило Лене услышать о моём Белом ранге и сразу стало заметно, как изменилось выражение её лица.

Вроде разговор продолжился дальше, но чувствовалось, что девушке уже не так интересно со мной, и она лишь ищет пути к отступлению. Для неё спасением стало появление подруг. Так-то мы могли продолжить разговор и в более расширенной компании, но моя новая знакомая воспользовалась этим, чтобы вежливо свалить, попытавшись сказать какое-то оправдание, но из-за громкой музыки я почти ничего не расслышал.

Впрочем, это было вполне ожидаемо. Кого ещё я мог бы найти в клубе, как не очередную охотницу за сильным партнером? В этом плане я был не самой лучше кандидатурой, ведь даже те, кто не собирался связывать свою жизнь с боевыми искусствами, останавливались на Зелёном ранге, что уже было выше на одну ступень моего текущего уровня развития.

Может быть, мне и удалось бы кого-то сегодня подцепить, но явно не «охотницу за силой». Такие были даже не прочь секса без обязательств, лишь бы получить ребёнка, который потенциально может стать сильным мастером и в итоге возвысить в том числе свою мать.

Вот такой вот наш мир и приходится жить по его правилам, где я чаще всего оказываюсь последним в очереди. Не то чтобы у меня не было отношений с девушками, но когда семь из десяти как раз мало чем отличаются от «охотниц», найти ту, которой без разницы твой ранг значительно сложнее.

— Так и знал, что ты без меня не справишься, — как будто только дожидаясь этого момента за спиной бесшумно возник Сергей.

Парень был весел и вообще доволен жизнью, но не привёл с собой девушку, а значит, он ещё не выбрал цель сегодняшнего вечера, которая должна покориться под его обаянием. То, что это обязательно случится — я не сомневался. Пусть он и любил рассказывать о своих подвигах, порой преувеличивая, но то, что Сергей нравился девушкам — было абсолютной правдой, и спорить на эту тему не имело никакого смысла.

— Вот только не начинай…

— Небось, очередная «охотница»? — спросил Бестужев.

Именно он мне рассказал все эти теории о методах подката к девушкам, и на какие категории они делятся. Не факт, что во всём он был так уж и прав, но пока ошибок я не видел.

— Ага, как выяснила мой текущий ранг… — махнул я рукой, объяснять тут в принципе было нечего.

— А я тебе говорил, что надо брать харизмой, — похлопал меня по плечу Сергей, в этот раз даже совсем легонько. — Если сумеешь заинтересовать девушку, то она и на ранг не обратит внимания. Тем более тут, как правило, собираются повеселиться, а не искать партнёра на остаток своей жизни, — широко улыбнулся он. — В общем, я решил всё переиграть и в гипсе буду я, а ты будешь рассказывать трогательную историю.

Я удивлённо воззрился на друга. Он? В гипсе? Почему-то одна лишь эта мысль вызывала во мне улыбку, но почти сразу до меня стала доходить и другая часть сказанного. Рассказывать историю должен был я.

Ох, блин… Вот не любил я такое. Душой компании меня назвать было нельзя, и обычно главным оратором в таких «сценках» выступал именно мой друг. Чую, это закончится скверно…

— Я вообще-то… — попытался я переубедить его, но… кто же даст, особенно когда в голосе моего друга уже всё сложилось лучшим образом.

— Возражения не принимаются, — перебил меня парень и потянул в сторону. — Пошли быстрей, надо ещё реквизит сделать.

В итоге всё необходимое оказалось не у бармена, как изначально говорил мой друг, а у какого-то знакомого Сергея, который протащил всё для создания образа в туалет, где собственно они и сделали из Бестужева больного.

Ему бы в голове не мешало кое-что поправить, но кто же меня послушает.

Удивляло же больше то, что, похоже, всё это было не просто импровизацией, а чем-то построенным на серьёзном уровне. Незнакомый мне парень споро достал из откуда-то появившегося тут рюкзака (посетителей с собственными сумками внутрь не пускали) несколько запечатанных пакетов и стал вскрывать некоторые из них. Внутри оказались какие-то порошки, которые он начал смешивать прямо в раковине, в которой уже стояла заглушка, чтобы вода не утекала вниз. Получившийся состав он оставил настаиваться и тем временем стал доставать пластиковые пластины, которые на практике оказались каркасом для будущего бутафорского гипса.

То, что сейчас происходило, больше напоминало сложную и хорошо спланированную шпионскую операцию, чем на попытку познакомиться с девушкой. Это же сколько надо было привлечь знакомств и ресурсов, чтобы организовать подобную услугу? Или я чего-то не знаю и это настолько востребовано?

Я перевёл непонимающий взгляд на Сергея.

— Работают профессионалы, — подмигнул мне мой друг, закатывая рукав и дав свою руку для закрепления каркаса.

Меня в тот момент больше волновало не столько профессиональные навыки этого парня, а скорее, где вообще Бестужев его нашёл в клубе и как уломал на авантюру.

В итоге, спустя каких-то десять минут, всё было готово и только что созданный на моих глазах гипс, украшал руку Сергея, ничем внешне не отличающийся от настоящего. Всё тот же незнакомец быстро уничтожил все следы своей работы и, раскланявшись с моим другом, выскочил из туалета.

— Пожалуй, нам пора, а то очередь, наверное, уже собралась, — хмыкнул Бестужев. — Ан-нет! Забыл кое-что важное! — и с этими словами вытащил из кармана несколько разноцветных маркеров и торжественно вручил их мне.

— Это ещё зачем?

— Как зачем? Расписываться! Не знал про такую традицию? Друзья обычно расписываются на гипсе, оставляя пожелания. Если будут они, это окончательно дополнит образ! — с улыбкой произнёс он.

— Ох… Ты и впрямь серьёзно к этому отнёсся, — покачал я головой.

— Это охота! К ней только так и надо относиться! — воодушевлённо сказал мой друг. — Вот впитай ты хоть каплю моего энтузиазма, то уже давно бы знал как завоёвывать красоток! А теперь давай пиши уже. И постарайся сделать почерк разным. Иначе это будет подозрительным, но не думаю, что они будут так уж присматриваться.

Я бросил на Сергея укоризненный взгляд.

— И не смотри так, пиши лучше. Пиши. Пока мы тут возимся, всех горячих крошек разберут!

Повезло, что туалет был далеко не единственным и для своих целей мы выбрали самый дальний из них. И всё же не удалось избежать очень уж двусмысленных взглядов, когда мы наконец-то оказались в коридоре. Вот по-любому подумали что-то не то.

Глава 11

— И вот в этот момент, когда котёнок уже был в его руках, под моим другом ломается ветка дерева, и он с трёх метров падает на землю прямо на камни, — вдохновенно закончил я рассказ о подвигах своего друга, надеясь, что при этом не выгляжу совсем уж глупо.

Всё-таки у Сергея такие истории получаются на порядок лучше. Да и рассказывает он так, что ты готов верить в любую чушь, настолько всё звучит убедительно. Часто вообще создаётся впечатление, что ты сам был участником этой истории, и вот ты уже поддакиваешь под особо насыщенные эмоциями моменты.

Целью Бестужева была компания из пяти девушек, которые уже успели три раза обновить свои бокалы, и их разговоры становились всё громче и развязнее. Мне же пришлось рассказывать заготовленную парнем историю о том, как он спасал Громового котёнка, который сбежал от девочки на высокое дерево. С учётом того, что это явно был зверь, то было понятно, что девочка была из какого-то рода, что добавляло очков в глазах слушающих. Всё же одно дело забрать с ветки обычного котёнка, а с другой стороны, когда это зверь из Лабиринта, который, несмотря на свой размер и возраст, может удивить смертельно неприятным сюрпризом. В таком случае сломанная рука у молодого мастера боевых искусств ни у кого не вызывает удивление.

Когда имеешь дело с подобными существами, то уж лучше рука, чем вспоротое горло или вырванное сердце. К сожалению, происходит и такое, и чаще, чем хотелось бы. Да и скидку на то, что Громовой котёнок вроде как был одомашнен, тоже никто не давал — такие звери редко когда подпускают к себе кого-то, кроме хозяина, с которыми они связаны специальным ритуалом. И всё же хватает эксцентричных особ, которые точно могли подарить маленькой девочке подобного зверя. Один этот нюанс поднимал историю в глазах остальных на уровень небожителей, а то, с каким пренебрежением мой друг бросился на помощь, говорило уже о его собственных силах как практика.

— К сожалению, котёнок очень испугался и во время падения прокусил мою руку, повредив кость, — с улыбкой произнёс Сергей таким тоном, будто для него это была сущая мелочь.

Пусть сама история, на мой взгляд, была довольно глупой, но она была рассчитана на девушек, который уже успели выпить не один коктейль, и критичность восприятия мира ими уже была нарушена. Так что все кульминационные моменты рассказа были сопровождены должным количеством охов и заинтересованными взглядами в сторону героя вечера.

Мне как рассказчику тоже перепадала часть внимания, так как все понимали, что их много, а «герой» то один. Я же в их глазах, благодаря тому что всё красочно описывал, в какой-то мере становился сопричастным в спасении котёнка и тоже должен был быть одарён благосклонным взглядом.

Когда мне всё это разъяснял Сергей, ещё раз проверяя, насколько хорошо я запомнил придуманную историю, я думал, что на такую ерунду никто не поведётся, но нет. Девушек не смущали нелогические нестыковки, а вовремя подсуетившийся Бестужев увеличил количество алкоголя в крови красавиц, попросив официанта обновить напитки ближе к концу. И главное, сам хитрец при этом практически не пил. Делал вид что пьёт, но от меня не укрылось, что его бокал опустел максимум на треть. Да и был там алкоголь на десяток градусов слабее того, что был в бокалах девушек. Уж то, чтобы девушкам налили ядрёную смесь, Сергей обеспечил заранее.

В итоге уже спустя пятнадцать минут мы сидели в окружении красавиц. Наш «герой» удостоился внимания сразу двух дам, мне же уделяла внимание одна девушка, но я был далеко не против такого, тем более, она была очень даже симпатичной. Последние две девушки, казалось, остались не у дел, но, похоже, знакомиться с парнями сегодня они не были намерены и просто веселились вместе со всеми за компанию.

Лёгкие разговоры, смех красавиц и аромат их духов с небольшой долей алкоголя делал своё дело. Атмосфера становилась всё более непринуждённой. Сергей же к этому моменту чуть ли не открыто лапал ту, что сидела по левую руку от него — делать то же самое правой рукой было проблематично из-за «сломанной» руки.

Похоже, затея моего друга полностью себя оправдала, и отсюда мы уйдём в сопровождении красавиц, благо, на этот счёт у Бестужева уже всё было готово и недалеко от клуба нас ждали номера в отеле.

— Это ещё что за дела?! Ты совсем охренел лапать мою девушку?! — раздался рёв позади нас, разрушив всю тщательно создаваемую атмосферу.

Я и не заметил, занятый своей новой знакомой, что мой друг уже вышел на танцпол и вовсю развлекался с подвыпившей блондинкой, которая к нему откровенно липла, потеряв где-то все стопоры и нормы приличия. Так что кто кого ещё лапал — уж она себя в этом направлении нисколько не сдерживала. Вторая девушка тёрлась где-то рядом с ними, но сейчас это было не столь важно.

Главное, когда я обернулся на возмущённого парня, то увидел, что Сергея держит за воротник рубашки бугай чуть ли не под два метра роста. Мой друг, несмотря на все тренировки, таким показателем как рост похвастаться не мог и был несколько ниже среднего, что особенно чётко было видно при сравнении двух парней.

Блондиночка, опомнившись, попыталась их разнять, что-то не особо вразумительно бормоча о какой-то ошибке, но, по всей видимости, это действительно её парень, и он ничего не хотел слушать. Я бы на его месте тоже вряд ли бы стал слушать объяснения, ситуация и так была кристально ясной, особенно когда ты и сам не особо трезв и не обращаешь внимание на детали.

— Только этого ещё не хватало…

К нашей компании стала приближаться охрана клуба, которая смотрела очень недовольно на парня, решившего устроить в заведении сцену. Видя, что в такой обстановке точно ничего не выйдет, двухметровая дылда отпустил Сергея и указал на выход из клуба, возле которого стоял ещё один охранник. Намёк прозрачнее некуда, особенно в ситуации, когда с других направлений тебя отсекают другие охранники.

Драки среди молодёжи не редкость, а уж когда в твоём городе находится один из входов в Божественный Лабиринт, то концентрация мастеров боевых искусств тут была выше всякой нормы. Понятное дело, что в таком случае агрессии не избежать, но вот если культиваторы начнут выяснять свои отношения внутри, то от обстановки мало что останется целого. Лучше направить их агрессию наружу, где за погром придётся отвечать перед городом. Поэтому при малейшем возникновении конфликта, охрана реагировала мгновенно, спроваживая людей на улицу.

Да и охранники судя по ощущениям были никак не слабее синего ранга, что вполне достаточно, чтобы силой урегулировать практически любой конфликт, особенно среди подвыпивших парней, считающих себя в этот момент самыми крутыми среди собравшихся. А выше синего ранга в таких местах практически и не бывали. Это культиваторы с именем, статусом и главное — силой. Таким не нужно искать девушек, их привезут сами. С учётом того, что мужчин-практиков по сравнению с девушками было в разы меньше, то это ни у кого бы не вызвало удивление.

— Пойдём выйдем! — рыкнул этот бугай, не слушая возражений как со стороны моего друга, так и своей девушки. — Мне очень хочется с тобой «поговорить», — он демонстративно хрустнул костяшками пальцев, сжав левый кулак правой рукой. Ручища у него были вполне приличными, а сам кулак размером с мою голову.

Пришлось поспешно извиняться перед своей спутницей и побежать на помощь Бестужеву. Пусть он умел неплохо драться, но кто знает, на что способен этот парень. Да и ещё не хватало, чтобы нас занесли в чёрный список клуба. Уже понятно, что на ближайшие полгода это будет довольно популярным местом и быть ограниченным в его посещении очень не хотелось. И это даже несмотря на то, что я редко выбираюсь в подобные места.

— Эй! — крикнул Сергей, недовольно одёрнув воротник рубашки, помятый лапищами ревнивца. — Давай решим дело миром. Катя ничего не говорила о том, что у неё есть парень!

— Меня, вообще-то, зовут Лена! — имела наглость возмутиться эта блондинка из-за того, что мой друг попутал её имя.

Девушки! Её нисколько не смутило, что при наличии парня она оказывает знаки внимания другому человеку и действует более чем откровенно, а вот стоило назвать её не тем именем и вот напротив моего друга разъярённая фурия.

— Никита, ты должен объяснить ему, что он зря приставал ко мне, — тут же прижалась девушка к своему парню, одарив его чарующей улыбкой. — Я вовсе не хотела с ним танцевать, он буквально силой меня заставил! Я говорила ему, что я тут не одна, что у меня есть парень, но он всё лез и лез!

Бугай же, похоже, не совсем адекватно воспринимал реальность, так как не только не возмутился предыдущими действиями своей девушки, а, наоборот, радостно улыбнулся. Видимо, в его не слишком умной голове вариант «к девушке клеился какой-то хмырь» был куда приятнее и реалистичнее, чем «девушка липла к другому парню». Да и девица, окинув взгляд обоих парней, явно сделала ставку на того, кто был побольше, и что вероятнее, сильнее. Если бы мой друг был таким же крупным, то, скорее всего, барышня помахала бы старому кавалеру ручкой. Впрочем, для проведения одной ночи эта девушка точно подходила, но вот на большее точно нет. Ну его… с такой связываться только нервы себе трепать.

— Кхм, — нахмурился Сергей, задетый тем, что его только что «кинули».. — Да брось врать! Ты сама только что предлагала найти нам место поуединённей!

К этому моменту я оказался рядом с ним, чтобы в случае чего оказать поддержку. Толку от меня, скорее всего, будет мало, но всё же и стоять в стороне я тоже не мог.

Блондинка недовольно отвлеклась от своего парня и посмотрела на нас, почему-то при этом указав на меня.

— Он тоже ко мне приставал, — коварно улыбнулась она.

Я на это мог лишь ответить ошарашенным взглядом. Вот же дрянь! Сходил, называется, в клуб развлечься.

— Ну всё! — выкрикнул Никита, не выдержав такого распалённый не только алкоголем, но и тем, что девушка липла к нему, чуть ли не теревшись своими прелестями о его правую руку, и явно обещала в случае победы кое-что особенное. — Сейчас вы у меня получите!

Вокруг парня неожиданно заклубилась энергия, и на миг позади него я увидел образ носорога, что понёсся в нашу сторону. Да этот отбитый на голову практик использует боевую технику в обычной уличной разборке!

Первый на это среагировал Сергей, прикрыв меня собой, и выставил перед собой правую руку, создавая щит из энергии в его рост.

Кулак бугая, совмещённый с образом носорога, ударил в поставленную защиту, но не прямо как, видимо, предполагал мой друг, а сбоку, где она была чуть слабее. Сергея, несмотря на укрепление духовной защитой, снесло в сторону и впечатало в мусорный контейнер, где он и осел, на несколько мгновений потеряв ориентацию в пространстве. Приложило его неслабо, возможно, даже вплоть до сотрясения.

Такой прыти от этого Никиты не ожидал ни он, ни я. Да и продемонстрированная техника всем своим видом говорила о том, что она будет прямолинейной и направлена именно на подавление противника, но вот двухметровая дылда смог удивить, чем обеспечил себе преимущество в битве.

— А теперь ты! — рявкнул он, глядя на меня покрасневшими от гнева глазами.

Да что там наплела эта белобрысая, что он так разъярился!

Мне, похоже, повезло лишь в одном — в первую атаку Никита, похоже, вложил чуть ли не весь имеющийся у него запас духовной энергии. Возможно, я и неправ, но, по крайней мере, больше подобную атаку он не повторял, просто став атаковать меня руками и ногами, заставляя постоянно двигаться, чтобы не попасть под эти пудовые кулаки. Всё же парень как бы был в два раза крупнее меня, и всполохи энергии говорили о том, что он усиливает себя. Такими темпами стоит мне пропустить хотя бы один удар, и я труп. И это не преувеличение. Подобные удары могут убить простого человека, а я был не так уж далёк от него. У меня не было защитных и укрепляющих техник, чтобы выдержать что-то подобное. Да и закалки как таковой, кроме общеукрепляющей, дающейся всем в школе, я не проходил.

В мою пользу играло то, что мой противник был слегка подвыпившим и, следовательно, не слишком ладил с координацией. Его удары были чересчур кривыми и прямолинейными, благодаря чему я мог уклоняться. Кажется, его даже не смущало, что я пока не воспользовался ни одной из боевых техник. Угу, как будто я мог — сил ни на одну известную мне бы точно не хватило. По крайней мере, не на те, что реально могли помочь в этом бою.

Прошла, наверное, уже целая минута с начала того, как этот бугай насел на меня — в бою вообще сложно воспринимать время, которое начинается то растягиваться, то, наоборот, ускоряться, особенно когда ты не успеваешь среагировать на очередную атаку.

Меня спасало лишь то, что за время работы с Бестужевым и его командой я довольно часто выступал на их разогревах, принимая удары перчатками, и уже привык к скоростям практиков. Да, они действовали не в полную силу, но всё равно это было хорошим подспорьем, чтобы научиться реагировать на их движения, особенно когда они делают их без использования духовной энергии.

Атаки же Никиты я видел не только визуально, но и чувствовал, как потоки энергии закручиваются во время его ударов. Я даже не знал, что с помощью семейных техник смог развить такую чувствительность к духовной энергии, но благодаря этому я мог заранее предугадать, куда будет нанесён удар и уйти в сторону. Возможно, с кем-то опытным такое бы не сработало, но мой противник был слишком прямолинейным.

— Да хватит рыпаться, урод! Стой на месте! — прорычал парень, силясь нанести очередной удар и ещё больше злясь оттого, что у него никак это не выходило.

Вот только все эти уходы и увороты не давали мне и шанса провести ответную атаку, да и что может сделать белоранговый против того, кто как минимум на одну ступень выше тебя?

Понимание того, что у меня остаётся всё меньше шансов выбраться из этой передряги заставило мозг с бешеной скоростью искать пути решения проблемы. И кажется, мне удалось что-то придумать. Это, конечно, безумно, но всё же…

Глава 12

Сосредоточившись, я сконцентрировал то невеликое количество энергии, что выделял мой духовный сосуд в руках и стал действовать. Нырок под правую руку, мой противник чуть не попадает мне в ухо, но риск стоит того, и я успеваю коснуться двух точек на руке наблюдая как моя энергия начинает незаметное воздействие на энергетику бугая.

Резкий разворот. Перекат. Я оказываюсь позади сделавшего слишком большой выпад вперёд Никиты и нажимаю ещё на три точки на задней поверхности бедра. Мои касания, как и во время исполнения массажных техник легки и в то же время оказывают своё воздействие, но до реализации задумки ещё далеко.

Никита при этом, кажется, даже и не замечает моих воздействий на его энергетику. Нет… не выйдет из этого парня толкового Покорителя Лабиринта, слишком уж неуклюжий, глупый и прямолинейный. В целом в плане становления Покорителем у девушек куда больше возможностей и способностей.

От широкого взмаха ногой пришлось резко прогибаться назад. Затем, оттолкнувшись руками от земли, я отскочил назад, чтобы в следующий миг сделать подшаг влево, уходя от очередной атаки обходя Никиту со спины. За это время я успеваю коснуться точки у нижней части позвоночника.

В целом дело уже сделано и лишь необходимо дождаться результата, но успех можно закрепить, чтобы ускорить сам процесс.

По итогу я уже сам весь запыхался, но смог избежать всех ударов парня, который с каждым мгновением действовал всё менее уверенно. Вот наконец-то он остановился на месте, тяжело дыша, и весь покраснел, будто от ярости. Так как мы находились достаточно близко друг к другу, я хорошо расслышал бурчание в его животе.

— Советовал бы поспешить, — искренне посоветовал я, сочувствующе улыбнувшись.

— Да что ты несёшь? — буркнул он и тут же попытался ещё раз напасть на меня, но бурчание в животе становилось всё более зловещим и достаточно громким, чтобы на парня начали удивлённо коситься.

Через пару мгновений так и не закончив удар, Никита, со всей доступной прытью, при этом ещё и используя энергию для большего ускорения, рванул обратно в клуб, хватаясь за живот и выкрикивая проклятия, непонятно кому адресованные.

— Дверь-то ему чем не угодила? — не понял Бестужев. За время моего боя он, похоже, уже успел прийти в себя и только в данный момент выкарабкался из покорёженного мусорника.

Я точно платить за сорванную дверь не собираюсь, так что пусть сам с этим разбирается. Тем более, свидетелей этого побега более чем достаточно.

— Ты как, в порядке? — спросил я у друга.

— Да, всё нормально, — кивнул он мне. — Голова немного кружится, но это быстро пройдёт.

Я хлопнул его по плечу, удовлетворившись ответом, после чего бросил взгляд на девушку, которая и была виновницей всей этой маленькой потасовки. Вот, оказывается, как всё бывает.

— Надеюсь, на этом все претензии исчерпаны? — не обращая внимания на собравшихся, спросил я у блондинки, которая не знала, что ей делать в подобной ситуации.

Её парень, на мой взгляд, был крайне посредственным бойцом. Если бы он не набрался до этого и действовал хоть на крупицу более обдуманно, то у меня не было бы шансов что-то ему противопоставить.

По итогу он проиграл парню с белым рангом — если кто узнает, он станет настоящим посмешищем. Ведь это, по сути, сравнимо с тем, как профессиональному бойцу драться со школьником и получить от него люлей.

Теперь же в глазах девушки я должен был выглядеть как боец с неизвестными возможностями, которого ещё и ни разу не задели. Правда, мои рёбра, по которым вскользь прошёлся один из ударов, говорили обратное, но я старался не подавать виду и не кривиться от резких движений. Надо же было так подставиться практически в самом конце!

— Н-нет, — побледнев, ответила она и стала медленно отступать, чтобы скрыться в клубе.

После неё туда потянулись и остальные зрители. Зрелище закончилось.

— Сходили отдохнуть, — покачал я головой, положив руку на правую сторону груди и поморщившись на миг от стрельнувшей от прикосновения боли.

Вроде не сломал, просто ушиб. Хорошо хоть так, а то потом бы пришлось объясняться маме. Вот кто точно не отпустил бы меня просто так.

— Ты как? — участливо спросил я у Сергея, который брезгливо отбросил в сторону кожуру от банана, что неведомым образом оказалась у него на плече.

В целом, несмотря на то, что внешне он вроде не пострадал, но столкновение с мусорным контейнером и посыпавшийся сверху мусор, когда он треснул от удара, оставили от выходного наряда моего друга печальное зрелище. В таком виде точно не пойдёшь знакомиться с девушкой.

— Да вроде нормально, — развёл руками Сергей и тут же поморщился, схватив себя за правую руку. — Только знаешь что?

— Что?

— Кажется, я действительно сломал правую руку, — глупо улыбнувшись, произнёс мой друг и не удержавшись засмеялся.

Смех был настолько заразительный, что я не смог остаться в стороне.

— Спас… котёнка, — с трудом выговорил я сквозь смех.

— Да уж, — поморщился Сергей, баюкая руку. — А что это вообще было?

— Ты про что?

— Почему этот дылда вдруг сбежал? — уточнил свой вопрос мой друг. — Я только хотел вмешаться, чтобы тебя ненароком не прибили, а тут такое.

— Скажем так, — почесал я затылок. — Ему срочно понадобилось в туалет.

— Погоди… что!? — недоумённо посмотрел он на меня.

* * *
Следующий день я провёл в постели, восстанавливаясь после ночки. Недооценил я удар, нанесённый Никитой. Сам удар пусть и прошёл вскользь, но вот в плане энергетики всё обстояло куда хуже. У противника оказалась крайне «ядовитая» энергия, повредившая несколько моих меридианов, благо это были тонкие поверхностные каналы.

Обычно такое бывает после схваток мастеров боевых искусств с разной стихией, часть свойств которой приобретает энергия практика. К примеру — огня и воды, молнии и земли. Они противоположны друг другу и действуют довольно угнетающе. Для кого-то сильного это не особая проблема, но где я и где сильный?

Моя внутренняя энергия не имеет чётко выраженной стихийной основы, но, видимо, у ауры Никиты изначально «ядовитая» структура. Даже интересно, какие именно техники он изучает, чтобы добиться такого результата?

В целом ничего серьёзного, но пришлось соврать маме и взять выходной. Зато мог опробовать кое-что ещё из техник массажа, в найденных в бумагах деда. Но уже через пару часов изучения, я почему-то то и дело мысленно возвращался к Ласточкиной, мысли о которой всё чаще мелькали у меня в голове в последние дни. Обычно я отвлекался работой, но сегодня у меня было слишком много свободного времени…

Несмотря на то что Катя согласилась пойти со мной на свидание без какой-либо паузы, после этого наступило длительное и немного томительное ожидание. Её прямого телефона у меня не было, а она сама так и не звонила. Да и всё-таки девушка была из клана Ласточкиных, и у неё могло быть много занятий, которые так просто не отменишь из-за желания пойти на свидание, но всё же.

Прошли недели, и я уже потерял всякую надежду на продолжение наших отношений с рыжеволосой красоткой, как совершенно внезапно зазвонил телефон. Причём именно тот, который я использовал только для работы. В принципе по нему могли позвонить и прошлые клиенты, чтобы напроситься на новый сеанс, так что я не питал особых надежд.

— Максим? — послышался слегка неуверенный мягкий голос.

— Д-Да! — не узнать голос той, с кем я не так давно переспал, я просто не мог и из-за этого, не желая того, выдал своё волнение, не сразу справившись с ним.

Возможно, у моего друга Сергея это получилось бы сделать непринуждённо, но вот я не был настолько опытным в этом вопросе. Да и что скрывать — огненная красавица мне действительно понравилась. Вот только невольный червячок сомнений подтачивал мою уверенность в том, что мне удастся вновь встретиться с пусть и не находящейся на первых ролях в своей семье, но всё же клановой девушкой-культиватором.

Да и хорошо, что решил представиться всем своим настоящим именем, а то мог бы ляпнуть не подумав, что ошиблись номером, а так есть время осознать, что именно тебе говорят.

— Можешь говорить? — осторожно спросила она после небольшой паузы.

— Да, конечно, — на самом деле я в тот момент был занят медитацией, но даже если я прерву её чуть пораньше, то ничего страшного не произойдёт.

Да и была эта медитация лишь для прогона энергии по энергетическим каналам и меридианам. Будь это что-то более серьёзное, то я бы перешёл в специальную экранированную комнату, где мне могут помешать только родители. Да и все знают, что во время медитации и особенно глубоко погружения, мастера боевых искусств лучше не трогать, иначе всё может закончиться девиацией течения энергии, а то и вовсе разрушением меридианов. Восстанавливаться после такого потом придётся, возможно, несколько лет, да и то без особой уверенности на стопроцентный успех.

— Извини, что не позвонила раньше. Мы вроде договаривались, а я тебя словно проигнорировала, — удивительным образом мне почудилось, что сейчас девушка на том конце покраснела. — Неловко получилось и вообще не очень хорошо с моей стороны.

— Ничего, я понимаю. Дела клана и всё такое, — невольно улыбнулся, пытаясь произнести это как можно ободряюще.

— Да… Дела клана… — мне показалось, что голос Кати звучал как-то странно, я бы даже сказал грустно, хотя, возможно, мне кажется.

— Что-то стряслось? — осторожно спросил я, окончательно переходя в более удобную позу. Всё же медитировать после такого звонка меня не тянуло.

— Ничего такого, — тут же приободрилась она. — Так что, мы идём с тобой на свидание или ты уже передумал? — а вот тут я не мог не почувствовать одновременно и весёлости и небольшой угрозы в случае моего неправильного ответа.

— Вовсе нет, — убеждённо заявил я. — Твоего номера у меня нет, вот и пришлось ждать звонка с твоей стороны.

— А я всё не звоню, да не звоню, — озорно ответила Ласточкина, благосклонно принимая мой ответ.

— Не звонишь, — кивнул я, пусть моя собеседница и не могла видеть меня. Впрочем, мы вообще часто во время телефонного разговора жестикулируем, будто наш собеседник стоит напротив и может всё видеть, но это уже частности. Не став откладывать дело в долгий ящик, я решил сразу спросить напрямую: — И когда встретимся?

— Ну… — на миг задумалась Катя. — Как насчёт сегодня?

— Сегодня, — в свою очередь подвис я. Как-то не ожидал от неё такого быстрого ответа, тем более, именно сегодня. — Постараюсь выкроить время в своём занятом графике. К примеру… в шесть?

— В шесть? Мне нравится. Успею навести лёгкий марафет, — голос девушки был похож на весенний колокольчик или текущий ручеёк, что отчасти завораживало и заставляло прислушиваться не к словам, а самому голосу. Поэтому я просто не ожидал следующей её фразы: — Только один вопрос: мне одевать трусики или лучше приходить без них?

— Э… — этот вопрос поставил меня в тупик, да и вообще изрядно выбил из колеи.

Я почувствовал, что невольно покраснел, представляя её без нижнего белья, тем более, я имел прекрасное представление как она будет выглядеть в этом образе.

— Это шутка, — задорно рассмеялась она, прекрасно почувствовав моё состояние. — Забыл уже, что я говорила о своём чувстве юмора?

— К нему точно надо привыкать, — хмыкнул я, справившись с собой. — Но если уж отвечать, то лучше с трусиками. Если застудишься, то потом устанешь ходить по лекарям.

Впрочем, это тоже была подколка на уровне её странного юмора. Так как очень сомневаюсь, что «пламенная дева» может простудиться из-за какого-то ветерка. Уж при её уровне сил, Катю можно закинуть голую в метель при минус сорока и она спокойно дойдёт до ближайшего города, не подхватив даже насморка, не говоря уж о большем. Сродство со стихией особенно огнём даёт неоспоримые преимущества в таком вопросе, да и организм мастера боевых искусств куда крепче, чем может показаться, особенно на таком ранге силы, на котором находится Ласточкина.

— Не думала, что ты настолько зануда… — показательно проворчала она. Небось и губы надула, выражая своё отношение к этому.

— Уже передумала идти? — хитро улыбаясь, спросил я. Пусть она меня и не видела, но интонацию точно должна была понять.

— Ну уж нет, — фыркнула девушка. — Просто обдумываю, какое место нам лучше всего подойдёт. Особенно с учётом указанного времени, и чтобы мы привлекли меньше всего к себе постороннего внимания. Это, знаешь ли, может напрягать и испортить весь момент вечера, — доверительным шёпотом произнесла Катя.

— Значит, выбирать будешь ты?

— Ты назначил время. Я место. Всё честно.

Оставалось надеяться, что это будет не какой-нибудь пятизвёздочный ресторан, за который придётся отвалить целую кучу денег. Пусть Еленаград был не самым крупным городом Империи, но и тут была парочка заведений на одно блюдо из которого, мне пришлось бы работать месяц, а то и больше.

Тем более, не стоит забывать о близости входа в Божественный Лабиринт и что оттуда, порой, наверх доставляют довольно редкое мясо и рыбу, не говоря уж о разных травах. Так что экзотики в городе хватает.

И ведь придётся всё оплачивать, ведь я не хочу выглядеть плохо в глазах подобной девушки. Вообще сомневаюсь, что с ней удалось бы встретиться, если бы не случайность и мой профиль работы.

— И не волнуйся, я понимаю, что ты не из такой богатой семьи, как моя, так что постараюсь не разорить своими запросами, — словно читая мои мысли, сообщила Катя. — Да и несмотря на свою клановость, я девушка простая, так что не мучайся.

— Ну и на том спасибо, — ухмыльнулся я.

— Ладно… мне пора. Встретимся в центре города в шесть, возле фонтана, — уточнила она. — Только, чур, не опаздывать. Это моя прерогатива!

— Как вам будет угодно, госпожа Ласточкина, — не удержался я от взаимной подколки, на что услышал в ответ сердитое неразборчивое бурчание. Похоже, моей собеседнице не нравилось, когда против неё играли по её же правилам.

Девушка повесила трубку, и я облегчённо выдохнул. Всё-таки я дурак, позвал на свидание Катю Ласточкину и она почему-то согласилась, вместо того чтобы оскорбиться и ответить мне ожидаемым отказом. Как бы то ни было, после этого пришлось звонить Сергею и одолжить что-нибудь из его одежды. Сделал я это, правда, не сразу. Вначале нужно было закончить с домашними делами и выбить у мамы отгул на вечер.

Чувствую, это ещё не самое сложное, что мне сегодня предстоит сделать.

Глава 13

— Макс! Да это должно быть сон! Что бы ты сам спрашивал у меня костюм? Должно быть, это какая-то особенная цыпочка! Колись! Кто это? Я её знаю? Она из нашей школы? Макс, ты чего молчишь?

— Так ты мне и слово вставить не даёшь, — вздохнул я, с трудом сумев пробиться через этот поток вопросов от своего друга. Сергей проявил неожиданный энтузиазм, стоило мне спросить его насчёт того, что лучше надеть на свидание. — И нет, ты её не знаешь.

— Уверен? Скажи хотя бы её имя, вдруг я всё-таки знаю. Я много девушек знаю! Вдруг…

— Серый… слушай… не донимай, — называл я его так только в крайней степени раздражения, о чём мой друг был прекрасно осведомлён. Так что, наверное, после такого должен был отступить, но всё же любопытство парня, похоже, было сильнее. — Как-нибудь расскажу, но не сейчас, — я не слишком хорошо был осведомлён о том, в каких отношениях находятся Медведевы и Ласточкины на текущий момент, чтобы делиться информацией о девушке. Вдруг это превратится в рычаг давления против Кати со стороны Медведевых или Сергей попробует выведать через меня тайны Ласточкиных. — Знаешь, как говорят: «Меньше знаешь — крепче спишь».

Вообще, соваться во все эти дела больших родов грозило большими неприятностями и я меньше всего хотел оказаться в зоне пересечения сразу двух из трёх крупных игроков нашего региона.

— Так она из клановых? — голос друга вмиг стал серьёзным. Из него исчезли привычные нотки дурашливости. — Макс, ты тогда это… поаккуратнее, что ли. Клановые ребята серьёзные. Надеюсь, ты хорошо понимаешь что делаешь. Мне теперь ещё больше любопытно, с кем именно на свиданку ты собрался, но в такой ситуации ты прав. Меньше знаешь — крепче спишь, — хмыкнул он. — Ведь если она одна из врагов клана — сам понимаешь…

Действительно, продолжать тут не требовалось, так как, несмотря на то что три клана должны были охранять жизнь мирного населения от возможного нападения со стороны Божественного Лабиринта, между ними существовала непрекращающаяся борьба за влияние. С одной стороны, это позволяло им постоянно держать свои силы на готовности, но с другой — не было и общности, которая могла помочь во время опасности. Да и в какой-то мере гибель любого мастера боевых искусств означала снижение защиты населения, но на это кланам было глубоко наплевать, что бы они там ни вещали на телевидении или через другие официальные каналы.

Это то, с чем нам приходилось жить и мириться со сложившимся положением вещей, не в силах изменить его в лучшую сторону.

— Понимаю. Но я не знаю, в каких отношениях ваши кланы сейчас, поэтому и не афиширую, чтобы потом не получилось, что я её своими действиями подставил под удар, — попытался я объяснить своё нежелание делиться подобным. — Сам понимаешь, некрасиво бы получилось и это ещё мягко сказано. Не говоря уж о том, что у меня нет никакого желания тоже становится целью клановых.

— Ладно, мне пора на тренировку, — не особо довольным голосом произнёс он. Я знал со слов Сергея, что помимо клановых тренировок он проходит ещё и родовые под руководством мамы и её сестры. Не то чтобы он был сильно против того, чтобы стать сильнее, но всё же было обидно получать от своей тётки и мамы, хоть и прекрасно понимаешь, что они гораздо сильнее тебя. На его бы месте я радовался, что у друга нет сестёр, вот тогда бы он точно взвыл. Уж я то знаю, даже несмотря на то, что наша семья против изучения боевых искусств. — Я позвоню, скажу своим, что ты зайдёшь за костюмом, но когда-нибудь я жду от тебя подробностей, ясно?

— Не хочешь лишаться второго пилота? — не удержался я от улыбки.

— Конечно не хочу! Где я ещё найду такого друга, как ты?! Эх… — на том конце послышался какой-то шум, и Сергей сразу стал торопиться: — Мне действительно пора. Увидимся!

Я повесил трубку и ещё несколько секунд просто смотрел в потолок.

А что, если правда Медведевы и Ласточкины враждуют? Да и сам интерес Кати мне непонятен. Чем больше я об этом думаю, тем непонятнее становится её внимание. Одно дело согласие после нескольких часов бурного секса, кровь в голову ударила и ей и мне, но сейчас, когда мы оба пришли в себя должно стать понятно, что эта встреча не самая лучшая идея. Причём для обоих.

Но собирался ли я на неё пойти?

Конечно!

Сборы проходили второпях — сложно собраться на свидание, так чтобы никто из женских особей, проживающих под этой крышей, ничего не заподозрил. Уж на такое у них всех очень поразительный нюх, как и увеличение шанса мне всё обломать в самый последний момент.

Мама, мягко сказать, была не в восторге от того, что мне приспичило вдруг взять отгул, но, видимо, клиентов на вечер было не так уж много, и мама смилостивилась, выделив мне свободный вечер. Да и в последние дни я ничем не заслужил от неё ответных кар и вообще всё выполнял как прилежный сын своей достопочтенной мамы.

Первым делом я отправился к Сергею домой. Дом Бестужевых находился в получасе езды от нас, так что я успевал на свидание и даже ещё немного времени оставалось. Взял время с запасом с учётом возможных пробок, ведь нехорошо заставлять девушку ждать. К моменту, когда я уже подходил к дому лучшего друга, на телефон пришло СМС от Кати, где обозначалось место встречи.

Не центр города, конечно, как мы изначально договаривались, но от моей текущей позиции будет не слишком большая разница, куда именно добираться.

Парк аттракционов, что находился на другом конце Еленаграда. Далековато, но место и впрямь хорошее. Парк расположился у самого берега реки Елены, в честь которой и был собственно назван сам город. По мифам это было связано ещё с первой девушкой-культиватором, что встала на пути монстров, защищая ранее находящуюся на территории города деревеньку — вот только подтвердить достоверность этих сведений было невозможно. Всё же года появления Божественных Лабиринтов по всему миру были тяжёлой вехой в истории человечества. Люди в то время больше интересовались тем, как бы выжить, а не тем, чтобы вести достоверные хроники.

В любом случае город получил своё название, да и вообще меня сейчас заботило место проведения предстоящего свидания. Там помимо собственно самих аттракционов находилась просто замечательная набережная и огромный зелёный парк, в котором очень любили гулять парочки. Последнее намекало на то, как именно хочет, чтобы проходило свидание, Катя, что настраивало меня на определённый воодушевлённый лад.

Как и обещал Бестужев, его родные уже были осведомлены о моём приходе. Мой друг, даже, несмотря на спешку, подготовил несколько вариантов из тех, что он носил ранее, так что выбор был довольно быстрым.

