КулЛиб электронная библиотека
Всего книг - 592020 томов
Объем библиотеки - 898 Гб.
Всего авторов - 235606
Пользователей - 108218

Впечатления

Влад и мир про Политов: Небо в огне. Штурмовик из будущего (Боевая фантастика)

Автор с мозгами совсем не дружит. Сплошная лапша и противоречия. Для автора, что космос, что атмосфера всё едино. Оказывает пилотировать самолет проще пареной репы, тупо взлетай против ветра. Ещё бы ветер дул всегда на встречу посадочной полосе. И с чего вдруг инопланетянин говорит по русски, штурмует колонну фашистов, да ещё был сбит примитивным оружием, если с его слов ему без разница кто есть кто. Типа в космосе можно летать среди

подробнее ...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Минин: Камень. Книга Девятая (Городское фэнтези)

понравилось, ГГ растет... Автору респект...

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Serg55 про Бушков: Нежный взгляд волчицы. Мир без теней. (Героическая фантастика)

непонятно, одна и та же книга, а идет под разными номерами?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
pva2408 про Велтистов: Рэсси - неуловимый друг (Социальная фантастика)

Ох и нравилась мне серия про Электроника, когда детенышем мелким был. Несколько раз перечитывал.

Рейтинг: +5 ( 5 за, 0 против).
vovih1 про Бутырская: Сага о Кае Эрлингссоне. Трилогия (Самиздат, сетевая литература)

Будем ждать пока напишут 4 том, а может и более

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
vovih1 про Кори: Падение Левиафана (Боевая фантастика)

Galina_cool, зачем заливать эти огрызки, на литрес есть полная версия. залейте ее

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Влад и мир про Шарапов: На той стороне (Приключения)

Сюжет в принципе мог быть интересным, но не раскрывается. ГГ движется по течению, ведёт себя очень глупо, особенно в бою. Автор во время остроты ситуации и когда мгновение решает всё, начинает описывать как ГГ требует оплаты, а потом автор только и пишет, там не успеваю, тут не успеваю. В общем глупость ГГ и хаос ситуаций. Например ГГ выгнали силой из города и долго преследовали, чуть не убив и после этого он на полном серьёзе собирается

подробнее ...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).

Интересно почитать: Как использовать VPN для TikTok?

Эра останков [Хеллфайр Файр] (fb2) читать онлайн

- Эра останков [СИ] (а.с. Нашар-Хорриан -3) 1.67 Мб, 505с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) (скачать исправленную) - Хеллфайр Файр - Мирдал - Асвер

Настройки текста:



Эра останков

Глава первая — Из глубины

Аат — первый город, возведённый нашаранами. Именно на Берегу Надежды высадился основатель того Нашара, что мы знаем сейчас. От этого события сначала Тёмные, а потом и все остальные драконы принялись считать года, обнулив прежнее летоисчисление "от конца Эры Ночи". Тёмные не терпели расплывчатости и вранья и не могли вести летоисчисление от события, которое то ли было, а то ли не было, а если и было — то в заявленную ли дату.

Впрочем, рассказ пойдёт не о древней истории и не о почти столь же древнем городе, "всеотце" нашарских городов, в котором уже восемьдесят лет не меняли мозаику на мостовой, а она всё держалась так же крепко, и руны, выложенные на мозаике, до сих пор завлекали в ещё не закрывшиеся и не сменившие специализацию лавочки. Последствия истории, её памятники можно с высоты углядеть, а те, кто её творят, зачастую на первый взгляд незаметны.

Двое драконов и антропоморфная волчица, мокрые и уставшие, выбрались на берег в отдалении от пирса, в той части порта, куда не заглядывают случайные прохожие. Первый дракон имел зеленую чешую, серебристые пластины на груди и животе и серебристую же гриву. Двигался он несколько неуверенно, будто много времени провел сидя или лежа. Второй дракон был примерно на голову меньше, мелкая чешуя имела пепельно-серый цвет, чуть светлела на груди. Тело обтягивали ремни, пропущенные через вшитые в основания крыльев кольца, на ремнях висели подсумки, на уровне пояса слева — ножны под широкий изогнутый нож, под правым крылом скрывалось что-то длинное. Серо-белая подтянутая волчица двигалась более уверенно, на поясном ремне были ножны с ножом, в лапе — гарпунное ружье с уже заряженным гарпуном.

Бросать свои вещи на берегу не хотелось — улики лишние — но и тащить с собой не было особой охоты, ведь возвращаться в морскую пучину они не собирались.

— Наплавался, — заявил зелёный, выгребая когтем воду из металлического разъёма киберинтерфейса в своей голове.

— Ты хоть раз до этого момента наружу выходил, Зален? — с сомнением протянула волчица, стягивая с себя и сворачивая плавательный костюм.

— Выходил, — отозвался зеленый дракон с серебристой гривой, — Мэривей, ты думаешь, что я родился на той базе?

— Да ладно, не так уж и старо ты выглядишь, — подначил зеленого дракона пепельно-серый, выжимая лапами воду из пепельно-серого короткого ирокеза между рогов, — А если серьезно, то надо нам отсюда поскорее двигать, как говорят земляне — "огородами, огородами", — подпустил пепельный в речь нездешний "окающий" акцент.

— Асвер, скажи честно — ты знаешь, где нам можно надежно спрятаться? — с интересом посмотрела на серого дракончика волчица.

— Есть пара вариантов, — тот отстегнул из-под правого крыла длинный предмет, при ближайшем рассмотрении оказавшийся коротким карабином с револьверным механизмом и массивным дульным тормозом на стволе. Сдвинув вниз рычаг затвора и откинув влево барабан, Асвер начал выковыривать стреляную гильзу, — Или мы уходим отсюда в глубину леса, и там отсыпаемся, все-таки уже полные сутки на бегу и нервах, или выходим в город и снимаем в каком-нибудь трактире комнату. Сами видите, минусы есть у обоих вариантов.

— В Аате гостиницы мало чем отличаются от скотного амбара, — Мэривей стала сворачивать костюм в компактный прямоугольный тюк. — Зато можно снять квартиру задёшево. Или целое загородное поместье по примерно тем же расценкам. На самом деле, дальнейшие действия больше зависят от вашего маршрута.

— Я подумывал возвращаться в Расторг, — Асвер прикинул вес баллонов, в которых остался ещё час кислорода. — Одну вещь там на сохранение оставил, а другую намеревался приобрести.

— Аат как торговый город получше, с выбором шире, — Зален вернул баллончик подводного репеллента Асверу. Против осьминогов состав так и не пригодился, а на воздухе был не слишком полезен. — Если только недавняя катастрофа не сильно на нём отразилась. Так или иначе, сейчас там из тех, кто смог пережить вирус, в основном Воплощения Тьмы. Очень маленькой силы и маленького влияния на сознание, скорее всего. До недавнего времени единственным спасением от магического вируса было посвятить заражённого в Воплощение, присоединить его к сознанию Тьмы…

— Те вещи уникальные, — Асвер покачал головой. И Тьма в расторг не суётся, по моим предположениям. Там иная сфера религиозного влияния.

— Это кто? — с интересом спросил Зален.

— Деструкторы, — без особых эмоций отозвался пепельный дракончик, — Я, правда, у них в храме немножко накуролесил… Но те, кто меня подробно рассмотрел, или в итоге не выжили, или на лапы и ноги нескоро поднимутся, или вообще из храма носа не высовывают. Ну и все-таки, много ли действительно стоящих вещей можно набрать на одну душу?

В желании Асвера забрать оставленное и приобрести новое был вполне приземленный факт. Пусть нашаране не дадут за эти вещи больших денег, но кое-кто другой, что называется, "оторвет с лапами".

В Нашар Асвер прибыл в отпуск, издалека. Если быть совсем точным — из другого Мира. И, если в Нашаре драконы были одной из доминирующих рас, то в родном Хорриане их насчитывалось чуть больше пяти сотен. Казалось бы, этого очень мало, но драконы выкручивались за счет активного использования технологий. И некрупному чешуйчатому отпускнику было рекомендовано обращать внимание на любые технологии, способные как-то увеличить техническое превосходство родного Клана.

В том числе поэтому он и собирался вернуться в Расторг — секта деструкторов обосновалась на древней базе более развитой цивилизации, способной создавать сервоброню и ядерные реакторы. Но толком изучить чудеса инопланетной технологии Асвер не успел, потому что пришлось улепётывать от враждебных культистов, огорчённых прерыванием мироубийственного ритуала. К следующему походу в эти руины придётся подготовиться основательнее.

— На одну душу сильный артефакт приобрести не получится, потому что в его создании уже требуется целая, не разодранная на энергию душа разумного существа, — прояснил Зален. — Но можно, например, безбедно жить сороковник или два. Жильё приобрести или в поход снарядиться основательно.

— Вопрос был риторическим, но мысль основательно снарядиться мне нравится, — начал рассуждать Асвер, — Правда, пока не знаю, брать здешнее снаряжение или подтянуть из Хорриана. С одной стороны, здесь достать нужные вещи наверняка не проблема, были бы души. С другой же, против местных атакующих средств наверняка и защиты разработаны, а очередь из автоматического карабина не держит ни один из известных мне щитов. Но притащить из Хорриана оснащение, оружие и боеприпасы это время, не меньше суток.

— А тебе дадут оружие? — с легким подозрением посмотрела на Асвера Мэривей. Действительно, вид дракончик имел подростковый, и далеко не во всех обществах столь молодому разумному могли бы доверить хотя бы короткий меч, не то, что огнестрельное оружие.

— Я только выгляжу мелким, — улыбнулся Асвер, — На самом деле я уже пять лет как совершеннолетний. Ну и потом, не на совсем ведь беру, а с возвратом. И ради перспективных технологий не то, что оружие — штурмовую тройку направят без вопросов. А это, я вам скажу… — многозначительно протянул дракончик.

Штурмовые тройки возникли сразу после того, как драконий Клан заключил военный союз с одним из человеческих королевств. Драконы за вполне конкретные материальные и чуть более расплывчатые политические блага выполняли роль истребительной, бомбардировочной и штурмовой авиации. Подобраться к неуклюжему аэроплану для того, кто рожден летать — не проблема, взрослый дракон вполне поднимал около полусотни земных килограммов бомбогруза, и каждый в тройке имел штатное оружие — легкий автоматический карабин.

— Правда, не думаю, что нам потребуется столь серьезная поддержка, — добавил пепельный дракончик.

— Скорее я сомневаюсь, что тебе её предоставят безвозмездно, — Зален посмотрел на городские стены. — И до портала в Хорриан от Аата не близко.

— Товарно-денежные отношения у нас только с людьми, внутри Клана отношения другие, — покачал головой Асвер, — От каждого по возможностям труда, каждому по результатам труда. То есть, если бездельничаешь — то в пище и защите не откажут, но по минимальному принципу, только чтобы лапы не протянул. И опять же, я вовсе не рядовую должность последние годы занимал! Так что мне достаточно необходимость аргументировать, доказать, что эти технологии нашему Клану действительно нужны.

Доказывать, правда, не пришлось бы — сделанная по меркам дракона готовая сервоброня, пусть даже и неисправная, все равно была немалой ценностью. На чистой механике ее было не сделать, на чистой магии тоже, а объединенная команда техников и магов, хоть и достигла вполне ощутимых результатов, но дальше опытных образцов отдельных узлов пока не продвинулась. Нужен был прототип, который можно разобрать по винтику, снять чертежи и адаптировать под производственную базу.

— То есть, они на нас ответное поручение навесят? — Зален воспринял информацию с подозрением. Мэривей — с юмором.

— Я из корпорации Иресара ушёл, от осьминогов ушёл, а от инопланетян и подавно уйду…

— На вас-то почему? Исключительно на меня, а уж в одиночку я буду эту операцию проворачивать, или кого-то привлеку, это мое личное дело. Кстати на тему привлечения… еще один вариант, кинуть в Клане по общей сети клич. Пара-тройка горячих голов с вечным шилом в известном месте точно откликнется, если будет в тот момент на Базе. Главное тихо сработать, чтобы официальные власти потом ноту протеста не предъявили.

— И у вас такое одобряется? — недоверчиво спросил Зален.

— Не то, чтобы одобряется, — замялся Асвер, — Но, скажем так, не наказывается, если польза в итоге оказалась значительно больше вреда, и возможного в том числе. Ну да ладно, патроны и взрывчатка у меня есть, да и кое-каким оружием мы наверняка разжиться сумеем, так что попробуем справиться своими силами. Ну, если вы, конечно, согласны поучаствовать, — решил уточнить позицию спутников пепельный дракончик.

— Горячие головы могут охладить ещё на таможне, — Зален, подумав, всё-таки взял с собой снаряжение, рассчитывая если не сбыть его, то хотя бы перепрятать, чтобы не выдавать место "приземления" лишний раз.

— Мало конкретики, чтобы отказываться или соглашаться. Но проводить точно можем, места не самые гостеприимные и лучше путешествовать группой, — решила Мэри.

— Уже за это буду благодарен, места действительно неспокойные, — благодарно кивнул Асвер.

Раз уж в Нашаре отдохнуть не удастся, можно провернуть пару интересных дел. Помощь Мэривей и Залена была бы вовсе не лишней, но пробраться в старый исследовательский комплекс можно и в одиночку. Хоть деструкторы наверняка и предприняли меры по недопущению посторонних, все вентиляционные шахты они заблокировать точно не могли, а их расположение дракончик неплохо запомнил еще с прошлого "визита".

Глава вторая — Три космодесантника, не считая жмурика

По большому счастью, а может по врождённой нашарской честности, за проведённую вдали от Расторга девятицу местный трактирщик сохранил всё, что Асвер на него оставил, несмотря на трудности бушевавшей по стране эпидемии… а может, этот факт сделал задачу лишь проще. Получив причитающуюся душу, оставшуюся после всех походных закупок и подорожных расходов, владелец "Кружки" отдал Асверу ключ от комнаты, в которой томился труп в сервокостюме.

— Карта и твой артефакт там же. Можете заселяться.

Кивнув, дракончик забрал ключ и вместе со спутниками поднялся на второй этаж. Провернув в замке ключ, открыл дверь и вошел в комнату. Идущий следом Зален замер на пороге с возмущенным выражением на морде:

— Ты предлагаешь нам ночевать в одной комнате с трупом?!

— Чем тебя он не устраивает? — прикинулся не понявшим сложившейся ситуации Асвер, — После того, что хранилось на складе на втором ярусе? Этот, в отличие от некоторых тех складских единиц, лежит себе тихо, и не намеревается никуда бежать… — поймав полный праведного возмущения взгляд зеленого дракона, пепельный продолжил: — На самом деле, я предполагал сейчас быстро с него снять бронекостюм и оттащить тело в подсобку. Он тут лежит уже больше десяти дней, и даже не пахнет, на нем какое-то заклинание сохранности. Еще денек полежит, полагаю, а как отдохну, куда-нибудь тело определю.

Пока Зален, волевым усилием убиравший с морды возмущенно-брезгливое выражение и Мэривей, по виду таких ярких эмоций не испытывавшая, проходили в комнату, Асвер присел у трупа и начал неспешно разбираться в креплениях и шарнирах сервоброни. Мысль была простая и незатейливая — раз уж броня боевая, на ней не должно быть никаких заметных защелок, за которые может зацепиться противник в рукопашной схватке. Но при ранении или смерти облаченного в эту броню товарищи должны вытащить его из этой самой брони. Значит, где-то есть небольшая, малозаметная панель с кнопками управления, коих не может быть больше трех-четырех.

Панелька нашлась на правом боку. Разумно — противник не зацепит, а свои легко дотянутся. Только кнопка была всего одна. Асвер аккуратно надавил на нее, подержал пару секунд, отпустил — и с тихим механическим гулом начали расстегиваться сочленения элементов высокотехнологичного доспеха.

— Если он дарканский, — Мэривей скептически наблюдала, как металлический саркофаг обнажает иссохшуюся "мумию", — как он до сих пор не исчерпал свой элемент питания?

— Он должен работать от энергии тела владельца, как варет, компьютер, вживляемый прямо в лапу, — предположил Зален, не смотря в сторону кадавра, вместо этого подходя к забитому окну и проглядывая через щели в досках. — Но не гарантия, я подобными технологиями раньше не интересовался.

— Отмеченное здесь место далеко от Расторга, — Мэривей, тем временем, рассматривала карту. Непрофессиональная, самодельная, но не такая уж грубая. — Южная оконечность Кейтегора, то ли на берегу, то ли почти у него. Примерно на границе старых территорий Нашара и Базал-Турата, человеческой провинции.

— Здесь или встроенный аварийный аккумулятор, или функция подпитки от внешнего источника, например, того, кто снимает броню, — Асвер, сравнив примерный вес иссохшего трупа и брони, все же выбрал вариант снять броню, она казалась легче мумии, — А скорее всего, и то, и другое. На активное движение… эх-х… требуется много энергии, и если сразу попытаться вытянуть ее из носителя, то может случиться, как говорят некоторые земляне, неприятность из шести букв, причем полная, а накопитель, собрав со временем запас энергии, может отдать его не только плавно, но и хорошим импульсом. Ага, давай, пошла, родимая…

Просто так снимать броню было тяжело, пришлось изменить положение лап прежнего хозяина, чтобы броня шла легче. Изменения сопровождались скрипом высохших суставов и потрескиванием связок и сухожилий. Наконец, вытряхнув мумию на доски пола, Асвер положил броню к стенке и примерился поднять иссохший труп. Весу в нем было не так, чтобы много — но то для взрослого, полноценного дракона. Пепельно-серый турист был, откровенно говоря, мелковат, и такие физические упражнения давались ему с заметным трудом.

Затащив-таки труп прежнего хозяина в подсобку, заваленную каким-то старым хламом, Асвер с чистой совестью прикрыл дверь и вернулся в комнату. Зален и Мэривей уже устраивались на ночь, но Асверу не терпелось испробовать еще вполне рабочую броню. Примерившись и прикинув размер, произнес:

— Главное, чтобы костюмчик сидел. Мэривей, Зален, я все-таки хочу попробовать ее примерить. Если что-то пойдет не так, сумеете помочь?

— Неприятность из шести букв — это смерть? — Зален опасливо обернулся к сородичу, манипулировавшему с механизмами.