Тут, наверное, стоит пояснить, что я не был уж настолько беден, чтобы не позволить себе хорошую одежду, но тут был ряд причин.

Первая, как я уже упомянул любопытство моих родственниц, которые точно бы заинтересовались, куда я так приоделся.

Вторая же причина была в том, что мой друг был жутким шопоголиком.

Доходило до такого, что он порой в одной одежде появлялся только раз и тратил кучу времени, чтобы собрать новый наряд из уже ношенных вещей. Сергей, помимо прочего, занимался техниками рода и постоянно совершенствовался в боевых искусствах, и всё это сказывалось на его фигуре. Так что мой друг просто очень быстро перерастал свою одежду, которая в итоге просто лежала в шкафу.

Однажды он просто не выдержал и заставил меня примерить его одежду. С тех пор как-то повелось, что если мы выходили на прогулку с целью познакомиться с симпатичными девушками, то я одевался у него.

Впрочем, я не был так уж против, так как у Сергея почти вся одежда была от известных брендов, и он сам прекрасно понимал, что будет смотреться на нас более выгодно. В какой-то мере в этом вопросе он даже переплюнул моих сестёр, но говорить об этом Бестужеву я ни за что не стану. В школе от него уже получила пара смельчаков и ссориться с лучшим другом из-за его небольших особенностей в слишком предвзятом и щепетильном вкусе к одежде я считаю излишним.

Переодевшись, я увидел в ростовом зеркале юношу с длинными чёрными волосами, что сейчас были убраны в высокий хвост.

Из предложенной одежды я выбрал чёрные джинсы с лёгкой потёртостью, которая возникает не в результате носки, а относится именно к модели этой одежды, чего я никогда не понимал. Особенно плохо я понимал, когда в штанах присутствовали дыры, будто ты тормозил коленом об асфальт и сделал это очень неудачно для сохранности ткани.

Из верхней одежды была серая футболка с длинными руками и каким-то абстрактным принтом, впрочем, я был в целом рад отсутствию на ней надписей, а то как знать, как Катя воспримет простые слова — ведь порой на футболках какую только чушь не пишут. Поверх же накинул лёгкую кожаную куртку тёмно-коричневого цвета. Всё это дополнил ещё какой-то серебряной цепочкой с когтем неизвестного мне зверя и хищно, и стильно выглядящим чёрным ремнём. В целом мне показалось, что зеленоглазый парень в зеркале точно выглядит сегодня на все сто.

Окрылённый предстоящими моментами вечера рядом с красивой девушкой, отправился в путь и прибыл на место аккурат за полчаса до оговорённого времени. Как раз самое то, чтобы перестать волноваться и спокойно дойти до нужного места, чтобы дожидаться девушку.

— Ну, вроде не опоздал, — хмыкнул я, поглядывая на часы.

А ведь я невольно напрягся, когда автобус, на котором я ехал, вдруг встал в пробку, но дорожный затор быстро рассосался, а сам водитель общественного транспорта стремился наверстать упущенное время. Видимо, боялся, что его отругают на работе, если автобус не прибудет на конечную точку по расписанию.

На территории парка должна была располагаться небольшая открытая кафешка, где я и должен был ждать Катю. Быстро найдя нужное заведение, я заказал себе вкусное капучино с топпингом на выбор милой девушки за барной стойкой и устроился за одним из столиков, поглядывая по сторонам, а попутно в голове пытался выстроить нашу будущую беседу.

Надеюсь, что я не сморожу какую-нибудь глупость, за которую мне будет невыносимо стыдно. Всё-таки в первый раз общаюсь с кем-то из клановых вот так близко. Пусть сама Катя и не была из главной ветви рода, но всё же довольно близко к правящему роду. Тем более, она носила фамилию клана, что уже о многом говорило.

Но стоило мне её увидеть, как всё тут же пошло прахом.

Глава 14

Девушка появилась внезапно, как ураган. Я ещё не успел и слова сказать, как она уже сидела за моим столиком, ехидно улыбаясь, и стреляя своими «огненными» глазками. А ведь в её исполнении это действительно могло быть опасно, но хорошо, что в данном случае это было просто такое выражение.

— Ты ведь в курсе, что мог так и не наряжаться? — я от такого приветствия чуть остатками кофе не поперхнулся. Она как будто специально произнесла это, дождавшись, когда я сделаю глоток.

Сама Катя была одета в небесно-голубое лёгкое платье с аккуратным неглубоким декольте. Таким, что открывался вид на соблазнительные полушария, но всё было достаточно скрыто, чтобы можно было предполагать, что там скрывается под платьем. Даже, несмотря на то, что это уже знал, взгляд всё равно невольно задерживался на этой детали гардероба. Непослушные красные волосы красавицы были собраны в хвост и перевязаны алой ленточкой.

— Да я и не… — но тут же мой взгляд упал на странного лысого мужчину, открытые участки кожи которого были покрыты сложной вязью татуировок.

Он был высотой больше двух метров, и каждая из рук была толщиной с бревно, не меньше. Чёрный смокинг, в который был мужчина облачён, из-за фигуры сидел на нём очень плохо, казалось, что стоит этому верзиле сделать хоть одно неловкое движение, как ткань просто разойдётся. В общем, не удивительно, что этот бугай выбивался среди собравшихся для отдыха людей.

— Что-то не так? — поинтересовалась Катя, заметив, что я как-то странно смотрю ей за спину.

Ещё бы не смотреть — этот верзила буквально буравил меня своим взглядом, от которого хотелось скрыться.

— Тот мужчина в костюме на меня странно пялится… — осторожно произнёс я, стараясь не привлекать к нам повышенное внимание.

— Наверное, ты ему понравился, — легкомысленно пожала плечами Катя улыбнувшись. — Он любит молоденьких мальчиков.

Лысый великан услышал это и как-то странно дёрнул щекой, но взгляда от меня не отвёл.

— Шутишь, да? — из-за особенного чувства юмора моей спутницы, я не был до конца уверен, произносила она всё это в шутку или же нет.

— А разве похоже? — она прищурила взгляд и подалась чуть вперёд, отчего открывался гораздо лучший вид на вырез её платья.

А ведь она это специально делает! Эта чертовка ещё и испытывает наслаждение от создаваемой ситуации. Вон как глаза заблестели от предвкушения.

— Ещё как, — серьёзно произнёс я.

— Угадал, — кивнула она, подмигнув мне и подарив воздушный поцелуй. — Правда, я надеялась, что ты не так быстро догадаешься, ну да ладно. Это Черч, прямиком из Объединённой Америки.

Я удивлённо вскинул бровь. Российская Империя давно соперничала с Объединённой Америкой за господство над Божественными Лабиринтами, это даже вылилось в десятидневную войну, произошедшую около ста лет назад. Несмотря на такой короткий промежуток времени, в той битве погибло более сорока миллионов человек. Могущественные культиваторы уничтожали целые города и меняли ландшафт в местах проведения стычек, сражаясь друг с другом.

Итогом этого противостояния было подписание Пакта о Вечном мире. С тех пор полноценные войны и даже стычки культиваторов, начиная с жёлтого ранга, были запрещены за пределами стен Лабиринта. Десятидневную войну также называли войной, положившей конец всем войнам. Разумеется, соперничество не исчезло, но теперь стычки происходили только в коридорах Божественного Лабиринта.

Тем более, там точно нет никакой возможности отследить действия разных группировок и всегда есть возможность всё списать на монстров. Мастера боевых искусств гибнут в Лабиринтах и без стычек между собой, и тем не менее популярность Покорителей Лабиринта не уменьшается, и с каждым годом всё больше людей стремятся в Божественный Лабиринт. У каждого свои цели и свои мечты, и лишь немногим удаётся их воплотить в реальность. Именно такие удачные примеры дают надежду остальным. Надежда, которая оплачивается сотнями и тысячами человеческих жизней.

— А почему он с тобой и одновременно так странно таращится на меня? И он что… не моргает?..

Честно говоря, этот странный тип меня, откровенно говоря, пугал, и дело не только в экстравагантной и броской внешности, но и в исходившей от него убийственной энергии, которая, казалось, была направлена исключительно на меня. Он определённо был культиватором, скорее всего, как минимум фиолетового ранга, но если большинство из них обычно подавляли свою силу, скрывая свои истинные возможности, то этот буквально кичился ею, выплёскивая кучу энергии в мир.

Да он такими темпами, спустя несколько часов попросту лишится сил, опустошив себя… Бесполезная трата энергии, которую можно было бы потратить с большей эффективностью.

Странный, очень странный тип.

— Да я понятия не имею, если честно, — девушка пожала плечами и задорно хихикнула.

Ей почему-то доставляло какое-то странное слегка садистское удовольствие эта ситуация.

Интересно, а все клановые такие? Всё же чем выше по рангу Покоритель Лабиринта, тем больше опасностей ими было преодолено. И всё это, не говоря о том, что они поглощают ядра монстров, подавляя их волю, чтобы стать сильнее. Может, волю они и подавляют, но всё равно неизбежен небольшой процент проникания в сознание культиватора звериной сущности, что порой ярко отражается на поведении таких людей. Большинство долгое время посвящают медитациями, чтобы снизить данный эффект до минимума, но есть те, кто, наоборот, только рады больше не сдерживать свои порывы и всё списывать на звериные инстинкты, «доставшиеся им по наследству».

— Кать… — вздохнул я, решив, что пора хоть немного прояснить ситуацию. — Если отбросить шутки, то, может, объяснишь, что происходит? Я думал у нас свидание, а этот тип… да ещё из ОА…

— Ладно, извини, — она примирительно подняла руки и обольстительно улыбнулась. Похоже, в этот раз мне удалось передать свой настрой и что всё это как-то зашло слишком далеко. Девушка она, конечно, красивая, но из-за всех этих странностей… проще потом тихо разойтись. — На самом деле, он гость моего клана, и когда узнали, что я собираюсь выбраться в город, то попросили взять его с собой.

У меня во время её объяснения в голове крутились крайне нехорошие мысли. А что если этот иностранец расскажет о том, с кем именно встречалась Катя? Я-то надеялся, что эта встреча будет более приватной, а тут такой поворот. Может, тогда попробовать в другой раз?

— Всё, хватит сидеть! — воскликнула она, вскакивая с места и хватая меня за руку, потянула за собой. — Время идёт, и я пришла сюда развлекаться!

Учитывая, что девушка была довольно сильным практиком, она играючи потащила меня за собой, и остановить её было так же сложно, как самосвал или товарняк. Пришлось просто следовать потоку, если я не хотел, чтобы меня протащило по земле.

— Эй-ей… Кать… поаккуратнее.

— Ох, извини. Немного забылась, — опомнилась она, отпуская меня, когда буквально силком протащила добрых две сотни метров. — Я привыкла, что в клане все сильнее меня, и очень необычно общаться с человеком, которого могу сломать пополам, не напрягаясь.

С одной стороны, кажется, что это было оскорблением, но с другой, она ведь реально могла так сделать, и это был факт. Факт, с которым приходится сталкиваться всем, кто не обладают выдающимися навыками и застряли в своём развитии на низком ранге силы.

Да и что говорить — клановые в этом плане настоящие монстры. Только у влиятельных и богатых родов достаточно ресурсов, чтобы взять всё от своего потенциала и развиться ещё сильнее, чем предыдущее поколение.

И всё же этого часто оказывалось слишком мало, чтобы пройти очередной этаж. Покорить его.

— Не надо ломать меня пополам… — спокойно попросил я, уже привыкнув к подобным шуточкам ещё в школе.

Она рассмеялась, а мой взгляд совершенно внезапно зацепился за знакомый силуэт. И нет, это был вовсе не тот странный накаченный тип из ОА, а… мой дед? Я удивлённо захлопал глазами и хотел было его окликнуть, но тот уже успел раствориться в толпе. У меня даже промелькнула мысль, что мне это привиделось, но всё же он довольно сильно выделялся среди других праздно шатающихся людей.

— Эй, ты чего? — Катя дёрнула меня за рукав, привлекая к себе внимание.

— Да так… — слегка растерянно отозвался я, пытаясь высмотреть в толпе деда. Выходит, мне недавний его визит не приснился? Он действительно в городе? На мгновение мне захотелось оставить Катю и попробовать отыскать старика, всё-таки интересно было, что он тут забыл. Да и расспросить о многом его хотелось. — Ничего, — в итоге я решил, что не стоит слишком забивать себе голову. В конце концов, дедушка уже один раз меня навестил, и если что, сделает это снова. Да и ловить его дело, скорее всего, провальное.

— Точно? — с сомнением уточнила красавица.

— Да, точно. Пойдём купим по мороженому, — предложил я, чтобы отвлечь её внимание от собственных странностей. Да и вообще не дело на свидании отвлекаться от девушки.

Она хитро улыбнулась, и уже через пару минут мы стояли перед лотком с мороженым.

— Какое хочешь? — поинтересовался я.

В лотке хватало различных видов и сочетаний, что даже я пока ещё не знал, что бы хотел из этого попробовать. Хотя всё же остановлюсь на чём-то более простом и знакомом, чем потом разочароваться, если вкус не понравится.

— Дай подумать… — нахмурилась она, сосредоточенно изучая ассортимент, а затем сделала кислую мину.

— В чём дело? — не понял я, из-за чего вдруг возникла такая реакция.

— Мне нельзя, — с тяжёлым вздохом произнесла Ласточкина, с какой-то даже жалостью смотря на предложенные варианты.

— Что именно?

— Всё, — ещё больше погрустнела она.

— Понятно… — и всё же, по лицу девушки было понятно, что ей ну очень хочется мороженого. В то же время наперекор желанию работал запрет, который пока ещё её сдерживал от такого.

— Мне одно ванильное и одно фисташковое, — сообщил я продавцу и протянул купюру. Тот быстро извлёк из холодильника два рожка и вручил мне. — Держи!

— Мне нельзя… — повторила Катя, глядя на рожок голодным взглядом. И всё-таки я заставил её забрать у меня протянутый рожок.

— Ну не ешь, тогда оно растает, — улыбнулся я и с довольным видом начал поглощать своё.

Девушка несколько секунд буравила меня недовольным взглядом, но затем всё-таки лизнула замороженное лакомство. Пусть на улице и не было прямо очень жарко, но охладиться мороженым было приятно. Да и в лотке продавались не простое мороженое, а более дорогой вид, который заметно отличался по своим вкусовым качествам. При этом, на мой взгляд, цена хоть и была выше, чем на обычное, но не сказать, чтобы значительно. Так что я был вполне готов расстаться с наличкой ради такого.

Мы пошли дальше, в глубь парка и я даже как-то не заметил, что наш сопровождающий неожиданно испарился. Просто в один момент он крутился где-то рядом, сверкая своей ослепительной лысиной, а теперь его и не видно. А ещё, так же неожиданно мы с Катей взялись за руки.

— А как ты узнал, что я люблю именно фисташковое? — с любопытством посмотрела на меня девушка, заглядывая чуть сбоку и забегая вперёд, видимо, чтобы видеть моё лицо.

— Я экстрасенс, — важным голосом произнёс я.

— А если серьёзно? — хмыкнула она.

— Просто угадал, — легко ответил я, да и смысла разводить дополнительную таинственность в этом вопросе я не видел.

На самом деле угадать вкус девушки было несложно — именно на фисташковое она смотрела дольше всего, и её взгляд то и дело возвращался к нему. Такая вот небольшая хитрость, которая должна была добавить мне пару баллов в её глазах. Уроки Сергея, в которых он делился подобными уловками со мной, всё же не прошли даром, и кое-что я научился применять на практике. Не всегда это проходило удачно, но в этот раз мне, похоже, повезло, что не могло не радовать.

— Вот как… — хмыкнула она и как-то чересчур резко остановилась, а затем развернулась и сделала резкий шаг мне навстречу. От неожиданности я чуть было не выронил своё мороженое, но вовремя понял, что происходил.

Её нежные прохладные губы коснулись моих, и я ощутил вкус фисташкового мороженого. Это было так неожиданно, но так приятно.

Глава 15

— Найдите себе уже спальню! — крикнул кто-то, заставив нас разорвать поцелуй и неловко улыбнуться друг другу.

Народу вокруг было не так много. Прогуливаясь, мы отошли от аттракционов и углубились в лесную его часть, где было не так людно, и всё же, без чужого внимания мы не остались. Да и другие парочки тоже, как оказывается, выбирались в эту зону, чтобы скрыться от чужих взглядов. В итоге получалось, что тут тоже хватало зрителей, но большинство благоразумно отворачивались в сторону, занятые тем же самым, что и остальные.

В этом всём определённо что-то было, что увеличивало эффект от простого, казалось бы, поцелуя.

— Ты чего это вдруг? — улыбаясь, спросил я.

— Да так, — легкомысленно ответила она. — Просто захотелось тебя поцеловать, вот и всё. Это ещё одна черта моего характера — я бываю порой излишне импульсивной, — Катя придвинулась ко мне чуть ближе и, соблазнительно улыбнувшись, доверительно прошептала: — Это влияние моей стихии — огня. Я быстро вспыхиваю, быстро прогораю. Но, в день нашего знакомства я оказалась… даже слишком импульсивной. Понимаешь? Гораздо смелее и решительнее, чем обычно.

— Тебе это не нравится? — осторожно спросил я, стараясь не окрасить вопрос в эмоциональный окрас, чтобы потом девушка меня не так поняла.

— Скорее… я себя не очень понимаю. Твой массаж будто что-то со мной сделал, — с этими словами её взгляд стал странным, словно немного колючим.

— Надеюсь, ты же не думаешь что это какой-то приворот или вроде того? — попытался рассмеяться я, но внутри всё похолодело.

Я же использовал необычные техники массажа, и что, если это какой-то побочный эффект, о котором я не знал? Да и вообще я не настолько хорошо знаю все их особенности, чтобы говорить наверняка о последствиях после применения этих техник. Бесспорно, над ними поработали мои предки, расписав всё так, что ошибок в толковании не должно возникнуть, но всё же меня не мог не грызть червячок сомнения. Впрочем, пока ничего подобного не наблюдалось и все клиентки, к которым я применял эти неизвестные семье техники, полностью оправдали свою эффективность и даже расширили мои познания.

— Для твоего же блага, надеюсь, что это не так, — а вот в голосе девушки не было ни намёка на веселье, напротив, это была чуть ли не угроза. — Если старшие клана узнают, что ты сделал что-то подобное… наказание будет крайне суровым.

Я нервно сглотнул слюну. В данный момент я словно кролик стоял перед удавом, который готов меня в любой момент проглотить и только по собственной прихоти просто играется с добычей.

— Но не волнуйся ты так, — улыбнулась Катя и вся эта гнетущая атмосфера сразу же пропала. А ведь я не сразу сообразил, что на меня оказывают воздействие и, видимо, это была ещё одна проверка, которую, похоже, я прошёл успешно. Будь я куда сильнее, то, скорее всего, проигнорировал бы подобное и тем самым выдал свой реальный ранг силы. — Я сама не думаю, что ты сделал что-то подобное. Например, целуя тебя, я отчётливо понимала, что могу вырвать тебе сердце голыми руками.

— Э… кхе… — с трудом заговорил я после такого признания. — Это ведь шутка? Очередная.

— Разумеется! — она вновь улыбнулась, но вот взгляд.

Он словно говорил, что сама девушка вовсе так не считает. И тем не менее в дальнейшем она делала вид, словно всего этого мне не говорила. Да и я сам решил поступать так же. Я был уверен в том, что специально с ней ничего не делал, так что решил не забивать себе этим голову и продолжил просто наслаждаться вечером. Тем более, Ласточкина сама меня тянула то в одно место, то в другое.

Девушка много рассказывала о себе, о том, как ей приходится тяжело, а я просто слушал и порой вставлял свои комментарии. Про себя я старался особо не говорить, и вовсе не потому, что параноил из-за того, что девушка узнает слишком много о моей личности, а скорее, потому что банально стеснялся.

У меня не было ни машины, ни своего жилья, да я даже сильным духовным сосудом был обделён, не говоря уж о формировании духовного ядра. У меня не было ничего, что могло бы привлечь такую девушку, как Катя Ласточкина, когда даже девушки в клубе «сливались», стоило узнать им мой ранг культивации. А ведь они изначально претендовали только на одну ночь, а не на нечто большее.

И всё же, этот вопрос прозвучал.

— А какой у тебя ранг?

— Белый, — нехотя ответил я, готовясь к худшему.

Одно дело, если ты немного слабее девушки, другое же — белый ранг — когда ты почти ничем не отличаешься человека, который вообще никогда не касался боевых искусств. Впрочем, в наше время таких почти не встречается, да и то, скорее, это религиозные фанатики либо люди, живущие обособленно от остального мира и не сталкивающиеся с Божественными Лабиринтами.

— Да ну! — не поверила она. Мой ответ её настолько удивил, что она резко скакнула вперёд и перегородила мне путь. — Не может быть, чтобы у тебя был белый ранг!

Мне оставалось лишь вздохнуть и грустно улыбнуться, смотря на её недоверчивый взгляд.

— Стой и не шевелись! — нахмурилась она и самым наглейшим образом засунула свою руку под мою рубашку.

— Ты чего делаешь? — буркнул я, стараясь произнести это как можно тише, так как мы и так из-за её действий обратили на себя внимание проходящих рядом людей. Хуже было бы, если бы это я залез ей под платье. — Тут же люди и…

— Тихо! — шикнула на меня Катя, чтобы я её не отвлекал.

Она прикрыла глаза, и я ощутил пульсацию, исходящую от её ладони. Она проникала в мою грудную клетку и резонировала с моим духовным сосудом.

О нет! Она может касаться чужого духовного сосуда!

И тут меня накрыла волна паники. Что если она заметит странности в нём? Ведь из-за того моего эксперимента с ним мой духовный сосуд слишком сильно отличается от нормального. По крайней мере, в книгах, что я прочёл, было несколько распространённых вариаций духовных сосудов, от чего в целом зависит потенциал культиватора и то, как лучше ему следует развиваться, чтобы сформировать полноценное духовное ядро.

В конце концов, Катя отстранилась, а затем мне улыбнулась. Неужели ничего не заметила?

— Ну вот, а ты говоришь белый, — хмыкнула она. — Это даже не смешно. Но признаться, — окинула Катя меня заинтересованным взглядом, — ты первый парень на моей памяти, что специально занижает ранг, а не повышает его. Всё же вам нелегко принять, что девушки в плане своего развития как бойцы лучше, — самодовольно добавила девушка под конец.

— Занижает? В смысле? — я удивлённо посмотрел на неё, а она не менее удивлённо посмотрела в ответ. — У меня белый ранг.

— У тебя зелёный ранг, — не согласилась Ласточкина, и я хотел уже было рассмеяться не слишком смешной и в какой-то мере даже обидной шутке, но решил всё-таки вначале сосредоточиться на своём сосуде и…

Моя челюсть в тот момент с трудом не упала на пол. Пусть поверхностная медитация не давала полного представления об этом, но уж заметить изменившуюся насыщенность сосуда было сложно. И как я только раньше не увидел этого? Вот что значит: слишком сосредоточился на изучении новых техник и совершенно перестал обращать внимание на духовный сосуд, который за это время немного изменился и выдавал энергию в ином цветовом спектре. Собственно говоря, благодаря последнему у нас и появились такие названия рангов развития культиваторов.

Это была вовсе не шутка. Девушка сказала чистую правду. Мой духовный сосуд больше не был белым. Он стал преимущественно зелёного цвета и в данный момент наблюдался переходный процесс от одного ранга в другой. Вполне возможно, это займёт несколько недель, но уже на любых тестах я покажу более высокий ранг, чем раньше.

Надо будет обязательно вернувшись домой, погрузиться в более глубокую медитацию, чтобы лучше отследить все изменения. Да и на растение, вдруг проросшее внутри духовного сосуда, интересно было бы глянуть поближе. Ведь его тоже должны были коснуться эти изменения. Или же оно послужило их причиной?

Столько вопросов…

— Зелёный… — обескуражено произнёс я.

А ведь я столько лет даже не надеялся на выход на этот ранг, не говоря уж о большем. Это даже, несмотря на новые техники массажа, которые открыли глаза мне на многое, что касалось физиологии и энергетической структуры тела практика. Правда, в основном женщины-практика, но всё же. Часть из этого вполне можно перенести на мужчин, но тут уже мне самому надо проводить эксперименты, так как неизвестный предок настаивал на том, что эти методы подходят только для женщин. Мне же всё больше казалось, что он это использовал для их соблазнения и поэтому для других даже не стал проводить расчёты.

— Стоп… погоди… — на её лице стала расцветать счастливая улыбка. — Ты что, совершил прорыв и сам этого даже не заметил?! Да как это вообще возможно?! Когда у меня произошёл первый прорыв, я словно самый невероятный оргазм в жизни испытала, — Катина реакция была, откровенно говоря, бурной, но в то же время искренней и приятной. — Я тогда сидела минут десять, тупо уставившись в стену с довольной улыбкой. И с каждой новой ступенью это приносит всё больше удовольствия. А ты сейчас говоришь, что перешёл из белого в зелёный и сам этого не понял?

— Похоже, что так, — скромно улыбнулся я и почесал затылок.

Попутно мысленно пытался найти хоть один момент, что отдалённо напоминал описанное Катей, но не находил. Ещё утром я точно был белым, а теперь уже зелёный. Да что во имя императора происходит?! Как это вообще могло произойти незаметно?!

— Ну… я вроде слышала что в редких случаях бывает, что случаются прорывы без ярко выраженного эффекта, — видимо, она попыталась меня утешить. — Но лично я таких людей не встречала. Так что ты первый, — довольно улыбнулась девушка.

— Зелёный… — я всё ещё не мог в это поверить.

Получается, что сейчас я на той же ступени что и Сергей! Хотя… это я себе льщу. Бестужеву всего ничего осталось, чтобы перейти на следующую, да и количество изученных техник тоже играло роль. Хотя воспоминания о том, как пару дней назад я сумел его спасти, поднимало самооценку. Пусть в этом и была пара нюансов, но всё же именно я прикрыл его.

— Думаю, это надо отметить ещё одним поцелуем, — на волне эйфории немного нагло заявил я, но сегодня точно можно.

— А? — хотела Катя что-то сказать, но я не дал девушке такой возможности и притянул её к себе, впиваясь во вкусные чувственные губы, на которых ещё ощущался вкус фисташек.

С того момента свидание немного сменило свой характер. Если в самом начале я был словно на иголках, переживая из-за собственного ранга, возможных последствий близости с Катей и прочем, и прочем, то теперь я был буквально окрылён.

Зелёный! Я — зелёный! Просто невероятно!

Вскоре болтовня, неспешные прогулки и держания за ручку моей спутнице, похоже, наскучили, поэтому мы вначале пошли на горки, а затем на аттракцион, который подбрасывал тебя высоко в небо. Она хотела ещё на парочку, но в отличие от Кати я к такому экстриму и перегрузкам не привык. Да и, вообще, не особо был рад такому времяпровождению, но отказывать ей в этом тоже считал неправильным.

— Может, покатаемся на чём-нибудь более… спокойном?

Она задумалась, оглядываясь по сторонам, пока взглядом не остановилась на одном из аттракционов.

— Пойдём на колесо обозрения! — заявила Катя, указывая на гигантское сооружение.

Я пожал плечами и согласно кивнул, в конце концов, катание на колесе обозрения — это довольно романтично. Впрочем, нам пришлось отстоять в очереди довольно долго, но это того стоило. Как только нам удалось остаться вдвоём и кабинке тронуться, как эта рыжеволосая воительница буквально накинулась на меня. Я от такого напора даже дар речи потерял. И пусть вначале я не знал, куда деться, но дальше инстинкты и разогретое желание дали о себе знать и я просто отдался этому порыву.

Её поцелуи были такими жаркими, что, казалось, воздух вокруг нас нагрелся. А может, так оно и было. Кто же поймёт этих культиваторов. А девушка тем временем лишь усиливала напор и уже успела стащить с меня не только куртку, но уже и порывалась стянуть футболку, всё чаще залезая руками под неё.

— Стой-стой, мы, правда, собрались сделать «это» прямо тут? — решил я немного охладить её пыл.

— А почему нет? Если постараться, то мы можем успеть. Тем более, во время наших действий кабинку, наверное, должно начать качать. Не хочешь проверить? — озорно улыбнулась Катя.

— Но нас же могут увидеть…

— И что? Тебя это так волнует?

Да она ненормальная! Но одновременно с этим это её безумство меня буквально захватывало.

К чёрту! Я…

Я уже собирался наброситься на девушку, уже больше ни о чём не задумываясь, как совершенно внезапно колесо дрогнуло и качнулось, а затем вообще остановилось.

— Что это? — испугалась Катя, схватившись за поручни. Всё же это было довольно неожиданным.

— Понятия не имею… — я попробовал выглянуть в окно, но дверцы кабины были на магнитных замках, а окна вообще не открывались, видимо, во избежание несчастных случаев.

Прижавшись к стеклу лицом, я попытался разобрать, что же произошло.

* * *
К моменту, когда мы пошли кататься уже стемнело, и внизу почему-то погасли фонари. Стоило об этом подумать, как внутри нашей кабины тоже резко погасла лампочка.

— Кажется, свет отключили, — предположил я и с подозрением посмотрел на Ласточкину: — Это же не ты подстроила?

— Да брось, — уже справилась с первым испугом Катя, вернув себе прежнее самообладание. Теперь она смотрела на меня и соблазнительно улыбалась, что наводило только на определённый настрой. — Я, конечно, хотела дать нам больше времени побыть наедине, но в таком случае мне было бы проще отвести тебя в мотель, чем выключать свет и портить целой куче людей отдых. Уж в мотеле нам бы точно никто не помешал.

Да, она была права. Как-то это чересчур. Да и как она могла такое организовать и спланировать? Я не замечал, чтобы Катя звонила кому-нибудь, а предугадать, что мы в итоге попадём на колесо именно сейчас… Хотя… Так, это уже паранойя.

Может, зря я настолько демонизирую клановых? Они, конечно, ещё те монстры, но также остаются обычными людьми.

— Ты как-то слишком сильно напрягся, — усмехнулась она, по-хозяйски устраиваясь у меня на коленях. — Подумаешь, свет отключили. Скоро включат, а у нас с тобой пока есть дополнительное время, которое необходимо провести с пользой…

Катя подалась вперёд, чтобы меня поцеловать, но в последний момент колесо вдруг тряхнуло и мы довольно больно ударились лбами.

— Ай… — зашипела девушка, потирая ушибленный лоб. — Да что там происходит?!

— Как-то не похоже это на простое отключение света… — нахмурился я, и прильнул к стеклу, пытаясь всмотреться в то, что творится внизу.

— Видно что-нибудь? — спросила она, прекратив свои поползновения в мою сторону.

По крайней мере, пока. Не то чтобы мне это было неприятно и не хотелось продолжения, но не в такой же ситуации!

— Лишь несколько ручных фонариков. Вон, видишь? — я указал на огоньки, мелькающие то тут, то там. Причём довольно хаотично, что само по себе вызывало дополнительные вопросы.

— Ой, а мы, оказывается, так высоко… — внезапно охнула девушка.

— Только не говори, что боишься высоты, — не смог сдержать я улыбку.

— Ну… нет. Если бы боялась, думаешь, затащила бы тебя сюда?

— Наверное, нет, — пожал я плечами.

— Вот видишь, — улыбнулась Катя. — Просто, одно дело, когда мы едем на полностью исправном аттракционе, а другое…

Кабинка вновь качнулась. На этот раз не так сильно, но для меня уже стало очевидно, что это не ветер. Чуть в отдалении послышались крики людей. По большей части — возмущённые. Похоже, что остальные пассажиры пытались позвать на помощь.

— Ты слышал? — неожиданно замерла моя спутница, прислушиваясь к чему-то.

— Что именно? — с любопытством посмотрел я на неё.

Как культиватор девушка была, бесспорно, сильнее меня и, вполне возможно, могла слышать и видеть куда больше. Вполне возможно, она действительно слышала, что-то недоступное для моего восприятия.

— Какой-то шум, — нахмурилась Катя, похоже, сама до конца не понимая, что же она такое слышала.

— Если ты хотела меня напугать, то…

— Тс-с-с! — она протянула руку и зажала мне рот своей ладонью.

Если она хотела меня напугать, то у неё неплохо выходило. Особенно меня пробрало, когда я понял, что именно она услышала. Странный шум, который шёл откуда-то снизу кабины и… словно перемещался.

В руке девушки зажёгся небольшой огонёк, частично рассеявший мрак вокруг нас. В данной ситуации я не мог не отметить, что как же удобно, что её стихия именно огонь.

Она убрала руку, но я не стал ничего говорить, прислушиваясь к шуму. Больше всего он походил на скрежет. Словно кто-то царапал когтями по днищу, и происходило это то тут, то там и из-за этого источник шума было определить довольно проблематично. А в следующий миг я заметил какое-то движение за стеклом периферическим зрением.

— Там! — крикнул я, указывая в темноту, и девушка тут же создала в руке небольшой светлячок, тем самым осветив мрак, но по ту сторону стекла ничего не было.

Зато скрежет, который шёл откуда-то снизу, теперь доносился с крыши кабинки. Нашей кабинки…

— Так… ладно… на крыше что-то определённо есть… — пробурчала Катя, и по её побледневшему лицу было видно, что и ей страшно. Это было так необычно, ведь девушка довольно сильный культиватор, но даже её пугает неведомое. — Может, это птица?

— Я очень надеюсь, что это птица, — невесело усмехнулся я, но это было, скорее, нервное. — Просто очень большая и тяжёлая птица…

Скрежет перемещался, но временами затихал, словно играя тонкими струнками страхов и ожидания, напрягая нервы до звона.

— Думаю, стоит позвонить куда-нибудь, — я только сейчас опомнился и вспомнил про телефон в кармане. Девушка согласно кивнула и подошла поближе к стеклу.

Так… Нужно позвонить в службу спасения. На такие случаи всегда должны реагировать экстренные службы, а если это действительно монстры, то и кланы уже должны были поднять своих бойцов. Но надеюсь, что всё же это не последний вариант.

Самообман пока справлялся с этой задачей, игнорируя доводы разума.

Я достал из кармана телефон и начал набирать номер, и в этот момент позади что-то щёлкнуло. Я медленно повернулся, держа телефон у уха, и уже слышал гудки, как увидел по ту сторону стекла два больших горящих белых глаза, похожих на две полные луны. Они словно проникали мне в самую душу, копались там в поисках чего-то, что может их заинтересовать.

— Служба спасения слушает. Что у вас случилось? — послышался уверенный женский голос на том конце связи, но я не мог вымолвить ни слова, таращась на существо снаружи кабинки.

— Тут монстры… — наконец смог я вымолвить хоть что-то, продолжая неотрывно ответно таращиться на существо. Словно если я издам хоть один громкий звук или пошевелюсь, оно ворвётся сюда и меня прикончит.

— А? О чём ты? — Катя развернулась, и тоже остолбенела, увидев монстра в окне. Мы оба воззрились на существо в окне, затаив дыхание.

Глава 16

Этого просто не могло случиться. Прорыв Лабиринта?! Сегодня?! Тут?! Лучше бы всё это было просто кошмаром…

— Спокойно… — тихо сказала мне Катя. Она в данный момент была куда более собранной, чем я. — Не делай резких движений, — её голос слегка дрожал, хотя, казалось бы, она была довольно могущественным мастером боевых искусств и всё же даже её эта ситуация не оставила спокойной. Хотя видимый противник всё же уменьшил её страхи. — Он атакует, если мы его спровоцируем своими действиями.

Но девушка ошиблась. Всё было совсем не так, как нам виделось в данной ситуации. Пока мы с ней смотрели на монстра перед собой, другой подобрался к нам со спины.

Стекло вдребезги разбилось и длинные, уродливые руки с когтистыми пальцами вцепились Кате в плечо, разрывая одежду и грубо вытаскивая её наружу.

— Катя! — закричал я, и в этот же момент другое окно взорвалось множеством осколков и в кабинку запрыгнуло другое существо. Оно больше всего напоминало помесь человека и летучей мыши. В голове тут же всплыли истории об упырях и демонах Лабиринта, что пьют кровь путников.

Он набросился на меня, сбивая с ног и повалив в проём между сидениями, и лишь благодаря тренировкам с Бестужевым и его командой я успел среагировать и перехватить его лапу. Сил, на то чтобы остановить атаку, у меня не хватало, так что всё, что мне оставалось — отвести её чуть в сторону. Длинные, каждый с мой палец, когти вонзились в металлический пол кабины, протыкая его насквозь, почти не встречая сопротивления на своём пути. А ведь моё тело проткнули бы ещё быстрее.

Мгновенное облегчение тут же сменилось страхом.

Зашипев прямо мне в лицо, упырь попытался вцепиться в горло клыками. А я в этот момент, видимо, под воздействием стресса, поступил совершенно неожиданным для себя образом.

Я вдруг ощутил потоки, текущие в нём, как обычно ощущал потоки клиентов. Обычно мне для этого требовалось лёгкая поверхностная медитация, иначе настроиться на энергетику другого человека сложно, но в этот момент, похоже, стресс стал неплохим стимулом выйти за свои рамки. Всё же не зря говорят, что истинный мастер боевых искусств развивается только в смертельном бою. Пусть я и недопрактик, но всё же.

Увидев энергетическую структуру твари, я, сложив ладонь щепоткой, ударил вместе с выплеском внутренней энергии по самому крупному из энергетических узлов, до которого мог дотянуться из такого положения. Сделал я это раньше, чем зубы монстра сомкнулись на моей шее.

Результат оказался удивительным и крайне мощным. Упырь врезался мордой в пол, сильно промахнувшись, а мгновение спустя, его затрясло и выгнуло дугой, словно кто-то пропустил через него электрический заряд.

Вот это точно неожиданно. Правда, сразу после этого на меня накатило ощущение опустошения и, обратившись к себе, я понял, что разом потратил чуть ли не половину имеющегося у меня запаса энергии в духовном сосуде. Вот что значит ударить инстинктивно и не заботиться о тратах энергии. Как только меридианы на руке не повредил? Впрочем, у меня тут самые развитые каналы в теле и, видимо, только благодаря этому, они выдержали поток энергии, который превышал мои обычные возможности.

Я осторожно поднялся в накренившейся из-за мёртвого монстра кабинке и с неясными чувствами посмотрел на него. Это, получается, был первый убитый мной монстр в жизни, и я даже не знал, что сейчас испытываю в этот момент.

Вот только это состояние не могло продолжаться вечно, да и тварь эта неожиданно зашевелилась, приходя в себя. Всё же не убил…

Неуверенно тряхнув головой, упырь начал подниматься, сердито клацнув челюстью, а ко мне пришло понимание, что я с ним не справлюсь. Не здесь и не сейчас. Всё что я мог — немного выиграть для нас времени.

Прежде чем монстр из Божественного Лабиринта поднялся, я подскочил к нему и ударил туда же, куда и в прошлый раз, правда, в этот раз с чуть лучшим контролем и соответствующим усилением. Но, то ли что-то изменилось в структуре существа, то ли энергии не хватило, но в этот раз монстра это не обездвижило, а скорее, разозлило.

К несчастью для меня.

И я за это поплатился раненой рукой, когда он мотнул башкой и зацепил меня одним из своих когтей, вяло отмахнувшись лапой, как от незначительной помехи. Осознав глупость поступка, я попробовал отскочить, разорвав дистанцию, но не успел и когти порвали футболку Бестужева, а вместе с ней и плоть. Как бы ни хороша была его одежда, но всё же это была далеко не броня.

Вскрикнув от боли, я решил больше не пытаться сражаться, а бросился наружу и постарался вылезти через разбитое окно кабинки.

Но стоило мне вылезти наполовину, как пришло осознание, что это ОЧЕНЬ плохая идея.

— Бездна! Бездна! Бездна! — забормотал я, смотря на тёмную пропасть перед собой.

Наверное, хорошо, что я не боюсь большой высоты? Или это странно, что я ищу позитив в подобной ситуации?

Когда я вылезал, то думал, что может смогу по металлическим балкам перелезть на другую кабинку, что ниже, а там и на другую, но нет, это была глупая, очень глупая идея. И тем не менее назад пути попросту не было, потому что упырь уже пришёл в себя и едва меня не сцапал.

Меня «спасло» то, что я с перепугу не удержался и рухнул вниз, но в последний момент успел зацепиться за металлический выступ и повиснуть на нём. В кабине послышался шум — упырь выглянул наружу, но из-за не самой удобной формы морды, я оказался у него в мёртвой зоне, и он меня попросту не смог увидеть. Ему было достаточно лишь посмотреть вниз, и монстр бы без труда узрел мою болтающую ногами беспомощную фигуру.

Морда твари, ещё некоторое время порыскав по сторонам, скрылась в кабинке колеса обозрения, но легче мне от этого особо не становилось. Пусть я и был практиком, но если упаду — мне конец. Чтобы пережить такое падение, нужен был синий, а то и фиолетовый ранг мастера боевых искусств. Пусть я и повысил свой уровень на одну ступень, но моё тело к этому ещё не было готово, и я не знал ни одной техники, которая могла бы компенсировать разницу в рангах и помочь мне спуститься без травм.