— Причём полная, — подтвердила с усмешкой Мэривей. — Влезай, пробуй. Это так или иначе лучше делать в домашних, а не в полевых условиях, если планируешь использовать там. Да и продавец неподалёку, можно претензии предъявить.

— К и без того подержанной броне? Вряд ли… — фыркнул Зален.

Асвер решил не упоминать, какое именно отношение имеет трактирщик к высокотехнологичным доспехам. В конце концов, если уж с ним что-то случится, напарники, выбивая из трактирщика не компенсацию, так хотя бы извинения, будут считать себя в своем праве.

— Ну тогда попробуем, что получится, — с некоторым внутренним трепетом Асвер накинул на себя броню, без питания представляющую собой просто латы на гибких ремнях, и, мысленно помянув всех известных богов, прижал пальцем все ту же кнопку.

В теле образовалась легкая слабость, но костюм начал двигаться — закрывались, негромко пощелкивая фиксаторами, щитки, подтягивались под фигуру более мелкого, чем предыдущий, пользователя, крепежные ремни. Но полной подгонки по фигуре не вышло, некрупный пепельный дракончик в сервоброне ощутимо болтался, как карандаш в стакане. Попытки сдвинуться с места нормального результата не дали — стоило конечности упереться в стенку доспеха, как доспех делал движение, и снова останавливался. Похоже, костюм автоматически под оператора не подстраивался.

— Зален, выручай! — несколько жалобно попросил Асвер. Самому без дисплея и на клавиатуре из одной кнопки в настройках разобраться было нереально, а вот опытный программист вполне мог помочь вопросу.

Зален, вздохнув, поднялся с кровати, вытащил из дорожного мешка заначенный еще с батискафа кабель, подошел к стоящему посреди комнаты Асверу и пошарил пальцами вокруг панельки с кнопкой. Через несколько секунд он нащупал и сдвинул в сторону крышку, открывшую доступ к диагностическому разъему. Подключившись к нему, Зален уселся прямо на пол и уставился невидящим взглядом куда-то вдаль. Через несколько минут сочленения доспехов начали двигаться, подстраиваясь под сильно изменившиеся размеры оператора, но для полноценной подгонки брони пришлось выполнить не одну и даже не десять подстроек.

Наконец настройка была закончена, доспех плотно и мягко охватил тело чешуйчатого туриста, а при попытке сдвинуться с места с легкостью повторил движения дракончика. Зален отключил кабель, закрыл крышку разъема и вернулся на кровать.

— Так, надо бы проверить, насколько он усиливает движения, — Асвер прошелся по комнате, несколько раз нагнулся в разные стороны, — Бронестойкость пока лучше не проверять, шуму много, да и жалко, вдруг таки пробьет? Только на чем бы проверить? Хотя… Мэривей, цепляйся, — Асвер, пошире расставив задние лапы и упершись для надежности хвостом, вытянул вперед правую переднюю лапу.

Волчица подошла поближе, сцепила ладони в замок над упакованной в сервоброню лапой, присела, поджала задние лапы… и дракончик, чуть качнувшись в начале, начал плавно поднимать висящую волчицу. Затем опустил ее обратно, немного подвигал передними лапами и спросил:

— Ну как, по вашему, стоило это потраченной души?

— Четверть часа тебя одевали… — пропыхтел Зален, расправляя крылья для лучшей терморегуляции. — У этих доспех убийственный язык программирования, куда больше отличается от нормальных, чем современный праговор от древнего. С каких пор надо отдельно объявлять переменные в начале программы, компилятор сам не поймёт, что ли, какому классу она будет принадлежать?..

— Это дарканская технология до или после войны с навами? — Мэривей прервала изучение второго артефакта "на сохранении" — покусанной коробочки со множеством дверец и ящичков.

— Знаю, почему ты спросила… Послевоенный, — программист приоткрыл люк сзади экзоскелета, осматривая энергокристалл. — При полном облачении костюм и владелец взаимопроникают друг в друга "биологически". Не только для осуществления управления, но и чтобы костюм убедился, что его носит не нав. Это ещё старая модель, без привязки к душе владельца и, соответственно, подзаряжать надо отдельно, пранически. И снимать костюм в спешке не рекомендуется, чтобы не вылезти рёбрами наружу. Процедура раздевания не менее муторная, но безболезненная.

Мэривей же извлекла из коробочки бумажку и прочла озадаченно:

— "Вы слишком неторопливы и вялы, а остальные мои служители, напротив, слишком спешат. Один элементальный владыка — мало для моего возвращения! Нужны сразу четыре, как я и говорил. Впрочем, наш избранник уже найдет, он их призовёт в полые луны. И это не вы — увы!"

— Оп-па, почтовый ящик вновь заработал! — удивленно отреагировал на странное письмо Асвер. В прошлом деле через этот почтовый ящик поддерживалась связь (по большей части дезинформационная) с навом по имени Хъесептенецкор, но после ухода из древней дарканской лаборатории письма приходить перестали. А сейчас — пошли снова

— И ты знаешь отправителя? — Зален принялся "распаковывать" Асвера, попутно объясняя ему самому, как это делать. — И кто такие "вы" в данном случае?

Асвер задумался, но, поразмыслив, решил, что для доверенных морд эта информация не секретная. В конце концов, это тайна не родной страны, а нашарская.

— Возможно, я уже рассказывал, что "Дом Иресара", где мы работали, нанял меня после моей борьбы с навами и их почитателями, деструкторами. Сначала я — не в одиночку, конечно, при помощи местных жителей — нейтрализовал диверсию в Населе. Потом местная милиция отправила нас на внедрение в храм деструкторов, что в горах неподалёку отсюда. Там мы изгнали ещё одного нава сразу после призыва, но еле улетели оттуда.

— Изгнали нава? — с сомнением наморщился Зален, помогая окончательно снять броню.

— Да, я ж там не один был, — Асвер не стал хвастаться, что как раз его заговорённая пуля и успокоила призванного духа. — С нами были пара людей, экзорцист и специалист по оккультным наукам, и пара нашарских магов. Сбежали мы, к сожалению, не полным составом. Опасаясь преследования, сразу полетели обратно в Насел докладывать о результате. Вот после этого я и нанялся в Дом.

Асвер опустил, правда, что и в Населе его ждали — как раз иресаровцы, предупредившие, что нашарские ведомства уже знают о портале, через который Асвер явился в Нашар, да и его самого разыскивают. Вот Асвер и решил переждать страсти, залечь на дно… морское.

— А почтовый ящик при чём? — вернула Асверу артефакт Мэривей.

— Этот ящичек мы нашли в первый вечер эпопеи на месте битвы с навом. Через него общались с другим навом, по имени… сейчас, как же его… Хъесептенецкор, — Асвер решил не делать особой тайны из истории ящичка, чтобы не плодить в команде недоговорок и недоверия, — Ну как — общались… То мы дезу, дезинформацию то есть, скинем, то он нам. Был момент, и пугать пробовал, "смерть неизбежна, отсюда нет выхода" и все такое прочее. Ну и результат — где тот нав и где я.

Зален огляделся, словно бы желая понять, куда делся нав, а Мэривей положила записку обратно в ящик.

— Полагаю, ему сейчас не хуже, чем тебе, раз он поддерживает переписку. Да и поклонники навов в последнее время стали ещё яростнее и невоспитаннее, чем раньше.

Потом она снова развернула карту, что лежала возле ящика:

— Ведёт она на юг отсюда, на побережье почти у границы с территориями дружественных навов. Как я понимаю, это не те руины, которые ты посещал?

— Не те. Вообще, как я понимаю, таких баз было не то, чтобы много, но и не так уж и мало. Какие-то, как та, где я был, переоборудовали под насущные нужды, какие-то просто разграбили. А те, что в глуши, похоже, пропустили или банально о них забыли, — Пепельный дракончик пожал плечами.

Конечно, хороший вопрос — почему источник потенциально очень ценной информации, промышленного оборудования и оружия оказался забыт. Вариантов могло быть несколько — уничтоженные архивы, какой-то неожиданно "скушавший" весь персонал вирус или результат необдуманных экспериментов, в конце концов, суета во время какого-нибудь катаклизма или войны. Но, раз уж в тех краях лежат нетронутые временем и крупными командами мародеров интересные вещички, то как минимум на разведку прогуляться стоит. Разумеется, строго соблюдая технику безопасности.

Глава третья — В глубину

Южный берег Нашара, где Кейтегор подходил почти к самому морю, был обрывистым и непроходимым для существ, лишённых крыльев. В былые времена здесь проходила граница с Базал-Туратом, но в последней войне нашаране отвоевали часть земель западнее. Впрочем, разыскиваемая компанией постройка относилась к древним эпохам, когда весь материк Даркан принадлежал драконам.

— Если я правильно вспомнила, — единственная нелетающая в компании, Мэривей, разглагольствовала, сидя на спине Залена, — Хъесептенецкор действительно умер. Но я слышала о нём как о боге, а не наве. Если Хъесептенецкор на самом деле нав, это объясняет, почему он может общаться, но делает это дистанционно. Навов убить нельзя, но можно разрушить их временное тело, в котором они входят наш мир. Тогда они изгоняются обратно в навь и больше здесь не появляются.

— Мы на месте, — Зален снизился почти в пике, и Мэривей пришлось заткнуть пасть, чтобы не задувало. — Только… кто это там лежит?