— Ладно… Соберись Макс… Соберись… — шептал я себе, стараясь не смотреть вниз, а как-то перепрыгнуть на соседнюю металлическую перекладину. Пока руки меня ещё держали, но долго ли это продлится… сомневаюсь. — И раз… И два… И три…

Рывок и мои руки цепляются за металлическую трубу, но… соскальзывают. В тот миг меня охватил панический ужас, я падал, и… сам не знаю, как так получилось, но я сумел зацепиться за другую балку, расположенную чуть ниже. Ударился я так, что из меня чуть не выбило дух, да и руки резануло болью, но, кажется, мне удалось удержаться.

— Бездна! Бездна! Бездна! — вновь выругался я, вцепившись в металлическую поверхность всеми возможными конечностями.

Как я оказался в подобной ситуации?! Я же просто пошёл на свидание с одной очаровательной девушкой! Пусть и странной, но всё же!

— Ну уж нет! Сегодня я не умру! — объявил я громко и чётко, как делал это великий Дмитрий Варин, один из сильнейших культиваторов Российской Империи (даже на фоне его спутниц-женщин), книги о жизни которого, написанные со слов его товарищей, так активно печатали последние лет десять. Пусть этот мастер боевых искусств и погиб больше пятидесяти лет назад, останавливая один из самых масштабных прорывов из Божественного Лабиринта, но Дмитрий до сих пор оставался кумиром для новых поколений Покорителей. Каждый раз, когда он оказывался на грани смерти, Варин говорил одну известную всем фразу и после этого находил внутри себя силы подняться и сражаться. — Я сегодня не ум…ру…

С каждым словом мой голос становился всё тише и сдавленнее, потому что прямо на эту же балку приземлился упырь. Кажется, тот самый, что чуть не прикончил меня в кабинке.

— Да отстань же ты от меня, — тихо шикнул я на него, не в силах промолчать от такой несправедливости.

Приземлился монстр чуть дальше меня, но уже неспешно приближался, словно играясь. Двигался медленно и вальяжно, словно кот, который понял, что загнал мышку в угол и теперь просто растягивает удовольствие от охоты, результат которой известен и добыче, и хищнику. Я попытался уползти, но в итоге чуть вновь не сорвался, а тем временем оскалившийся упырь был всё ближе. Его острые когти лязгали по металлу, заставляя нервничать ещё сильнее, а язык, которым он время от времени проводил по острым клыкам, разбрызгивал дурно пахнущую слюну.

И в этот момент я краем зрения заметил какую-то алую вспышку, которая уже через миг ударила по упырю. Меня обдала волна жара, заставившая зажмурить глаза.

Монстр Лабиринта заскулил от близко прошедшего огня и то ли специально, то ли просто так сложились звёзды, вонзил когти мне в ногу, когда оступился с балки и чуть не упал. Только я удерживал упыря на этой высоте, но с таким дополнительным весом это просто не могло продолжаться долго.

Взвыв от боли, я соскользнул с балки и полетел вниз, на этот раз не питая иллюзий относительно того, что мне повезёт ещё раз. Вслепую попытался ухватиться за другую балку, но скорость оказалась слишком велика и только зацепиться не получилось, лишь немного замедлить падение — не сказать, чтобы это хоть как-то помогло, но хотя бы я лишился дополнительного груза в виде повисшего на мне монстра.

Спасение пришло откуда не ждали.

Когда я уже стал прощаться с жизнью, неожиданно ощутил, как чьи-то руки хватают меня за торс и буквально с силой дёргают в сторону, а в следующий миг услышал лязг металла от падения чего-то тяжёлого. И лишь после этого ощутил, что моё плечо упирается во что-то мягкое и упругое. Наконец разлепив глаза, я с удивлением осознал, что нахожусь на руках у Кати.

Эта молодая девушка сейчас напоминала героиню какого-нибудь мифического эпоса. Алые, слегка светящиеся, волосы развеваются на ветру. От виска, по щеке, течёт тоненькая струйка крови, но саму Катю это, должно быть, ни капли не волнует. А её глаза… кажется, они сейчас полыхали даже ярче, чем во время наших любовных утех.

— Я думал… Ты умерла… — слова после произошедшего давались с трудом.

— Ну, так и есть. Я призрак, пришедший тебя спасти! — рассмеялась она. — Валькирия, пришедшая с…

Она была столь близко, а её алые губы так манили меня, что я просто заткнул ей рот поцелуем. Внезапным даже для самого себя. Просто в тот момент, после того как я думал, что умру, я никак не мог поступить иначе. Она в тот момент была самой прекрасной девушкой на свете.

Но всю прелесть этого момента испортила потеря равновесия. Нас что-то тряхнуло, и девушка едва не выронила меня из своего захвата.

— Умеешь же ты выбирать моменты, Максим, — сказала она, пытаясь восстановить на несколько секунд потерянное равновесие. Лишь тогда я понял, что мы сейчас стоим на одной из кабинок колеса, и пусть до земли теперь было ближе, чем раньше, но всё ещё прилично. Метров десять, не меньше. — И разве это не я должна быть в твоих объятиях?

— Научи своей технике перемещения, благодаря которой ты оказалась на этой высоте, и я с радостью это исправлю.

Догадаться, что внешний вид девушки связан с какой-то из техник шагов было несложно — её ноги буквально были объяты пламенем. Если же посмотреть назад, то можно было увидеть пылающие следы в местах, которые девушка использовала в качестве промежуточных точек, чтобы добраться до этого места.

— Она требует ядро зверя с аспектом огня, — совершенно серьёзно сказала Катя. — Если сможешь такое достать, то я непременно тебя обучу. Даю слово Ласточкиных. А ты взамен, — и зашептала мне на ухо такие вещи, от которых я невольно покраснел.

— Я подумаю над этим предложением, — сумев собраться с мыслями, серьёзно ответил я.

Подвиги совершали и ради меньшей награды, а тут такое… Так что если представится такой случай, то я обязательно потребую исполнение обязательства. Тем более, слово рода — это далеко не пустой звук. Если его нарушить, есть даже шанс повредить свой духовный сосуд, так что просто так этим не разбрасываются, а мне такая техника ещё может и пригодится в дальнейшем.

— В таком случае, — ухмыльнувшись, девушка собиралась сказать что-то ещё, но её бесцеремонно прервали.

Совсем рядом послышался металлический скрежет, а затем колесо тряхнуло так, что мне показалось, оно вот-вот рухнет. Как минимум оно сильно накренилось, но, кажется, удержалось в таком подвешенном состоянии. Но боязнь падения мгновенно сошла на нет, потому что у нас образовались проблемы посерьёзнее.

На кабину напротив, приземлилась чья-то массивная человекоподобная фигура. Судя по размерам, это точно был не упырь: фигура более худощавая и вытянутая, но при этом рост этого существа был по меньшей мере метра четыре, не меньше. Вначале она стояла на четвереньках, но затем выпрямилась и посмотрела прямо на нас. И вот тут меня пробрало. Его глаза были крупными, занимали почти полголовы, а сам взгляд пронизывал насквозь.

По коже невольно побежал ледяной холодок, да и моя боевая спасительница словно побледнела. Пусть мы ещё не знаем толком о боевых возможностях этого существа, но от него прямо ощущалась аура опасности.

— Кать…

— Нам надо бежать, — шёпотом сказала она, не сводя взгляда с этого существа.

— Ты знаешь, что это за монстр?

— Одержимый, — при этих словах её голос слегка дрогнул, а я нервно сглотнул, понимая, в какой ситуации мы оказались.

Глава 17

Об одержимых я слышал одновременно много, и в то же время невероятно мало. Как это возможно? А очень просто — они были своеобразной страшилкой, предостережением для практиков. Монстры невероятной силы, отдалённо похожие на людей. Кто-то даже считал, что они разумны и способны говорить. Но опять же, это всё слухи. А факты таковы — мало кто может похвастаться тем, что столкнулся с одержимым и выжил.

Самое печальное в этом то, что одержимым становился практик, замахнувшийся на ядро зверя, которое не смог поглотить. Если воля монстра сильнее мастера боевых искусств, то в редких случаях она не только выйдет победителем в схватке, но и полностью поглотит личность человека, посмевшего его подчинить. В первом случае есть хотя бы шанс спасти культиватора и, восстановившись, он вполне может продолжить ассимиляцию ядра зверя, но вот во втором… человек становится одержимым волей зверя (собственно оттуда и название) и уже представляет довольно большую угрозу окружающим, разом превышая собственные пределы из-за слияния.

Как правило, такие попытки контролируют и обезумевшего человека убивают свои же, но порой зверь оказывается сильнее даже подготовленных предосторожностей. Так и рождаются одержимые. И как говорят слухи, это состояние необратимо и чем дольше живёт одержимый, тем больше претерпевает изменений его тело, уподобляясь изначальной форме зверя.

Пусть риск стать ими всегда есть, но слияние с сильным зверем даёт неоспоримые преимущества как на пути в собственном развитии, так и в ускорении изучения техник и аспектов силы. Так что на такие риски идут часто, но всё же стараются подобрать зверя с которым можно гарантированно справиться.

— Осторожно отходим, — шепнула мне Катя и сделала медленный шаг назад, собираясь спрыгнуть, но не успела.

Бывший человек, претерпевший из-за воли зверя кардинальные изменения, прыгнул, да так стремительно и быстро, что превратился в размытую тень. Вот он стоял на кабинке в добрых пяти десятках метрах от нас, и вот он уже тут. Даже Катя со всеми её навыками такого не ожидала и в последний момент оступилась.

Это нас и спасло. Когти одержимого, способные с лёгкостью, как я убедился секундой спустя, рассечь сталь прошли в каких-то считаных миллиметрах от меня. Чуть ближе, и я лишился бы головы, а так, удар пришёлся на одно из металлических перекрытий, что было уничтожено в мгновение ока. Я бы даже сказал — разорвано, настолько сильным было это существо.

Это дало нам несколько дополнительных секунд, благодаря чему Катя смогла разорвать дистанцию. Прыжок, второй, третий, и вот мы уже оказываемся на земле. Правда, чувствовал я себя в этот момент как мешок с… в общем, девушка перехватила меня за пояс и так как она обладала куда лучшими боевыми возможностями, то даже возмущаться было глупо. Но всё же… в этом было мало приятного.

Вот только облегчённо выдохнуть нам не дали. Стоило нам приземлиться, как одержимый бросился следом. Нерастерявшаяся Катя буквально отбросила меня в сторону, одновременно с этим уворачиваясь от атаки чудовища.

Говорить, что приземление было крайне жёстким и болезненным? Так вот — говорю. Оно таким и было. Я влетел в какой-то кустарник, а затем кубарем покатился по земле, как минимум раза два приложившись головой. Хорошо, что камень никакой не попался на пути, а то было бы совсем плохо. Ещё хуже было бы, если я бы из-за этого потерял сознание и стал ещё большой помехой для девушки.

Морщась от боли, я перевернулся на живот и попытался подняться на локтях осматриваясь. Катя и одержимый сошлись в смертельной схватке, и как бы мне ни хотелось, но силы были явно не на стороне девушки.

Тварь брала своими габаритами и удивительной скоростью. Создавалось впечатление, что его вообще нисколько не касаются попадания огненных техник со стороны Кати. Девушка в этот момент облачила в огонь словно в броню руки и ноги и продолжала «танцевать» вокруг своего противника в попытках найти его слабые места. Пока ей ещё удавалось уворачиваться от выпадов одержимого, но сколь долго это будет продолжаться?

Да и видно было по действиям Ласточкиной, что у неё слишком мало опыта в подобных схватках, чтобы уверенно вести в этом бою. Всё же она наверняка тренировалась с другими культиваторами, а тут нужен совершенно иной подход. Да и дикую мощь одержимого тоже необходимо было учитывать в своих действиях. Как бы ни была сама по себе сильна Катя, но один-два удара со всей силы и она точно поплывёт и это в лучшем случае.

И где помощь кланов, когда тут творится подобное? Людей-то, похоже, успели эвакуировать, но про нас почему-то забыли. Только после этой мысли пришло осознание, что я вокруг не увидел ни одного тела и вообще следов борьбы. Создавалось такое впечатление, что всех отдыхающих в этом месте тихо увели из места опасности. Лишь на колесе обозрения были видны разорванные части людей и забрызганные кровью кабинки.

Да что тут вообще происходит?

Скрипя зубами от беспомощности, я попытался встать на ноги, но едва это получилось, как голова пошла кругом, и я невольно припал на одно колено. Кажется, удары головой без последствий не прошли…

Глядя на схватку, мне становилось ясно только одно — надо уходить. Как бы я ни хотел обратного, но Катя проиграет в этом сражении. Даже издалека я видел, что она устала, и её движения становились всё медленнее, да и само пламя, защищающее девушку, казалось, стало более блёклым. Одержимый при этом был почти невредим. Ни один из ударов Кати не причинил ему сколько-нибудь серьёзное повреждение. Пара подпалин не в счёт, да и то, он не испытывал никаких неудобств из-за этого.

В голове невольно мелькнула нехорошая мысль — убежать. Просто развернуться убежать, пользуясь моментом. Но, наверное, если бы я так поступил, то ненавидел бы себя и стыдился бы этого момента всю свою жизнь. Это было слишком гнусным поступком с моей стороны — бросить девушку одну, даже если я толком ничего и поделать не могу.

Я с трудом поднялся и сделал несколько шагов навстречу схватке. Катя тем временем допустила ошибку, а может тело стало не выдерживать напряжения от техники шагов, но, как бы то ни было, во время удара она не успела отскочить, и монстр отшвырнул её с такой силой, что девушка своим телом снесла кассу колеса обозрения.

— Катя! — закричал я, едва не бросившись к девушке.

И в этот момент мне на плечо легла чья-то массивная, тяжёлая рука. Да ещё и так, что я даже дёрнуться не мог.

— Fear not, young man. I’ll figure it out!

— Э?!… — я удивлённо повернул голову и увидел рядом с собой того самого лысого громилу, который в начале свидания сопровождал Катю, а потом куда-то исчез.

— This monster will fall from my justice! — торжественно объявил он, ударив кулаком себя в грудь и делая решительный шаг вперёд.

Он шёл медленно, выпятив грудь и попутно стягивая с себя пиджак. Одержимый тем временем слегка наклонил голову и обратил внимание на нового противника. Мне даже показалось, что он заинтересовался этим безумцем.

Лысый громила всё тем же неторопливым шагом подошёл вплотную к одержимому, и монстр даже слегка наклонился, чтобы оказаться примерно на одном уровне с ним. Всё-таки этот бугай был довольно высок, и монстру это было сделать несложно.

Они застыли друг напротив друга, подобно двум несокрушимым скалам. Скалам, которым не суждено было встретиться раньше.

— Just hit. I want to see, how strong you are! — указал большим пальцем себе на грудь лысый громила, широко расправив плечи и демонстрируя развитую мускулатуру, где была проработана, казалось, каждая мышца, даже те, о которых я и не догадывался. Мне кажется или этот бугай стал больше, когда начал демонстрировать мускулы?

Может, я и был не так хорош в английском, но от этой фразы несло таким пафосом, что у меня аж зубы свело. И где он такого только нахватался?

И одержимый действительно ударил, прямо в челюсть, да с такой силой, что земля под ногами у лысого громилы пошла трещинами, а меня, стоящего чуть в отдалении обдало мощным порывом ветра.

— Too weak… — лысый иностранец поправил свою челюсть левой рукой и сплюнул маленький сгусток крови. Делал он всё это показательно, чтобы монстр обратил на это внимание.

Затем лысый великан отвёл руку в сторону, и я увидел как рвётся его рубашка, обнажая мощный бицепс. Его рука словно стала больше раза в два, за каких-то два удара сердца.

А в следующий миг он ударил, и это было…. невероятно… По сравнению с увиденным, все схватки практиков, что я видел раньше были просто детскими играми. От удара одержимый взмыл в воздух, да с такой скоростью и силой, что попавшееся на пути колесо обозрения просто смело, а порыв ветра отбросил меня на несколько метров назад.

И это был лишь порыв от движения и столкновения с тушкой монстра. Даже страшно представить, что испытал на себе одержимый в этот момент.

Когда я поднялся и тряхнул головой, то не увидел на прежнем месте никого. Лысый великан просто исчез, как и его жуткий противник. Возможно, этот иностранный практик последовал за монстром, с целью его добить. Но, как бы то ни было, я теперь мог вздохнуть с облегчением. Основная угроза пропала, да и упыри эти летающие куда-то делись.

Хромая, я поковылял в сторону того, что осталось от кассы аттракциона. Нужно было отыскать Катю и узнать, всё ли с ней в порядке. О том, что тот удар мог быть для девушки смертельным (для меня бы точно был), я старался не думать. В конце концов, она куда более сильный практик, да ещё с ядром зверя. Да и не думаю я, что Ласточкину обделили защитными техниками и методами закалки тела, без которых тело мастера боевых искусств просто не выдержит дальнейшего развития.

— Катя! — крикнул я, отбрасывая какой-то крупный деревянный обломок. Затем второй. — Катя!

Выругавшись про себя, я продолжил пробираться через обломки, пока не увидел торчащую из-под деревянной балки тонкую женскую ручку.

— Катя! — я тут же бросился к ней, начав отбрасывать вещь за вещью, пока не откопал девушку.

Это действительно была Катя. Мертвецки бледная, даже волосы словно стали тусклее, но коснувшись её шеи и прощупав пульс, я облегченно выдохнул. Она была жива…

Окинув её взглядом, я не заметил каких-то совсем серьёзных травм, если не считать посиневшие ноги. Кажется, это откат от техники шагов, что применяла девушка. Похоже, у неё до сих проблемы с её изучением, иначе таких бы последствий не было.

Ждать помощи можно было бы долго, ведь к нам на подмогу так и никто не пришёл. Пусть прошло не больше десяти минут как всё началось, но для Покорителей это ничтожное время, за которое можно успеть многое, особенно, если дело касается боя. Так что рассчитывать на кого-то другого не приходилось.

Пусть я и не целитель, способный поставить и недавно умершего на ноги, но тоже кое-что умею.

Прикрыв на несколько секунд глаза, я вошёл в состояние медитации и когда их открыл, то смог увидеть потоки энергии текущие внутри тела Ласточкиной. Посмотрев на ноги ещё раз, я тихо выругался. Там всё было очень и очень скверно.

Сами потоки выходили из духовного сосуда, который в этом видении тела девушки для меня имел представления в виде небольшого солнца на месте солнечного сплетения. Именно от этого своеобразного очага исходила вся энергия, что свободно циркулировала по телу практика, делая его именно тем, кем он является.

В данный момент энергия внутри Кати имела не столь насыщенный цвет, что я видел ранее. Она была будто потухшей, но ещё тлеющей. Только не хватало порыва ветра, чтобы разжечь из углей целый пожар. Именно последним я и занялся.

Техника шагов, которую применяла Ласточкина, может, и была сама по себе хороша и, вполне возможно, имела несколько уровней в своём освоении, но вот сама Катя либо была в самом начале пути её изучения, либо по незнанию допускала какие-то ошибки. Вполне возможно, ей не хватало закалки ног, чтобы выдержать все эти нагрузки, но судить об этом только потому, что я вижу, однозначно было нельзя. Да и не мой это профиль, чтобы говорить о таких вещах с уверенностью.

Разогрев руки простейшей гимнастикой и отбросив своё собственное состояние, я направил внутреннюю энергию к рукам и приступил к работе.

Можно было бы моей энергией заставить духовный сосуд произвести ответную реакцию и временно выбросить поток накопленной энергии. Этого, скорее всего, хватило бы, чтобы Катя пришла в себя, но при этом девушка испытала бы такой букет болезненных ощущений, что лучше не рисковать. Пусть она и культиватор более высокого, чем я ранга и вообще клановая, но в текущем состоянии такого стресса Ласточкина может и не выдержать, а мне этого точно не надо.

Вместо этого я передвинулся к ногам, как к самой травмированной области и принялся восстанавливать повреждённые каналы.

Сама энергетическая система практика всегда стремится к своему наилучшему состоянию, и если энергии вдруг стало сильно меньше, то автоматически начинаются поддерживаться основные магистральные каналы. Порой это ведёт к угнетению остальных, что может вылиться в длительную реабилитацию.

Хорошо, что массажные техники моей семьи как раз помогали в подобных случаях.

Я направил небольшие порции своей энергии в тело Кати и стал контролировать сразу по три-пять пучков энергии, направляя их движение как по магистральным каналам в ногах, выправляя их и избавляя от образовавшихся из-за неравномерных всплесков энергии «заторов», так и по другим отходящим каналам, поддерживая их и отправляя им дополнительную порцию энергии. Это наглядно оживляло все каналы, по которым я проходил.

Спустя какое-то время, количество изменений перешло через определённый рубеж, когда энергетическая система культиватора сама начинает подхватывать процесс восстановления, делая это даже лучше, чем я. Ведь организму лучше известно, каким должно быть его идеальное состояние, и он всегда стремится к нему, если есть такая возможность.

И всё это приходилось делать в условиях постоянной боевой готовности. Параллельно работе, я то и дело оглядывался и прислушивался к малейшим шумам поблизости. Монстры Лабиринта могли находиться чуть ли не в паре метров от нас и то, что они ещё себя не проявили, ничего не значит.

Заложив небольшие сгустки энергии в оставшихся проблемных местах в ногах, где они послужат чем-то вроде строительного материала для дальнейших изменений, я направился выше и постепенно прошёлся по всему телу.

Не знаю, что за боевые техники применяла Катя, но контроль у неё явно сильно хромает. Слишком много было разрывов небольших каналов и что хуже, чувствительных к таким перепадам меридиан, которые и служат пропускам энергии во внешнюю среду.

Руки девушки тоже оказались повреждены, но только в некоторых участках. С этим я справился гораздо быстрее, чем с ногами.

Убедившись, что процесс идёт в нужном ключе, я удовлетворённо улыбнулся от проделанной работы. Техники моей семьи были, бесспорно, хороши, но вот то, что я прочёл в свитках одного из предков, на порядок увеличивало их эффективность и открывало новые возможности, особенно когда это касалась женского пола.

Было что-то, чего я не понимал в записях, касаемо эффективности, именно из-за особенностей женского организма, но думаю, я со временем в этом разберусь.

Ещё раз внимательно проведя руками по всему телу Кати и подправив кое-какие огрехи, я переместил руки к солнечному сплетению. Сложив руки щепоткой, я направил в них остатки моей энергии, которой остались жалкие капли, после проделанной работы, даже несмотря на повышенный ранг духовного сосуда. Убедившись, что она несёт нейтральный окрас, я ударил точно в духовный сосуд, одним слитным и плавным движением вливая эту энергию в него.

Ответная реакция последовала незамедлительно. Духовный сосуд запылал энергией, которая тут же мягкой обжигающей волной пронеслась по магистральным каналам, сметая все помехи на своём пути.

Я услышал, как судорожно вздохнула девушка рядом со мной, будто ей до этого момента не хватало воздуха. В следующий миг эта энергия вернулась по системе циркуляции обратно в духовный сосуд. Я не успел убрать руку, и излишки энергии ударили мне в ладонь. Я с болезненным вскриком отпрянул в сторону. На миг мне показалось, что я сунул руку прямо в костёр, в самые угли.

Это действие выбило меня из медитации, и на несколько мгновений я потерял связь с миром, чтобы вновь придя в себя, увидеть, как с трудом открывает глаза Ласточкина.

— Максим? — неуверенно спрашивает она, осматриваясь по сторонам.

— Слава всем богам и демонам, с тобой всё хорошо, — облегчённо вздохнул я, пряча покалывающую и зудящую руку за спину. Не хотелось, чтобы в этот момент Катя ещё начала беспокоиться за меня, тем более, если бы она увидела ожоги.

— Где это я? — попыталась подняться красноволосая воительница, но только охнула и прикоснулась к ногам, которые у неё наверняка сильно болели. Но я не мог не отметить, что гематом стало гораздо меньше, да и, вообще, повреждения постепенно регенерировали. — Куда делся одержимый?

— Им занялся твой знакомый, ну тот странный американец… — неловко улыбнулся ей. — Лучше давай попробуем тебя поднять на ноги?

— Не уверена, что смогу…

— Я помогу, — с готовностью отозвался я, протянув ей правую.

— Спасибо, — благодарно улыбнулась Катя, но в этот момент ей бросилось в глаза, что я прячу левую руку за спиной. — Ты повредил руку? — с подозрением посмотрела она на меня.

— Ничего такого, не переживай, — попытался я уйти от ответа.

— Максим! — требовательно произнесла она, да и в голосе девушки, казалось, зазвенела сталь. Она почему-то в этот момент была очень напряжённой.

— Да, просто ушиб немного, — решил я немного приврать и вытянул руку вперёд.

Катя недоверчиво посмотрела на левую руку, потом на меня и только после этого приняла помощь. Я же был рад, что она сделала это достаточно быстро, чтобы я смог удержать своё лицо и не выразить удивления.

Я же чувствовал, будто левая рука оказалась прямо в центре огня, но сейчас на ней не было никаких повреждений. Её продолжало покалывать, но на фоне тех ощущений, это была сущая мелочь. И что всё это значит?

Глава 18

— И вот наконец-то мы на месте, — торжественно произнёс Сергей, показывая мне на ни чем не примечательное здание.

Хотя нет — я не сразу заметил вывеску какого-то бойцовского клуба, но её пора было бы уже давно обновить, так как название в сумерках было вообще не читаемым, как собственно и рисунок. Вроде то ли змея, то ли китайский дракон, но, вполне возможно, это было вообще что-то другое. Может, даже боевая такса?

У Покорителей порой встречается довольно странное чувство юмора, так как к таким вещам лучше сразу относиться, как к чему-то обыденному, иначе начнёшь считать, что весь мир сошёл с ума.

— Знаешь, я всё же предпочитаю клубы иного типа, — с довольно большой долей скепсиса посмотрел я на всё это. — И вообще, зачем надо было одеваться в подобное, если мы собираемся цеплять девчонок. На тебя это совсем не похоже.

Как правило, мой друг предпочитал использовать в наших вечерних походах одежду, которая сразу показывала на статус человека. Ведь можно быть сильным мастером боевых искусств и при этом не иметь за спиной больших богатств. Понятное дело, многие из высоких уровней развития не имеют проблем с деньгами, но чем ты находишься выше на пути своего развития, тем больше требуется дорогих ингредиентов для дальнейшей культивации. В итоге Покорители Лабиринта вроде и обеспеченные ребята, но все заработанные деньги они могут потратить в первый же день, а дальше жить словно нищие.

Но по большому счёту это касалось только одиночек. Если ты состоишь в клане, а не являешься вольным мастером, то крыша над головой и сытный обед тебе гарантированы. Впрочем, вольные мастера — это довольно большая редкость, так как каждый из них это желанный боец для большого количества кланов и в то же время возможный противник.

Так что быть непривязанным к какому-либо клану означало либо быть никому не интересным, что маловероятно, либо достаточно сильным, чтобы игнорировать интересы кланов. Последние просто предпочитали таких людей не трогать, чтобы не потерять свои ресурсы в попытке.

Исходя из этого, мастер боевых искусств, да при деньгах, имеет больше перспектив обратить на себя внимание девушек, чем его более сильный товарищ. Потому что с большой вероятностью хорошо одетый и сильный культиватор как раз таки состоит в клане, а это не только деньги, но ещё и связи. Да и многие девушки даже в юном возрасте думают о собственных перспективах и перспективах их детей, так что многие из них были бы не против вступить в сильный клан через его члена. Звучит двусмысленно, но при подавляющем превосходстве девушек-практиков это вполне нормально.

Сегодня же мы, будто опровергая все правила поведения мастеров боевых искусств, были одеты в свободные штаны и худи, которые скрывали особенности наших фигур, что делало двоих парней ещё менее запоминающимися. Так ведь Сергей ещё попросил накинуть капюшон, объяснив это какой-то чушью про таинственность, которую я пропустил мимо ушей. И, похоже, зря так сделал.

— Ты просто пока не понимаешь, — махнул рукой мой друг. — Пошли.

Пришлось пойти за Бестужевым, не бросать же его здесь одного. Парень уверенно зашёл внутрь и поздоровался с бугаём за стойкой, которому, казалось, переломали всё лицо, настолько угрожающим он выглядел. Я уже подумал, что нас сейчас развернут, но этот человек просто указал себе за спину и Сергей вошёл в дверь, которая, скорее всего, вела в подсобное помещение.

Вот только почему на подобной двери стоял электронный замок, да и она сама была обшита металлом, пока что было совершенно непонятно. Последнюю особенность я обнаружил, лишь когда зашёл внутрь. С внешней-то стороны она была довольно обшарпанной и мало походила на настолько мощную защиту. А вот изнутри… Это больше напоминало сейфовую дверь.

Внушительно.

— Куда мы идём?! — подойдя ближе к Сергею, спросил я.

— Сам всё увидишь, — таинственно улыбнулся мой друг, даже и не думая удовлетворять моё любопытство.

Но, наверное, вам интересно, с чего всё началось и куда, во имя демонов Лабиринта, мы идём?

А началось всё через несколько дней после злополучного Прорыва Лабиринта в парке аттракционов. Именно так объяснили появление тех тварей на следующий день. Пусть мне казалось, что там много странностей происходило вокруг, но клану Ласточкиных виднее. Да и главное было в том, что я оттуда выбрался.

В тот день я благополучно вернулся домой, после того как мне оказали всестороннюю медицинскую помощь люди из клана Ласточкиных. Они же практически сразу разделили нас с Катей у выхода из парка, и о том, что было с девушкой дальше мне пока неизвестно. Она сама мне не звонила, а попытка позвонить на тот номер, с которого она мне звонила, приглашая на свидание, удачей не увенчалась. Номер оказался заблокирован.

В остальном же мои дела были не так уж и плохи. Мама действительно испугалась, когда узнала, что произошло, и даже расщедрилась на парочку выходных для своего, едва не погибшего, сыночка, но не забыла добавить: «Можешь полежать два дня. ТОЛЬКО два дня. И только попробуй встать с кровати без причины, мигом уложу обратно парализующей техникой!»

Пойди пойми… забота это или наказание…

Правда, во всём этом я ещё умолчал с кем именно был на аттракционах, хватит с неё переживания и без того знания, что я связался с клановой девушкой.

Так что я лежал. Правда, если первые полдня это было радостью — я смог хорошенько отоспаться, то вот оставшееся время было крайне тоскливым времяпрепровождением.

Вначале я думал использовать это время с пользой и поизучать записи предков, в которых мог крыться ответ, что именно со мной сейчас происходило. Но всё сломалось об просто невыносимую жару. Этим летом температура дошла до каких-то сумасшедших тридцати семи — тридцати восьми градусов, и при этом кондиционер был лишь в зале для клиентов. Даже маленький вентилятор, купленный прошлым летом, практически не помогал, да и он, казалось, работал на последнем издыхании, сам плавясь от такой жары.

Мозги плыли, и ни о каком сосредоточении на текстах с их дальнейшей расшифровкой не могло быть и речи. Всё, о чём я думал, это о пляже и море… а ещё о девушках в купальниках, но последнее вполне естественно в обстановке моря.

Я лежал и представлял, как плещусь в компании Кати Ласточкиной и Светы Зуйской. Они обрызгивали меня водой весело смеясь, а я их в ответ… А затем, Катя, потянула за завязку купальника Светы и толкнула девушку прямо на меня…

— Ты чего это тут слюни пускаешь?

От внезапного вопроса я чуть было не подпрыгнул в кровати, уставившись на Бестужего, наглейшим образом залезающего в моё окно. Вот никакого понимания о рамках приличия!

— Серега, какого хрена?! — возмутился я такой его наглости.

— Извините за беспокойство, ваше благородие, — оказавшись в моей комнате, он крайне нелепо изобразил аристократический поклон. — Но ваша маман отказалась меня впускать, и едва было не выпнула за порог.

— А ты отказов, значит, не принимаешь? — иронично посмотрел я на него.

— Когда дело касается лучшего друга? Конечно, нет! — гордо подняв голову, пафосно произнёс парень.

Я невольно усмехнулся. Всё же в этот момент Сергей выглядел довольно забавно.

— Ну так, рассказывай, — без разрешения садясь в кресло у рабочего стола, начал говорить Бестужев, требовательно уставившись на меня. — Что там случилось-то? В том парке. Говорят, ты оказался прямо в эпицентре прорыва Лабиринта.

— Ага… — подтвердил. — И даже встретился лицом к лицу с Одержимым.

— Гонишь! — чуть ли не подскочил он.

— Считай, как хочешь, — пожал я плечами, не собираясь ничего доказывать другу.

Вот что-что, а пустозвоном я никогда не был.

— Вот повезло!… — мечтательно протянул Бестужев, заставив меня посмотреть на друга как на полного идиота.

Повезло?! Да я едва жив остался… Катя чуть не погибла… Повезло нам… Друг понятия не имел, о чём говорит.

— Серёга, что тебе нужно? — с тяжёлым вздохом спросил я.

— Просто хотел узнать как ты себя чувствуешь… — неловко улыбнулся он, отводя взгляд.

— Тогда ты бы просто позвонил, — покачал я головой. — Давай не ходи вокруг да около и говори прямо — что тебе нужно?

— Ну… короче… если ты себя хорошо чувствуешь, то у меня есть просто охрененный, беспроигрышный план, как закадрить целую кучу красоток!

— Какой план? — нахмурился, предчувствуя какую-то подставу.

— О… Хе-хе-хе… короче, слушай….

Глава 19

Коридор, ведущий в эту «подсобку», оказался несколько длиннее, чем я изначально представлял. Тут было несколько дверей с электронными замками, но к ним Бестужев не подходил. Он уверенно шёл дальше, будто уже не раз шёл этим путём без сопровождающих.

В итоге мы несколько раз свернули направо, чтобы оказаться у очередной однотипной защищённой двери. Мой друг быстро ввёл десятизначный код, и открывшаяся дверь, показала проход к… лифту.

— Да ты издеваешься! Что за проход на базу злодея? — возмутился я, окончательно теряя связь с реальностью.

Меня уже не удивит, если внизу окажется база секретной организации, что сражается с пришельцами из других миров. С такими проходами внутрь это было бы не столь уж неожиданно.

— Тоже так подумал? — рассмеялся мой друг. — Я примерно то же самое сказал, когда меня сюда привели. Тут уж всё так устроено, и остаётся с этим смириться. По мне тоже с мерами безопасности слишком переборщили. Но это уже дело хозяев этого места.

— И что за каждой дверью по подобному лифту? — всё ещё не решаясь пройти дальше, спросил я.

— Как знать, — легкомысленно пожал он плечами. — Мне показали лишь несколько дверей и за ними были лишь простые склады, которые служили обманками. Так что в этом нельзя быть уверенным. И вообще, тебе неинтересно посмотреть, что нас ждёт дальше? — хитро посмотрел он на меня.

— А вот подначивать не надо, — вздохнул я и сделал шаг вперёд, оказавшись в лифте.

— Даже и не думал, — улыбаясь, ответил на это Сергей, нажав кнопку «вниз».

Лифт плавно стал спускаться и зазвучала лёгкая мелодия, как в каком-то отеле, которая плавно, но уверенно перетекала в тяжёлый металл.

— Миленько, — хмыкнул я, рассматривая дорогую отделку кабины. Как будто действительно её взяли из элитного отеля для каких-то богатеев.

Попутно отмечая, что вместе с изменением музыки, меняется и освещение. Оно становилось тусклее и стали добавляться нотки алого. Будто нас готовили к чему-то более серьёзному и мрачному. Антуражненько.

— И не говори, — хмыкнул мой друг, а затем хлопнул себя по лбу, словно вспомнив что-то важное. — Чуть не забыл. Надень эту маску, — протянул парень мне тканевую маску с пластинами вставками, которые превращали её в облегчённое подобие шлема для бокса.

— Это ещё зачем? — с подозрением я посмотрел на неё, но увидев, что Сергей тоже скрывает лицо похожей маской, поспешил нацепить свою.

Та, что он мне отдал, была чёрного цвета и вообще ничем особо не выделялась, а вот его имела вокруг глаз синюю обводку и верхнюю часть, что на манер косухи скрывала его волосы. Моя такой особенности была лишена.

— Такова традиция этого места, — пожал плечами мой друг. — Поверь, в таких местах оставаться инкогнито — лучшее решение.

Спорить с таким аргументом было бессмысленно, так что я только проверил, что маска сидит хорошо. Впрочем, с хитрым крепежом, который фиксировал её на голове, не думаю, что она слетит с головы, даже при прямом ударе.

Надеюсь только, что это не какой-нибудь клуб для извращенцев. За Сергеем я подобного не замечал, но мало ли. Вдруг это тайный гачимучи клуб, что тайно управляет этим городом?

От мысленной шутки я едва не рассмеялся, но вовремя подавил этот порыв. А то, думаю, со стороны это бы всё смотрелось не очень адекватно.

Движение лифта почти не ощущалось, так что я даже представить себе не мог, на какую глубину мы погрузились, когда тот наконец-то остановился и раскрыл свои двери.

В этот раз не было никаких коридоров. Сразу от лифта открывался вид на самый настоящий подземный Колизей, доверху наполненный людьми. Шум и гам сразу же ворвался в уши, перекрывая все остальные звуки. И оставалось поразиться шумоизоляции лифта, ведь ещё секунду назад я не слышал вообще ничего.

И всё же большую часть внимания привлекало то, что в центре арены находилось двое бойцов, которые в данный момент под довольные крики собравшихся применяли боевые техники, атакуя друг друга.

— Ты куда меня привёл? — ошарашенно посмотрел я на Сергея. Приходилось немного повышать голос, но тут всё же было тише, чем в клубе. Да и мы находились в отдалении, а основные вопли были направлены на арену.

— На подпольные бои, — судя по тону, широко улыбаясь, ответил мой друг и, видимо, не собираясь ничего разъяснять, махнул рукой, приглашая следовать за собой.

Его лица из-за маски я не видел, но слишком хорошо его знал и без труда представлял как тот довольно лыбится, демонстрируя мне это место. Уж очень мой друг любил подобные «приключения».

Как оказалось, огромный подземный Колизей был здесь не единственным. Самым крупным — да, но стоило пройти чуть в сторону и углубиться в один из коридоров, как без труда можно было найти то, что можно было окрестить как «малые арены». На каждой арене сражались бойцы, но чем дальше мы шли, тем менее зрелищными и жестокими становились сами сражения. Такое чувство, что мы проходили через зону фильтрации, где сражались мастера боевых искусств разных лиг. Та площадка, которую я увидел первой, предназначалась для главных боёв. И чтобы драться на ней, как я быстро понял, нужно ещё дорасти и набрать определённую репутацию и известность.

Впрочем, в самой Империи такое официально не то чтобы не запрещено, скорее, не одобрялось. При том положении, когда часть населения по своей сути является живым оружием, необходимо давать возможность людям выплеснуть всю свою энергию.

Большинство для этого посещали Божественные Лабиринты, но ещё оставались те, кто по тем или иным причинам не могли этого сделать. Чем слоняться по улицам и в итоге сколачивать банды, с которыми Имперская служба безопасности боролась нещадно, лучшим решением было организовывать турниры различного рода и направления.

Вот и мой друг со своей командой участвовал в подобных состязаниях в своей нише. Тут тебе и наработка опыта и призовые, которые могут оказаться довольно существенными для практиков любого ранга. Приз-то можно получить не деньгами, а в их эквиваленте в виде какой-нибудь боевой или медитативной техники или же в виде алхимических пилюль и тем самым укрепить своё тело на пути к дальнейшему самосовершенствованию.

Но всё это раньше для меня было просто словами. Подпольные бои существовали где-то там, далеко, почти в другом мире и сложно было поверить, что я совершенно внезапно оказался в подобном месте. Оставалось удивляться лишь тому, что мой друг, который, казалось, так же как и я недавно покинул школу, вдруг нашёл это место и, судя по всему, неплохо тут ориентировался.

— Наконец-то пришли, — показал мне Сергей на самую дальнюю арену.

И сказать по правде, вид её меня не слишком впечатлял.

— И куда же? — спросил я, смотря, как две девушки примерно нашего возраста с масками на лицах, сейчас сражаются на одной из арен.

— В «Младшую лигу», — с важным видом изрёк мой друг, словно речь шла ни много ни мало, а чуть ли не о лиге чемпионов.

Я ещё раз посмотрел на то, что тут происходило и, схватив парня за плечо, отвёл его в сторону, чтобы никому не мешать.

— Ты что участвуешь в подпольных боях?! — возмущённо зашептал я.

— Да брось, как будто ты раньше об этом не знал, — обыденно сообщил он.

— Я думал, что всё это просто слова. Что это глупые понты, как те истории о спасённых котятах и сломанных конечностях. Я никогда не думал, что ты на самом деле во всё это влезешь?!

Мой друг молчал, а вместе с тем уходила и моя злость на него. Серёга, конечно, тот ещё дурак, но я сам виноват, что считал его рассказы про подпольные бои просто байками. Уж очень он любил придумывать различные истории, чтобы впечатлить девушек.

Вздохнув, я отпустил его и отступил на шаг.

— А теперь, пока ты успокоился, — с улыбкой произнёс Сергей, — выслушаешь меня?

— Говори уже, — вздохнул я и скрестил руки на груди.

— Для начала, я очень разочарован тем, что ты считал мои истории о боях выдумками. Одно дело — лить в уши воду глупым курицам в клубах, а совсем другое — рассказы о боях. В общем, — переключившись на более деловой лад, начал говорить мой друг, — сам же знаешь, что подпольные бои не запрещены — они просто не одобряются. Ну и если тебя тут застукают, это может сказаться на репутации.

— Ты мне прописные истины не рассказывай, — поторопил я его, всё ещё недовольный от выходки парня.

— Я подвожу к главному, — покачал головой Сергей. — Так вот, чтобы не портить репутацию друг другу — все участники, как, впрочем, и многие зрители надевают маски. Это о причине того, почему они на нас. Далее, — сделал мой друг небольшую паузу. — Ты же знаешь, что я люблю хорошо одеваться?

— Знаешь, это очень сложно заметить, — с сарказмом произнёс я.

— Ну-ну, — хмыкнул Бестужев. — Я к чему это… В общем, мои родные точно не дали бы мне столько денег на одежду, тем более, одежду от известных брендов, а она сам знаешь только за это стоит в разы дороже аналогов. Так вот, чтобы иметь на это финансы, мне нужен был источник доходов, которые семья не могла бы отобрать. Часть денег я получаю с совместных турниров, но наша команда не была никогда особо сильной, чтобы претендовать на крупные призовые фонды, да и тренер предпочитает осторожничать, чтобы мы не получили серьёзные травмы, — поморщился на этих словах Сергей. Похоже, против кого-то его методы убеждения всё-таки не работают. Приятно осознавать, что в этом деле он не столь всесилен, как хотел бы показать. — Тут же, — махнул рукой мой друг на арену, — платят очень приличные деньги, да ещё можно поставить на собственную победу.

— Зато и опасности гораздо больше, — вставил я, полностью соглашаясь с тренером.

Бестужев безрассуден, и не всегда здраво оценивает собственные силы.

— Не без этого, но тут присутствуют практики с целительскими умениями и за те же деньги они быстро вернут тебя в строй. Так что в этом плане тут всё продумано, можно даже в долг получить их услуги, но не советую, — предостерёг он.

— Да понял я, — махнул я рукой. — С тем, зачем ты здесь, мне давным-давно всё ясно. Но меня-то зачем сюда привёл? Учитывая твои рассказы про лекарей и прочих, вряд ли тут нужен простой массажист вроде меня. Да и не думаю, что меня допустят к подобным вещам без тщательной проверки.

— Ну как же, — улыбнулся мой друг. — Я видел как ты уделал того парня в клубе, — заговорщицки подмигнул Сергей. — И не надо говорить, что ты не занимаешься боевыми искусствами. Не может белый уделать зелёного, если не лучше его по мастерству, а тот парень не был откровенным слабаком, — веско заявил мой друг. — Пусть я был и не в лучшей форме в тот момент, но этого не заметить я не мог.

— И что ты хочешь этим сказать? — хмуро посмотрел на него.

— Что ты можешь применить свои реальные навыки без боязни того, что тебя распознают. А если же хочешь скрыть все следы боёв, то побеждай и оплачивай восстановление у целителей или же закупи алхимические пилюли. Их тут тоже продают, причём именно их без сильной наценки. Целители тут всё-таки для более сложных случаев, чем просто снятие синяков и сечек, — улыбаясь, ответил Сергей. — Я сам тут неплохо поднял денег на свои личные удовольствия. А то, как я их заработал, никого в роду не беспокоит.

— Я… я не знаю, — отвернулся я в сторону арены, где в данный момент сражались новые девушки. Они только приступили к сходке и пока действовали осторожно, проверяя друг друга.

С одной стороны, Бестужев прав. Деньги мне были нужны, особенно если я действительно собираюсь пойти по пути Покорителей Лабиринта. А с другой, вряд ли у меня получится полноценно совмещать работу в семейном салоне, не говоря уж о собственных подработках, и подпольные бои.

Это только кажется, что ты вышел на ринг, провёл бой и вернулся домой, а на деле перед выходом нужно тратить много часов на отработку техник и медитации, если не хочешь превратиться в грушу для битья. В ином случае ты потратишь все накопленные деньги только на лечение, да и такое сложно будет скрыть от семьи.

— Я же знаю, что ты хочешь поступить в одну из школ боевых искусств на третьем этаже Лабиринта. А для этого нужны деньги. Большие деньги, которых у тебя нет.

Бьёт по больному…

— С чего ты взял? — с вызовом спросил я.

— Брось, дружище, — похлопал Сергей меня по плечу. — Я же не первый год с тобой дружу и знаю как у тебя ко всему этому относятся в семье. Да, деньги рода это не то же самое, что твои деньги и родители тебе точно не выделят сумму на поступление, не говоря уж о дальнейшей закалке тела и продвижение на пути мастера боевых искусств.

— Это не значит, что я не смогу заработать необходимую сумму, — опустив взгляд, пробурчал я.

Мне прекрасно была известна моя ситуация, но слышать это от друга было как-то… не так. Будто у меня вообще нет никаких шансов. Или же это я был слишком оптимистично настроен всё это время?

— Да, ты вполне можешь заработать необходимую для поступления сумму. Я в этом даже не сомневаюсь, — ободряюще произнёс Сергей, положив руку мне на плечо. — Но когда это будет? Сколько лет это займёт? Десять? Двадцать? Уж кто-кто, а ты должен прекрасно понимать, что чем раньше ты ступил на путь мастера боевых искусств в полной мере, тем больших высот сможешь достичь в дальнейшем при прочих равных условиях. Если твоё тело перешло возрастной рубеж — это всё, финиш. Ты большую часть времени будешь тратить лишь на сохранение текущей формы, а не на развитие. Если, конечно, не сможешь найти что-то, что сможет преодолеть этот разрыв, но каковы шансы на успех в этом случае?

И тут он вновь был совершенно прав. Уже было давно доказано, что после сорока стать могущественным культиватором было практически невозможно. Ты будешь становиться сильнее, но там где двадцатилетнему потребуется год на одну ступень, сорокалетнему нужно десять. Да, хватало частных случаев, которые разрушали эту статистику, но всё же у подавляющего большинства дела обстояли именно так.

— Участвуя тут, ты не только приобретёшь определённый опыт, но и быстрее соберёшь деньги на поступление, — продолжал давить Бестужев. — Если же всё сложится удачно, то даже сможешь заработать на начальный набор развития в любой из школ.

— Но я ведь правда не владею боевыми искусствами, — уже чувствуя, что начинаю поддаваться убедительной речи друга, возразил я. — Я даже простейших техник не изучал, сам знаешь из-за чего.

— Максим, — похлопал Бестужев меня по плечу. — Не дрейфь. Ты же столько раз тренировался вместе с нами и знаешь как принимать удары, что в этом деле тоже немаловажно. Что же касается техник, то в «Младшей лиге» почти нет никого, кто мог бы иметь что-то высокоранговое. Все максимум на зелёном ранге, не выше. Да и многие из участников вообще, кроме как драться, ничего не умеют и только зарабатывают деньги на соответствующие техники и своё развитие. Тем более, если ты покажешь что-то подобное тому, что ты сделал с тем парнем у клуба, то победа тебе гарантирована.

— Ты демонов искуситель, — тяжело вздыхая, ответил я на его слова.

— Нет, просто я твой друг и устал смотреть на то, как ты тратишь свою жизнь впустую. На самом деле, я давно хотел тебя сюда привести, но всё сомневался. А после того, что ты показал тогда в клубе, все сомнения испарились.

Пусть изначально я хотел от всего этого отказаться, но в получении выигрыша за бои есть смысл. Да, мне не хватает денег для поступления даже в простейшую школу боевых искусств на третьем этаже Божественного лабиринта. Пусть вступительный взнос один для всех, но дальше действительно потребуются духовные ресурсы, чтобы не отставать от других учеников, а они стоят намного дороже. Так что лучше скопить сумму побольше, чтобы позволить себе совершить более качественный рывок вперёд после поступления.

Да и практика сражений тоже не помешает, чтобы не оплошать на испытаниях.

— Я согласен, — твёрдо произнёс я, посмотрев другу в глаза. — Рассказывай подробнее, как всё тут устроено.

Глава 20

— Дамы и господа, на ринг сейчас выходит новичок под номером тринадцать!

Пока арену подготавливали к предстоящей схватке, а я разминался перед дебютным боем, на арену вышел человек с микрофоном, привлекая внимание публики к себе. Пусть боевые техники именно на этой арене применяли не часто, но в последней схватке один из бойцов использовал «Поступь Скал» и оставил после себя множество каменных пик, от которых сейчас спешно избавлялись.

Подготовкой арены в таких случаях занимался геомант — практик, целенаправленно изучающий техники связанные с землёй, который в мгновение ока восстанавливал камень и исправлял его дефекты, после чего присыпал всё это песком для смягчения падений, да и для общего улучшения вида. Кровь на песке тоже лучше видно.

— Все мы знаем как «везёт» нашим тринадцатым, — рассмеялся тем временем мужчина. — Но будем надеяться, что в этот раз удача новичку всё же улыбнётся и, возможно, он сможет сегодня дебютировать, а затем получить право на имя.

— О чём это он? — перехватил я Сергея, до того как мой друг успел смыться.

— Понимаешь, тут такое дело… — почесал затылок мой друг.

— Говори уже, — отпустил я его. — Всё равно я уже никуда не денусь.

— В «Младшей лиге» принято всем новичкам давать имена в виде номера, — начал объяснять Сергей. — Каждому присваивается свободный на данный момент номер. По сути, в лиге не больше ста участников и как только один из них уходит из лиги или переходит в следующую, его номер получает новичок. Тебе вот повезло получить чёртову дюжину.

— Повезло? — хмыкнул я. — Судя по комментатору, этот номер «очень популярный».

— Не придирайся так к какой-то цифре, — махнул рукой мой друг. — Это всё глупые суеверия. Остальные бойцы имеют не меньшие шансы попасть в неприятности. Просто у всех предвзятое отношение к этой цифре. Хуже только у четвёртого номера, но последний его обладатель уже несколько месяцев довольно успешно держится в первой двадцатке рейтинга и пока не собирается менять свои позиции.

— Почему бы ему тогда не перейти дальше?

— Всё дело в деньгах и желании приобрести более хорошие боевые техники. В следующей лиге нечего делать, если в твоём арсенале нет хотя бы пяти техник зелёного ранга, а лучше больше и рангом повыше. Иначе тебе повезёт, если после боя не будешь как отбивная. Давай, соберись! Твой выход.

До того как я успел что-то на это ответить, Бестужев развернул меня в сторону арены и подтолкнул в спину с такой силой, что я просто был вынужден сделать несколько шагов вперёд, выходя из своего закутка. Не успел я и глазом моргнуть, как на меня оказались нацелены софиты, а невидимые барабанщики начали отбивать ритм.

— Уже жалею, что согласился… — буркнул я, морщась от ослепительного света.

Как я уже видел со стороны зрителей, арена представляла собой подобие Колизея. Такие же возвышающиеся вокруг боевой зоны скамейки со зрителями, которых тут по сравнению с другими аренами было не так много. Тот же песок под ногами, который слегка шелестел, стоило по нему пройтись. Надо бы в пылу боя не забыть, что стоишь не на твёрдой земле. Всё-таки это влияет на подвижность.

Моим противником оказался парень примерно той же, что и у меня комплекции. Вот у него была цифра тридцать один, будто учредители специально свели нас вместе. Видимо думают, что обратная чёртова дюжина сможет легко победить новичка под несчастливым номером.

Я не особо вслушивался в те речи, что говорил распорядитель боя, так как об их особенностях уже успел рассказать Сергей. Моё внимание больше было сосредоточено на противнике и в попытке понять как он будет действовать. Одно дело, если он не имеет боевых техник и такое я относительно легко смогу принять на блоки, но вот если нет… Если его удар может, к примеру, дробить камни, то о том, чтобы блокировать удар без какой-нибудь мощной защитной техники вроде «Стальной» или «Каменной кожи» и речи быть не могло.

Простейшие техники, если их тренируют ради достижения максимального результата, неизбежно несут своё отражение на физическом состоянии тела практика. Например, если изучается техника шагов, то ноги будут значительно крепче, чем без их изучения. Это особенно ярко видно, когда ты не имеешь доступа к техникам более высокого ранга или ограничен в их понимании и просто не можешь оптимизировать своё развитие под них.

Вот только у моего противника и этих особенностей не наблюдалось. Обычная обтягивающая тренировочная накидка и штаны. Руки и ноги дополнительно защищены бинтами. Более толстый слой бинтов на кистях, что могло говорить о том, что противник делает акцент на руках, но могло быть простой обманкой. На лице маска, мало отличающаяся от моей, — видимо, у новичков они плюс-минус однотипные, но она уже не была новой и несла на себе следы сколов.

Бой начался по взмаху распорядителя, за которым последовал гудок, и в следующий миг мне пришлось уводить в сторону прямой удар кулаком, нацеленный в голову. Я, можно сказать, никогда и не сходился в прямом боевом столкновении с кем-то, больше отвечая за разогрев команды, но всё же так нужные мне рефлексы успели отложиться в память тела и защитился я, почти не задумываясь над тем, что делаю.

Сместившись влево, я прыжком назад попытался разорвать дистанцию, давая себе хотя бы пару ударов сердца на осмысление. Но противник тут же ринулся следом, не теряя темпа.

Новый удар, снова в голову, но на этот раз чуть медленнее. А возможно, это просто моё тело стало адаптироваться к его скорости? В этот раз увернуться не получилось, пришлось блокировать.

Успешно, и я бы даже сказал элегантно. За долю секунды до удара я чуть-чуть сместил корпус, благодаря чему его кулак просто соскользнул в сторону. Невольная усмешка появляется на моём лице, а азарт захватывает меня.

Я попытался контратаковать, но мой противник тут же отступил, быстро просчитав мой манёвр. Опытный, зараза!

Следующие атаки были так же либо блокированы, либо я просто отходил на несколько шагов назад. Идти на прямое столкновение я пока был не готов, всё ещё оценивая возможности моего противника. Чувствовалось, что он может гораздо больше, чем показывает, но пока я просто не понимал как заставить его действовать, чтобы не получить неожиданный удар. Приходилось сидеть в глухой обороне и ждать удачного момента.

В какой-то момент парень всё-таки не выдерживает моей игры от обороны и начинает действовать более активно, вкладывая в удары едва видимые сгустки энергии синего цвета. Они у него не получались устойчивыми и часто срывались ещё до момента попадания, но даже так мне пришлось утроить усилия по блокированию его атак. Нельзя рисковать и пытаться выдержать прямой удар, так что приходилось отводить удары, либо уворачиваться. От одной размашистой атаки ногой и вовсе пришлось уходить кувырком, так как я очень сомневался, что смогу его остановить.

Удар ногой сверху вниз не зацепил меня, но вот на месте, где я только что стоял, образовалась небольшая воронка, сопровождаемая рваными синими всполохами на ноге. Вот собственно об этом я и говорил — мастера боевых искусств, которые уже могут использовать свою внутреннюю энергию для атаки — для меня очень опасны. Без защитных техник принимать прямые удары чистое самоубийство. С другой стороны, теперь можно начать действовать и мне.

Следующие атаки моего противника всё так же часто срывались, что позволяло мне произвести лёгкие касания его рук и ног. Не всегда это было удачно, но всё-таки, спустя примерно минуту, я дотронулся до всех нужных точек на теле парня в маске.

Пока этого никто не понял, но по сути, на этом бой был закончен.

Уже не опасаясь ответной реакции, я бросился вперёд и, отклонив руку парня в сторону, ударил его ладонью в грудь, одновременно с этим посылая импульс энергии, который действовал как завершающий штрих в моей задумке.

На груди у моего противника обнаружилась какая-то защита, но судя по всему, рассчитана она была на физический урон, а вовсе не на то, что задумал я. Эта защита не стала препятствием для энергии, которая, пройдя сквозь неё, направилась прямиком по энергетическим каналам практика. От самого удара парень согнулся, но тут же выпрямился и тряхнул головой, пытаясь продышаться, а дальше сработала подготовленная закладка и вся энергия в его теле на пару мгновений пришла в буйство.

Контроля моему противнику не хватало, это мне стало ясно уже давно, и сейчас, столкнувшись с неконтролируемым процессом внутри себя, он оказался не в силах что-либо сделать. Трюк был похож на тот, что я провернул во время инцидента в клубе, только целью в этот раз стал не кишечник, а внешние меридианы. Парень попытался принять боевую стойку, собираясь продолжить схватку, но затем его повело в сторону, и он рухнул на песок, неожиданно для зрителей потеряв сознание.

— Ничего себе… — тихо пробормотал я, смотря на поверженного соперника.

Одно дело представлять технику и обдумывать, как она будет работать, но совсем другое — удачно её воплотить в реальности. Её эффективность ещё надо доработать, уж слишком долгой подготовки она требует, но в остальном, то, что я сейчас провернул, было просто невероятно. Правда, не факт, что с другим противником она будет столь же эффективной, но это уже дело практики и наработки статистики.

— Вы сами видели это, господа и дамы! Наш новый номер тринадцать победил своего соперника и, мне кажется, сделал очень неплохое заявление о себе этим боем, — мужчина похлопал в ладоши, призывая и остальных отметить мой успех. — Повезло же тем, кто рискнул и поставил на нашего новичка! — тут он обернулся ко мне и уже без микрофона тихо спросил: — Продолжишь бои или уйдёшь? Можешь отказаться в любой момент.

Глава 21

— Продолжу, — немного подумав, ответил я.

Серьёзных травм я не получил, а используемая техника-импровизация не потребовала от меня большого количества духовной энергии. На всё про всё я потратил меньше десятой доли и если следующий противник будет таким же, то я должен справиться. Не говоря уж о том, что за это время я естественным образом восстановлю часть своего резерва.

Возможно, сегодня удача на моей стороне и надо с этого получить максимум. К тому же, перед боем я занял деньги у Сергея на мою победу, и он обещал сделать соответствующие ставки. Ну и в довершение Бестужев обмолвился, что серия побед гораздо лучше и выгоднее, чем одиночные схватки. Тем более, пока ставки на меня не пересмотрели в другую сторону.

— Тринадцатый готов к следующему вызову! Интересно, как долго ещё удача будет с ним? Давайте проверим это вместе! — рефери удалился под аплодисменты, а я приготовился к следующей схватке, чувствуя как «горит» от адреналина кровь.

Против меня вышел новый соперник и в этот раз это девушка. Что необычно для нашего региона — настолько загорелая, что почти чернокожая. Но присмотревшись, решил, что это всё-таки именно загар, будто девушка очень много времени проводит под солнцем. Чёрные волнистые волосы только подчёркивали темноту кожи, хотя сами волосы вообще были чуть ли не сгустком тьмы, который по какой-то причине стал её волосами.

Впрочем, если девушка уже продвинулась на пути боевых искусств, то бронзового цвета кожа может быть последствием изучения, например, защитной техники, вроде «каменной» или «бронзовой» кожи. Если это действительно техника — то с этим могут возникнуть проблемы. Не уверен, что у меня получится воздействовать на энергетику противника, сквозь подобную защиту.

С той же Катей Ласточкиной я всегда чувствовал, что рядом с ней заметно теплее. Так на ней отразились огненные техники или поглощение ядра зверя с огненным аспектом.

Так что вариаций различных изменений существует великое множество и не всегда это побочный эффект — многие его специально добиваются, так как в определённых техниках это является дополнительным преимуществом.

Вернёмся же к моей сопернице на предстоящий бой. Кожа её была смуглой, но про это я уже говорил. Помимо этого, девушка будто специально демонстрировала, что этот загар у неё равномерный, так как брони как таковой на ней не было. Лишь сверху чёрный топ с усиленными вставками и облегающие шорты. На руках и ногах находилась более серьёзная защита, чем у моего прошлого соперника, в виде наручей и сапог, которые закрывали ноги почти до колена. Вот на них уже были стальные элементы, а значит, брать её удары на жёсткий блок будет больно, даже если девушка не станет использовать техники и это необходимо сразу учесть.

И всё же, несмотря на весь боевой вид, я не мог не заметить, как и многие зрители, которые выразили это более бурно и словесно, что у девушки была отличная спортивная фигура. Одно это может послужить фактором для отвлечения внимания. Вот только в такие моменты не надо забывать, что девушки-культиваторы, как правило, сильнее парней на том же ранге развития и быстрее прогрессируют в боевых искусствах.

В любом случае в этом бою надо быть осторожнее, а то я весь свой выигрыш с первого боя точно потрачу на лечение. Да и впечатление от первого боя, который я действительно провёл красиво, как водой смоет, а мне не помешала бы хорошая репутация.

После начала боя моя противница не спешила действовать, разглядывая меня через узкие прорези для глаз в маске. Она медленно кружила вокруг меня, подыскивая момент для удара. Довольно быстро я понял, что противница старается зайти мне за спину, так что пришлось тоже не стоять столбом и кружить, держа её в поле зрения. Пусть я и не очень умелый боец, но много ума, чтобы понять, что позволять противнику заходить со спины нельзя, не нужно.

Вот только в какой-то момент девушка вдруг раздвоилась, оказавшись сразу в двух местах, и до того момента, как понял, что происходит, я покатился по песку арены от удара ногой в грудь. Внезапный пинок выбил из лёгких воздух, скрутив внутренности. Тем не менее я почти сразу пришёл в себя, вскакивая на ноги. Чтобы быстрее прийти в норму, я воспользовался хитростью и ударил себя по одному из грудных меридианов, заставляя тот восстановить работу лёгких принудительным всплеском энергии, растёкшейся по этой области. Не дав мне прийти в себя, эта череда ударов повторилась ещё несколько раз, но в итоге я всё-таки смог схватить ногу моей соперницы в захват и, резко дёрнув в сторону, заставил её потерять равновесие. Едва слышно вскрикнув, она повалилась рядом со мной.

К сожалению, вопреки ожиданиям, девушка продемонстрировала прекрасный шпагат, а потом чуть ли не уселась на меня сверху.

— Привет, — помахала она мне ручкой, будто для неё этот бой был лишь лёгкой разминкой, чем заслужила бурную реакцию от зрителей. А в следующий миг она заехала мне кулаком прямо в лицо. Не слишком сильно, но и этого хватило, чтобы у меня перед глазами заплясали звёздочки, как в мультиках.

И всё же зря она позволила мне оказаться так близко к ней. Этот удар не причинил мне такого уж серьёзного вреда, зато она допустила роковую ошибку.

Я успел коснуться только трёх из пяти точек на теле девушки, до которых мог дотянуться в этом положении, когда она резко вырвалась из захвата и отпрыгнула на несколько шагов назад. Быстро встав на ноги, тряхнул головой, пытаясь сбросить навязчивые звёздочки, и приготовился к продолжению боя, который не заставил себя долго ждать.

Вновь, как и в первый раз, моя соперница на арене вдруг раздвоилась, оказавшись в двух местах. Нетрудно было догадаться, что это что-то из разряда техники шагов, на вроде того же «Призрачного фантома», когда практик, благодаря этой технике, создаёт свою иллюзорную копию, двигающуюся зеркально оригиналу. Дальше уже возможны различные вариации, вплоть до независимости движений и увеличения количества фантомов. Хуже, если бы они были материальными, но сомнительно, что она на такое способна. В «Младшей лиге» были лишь культиваторы низких рангов, а то будь иначе, меня бы раскатали в первые же секунды боя.

Осталось лишь понять кто из них копия, а кто настоящая.

Правая или левая?

Правая.

Мне показалось, что именно она будет настоящей, и я попытался перехватить атакующую ногу, чтобы вновь повалить девушку на песок, но не угадал. Стоило моим рукам ухватиться за конечность, как фантом растаял дымкой, а сама моя соперница ударила сзади под колено, заставляя меня припасть на ногу.

Практически сразу я получил удар по голове, но смог смягчить эту атаку выставленными руками. Уж что-что, а принимать удары я научился очень хорошо. К сожалению, девушка тут же разорвала дистанцию и не позволила её вновь схватить.

Дальше пошло повторение всё одного и того же приёма, на котором моя соперница пыталась подловить меня. Иногда я всё же угадывал и тогда пытался достать её, применяя свою технику массажа, изменённую под бой.

Воздействие на организм культиватора — это есть воздействие, как бы ты его ни называл по-другому. Просто я делал акцент на других принципах применения того, что изучал с детства, а потом улучшил, благодаря записям одного из моих предков. В этом плане повезло, что моим текущим противником была девушка, так как не надо было перестраивать точки воздействия, ориентируясь на мужской организм, что в боевой обстановке не так просто и сделать. Я и с девушками-то промахиваюсь.

И всё же мои, казалось бы, совсем незначительные попытки достать эту больно бьющую ногами красавицу возымели свой эффект.

Всю серию касаний я произвести не успел. Она крайне бойко отреагировала на мой захват и, подпрыгнув, крутанулась в воздухе, одновременно целя второй ногой мне в голову. Пришлось её отпустить, но я всё-таки успел нарушить некоторые потоки энергии в её теле, и она уже не могла с прежней эффективностью направлять энергию из духовного сосуда в ноги для активации техники шагов. Всё это неизбежно сказалось как на затратах в использовании данной техники, так и на качестве создаваемого двойника. Я более чем уверен, что для создания фантома требуются не только ноги, но это основополагающий фундамент, без которого техника становится слабее.

Вот снова девушка создала фантом, но в этот раз во время быстрого перемещения одна из фигур на долю мгновения пошла рябью. Я успел это заметить только благодаря тому, что считал её настоящей и был готов отразить атаку, но пришлось спешно менять планы. Это, в свою очередь, позволило подловить мою соперницу, так как я только в последний момент успел развернуться к ней и не придумал ничего иного, как сбить её с ног, одновременно нанеся десяток точечных ударов пальцами по энергетическим узлам.

Не все из попаданий были стопроцентные, но я примерно и рассчитывал на такой результат — ведь это юная воительница не даст мне беззащитно прикасаться к себе и будет даже в таком положении сопротивляться. Всё это здорово опустошило мой резерв, но эффект не заставил себя ждать.

Правда, мне всё равно каким-то образом сумели заехать коленом по челюсти и, когда я от этого удара слегка поплыл, то понял, что прошло время звёздочек и пришло время планеток, а затем меня сразу скинули в сторону. Я тут же вскочил на ноги, но продолжения не последовало.

Меднокожая красавица сидела на песке. Подтянув под себя ноги и обхватив руками, она едва заметно содрогалась. От меня не укрылось её тяжёлое дыхание и появившийся румянец, который было видно, даже несмотря на тёмную кожу. Это даже было миленько. Хорошо, что её маска скрывала лишь верхнюю часть лица, и это прекрасно было видно, иначе я бы был лишён подобного зрелища.

Наблюдающие за боем не понимали, что происходит и уже начали возмущаться её бездействием. До того как кто-то начал действовать я подошёл к своей сопернице и склонился над ней и зашептал:

— Лучше сдайся, если не хочешь, чтобы всё закончилось хуже.

Девушка от моего шёпота ей на ухо вздрогнула и попыталась отстраниться от меня, но лишь сильнее обхватила себя руками и едва слышно застонала.

— Что ты со мной сделал?! — едва слышно произнесла она. Её дыхание было тяжёлым, а голос слегка дрожал.

— Сдайся, и я это прекращу, — спокойной ответил я, положив руку на её плечо. Сил отодвинуться у моей соперницы уже не было. — И побыстрее, пока…

— Хорошо, — поспешно согласилась она и уже более громко: — Я сдаюсь!

Мне после этих слов достаточно было лишь нажать одновременно на две точки на её плече, как всё воздействие прекратилось и в состоянии, близком к потере сознания, моя соперница практически повалилась на меня.

— А вот об этом я не подумал, — с кряхтением прошептал я, пытаясь и сам подняться, и стараясь не уронить оказавшуюся неожиданно тяжёлой воительницу. А так ведь и не скажешь, что она столько весит!

Но главное — я победил!

Глава 22

— Ну, расскажи, как ты это сделал? — канючил Сергей, бегая вокруг меня, как маленький ребёнок, которому назло не стали рассказывать, в чём заключался фокус.

На втором бое я решил остановиться. И так, думаю, победы новичка могут вызвать большой ажиотаж.

Одна победа ещё ладно, но две подряд, да ещё и против более умелого соперника… Как назло, мне ещё прицепили «невезучий номер», так что меня точно запомнят.

Но главное в этом было то, что я смог спокойно забрать свой выигрыш и купить алхимическую пилюлю слабого исцеления, которая позволит избавиться от всех последствий этих боёв.

И всё же оставался один вопрос, который необходимо было решить сейчас.

— Серёга, ты мне скажи, — остановился я на месте, из-за чего и мог друг был вынужден прерваться. — Какого ты поставил на меня такую сумму?! — прокричал я на него.

Меня тоже в данной ситуации можно понять. Не каждый день на тебя делают такую крупную ставку. Да она превышала месячный доход нашего семейного массажного салона, а я бы не сказал, что цены в салоне низкие.

— А чего такого? — улыбаясь, развёл руками парень. — Я верил в твой успех и готов был поставить на твою победу эту сумму.

— Но как теперь я могу забрать их себе? Это же не мои деньги и вообще…

— Меньше думай, — похлопал меня по плечу Сергей. — Ты их честно заработал, да и я в накладе не остался, — подмигнул он мне. — Даже жаль, что на следующие твои бои ставки будут другими. Знал бы я, что всё так сложится удачно, то вложил бы гораздо больше.

— И всё же ты очень рисковал, — не согласился я с его излишним оптимизмом. — Я сам до конца не был уверен, что выйдет хоть что-то.

— Я в тебя просто верил, — широко улыбнулся Бестужев, повернувшись ко мне спиной. — Пошли.

— Куда? — пришлось догонять парня, который как-то слишком быстро набрал скорость.

— Как куда? — хмыкнул он, показав мне кулак с оттопыренным большим пальцем. — Тренироваться.

* * *
— Ты вообще как? — обеспокоенно склонился надо мной Сергей.

— Вроде нормально, — тяжело дыша ответил я, принимая протянутую руку. — И всё же последний раз ты действовал слишком быстро!

— Ну извини, — развёл руками и неловко улыбнулся мой друг. — Для меня как-то непривычно сдерживаться, чтобы не нанести слишком сильный удар.

— Если бы ты не пытался сдерживаться, то я бы одними пилюлями не обошёлся бы, — потёр я грудь, на которую пришёлся основной удар. Хорошо ещё, что мы были в защитной экипировке.

Про неё, наверное, стоит рассказать подробнее. В Божественном Лабиринте находятся не только всевозможные монстры, но и различные локации, на которых находится… даже не знаю как назвать это точнее. В общем, можно сказать, что каждый этаж Лабиринта это свой собственный небольшой мир, со своей природой и особенностями. Вот в таких местах и встречается то, что невозможно найти на Земле.

Поэтому в Божественном Лабиринте занимаются не только уничтожением зверей, но и добычей полезных материалов и духовных ресурсов.

При этом даже за те пять веков, что прошли с момента появления Божественных Лабиринтов первый этаж не был полностью исследован. Все дело не в том, что никто не пытался это сделать — как раз наоборот, этот этаж был самым посещаемым ввиду своей относительной «лёгкости». Проблема была в том, что в непрогнозируемые промежутки времени часть лабиринта могла скрыться в тумане и после того как он рассасывался, вместо него можно было обнаружить совершенно новую территорию, которую ещё никто не проходил.

В сети ходили слухи о том, что таким образом Лабиринт обновляет себя и даёт возможность мастерам боевых искусств развиваться дальше. Будь иначе — первый этаж был бы уже полностью опустошён, как, впрочем, и последующие пять.

Этому правилу были не подвержены лишь так называемые безопасные зоны, где и монстров-то встретишь редко. Это были этажи-оазисы, где культиватор мог отдохнуть и заняться саморазвитием, не беспокоясь о том, что на него нападёт зверь. Понятное дело, что это не означало, что эти места полностью безопасны, но по сравнению с остальными этажами это было небо и земля.

Поэтому неудивительно, что на третьем этаже (первой такой «безопасной зоне») был создан город с академиями и школами боевых искусств, где начинающие Покорители Лабиринта могут получить как оплату за свою работу, так и получить новые знания. И это не говоря уж о том, что здесь же собрались производственники всех мастей, которые обеспечивали практиков всем необходимым.

Именно третий этаж был первой моей целью, чтобы стать сильнее.

Так вот, благодаря материалам, добываем из Лабиринта, у нас появилось много чего интересного.

Например, тренировочная броня, которая не только помогала избежать серьёзных травм, но и распределяла урон по более широкой площади, что делало их не такими болезненными. Правда, это больше работало, когда оба практика были ещё на белом ранге, так как в дальнейшем большее влияние оказывает закалка тела. И всё же в моём случае это было хорошим подспорьем.

Сергей показал мне, что на подпольных боях можно действительно заработать неплохие деньги, но если в первых боях меня явно недооценивали, то в дальнейшем, если я хочу, конечно, побеждать, то мне надо подтянуться свои навыки.

Играть в оборону я вроде бы более-менее научился ещё за время тренировок с командой моего друга. Главная проблема была в том, что любой удар с использованием энергии был намного опаснее, чем без неё и такое так просто на блок не принять. Увернуться можно, но тоже проблематично, так как увеличивается не только сила удара, но и скорость практика.

И совсем проблемным местом было то, что мои противники, даже в той лиге, в которой я нахожусь сейчас, могут владеть боевыми техниками. Пусть и на начальных ступенях и не идеально, но всё же такое может стать неприятным сюрпризом.

Мне же оставалось уповать на свои навыки уклонения и на то, что я научился не совсем стандартно применять массажные техники нашей семьи в бою. Ох, чувствую, если мама про это узнает — меня будет ждать хорошая взбучка. Даже не за то, что я вдруг решил стать мастером боевых искусств, сколько за такое извращение над делом жизни многих поколений.

К сожалению, я также понимал, что мои боевые навыки оставляют желать лучшего и без помощи тут не справиться. Но с этим решил вдруг помочь Сергей. Я, конечно, был рад помощи друга, но то, что он совсем не умеет сдерживаться… В общем, огребал я постоянно, и чтобы у родных не возникало лишних вопросов, пришлось часть выигрыша потратить на алхимические пилюли, которые в несколько раз ускоряли регенерацию. Единственное, что для этого надо было сидеть в медитации или спать, чтобы не мешать энергии в пилюле растворяться в организме, но для меня это было не такой уж проблемой.

— Ну прости-прости, — примирительно поднял руки вверх Сергей. — Кто же знал, что мне когда-то придётся сдерживаться?

— Вообще-то, это больше похоже на оскорбление, — нахмурился я, отряхивая песок с формы. Повезло, что поверхность была не каменной, а то получить повреждения ещё и от падения — было бы слишком жёстко.

— Я же уже говорил, чтобы ты меня простил? — улыбаясь и склонив голову слегка набок, спросил мой друг.

— Хватит придуриваться. Ты всё прекрасно понимаешь.

— И всё-таки для меня это довольно необычно, — высказался Бестужев. — Меня, конечно, учили беречь силы, чтобы в решающий момент не оказаться вообще без них, но вот чтобы так… Знаешь, это даже интересно.

— Никогда не думал, что сдерживаться так сложно? — не удержался я от ехидного тона.

Сколько раз я ему говорил, чтобы он действовал полегче, но мой друг вечно смеясь лишь извинялся и спустя время вновь забывался и действовал так, будто я нахожусь с ним на одном ранге культивации.

— Я думал, что собираюсь помочь тебе подтянуть навыки до приемлемого уровня, оказывается, это полезно и для меня, — неожиданно заявил Сергей, серьёзно задумавшись. — Я даже не подозревал, что мой контроль настолько плох.

— И вот до Зоркого Глаза дошло… — хмыкнул я.

— Да знаю, я знаю, — замахал руками парень, перебивая меня. — Я смотрю, ты уже отдохнул и готов продолжать?

— Давай попробуем, — тяжело вздохнув, произнёс я и встал в стойку. — Жаль, что ты не можешь поделиться собственными техниками, чтобы мне иметь хоть какое-то преимущество.

— Сам же знаешь, что родовые или клановые я тебе передать не могу, — встал в боевую стойку Сергей напротив меня. — Если же хочешь получить другие, то достаточно за них заплатить.

— И отдалить свой шанс на обучение ещё на несколько месяцев, — продолжил я за него и так очевидную вещь.

Я, скорее всего, смог бы зарабатывать больше, изучи хотя бы парочку подходящих боевых техник. Вся проблема заключалась не только в их цене, где даже техники начальных рангов стоили как какая-нибудь легковая машина, и не в том, что для многих техник требуются определённые ингредиенты, которые тоже надо будет купить, если я не хочу получить что-то ущербное в своей основе. Нет, дело было вовсе не в этом, а в том, что если я изучу эти техники, то против меня будут выставлять бойцов с похожим боевым потенциалом, чтобы бои не потеряли своего смысла. Так что таким образом я получал только больше шансов огрести довольно сильно, что влечёт за собой последствия в виде мамы, которая будет очень не рада тому, что я во всё это ввязался.

Поэтому оставалось лишь положиться на друга, отточить хоть до какого-то приемлемого уровня свои боевые навыки и надеяться заработать быстрее, чем мне нанесут серьёзные травмы.

— Начали, — решившись, произнёс я.

Сергей в тот же миг сорвался с места и немедля ударил ногой, целясь в голову. В этот раз мой друг действовал без использования внутренней энергии и его удар я не только видел, но и смог отвести в сторону.

Мы тренировались уже не первый день в зале, где обычно занималась его команда. Тренер был не против, что мы оставались после основных тренировок, видимо, посчитав, что Сергею наконец-то удалось меня убедить поучаствовать в соревнованиях более активно, а не в качестве поддерживающего персонала. Переубеждать мы его не стали — главное, что зал был нам отдан в свободное пользование. Нужно было лишь прибираться после себя, но это уже совсем мелочи на фоне того, что в ином случае нам бы пришлось искать другое место, где можно было бы заниматься без лишних глаз.

Так вот. За время наших спаррингов я с удивлением для себя осознал, что не только хорошо справляюсь с атаками Сергея, но и вполне могу предсказывать его дальнейшие ходы. Да, отчасти дело было в том, что я часто занимался с ним и другими членами команды в разогревающих разминках, но до этого момента даже подумать не мог, что это может положительно сказаться на моих боевых навыках. Необходимо было лишь научиться не принимать удары на защиту, как я делал раньше, а уводить в сторону.

Я вполне мог принять удары противника и на блок, но не стоит забывать, что против меня будут выходить другие практики, которые не имеют таких проблем с духовным сосудом как я. Может, они и не владеют на должном уровне боевыми техниками, но каждый из них стал на путь мастера боевых искусств и, благодаря внутренней энергии, могут в несколько раз превосходить возможности человека, которые никогда ничем подобным не занимался.

Поэтому лучшим решением в моём случае будет уходить от ударов и отводить их в сторону, чтобы потом не оказалось неожиданностью, когда положившись на блок, я приготовлюсь к удару, а меня снесёт в сторону на несколько метров. И это я понял ещё в первый день, когда подобным образом Сергей меня чуть ли не впечатал в стену.

Его-то противники спокойно могут принимать на блоки удары такого рода, но я оказался намного слабее их, и это моего друга сильно озадачило. На его уровне навыков сдерживаться он уже отвык, чуть ли не инстинктивно напитывая тело внутренней энергией и не особо задумываясь, наполняя ею мышцы и укрепляя кожу и кости. Вот остановить этот процесс оказалось для Бестужева куда сложнее, чем может показаться.

Так что получается, тренировки проходили для нас двоих, и мы поднимали свои навыки. Правда, не факт что Сергею учиться сдерживанию где-то поможет, но русоволосый парень сильно заинтересовался этим моментом и пока не был готов бросать подобную затею.

Всего минута активных действий и я вновь оказываюсь на песке прижатый ногой парня.

— В этот раз гораздо лучше, — снова помог подняться Бестужев. — Повторим?

— Давай.

Вновь всё та же связка движений, что и раньше, вот только в этот раз я не ведусь на обманный рывок и успеваю разорвать дистанцию до того момента, как Сергей оказывается рядом, чтобы уронить меня на землю. Уход в сторону от удара левой рукой и одновременное касание локтя, совмещённое с лёгким импульсом энергии.

Ещё несколько обменов ударами, и я успеваю раза три дотянуться до того же локтя и наконец-то накопленный эффект даёт о себе знать.

— И как это ты делаешь? — мгновенно отскочил от меня Сергей, в то время как его рука повисла плетью, временно парализованная.