На скалах как раз под пещерой, указанной на плане как вход, были распростёрты останки дракона. Кровь уже высохла, но тело ещё не разложилось.

— Надо же, какое популярное место, — пробормотал Асвер, отстегивая от креплений сервоброни верный карабин.

Вокруг трупа дракона не было видно никаких следов борьбы — ни разбросанного снаряжения, ни оброненного оружия или стреляных гильз. Ничего, что указывало бы на причину смерти. А рассмотреть с полета все мелкие детали было бы невозможно.

— Садимся по краям от входа, не в середине! — предупредил дракончик Залена.

Хлопнув несколько раз крыльями, драконы приземлились на площадку у пещеры — так, чтобы из самой пещеры их было не видно. Тишину нарушало лишь тяжелое дыхание Залена, вынужденного тормозить не только себя, но и волчицу, и негромкий слитный щелчок курка и предохранителя. Секунда, две… десять. Тишина. Посадка прошла незамеченной.

Тому было сложновато выполнять какие-либо акробатические трюки со всадницей на спине, и он не стал прижиматься к стене сразу после посадки, как это сделал Асвер. Мэривей это понимала и слезла с его спины как можно быстрее. Тем временем Асвер уже всматривался в темноту карстового лаза. Никакого движения, ни одного звука. Солнце стояло с юга, освещая проход на два размаха вперёд, но не было заметно никакой жизни, кроме мха и ящериц.

— Пока фонарики не включаем, — предостерёг серый дракончик, снимая винтовку с перевязи.

— Мне тоже не нравится отсутствие падальщиков, — Зален тоже прижался к стене, отодвинув к ней крылом фыркнувшую Мэривей:

— Мы уже показали свои тени. Будь тут охрана на посту, уже бы…

— А так и охрана не на посту уже бы.

— Отсутствие падальщиков можно объяснить, — протянул Асвер, — Если его убил яд, то вполне может быть, запах отпугивает всякую мелочь. Попахивает-то уже чувствительно, примерно так суточной давности покойничек. Вообще, что же его убило?

При ближайшем рассмотрении следов крови на скале было много, но было хорошо видно, что кровь сначала разбрызгалась в сторону пещеры, а уже потом вытекала из тела. Похоже, неизвестная сила ухлопала дракона практически моментально, это было вполне разумным объяснением тому, что труп лежал головой в сторону пещеры, а грудью, куда пришлась атака неизвестной силы, вниз.

— Давайте попробуем его перевернуть, только аккуратно! Мэривей, лови, только курок пред выстрелом взведи! — Асвер перебросил волчице свой карабин и аккуратно попытался перевернуть труп мордой вверх.

Получилось, только когда и Зален подсобил — очень уж был крепок покойник. Опознать его можно было только по зелёной чешуе — морда была разбита в кровавое месиво, будто по ней ударили кувалдой с размаха. На теле ничего не было, кроме нескольких рваных красных тряпок и кулона, изображающего круг и пирамиду перед ним, с вершиной в центре.

— Дарканец, — опознала знак Мэривей, спустившись к остальным с уступа. — Дарканцы и строили эти бункеры до Эры Ночи, когда навы и кракалевны уничтожили их цивилизацию… А, может, он просто стырил их символ.

— Скорее всего… — Зален напряг уголки пасти. — Эра Ночи началась тысячу лет назад и окончилась где-то три века до нашего рождения.

— Ну да, действительно, — согласно кивнул пепельный, — Если бы он ухитрился пережить Эру Ночи, то сейчас бы не лежал тут изрядно попахивающей тушкой, а минимум возродился бы где-то рядом. Или вообще пережил бы этот удар и приложил в ответ. Могущества ему должно было хватить. Где именно он свистнул медальон, теперь поди разберись. Ну это вопрос не срочный, да и неважный, там вряд ли было что-то более ценное, чем этот медальон. Кстати, прихватить бы его на всякий случай с собой,

С этими словами Асвер стянул с трупа медальон и накинул на собственную шею. Если вдруг случится проходить через проверки каким-то чудом уцелевшей системы безопасности, то дарканская сервоброня и медальон вполне могут помочь.

При былых приключениях среди деструкторов опознавательный знак этой секты и характерная одежда позволили залезть в пару храмов, оттянув начало битвы до последнего момента.

— В таком случае ты иди первый, — Мэривей вернула ему оружие, — как самый бронированный и вооружённый.

Спорить Асвер не стал. Оставалось только надеяться, что если здесь имеются автоматические ловушки, то они опознают всю группу как своих. От механических ещё можно попробовать увернуться и обхитрить их, а с автоматикой вроде турелей сложнее…

Визоры в шлеме сервоброни автоматически настраивались на окружающий уровень освещённости — во тьме Асвер видел всё так же ясно, как в тени при ясном дне. Зален и Мэривей больше ориентировались по энергетическому зрению и старались идти ровно за Асвером.

Если бы не древний костюм, он вряд ли разглядел бы дверь, спрятанную за фальшивой скалой. Она выделялась не в оптическом диапазоне, а в инфракрасном.

Асвер коротким жестом остановил идущих следом спутников:

— Здесь какая-то дверь. Не знаю, почему, но за ней на несколько градусов теплее, чем в пещере, если не врет тепловизор в костюме. Мне больше другое интересно, тот сталкер, который отсюда в броне вышел, через эту дверь вряд ли заходил, она практически не выделяется на фоне скалы. Через какой ход он тогда попал внутрь? Мэрвией, Зален, как думаете?

— Он мог быть магом или инженером, что мы о нём знаем? — Тихо предположил Зален. — И нередко у бункеров имеется несколько входов… другие он мог просто забыть или потерять. Никогда не слышал о находках подземелий после провала под землю?

— Слышал, и про естественные, и про искусственные. У нас в Клане все подземелья, конечно, учтены, хоть многие и не используются, но у людей, точно знаю, бывает сплошь и рядом. Теперь нужно разобраться, как открыть эту дверь. Перепад температур небольшой, вряд ли там очень уж жарко, но что поддерживается климат — уже интересно, — Асвер, немного повозившись с системами так и не освоенного до конца бронекостюма, засветил фонарик на шлеме и начал осматривать то место, где располагалась дверь. На "косяке" выделялось очень характерное место — вроде простой плоский участок, но что он делает рядом с дверью? — Вот тут место интересное. Сейчас попробуем… — и пепельный дракончик положил на плоскость правую лапу в перчатке.

В толще скалы что-то негромко загудело, скрипнуло — и дверь начала плавно открываться. Зален отошел на пару шагов в сторону, Мэривей навела на дверь ствол карабина.

В двух размахах за коридором с металлическими стенами виднелись створки кабины лифта, но до них ещё нужно было добраться через сетку из трёх лазерных лучей, пересекавшихся так, что даже худая волчица через них бы не пролезла. Каждый лазерный луч был окрашен в разный цвет — красный, зелёный и синий — возможно, из-за линз, прикрученных к модулятору.

— Да уж, — хмыкнул дракончик, задумчиво глядя на плотную сетку, — защита интересная. Странно, что лучи вообще видимые, наверное, чтобы группа диверсантов с ходу не вломилась.

— Или чтобы не попались свои, — внес предложение Зален, — Тогда эта система должна как-то отключаться.

— В медальоне может быть какая-то электроника? — волчица опустила ствол к полу пещеры.

— Не уверен, — покачал головой зеленый дракон, — Он плоский, металлический, сигнал будет экранировать.

— Если корпус не является антенной для этого сигнала, — добавил Асвер, выглядывая на стенах короткого коридора хоть какие-то выделяющиеся участки. Увы, стены были гладкими и явно сплошными, — Можно еще попробовать приложить сюда, — и дракончик прижал медальон к панели на раме двери, даже не снимая с шеи, благо рост и длина цепочки позволяли.

Панель его не заметила — даже не задумалась на секунду, как бывало, когда Асвер в молодости прикладывал карточку не того пропуска к электронному замку. На момент он отключал замок, и только через секунду приходило уведомление от сервера, что номер пропуска не совпадает — можно было успеть пролезть. Нет, не на этот раз.

Зален осторожно, чтобы не попасть под луч, открутил линзу от красного лазера и посмотрел на свет твоего фонаря:

— А эта зеленого цвета. Странно.

— Уже интересно, — дракончик поглядел на линзы — накрученные как придется, но в целом совпадающие цветами с лучами лазера, — Определенно, что-то это значит. Понять бы, что…

Асвер пошарил по подсумкам, вытянул небольшой прямоугольник плотного картона с какими-то старыми, от руки сделанными записями, и аккуратно поднес к одному из лучей. Край возле луча моментально начал обугливаться, и дракончик быстро убрал кусок картона:

— Так это не сигнализация, а уже работающая защита! Мэривей, подай, будь ласкова, красную линзу. По идее, должно сработать…

Только вот не сработало, но по самой прозаической причине — невысокий дракончик до объектива излучателя банально не дотянулся, а прыгать на лучи было бы самоубийством. Более рослый Зален забрал у пепельного линзу, и, с легкостью дотянувшись, накрутил ее на объектив. Красный луч моментально пропал. "пощупав" то место, где он только что светился, сначала куском картона, а затем и лапой, Асвер убедился — сработало.

— Меняем остальные линзы, или и так хорошо пролезем?

— Не будем рисковать, — Мэривей передала ардинцу две остальных линзы, чтобы он полностью убрал лучи: — Монохромный свет не проходит через препятствие, отражающее данную частоту. Но долго лучше их так не держать, а то перегреются и разрушатся.

Когда исследователи подземелий пролезли на ту сторону, им пришлось "запереть" за собой. Осмотревшись в тесном для своей компании предбаннике, они обнаружили бронированную дверь с выбитыми на ней рунами:

ВЗВЫТЬ

А под ними — цифровая панель:

1 2 3

4 5 6

7 8 9

0

— Опять задачка на логику, — хмыкнул дракончик, присматриваясь к рунам. Руны были вполне "заводского" вида, явно выбитые при изготовлении двери.

— Не такая уж и сложная, — пожала плечами волчица, — Сейчас попробуем. Видите, руны ощутимо похожи на цифры?

— Слишком просто, — покачал головой Зален, — Скорее, тут нужно ввести те цифры и числа, под которыми эти буквы стоят в алфавите, — протиснувшись вперед, дракон защелкал когтями по кнопкам. Введя код, нажал кнопку в нижнем углу.

— Не сработало, — отметил вполне очевидный факт Асвер.

— Тогда сейчас я попробую, — волчица начала вводить свой вариант кода. "Восемь-три-восемь-шесть-один-семь-шесть", — зачем-то мысленно проговорил код пепельный дракончик.

За дверью что-то загудело, и через пару секунд, когда гул стих, дверь чуть приоткрылась.

— Иногда знание лишь мешает привычными шаблонами, — Мэри коснулась когтем носа кислого Залена, протискиваясь в лифтовую шахту. В ней имелась лишь одна прорезь, в которую, подумав несколько минут, Асвер вставил снятый с трупа медальон. Он вошёл в глубь не полностью, но по ширине — как раз, створы захлопнулись, и кабина ухнула вниз.

Асвер лифты не любил — привычка снижаться и подниматься на собственных крыльях по собственному желанию не позволяла доверять бездушным дарканским механизмам. Чтобы немного отвлечься от неприятных ощущений, дракончик постарался припомнить все, что когда-то изучал и слышал о подземных лабораториях и исследовательских комплексах. Выходило, что лифт принесет троицу на "переходной" этаж — на нем будет пост охраны, щитовая вентиляционной установки, может быть, еще пара-тройка вспомогательных помещений и еще одна лифтовая шахта, ведущая дальше, в глубины горы. Так обычно делается для того, чтобы взрыв на поверхности не достал до оборудования и персонала, а группа диверсантов подольше добиралась, вынужденная преодолевать ловушки и сопротивление охранников.

Главный недостаток лифта в том, что он не позволяет проникнуть на этаж скрытно: он шумно подъезжает и двери распахиваются не мгновенно. Охрана пользуется заминкой, чтобы подготовиться к нападению и совершить удар первой. Драконы со змеиными мордами и широкими рогами, стоявшие на посту, не спрашивали ни пропуска, ни даже цели прибытия, а сразу ударили в пойманных в закрытом пространстве визитёров жутко дребезжащими бурами на конце посохов. Такой бы мог и броню Асвера пробить, если бы он им дал.

Стремительно выхватив кукри из ножен, перенесенных на бронекостюм, дракончик основанием лезвия подбросил вверх кончик посоха и стремительно сократил дистанцию. Крепкий удар усиленным системами костюма кулаком чуть ниже ребер — и обладатель не совсем обычной для Нашара внешности согнулся пополам, выронив посох. Второй страж, убрав от вскидывающей карабин Мэривей посох, попытался ткнуть им в Асвера, но юркий дракончик так просто сдаваться не собирался, поднырнул под опускающийся посох и крепко пнул охранника в голень, а когда тот с негодующим шипением припал на поврежденную лапу — добавил с левой лапы снизу в челюсть. Храбрый страж, закатив глаза, плавно стек на пол коридора.

Зален, даже не успевший поучаствовать в схватке, снял с оглушённых их медальоны, надеюсь, что они и окажутся пропуском к следующему уровню:

— Сейчас их допрашиваем или связать их и углубляться, пока тревогу не подняли?

— И к кому относился скинутый со скалы, — завершив со связыванием пленных, Мэривей осмотрела и саму комнату. Ни выходной двери, ни лифта не наблюдалось, сама комната была круглой, с четырьмя концентрическими кругами из центра, наполненными хаотичными обрывками линий.

— Куда углубляться? Ядрен бензин, и в этих подземельях завелись какие-то сектанты, — посетовал на судьбу Асвер, — Нет, по уму нужно сначала их допросить. Очень уж хочется понять, как тот сталкер утащил вот этот костюмчик, и откуда, если в отмеченном им же проходе нас ожидала охрана.

— Без окон, без дверей… — хмыкнул Асвер, проверяя когтем заточку клинка.

Получивший под дых дракон уже худо-бедно продышался, и теперь с заметной неприязнью, мешающейся со страхом, смотрел на троицу вторженцев. В особенности — на клинок в лапе невысокого дракончика. Карабин его не пугал, как уже знал Асвер, огнестрельное оружие в Нашаре было невероятной редкостью.

— Ну давай, рассказывай — кто вы такие и что здесь делаете? — деловым тоном осведомился Асвер, с характерным для очень острых клинков звуком проводя когтем по режущей кромке.

— Это я хочу спросить у тебя! — рыкнул, сверкнув глазами, связанный стражник.

— Э-нет, ты не в том положении, чтобы спрашивать, — ухмыльнулся пепельный дракончик, — Ведь это мы сумели победить вас, а не наоборот. Так что я жду ответа.

Устрашающий облик вкупе с неистовым прорывом явно произвели впечатление на стражей, поэтому запугать их не составило особого труда, и признавались они как на духу:

— Мы стережем Храм Водной Бездны! Вы успели как раз к обряду, если он вас интересует, а если нет — тем лучше, и волны вас сокрушат!

— Деструкторы, — Мэривей присмотрелась к буру на палке. — А копья подобрали дарканские, причём это даже не оружие, а шахтёрский инструмент.

— Прошлый мой визит в храм деструкторов к обряду закончился не очень хорошо… для вызываемой сущности, — Асвер мимоходом пожалел потраченную тогда пулю, несущую хитрый заговор на смертельную рану, — А теперь рассказывайте, как туда пройти!

— Мы не знаем, — признался получивший под дых дракон, — Каждый раз нас приводил сюда наш командир, он как-то открывал дверь с той стороны. А когда он уходил, дверь за ним без следов закрывалась.

— Знаешь, — вступил Зален, — Эти линии мне напоминают очередную логическую задачу. Сейчас прикинул расстояния, размеры, и вижу, что они нанесены как бы на вращающиеся диски.

— Вращающиеся, говоришь? — волчица присела и попыталась провернуть одно из колец, надавив на него ладонью. Кольцо на провокацию не поддалось. Тогда Мэривей оперлась на кольцо второй ладонью, в которой все еще был зажат один из трофейных медальонов охраны, и ехидно отметила: — Нет, Зален, тут ты не пра-а-а…

Именно на этом месте кольцо таки сдвинулось под весом тела волчицы, и она начала заваливаться на выставленную лапу, взмахнув в воздухе второй. Асвер поймал лапу волчицы, придержав ее от падения. Мэривей перехватила медальон в другую лапу, и попыталась повторить трюк с поворотом кольца. "На себя" кольцо двигаться не хотело, но "от себя" крутилось вполне бодро. За пару экспериментов команда приключенцев установила, что за поворот колец в другую сторону отвечает второй медальон. Еще пара минут ушла на выставление колец до полного совпадения всех линий, сложившихся в какую-то надпись, после чего в еще несколько секунд назад монолитной стене приоткрылась дверь.

— "Глубинная лаборатория", а не "Храм Водной Бездны"! — Зален прочёл древнедарканский шрифт. — Что там находится дальше?

— Если вы лучше нас знаете, что это за постройка, то и представление о её наполнении получше нашего! — Задерзил пленный, но Мэривей огрела его по голове:

— Убивать мы вас не будем, но готовы ещё сильнее наполнить страданиями ваше существование!

— Чтобы пройти до святилища и выхода к осьминогам, надо мост поднять с контрольной панели. Ещё там есть компьютеры, но к ним никому залезть не удалось, там лазеры не отключаются…

— Понятно, — хмыкнул Зален, но дальше на счет отключаемых лазеров распространяться не стал. В конце концов, можно будет снова попробовать провернуть финт с переустановкой цветных объективов.

— Глубинная, значит? — переспросил Асвер, поправляя ремень с ножнами.

Слово "глубина" в названии и упоминание осьминогов в речи незадачливых охранников навевало нехорошие мысли, и к дальнейшему пути требовалось подготовиться. Пепельный дракончик, пошарив по подсумкам, вытянул две пачки патронов. Пачка "стандарта" полная, тридцать патронов с оболочечной пулей, которые хорошо прошибали кирасы толщиной до пяти ногтей и щиты из дубовых досок в два пальца толщиной. Разумеется, немало впечатлений доставалось и тому, кто прятался за кирасой или щитом. Но против тех осьминогов, которые доставили немало хлопот еще в окрестностях отеля, такие пули подходили слабо. Нужно было более сильное средство.