— Я и сам пока толком не разобрался, — честно признался я. Правда, упомянуть о том, что воздействие могло быть более сильным, и я лишь отрабатывал возможность попадать в одну точку, ему не стал. У каждого мастера боевых искусств есть свои секреты, которые не то, что друзьям, порой даже семье не рассказывают. — Пробую различные наработки.

— Не думал, что знания массажа можно применять таким образом, — покачал головой мой друг, слегка морщась от покалывания в руке, к которой возвращалась чувствительность. — И всё же то, как ты уделал того парня в клубе — вот это было нечто, — широко улыбнулся он.

— Не напоминай мне об этом, — поморщился я.

Тогда это действительно вышел экспромт, и мне было немного неловко, что я подверг незнакомого мне парня такому воздействию. Надеюсь, тогда он успел добежать до туалета.

— Так мы что-то отвлеклись, — улыбаясь, произнёс Бестужев, разминая руку. — Продолжим.

Спустя где-то полчаса наш спарринг наконец-то был завершён и я валялся на матах, тяжело дыша после ускоренного боя под самый конец. В нём я уже не сильно сдерживался, выкладываясь на полную, вот только Сергей всё-таки был быстрее и сильнее меня, но это было и не удивительно. Да и как бы мог зелёный ранг одолеть того, кто уже близок к переходу в синий ранг, к тому же с детства занимается боевыми искусствами.

— И как вы только все умудряетесь посвящать всё свободное время этому? — всё еще не восстановив дыхание, спросил я.

— Привычка, — ухмыльнулся Сергей. — Сначала в роду это представляют как игру, чтобы заинтересовать. Потом постепенно повышают нагрузки и выставляют тебя против равных противников. Как-то дальше само собой получается, что ты втягиваешься и не особо задумываешься над всем этим и даже не противишься делать тренировочную разминку вместо того, чтобы посмотреть новую серию любимого сериала. Можно сказать, что с детства формируют образ жизни, где тренировки и боевые искусства становится такой же обыденность как, например, почистить зубы.

— Скажешь тоже — почистить зубы, — фыркнул я. — После этого тело так не болит.

— Главное, что ты меня понял, — улыбнулся мой друг. — А то, что я немного утрирую, то это уже неважно.

— Ну, что скажешь про меня? — наконец-то найдя в себе силы встать, я передвинулся поближе к стене и сел на пол, облокотившись о стену. Всё же вставать в полный рост я пока не рисковал — ноги сильно дрожали, и я боялся банально упасть на пол из-за ног, не держащих вес. — Совсем пропащий? — саркастично улыбнулся я.

— Тебе честно? — спросил Сергей и тут же стал отвечать. — Главным героем тебе точно в ближайшее время не стать, — рассмеялся он. — Так что забудь пока о роли спасателя красоток.

Я на это решил промолчать, так как совсем недавно как раз оказался в ситуации, когда надо было спасти одну такую. Не то чтобы я там проявил себя как боец, но всё же.

— В целом же, как я и раньше подозревал, ты очень хорошо схватываешь манеру сражения своего противника. Что довольно не плохо.

— Это что вообще такое? — непонимающе посмотрел я на него.

— Умение адаптироваться к силам противника, — пояснил парень. — У всех оно выражено по-разному, но ты, похоже, либо привык уже к мои движениям, либо изначально хорошо всё схватываешь. Кстати, тренер это тоже подметил и именно поэтому хотел, чтобы ты попробовал себя как участник команды.

— Вот как? А он мне ничего такого не говорил.

— Ну а смысл, если ты сам не хотел этим заниматься? — пожал плечами Сергей. — Да и будь у тебя выдающийся талант в боевых искусствах, но если нет мотивации развиваться, то лучше и не тратить на это время. К тому же сам понимаешь, что талант вещь настолько субъективная, невозможная без упорного труда, что и говорить об этом не стоит. В любом случае — определённые задатки у тебя есть, — мой друг медленно выдохнул и плавным движением поднялся на ноги, будто только что и не лежал на матах. Впрочем, для него этот бой был всё равно, что лёгкой разминкой, так как мне попросту не хватало навыков, чтобы оказать необходимую нагрузку, после которой Бестужев чувствовал себя бы уставшим. — Осталось придумать, как бы тебе их развить и в то же время ты смог побеждать в своей лиге, чтобы заработать денег. Кстати, я тебя раньше вроде бы не спрашивал, но почему ты так стремишься в школу боевых искусств на третьем этаже Лабиринта?

— Разве я не рассказывал? — удивлённо посмотрел я на него, но Сергей отрицательно покачал головой. — В этом вроде и не было никогда большой тайны, по крайней мере, не в рамках моей семьи, — слегка улыбнулся я. — В принципе, моя мечта не так далека от желания многих мальчишек и девчонок нашего поколения. Я просто хочу стать сильнее и найти свой собственный путь. Куда бы он меня ни привёл.

— А чем же тебя не устраивает семейное дело? Пусть я и не был твоим клиентом, но ведь вижу, насколько ты в этом хорош, да и то, что ты каким-то образом умудрился приспособить массажные техники к бою… — развёл руками Сергей. — Кто бы мне раньше сказал, что подобное возможно, то я бы его засмеял. Но после того как испытываешь это на себе, смеяться как-то неохота, — потёр парень левую руку.

Её я неизменно оставлял парализованной из-за того, что многие техники моего друга как раз начинались с неё и парализация, пусть и временная, очень хорошо ломала картину боя. Это всё, в свою очередь, заставляло Бестужева больше подключать голову и придумывать на ходу новую тактику, так что наш спарринг и для него оказался довольно полезным.

— А так ещё сам знаешь, что недавно я попал в ситуацию с прорывом монстров из Лабиринта, — тяжело вздохнул я, вновь прокручивая в голове события того дня. — Вот где я почувствовал себя по-настоящему беспомощным. Пусть кланы и оберегают мирное население от монстров, но хотелось бы если и не защититься от их нападения, то хотя бы иметь возможность сбежать от угрозы. С моими текущими умениями невозможно ни то, ни другое, — в задумчивости я сжал и разжал кулак.

— Понял тебя, — решительно кивнул Сергей, будто сам сейчас пришёл к какому-то одному ему известному выводу. — Тогда надо будет подтянуть твои навыки и изучить парочку боевых техник.

— Только ты же знаешь, что…

— Не беспокойся об оплате, — перебил меня парень, прекрасно понимая, о чём я могу сейчас волноваться. — Я не собираюсь подбирать тебе что-то дорогое. Да и вообще не парься по пустякам, — легкомысленно махнул он рукой. — Есть у меня пара идей, как раздобыть подходящие техники, не вкладывая в это дело ни рубля.

На лице моего друга появилась кровожадная улыбка, которая мне совсем не понравилась.

Глава 23

— Знаешь, чем глубже я погружаюсь в мир настоящих боевых искусств, не без твоей лёгкой руки, кстати, тем больше понимаю, что среди культиваторов довольно много сумасшедших личностей, — задумчиво проговорил я, стоя за спиной Сергея.

— Ещё бы, — почему-то с гордостью, словно это был комплимент, согласился со мной Бестужев. — Но ты лучше не отвлекайся.

— И всё же я считаю, что влезать в библиотеку твоего рода посреди ночи — это не самое лучшее решение.

— Правда? — картинно удивился он. — Блин, а я и не знал…

— Издеваешься? — вздохнул я, а ведь на долю секунды я действительно поверил, что он начал мыслить здраво.

— Немного, — усмехнулся он. — Ты бываешь жутким занудой, Макс. Ты в курсе?

— Ну уж извини, — пожал я плечами. — И во имя всех богов, сними ты уже эту штуку с головы!

— Да ну, аутентично же! — возмутился парень.

— Тогда сам и носи, — фыркнул я, стаскивая с головы колготки.

Откуда Сергей их вообще взял? Меньше знаешь, крепче спишь… Впрочем, у него же есть сёстры… Нет, точно хватит об этом думать!

— Говорю же — зануда, — буркнул он, но последовал моему примеру и избавился от своей «маски».

Этому… индивиду… в общем, моему другу в голову пришла гениальная идея позаимствовать свитки с техниками из семейного архива, которую он с гордостью называл библиотекой рода.

Дело было в том, что все техники хранились исключительно на свитках, как это делали лет пятьсот назад. Понятное дело, что материал становился лучше, но каждое такое помещение имело собственную систему защиты и предохраняло наследие рода от угрозы уничтожения.

Всё, конечно, можно было бы перенести на электронный носитель, но во-первых, традиции во всём мире были слишком сильны, чтобы вот так взять и перенести наследие предков в другой вид (да и в самих Божественных Лабиринтах техники находили именно на свитках); во-вторых, нюанс был в самих свитках.

Дело в том, что боевые искусства не так просто описать словами. Во многом свою роль играют ощущения и эмоции, которые необходимо испытывать во время исполнения техники. Не просто же так говорят: «Половина успешной техники — это дух». В целом же существует великое множество нюансов и словами сложно описать то, что происходит во время изучения настоящего свитка боевых искусств. Открывая его, ты будто погружаешься в воспоминания человека, создавшего свиток, и под его руководством постигаешь основы, которые потом будто бы выжигаются на твоём духовном сосуде, чтобы после ты мог повторить эти техники и без постоянного подглядывания в свиток.

Правда, последнее справедливо по отношению к простейшим техникам низкого ранга. Более сложные техники порой требуют не только глубокого изучения, но зачастую размещены далеко не на одном свитке, каждый из которых описывает определённую стадию в его постижении.

К тому же не стоит забывать, что некоторые не столь распространённые техники завязаны на другие и лучше работают именно в связке. К примеру, чужак, пытающийся научиться какой-то сложной технике, может потерпеть неудачу, банально из-за того, что не знает какой-то базовой основы, которую в роду владельца свитка изучают ещё в детстве. И уж они-то лучше других понимают, что и с чем работает лучше.

Также возможно было обучением техникам напрямую от мастера, но кто же начнёт со мной заниматься, чтобы передать эти умения? Да и вопрос цены стоял тут в полной мере, так как мало кто хотел просто так делиться своими знаниями, особенно в плане боевых искусств.

И всё же, несмотря на это были мастера, способные копировать свитки, чтобы распространить знание и уберечь оригинал от случайной порчи. Поэтому нельзя было сказать, что техники боевых искусств не были так уж сокрыты ото всех, просто они, как правило, не уходили за пределы клана. В то же время свитки с техниками иногда становились предметом торгов и рычагом влияния.

Думаю, после такого становится понятно, что к свиткам с техниками боевых искусств в каждом роду относились со всей серьёзностью? И вот тут на сцену выходим мы: наследник рода, который в это время должен мирно спать и набираться сил, и я — его друг, который вообще в этом месте без решения главы рода находиться не должен.

В итоге это и было главной проблемой — если Сергею за это будет максимум выговор, то вот меня могут и более жёстко наказать.

И как я позволил себя затащить в такую авантюру? Определённо Бестужев на меня плохо влияет, но… друг поманил меня обещанием, что тоже даст прикоснуться к святая святых его рода, и вот я тут как тут… Массажист-взломщик — отличное начало карьеры Покорителя Лабиринта…

Да и была надежда, что семья Сергея попросту не озабочена степенями защиты своего хранилища, как это могло бы быть у глав клана. Да, будем надеяться. На хранилище моей семьи, например, без слёз не взглянешь: как минимум там нет боевых техник, что уже говорит о многом.

Пока же мы хоть и крались по коридорам трёхэтажного дома семьи Сергея, но навстречу нам никто не попадался. Мой друг в это время был полностью погружён в свою роль — он делал медленные шаги, так чтобы не раздалось ни скрипа, ни шороха, чутко прислушиваясь к окружению. Возможно, зря он в итоге снял свою маску. В роль карикатурного грабителя с ней мой друг попадал очень точно. Я как мог, старался поспевать за ним, но всё же не мог не отметить, что шума от меня всё же было больше. Впрочем, Сергей на это никак не реагировал, целеустремлённо двигаясь вперёд, время от времени останавливаясь и жестом приказывая остановиться мне. Со стороны это, должно быть, смотрелось ужасно нелепо, но слишком уж серьёзным был Бестужев, и мне всё это казалось очень важным.

Сегодня я остался у друга с ночёвкой, что в принципе мы делали и раньше. Просто в школьное время это происходило почаще, так как официально можно было списать всё это на совместную подготовку к контрольным. Да и мы часто были в одной группе во время лабораторных, поэтому проще было собраться вместе, чтобы сдать общее задание, чем переписываться по сети. Разумеется, в такие дни мы занимались не только учёбой, но сейчас это не столь важно.

Суть была в том, что ни у кого в семье Бестужевых моё появление не вызвало вопросов. И вот ближе к полночи мы выдвинулись к библиотеке, которая, как и у нас, находилась в подвале.

— Ты уверен, что мы не можем найти иной способ? Ведь необязательно делать так, — продолжил я настаивать против такой авантюры.

— Это же приключение! — тихо воскликнул Сергей. — И вообще, я всегда хотел попробовать это сделать?

— Ограбить свою семью?

— Эй, не надо так грубо! — картинно возмутился он, ещё и в довесок экспрессивно взмахнул руками. — Не ограбить, а взять то, что и так будет моим, — и чуть тише добавил: — когда-то в будущем.

Я вздохнул, покачал головой, и мы пошли дальше.

Бестужев не меняется… Наверное, никогда не изменится, и я до сих пор не разобрался — хорошо это или плохо.

О том, что он мог просто пройти в библиотеку рода средь бела дня, сославшись на то, что ему нужна какая-нибудь мелочь, я не стал напоминать, так как это было бесполезно. В каких-то вещах мой друг был хуже осла и переубедить его в подобных ситуациях было очень сложно.

При этом, при всей своей авантюрности Бестужев не торопился становиться Покорителем Лабиринта, так как его вполне устраивала роль наследника рода. Долю адреналина же давали соревнования, в которых ему никто не запрещал участвовать, да посещения клубов, где попытка закадрить очередную девчонку могла закончиться дракой.

Вот такие развлечения мой друг любил. Хотя, как по мне, лучше бы он решил среди ночи ограбить холодильник, как бы глупо это ни звучало. Проблем в случае чего было бы меньше.

Мы спустились на первый этаж и вот тут оба услышали первые звуки активности слуг. Я вслед за другом замер, прислушиваясь, но это оказались всего лишь работники кухни, которые работали даже в это время.

Пусть род Бестужевых в клане занимал не очень крупную долю, но у них были свои бойцы, которые занимались охраной как дома, так и бизнеса семьи. Эти люди работали по сменам и сейчас на кухне как раз готовили для них ночной перекус. Это не только было проявлением заботы о своих слугах, но и позволяло избежать отравления и банальных проблем с желудком. Не говоря уж о том, что повара рода готовят куда лучше, чем могут позволить себе бойцы приобрести в закусочных, работающих в ночное время.

Да и члены рода тоже могли захотеть ночью что-нибудь перекусить — поэтому кухня по своей сути работала круглосуточно. Поэтому ограбление холодильника тоже могло стать нешуточным приключением, но увы, для Сергея бутерброд был вовсе не той ставкой, которая стоила подобных усилий.

Убедившись, что никто из помещения не намерен выходить в коридор мы быстро проскочили дальше и вскоре уже были у входа в подвал. Здесь Сергей просто приложил ладонь к сканеру отпечатков пальцев и после, попросив меня отвернуться, ввёл длинный код.

— Девяносто три, пятьдесят пять, девяносто девять? — усмехнулся я, догадываясь какие именно цифры он вводит, стоило ему ввести только первые две.

— Откуда ты знаешь?! — взревел Сергей, отчего мне пришлось заткнуть ему рот.

— Тихо ты… — буркнул я. — Забыл, что мы делаем?

— Откуда ты код знаешь?! — уже гораздо тише, но не менее настойчиво спросил он, смотря на меня волком.

— Бестужев, очнись. Мы с тобой сколько лет знакомы? Да ты везде вместо кода используешь размеры фигуры своего идеала.

— А? — кажется, у друга от такого чуть ноги не подкосились. — Я что, реально такой предсказуемый?

— Когда дело касается цифр — да. Извини, но это чистая правда.

— Демоны Лабиринта… — выругался он и потерянно посмотрел на меня: — Но ты это… никому ни слова, хорошо?

— Разумеется. А у твоих не возникнет вопросов, зачем ты так поздно решил посетить хранилище?

— Так я не в первый раз посещаю его в такое время, — хмыкнул Сергей. — Да вначале отец, конечно, поинтересовался, почему я проявляю такую неожиданную активность, но я это делал на протяжении нескольких месяцев и все привыкли, что порой я спускаюсь кое-что уточнить по свиткам.

— Погоди, — недоверчиво мотнул я головой. — Ты это всё заранее спланировал?

— Ой, — улыбаясь, развёл руками мой друг. — Спалился получается?

— Ты можешь без шуточек? — нахмурился я. — Получается, что все эти подкрадывания и колготки на голове, были совершенно не нужны?!

— Просто ты слишком серьёзный, — покачал головой Сергей, а затем почесал подбородок и признался: — В общем, я так-то и сам нуждался в более глубоком изучении родовых техник, чтобы подготовиться к следующим соревнованиям. После же того, что я увидел в клубе тогда, я знал, что тебя надо обязательно заинтересовать боевыми искусствами.

— Решил примерить на себе роль змея искусителя? — со скепсисом посмотрел я на него, скрестив руки на груди.

В такие моменты мне очень хотелось отвесить другу смачный такой пендель. Жаль, что мои попытки он даже особо не почувствует. Всё же разница в силе довольно велика.

— Удаётся? — картинно покрутился вокруг себя парень. — Нет? Ну неважно. В общем, после этого я стал смотреть остальные техники рода, которые могут тебе подойти и в то же время не являются секретными. И вообще, хватит тут стоять, — поторопил он меня. — Пошли быстрее, пока нас никто не заметил. Если увидят, что я веду тебя туда, проблемы и впрямь будут.

Не дав мне ничего сказать, Сергей просто затолкнул меня внутрь и закрыл за собой дверь.

Глава 24

— Теперь можно перевести дух, — с улыбкой произнёс он. — Тут нас никто не побеспокоит.

— Ты больно в этом уверен, — недоверчиво покачал я головой. — Ни за что не поверю, что тут никто не убирается. Или, вдруг кому-то из твоих, среди ночи приспичит почитать что-нибудь? Родословную там, или ещё чего.

— Да тут просто кроме меня никто и не появляется в хранилище, — легкомысленно махнул рукой мой друг. — Сёстры пока слишком заняты работой, чтобы изучать что-то новое или укреплять текущие навыки. Отец и дед всегда интересовались этим постольку-поскольку, — покачал парень ладонью. — Им хватает и того ранга что есть, чтобы больше во всё это не влезать. Ну а мама с бабушкой погружены в дела рода и с другой роднёй ведут семейный бизнес. А из слуг сюда допускается только Валентина — старшая по дому. Но она уехала на несколько дней, так что прибраться тут она точно не придёт. Расслабься Макс, всё нормально.

— То есть мы могли сюда так и не красться?! — возмущённо воскликнул я, правда сделал это тихо, но всё же.

— Так было бы неинтересно. Говорю же, вид у тебя какой-то кислый в последнее время. Точно о той загадочной девушке размышляешь. Вот и решил тебя немного отвлечь, — с улыбкой ответил Сергей на это. — Да и всё равно лучше это сделать было тайно, так как отец не давал разрешение на подобное. Конечно, теоретически, я бы мог его выбить, сославшись на что-нибудь маловажное. Вроде «мы решили поднять наши родословные и проверить точно ли мы не родственники». Отец вряд ли решил бы проверить, чем мы тут заняты на самом деле — слишком его замучили подобные вещи ещё в детстве. Но, это было бы не так уж весело.

Мне на это оставалось лишь тяжело вздохнуть. В любом случае мы уже были внутри, и поделать я с этим ничего не мог. Надо было раньше уходить, а не тратить время в бесполезной рефлексии.

— Я уже прикинул какие техники тебе подойдут лучше всего, и что не вызовет лишних вопросов. Мой род хранит не только техники семьи и некоторые копии клановых, — гордо произнёс Бестужев, проводя рукой по полке с рядами свитков, каждый из которых занимал отдельную небольшую ячейку. Семейное хранилище моего рода было куда скромнее, и после последней ревизии больше напоминало склад макулатуры, но, впрочем, мы и не были родом воинов в отличие от Бестужевых, так что и потребности в боевых техниках род не имел. — Также есть техники, которые тем или иным образом попали в руки моего рода. Вот из них я и выбирал то, что может тебе подойти.

— Ну давай, удиви меня, — смирившись с происходящим, сказал я, заворожённо смотря на истинное сокровище, к которому у меня без друга не было бы доступа.

Главное — не выдать ему, что я и впрямь заинтересован в этом, иначе друг потом мне это точно припомнит. В шутку, разумеется, но учитывая его характер, такое в прошлом происходило не раз.

Так что, рожа кирпичом и читаем!

— Из того, что является довольно распространённым и не привязано к какому-то конкретному роду я посчитал, что тебе подойдут: техника «Мягкой ладони», «Шаг ворона», «Покров тени», — одновременно с этими словами Сергей доставал соответствующие свитки и клал их передо мной. — К сожалению, никаким оружием ты не владеешь, иначе бы было больше вариантов с оружейными техниками, но хотя бы так, — извиняюще улыбнулся он.

— Я, правда, могу их изучить? — с сомнением переспросил у него, ещё до конца не веря, что мой школьный друг идёт на такой шаг.

— Они низкоранговые, и у нас нет их продолжения, но хотя бы определённые основы ты сможешь получить, — кивнул Сергей, придвигая свитки ко мне поближе. — Я пока послежу, чтобы сюда никто не зашёл. Видимо, заражаюсь твоей паранойей…

На этих словах, ворча, он покинул меня, оставив одного со свитками.

Постояв несколько секунд, я решительно протянул руку и взял свиток с техникой «Мягкой ладони». Раскрыв его, я ещё раз убедился, что это копия какой-то изначальной техники. Пусть даже она была начального ранга, но это не означало, что я не смогу извлечь из неё пользу.

На самом свитке были показаны позиции для применения тех или иных движений, входящих в эту технику. Рядом были ещё надписи и инструкции, рассказывающие как необходимо направить энергию, чтобы достичь максимальной эффективности исполнения.

Благодаря подробным описаниям, я догадался, почему именно её выбрал Сергей для меня. Всё-таки эта техника была направлена на то, чтобы отводить удары противника в сторону и принимать все его атаки, словно текущая вода, мягко обходя агрессию. В то же время здесь было несколько атакующих движений, которые были направлены на нарушение чувствительности конечностей противника — это тоже отчасти пересекалось с тем, что пытался изобразить я.

Так что в любом случае эта техника станет большим подспорьем для меня на данном этапе, ведь никаких полноценных защитных техник, например, вроде «бронзовой кожи» у меня нет. Дальше либо искать остальные тома техники, чтобы изучить её более продвинутые и сложные вариации, либо потом найти технику более высокого качества, которая будет обладать схожими особенностями.

Оба варианта на моём текущем уровне что-то из разряда фантастики, сказал бы я несколько дней назад. Но Колизей с подпольными боями, что показал мне Бестужев, всё поменял.

Я внимательно прошёлся по всему свитку и в конце обнаружил рисунок отпечатка ладони. Вот к нему я и приложил правую ладонь, одновременно с этим направив в свиток духовную энергию из своего сосуда.

Свиток засветился мягким синим светом, пока весь не пропитался моей энергией.

Рядом с изображением ладони были расположены какие-то узоры и символы, которые не являлись буквами или словами в полном понимании этого слова. По сути, всё это были те же самые инструкции к технике, но написанные на одном из божественных языков, что обнаружили в Лабиринтах.

К сожалению, эта тема была довольно закрытой и недоступна общественности, но главное было в том, что именно благодаря этому языку можно было перенести знания техники внутрь своего духовного сосуда. Дальше уже всё зависело от степени усвоения и прилежности практика. Часто хватало и одной такой активации свитка, чтобы запомнить технику и больше к ней не возвращаться, особенно если она была низкого ранга и начальных этапов в своём изучении. Главное, чтобы духовный сосуд был достаточно силён, чтобы выдержать её освоение, но обычно от такого защищала печать на свитке. Если ты не сможешь влить в него достаточно силы, то тот просто не активируется. Защита от дурака как она есть.

Так вот, как только свиток поглотил необходимое количество энергии, символы рядом с ладонью пришли в движение и, казалось, проникли под мою кожу, устремившись к солнечному сплетению, где в энергетической системе располагался духовный сосуд.

Мгновение спустя свет от свитка стал тускнеть, а символы замерли, будто и не двигались до этого и всё, что произошло — было лишь иллюзией.

— Кажется, я знаю кун… «Мягкую ладонь», — не удержался я от озвучивания произошедшего, с улыбкой сжимая кулак, наполненный энергией.

Пусть я был лишь в самом начале освоения своего зелёного ранга, но даже так я ощущал, как эта техника проникает в меня, становясь моей неотъемлемой частью. Дальше дело оставалось за тренировками, и буду надеяться, что мой духовный сосуд в полной мере впитает эту технику. Но даже сейчас я, можно сказать, на интуитивном уровне понимал как мне следует направить энергию, чтобы выполнить тот или иной удар из свитка.

Всё это здорово будоражило и заставляло меня невольно улыбаться. Всё же в школе мы изучали техники под руководством учителей, и там было именно заучивание того, как и что необходимо сделать. Здесь же всё было на гораздо качественном уровне, будто я уже когда-то изучал эту технику и просто позабыл об этом. Мне лишь оставалось «вспомнить» её, и дальше я смогу применять так, как будто знал её всегда.

Главное — начать тренироваться как можно раньше, чтобы эти ощущения не выветрились из сознания и сохранились в духовном сосуде. Плюс тело должно пропустить через себя технику, закрепить её на мышечной памяти. Иначе без должного усвоения мне придётся вновь возвращаться к этому свитку, а я совсем неуверен, что у Сергея получится ещё раз провести меня к родовому хранилищу Бестужевых.

Следующим свитком была техника «Шаг ворона». Вот в нём сразу было обозначено, что это только первый том из восьми. В данном свитке было описано несколько основных движений.

Первое движение позволяло оказаться за спиной противника, в одно мгновение преодолев расстояние в несколько метров, будто дуновение ветра.

Второе движение, скорее, походило на быстрые прыжки влево-вправо и в какой-то мере покачивания из стороны в сторону, становясь смазанным миражом, по которому ещё, попробуй, попади.

Третье движение было предназначено для преодоления препятствий подобно перу ворона под порывом ветра, который закручивает его как хочет и не даёт ни на миг остановиться.

Четвёртое движение было аналогом второго, но, по сути, служило для отступления, когда твой силуэт становится неясным, и ты стремительно отходишь в сторону. При этом рядом создавались твои смутные копии, которые должны были запутать противника.

Это были основные движения, которые можно было комбинировать между собой и применять даже не по своему прямому предназначению. Главным в этой технике было то, что она позволяла практику, изучающему её, становиться очень подвижным и практически неуловимым. Понятное дело, что наибольший успех будет только после изучения всех восьми свитков и с текущим уровнем будет не всё так впечатляюще, как описано в свитке, но всё равно это куда лучше, чем вообще отсутствие техники шагов.

Я повторил процедуру усвоения знаний и в этот раз пришлось приложить куда больше энергии, чем к первому свитку. Тут было гораздо больше информации и нюансов применения техники. Всё это требовало от меня повышенной концентрации и удерживания самого процесса передачи знаний, дабы он неожиданно не прервался, и всё было усвоено духовным сосудом в полной мере. Слишком уж хорошая техника была этот «Шаг Ворона», чтобы отказываться от неё.

Сделав глубокий вдох, я повторил всё то же, что и с первым свитком, разве что в этот раз техника потребовала гораздо больше энергии. В какой-то момент мне даже показалось, что она опустошит мой сосуд, и этого не хватит для изучения, но всё получилось.

Оставался ещё третий свиток, но к нему я притрагиваться не спешил. Вначале провёл небольшую быструю медитацию, восстанавливая внутреннюю энергию. «Шаг Ворона» измотал меня сильнее, чем я ожидал.

Последняя техника, подобранная Сергеем, оказалась защитного типа. Довольно специфическая, но всё же. «Покров тени» позволял накладывать на своё тело ближайшие тени, которые могли выдержать несильный удар, но всё же не дать нанести урон своему пользователю. В то же время, благодаря этой же технике, можно было укрыться в тенях и стать в некоторой мере невидимым для стороннего наблюдателя.

Так что в полной мере в этой технике не было никаких стоек или движений, лишь определённые методики и принцип циркулирования энергии, чтобы достичь подобного результата.

Повезло, что все эти техники были лишь начальных этапов и не требовали для своего лучшего усвоения применения духовных ресурсов из Божественного Лабиринта. Боюсь, в ином случае я бы так и не смог их толком изучить. Тут же всё было завязано лишь на возможности направлять свою внутреннюю энергию по магистральным каналам и меридианам, что заставляло мир откликаться на твоё воздействие.

Всё это на самую капельку приближало меня к реальным возможностям мастеров боевых искусств и пусть в этом не было системы или общего стиля, но с такими знаниями я смогу представлять собой хоть что-то.

Даже не знаю, смогу ли я отплатить Сергею за такую помощь.

Глава 25

«Мягкую ладонь» я освоил на более-менее приемлемом уровне где-то за неделю. Тут не возникло особых сложностей, так как я примерно действовал подобным образом, отражая атаки своих спарринг-партнёров. Другое дело, что в этом случае уже появилась определённая система, а не только инстинкты и понимание противника, приёмы которого я уже знал. Да и напитывая руки внутренней энергией, мои удары становились сильнее, что может стать неприятным сюрпризом для моих противников.

Вот с техниками шагов было всё не так радужно. Я вроде бы и понял основные принципы как мне надо действовать для исполнения тех или иных движений, но неожиданно оказалось, что мне не хватает контроля, чтобы на нужном уровне поддерживать напитку энергии и осуществлять циркуляцию в конечностях.

Да, с опытом я научусь это делать, даже не задумываясь о своих действиях, но в данный момент с этой проблемой могла помочь только практика и желательно местность, где я, не справившись с техникой, не выскочу на дорогу, как это было на третий день изучения техники «Шага ворона». После того случая я стал с большей тщательностью подходить к выбору места тренировки. И это касалось не только дорог, но и вообще любых объектов, которые могут оказаться на пути. Влететь в стену на скорости в несколько десятков километров в час, при использовании подобных техник — сущая мелочь. Не для низкоранговых, разумеется, но в целом данное утверждение верное.

Нормальные практики, изучая подобные техники, обычно арендуют специализированные залы, представляющие собой огромное помещение, каждый метр которого покрыт матами и, помимо этого, укреплён магическими материалами. В таких местах можно было использовать, в том числе и стихийные техники, благо все повреждения затянутся за пару часов. Так что там можно без особого вреда ускоряться и не бояться получить серьёзные травмы. Но, увы, с моими финансами, я мог позволить себе максимум два часа занятий в таком зале. Что было катастрофически мало для полноценной отработки навыков. Приходилось искать пустыри.

Последняя же техника, «Покров тени», стала самой сложной для меня. В тот момент, когда я читал описание из свитка, она казалась гораздо проще. Но вся проблема заключалась не только в правильной подаче энергии на тело, дабы оно окуталось в тени, словно в броню, пускай и тонкую, но ещё и в том, чтобы заставить эту тень к тебе прицепиться. Вот они ни в какую не хотели реагировать на мои действия. Тень окутывала меня, а потом просто соскальзывала, стоило мне пошевелиться. И по той же причине я не был уверен, что эта «броня» выдержит хотя бы один удар. Уж слишком пассивно она себя вела.

Единственным успехом, которого я добился с ней, так это то, что в ночное время меня теперь заметить было действительно сложно. Но для этого, как уже сказал, мне нельзя было шевелиться, и уровень освещённости должен был быть низким. Правда, применять её в толпе людей я больше не рискну — никогда в меня так часто не врезались, попросту не замечая. Техника в целом, может, и удобная, но надо ещё уметь её применять и понимать её минусы, что наглядно показали мне прохожие, не слишком довольные столкновениями со мной.

И всё же как бы я ни хотел посвятить время изучению самых настоящих боевых техник, про дополнительный заработок тоже не следовало забывать.

За это время у меня было шесть заказов, и выполняя их, я успел убедиться, что то, что тогда произошло между мной и Катей, когда я пытался привести её в чувство, мне не показалось.

С переходом на новый ранг я стал лучше чувствовать духовную энергию. Её качество и количество тоже увеличилось. Пусть пока это были незначительные показатели, но я был только в самом начале освоения этого ранга и мог вполне рассчитывать на более впечатляющие результаты. Если сравнить это с какой-нибудь игрой, то я достиг максимального уровня в белом духовном сосуде, а когда мой сосуд перешёл на следующую ступень, то его уровень обнулился. И теперь, путём тренировок и медитаций, мне ещё предстояло повышать его уровень, пока я не дойду до максимума уже зелёного ранга. Только после этого духовный сосуд будет готов к переходу на новую стадию развития

Благодаря возросшей чувствительности, я смог лучше понять те процессы, что происходили во время применений техник одного из моих предков. Моя внутренняя энергия не только проходила по телам моих клиенток, но, как оказалось, совсем немного, почти незначительно смешивалась с их энергией и после возвращалась ко мне. Это действительно было настолько малое количество, которое практически сразу восполняется энергетикой практика, что до этого момента такое отследить было попросту невозможно. Да и всплеск энергии в теле моих клиенток начисто смывал все манипуляции и в то же время давал мне новый приток их духовной энергии.

Выходило, что я превратился в эдакого энергетического вампира, поглощающего духовную энергию клиентов при массаже. Но делал это в таких незначительных количествах, что ни я, ни тем более, они, этого даже не замечали. И всё же, теперь, когда я об этом узнал, нужно быть осторожным в применении массажных техник. Если я столкнусь с клиенткой, у которой будет очень высокий уровень контроля, то она вполне может заметить нехватку этих крох. О том, что будет дальше, учитывая, что эта клиентка может оказаться по влиянию кем-то на уровне клана Ласточкиных, думать не хотелось…

«Ворованная энергия» поглощалась духовным сосудом, и во время более глубоких медитаций для лучшего закрепления техник, я заметил, что росток лозы в сосуде становится всё крепче. При этом на нём вроде как стали появляться небольшие ответвления, на которых, если присмотреться чуть лучше, уже можно было разглядеть зачатки будущих листочков.

Жаль, что никто из родных, наверное, кроме деда, не мог мне рассказать, что же это такое и откуда вообще в моём духовном сосуде появилась лоза. Такие вещи не возникают сами по себе и, скорее всего, это что-то, что можно было назвать родословной. Вот только род Анмо не изучал боевые искусства, а значит, не имел знаний в этой области, а мои расспросы только вызовут у всех ненужные вопросы, на которые я не смогу честно отвечать.

Мама и так подозревает что-то — слишком часто я стал отлучаться в последнее время, да и лето заканчивалось, а значит, скоро меня поставят перед выбором. На этом фоне усиливать подозрения с её стороны не стоит. Боюсь представить, что случится, если она узнает о записях и моих экспериментах на клиентках. Это же очерняет репутацию дома Анмо.

Про деда тут, конечно, иной случай, так как он был кем-то вроде белой вороны на фоне остальных, но говорить о нём не то чтобы было запрещено, просто не приветствовалось. Ну это ладно.

Пока я ещё во всём произошедшем со мной пытался разобраться, но теперь мог с уверенностью сказать, что как бы это странно ни звучало, но сеансы массажа у моих клиенток делают меня сильнее. Признаваться в подобном было несколько неловко, так что все свои успехи в изучении боевых техник перед Сергеем, я объяснял упорными тренировками.

И всё это приходилось впихивать в и так плотный график работы в семейном салоне.

Кстати, у меня среди клиенток уже появилось прозвище, точнее, несколько его вариаций, всё же клиентки за редким исключением не знали друг друга и не могли его согласовать. Так вот… они стали меня называть медовым массажистом. Я от этого названия чувствовал себя двояко.

С одной стороны, понятно — во время массажа я в маслах для разогрева и лучшего контакта всегда применял мёд. Благодаря ему, техника массажа становилась более полной и эффект от неё был выше.

Вот только, с другой стороны, был у этого немного иной оттенок. Всё же медовый… это означало не совсем пристойные вещи. Правда, в последнем я виноват сам, так как после моих сеансов клиентки были примерно в одном и том же состоянии и нельзя сказать, что я не приложил к этому руку.

Как относиться к подобному, я пока не понимал, да и прославиться мне всё же хотелось не техниками массажа, а достижениями в боевых искусствах как культиватора.

Кто вообще придумал, что в сутках должно быть двадцать четыре часа? Почему не тридцать шесть? Или вообще семьдесят один с половиной? Но даже если бы было, не факт, что мне хватало бы на всё времени.

Возможно, кажется, что я ворчу, но на самом деле это было непередаваемое чувство: ощущать токи внутренней энергии в теле и понимать, что ты можешь ими управлять. Я с самого детства хотел стать мастером боевых искусств и вся надежда, несмотря на слабый духовный сосуд, была как раз на школы, расположенные на третьем этаже Божественного Лабиринта.

Кто же знал, что техники массажа нашего рода, пускай и та часть, которой моя семья по какой-то причине не пользовалась, позволит мне так сильно развиться?! Да, возможно, на фоне тех, кто с детства шёл этим путём или клановых бойцов мои успехи были скромными, но для меня это был первый уверенный шаг на пути становления Покорителем Лабиринта и я не собирался сдаваться и продвигаться дальше по этой сложной тропе.

* * *
— Я уже думал, что ты не успеешь, — идя прогулочной походкой, сказал Сергей. — Ещё бы два дня и всё — тебя бы исключили из состава «Младшей лиги».

— Без тебя знаю, — буркнул я, поправляя маску на своём лице. — Кстати, а что бы было, если бы я опоздал?

— Дай подумать, — задумался Бестужев. — Да ничего такого, на самом деле. Ты бы просто лишился номера, и если бы пришёл снова, то тебе бы присвоили новый. Вот и всё. И, разумеется, тебе бы пришлось начинать с нуля, никому не известным бойцом, ставки на тебя делали бы ниже, и доход, соответственно стал бы ниже. Всё же анонимность даёт о себе знать, да и «Младшая Лига» скорее служит для отбора, чем для формирования бойцов, готовых сражаться с более опасными противниками и соответствующими ставками.

— Не так уж и страшно, — хмыкнул я, в конце концов, я не так уж сильно и продвинулся по местной системе рейтинга.

В первый раз она была довольно обезличенной и скрывала лицо полностью, но в этот раз я предпочёл личину, которая закрывала только верхнюю часть. Уж очень жарко было под полной маской, да и выглядела такая личина куда лучше, что тоже повлияло на моё решение. Мне, как и многим, не чуждо было тщеславие и хотелось бы во время сражений выглядеть эффектно.

У этого всего была ещё одна сторона — у понравившихся публике бойцов появлялись спонсоры, которые были готовы платить, чтобы понравившийся им участник не тратил время на бои, а развивался как можно быстрее, демонстрируя более впечатляющие результаты. По сути, они платили за то, чтобы зрелище, на которое они пришли посмотреть, становилось более красочным и это никоим образом не обязывало в чём-либо такого бойца. Естественно, к мнению своих главных спонсоров лучше прислушиваться, если хочешь, чтобы они тебе и дальше помогали своими деньгами, но это было необязательно.

Сразу возникает вопрос, а какой вообще резон этим спонсорам с красивых и зрелищных боёв? А очень простой — ставки. Чем зрелищнее и раскрученнее боец, тем больше внимания он привлекает и соответственно ставок будет больше, и они сами будут выше. Бои превращаются в шоу, которые приносят миллионы, если не миллиарды имперских рублей.

Вот вроде все сюда приходят развлечься, но кто сказал, что из развлечения нельзя извлечь прибыль?

— А ты-то сам в какой лиге? — спросил я, так как сам для себя неожиданно осознал, что мой друг про это не говорил.

— Я в Медной Лиге, — улыбнулся парень и с гордостью ударил кулаком себя в грудь. Видимо, я должен был впечатлиться, но на деле это не вызвало у меня практически никакой реакции. — Мне это нужно только для оттачивания навыков, так что выше я даже не собираюсь лезть. По крайней мере, не в ближайший год — там уже риск травм слишком велик, да и противники куда сильнее и опаснее.

— В Медной, значит, — задумчиво проговорил я.

Для меня всё равно это ничего особо не значило, так как мой друг упустил из внимания деталь о внутреннем устройстве подпольных боёв. Я банально не знал, насколько хорошо находится в ней.

— Сколько планируешь сегодня провести боев? — задал на самом деле важный вопрос Сергей, отвлекая меня от размышлений.

— Я так понимаю — мне достаточно время от времени проводить хотя бы один бой, чтобы не лишиться статуса бойца Лиги? — перед тем как ответить, решил уточнить я.

— Да, это вполне достаточно, чтобы удержаться в её составе, — подтвердил Бестужев. — Но сам понимаешь, что лучше всё же проводить больше боёв, если хочешь привлечь к себе внимание публики и заработать больше денег. А там откроется и доступ к покупкам свитков с техниками. Сейчас твой уровень всё же низковат, чтобы тебя допустили к подобному. Но твой дебют прошёл даже лучше, чем я думал, так что всё ещё впереди!

— А там можно найти что-то стоящее? — я не особо доверчиво относился к этой идее.

Очень сомнительно, что тут давали бойцам действительно ценные свитки. Да, это всё, несомненно, будет только копиями, но даже так работа мастера по изготовлению свитков стоит довольно дорого и чем более высокоранговая техника, тем сложнее её скопировать с оригинала. Всё это в свою очередь отражается на цене и так не самых дешёвых техник.

Какие-то простенькие и самые распространённые техники, само собой, тут должны быть, что, впрочем, для меня тоже может оказаться интересным. Я не какой-то там клановый зазнайка, который будет воротить нос от низкоранговых техник. В моей ситуации, если что-то может помочь укрепить мой фундамент воина и провести закалку тела, то уже стоит к этому как минимум присмотреться.

— Порой от спонсоров и такие попадают, которые не имеют у себя даже крупные рода, — важно изрёк Сергей. — Ведь сам понимаешь. Божественные Лабиринты, невзирая на более чем пятисотлетнюю историю так и не были до конца изучены. Так что подобные сокровища находят даже на уже изведанных вдоль и поперёк этажах. Да и вообще, ты же сам можешь убедиться в том, какой товар предоставляют в Лигах. Надо лишь побеждать, — подмигнул парень мне.

— Легче сказать, чем сделать, — буркнул я.

Несмотря на лёгкость первых побед, моим противником в предстоящей схватке запросто может оказаться какой-нибудь «монстр» с ассимилированным ядром зверя, который решил поучаствовать в этих боях как новичок. При одинаковом ранге силе, боец с ядром и без — это совершенно разные «весовые» категории.

К этому моменту мы уже дошли до зоны, рассчитанной на Младшую Лигу и я занял одну из комнат для подготовки бойцов. Не теряя времени, приступил к медитации, чтобы прогнать энергию по организму.

Так-то это можно сделать и перед самым боем, но это то же самое, что сравнивать полноценную разминку на все группы мышц и просто, например, махи руками — разогрев совершенно разный и более долгий куда полезнее. Пренебрегать такой возможностью я не был намерен, тем более рядом стоял Сергей, который предостережёт меня, если кто-то попытается сюда сунуться. Пока у меня в этом деле было маловато опыта, чтобы быстро прерывать медитацию без последствий для себя, ведь одним неосторожным всплеском внутренней энергии можно было повредить тонкие каналы, что потом скажется на эффективности исполнения техник. Всё это означало заранее поставить себя в проигрышную позицию. Учитывая же, что новые техники я, если уж говорить честно, едва освоил, нарушение их работы может привести к катастрофическим последствиям. Например, могут отказать ноги, как чуть было не произошло с Ласточкиной из-за неправильной тренировки техники шага.

— Собирайся, твой выход, — предупредил меня Сергей примерно через пять минут.

Ну что же. Пора проверить на практике смог ли я чему-то научиться за это время.

Глава 26

Поднявшись на ноги и потянувшись, я отправился на выход, а уже через минуту стоял на входе в арену. Предстоящее сражение проходило на той же арене, что и в прошлый раз, разве что народу стало чуточку побольше, и что гораздо удивительнее — некоторые скандировали моё имя.

Точнее, номер, но на арене можно считать это моим именем. Лишь бы оно потом не прицепилось ко мне — не хотелось всё время быть Тринадцатым.

Ведущий что-то громко вещал в микрофон, заводя публику, но я его не слушал, внимательно смотря на своего противника. Точнее — противницу или как это правильно назвать? В общем, против меня сейчас вышла девушка, что, в общем, и не было столь удивительным.

Всё это означало лишь то, что мне надо быть осторожнее, так как девушка-культиватор с большей вероятностью владеет техниками, чем такой же противник-парень.

Вот нам дают старт к бою. Ещё до того как хоть толком что-то понимаю, на одних рефлексах ухожу в сторону и только спустя миг, посмотрев на место, где я только что находился обнаруживаю неглубокий разрез на земле. За применением техники моей соперницы я просто не успел углядеть, так что и понять, что именно это было сейчас невозможно. Одно известно точно — это было очень быстро.

На лице моей текущей соперницы была половинчатая маска, которая закрывала её лицо лишь по диагонали и удерживалась на лице с помощью хитрой системы ремешков. Часть лица, которая была выставлена на всеобщее обозрение, скрывалась под макияжем в виде татуировки. И в данный момент она демонстративно усмехнулась, помахав публике.

Ведущий всё так же продолжал что-то говорить, но вокруг нас уже работала защита, которая не только не давала боевым техникам хоть как-то навредить зрителям, но и побочным продуктом было то, что она приглушала большую часть звуков. Можно было лишь наблюдать реакцию на наши действия, и сейчас симпатия зрителей была не на моей стороне. Включали её не всегда. Например, во время моего прошлого боя, я такой не помнил, а это значило, что о техниках девушки знали и те могли нанести вред зрителям.

Тешить своё самолюбие и считать, что это из-за меня мне было пока рано.

Девушка неожиданно сложила руки в странной фигуре, и в следующий миг создалось впечатление, что её кожа блеснула сталью. Всего на миг, что можно было вообще не разглядеть, но я понял, что только что моя соперница применила что-то вроде «Стальной рубашки» или аналога этой защитной техники.

Нехорошо.

Я, конечно, не мог не предполагать, что мои соперники будут иметь такого рода техники, но вот уровень их исполнения пока у них не должен быть таким хорошим. У моей противницы стальным блеском покрылось всё тело, а не только какие-то определённые части, а значит, она успела изучить эту технику на достаточном для этого уровне. Остаётся надеяться, что всё же защита пока неравномерная и не выдержит множества попаданий, а то весь бой будет походить на то, что я бью стальную болванку. Ею-то мои удары вообще не будут сколь-либо ощутимо чувствоваться.

Будет тяжко.

Первый же переход в ближний бой показал, что я был не так далёк в своей оценке. Да, всё тело моей соперницы было надёжно укрыто под защитной техникой, но вот удары она всё равно ощущала, иначе бы не скривилась, когда я подбил ей ногу, ударив по колену. При среднем ранге изучения «Стальной рубашки» она вообще не должна была заметить моей атаки, а так ещё есть с чем работать. Получалось, что соперница делала упор не на качество защиты, а на её более полное покрытие. Но как по мне — плохой выбор. Лучше бы защитила важные зоны хорошей защитой, чем всё, но плохой.

Главное во всём этом — не забывать, что передо мной девушка и это далеко не обычная девчонка со школы, которая не заинтересована в боевых искусствах, а боец. Она точно не будет бояться ощутить боль и переломать хребет противнику. Впрочем, по лицу тоже лучше не бить — каким бы сильным практиком ни была девушка, она всё ещё оставалась собой и любую ссадину на лице (пусть и временную) воспринимала как сильнейшее оскорбление. У многих после такого по неопытности крышу сносит и вот тогда никакие правила не действуют — лучше просто бежать.

Стремительный шаг назад и я буквально на мгновение разминулся с кулаком девушки, который был нацелен мне снизу в челюсть. Мне даже показалось, что воздух загудел от силы этого удара, а вот зрачки моей соперницы на миг расширились, будто она была удивлена тем, что не попала.

Ух… Это было близко!

Но расслабляться было рано: девушка, не попав, тут же попыталась сделать подсечку, и у меня не оставалось иного варианта, кроме как подпрыгнуть. Тут-то она меня и подловила. Извернувшись, воительница ухитрилась нанести мне удар прямо в живот, который я благополучно отвёл, используя «Мягкую ладонь». Впрочем, несмотря на это меня всё равно отбросило где-то на метра полтора.

Медленно поднявшись, она встала в боевую в стойку, внимательно отслеживая мои движения. Похоже, то, что я не только успел уклониться, но ещё и отвести удар прямо в воздухе, заставило её действовать более осмотрительно. Было бы, конечно, проще, если бы меня недооценивали, но придётся работать с тем, что есть.

Моя соперница не торопится действовать, так что приходится первый шаг делать мне. Движение вперёд из техники «Шаг ворона» и вот я оказываюсь позади неё, чтобы немедля нанести удар с использованием атакующих движений из техники «Мягкой ладони». Последнее я совмещаю со своей массажной техникой, воздействуя своей энергией на энергетические узлы девушки на спине.

Пусть её и прикрывает защитная техника, но она на удивление легко пропускает практически не сформированную энергию и моя соперницы от резкого удара невольно выгибает спину. Короткий вскрик боли и меня в то же мгновение сносит в сторону от размашистого удара ногой с разворота.

Хорошо, что я к этому моменту стал применять технику шагов и меня задело по касательной, а то получить в полную силу этой стальной балкой, что была у моей соперницы вместо ноги, было бы слишком жёстко. Меня и так закрутило в воздухе, что я на миг потерял девушку из вида, а затем швырнуло на мягкий песок. В этот момент я прям порадовался, что он тут был вместо каменного пола, иначе приземление было бы довольно болезненным.

Но долго наслаждаться сыпучестью местного песочка мне не дали и в следующий миг пришлось перекатом уходить в сторону, а на месте, где я только что был, образовалась небольшая ямка. Именно в это место пришёлся удар ноги сверху вниз. При этом я ясно увидел, что на миг нога девушки покрылась энергией, буквально на доли мгновения став стальным сапогом.

Да это не «Стальная рубашка», а «Стальной доспех» — техника более высокого порядка, просто исполнение у неё было слишком уж дилетантским. Незнакомка каким-то чудом освоила технику, которая была ей не по силам, но и этого хватало, чтобы в случае чего отправить меня надолго на больничную койку.

«Стальной доспех» на начальных этапах проигрывает рубашке в прочности, но создать из энергии вокруг себя доспех очень заманчиво. Причём прочность последнего довольно высока, а при наличии энергии в духовном сосуде его можно обновлять за время боя несколько раз. Всё это даёт преимущество не только в защите, но и в атакующей силе, так как такой доспех ещё и усиливает своего владельца. Последнее как раз было только что продемонстрировано и мне ещё повезло, что пока моя противница не до конца её освоила. Если бы она умела её применять в полном варианте, у меня не было бы и шанса на победу. Вот именно поэтому я и говорил, что тут всегда есть шанс наткнуться на какого-нибудь юного «гения», решившего стать культиватором и обладающего всего одной-двумя, но очень мощными техниками.,

После такой демонстрации пришлось действовать со всей осторожностью.

Обмен ударами, которые я либо отводил в сторону, либо приходилось уворачиваться. Вот тут я порадовался тому, что всё это время тренировался вместе с Сергеем, иначе, боюсь, уже после третьего удара моей соперницы я бы повалился на землю. А так ничего, отвёл голову в сторону и сам ответил кулаком в живот.

Жаль, что эффект от этого был совершенно противоположный. По итогу урон получила не она, а я. Рука вспыхнула болью, и я отступил — с таким же успехом я мог ударить кулаком по каменной стене. Правда, в данном случае, скорее, по стальному листу.

Морщась, я воздействовал на несколько точек у запястья, убирая болевые ощущения и немного нормализуя циркуляцию энергетических каналов для более быстрого заживления. Нельзя было останавливаться, я должен продолжать наш бой. В этом деле главное — нагружать защиту и не забывать воздействовать на тело соперника.

Вот только в моём случае необходимо было действовать с осторожностью, так как я не знал как управляющие этого места оценят мои техники. Да и не только управляющие, я и сам не до конца понимал, как будут работать мои новые умения. Я на ходу, прямо во время боя, смешиваю техники массажа и «Мягкую ладонь», толком не понимая, как они будут взаимодействовать. Ведь таким образом можно устроить вполне неплохой энергетический взрыв внутри тела практика, а это явно не те техники, что должны демонстрироваться в «Младшей Лиге». И если что-то такое произойдёт, меня либо заставят перейти в Бронзовую, а это означает окончание всех боев — меня там просто раскатают, либо что-то похуже. Ведь в последнем случае могут посчитать, что я решил всех обмануть и специально выбрал цели полегче, чтобы заработать как можно больше денег, пока ничего никто не понял.

Рука моей соперницы вдруг покрылась латной перчаткой и лишь спешно применённая техника шагов позволила мне разминуться с ней.

Боги Лабиринта! Да она решила играть крайне жёстко! Этот удар, если принять его лицом, мне просто голову оторвёт, и никакие лекари не помогут. Она что, убить меня собралась?!

Я, конечно, преувеличиваю немного. С её исполнением меня ждёт, скорее всего, только перелом, но всё равно в этом будем мало приятного.

К сожалению, хоть атаки и удалось избежать, но мой контроль был не так хорош, и я инстинктивно направил слишком много энергии в ноги. Из-за этого я оказался куда дальше, чем рассчитывал. В следующий миг левую ногу прострелило болью, и я едва не рухнул на землю, лишь в последний момент, успев перенести вес на другую ногу.

Вот тебе и плохо отработанные техники — чуть потерял контроль и сразу множественные нарушения циркуляции энергии в ноге. Исправить всё это можно было, но не тут и небыстро. Всё что оставалось — убрать болевые ощущения, как я сделал это с рукой. Но осуществить «лечение» мне не дала моя соперница. Она прекрасно всё разглядела и теперь наседала на меня с ещё большим рвением, намереваясь закончить бой как можно скорее. Возможно, даже ударом своей латной перчатки. А мне приходилось уклоняться, чертыхаясь и мысленно проклиная повреждённую ногу, ну и заодно наседавшую на меня дамочку.

Меня сейчас спасало лишь то, что «Шаг ворона» позволял запутать противника, даже обладая малой подвижностью и, благодаря этому, она часто не успевала среагировать и промахивались мимо меня. И всё же, несмотря на это, мне кое-как удавалось не только отводить удары, но и касаться нужных точек на теле, воздействуя на энергетические узлы. Часто всё срывалось, и энергия просто рассеивалась, не оказывая никакого эффекта, и приходилось повторять всё снова, и в итоге это принесло результат.

Но из-за «Шага ворона» ноге становилось хуже с каждым применением техники. Я даже не был уверен, что могу нормально теперь ходить и перемещался исключительно с помощью техники.

Я отвёл атакующую руку противницы в сторону и не особо задумываясь ударил её кулаком по лицу, так как до всего остального было не так удобно дотянуться. И надо же было именно в этот момент защитной технике с едва слышным звуком, напоминающим лёгкий звон, спасть с неё.

Удар вышел сильным и повалил её на землю.

Не став терять время, я поспешно отступил и лёгкими касаниями стал проводить восстановительный массаж левой ноги, возвращая потоки к изначальному состоянию и направляя дополнительную порцию энергии для более быстрого восстановления.

И не смог сдержать вздох блаженства, когда боль стала отступать и вместе с тем возвращаться чувствительность. К моменту, когда девушка оказалась на песке, я уже практически и не чувствовал эту конечность.

Практикам, как правило, достаточно прогнать определённое количество энергии к раненому месту, чтобы оно быстрее стало регенерировать. Дальше уже всё зависит от степени контроля и серьёзности повреждения. Кто-то в жёлтом и оранжевом ранге вполне может от мелких царапин избавляться за секунды, но тут уже зависит от ядра зверя, которое культиватор использует для своего развития.

Но всё это пока не столь важно.

Главное — я успел привести ногу в порядок, пока моя соперница поднималась на ноги. Мой кулак прошёлся по её щеке и слегка задел губу, которая не была прикрыта маской. Незнакомка осторожно коснулась пальцами ранки на треснутой губе, взглянула на свою кровь, а затем слизнула её розовым язычком.

Говорил же Бестужеву, что среди культиваторов много отбитых парней… и девчонок. Возможно, девчонок даже больше… Определённо больше…

Стоило об этом подумать, как глаза воительницы вдруг опасно блеснули, и я почувствовал волну энергии исходящую от неё. Похоже, всё только начинается.

Глава 27

Я, кажется, уже упоминал, что некоторые девушки-культиваторы звереют, если ты умудряешься задеть их лицо? Так вот… похоже, мне попался именно такой вариант.

Не знаю, сдерживалась ли она всё это время или же просто злость в целом придаёт этой девушке силы, но в этот раз возникшая вокруг неё защитная техника была куда плотнее. Да и атаки всё чаще сопровождались появлением вокруг конечностей частей доспеха.

Прошло всего несколько секунд, а мне уже пару раз прилетело по рёбрам. Хорошо хоть по касательной, но сколько такое везение ещё может продолжаться?

При всём этом на лице воительницы мелькала полубезумная улыбка, а во время очередной атаки до меня словно доносился смех. Хотя не могу исключать, что это всего лишь разыгравшееся воображение.

Эта маньячка откровенно наслаждалась тем, что я был вынужден уйти в глухую оборону, даже не пытаясь контратаковать. Мне и так не хватало атакующих навыков, а тут и вовсе пришлось про них забыть, если я не хочу потом кучу денег слить на своё лечение. Пропущу хотя бы один прямой удар, и всё, поминай как звали. Уж слишком «убойные» удары она использует.

Вот где я радовался тому, что успел изучить технику шагов. «Мягкая ладонь» тоже, конечно, неплохо, но в данной ситуации я попросту не поспевал за всеми действиями моей соперницы. Да и «ладонь» была всё же сконцентрирована на действиях руками и практически без внимания оставляла ноги. Вот и приходилось изгаляться как мог.

Вполне возможно, будь у меня более сильный духовный сосуд, я бы просто мог продержаться до момента, когда воительница истощит себя.

«Стальной доспех» — техника высокого уровня, которая требует как минимум Синий, а то и вообще Фиолетовый ранг от своего пользователя. Навскидку девушка сейчас либо подошла к границе Зелёного, либо стоит в самом начале Синего. Будь у неё Фиолетовый ранг — она бы давно меня раскатала по этой арене. А, следовательно, на текущем этапе поддержание этой техники требуется от неё очень много энергии, расход которой лишь усиливается при получении урона или во время атаки. Вот и получается, что девушка в данный момент, даже не атакуя, тратит целую прорву сил лишь на то, чтобы поддерживать технику. Да и мои воздействия на её энергетическую систему тоже не проходили бесследно.

Время в такой ситуации пока было на моей стороне.

Только я скорее поставил бы на то, что первым от истощения отвалюсь я. Всё же поддерживать такой темп и постоянно использовать боевые техники, для меня было тяжеловато. Будь у меня уровень контроля хуже, то я бы уже, наверное, валялся тут без сил.

Нарастить темп, чтобы переломить ход боя в мою сторону я не успевал. Моя соперница, может, по физической силе без использования техник не была сильнее меня, но вот скорости ей точно было не занимать (и это с учётом того, что «Стальной доспех» как и большинство оборонительных техник слегка сковывал движения, пока не изучишь его до близкого к идеалу состояния) и только то, что я играл от обороны ещё как-то позволяло реагировать на её действия с попытками ответных мер. Хорошо ещё, что в моём случае это были лишь лёгкие касания, которые она не воспринимала всерьёз, а значит, и не особо стремилась от них защититься. Возможно, думала, что её броня гасит мои попытки огрызаться и опасаться ей нечего.

Пусть в данный момент времени она явно хотела меня избить, но привыкнув к тому, что я почти не атакую, девушка стала действовать менее осмотрительно и усилила натиск. Это заставляло меня постоянно перемещаться и действовать сосредоточенно.

Удар сыпался за ударом. Рука, рука, нога. Уворот.

В какой-то момент я допустил ошибку и позволил противнице загнать меня в угол. Я отступил назад, используя технику шага, и внезапно врезался спиной в созданную для защиты зрителей сферу. Секундное замешательство едва не стоило мне проигрыша. Я лишь в последний момент успел уйти в сторону, используя «Шаг ворона», как девушка со всего размаху ударила кулаком в защиту, отчего та не выдержала и пошла массивными трещинами.

Я, конечно, понимаю, что на нашем уровне нас не буду закрывать в полноценный кокон и вообще не рассчитывают на серьёзный уровень техник, но… Боги Лабиринта, да сколько же у неё сил?!

Я начинал уставать. Всё больше её атак проносились в опасной близости от меня, а руки болели всё сильнее. Я просто физически не успевал отвести все удары в сторону и иногда был вынужден принять их на блоки. Тут бы не помешала закалка тела, но чего нет, того нет.

Мало-помалу, но я начинал приближаться к своему пределу. Ещё чуть-чуть и руки попросту откажут. Здесь не нужно быть гениальным знатоком особенностей своего энергетического тела, чтобы почувствовать, насколько сильно повреждены каналы в руках. Да и опыта боёв у меня всё же было маловато, чтобы я рационально распределял свои силы.

И всё же… и всё же моё воздействие всё сильнее сказывалось на девушке. Она в пылу драки просто не замечала, как ей становится всё жарче, а тело практически просит расслабиться. Из-за этого удары хоть и оставались быстрыми, но в мышцах не было той силы, что изначально, да и резкие движения становились плавными.

Вот мы снова сходимся в клинче, и я открытой ладонью бью воительницу в грудь, пытаясь разом закончить начатую технику, воздействуя на несколько энергетических узлов, отчего та неожиданно сгибается и падает на колени. Ещё миг и, закатив глаза, она отрубается, повалившись на землю.

— И вот наш победитель! — возвращаются звуки на арену. — Только представьте себе — это первая такая длинная серия побед тринадцатого номера за всю историю нашего существования! Вам, как и мне интересно, на что ещё способен тот, кто скрывается за чёртовой дюжиной? Может, теперь тринадцать принесёт вам удачу, что скажете?!

Ведущий продолжает что-то говорить, но мне нет до этого ни малейшего дела. Руки сводит судорога, ноги едва держат. Как я вообще стою на ногах, и представить сложно. На этой арене и впрямь полно монстров, а я-то считал прошлый бой с воительницей самым сложным. Но нет, с этой обладательницей доспеха та не идёт ни в какое сравнение. Будь у неё чуть лучший уровень контроля, и больше осмотрительности, и я был бы трупом.

Да и привлекать ко мне дополнительное внимание всё же не стоило, но ведь я не могу заткнуть одного из работников этого заведения без последствий для меня.

Ничего не говоря, я покинул арену и устремился к зоне отдыха, рухнув на пол, стоило только двери закрыться за моей спиной. Похоже, я всё-таки достиг своего предела.

Мне нужен отдых. Да…

* * *
— Наконец-то очнулся, — раздался ворчливый голос Сергея и только сейчас я понял, что потерял сознание. Вот только… — Да-да, не удивляйся, — замахал он руками, когда я посмотрел на него. — Использовал на тебе алхимическую пилюлю, так что сейчас ты в норме. А то я уж было подумал, что ты прямо тут кони двинешь…

— Спасибо, — поблагодарил я его, поднимаясь с пола и поведя плечом, куда пришлись несколько жёстких ударов. Сейчас действительно ничего не болело — вот что значит хорошие целебные предметы, изготовленные благодаря Божественному Лабиринту. — Надеюсь, это не было что-то дорогое?

— Не беспокойся, — легкомысленно отмахнулся Сергей. — Ничего сверх необходимого я не покупал, да и покупка была в счёт части твоего выигрыша. Ты бы знал, как на тебя коэффициенты скакали за время боя, — покачал он головой. — Жаль теперь, что после третьей победы подряд они не будут столь же высокими. По крайней мере, пока ты ещё в «Младшей лиге». Вот пробьёшься выше, хотя бы в «Медную» и вот тогда они могут вновь пойти вверх. В конце концов, любой сильный новичок вызывает интерес. Особенно если это бывший Тринадцатый.

— Этого следовало ожидать после такого боя, но вот то, что моя соперница будет использовать «Стальной доспех» — оказалась не самым приятным сюрпризом, — вздохнул я. Казалось, руки и ноги до сих пор помнят, насколько жёстко было бить эту девушку — вот где действительно каждый удар приносил новую порцию боли.

— Ты был крут, Макс, — поднял кулак с оттопыренным большим пальцем мой друг. — Я и не думал, что у тебя хватит сил пробить её защиту. После такого будешь продолжать бой или немного передохнёшь?

— Пожалуй… всё же возьму небольшой тайм-аут, — всё-таки алхимические пилюли не панацея, и моё физическое состояние было далеко от того, с которым я вышел на ринг. Отдохнуть и восстановить резерв энергии, чтобы с полными силами войти в новый бой — было самым здравым сейчас решением. Если я сейчас пойду опять туда, и против меня выставят кого-то вроде этой воительницы, то сопернику будет не так уж трудно уложить меня на лопатки и оборвать серию побед номера тринадцать. — Здесь можно медитировать без подготовки к бою?

— Да, — кивнул Сергей. — Комнат для отдыха здесь достаточно и тебя никто не побеспокоит, пока ты не будешь готов продолжать. Или же… — хитро блеснули его глаза, — мы можем посмотреть на бои других бойцов. Там, глядишь, и ставки захочешь сделать, — совсем скромно добавил он.

Чувствую, что все дополнительные деньги на свои развлечения мой друг как раз получил с подобного рода вещей.

— Хорошо, пошли, — со вздохом согласился я.

В конце концов, это отличная возможность посмотреть в действии техники, против которых мне, возможно, придётся сражаться в будущем. Да и возможность получить состояние вдохновения, что порой очень помогает в освоении техник, тоже имеется шанс. К таким вещам любой практик боевых искусств относится с полной серьёзностью и на возможность посмотреть сражения двух воинов высокого ранга порой продают билеты по такой цене, что и целая семья за год не заработает. И всё только ради шанса получить это вдохновение.

Глава 28

Вопреки ожиданиям, Сергей повёл меня смотреть не следующие бои «Младшей лиги», а в помещение, где сражались представители его лиги. И едва ли я был против. Какой смысл смотреть как сражается «мелюзга», когда есть возможность посмотреть бои «взрослых»?

— Думаю, тут будет поинтереснее, — пояснил он свои действия. — Ты раньше не сильно этим интересовался, но поверь мне — смотреть на бои мастеров боевых искусств лучше всего в реале, когда ты близок к ним, насколько это вообще возможно. Изучать записи, конечно, тоже полезно, когда ты хочешь понять слабые и сильные стороны своих возможных противников, но, только находясь рядом, ты ощутишь буйство энергии, исходящее от них. В общем, скоро сам всё поймёшь.

— Как скажешь, — ответил я больше заинтересованный тем, что происходило вокруг, чем его словами.

Всё же ещё когда мы проходили к зоне, где находилась «Младшая лига», было видно, насколько тут поработали над интерьером, чтобы понимать разницу уровней между бойцами и теми, кто тут собирался. Понятное дело, что зрители могли находиться в разных помещениях, но всё равно существовала определённая фильтрация из-за того, что между лигами ставки могут сильно варьироваться. Не обладающие определёнными суммами, просто не допускались к более дорогому зрелищу.

Это между делом пояснил мне Бестужев, заодно указав, что нам, как бойцам, ничего подобного не требуется. Мы обеспечиваем зрелище, так что можем быть зрителями практически всех боев, кроме эксклюзивных. Там, хочешь не хочешь, но за места нужно было платить и очень-очень много. Когда Сергей озвучил мне сумму билета за последний эксклюзивный матч между двумя культиваторами Оранжевого ранга, у меня чуть было челюсть не отвисла. Если билет столько стоил, то страшно представить, какого уровня там были ставки. Всё же это были подпольные бои и порой тут встречались довольно экзотические представления, к которым допускался только избранный круг проверенных клиентов.

В итоге немного побродив по довольно большому помещению, мы подошли к одной из четырёх арен этой лиги. Она, в отличие от той, что я видел до этого, была раза в полтора больше. Похоже, тут предполагалось использование куда более интересных боевых техник, а многие из них требуют пространство для того, чтобы их можно было разглядеть в полной мере. Лишать развлечения своих гостей управители этого места никак не хотели.

— Смотри, — возбуждённо проговорил Сергей, привлекая моё внимание к происходящему. — Сейчас начнётся.

Мой друг с пристальным интересом смотрел как две девушки-практики вышли на арену «Медной лиги». Обе воительницы были красивы, даже несмотря на то, что защитное снаряжение не выставляло их фигуры в выгодном свете. Они не собирались здесь красоваться, и вся защита строилась именно на идее защиты, а не для того, чтобы выглядеть лучше. Впрочем, одна из девушек обладала достаточно нескромными формами, чтобы даже защитные пластины не могли скрыть эту деталь.

— Эх, и вот почему тут никак не введут бои на раздевание, — скорбно вздохнул Сергей.

— Э? — я бросил на друга непонимающий взгляд.

— Да вот представь, что эти девушки дрались бы против друг друга, но целью было вовсе не обычная победа, когда противник не может продолжать бой, а лишить соперницу одежды. Кто первая окажется голой — та и проиграла, — мечтательно закатил он глаза.

— Мечтай-мечтай, — рассмеялся я.

— Вот зря смеёшься, я бы на каждый такой бой ходил. Ни одного бы не пропускал! Тем более, сам знаешь, что у почти каждой девушки-практика идеальная фигура и там есть на что посмотреть, — толкнул он меня локтем, намекая на главные обстоятельства его интереса.

— Думаю, что тогда бы у тебя ни на что другое не осталось времени.

— Тоже верно… — хмыкнул он. — Ну да ладно. Но я бы точно был их завсегдатаем.

— Нисколько не сомневаюсь, — не удержался я от новой порции смеха.

Всё-таки моего друга ничто не исправит. Интересно, а женитьба, которая Бестужева неизбежно ждёт, изменит его или нет?

Стоило прозвучать сигналу к старту боя, как обе девушки окутались видимыми невооружённым взглядом всполохами энергии. Та, что стояла слева, имела энергию серебристого цвета, а та, что справа (она и была более фигуристой) — красного.

Два удара сердца и обе девушки ринулись в бой, оставляя на своих местах лишь «фантомов». Так обычно называли остаточный энергетический след, который остаётся на месте, если практик покинул место слишком быстро.

Те, кто двигался особенно быстро и вовсе могли оставить на своём месте иллюзию, которая либо исчезает, спустя время, либо развеивается от удара. В какой-то мере «Шаг ворона», как, впрочем, и некоторые другие техники шагов позволяли сделать то же самое и без достижения запредельных скоростей, но вот только изучать подобные техники надо было минимум на среднем ранге.

За этим боем действительно было интересно наблюдать. Не зная, что за техники использовали они (по внешним признакам вообще техники довольно сложно идентифицировать, особенно если они не особо распространены), но бой выглядел красиво. Теперь я остро понимал, насколько по-дурацки были проведены мои бои — в них не было никакой грации. Ничего, что бы захватывало дух и ты, затаив дыхание, наблюдал за действиями действительно мастеров боевых искусств.

И оттого ещё нелепее воспринимались восторженные возгласы ведущего относительно моей победы. Детсад как он есть. В «Медной лиге» совершенно другой уровень, а ведь она лишь на одну ступень выше Младшей. Впереди ещё Бронзовая, Серебряная, Золотая и Платиновая. И это не говоря о Звёздной, куда действительно входит элита из тех, кому недостаточно быть просто Покорителем Лабиринта, а хочется сражения против другого столь же сильного противника.

Лишь в «Медной лиге» в полной мере начинало приходить понимание, что в словосочетании «боевое искусство» ключевое именно искусство. Вот только если на такое способны те, кто в «Медной лиге», то что могут продемонстрировать более сильные культиваторы?

Об этом по-настоящему я задумался впервые. Понятное дело, фильмы или репортажи про покорение этажей Лабиринта, когда вели прямые трансляции. Последнее порой делали для повышения популярности деятельности Покорителей или для рекламы той или иной гильдии. Вот только всё это было создано специально, чтобы произвести нужный эффект, скрывая за красивой картинкой, что происходило внутри, и сколько усилий было потрачено для наиболее эффектного кадра, который выглядит естественным.

Ко всему этому я относился с изрядной долей скепсиса, но вот сейчас две воительницы прямо передо мной сражались без всяких заготовок. Любое из их движений было отработано тысячи раз, доведено до автоматизма. Да, бывали моменты, когда их атаки, даже несмотря на такой непрофессиональный взгляд как у меня, содержали неточности и небольшие ошибки, но они были эффективны. Каждая из воительниц хотела оказаться победителем, и никто не хотел уступать. Наверное, не удивительно, что самые жёсткие бои как раз происходят между девушками? Всё же парни чаще признают поражение, да и так за боем мужчины-культиваторы пристально следят. Рисковать немногочисленными воинами, готовыми идти путём развития никто не хотел.

Пока я размышлял обо всём этом, бой перерос из своей показательной части, к более жёстким стычкам и вот тут фигуристая воительница начала показывать гораздо более высокий уровень навыков, чем её соперница. Не знаю, что была у неё за техника такая, но каждый её удар ногой сопровождался мощной звуковой волной и вторая девушка, несмотря на все попытки защититься от них, уже успела поймать несколько таких ударов. Даже несмотря на маску, было видно, что из носа и ушей девушки течёт кровь, но она всё ещё продолжала стоять на ногах, хоть её и нещадно шатало.

Казалось, на этом всё и она проиграла, но в следующее мгновение всё переменилось.

— О, сейчас будет «взрыв юности», — рассмеялся мой друг, хлопнув меня по плечу.

— «Взрыв юности»? Это что, техника? — заинтересовался я. — Первый раз о таком слышу.

— Это не техника, а скорее… — Бестужев задумался, подбирая слова. — Ну, когда тебя бьют, но ты такой «я не проиграю» и поднимаешься, чтобы врезать врагу по яйцам.

— Но они девушки, у них нет…кхм… яиц, — не удержался я от возражения. Не всё же Сергею потешаться над другими.

— Да знаю я, — раздражённо бросил он. — Это выражение такое! Чего к словам придираешься? — окончательно надулся мой друг. — И вообще, смотри давай. Сейчас самое интересное начнётся.

Воительница вновь полыхнула серебристой энергией и неожиданно оказалась в шаге от своей соперницы, что лидировала всю вторую половину схватки. Та, уверившись в своей победе и действуя более расслабленно, просто не успела среагировать на её действия.

Удар в живот рукой окутанной энергией и девушку слегка подбрасывает в воздух. Одновременно с этим защитную экипировку разрывает как на животе, так и на спине не оставляя кроме этого никаких видимых следов, зато сопровождая это настоящим эффектным световым шоу. Духовная защита (а точнее, защитная техника, что прикрывала получившую удар девушку) словно на миг обрела форму, окрасив её силуэт красной энергией. Спустя миг, она разлетелась на тысячи осколков, которые, в свою очередь, вспыхнули алым пламенем, сгорая прямо в воздухе. Девушка падает на землю и, на первый взгляд, всё нормально, но в следующую секунду она припадает сначала на одно колено, а затем на второе, не в силах подняться. А ещё спустя пару секунд её начинает рвать кровью. Мгновение и воительница просто заваливается на бок, теряя сознание. Но, с другой стороны, и её соперница, которой уже можно было засчитать победу, просто падает лицом в песок.

Обе соперницы теряют сознание практически одновременно. Похоже, ничья?

— И как в таком случае определяется победитель? — спросил я у более сведущего в таких вопросах Бестужева.

— Смотря кто раньше отключился, — пожал он плечами, направившись к следующей арене, где должен был начаться ещё один бой. — Ну или кто больше пострадал — тот и проиграл. Как правило, победитель и так ясен, но ситуации разные случались. В любом случае всё честно рассудят.

— Ну а на твой личный взгляд, кто победил тут?

— Та, у которой грудь поменьше. Не, не подумай, — тут же взмахнул он руками, будто я вообще о чём-то успел подумать. — Я всегда ставлю на хорошие сиськи, но тут этой девчонке не повезло с соперницей. Несмотря на то, что «победительница» отключилась раньше, её сопернице пришлось похуже. Там все внутренности, скорее всего, в кашу. Если бы этот бой проходил за пределами арены, без рефери и лекарей, то грудастая бы в себя вряд ли пришла, скончавшись от внутреннего кровотечения. А вот вторая бы выкарабкалась. Её, конечно, сильно приложили, да и те удары звуком были довольно мощными, но это царап…

Парень резко осёкся, потому что в этот момент нас неожиданно тряхнуло, а затем раздался приглушённый взрыв.

Глава 29

— Это ещё что такое? — спросил я у Сергея, так как после этого никакой паники не наблюдалось, будто это обычное дело.

— Пойдём глянем, — заинтересовался мой друг, направившись к месту, откуда исходил взрыв.

С учётом того, что мы были под землей, это было, на мой взгляд, не самое верное решение, но Сергею лучше знать какие здесь порядки. Да и персонал не бегает, чтобы вывести клиентов из опасной зоны, а спокойно продолжает работать. Я бы даже сказал, что вообще никто, кроме нас, не отреагировал на это происшествие.

Звук взрыва, казалось, исходил из какого-то далёкого места, но по факту он исходил из соседнего помещения, где находилась ещё одна арена «Бронзовой лиги». В данный момент внутри работали щиты, а всё пространство заволокло дымом из-за чего разглядеть, что происходит внутри, было невозможно.

Рядом с барьером находились медики, но их пока внутрь не пускали. Целители всегда были более ценными кадрами, чем какие-то бойцы, а то, что оба стоящих целителя ещё и были мужчинами, увеличивало их значимость ещё больше.

Только после того, как один из работников убедился, что опасности внутри нет, он сделал резкий жест рукой и будто что-то оттолкнул от себя. Одновременно с этим под барьером прошёлся сильный порыв ветра, который весь дым снёс в одну сторону.

Внутри обнаружились две девушки, что поломанными куклами лежали в разных краях барьера. Похоже, их откинуло взрывом и будто этого мало, ещё и приложило о защиту, нанеся дополнительные травмы.

К пострадавшим бросились целители, а нам ничего не оставалось делать, как вернуться обратно.

— Не повезло девчонкам, — с сожалением в голосе произнёс Сергей.

— А такое вообще часто случается?

— Нет, — покачал мой другой головой. — Всё же оба бойца понимают, что лечение вещь дорогая и стараются по возможности сильно друг друга не калечить и использовать техники, нацеленные на обездвиживание, чем на полное уничтожение. Тем более, за последнее можно и штраф схлопотать, не говоря о том, что это сказывается на репутации. Но сам понимаешь, что от случайностей никто не застрахован и на арене может произойти всякое.

Тем временем, позади стало что-то происходить.

— Она в критическом состоянии! Мне нужна помощь, — привлёк к себе внимание один из целителей и второй был вынужден прерваться от своей подопечной.

— Эй, козлина! — возмутилась она. Это, кстати, была та самая девушка, что продемонстрировала так называемый Взрыв юности… Боги! И почему мой друг придумывает такие названия? — А как же я?

— Вот когда пополните личный счёт, тогда и поговорим, — отрывисто бросил ей мужчина, неожиданно презрительно посмотрев на воительницу. — Вы и так в минусе после моего лечения — не усугубляйте ситуацию.

— В смысле?! Я вообще-то, победила! Наверное… — уже менее бодро произнесла она под конец, но целитель никак не отреагировал на этот возглас, поспешив прочь. — Вот урод…

Целитель отправился помогать своему товарищу, а девушка, с трудом поднявшись и держась за плечо, поковыляла в нашу сторону. Она тихо материлась себе под нос, и от боли кусала губы. Похоже, никто не торопился ей помочь и девушка будет вынуждена сама решать свои проблемы.

— Подожди меня, — попросил я Сергея и решительно направился к воительнице.

— Чего тебе надо, придурок?! Решил позубоскалить? — с неожиданным вызовом во всём посмотрела на меня девушка, стоило мне только попытаться что-то сказать. — Если так, то спешу тебя огорчить. Сил надрать задницу идиоту, что решит поржать мне в лицо, у меня найдётся.

— Нет, я могу вам помочь, — мягко и спокойно произнёс я. Практик явно была на взводе и в такой ситуации главное — не спровоцировать её на большую агрессию и расположить к себе. Обижать на резкие слова той, кто, скорее всего, испытывает довольно непередаваемый коктейль боли, было бы просто глупо. — Если позволите.

— У меня нет денег, — буркнула она, прислонившись к стене и медленно выдохнув сквозь сжатые зубы.

Она, словно потеряв ко мне интерес, собиралась уйти, но одна из ног предательски подкосилась и воительница буквально сползла по стене на пол, застонав от боли. Хорошо хоть не нанесла себе ещё больше травм.

— Ничего страшного, — ободряюще улыбнулся ей. — Мне не нужны ни деньги, ни чего-то ещё. Просто хочу помочь, и всё.

— Поступай как хочешь, — устало отмахнулась воительница и тут же поморщилась из-за своих действий.

— Для начала, — попросил я. — Выпрямитесь насколько возможно и отпустите плечо. Понимаю, что больно, но мне нужно, чтобы вы расслабили спину, — та нехотя подчинилась, под воздействием моего убедительного и спокойного голоса.

Только удовлетворившись в том, что она готова слушаться, я приступил к осмотру. Благо настроиться на медитативное состояние удалось быстро, а руки и без участия сознания делали свою часть.

— Эй! Ты чего делаешь? — начала возмущаться она.

— Свою работу, — спокойно ответил я, надавив рукой на несколько точек в области шеи. Не слишком сильно, но даже такого маленького воздействия оказалось достаточно, чтобы там что-то едва слышно хрустнуло.