Во второй пачке лежали патроны со специальными пулями. Бронебойные против головоногих тоже мало помогут, а вот экспансивные… Таких набралось аж полтора десятка. Выбрав четыре патрона, Асвер передал их волчице со словами:

— Замени патроны в барабане. Рычаг вниз, да, вот так, теперь этот флажок вниз и вперед, — с легким щелчком откинулся барабан, и Мэривей споро выщелкнула четыре патрона со стандартными пулями, заменив их специальными. — А теперь защелкивай барабан обратно, поставь перед стволом два стандарта, и закрывай рычаг, — барабан провернулся, с легким шелестом сработал механизм.

Зален тем временем оттащил обоих охранников к стене. Убивать их было несколько рискованно — вдруг их состояние как-то дистанционно отслеживается? А сейчас, если кто пожелает проверить — вот они, часовые, сидят у стеночки. Подремать решили, или просто устали стоять.

— Акваланги доставать? — посмотрел он на бронекостюм товарища. — А то одновременно его носить с бронёй не получится.

— Ты полагаешь, что сразу за этой дверью нас ожидают залитые водой коридоры? — хмыкнул дракончик, — Я вот несколько сомневаюсь. Это же лабораторный комплекс, и вода тут должна, по идее, быть только в аквариумах. Хотя, если вспомнить лаборатории "Белый орел", то возможны варианты. Хоть бы даже и отказавшие насосы.

Те лаборатории мастер Юрий вспоминал со старательно сдерживаемым матом. Силовые поля, автоматические турели, обвалившиеся потолки, народившиеся непонятно из кого под действием магических выбросов твари… а нужный артефакт, как специально, обнаружился на одном из нижних ярусов. Впрочем, где ещё его надёжней запрятать — только в открытом космосе.

Лестница вела вглубь скалы на много пролетов, казалось, что лифт опускал на меньшую высоту, чем уводили вглубь ступени. Скафандр шагал словно сам по себе, Асвер не уставал, но беспрестанный лязг начинал его раздражать, пока Мэривей не почуяла недовольство дракончика:

— Стой, обмотаю тебе подошвы.

— Одежду не жалко? — Зален сообразил, что кроме как собственными штанами ей это сделать и нечем.

— Не так уж много тут надо, — отозвалась волчица, отдавая Асверу карабин и примериваясь сохраненным с прошлого места работы ножом к штанинам пальца на три повыше колена.

— И что я сразу не посмотрел, что тут сняты подошвы, — вздохнул Асвер, укладывая карабин на плечо, а большой палец — возле курка, — Еще в Расторге бы подобрали какой-нибудь суррогат, хотя бы подошвы от старых башмаков по размеру бы подрезали. Ну хорошая мысля, как говорят земляне, приходит опосля.

Смелым движением волчица обрезала штанины, свернула их в тугие, плотные валики и попыталась закрепить на подошвах. Но удалось это только с помощью пары кусков мягкой стальной проволоки из запасов Асвера. Изогнули несколько скоб, зацепили их края за петли "родных" креплений костюма, тут подтянули, там поджали — и вот импровизированные мягкие подошвы уже неплохо гасят звук шагов.

— Спасибо, так гораздо лучше, — кивнул Асвер, переступив с одной лапы на другую.

Теперь единственным звуком, что издавала сервоброня, оставалось скрипенье шарниров, но его можно ещё было стерпеть, и оглушительным оно казалось лишь в полной тишине. Ей предстояло сопровождать спуск ещё совсем немного времени. Потом на фоне из давящей тишины начал проступать тихий гул. Ещё погодя он разделился на монотонный треск и ритмичные голоса. Голубоватые мерцающие отблески осветили дно лестничной шахты в трёх пролётах ниже.

— Похоже, судьба такая — являться на всякие темные ритуалы прямо к началу, — негромко хмыкнул Асвер, останавливаясь.

Природу треска вот так, с ходу, было не понять, разве что в ряды деструкторов затесалось десятка два кракалевн. Противник хоть и не самый стойкий, но неприятный. А вот голоса, скорее всего, читали какую-то молитву или заклинание.

Двигаясь как можно медленнее и незаметнее, команда подобралась к началу лестницы. Асвер осторожно высунулся из не освещенного проема.

Ритуал проходил в огромном зале в толще скалы. Когда-то это была естественная полость, но даркацы ее изрядно облагородили — подперли своды решетчатыми балками и колоннами, смонтировали неплохое освещение и серьезные кран-балки. Проем, из которого высовывался сейчас пепельный дракончик, вел на закрепленные к стенам, чуть ниже кран-балок, мостки с перилами. В дальнем конце мостков, на другой стене, сверкали стеклом окна операторской кабины, рядом с ними тускло блестел потускневшим от возраста и пыли хромом лифт с решетчатыми стенами.

Основное действо же разворачивалось внизу. Вдоль стен, между стальными колоннами, стояли вертикально цилиндры из толстого стекла, какие — заполненные мутным раствором, какие — пустые и даже разбитые. В середине помещения же стояли с десяток здоровенных этак десять на пятнадцать шагов, аквариумов. Свет испускало нечто, находившееся в угловом аквариуме, вокруг которого стояли на коленях разные драконы, велнары и даже люди.

По всему выходило, что непрошеные гости заявились через дальний эвакуационный выход, охраняемый чуть ли не по остаточному принципу.

Над цилиндрами и аквариумами гуляли молнии, набираясь всё гуще, пока наконец не отрывались кольцом от жидких колонн и не поднимались к потолку зала — а может, ещё более широкой шахты, потому что кольца шли и шли, уменьшаясь и тускнея, но верха гигантского колодца не достигали. Ни знакомый с техникой разнообразных измерений Асвер, не имевший представление о местной технологии Зален не могли предположить, дарканским умам или безумию деструкторов принадлежала эта циклопическая ректификационная колонна и какой цели служила, а в голову Мэри закрадывались лишь недобрые предчувствия и интуитивные догадки, что подобными масштабными стройками мог заниматься лишь военно-промышленный комплекс для вполне определённых целей. И можно назвать себя счастливыми, если деструкторы не имели понятия, как именно оперировать этим оружием, а лучше бы оно и вовсе вышло из строя.

Ритуал от простых молитв постепенно переходил к жертвоприношению. Если бы несчастной жертвой обряда был кто-то разумный, Асвер не мог бы поручиться за свою сдержанность, но сейчас к светящемуся генератору подносили какое-то небольшое животное.

Троица залегла на мостках, аккуратно выглядывая вниз. В операторской кабине никого не было, освещения тоже не было, заметить их в неверном свете высоковольтных разрядов было чрезвычайно тяжело. Во всяком случае, пока они себя никак не обнаружат. Об этом и завязался негромкий разговор.

— У меня не осталось заговоренных на смертельную рану пуль, — признался Асвер, — Есть две серебряных с белым фосфором, но неизвестно, сработают ли, а если да — то нанесут ли вызываемой сущности хоть какой-то урон. Понять бы еще, что будет делать эта сущность — выслушает ли своих жрецов и верующих, пообедает ли всеми присутствующими, или сотворит что-то другое, вовсе непредсказуемое. В эту жертвенную тушку я попаду не напрягаясь, но звук выстрела выдаст нас на месте, может, даже сбежать не успеем. У кого какие варианты?

— Её убийство не завершит ритуал в их пользу? — Зален в нашарских культах не разбирался, но и на товарищей своих глядел в растерянности, не уверенный, что они смогут его просветить.

— Стреляй… — Мэривей дала добро, доставая из подсумков на броне товарища коробочку, — а я отвлеку их после.

— Только забрасывай подальше, полста энгракков нашего хлоратита — не горсть орехов, — не глядя на действия волчицы, дракончик снял с предохранителя карабин и взвел курок. А затем обернулся, — Мэривей, ну… это действительно вариант поинтереснее, появляется шанс решить дело без лишнего шума!

В лапах волчица держала небольшой деревянный ящичек с погрызенным углом, через который поддерживалась периодическая связь с навом Хъесептенецкором. Благодаря этому ящичку появлялась реальная возможность выдать себя за посланцев другого нава.

Пепельный дракончик вернулся взглядом к ритуалу и тут же вжал приклад в плечо. Жертвенное животное, больше всего напоминавшее молодого барашка, как раз было приподнято над головами, дабы показать верующим всю серьезность намерений жрецов. По идее, сейчас они его подержат пару-тройку секунд, а дальше — на алтарь. Допускать такого сценария нельзя.

Из прорезей дульного тормоза хлестанул дым с пламенем, приклад лягнул в плечо, будто кувалдой через лист фанеры приложили, а тяжелая пуля в цельной оболочке угодила аккурат под позвоночник, переламывая позвонки гидроударом, заставляя голову повиснуть на трахее и окропляя брызгами горячей крови жрецов и их паству.

Труп, брошенный вздрогнувшими от неожиданности деструкторами на алтарь, стал раздуваться, хлынувшая из него кровь за секунду образовала глубокую лужу вокруг — вылилось куда больше, чем тельце было способно в себе удержать. Мэривей открыла крышку коробки, и молнии в тот же момент окрасились в жёлтый цвет. Волчица зачитала слова с бумажки, положенной в ящик кем-то, но не могла не запинаться из-за сумбурности текста и корявого торопливого почерка:

— Как ваз здесь много, и вы все будете меня использовать! Все будете со мной разговаривать, по-очереди и все вместе! Четверо уже собраны на своих местах, пришло время для главного ритуала, и я пожму вам руки, мои друзья! Не тяните и подгоняйте служителей в храме Всерастворения.