Из-за этого, казалось бы, простого действия, девушка закатила глаза и отключилась. Эффект временный, но думаю, что смогу ей помочь до того, как она очнётся. Да и всегда можно всё списать на то, что она сама потеряла сознание — уж о таком эта грозная валькирия не станет распространяться. Не тот склад характера. И именно по той же причине я и не стал ничего ей говорить. Ещё подумала бы, что я какой-нибудь извращенец, решивший полапать беззащитную девушку.

Впрочем, Сергей на моём месте, скорее всего, от этого не отказался бы, хотя и сам говорил, что грудь у неё не очень впечатляющая.

В первую очередь необходимо было вправить левое плечо, которое целитель мог сразу привести в норму, но, видимо, посчитал это не столь важным и оставил как есть. Всё же видимых повреждений у девушки не было, да и кровью она больше не плевалась. Не факт, что внутри не было других повреждений, но хотя бы без столь явных намёков на её состояние.

Вправить руку было делом буквально пары секунд. Воительница лишь глухо простонала, но не очнулась после моих действий, а значит, можно продолжать дальше.

— Так, вроде всё впорядке, — бегло оглядев плечо, решил я.

Пусть я и не проходил в полной мере курс первой помощи и вообще целительства в более широком понимании, но вот анатомию знал более чем хорошо и знал, как и на что воздействовать, чтобы оказать нужный эффект. Всё же массажем действительно можно исправить многое, а если уж тут ещё и вливается энергия, превращая эти движения в техники, то тем более доступен более широкий спектр воздействий.

Пальцы скользили по телу девушки. Одежда, а точнее, её потрёпанные разрозненные обрывки, которые ещё сохраняли какую-то целостность и лишь немного мешали этому процессу. Да, воздействовать напрямую на тело проще, но и даже так я довольно отчётливо видел энергетические каналы моей неожиданной клиентки, чтобы иметь представление о том, что необходимо сделать.

Удары обладательницы энергии алого цвета здорово повредил каналы внутри тела девушки. Причём, на первый взгляд, всё было нормально, но эта алая энергия до сих пор находилась внутри и мешала циркуляции энергии в теле. Всё это приводило не только к тому, что естественная регенерация девушки как культиватора, работала из рук вон плохо, но также к конфликтам энергий внутри, что не добавляло положительной динамики в прогнозе выздоровления.

Тут мне оставалось только поражаться. В итоге, те удары, что приняла на себя эта девушка, были не только очень сильными, но каждый из них ещё как яд отравлял её энергетическое тело.

Потрясающе! Будь у меня подобная техника, то бои… Так, Макс, не отвлекайся…

В целом всё было не очень критично и это можно было исправить. По крайней мере, пока. Ещё бы час или два и конфликт энергий привёл бы к образованию застоя и скоплению её в узлах. А там уже недалеко и до разрушения основных магистральных каналов. Довольно коварный приём, который может оставить твоего соперника на всю жизнь калекой в плане дальнейшего развития как практика.

Что примечательно, эта техника крайне отдалённо напоминала ту, что использовал я сам. Вот только если мои методики были направлены на восстановление, то эта была направлена на разрушение. Где она вообще её изучила?

Как бы то ни было, об этом я решил пока не думать. В первую очередь нужно было позаботиться об этой девушке, а о таинственной алой воительнице я подумаю как-нибудь в другой раз.

Занятый работой, я тем не менее почувствовал, что рядом со мной появилось двое людей, но пока я на это не стал отвлекаться. Пусть ничего особо сложного в предстоящем не было, но всё равно лучше сконцентрироваться на процессе, иначе можно упустить какую-нибудь мелочь, что приведёт к печальным последствиям.

Руки продолжали мягко скользить по телу девушки временнами касаясь узловых точек и вливая мою энергию, которая действовала как умелый переговорщик, разрешая конфликт между двумя совершенно разными духовными составляющими. При этом серебристая энергия была довольно упёртой, если так вообще можно говорить про энергию, и с большим трудом поддавалась воздействию. А уж вывести её из тела было вообще отдельным и трудным делом.

Будь мой духовный сосуд более развитый, я бы просто направил большой поток собственной энергии, чтобы вымести весь этот «мусор» из тела, но приходилось действовать с тем, что есть и воздействовать точечно. Вычищая канал за каналом по отдельности. Впрочем, такой подход позволял избежать, насколько это вообще возможно, дополнительных повреждений и помогать собственной энергии девушки приступить к работе.

Вскоре работа была завершена и я удовлетворённо выдохнул. Немного подумав, что лучше будет отнести её куда-нибудь в более… спокойное место. Взяв её на руки, я пошёл в ближайшую комнату отдыха и заплатил за несколько часов из личных сбережений. Никто вопросов не задавал, что меня, с одной стороны, избавило от забот, а с другой — насторожило.

Слишком просто всё это произошло, да и я после оплаты комнаты с этой девушкой мог, получается, что угодно? Так, такие мысли точно в сторону.

Уложив эту грубиянку на диванчик, подложив подушку и укрыв пледом, я направился на выход. Я сделал всё, что мог с моими скромными способностями, и теперь восстановление зависело лишь от её внутренних сил. И единственное, что я ещё мог сделать для неё — обеспечить сон.

— Эх… — вздохнул я. — Дорого мне обходится «геройство». И судя по тому, что я слышал о долгах, вряд ли она сможет мне компенсировать расходы. Печаль-беда… Но, по крайней мере, я поступил правильно.

Выключив перед уходом свет, я вышел в коридор и практически сразу столкнулся лицом к лицу с одной из девушек-администраторов. Что примечательно — они все ходили в офисной форме, будто мы находились в какой-то технологичной компании. Вот только от офисных сотрудниц не веет такой жутью, как от этих особ.

— Прошу пройти за мной, — не терпящим возражения голосом произнесла она, холодно посмотрев на меня.

Я только и успел бросить взгляд на Сергея, который то ли шёл следом за мной, то ли его привела эта женщина. Я собрался было возразить, но Бестужев жестом, словно прочитав мои мысли, показал, что лучше не сопротивляться и исполнять всё, что мне говорят. Мой друг явно был обеспокоен происходящим, но поделать ничего не мог, ведь говорившей была, судя по ощущениям, культиватором никак не ниже Жёлтого ранга, а ей противопоставить… Гиблое дело, в общем.

Пришлось последовать за ней и надеяться, что всё не так плохо, как можно было бы подумать.

Глава 30

Меня проверили через несколько постов охраны, где все были воинами никак не слабее моей сопровождающей. Сказать, что наличие ТАКОЙ охраны как рядового персонала пугала, значит, очень сильно преуменьшить мои эмоции. С каждым шагом я всё отчётливее представлял себе какую-нибудь тёмную и сырую тюрьму, где пытают провинившихся. Но вопреки моим страхам, привели меня не в пыточную, а в дорого обставленный рабочий кабинет. Причём из кабинета вела ещё одна дверь и судя по едва доносившемуся шуму, там что-то делали, и я пока мог осмотреться по сторонам.

Разыгравшееся воображение уже представляло, как оттуда выходит какой-нибудь мужчина в окровавленном фартуке и с пилой в руках, а из смежной комнаты доносятся крики полные боли и страдания. Ну а зачем ещё здесь может находиться ещё одна комната?

Хозяин этого места, кем бы он ни был, явно был большим любителем дерева и трофеев. И что-то говорит мне, что дерево тут, как собственно и трофеи — из Божественного Лабиринта. Черепа зверей, казалось, грозно следили за моими действиями, и я не из-за этого не решался пройти по кабинету, чтобы с более близкого расстояния рассмотреть то же оружие, висящее на стене. А ведь это была целая коллекция ножей самых разных форм.

Разглядывал я их в основном для того чтобы отвлечься и не думать, что будет дальше.

— Любишь оружие, Тринадцатый? — неожиданно рядом раздался удивительно знакомый голос.

Похоже, я настолько увлёкся разглядыванием обстановки, зацепившись взглядом за оружие, что не заметил как звук из соседней комнаты сменился, и вот из неё вышла хозяйка кабинета. Стоило мне только посмотреть на неё, как я замер в нерешительности.

Передо мной находилась девушка, на которой я впервые в полной мере испытал техники массажа предков. Прошло всего несколько месяцев, так что не удивительно, что эта кареглазая черноволосая красавица нисколько не изменилась.

— Неужели я выгляжу настолько эффектно, что ты не можешь вымолвить и слова? — спросила она, бросив на меня насмешливый взгляд. Пока я пытался что-то пролепетать в ответ, хозяйка этого места успела подойти к своему рабочему столу и откинуться на кресле.

Немного придя в себя от неожиданности, я мысленно отметил, что деловой стиль в виде чёрной юбки до колена и белой сорочки очень ей шёл. Особенно хороший вид открывался из-за того, что юбка во время этого действия слегка задралась, оставшись на нормах приличия, но всё ещё побуждая фантазию. Всё же она была моей клиенткой, и я видел её практически голой.

Девушка внимательно смотрела на меня оценивающим взглядом и, судя по всему, ждала каких-то ответных действий.

— Прошу прощения, — справился я с собой, стараясь говорить спокойно и размеренно, а не как тогда во время сеанса массажа. Из-за маски она не видела моего лица, и вряд ли у неё была настолько хорошая память, чтобы запомнить мой голос. Думаю, будет достаточно слегка изменить манеру говорить, чтобы остаться не узнанным. Хватит и того, что её подчинённые, а может, и она лично видела, как я работал над той девушкой. — Залюбовался.

— Хороший ответ, — обворожительно улыбнувшись, похвалила она меня, явно поняв двоякость этого комплимента. — И всё же я хотела бы поговорить о другом.

— Простите, а вы… — замолчал я, не зная, как к ней обращаться.

Даже когда я взял тот заказ на массаж клиентки, все вопросы решала её слуга и мне, кроме адреса, ничего не было известно.

Кстати, только сейчас я обратил внимание, что чуть сбоку от меня стояла статуя гаргульи наподобие тех, что находились на доме этой девушки. Это такая любовь к статуям или тогдашнее моё предположение, что это очень дорогие охранники из Божественного Лабиринта были всё же не предположениями?

— Не знаешь, кто я? — тон её был странным. Он словно граничил с оскорблением, но лицо ничего такого не отражало. В глазах её читалось лишь равнодушие и лёгкая щепотка усталости.

— Простите, — извинился я, но старался сделать это сухо, а не так, как делаю обычно. — Я новичок, и ещё не знаю всех правил этого места.

Хозяйка кабинета кивнула. Судя по всему, ответ её удовлетворил и успокоил.

— Анна Берг, — представилась тем временем девушка. — Можешь считать меня управляющей этого места. Я слежу за тем, чтобы оно функционировало как часы, и решаю проблемы. Как уже случившиеся, так и потенциальные.

— И о чём вы хотели бы поговорить, Анна? — вежливо обратился я к ней, стараясь не упускать девушку из внимания.

— Насколько я знаю, — слегка насмешливо прозвучали эти её слова. — Ты тут недавно и уже успел получить определённую славу.

— Мне просто немного повезло, — скромно уточнил я.

— Везёт и «Тринадцать» — хорошая шутка, — улыбнулась Берг. — И всё же в этом определённо что-то есть. Знал ли ты, что за всё время существования этого заведения тому, кому присваивали твой номер, как раз не везло, и дальше второго боя он или она не продвигались? Было даже несколько смертельных случаев. Пусть с другими номерами такое тоже случается, но всё же твой в этом плане лидер.

— Не я выбрал этот номер, — осторожно произнёс я, слегка пожав плечами.

— Никто номера не выбирает, их просто выдают, — хмыкнула Анна. — Так вот, ты уже успел удивить многих тем, что сумел продержаться куда дольше своих предшественников. А ты не представляешь, насколько люди могут быть суеверными, особенно когда на кону стоят большие деньги, и твой путь многие встретили неоднозначной реакцией, — не совсем понятно добавила она под конец. И к чему вообще всё это было сказано? — Тут ещё оказывается, что ты владеешь целительными техниками…

— Скорее, народная медицина, — возразил я ей, чтобы мне не приписали такой роли. Целители — уважаемые люди и если кто-то будет притворяться одним из них, то ничего хорошего из этого не выйдет. — Воздействие на тело через точки, улучшение кровообращения, ну и вправление конечностей — не больше. До полноценных культиваторов мне далеко.

— Хорошо, не целительские, — покладисто согласилась девушка. — И всё же что-то большее, чем то, что ты написал.

— К чему всё это? — мне надоело ходить вокруг да около, и я, как можно более вежливо, обратился к Берг с этим вопросом.

— Я предлагаю тебе поработать на меня. Не в качестве бойца, нет, — улыбнулась она, но вот глаза оставались холодными. — В этом плане ты полностью свободен. А вот в качестве если и не целителя, то их помощника. Что думаешь?

— Это как-то… — не нашёлся я, что ответить на такое странное предложение.

— У меня сейчас образовался дефицит подходящих кадров, — продолжила Анна. — Да и целителей, согласных работать в таких условиях, ещё попробуй найди. Бои между практиками боевых искусств часто заканчиваются травмами, и порой одно только поддержание жизни может стоить очень дорого, — многозначительно посмотрела она на меня. — Ну и думаю, никто не откажется от помощи в обработке лёгких ранений, чтобы не тратиться на целителей или пилюли. Таким образом, и боец может продолжить бой в кратчайший срок, и зрители довольны. Тебе же всё будет оплачено в должной мере. Своих людей я не обижаю, — девушка к этому моменту отошла от стола и села в кресло, скрестив ноги.

— Только я не смогу работать постоянно…

— Это и не требуется, — не дала мне закончить Берг. — Мне вполне будет достаточно, что кто-то будет время от времени разгружать моих людей. Считай это что-то вроде подработки для молодых кадров.

— В таком случае я согласен, если оплата будет соответствующей.

В данной ситуации я попросту опасался сказать нет. Чувствовалось, что эта девушка привыкла добиваться своего и если я сейчас откажусь, то рискую тем, что мне закроют сюда доступ.

Только во время этого разговора я понял, что зря влез со своей помощью, так как тут свои порядки и мои действия вообще могли оценить как не помощь, а целенаправленное вмешательство. Всё же целители, работающие тут, не будут вредить бойцам, а я фигура неизвестная и могу поступать, исходя из собственных целей.

И почему это сразу не пришло мне в голову?

— Вот и хорошо, — довольно кивнула хозяйка этого места. — Вот только прежде, чем приступать к работе… — она поднялась со своего места и подошла ко мне, остановившись буквально в шаге, так что я почувствовал лёгкий аромат её духов. — Сделай мне массаж, Максим.

В этот момент, мне за шиворот словно мешок колотого льда насыпали, так ещё и льдинки неприятным образом царапают спину, оставляя кровавые раны.

—… — я ошарашенно посмотрел на неё, не зная, куда себя деть. Ноги стали ватными, а голова пошла кругом.

Меня раскрыли! Так легко?!

Единственным моментом было то, что она не назвала мою фамилию, а значит, может и не знать из какого я рода. Надежда слабая, но всё же.

— Неужели ты думал, что в этой маске я тебя не узнаю? — рука девушки провела по моему лицу, едва касаясь маски и открытых участков кожи. — Пусть ты приходил ко мне всего один раз, но я запомнила те ощущения, которые испытывала от твоей работы. Так что массаж будет твоим вступительным испытанием.

Она говорила это таким довольным тоном, что в её голосе я отчётливо слышал нотки мурчания, как у кошки. Казалось, что одна мысль о массаже приводила её в восторг, заставляя трепетать. Ну, или просто она была довольно тем, что мышка наконец-то попалась в ловушку.

Спорить с Берг и убеждать её в обратном было бесполезно. Пускай сейчас она была вполне добродушно настроена, но если я и раньше подозревал, что эта девушка не так проста. Теперь же, понимая, что она управляет подобным местом и всё подчиняется ей, то… власть в её руках сосредоточена большая, и она многое может позволить себе.

Боги Лабиринта, да она запросто может надеть на меня ошейник и держать тут как собаку, и у меня не будет ни единой возможности выбраться, ведь для этого придётся одолеть целую кучу охранников, обладающих по меньшей мере Жёлтым рангом силы.

— У меня нет с собой ничего необходимого для сеанса массажа, — попытался я хотя бы так отойти в сторону в этом вопросе.

— Это не проблема, — отошла она от меня. Подойдя к столу, девушка достала блокнот и ручку. — Пиши всё, что необходимо. Мои люди всё принесут.

Составление списка не заняло много времени. Помимо этого, я ещё попросил, чтобы моему другу сообщили, что со мной всё в порядке. А то у этого обалдуя хватит духу попытаться прошмыгнуть сюда. Последствия этого даже представлять не хочется.

— Почему бы просто не использовать массажное масло? — задала вопрос Берг, увидев, что список вышел довольно большим.

— Я изготавливаю массажное масло сам, — непреклонно возразил ей.

Какой бы ни была ситуация, но отказываться от заветов предков я не был намерен, да и с моим маслом эффект будет куда лучше.

— Тебе и мёд требуется? — удивлённо переспросила у меня Анна, сверившись со списком.

— Это основной компонент, — кивнул я.

Ждать составляющих массажного масла пришлось недолго. Сотрудники этой девушки если и удивились таким пожеланиям госпожи, но никак этого не высказали и молча передали необходимое.

Раскрыв аккуратные свёртки и коробочки, убедился, что всё даже лучшего качества, чем я рассчитывал. С таким действительно можно работать. Кое-что из принесённого по стоимости вообще было больше, чем мой основной набор целиком.

— Где я могу начать свою работу? — пусть ситуация выбивала меня из колеи, но, погрузившись в рабочую обстановку, я не мог позволить себе отвлекаться на это. Только после, когда сеанс будет закончен.

— Да прямо на диване, — указала девушка на довольно большой кожаный диван у стены.

Не самое лучшее, но тоже пойдёт, так что я согласился с этим лишь указав, чтобы она постелила простыню.

Если до этого момента Берг всё время лидировала в нашем разговоре, попросту подавляя своей силой, то теперь я на удивление осознал, что она без пререканий слушается меня и даже проявляет толику любопытства к моим действиям. В первый наш сеанс она отвернулась от меня и не видела всех манипуляций с компонентами и, похоже, сейчас была намерена удовлетворить свой интерес.

К сожалению, достать настоянную в лунном свете воду люди Анны не смогли, но на данный момент у меня не было необходимости в избавлении от посторонней энергии, которая могла прилипнуть к моей ауре. Лоза в духовном сосуде прекрасно справлялась с этим и без моего прямого участия. Так что было достаточно лишь помыть руки.

Следом уже пошли компоненты, необходимые для изготовления массажного масла. Дело это было привычным и повторяемым уже, наверное, тысячу раз.

Сложив ладони в знаки концентрации, я настроился на ауру заказчицы и когда понял, что сумел поймать нужный отклик, приступил к смешиванию компонентов.

Взять щепотку одного порошка, другого. Добавить пару крупиц третьего для добавления цветочного аромата, схожего с духами Анны. После пошли жидкости из флаконов. Эти вещества были изготовлены из цветов и растений Божественного Лабиринта. С учётом того, что мне принесли действительно качественный продукт, то само масло должно получиться намного лучше того, что обычно выходило из-под моих рук.

Далее необходимо было перемешать всё это до однородной массы. Капнуть пару капель другого вещества и так ещё несколько компонентов.

Массажное масло, как и всегда, создавалось без участия разума, ориентируясь в первую очередь на ощущения и многочасовые практики, проведённые за изучением того, как тот или иной компонент влияет на итоговый результат и какое влияние он окажет на организм клиента.

С этими материалами даже было интереснее работать, потому что эффект от их взаимодействия был куда ярче и глубже, чем я привык. Одно то, что мне довелось поработать с подобными компонентами, возможно, стоило всего того риска участия в подпольных боях. Иначе даже не знаю, когда бы я мог себе позволить подобное.

В итоге, спустя всего две минуты, всё было готово, и под конец я добавил капельку мёда, являющуюся завершающим штрихом в этой смеси. Теперь подготовительный этап к самому массажу был завершён.

— Я готов, — держа пиалу с маслом, сказал я.

— Ты так всё быстро делал, — покачала головой Анна, смотря на меня, будто маленькая девочка, только что увидевшая представление фокусника.

Пришлось прикладывать определённые усилия, чтобы не пойти на поводу создаваемого образа. Тем более, желательно помнить, что если девушка и выглядит чуть старше меня, это не означает, что ей всего лет двадцать. Культиватор её силы может быть вполне в два, а то и три раза быть старше, а всё равно выглядеть молодо. Всё это лишь означало, что мне лучше не вестись на эту актёрскую игру и действовать осмотрительно.

— Давайте приступим, — непреклонно произнёс я.

— Как скажешь, Тринадцатый, — улыбнулась девушка. — Или лучше называть тебя по имени?

— Как вам будет удобнее, — безразлично пожал я плечами. В конце концов, какая разница, если в итоге она всё равно знает мою личность, ну или ту её часть, что я ей показал.

Нисколько меня не стесняясь, Берг сбросила свою одежду на пол и легла на заранее расстеленном полотенце (откуда оно тут взялось я так и не понял, упустив этот момент из виду), оставшись лишь в нижнем белье чёрного цвета с оранжевыми вставками.

Окинув ладную фигуру культиваторши взглядом, я не мог не отметить, что она действительно очень красива, но работу необходимо делать. Может, мне за неё даже заплатят, впрочем, доступ к новому источнику доходов тоже может служить определённой платой.

Так… Все мысли прочь!

Я капнул несколько капель полученного массажного масла и стал их втирать, согласуясь с токами энергии в теле Анны. Кожа девушки, казалось, была слегка раскалена, но руки быстро привыкли к этому и я перестал обращать на этот нюанс внимание.

У культиватора хватает всяких особенностей, проявляющихся физически в зависимости от того, каким путём они развиваются и какие техники используют, так что проще и вовсе не удивляться, а принимать всё как данность, лишь беря эти нюансы в учёт при работе. Всё же столь яркие проявления могут сильно сказаться на структуре энергетической системы и необходимо вносить корректировки, чтобы массаж привёл к нужному результату.

Энергия бурлила в теле моей уже, можно сказать, нанимательницы, и из-за этого приходилось прикладывать определённые усилия, чтобы мои воздействия попросту не поглощались её собственной энергией. Такой довольно агрессивной реакции я не ожидал, так что пришлось приспосабливаться к этому фактору и продолжать подбирать варианты воздействий, пока один из них не показал необходимый результат.

Постепенно тело девушки под моими руками становилось всё расслабленней, а она дышала всё глубже и чаще. Тут я расстарался в полную силу, чтобы от меня точно не решили избавиться.

Анна раскраснелась и даже временами не могла удержаться от стонов. Хорошо, что я уже немного привык к подобной реакции от своих клиенток и как мог, старался абстрагироваться от этого. Это было сложно, когда перед тобой подобная девушка, но голову очень хорошо остужало то, что эта девушка была культиватором большой силы. Пусть тело и продолжало реагировать как заложено природой, но вот распускать руки я точно не был намерен.

— Госпожа, извините, — неожиданно ворвалась в комнату одна из девушек, что охраняла проход сюда. — Это сроч…

Договорить фразу она не успела, так как замерла от увиденной картины. Я обернулся на охранницу и даже не знал как реагировать на подобное — стоит ли мне продолжать или, наоборот, прерваться?

Не знаю, что бы произошло дальше, но вот за моей спиной вдруг что-то взметнулось и буквально в считаных миллиметрах от головы какие-то отростки ударили над головой вошедшей, оставив в стене глубокие ямки.

— Прочь! — самым натуральным образом рыкнула Анна, и её сотрудница испарилась будто её тут и не было.

Посмотрев обратно, я увидел, что девушка, сидящая передо мной в одном нижнем белье, была практически полностью окутана энергией. Более того, этот энергетический всплеск породил изменения в теле Берг.

Черты её лица заострились, вокруг глаз появились чёрная окантовка, а сами они, казалось, стали уже. На щеках появились едва видные алые полоски по три с каждой стороны. Чёрные волосы стали ещё более пышными и неожиданно длинными, чтобы частично скрыть собой тело.

Вот только скрыть шесть огненно-рыжих хвостов за спиной девушки они всё равно не смогли.

Судя по раздосадованному лицу Анны, она точно не хотела эта демонстрировать и сейчас думала как со мной поступить.

— Предлагаю обсудить только что произошедшее, — улыбнулась она, и я не мог не отметить, что у девушки появились острые клыки, ну точно как у лисицы. Да и глаза уже полыхали жёлтым и вертикальный зрачок никак не походил на человеческий. — Ты же не против?

Глава 31

Работать на Анну Берг, несмотря на особенности нашего знакомства и заключённого соглашения, оказалось очень выгодно. В боях я после нашего разговора практически не участвовал, так как другая сфера моей деятельности отнимала больше времени.

Привлекать меня к работе сразу не стали. Сначала я прошёл обучение у одного из целителей и только после того, как он убедился, что я не наврежу бойцам своим незнанием, мне дали добро на дальнейшие действия.

Оказалось, далеко не все бойцы, участвующие в сражениях, готовы были платить за алхимические пилюли и работу целителей, чтобы восстановиться. Для одних это было слишком дорого, для других слишком незначительно, чтобы вообще тратить на это время. Всё же некоторые культиваторы обладали настолько хорошей регенерацией, что им достаточно было провести несколько часов в глубокой медитации, чтобы полностью восстановиться.

В целом же лично для меня это было куда интереснее, чем просто драки на арене.

Тут дело ещё было в том, что в основном бойцами были девушки, что при подавляющем большинстве женского пола среди мастеров боевых искусств было не столь удивительно. Так вот, к ним я мог применять свои техники массажа и отрабатывать их во время сеансов лечения. Это позволяло мне лучше отточить техники и в то же время «кормить» лозу в моём духовном сосуде.

В последнее время её рост, кажется, замедлился и практически остановился. Компенсировать это я пытался большим количеством частиц энергии, что поглощались мной во время сеансов массажа, но пока было непонятно, сколько потребуется ещё и будет ли лоза и дальше расти.

Главное же во всём этом было то, что я всего за несколько недель заработал довольно приличную сумму и уже был близок к тому, чтобы наконец-то осуществить свою мечту и отправится на третий этаж Божественного Лабиринта. Так-то я мог это сделать уже сейчас, но решил, что лучше будет приобрести дополнительные ресурсы, которые могут мне помочь не только в учёбе, но и в дальнейшем развитии. В крайнем случае, их можно будет продать, так как сомневаюсь, что в Лабиринте в ходу деньги с поверхности.

Всё это происходило на фоне работы в семейном салоне и том, что я продолжать ездить к клиенткам, которые теперь обращались ко мне и своим подругам рассказывали про моё мастерство. Пусть нагрузка увеличилась, но я был не против особенно, когда смотрел как увеличивались мои средства, обеспечивая, на мой взгляд, мне неплохой старт в начале учёбы.

Вот только Катя с момента нашего свидания мне так больше и не звонила, а её телефон всё так же был недоступен. Интересно, всё ли с ней в порядке?

Как бы мне хотелось выкинуть Ласточкину из головы и жить дальше, но я с определённой периодичностью мысленно возвращаюсь к нашему свиданию. И, как ни странно, с учётом пережитого, вовсе не к той части, где нас пытались убить упыри, а к более ранней. Той, где были поцелуи и прочие милости.

Всё же Катя была, наверное, самой эффектной из всех девушек, с которыми мне доводилось знакомиться. Из-за Сергея и его походов по клубам я успел увидеть десятки вариантов поведения девушек. Некоторые из них были примерно в том же ранге, что и Ласточкина, но она даже в этом плане выделялась на их фоне. Было в этой девушке что-то таинственное, какая-то загадка, которую я всё никак не мог разгадать, и это заставляло думать о ней. Обращаться к воспоминаниям и к тому, что могло бы между нами произойти. О последнем я, разумеется, думал больше — воображение рисовало самые разные картины, но чаще всего это были постельные сцены.

Так я и шёл, размышляя о том, как бы мог закончиться тот вечер, если бы не прорыв Лабиринта. Сегодня я закончил работу на эту подпольную арену и уже намеревался переодеться и возвращаться домой.

Неожиданно чьи-то сильные руки схватили меня за ворот куртки и дёрнули в сторону. Мгновение спустя я оказался прижат к стене одного из технических коридоров, которыми обычно пользовался персонал.

— Что происходит?! — возмутился я.

Только сейчас я понял, что меня удерживала какая-то девушка. Мне она показалась смутно знакомой, но где мы виделись, я припомнить не мог. Её лицо, как и у всех тут, было скрыто маской, а она сама как-то слишком тяжело дышала, словно после пробежки.

— Заткнись! — рыкнула она, и я тут же вспомнил, где именно мы с ней встречались. — Ты же Тринадцатый, да? Новенький лекарь, что работает на местное начальство.

— Ну да, а ты та девушка… Как же тебя… Серебряная…

Прозвища я её не знал, так что стал предполагать из-за особенностей цвета её энергии. Это первое, что бросалось в глаза и, как видимо, не прогадал.

— Серебряная роса, — напомнила она.

Точно! Именно эту девушку я несколько недель назад лечил после боя, несмотря на грубость, а после даже оплатил ей номер, чтобы та отдохнула. Сейчас она выглядела гораздо лучше, но всё такой же побитой. Видимо, в боях ей не очень-то везло. Оттуда и проблема с деньгами — если всё тратить на целителей, то откуда им взяться у бойца?

— Да, точно… Ты что-то хотела? — осторожно спросил я.

Пусть девушка была не самым сильным бойцом, но вот по рангу она была выше меня, что сейчас выражалось в том, с какой силой она прижала меня к стене. Ещё ведь чуть-чуть и кости могут начать трещать. Поэтому я и старался её не провоцировать.

— Что ты со мной сделал?! — бросила эта валькирия в мою сторону разъярённый взгляд.

— Вылечил. Оплатил комнату.

— Ты меня лапал, да? — с вызовом спросила она. — Что ещё?! Ты… Ты…

Она покраснела и слегка ослабила свою хватку. Похоже, в данный момент девушку заботят свои собственные переживания, чем удержание меня.

Используя одно из движений техники «Мягкой ладони» я выскользнул из её захвата и поправил немного помявшуюся одежду.

— Ничего я не делал, — спокойно и медленно проговорил я, чтобы не провоцировать её. — Трогал ли я тебя — да, как и любой лекарь. Делал ли я что-то неприличное — нет. Если у тебя есть ко мне какие-то претензии, то обращайся в администрацию и пусть они нас рассудят.

Спорить и что-то доказывать этой девушке я не собирался. У меня и так своих дел хватает, и тем более мне не хотелось давать волю чувствам. Уж слишком возмутили меня эти голословные обвинения, учитывая, что я не просто помог, но ещё и деньги потратил на её восстановление. Это была уже форменная неблагодарность!

Развернувшись, я зашагал прочь.

— Постой! — крикнула она мне вслед, и я обернулся в её сторону. Враждебности в её голосе не осталось и следа. Будь иначе, я бы не стал останавливаться. — Так ты, правда, ничего со мной не делал?

— Я, может, и ношу маску, но я не извращенец.

Она опустила голову, потупив взор. Её широкие и мускулистые плечи как-то поникли. Впрочем, для бойца она была довольно хрупкой, и на арене я встречал более крупные «экземпляры». Всё же боевые искусства дают о себе знать и некоторые девушки по какой-то причине начинают наращивать массу, а не оттачивать техники. Но это не моё дело.

— Извини, — наконец выдавила она из себя, пребывая в крайнем смущении. Её щеки так и пылали. — Я… не привыкла, что люди делают что-то просто так. Обычно им нужно что-то взамен. На самом деле я тебя искала, для того чтобы сказать… спасибо.

— Думаю, для тебя тяжело говорить такое? — смягчился я, видя, что она буквально переступает через себя, чтобы сказать это.

— Даже не представляешь насколько, — слегка грубовато буркнула она и тут же прикусила язык, сдерживая себя.

Да, сложно ей с таким характером.

— Выпьем чего-нибудь? — предложил я, поняв, что так ничего от неё не получится добиться.

Девушка сама себя накрутила и оставлять её так в коридоре было неправильно.

— У меня нет денег…

— Я заплачу, — после недолгого раздумья решил я. Да и не так дорого всё должно стоить.

В конце концов, благодаря тому, что я стал подрабатывать в этом месте, моё финансовое положение стало гораздо лучше. И пусть и косвенно, но она тоже к этому причастна. Скорее всего, кто-то видел, как я делал массаж ей и доложил об этом Берг, так она меня и опознала.

Дальше уже всё закрутилось само собой, а уж потом после того, как я увидел технику Анны, у меня в принципе не оставалось иного выбора. Ещё это соглашение… Но не будем об этом.

Через несколько минут мы уже сидели за одним из огороженных столиков, одна из стен которого закрывалась ширмой. Поскольку тут все были в масках, то и кафе приходилось делать соответствующим, с местами, где практики могли без опаски снимать свои маски, чтобы поесть, если это не позволяла её конструкция, разумеется.

Как только принесли наш заказ, девушка поднялась и задёрнула ширму, хотя в этом не было никакой необходимости. Нижняя половина лица у меня была открыта, да и в заказе у меня был лишь кофе, а вот девушке принесли говяжий сэндвич. Причём куски мяса в нём были толщиной с мой мизинец.

Интересный выбор.

Сев на место, девушка практически сразу сняла маску, продемонстрировав мне лицо. А она оказалась очень даже миленькой. До модели пусть и недотягивала, но была в этой упёртой воительнице какая-то искорка.

Ещё бы она на меня не поглядывала временами, как дикий волк, словно я, того и гляди, вцеплюсь ей в руку.

— Я, правда, могу это съесть? — с опаской уточнила она.

— Конечно. Что за странные вопросы? — недоумённо посмотрел я на неё.

Тем более, она же сама сделала такой заказ. Предлагает в ином случае съесть его самому?

— Просто… платишь ты. И если ты вдруг передумаешь, то…

— Не передумаю, — вздохнул я. Что за странная девица?

— Ладно…

— Знаешь, я и не думал, что у тебя серебристые волосы, — хмыкнул я, отметив необычный цвет волос девушки. Её маска была по большей части шлемом, который неплохо защищал голову и в то же время скрывал причёску.

— Так ты не видел моего лица? — девушка зависла, удивлённо уставившись на меня, словно я только что поведал ей одну из главных тайн вселенной.

Смешная она.

— Нет, — покачал я головой, делая глоток своего кофе. Неожиданно неплохо, даже очень приличный напиток принесли.

— Я думала, что ты снимал шлем, пока я была без сознания, — как-то затихнув, произнесла она.

— Нет. В этом не было необходимости, — слегка улыбнулся я, чтобы подбодрить её. Но всё же эмоции у моей новой знакомой скачут из одной крайности в другую. И что у неё в голове творится? — Каждый из местных носит маску, и пытаться лезть под неё — чревато. С таким же успехом я мог, кхм, это только пример, я такого не делал, — сразу поднял я руки, чтобы она ничего сейчас не придумала, — посмотреть какого цвета у тебя трусы. Мог бы я это сделать — да. Но это неправильно.

От услышанного её взгляд смягчился. Кажется, «Серебряная роса» действительно начала верить, что я ничего с ней не делал, пока она была без сознания.

— Чёрт… я такая дура, — девушка с тоской взглянула на маску. — Ты не пользовался моментом, а я сама взяла и открылась. Вот вечно так…

Я вздохнул и немного помедлив, но всё же расстегнул ремешки своей. Пару секунд спустя она уже лежала на столе, аккурат напротив маски девушки.

— О…

— Только не говори, что влюбилась, — попытался пошутить я в духе Бестужева.

— Нет, — она мгновенно покраснела как рак. — Я вовсе… Нет… В смысле… Мне казалось, ты старше.

— Маска немного искажает голос, — пояснил я, с интересом наблюдая за ней.

Вот когда она краснеет, то становится довольно миленькой, даже балы к симпатичности прибавляются…

Боги, я уже стал думать как Сергей! Вот к чему приводит частое общение с этим парнем.

— Знаешь… — начала говорить девушка, после небольшой паузы, вызванной тем, что она ела заказанное блюдо. — Ты, оказывается, добрый.

— Это так плохо? — иронично улыбнулся я, смотря на эту серебряноволосую воительницу.

— Да, то есть нет… Я… в общем, — замялась она, потупив взгляд. — Я не это хотела сказать! — чуть громче, чем хотела, сказала «Серебряная роса» и тут же замолчала, уставившись на меня исподлобья, словно я только что нанёс девушке смертельное оскорбление.

— Просто выдохни, — миролюбиво произнёс я. Наблюдать за её реакцией было даже забавно.

— Х-хорошо, — нерешительно кивнула она.

— Кстати, а как к тебе обращаться? А то называть тебя «Серебряной росой», как-то… — неопределённо махнул я рукой.

— Эльза, — коротко и слегка сухо ответила она, словно стеснялась. Вряд ли имя было настоящим.

— Приятно познакомится, Эльза, — открыто улыбнулся я. — Меня можешь звать Максимом.

Я не видел смысла скрывать своё имя, тем более, я так же представлялся своим клиенткам, просто скрывая фамилию. Не говоря уже о том, что моё имя довольно распространённое.

— Тебе подходит, — слегка неуверенно ответила девушка, а затем, немного поёжившись от моей располагающей улыбки, неловко улыбнулась в ответ.

— И что теперь? — спросил я у неё, видя, что Эльза наконец-то поуспокоилась и реагирует более открыто, а не зажимаясь или скатываясь в агрессию.

— Эм-м-м, — замялась девушка. — Я как-то дальше этого не заглядывала. И вообще, весь разговор пошёл куда-то не туда.

— Хорошо, — спокойно выдохнул я. — Расскажи тогда о себе? Почему ты участвуешь в боях, несмотря на…

— Что по мне так хорошо заметно моё текущее положение? — невесело улыбнулась Эльза.

— Просто я стал свидетелем того разговора с целителем, насколько ты помнишь, — пожал я плечами.

— Ах, это, — опустила взгляд девушка и тут же с вызовом подняла его на меня. — Я просто ничего иного не умею. С детства дралась с другими, чтобы сначала отстоять себя, а потом это стало моим основным заработком. Вот только мне не везёт…

— Попадаются сильные противники?

— И это тоже, — кивнула она. — Для бойца никто не станет подбирать противника ему по уровню, так что тут уж как повезёт, — скривилась она. — Имей я какие-нибудь более хорошие техники, чем имею сейчас, то, возможно, удалось бы улучшить своё положение, но всё это деньги, а с ними у меня…

— Всё плохо, — продолжил я за замолчавшей воительницей.

— И это ещё мягко сказано, — согласилась она. — По правде сказать, мне действительно нужны деньги… — она замолчала ненадолго, словно о чём-то раздумывая. Я терпеливо ждал пока девушка «созреет». Похоже, говорить ей о подобном было тяжело, а со мной она захотела разоткровенничаться. Прерывать её в этом порыве было бы как минимум грубо. — Не подумай, я вовсе не прошу у тебя денег или хочу вызвать жалость. Просто… моя мама сильно больна, и большая часть денег уходит на уход за ней. Я не могу тратить деньги на себя, на своё развитие, потому что всё уходит на покупку лекарств для неё. А тут ещё эта череда проигрышей…

Казалось, что эта милашка сейчас буквально расплачется.

Как же мне не нравились подобные ситуации… Вот пусть она и сказала, что не просит сжалиться над ней, но фактически этого она и добилась. Мне даже стало малость неуютно.

— Эльза, слушай… — я уже обдумывал в голове как можно более мягко отказать девушке. — Я вовсе не…

— Максим, ты же целитель, верно? — словно чувствуя, что я собираюсь сказать, девушка перешла в наступление.

В её глазах было столько надежды…

— Целитель — это ну очень сильно сказано, — покачал я, головой отведя взгляд. — Это всё равно, что сравнивать санитара и нейрохирурга. Оба вроде работают в больнице, но одному бы ты доверила делать операцию на мозге, а другому нет, — как можно мягче и понятнее попытался объяснить я, но стоило вернуть взгляд обратно, как я понял, что это не особо помогло.

— Это неважно! — горячо возразила девушка. — Ты… Ты же можешь ей помочь?

— Эльза, послушай…

— Максим! — взмолилась она. — Пожалуйста. Я готова на всё, чтобы ей помочь.

И чтобы подкрепить уже закладываемый эффект, она резко схватила меня за руку, подавшись вперёд и заглядывая прямо в глаза.

— Прям на всё? — не удержался и уточнил я.

И девушка мой вопрос поняла правильно, тут же залившись краской, но что примечательно — руку не отпустила. М-да, похоже, запущенный случай, но пользоваться ситуацией в подобном… это не по мне.

— К примеру… — задумалась воительница, в следующий миг её лицо озарила улыбка догадки: — Я могу стать твоей помощницей. Буду помогать тебе делать масла, может, ты даже обучишь меня каким-нибудь своим техникам… Пожалуйста… я буду работать, и даже не буду просить денег в ответ. Лишь бы ты помог маме, ну и… если будет совсем плохо… мне.

— Покалеченный помощник — плохой помощник? — иронично хмыкнул я.

Она слегка виновато улыбнулась.

Как ни странно, её предложение меня заинтересовало. Масло для массажа всегда должно быть свежим, и если я не использую его за час после приготовления, то его эффективность снижается вполовину. А через два теряется вовсе.

Это в массажном салоне за подготовку масел часто отвечал младший брат, когда клиентов было много. А в разъездах это делать было несложно, но тут порой приходилось делать целую кучу массажей подряд. И если бы у меня был человек, который занимался бы приготовлением массажных масел, да ещё за бесплатно, это бы сильно облегчило мне жизнь.

Само собой, до самого процесса изготовления я бы её всё равно не допустил — это таинство, которое передаётся исключительно в семье, но вот подготовить все компоненты и следить за тем, чтобы всего было в достатке — это да, можно. Да и можно использовать девушку для носки массажного стола. Всё же физически из-за своего ранга она сильнее меня. Вот только этот стол ещё купить надо… М-да.

Надо будет спросить потом её — вдруг она играет на каком-нибудь инструменте. Музицирование тоже может помочь в подготовке к расслабленному состоянию. Да и цену за подобную услугу можно будет увеличить.

— Что же… — вздохнул я, решив «почему бы и нет». В конце концов, я ей ничем не обязан. — Пошли прогуляемся.

— Уже?! — опешила она.

— А чего тянуть? Мне твоё предложение подходит, но только в том случае, если ты не будешь халтурить, — строго посмотрел я на неё. — Моя работа довольно сложная и тонкая, хоть и кажется, что я просто вожу руками по чьему-то телу. И её результат отчасти зависит и от того, что я применяю в работе.

— Х-хорошо, — слегка заикаясь, согласилась она. — Только мне надо переодеться!

— Я буду ждать у барной стойки, — кивнул я, посмотрев на потрёпанный наряд бойца. В таком точно на улицу лучше не выходить, если не хочешь вызвать лишних вопросов.

С момента хождения на подпольные бои я тоже обзавёлся своим нарядом для боёв, но мой выглядел куда как лучше, да и в последнее время я больше занимался помощью целителям, заодно обогащая свои знания в медицине и применение духовной энергии, для исцеления ран других. В этом была определённая схожесть с техниками массажа предков, что я применял к девушкам, но пока сделать что-то вроде целительского массажа, после которого все раны у бойца исцелялись, я не мог. Мои действия лишь подстегнули и исправляли энергетическую систему человека, а знания анатомии и особенностей организма культиваторов позволяли действовать чуть шире, но всё равно до навыков целителей мне было очень далеко. И всё же изучать всё это было очень интересно.

Поднявшись на первый этаж, который по своей сути был клубом-прикрытием, я приготовился ждать. Ведь девушки, какими бы они ни были мастерами боевых искусств, всё ещё остаются девушками.

И почему я поставил именно такие условия? Неужели «Серебряная роса» мне настолько приглянулась?

Глава 32

Клуб, как и обычно, не встретил меня ничем впечатляющим. Похоже, его специально сделали на среднем уровне — вроде и развлечений хватает, но в городе найдутся и более раскрученные места. Так что людей хоть и хватало, но ничего особенного не встречалось.

Поэтому я и сидел у бара, потягивая обычную газировку в ожидании своей неожиданной спутницы и потенциальной помощницы.

— Максим, — раздался рядом со мной голос Эльзы, и я обернулся назад, чтобы на миг замереть.

Девушка не подвела мои ожидания и была одета в рваные джинсы и светлую футболку, с изображением то ли пламени, то ли чего-то подобного. Поверху была накинута кожаная куртка, а на ногах вместо каблучков находились чёрные кроссовки, сделанные под стиль военной линейки.

Похоже, Эльза предпочитает стиль той ещё бойкой девчонки. С учётом того, что она жила драками, я бы не удивился наличию каких-нибудь цепей или ещё какой-то мелочи, что можно носить в кармане и в случае необходимости использовать в драке.

— Извини, если заставила долго ждать, — чуть смущённо улыбнулась она.

— Нет, всё нормально, — ответил я поднимаясь. — Пошли.

Уже через несколько минут мы благополучно покинули клуб и прогуливались вдвоём по тёмным переулкам Еленаграда. Девушка молчала, то и дело, опуская взгляд, разглядывая носы своих слегка поношенных кроссовок. Ну, а я просто наслаждался тишиной. Моя жизнь в последнее время стала такой бурной, что очень не хватало таких вот спокойных тихих моментов.

— Максим, а у тебя есть девушка? — неожиданно задала вопрос Эльза.

Впрочем, от девушки он был не столь удивительным — как я заметил по сёстрам, они любят различные сплетни.

— С чего вдруг такие вопросы? Сильно приглянулся? — всё-таки влияние Бестужева на меня оказалось велико.

Начинаю говорить с девушками в его стиле. А может, это бойцовский клуб, сражения и работа там, вселили в меня уверенность в себе? По крайней мере, я уже не ощущал себя прежним Максимом Анмо, который боялся всего на свете. Правда, с последним я немного преувеличил, но всё же.

Я буквально чувствовал, что стал сильнее.

— Вовсе нет… Ой… в смысле да… в смысле нет… Зачем такие вопросы? — в конце концов стушевалась она, а потом и вовсе разозлилась, сжав кулаки.

— Ты первая начала, — улыбнулся я. — Девушка… сложно сказать. Скорее нет, чем да.

— Значит, всё-таки есть кто-то? — заинтересовалась воительница, посмотрев на меня.

— Это слишком сложно, — покачал я головой, на миг задумавшись. — Думаю, у нас в итоге ничего не получится.

— Но она тебе нравится? — продолжила допытываться девушка.

— Нравится, — не стал скрывать я, размышляя о Ласточкиной.

Мне с Катей определённо было хорошо, но вот чтобы задумываться о более серьёзных отношениях, да ещё с клановой… Нет, я так далеко не заглядывал.

Эльза о чём-то задумалась, да и я не желал развивать эту тему. Не настолько я хорошо знаю эту девчонку, чтобы делиться сердечными переживаниями.

По словам Эльзы, жила она не так далеко, буквально в нескольких улицах, так что мы решили идти пешком, не пытаясь сесть на общественный транспорт или ловить такси. Сейчас вполне будет достаточно просто понять, как обстоят дела, чтобы думать о том, что делать дальше.

Райончик, в котором моя новая знакомая жила, был ещё тем местом. Старые серые пятиэтажки, построенные ещё, казалось, в годы основания Еленаграда (по сути, город сформировался из объединения нескольких посёлков городского типа, которые находились вокруг входа в появившийся лет семьдесят назад в этом месте Божественный Лабиринт), и которые даже тогда считались временным жильём, теснились друг к другу, образуя довольно мрачные и негостеприимные дворики. Возможно, днём тут поприятнее, но ночью здесь было довольно некомфортно. Казалось, что за каждым углом может притаиться маньяк или монстр лабиринта.

И как только всё это не снесли? Ведь с появлением нового входа в Божественный Лабиринт сюда пришёл неизбежный приток денег и мастеров боевых искусств, которые хотели попробовать свои силы в новых землях. Всё же каждый такой вход открыл доступ к своим этажам и порой можно было найти и вовсе уникальные ресурсы, присущие только этому входу в Божественный Лабиринт. Оттуда и теория о том, что их существует великое множество.

Впрочем, на данный момент меня всё это не сильно волновало.

— Мы почти пришли, — сказала девушка, кивнув на один из домов, ничем не отличающийся от остальных.

Чтобы попасть ко входу в подъезд, нам пришлось пройти через тёмную арку, и вот тут нас ждал внезапный «сюрприз». Нам навстречу вышла компания из нескольких подвыпивших молодых людей.

— И кто это тут шастает посреди ночи? — с ходу начал быковать один из них. — Я вас знать не знаю, так что давайте…

— Ты меня не знаешь, Валера? — внезапно заговорила моя спутница, и ещё мгновение назад довольно ухмыляющийся парень переменился в лице.

— Эльза? Ты, что ль? Извини… не признал в темноте… — тут же заискивающим тоном начал он, да и его друзья как-то растеряли былой задор и втянули головы в плечи.

Девушка смело направилась к нему, вырвала бутылку пива из его рук, после чего дала подзатыльник как сопляку и грозно сказала:

— Ещё раз такое увижу, хребет переломаю, уяснили?

— Да мэм… — ответил ей нестройный хор.

— А теперь брысь.

Компанию как ветром сдуло. На что Эльза довольно улыбнулась, предварительно выбросив бутылку в ближайшую урну.

И с одной стороны, я был рад, а с другой, была возможность покрасоваться перед девушкой, показать, что я тоже умею драться, тем более, те парни не выглядели, как матёрые практики. А с другой — оказывается, грозой этого спального района оказалась эта милая серебряноволосая девчонка, которая максимум на год-два старше меня. И, похоже, она уже не впервые разруливает подобные ситуации.

Мы вошли в один из не слишком примечательных подъездов без лифтов и поднялись на третий этаж. Дверь в квартиру была под стать дому, старой и обшарпанной.

— Прошу, заходи, — сказала она, пропуская меня вперёд.

Первое что я ощутил, заходя внутрь, это запах болезни и медицинских препаратов. Неприятный, резкий и вызывающий острое желание уйти.

Жила Эльза бедно, мебель старая, ремонт если и делали, то лет десять назад, а может, даже и больше.

— Там спит моя сестра, — сказала девушка, указывая на закрытую дверь слева от входа. — Не буди её.

— У тебя есть сестра? — почему-то удивился я этому факту.

Всё же моя новая знакомая создавала образ одиночки, а тут ещё и родственники есть.

— Да, младшая. Лиззи, — тепло улыбнулась девушка, когда говорила о своей сестре. — Я вас познакомлю как-нибудь, но давай не сегодня?

Я кивнул.

Эльза проводила меня в зал, где и находилась её мама. При нашем появлении болезненно худая серебряноволосая женщина открыла глаза и улыбнулась при виде дочери.

— Эльза, ты сегодня рано, — тихо произнесла она. Приходилось прислушиваться, чтобы понять, что именно говорит женщина. — А кто это с тобой? Неужели твой молодой человек? Очень симпатичный…

— Ты имеешь в виду парень? — смутилась моя знакомая, и мне захотелось с гордым видом заявить что да. Сергей точно бы так и сделал. Сказал бы что-то вроде: «Именно так, она любовь всей моей жизни и теперь мы встречаемся». — Ох, нет… ты неправильно поняла… это… это Максим. И он доктор.

— Доктор? — женщина удивлённо посмотрела на меня.

— Да, и он может тебе помочь, — уверенно заявила Эльза.

Помочь я не мог, но разубеждать девушку не видел смысла.

— Давайте не будем тратить время, — сказал я им. — И поскорее начнём.

Первым делом я занялся приготовлением необходимых масел. Всё нужно было смешать так, как полагается. Это заняло у меня примерно десять минут и, наверное, половину этого времени моя будущая помощница заглядывала через плечо, видимо, пытаясь запомнить, что именно я делаю.

Похвально, но даже мне пришлось многие часы проводить за наблюдениями, прежде чем я решился действовать самостоятельно, да и то ошибок хватало. Со стороны может казаться, что всё просто, но тут любая мелочь имеет важность. Моя семья создаёт не просто массажное масло, а субстанцию, которая при контакте с духовной энергией может проявляться различные свойства. Всё лишь зависит от цели, которой необходимо добиться во время массажа.

Да и во время изготовления особых составов применяется та же духовная энергия, которая может заставить компоненты реагировать по-особенному, изменяя итоговый результат.

Наконец приготовления были завершены и мама Эльзы при её помощи, легла на живот, обнажив спину.

Я нанёс масло и приступил к работе, начав с привычного «прогрева» потоков, но практически сразу остановился.

— Что-то не так? — практически сразу поняла мою заминку Эльза.

— Нет… всё хорошо… — соврал я.

Я за свою, пусть не очень долгую, жизнь делал достаточное количество массажей. Чистил каналы, восстанавливал повреждённые меридианы, но я ещё никогда не делал такое со смертельно больным человеком. Это было крайне странное, пугающее ощущение, словно я отдавал энергию, а взамен получал обжигающий холод.

Мой массаж мог помочь человеку ускорить естественное восстановление, унять боль, но и только. Хворь, чем бы она ни была, глубоко и прочно проникла в тело женщины, разрастаясь и не желая уходить. Даже во время массажа я ощущал, как болезнь мешала и сильно снижала эффективность моих техник, отчего приходилось проходиться по одним и тем же каналам по нескольку раз. Под конец массажа я взмок от пота, он буквально пропитал мою футболку насквозь и тёк с меня градом.

— Я… Я закончил… — тихо произнёс я, отходя, и практически сразу пошатнулся.

Эльза оказалась рядом, подхватив меня за руку и не дав упасть.

— Максим, ты весь сырой и ели на ногах стоишь… — обеспокоенно произнесла она, глядя на меня.

— Всё нормально, — соврал я.

— Может, чаю? — предложила её мама, одеваясь и выбираясь из кровати.

— Нет, — остановила её Эльза. — Тебе надо лежать.

— Всё хорошо. Что бы доктор со мной ни сделал, я чувствую себя гораздо, гораздо лучше.

И это не было пустыми словами. Мой массаж действительно возымел немедленный эффект. Мама Эльзы приободрилась и даже весьма уверенно перемещалась по квартире. Сама Эльза пыталась её уложить, но я видел, что при этом сама девушка светилась от счастья.

Уже через десять минут мы втроём сидели на кухне и пили чай. Дешёвый, не сравнить с тем, что заваривала моя мама, но был в этих посиделках какой-то шарм. Я неторопливо восстанавливал собственные силы, которых потратил непомерно много, попутно слушая рассказы о детстве Эльзы.

Например, я узнал, что она сказала мне своё настоящее имя. И что родилась она не тут, а в Германии. Их семья переехала сюда вместе с отцом, довольно сильным культиватором Жёлтого ранга, но тот погиб во время одного из рейдов в Божественный Лабиринт. В результате семья осталась без кормильца, потому что отец девушки так и не вступил ни в какой род, надеясь заработать достаточно денег, чтобы больше не ходить в рейды.

Не успел.

Эльза должна была поступить в ту же школу, что собирался я, на третьем уровне Лабиринта, но её мать заболела и в итоге она была вынуждена остаться здесь.

Ну а дальше я уже всё знал. Отчасти даже больше, чем сама мама Эльзы. Девушка не рассказывала, чем занимается и почему постоянно приходит с синяками, чтобы не заставлять переживать маму. А женщина не торопилась расспрашивать об этом дочку, видя, что та не хочет поднимать эту тему. Всё это легко прослеживалось по разговору между ними и тому, как они смотрят друг на друга. Ведь мать Эльзе тоже не говорит о том, насколько ей плохо и продолжает несмотря на своё плохое состояние улыбаться, чтобы поддержать дочку.

Всё это вызывало уважение упорству обеих женщин. Вот только принесёт ли хоть кому-то подобное счастье?

Мы просидели на кухне где-то до четырёх часов утра, где-то вдали уже стали пробиваться первые лучики солнца, и я решил, что уже пора идти домой. Завтра утром у меня работа в массажном салоне, и уже моей маме будет совершенно безразлично, где я шатался всю ночь. Главное — явиться вовремя на работу.

Правда, про то, что я где-то шатался, всё равно разговор будет, но тут главное — хорошо отработать свою смену, иначе весь разговор будет в совершенно ином ключе. Слушать очередные нравоучения от мамы совершенно не хотелось.

— Я тебя провожу, — вызвалась Эльза, и я не мог не заметить, что девушка была счастлива.

Похоже, то, что состояние её матери улучшилось, подарило девушку надежду на лучшее. Сказать, что эффект временный, я ей так и не смог. Не сейчас.

Когда мы только познакомились, она смотрела на меня волком, была жутко недоверчивой и острой на язык. Но сейчас передо мной стояла совершенно другая девушка: мягкая, скромная и дружелюбная. Она будто допустила меня чуть ближе, а не ощетинилась иголками, что тот ёжик.

По лестнице мы спускались молча. Не знаю, о чём думала Эльза, но вот я раздумывал над сегодняшним вечером и тем, что я делал. Эта схватка с болезнью слегка перевернула моё представление об искусстве массажа. Я ведь действительно боролся с ней, ощущал её подобно живому существу, но был бессилен что-то сделать. Словно хирург, у которого вместо скальпеля было лишь два острых камня.

И тем не менее я боролся, а значит, те техники, которые были в записях предка не просто массажные, а скорее, медицинские. Или же одно не исключает другого. Они гораздо глубже и проработаннее, чем я мог подумать. И возможно, если я буду практиковаться, то однажды смогу лечить не хуже практикующих целителей. Но до этого ещё очень и очень долго. Даже если буду трудиться не покладая рук, это займёт у меня годы, если не десятилетия.

В этом деле недостаточно безукоризненно выполнять техники из записей, тут надо понимать как и каким образом необходимо поступить в том или ином случае, чтобы помочь, а не навредить ещё больше. Необходимо много практики, чтобы обрести это знание и на это, действительно, может уйти много времени.

Впрочем, мне ничто не мешает заниматься ещё и исследованиями в этой области, когда я наконец-то начну изучать боевые искусства в полной мере. Да и культиваторы живут дольше обычных людей, а значит, и времени для получения практики у меня станет больше. Осталось лишь стать сильнее и повысить ранг своего духовного сосуда, чтобы обеспечить себе такую возможность.

Когда мы вышли на улицу, там всё ещё царил полумрак. Первые лучи солнца лишь пробивались на востоке, искрясь на крышах домов и почти не касались земли. Мы с Эльзой остановились возле подъезда, встав друг напротив друга. И я почему-то подумал, что со стороны мы смотримся как парочка влюблённых, что прощаются друг с другом после свидания.

— Спасибо, Максим… — искренне улыбнулась серебряноволоска. — То, что ты сделал… Ты даже не представляешь, как много это для меня значит.

— Я всего лишь сделал массаж, — улыбнулся я ей. — Твой маме стало лучше, но это не лечение… Эффект временный, — признался я под конец. Скрывать такое всё же было бы неправильно.

— Это неважно! В смысле… — она закусила нижнюю губу. — Ты просто не понимаешь, каково это. Большую часть времени она просто лежит или спит. Часто у неё нет сил даже просто чтобы говорить, а когда приходят боли… Но сегодня. Она… Она… — Эльза чуть не задыхалась от восторга, а на её глазах блеснули слёзы. — Я словно вернулась в детство. Когда мама была здорова и по-настоящему счастливо улыбалась. Одно лишь это больше, чем то, на что я рассчитывала. А ещё… мне стыдно. Ты помог мне, несмотря на грубость, помог и почти ничего не просил взамен.

— Это мелочи, — такие вещи меня изрядно смущали, да и пыл, с каким всё это говорила воительница, заставлял меня краснеть.

— Вовсе нет! — возразила она, и в её взгляде так и полыхало возмущение.

Внезапно девушка взяла меня за руку, потянула на себя и… коснулась моих губ своими. Поцелуй оказался крайне неожиданным для меня, но едва ли я мог оттолкнуть эту красавицу. Тем более, в него она вложила все бурлившие в ней чувства, которые так и рвались наружу. Оттолкнуть её в такой момент… я бы не смог.

Да и меня как-то невольно затянуло в водоворот её эмоций, отчего я потерял счёт времени. И самой большой проблемой оказалось остановиться. Спустя минут десять объятий и казавшегося бесконечным поцелуя, я всё-таки, не без усилия, отстранился.

Мы ещё несколько мгновений смотрели друг на друга, размышляя о только что случившемся. Для банального поцелуя благодарности всё зашло как-то чересчур далеко…

На губах почему-то чувствовался привкус клубники и… мне это нравилось.

— Наверное, это было слишком, да? — осторожно уточнила она, боясь после такого посмотреть мне в глаза.

— Учитывая, что ты меня знаешь всего несколько часов? Немного…

— Ну и ладно, я, кажется, словно впервые в жизни чувствую себя такой счастливой! — веско заявила она, вновь посмотрев на меня с огнём в глазах. — И подумаешь, что я дала немного волю чувствам… — слегка стушевалась Эльза.

Девушка протянула руку, коснулась моей щеки и словно снова хотела потянуться с поцелуем, но совершенно внезапно, её буквально смело, впечатав в стену пятиэтажки. Меня задело лишь по касательной, но и этого хватило, чтобы я рухнул на землю, не понимая, что только что произошло. Всё, что я успел заметить — это всполохи огня.

— Убери руки от моего парня, дрянь!

— Парня? — удивлённо моргнул я, и лишь сейчас заметил, что рядом с подъездом появилась Катя Ласточкина.

Откуда она вообще тут взялась?! Что вообще сейчас произошло?!

— Кто сказал, что он твой?! А?! — Эльза выпрямилась, сплюнула сгусток крови и демонстративно размяла кулаки.

Не похоже, чтобы «Серебряная роса» сильно пострадала от огненного удара Кати, чего нельзя сказать об облицовке дома, пошедшей трещинами. Всё же, несмотря на свои проигрыши и невозможность развиваться до своего потенциала, Эльза оставалась сильным бойцом с богатым опытом сражений.

— Эй! Стойте! Катя, ты всё не так поняла! — начал оправдываться я.

— Заткнись, изменник! — разъярённо посмотрела на меня это огненная фурия. — Я с тобой позже хорошо так поговорю, после того как начищу рожу этой мымре!

— Кого ты мымрой назвала, расфуфыренная стерва?! Думаешь, что раз разукрасила волосы дешёвой краской, то уже самая крутая?!

— Да каких демонов тут происходит?! — выругался я, не представляя, как успокоить разошедшихся воительниц. — Катя, мы даже не встречаемся!

Попытка дозваться до доводов разума не увенчалась успехом.

В этот раз первой атаковала Эльза, превратившись в серебряную вспышку и атаковав Катю сверху вниз правой ногой, заодно продемонстрировав потрясающую растяжку. Впрочем, для девушек, занимающихся боевыми искусствами, такое было в порядке вещей.

Ласточкина играючи заблокировала этот удар и, пропустив всю мощь через себя, направила её в землю, отчего асфальт треснул.

— Он мой парень! — рычала Катя, сделав огненный пируэт. Одновременно с этим отгоняя от себя Эльзу, если конечно она не хотела получить ожоги.

— Был твой — стал мой! — заявила «Серебряная роса». — Вали с моего района!

Вот ещё. Они меня делить стали без моего на то мнения. Это уже ни в какие ворота не лезет!

— Уродина!

— Мымра!

Переругиваясь, девушки атаковали друг друга, блокировали и отступали, устраивая потрясающей красоты шоу. Но арена для этой схватки явно не подходила. Это не уличная драка простых людей, это схватка довольно сильных культиваторов. Каждый хотел в ней победить и отступать не собирался несмотря на сопутствующий ущерб.

Ладно Катя — она девочка богатая и все разрушения сможет оплатить или сама или с помощью клана, но вот сомневаюсь, что моя новая знакомая соберёт достаточную сумму, чтобы компенсировать ремонт улицы.

Когда Ласточкина одним своим ударом превратила в руины, пусть неказистую, но вполне рабочую детскую площадку, а из-за ответного удара Эльзы повылетали окна на первом этаже соседнего дома, я понял, что пора вмешаться.

Неизвестно, когда в эту битву вмешаются правоохранительные органы и вмешаются ли вообще, раз тут действует клановая воительница. А раз слова не помогли…

Если вначале я злился только на Ласточкину, то теперь понимал, что и Эльза тоже хороша, с готовностью бросившись чистить лицо сопернице. Когда девушки сошлись в жёстком клинче, я оказался рядом и, сконцентрировав энергию в руках, нанёс точный, но одновременно мягкий удар под лопатку Ласточкиной, пробив её огненный покров этой точечной атакой. От такого та удивлённо ойкнула, а в следующий миг у неё внезапно подогнулись ноги. И одновременно с этим Кате в лицо прилетел кулак Эльзы, отбросивший красноволосую воительницу на несколько метров в сторону.

Да, неудобно вышло, но об этом подумаем потом.

— Спасибо, Мак… — улыбнулась серебряноволосая воительница, но я поступил с ней точно так же, и девушка прервалась на полу фразе. — Что ты сделал?!

Ноги Эльзы подогнулись, и она рухнула на землю, не в силах пошевелиться.

— Максим! — послышался гневный возглас Ласточкиной. — Немедленно отмени свою технику, пока я…

— Пока ты что?! — я уже не мог скрыть свою злость. — Что ты вообще тут устроила?! И с каких это пор мы с тобой встречаемся? У нас было одно свидание! Одно! И с тех пор тишина! Полнейшая!

— Ну а ты? — обратился я к Эльзе. — Ладно, эта дура, но ты-то чего в драку полезла?

— Она первая начала! — возмутилась «Роса». — Максим, отмени технику…

— Да, отмени! — поддержала Ласточкина, лежащая чуть в стороне, но всё ещё бросая крайне нехорошие взгляды на Эльзу.

— Нет уж. Её действие само пройдёт минут через десять, а пока, полежите и остыньте. Заодно, может, оглядитесь и посмотрите, что натворили. А я, пожалуй, пойду.

Говорить, что это вовсе не техника, а вмешательство моей энергии в прохождение нервных сигналов я говорить не стал. Такие вещи не раскрываются порой даже близким, а я и так продемонстрировал им то, что постарался бы скрывать как можно дольше. Но уж очень меня разозлили эти две дуры, которые совсем не понимали, что они сейчас устроили и сколько неприятностей причинили людям. А ведь Эльза должна была это понимать лучше клановой девчонки, которой с этого ничего не будет.

— Нет! Стой!

— Максим! Не уходи! Я не буду бить морду этой мымре!

— Сама ты мымра, уродина! Максим…

Я, помахав им ручкой, пошёл прочь. Полежат, остынут, взглянут в глаза местным жителям, глядишь, станет стыдно за устроенный разгром. И вот что забавно — я бросил их там лежать, но при этом не испытывал ни грамма стыда. Порой даже таких сильных практиков, как эти двое нужно ставить на место. Жаль, что только подобный приём не сработает с действительно сильным противником, который просто не позволит чужой духовной энергии свободно шарить внутри своего тела. Эти же две… они просто не ожидали от меня подобного, поэтому и пропустили удар, парализующий нижнюю часть тела.

Глава 33

Я взглянул на часы и устало вздохнул. Пять двадцать. Салон моей семьи открывается в семь утра, а это означало, что в итоге я не просто не посплю, по возвращении домой, но ещё и позавтракать толком не успею, ведь до дома я буду добираться больше часа. Всё же жила Эльза довольно далеко, а общественный транспорт в такое время не ходил. Про такси и думать было нечего — они в такой час тариф взвинчивают до космических высот.

И ладно бы я возвращался после хорошего вечера, каким он, несомненно, был, если бы не появление Ласточкиной. Теперь мне не хотелось видеть ни её, ни Эльзу.

Надеюсь, они там друг дружке глаза не выцарапали, после того как спал паралич. С них бы сталось и дальше бой продолжить, остаётся лишь надеяться, что за время валяния на земле они хоть немного остыли.

В кармане в очередной раз завибрировал телефон. Опять звонила Ласточкина (вот теперь она звонила, а ведь до этого никаких сообщений, ничего не было), но я вновь сбросил звонок, не желая разговаривать. Мне тоже нужно было остыть, и хорошенько поразмыслить о наших с ней отношениях. И есть ли вообще эти отношения?

— Пс-с-с-с-с-с…

Я остановился, не до конца поняв, показалось ли мне это. Да и звук непонятно откуда издавался.

— Пс-с-с-с-с-с!…

Нет, точно не показалось.

Я повернул голову и увидел как в переулке, с важным видом покуривая трубку, прислонившись к стене, стоит мой дед. Я настолько был ошарашен его появлением, что не сразу поверил в происходящее.

— Дед?

— Ну а кто же? Или ты уже совсем меня забыл? — весело ухмыльнувшись и прищурившись спросил он. При этом ещё и не забыв под конец пустить несколько дымных колец, которые потом сложились в замысловатые фигуры начавшие двигаться, чтобы в следующий миг развеяться невесомой дымкой. И как только у него подобное получается? — Только же недавно виделись.

Я удивлённо моргнул. Сегодня что, день странных и неожиданных встреч? Сначала Ласточкина, как проливной дождь посреди ясного дня (ну или солнечный удар в тёплую погоду, что было по отношению к ней ближе), затем дед, который прибыл в город инкогнито и ведёт себя как заправский шпион.

— Что за кислая мина? — серьёзно посмотрел он на меня, будто бы обиделся моей реакции на его появление. — Ты что, не рад меня видеть?

— Очень рад. Был бы, — тяжело вздохнул я. — Если бы это было не сегодня.

— А, ты про драку тех девиц? Ух… — мечтательно цокнул языком дед. — Зря их только остановил.

— Так ты видел всё?!

— А то! Сильные, красивые, и задницы, что надо, — подмигнул он мне. — Глянув на них, я прям горд за тебя, Максик! За твоего батю никто не дрался. Пришла мама, взяла его за шкирку и женила на себе. Тьфу, — сплюнул он на землю и поморщился. Впрочем, это не помешало деду принять спустя миг очень самодовольный вид. — А вот за меня дрались самые горячие девы, каждая из которых была настоящей красоткой. Но самой сильной оказалась твоя бабка, эх… Но, давай не будем о грустном.

— За тебя кто-то дрался? — переспросил я. Никто о подобном мне не рассказывал.

— За меня устроили целый турнир! — дед с важным видом заправского лжеца ударил себя в грудь кулаком. — Но я же сказал, не будем о грустном. Пошли, у меня есть для тебя важная работа.

— Дед, извини, но я спешу. У меня через полтора часа старт смены в салоне, и мама очень разозлится, если я опоздаю.

— Да в Лабиринт её, — отмахнулся старик. — Всю ответственность я беру на себя.

— Она даже не знает что ты в городе, — напомнил я.

— Ну, вот закончим с работой, так вместе и придём, — легкомысленно пожал плечами дед.

Я ему не верил. Вот прям совсем и полностью не верил. Деда я помнил весёлым и бойким, но из памяти как-то выветрилось, что он при этом ещё и скользкий как угорь. Один его вид так и говорил о том, что верить ему категорически нельзя.

Но, мне почти всю жизнь вбивали в голову одну мысль о том, что старших надо уважать, и если старший член семьи просит тебя о чём-то, то нужно это выполнить.

Уже потом будешь думать, зачем всё это было надо — может, таким образом этот член семьи хотел до тебя донести какую-то мысль, а если ты ещё и получил за свои действия… Это означало, что выполнил всё не совсем так, как должен был.

И вообще, старших надо слушать! Подчеркнуть три раза!

— Ладно… — вздохнул я. — Надеюсь, это ненадолго?

— Нам просто нужно посетить одно место, — поманив меня за собой, загадочно улыбнулся дед. И дымя трубкой, как паровоз, пошёл вперёд, махнув мне рукой.

Несколько мгновений я смотрел ему вслед, раздумывая над тем, точно ли оно мне надо, но в итоге пошёл следом.

— Дед, слушай, насчёт тех записей, которые ты мне оставил… — начал я, спустя несколько минут пути.

— Попробовал их в деле? — усмехнулся родственник.

— Да… — не стал скрывать я. — Это же не просто техники массажа, я прав? Я заметил, что могу хоть и немного, но поглощать энергию духовного сосуда у женщин, становясь сильнее. Да и сами техники такие разносторонние. Одни оказывают очень сильное положительное влияние, на уровне базовых медицинских техник, другие, напротив, можно отнести в разряд боевых. Как это возможно? Кто их создал? — вопросы так и полились из меня, так как наконец-то появился человек, который может хоть немного приоткрыть тайну.

— Того кто их создал, уже давным-давно нет в живых, так что нет смысла ворошить прошлое. Что же до остального — просто прими это как данность. Изучай и становись сильнее. Если бы ты узнал ценность этих техник, — усмехнулся дед, покачав головой, — то у тебя случился бы шок.

— Ценность? — удивился я. Мне всегда они казались важными, но не то чтобы очень ценными. — Тогда зачем ты отдал их мне? Фактически ребёнку. Да и ранг моего духовного сосуда на тот момент…

— Выбора не было, — развёл руками он, впрочем, тут же вновь вернувшись к своей трубке. — Уж извини, но твоему старику я не доверил бы даже мыть свою машину. Только взгляни, во что он превратил семейный архив, — дед зло сплюнул. — Видел бы ты, каким он был в прошлом… Каменные стены, металлическая дверь, которую не выбил бы даже Жёлтый практик.

— Это ты про ту, что располагалась в старом доме?

Наша семья, можно сказать, относительно недавно переехала в Еленаград и на то были свои причины, в которых виноват сам дед. До этого тут был только филиал нашего салона.

— Про неё самую, — подтвердил он.

— Так это же ты проиграл тот дом… — несмело произнёс я, не зная, как отреагирует мой родственник на это обвинение.

— Кхм… не дави на больное, а? — поморщился он. — И вообще, мы почти пришли. Нам вот сюда, — сказал дед, указывая на канализационный люк.

— Ты издеваешься? — бросил я на него хмурый взгляд.

— Нет. Давай уже, открывай, времени не так много, — оглядываясь по сторонам, поторопил он.

Ну да, старших надо слушаться. Я нагнулся и попытался сдвинуть чугунный люк, но это оказалось не так уж просто.

— Шевелись давай, — недовольно посмотрел на мои потуги дед. — Ты же практик или погулять вышел?

— Вместо того чтобы торопить, лучше бы помог, — буркнул я, но старый мудрый родственник даже не пошевелился.

Люк я всё-таки открыть смог, не без труда, но смог.

— Нам, правда, надо вниз? — с призрачной надеждой на обратное уточнил я.

— Правда-правда. Давай уже, не трать время, говорю — его мало.

Вздохнув, я начал спускаться, стараясь не обращать внимания на ужаснейший запах. Вот теперь уже официально: сегодня — худший день в моей жизни. До этого лидерство по хреновости удерживал день, когда Бестужев решил пробраться в гримёрку к любимой певице, но этот день, похоже, решил тот переплюнуть.

— Ну и вонь, дед. А ещё я ничего не вижу. Надеюсь, у тебя есть фонарик.

— Есть кое-что получше, — усмехнулся родственник, спрыгнув вниз, а затем создав в своей ладони светящийся шар. Тот поднялся в воздух и завис над нашими головами, рассеивая мрак. — Нам туда.

По канализационному тоннелю мы шли минут десять, но этого оказалось достаточно, чтобы безвозвратно уничтожить и ботинки, и штаны. Стирать их после такого я точно не собираюсь, да и мама меня прибьёт, если я такое засуну в стиралку.

— Купишь новые, — хмыкнул дед.

И от кого я ждал сочувствия?

В конце концов, мы пришли к большой дыре, шириной метров десять, в которую сливались отходы сразу с четырёх оттоков.

— Ну и куда дальше? — спросил я у деда, на что тот кивнул на этот огромный канализационный сток. — Нет уж. Ты спятил?! Я туда не полезу. Да и как?! Тут даже лестницы нет!

— Придётся прыгать, — пожал плечами дед, похоже, не видя в этом большой проблемы.

— Вот ещё, — фыркнул я. Мне всё это определенно не нравилось. — Ты ничего толком не объяснил, лишь притащил меня сюда и говоришь прыгать?

Дед поморщился.

— Максим, слушай. Времени нет, правда. Если ты промедлишь ещё хотя бы минуту, то ничего не получится.

— Что не получится?

— Сделать тебя сильным. И быстро.

— Чтобы стать сильнее, я должен прыгнуть в эту дыру? Нет, дед, извини. Я пойду. Никуда прыгать я не собираюсь.

— Максим! — почти зарычал он, видя, что я пошёл назад. — Ты должен!

— Нет! — отвернувшись от него, бросил я.

— Ну как хочешь…

Мне не понравился его тон. Я повернул голову, но с удивлением обнаружил, что никого рядом нет.

— Дед?

Я огляделся.

Сток был огромным, и относительно открытым. Прятаться тут было просто негде.

— Деда? — я покрутил головой, даже подошёл к краю и заглянул вниз.

Ничего. Он растворился словно призрак, оставив меня совершенно одного.

Зло выругавшись за испорченную одежду, потраченное время и потенциальный нагоняй от матери, я направился в сторону тоннеля, по которому сюда вышел, но практически сразу меня сшиб сильный поток воздуха. Лишь в последний момент я успел зацепиться за поручень, который не позволил мне рухнуть в эту зловонную бездну.

— Чёрт! Чёрт! Чёрт!

Почти сразу у поручня появился дед. Веселья в его лице было мало, лишь грусть и сожаление.

— Дед! Помоги мне!

— Извини, Максим, но так надо.

— Дед!

— Это для твоего же блага. Твоя лоза уже почти готова к переходу на следующий этап, и если ты не достигнешь хотя бы Синего ранга в ближайшие недели, то умрёшь.

Откуда он знает о лозе в моём духовном сосуде? Ведь только его владелец может увидеть особенности сосуда? И что вообще значит «готова к переходу»?

Мыслей было много, но в первую очередь я хотел выбраться из этой ситуации.

— Что?! Дед! Вытащи меня. И объясни всё нормально!

— Я верю, ты справишься, — улыбнулся он. — Главное — не погибни.

— Дед!

И улыбнувшись, он врезал кулаком по поручню, да с такой силой, что та часть, за которую я держался, просто вылетела из крепежа… вместе со мной.

— Ты справишься! В тебе силён дух твоей бабки… — донёсся его голос где-то там вдали, потому что я камнем рухнул в чёрную дыру.

Тьма поглотила меня, утягивая куда-то вниз. Я должен был с секунды на секунду либо удариться о каменный пол, либо рухнуть в зловонные канализационные воды, что было не лучше, но не происходило ни того ни другого.

Пространство вокруг начало искажаться, трескаться, ломаться. Воздух стал вязким, словно кисель, отчего моё падение сильно замедлилось, а в какой-то момент почти остановилось.

Здесь портал!

Эта мысль, с одной стороны, обрадовала, а с другой, сильно испугала. Если тут оказался «бродячий портал», ведущий в Лабиринт, то я могу оказаться где угодно, вплоть до неизведанных этажей, из которых не будет выхода.

— ДЕ-Е-Е-Е-ЕД!

Время словно замедлилось, а затем резко пошло быстрее. Моё тело словно взорвалось на тысячу фрагментов, которые затем собрались заново, но уже где-то в совершенно другом месте.

Я упал и сильно приложился головой о камень, отчего потерял сознание. Сколько именно времени я был в отключке, сказать было сложно, но что точно — приземление вышло жёстким. Кажется, я сломал правую руку, а вместе с этим отбил себе всё, что можно.

— Дед… чтоб тебя… — с трудом проговорил я сквозь сжатые зубы.

Немного полежав, ощущая себя отбивной, я всё-таки собрался с силами и поднялся. Бегло осмотрелся и понял, что понятия не имею, где нахожусь.

На первый взгляд — пещера со множеством фосфоресцирующей растительностью на стенах. Я бы счёл это красивым, если бы не ужасное осознание того, что я нахожусь где-то в Божественном Лабиринте.

Нет, я, конечно, планировал в него попасть, но не таким же экстремальным способом! Просто купил бы место в караване с товарами для города на третьем этаже и, можно сказать, с комфортом прибыл бы на учёбу. Но чёртов дед всё испортил!

— Ладно, Макс… Бывало и хуже… Бывало… да ни хрена не бывало… — волнами на меня накатывала паника, с которой я всеми силами пытался бороться. — Соберись… соберись… паника — худший помощник. Вначале нужно что-то сделать с рук…

Внезапный скрежет рядом заставил меня заткнуться и замереть. Что-то находилось совсем близко, буквально в нескольких метрах за каменной преградой.

Скрип. Скрип.

Я быстро покрутил головой, пытаясь придумать, где можно спрятаться, но, как назло, портал выкинул меня в какой-то закуток, из которого был всего один выход, и со стороны его и шёл звук.

Скрип. Скрип. Скрип.

Спустя несколько секунд из проёма показалась зубастая пасть существа, напоминающего обычного такого волка, но с гипертрофированно большой пастью, из которой торчало множество мелких зубов. Тело массивное, с крепкой мускулатурой, а на лапах виднелись длинные закруглённые когти, напоминающие кошачьи.

От одного вида этого чудовища душа ушла в пятки, а вот оно, напротив, было радо нашей встрече.

— Дед… я тебя ненавижу…

Продолжение следует… или нет?

P.S. Продолжение все же следует: https://author.today/reader/154585

Nota bene

Опубликовано Telegram-каналом «Цокольный этаж», на котором есть книги. Ищущий да обрящет!

Понравилась книга?

Не забудьте наградить автора донатом. Копейка рубль бережет:

https://author.today/work/148124


Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Глава 16
  • Глава 17
  • Глава 18
  • Глава 19
  • Глава 20
  • Глава 21
  • Глава 22
  • Глава 23
  • Глава 24
  • Глава 25
  • Глава 26
  • Глава 27
  • Глава 28
  • Глава 29
  • Глава 30
  • Глава 31
  • Глава 32
  • Глава 33
  • Nota bene