Были там ещё пара строчек, советовавших немедленно подобающе расправиться с подателями сего послания, но их Мэри не стала оглашать.

Тем временем кровавая масса начала подниматься и складываться в подобие фигуры. Зелёного дракона передёрнуло от страха:

— Ну я же предупреждал?..

— А кто же знал, что они эту тушку все-таки докинут? — отозвался Асвер, откидывая барабан и заменяя стреляную гильзу патроном с пирохимической пулей — серебряной, начиненной белым фосфором. Несколько секунд, нужных на перезарядку, у него было гарантированно.

Деструкторы, не шевелясь, смотрели на стоящую во весь рост волчицу с листом бумаги в лапах. Видимо, силились понять, кто же это пожаловал к ним в гости и что от незваных гостей теперь ожидать? Фигура над алтарем набирала плотность, и Асвер навел на нее карабин. Тонкая серебряная оболочка пули, помявшись о края нарезов, при контакте с любым препятствием должна была разорваться, а фосфор — вылететь наружу и воспламениться. Но даже если этого не произойдет — серебро все равно остается чрезвычайно опасным для разной нечисти металлом.

— Это не деструкторы! — воскликнула рыжеволосая полудраконесса — Асвер узнал провожатую до храма Всерастворения. — Негодяи украли коробку из нашего храма.

— Не срастается… — проворчал Асвер, высаживая заряд в дёрнувшийся кровавый силует. Состав зашипел в закипевшей и сгустившейся жидкости ужасного духа.

— Мы отличные деструкторы, лучше вашего! — нагло заявила Мэривей. — Перебили вашу охрану и беспомощного голема!

— Тогда готовьтесь к величайшему благословению! — захохотал жрец с жертвенным кинжалом, вонзая его в алтарь. Молнии прекратили "мирно" окольцовываться и подниматься вверх, вместо этого разошлись в стороны, как в колбе Теслы.

— Я тебя сейчас сам благословлю! — рыкнул Асвер, отрабатывая затворным рычагом.

— Ты не сможешь помешать мне нести хаос! — успел выкрикнуть жрец, а затем повалился назад. Еще бы не повалиться, тяжелая винтовочная пуля в лоб — это все-таки не горсть орехов.

Молнии, до этого выходившие из навершия на рукоятке кинжала, без направляющей воли стали ощутимо медленнее смещаться, и теперь не целились в троицу липовых деструкторов, а ударяли без каких-то разрушений куда придется.

— Куда рванула? А ну стоять на месте! — крикнул пепельный дракончик деструкторше, бросившейся к алтарю, — Любой, кто на пять шагов подойдет к кинжалу, тут же и ляжет!

К сожалению, и без него храм был напичкан неприятными сюрпризами. Культист у дальней стены, еле заметный в мигающем светомраке, рванул рубильник, и напор воды разнёс аквариумы, быстро затапливая зал и поднимая игровую площадку для разрядов. Деструкторы же быстро сиганули под поверхность, уберегаясь от молний — насколько могли успеть это сделать.

— В операторскую, срочно! — Асвер дернул затворный рычаг и вскочил с решетчатого пола мостков, — Там должны быть какие-то посты управления, раз уж тут что-то до сих пор работает!

— Вряд ли это дубль системы, — Зален подбежал к приборной доске и стал осматривать её на наличие разъёмов, но дарканцам нейроинтерфейс знаком не был, лёгкое решение отметалось. Мэривей тоже поднялась повыше, нацарапала что-то на обратной стороне записки и закрыла коробочку:

— Вдруг план два сработает…

— Там должна находиться кнопка аварийной остановки! — Асвер спустил курок и сунул карабин под крыло, к креплениям, — И эта кнопка большая и приметная, чтобы долго не искать и попасть сразу ладонью!

— Ты уверен, что она вообще существует? — волчица подключилась к поискам.

— На наших станках их по две-три штуки, и по четыре на каждую кран-балку! — Асвер лихорадочно обшаривал пульт и окрестности взглядом… и нашел. Кнопок красно-желтой расцветки было две. Одна под колпаком из толстого стекла, в пестрой рамке, другая в добрых пяти ладонях от нее, без всяких ограждений и высоко выделяющаяся на фоне остальных кнопок и переключателей. Прямо как на привычном оборудовании из мастерских Клана.

Зален решил, что нажимать надо в первую очередь кнопку без колпака. Если активируешь аварийную остановку — ничего страшного, а если самоуничтожение — такие лучше не задевать лишний раз. И он еле успел ею воспользоваться — дверь в зал загерметизировалась лишь за секунду до того, как вода к ней подобралась.

Выдохнув с облегчением, севшая на пол Мэривей достала из коробки уже готовое обратное послание:

"Серый был прав! А ты зря меня шантажируешь! Ты же знаешь, как я зависим от общения. Лучше отнеси меня куда-нибудь к тем, кто будет чаще со мной общаться, если самим со мной не интересно. Когда вы так же часто со мною переписываетесь, как не в минуту опасности или когда вам требуется от меня моя помощь? Я не против помогать вам, коли вы действительно станете моими друзьями".

Асвер глубоко вдохнул и выдохнул. Будучи больше "гражданским специалистом", он не очень любил беготню со стрельбой. Гораздо приятнее было бы тихо и неспешно проползти на склад, уволочь несколько образцов технологии, крайне желательно в рабочем состоянии, и так же тихо покинуть старые лаборатории. Но, увы и ах, не получилось. Хорошо хоть, что в Клане на работу с оружием, бег и оперативное тактическое мышление натаскивали каждого, и даже практически не вылезающий из кабинета аналитик запросто мог выйти против пары-тройки противников хоть с двойной глефой, хоть с "драконкой" — тяжелой, под рост и лапу дракона, самозарядкой.

С удовлетворением наблюдая, как плавно падает уровень воды — от следов влаги на стенах до поверхности воды было уже уверенных пара шагов — Асвер привалился спиной к стене, предварительно проверив, нет ли каких-то кнопок и рычагов, и произнес:

— Ну, этот раунд за нами. Вызванный дух не сумел воплотиться, фосфор все же сделал свое дело, мы выпрыгнули из-под атаки деструкторов, и через минут двадцать-тридцать сможем попытаться продолжить путь… или гораздо быстрее пройти внутрь через эти двери, — дракончик кивнул на малозаметные среди облицовочных панелей две створки раздвижных дверей, — Если бы не эта рыжая… ядрен бензин, как все-таки тесен мир! Я думал, ее упокоило, когда мы уходили по-Панамски из прошлых катакомб. Ну да ладно. Мэривей, что ты все-таки написала Хъесептенецкору?

— Пригрозила, что если он нас не спасёт, я отнесу его коробку в склеп и запру там навечно, — Мэривей повертела бумажку, выискивая свою запись, но это был новый кусок пергамента, старый пропал.

— Как бы ты отнесла уже мёртвая? — Зален ткнул хвостом свою перепонку. Человек бы на его месте покрутил пальцем у виска.

— Мёртвые навы могут двигаться и действовать, вот я и сыграла на его незнании наших реалий, — оправившись, Мэривей тоже подошла к приборной доске. — Быть может, тут найдётся схема помещений, желательно с биолокатором?

— Нет ни экранов, ни разъёмов, — Зален выглянул через стекло — ни одного трупа в комнате. То ли смыло, то ли никто из членов культа и не погиб. — Продолжаем действовать осторожно. Асвер, сколько часов работы осталось у твоего костюма? Желательно в нашарских часах.

— Я бы и сам хотел знать. Впрочем, так прикидывать, не может он сильно много энергии потреблять, иначе Даркан бы на одних бронекостюмах в трубу бы вылетел. Душу он из прежнего хозяина вынул, да от меня подпитался… Полагаю, не меньше суток пробегает. А даже если и меньше — уж сбросить его всегда можно, на это должен быть аварийный запас. Вряд ли кто другой его оденет, ты же под меня перенастраивал систему, а я прочих драконов сильно мельче. И вообще, вокруг нас бегают десятки деструкторов, которые нам точно не рады. Полагаю, можно их уговорить поделиться энергией, были бы кристаллы, чтобы эту энергию запасти.

— Я умею поглощать души, — заверил Зален, присматриваясь к светодиодам на спине брони. — До следующего утра должно хватить и имеющегося… а потом всё равно привал, не станешь же ты ночевать в доспехах, как их прошлый владелец?

— Ни так, ни иначе, — Асвер шутку чёрного юмора не оценил, вместо этого подошёл ко второй двери, изучил её повнимательнее. Снова кодовый замок:

МЕЧ И ЩИТ

123

456

789

0

— Опять задачка на логику, — произнесла Мэривей, приглядываясь к надписи, — Хм, а тут уже другое решение, форма букв и цифр сильно не совпадает.

— Да и длинный код вряд ли будет удобен на внутренних дверях, где чужие не ходят, — поддержал Зален, — Меч и щит, два предмета… но не два знака, слишком просто. А вот три знака — уже больше похоже на реальность.

Зеленый дракон бодро отстучал код — "один-восемь-ноль", и двери с тихим гулом двигателей разъехались в стороны.

Коридор, за исключением небольшой площадки перед дверью, походил на длинный бассейн, только над водой, не опускаясь под её поверхность, были закрытые гермоворота, а внизу — полоса из блестящего как золото металла. Поработав с приборной панелью, Зален открыл и эти створки, вызывав золотую дорожку как мост к следующей комнате с полом из светящихся плит и суперкомпьютеров в прорезиненных корпусах по стенам.

Асвер лишь вздохнул:

— И тут вода. Интересно, тут хоть нормы электробезопасности соблюдаются?

— Какие еще нормы? — Мэривей подозрительно осматривала коридор, явно опасаясь возможных ловушек.

— "В сырых помещениях напряжение питания освещения и электрического инструмента не должно превышать тридцати шести единиц, для погружаемых в воду осветительных приборов — не более двенадцати единиц", — по памяти процитировал Асвер, прикидывая между тем, опасно ли с ходу, без проверок, соваться в воду.

Зален предпочёл проверить это старым дедовским методом — бросая по пути различные предметы. Плевок в воду исчез, только её коснувшись — возможно это даже не вода, а кислота или щёлочь. Зато проводящая золотая дорожка оказалась безопасной как для предметов, так и для лап. Однако даже малейшее давление на светящиеся плиты вызывало лазерную решётку, прорезающую воздух над ними.

— Сюда бы зеркало четырнадцатикратной полировки, — оскалился зеленый, — излучатели бы тогда вывели из строя сами себя.

— А праной закрутить лучи не умеешь? — хмыкнула волчица.

— Не такой же мощности! Это как тормозить звездолет, хватая его за нос.

— М-да, начнем отстреливать излучатели — точно сработает защита. Обесточить лазеры снаружи нереально, отключить изнутри — возможно, но на стенах не за что цепляться, а в воздухе я долго не продержусь. Как-то эта система должна отключаться снаружи, — Асвер еще раз вздохнул, — Каким-то образом же проходили внутрь операторы! Кулон попробовать — не уверен, что нам достался ключ одного из операторов, но попробовать можно. Смотрим, есть ли где-то щель, вроде той, что в лифте.

— Тут должна была быть панель, — показала Мэривей на неглубокую нишу прямо у входа. Короткие обрывки проводов и пустые штифты подтверждали её предположения.

— Без разъёма… — с сомнением протянул Зален, рассматривая провода. — Не подключусь.

— А на полёт без помощи крыльев твоей праны хватит, Абу Сяун? — коротко хихикнула самка.

— Телекинез на самого себя?.. если только недолго.

— Компьютеры всё равно твоя стихия, — Асвер распахнул крыло в сторону серверной. — Если длина твоего удлинителя позволяет и там найдётся нужный разъём, то можно пролевитировать только провод, это несравненно легче.

Разъем нужного типа, на первый взгляд, все-таки был. Он располагался на самой простой компьютерной панели, и эта панель была чуть ли не самой дальней от входа. Хватило бы только длины кабеля…

Чтобы не возиться на месте, зеленый дракон сразу вставил один конец кабеля в сокет, второй зажал в правой лапе. Сосредоточился, даже закрыл глаза — и разжал лапу. Кабель же, вопреки законам физики, не свалился в воду, а плавно потянулся к нужной панели. Длины вполне хватало, но тут наметилась другая беда. Зален тянул телекинезом только наконечник, и середина кабеля провисала, уже опасно приблизившись к плитам пола.

Асвер осторожно подвел под центр прогиба кончик хвоста, придерживая кабель. Опытным путем уже было определено, что лазерная решетка сначала загорается, и только через секунду начинает движения, так что времени отдернуть и хвост, и кабель при срабатывании лазеров было вполне достаточно.

С негромким щелчком кабель вошел в разъем, и Зален замер без движения. Прошла минута, другая… плиты пола, пару раз мигнув, погасли. Асвер уже начал высматривать какой-нибудь предмет для проверки, чтобы кинуть на плиты — вдруг штатный компьютерщик команды вместо защиты отключил лишь предупреждающую подсветку?

— Внешняя защита обесточена, — он отошёл на несколько шагов назад, чтобы кабель не провисал даже без поддержки телекинезом, — но в дарканском устройстве серверов я не разбираюсь. Некоторые каналы односторонние, некоторые двусторонние, и все непременно имеют зачем-то один канал, замкнутый на тот же сервер. И имейте в виду, с точностью сохранить информацию в мозгу я не смогу, только что запомню из интерфейса. Иными словами, что вас в первую очередь интересует?

— Системы защиты, — без долгих раздумий отозвался Асвер, — Всякие ловушки и датчики движения. Неплохо было бы настроить управление защитой на этот медальон, — дракончик поднял висящий на шее древний медальон дарканцев, — Но это как получится. Во-вторых, ценности. Древние, но нужные сегодня технологии и знания. Энергия, большие величины в компактных объемах. Компактное и мощное оружие. Это если в порядке приоритетов.

— На медальон не получится, это аналог магнитной карточки, — на первый вопрос Зален ответил быстро, на остальные — только через некоторое время, копаясь в серверах. — Источник энергии здесь свой, который питает шахтовую пушку. Из технологии самое интересное — сенсоры, которые даже сейчас карту всей планеты интерактивят. Сохранились звездолёт и девяносто дарканцев в стазисе. Но к ним продираться через восемьдесят восемь драконов и восемьдесят четыре "тестируемых живых организмов".

— Даже если по одной пуле на каждого, то патронов у меня не хватит, — вздохнул дракончик, — В Хорриан метнуться за боеприпасами и подкреплением — это по здешнему времени часа четыре, точнее время согласовать не удастся. Ближний бой — тоже вариант не лучший, положить такое количество агрессивных, владеющих праной существ для меня нереально. Вот разве что… Посмотри, есть ли тут какие-то оружейные комнаты, и не разграблены ли они до сих пор?

В наличии на подземной базе с такими "тестируемыми живыми организмами" каких-то запасов оружия Асвер не сомневался ни на секунду. Были сомнения в сохранности арсеналов и боеприпасов… но, будь в лапах деструкторов реальное боевое оружие — охранники на входе были бы вооружены именно им, а не шахтерскими бурами.

— Насчёт разграбленности данных нет, но координаты арсенала и коды доступа у меня теперь имеются, — Зален выдернул и быстро смотал телекинезом провод. — Пройдём в обход всех этих нежелательных персон на биолокаторе.

— Зален, ты хоть какой-нибудь пароль на систему поставил? — немного обеспокоенно спросила Мэривей.

— Ты обижаешь профессионала! — хмыкнул зеленый дракон, убирая кабель в карманное измерение, — Конечно, поставил, и теперь неправильно названный пароль спровоцирует включение лазеров.

— Все это, конечно, очень хорошо, а вот как там насчет встречных? — спросил Асвер, наконец выбравший момент перезарядить карабин.

— Немного, — покачал головой Зален, — Четверо, и судя по схемам в компьютерах, сейчас они стягиваются в какой-то большой зал, так что нам на пути встретиться не должны.

— Не особо я рассчитываю что-то найти в оружейной, — тихо посетовала Мэри, прежде чем вернуться в контрольную комнату из серверной, — такие самоорганизованные отряды, захватив бункер, в первую очередь разграбят арсенал.

— Буду надеяться, что они перепутали его с инструментарием, — Асвер вспомнил, что "буровые копья" охранников действительно больше походили на инструмент, чем на действенное оружие.

Вода из зала, за которым "наблюдала" контрольная комната, сошла благодаря указаниям Залена, что он совершил, ещё будучи в серверной. Быстрым шагом, надеясь не попасться никому на глаза, троица прошла по окольцовывающим шахту подмосткам до другой контрольной рубки. Осторожно заглянув в окошко, Асвер заметил, что это помещение больше напоминало операционную. На каталке лежала дохлая антропоморфка — то ли волчица, то ли собака — с пробитыми насквозь бёдрами и плечами. Тело было подсоединено проводами к жуткого вида машине с катушками толщиной в две ладони и колбами ламп размером с голову. Немного отдельно стоял осциллограф, мерявший прямую линию пульса. Странный, правда, осциллограф — с двумя манипуляторами, один в виде гаечного ключа, другой с распылителем, похожим на огнемет.

— Программистов среди них, может, и нет, — протянул Асвер, глядя на жутковатую обстановку лаборатории, — Но какие-то медики, безусловно, есть. И непохоже, что это давний эксперимент, датчики на большой срок никто подключать не будет, да и кровь только-только начинает засыхать. Ох, чую, что эта лаборатория и осьминоги связаны, но как — пока понять не могу.

Почувствовав каким-то образом движение и тихий разговор за переборкой, осциллограф свернул провода с трупа и пошёл на своих четырёх ножках, как Мойдодыр Чуковского, к выходу на открытую галерею, где и притаились исследователи — видимо, не так профессионально, как им хотелось.

— До сих пор работают, — тихо прорычала Мэривей, подпиливая кинжалом часть пола непосредственно у двери. Кинжал туго, но прорезал рифлёный лист металла, а к моменту появления безумного автомата импровизированная ловушка уже была готова. Только осциллограф открыл дверь и наступил на слегка пропиленный прямоугольник, как участок пола отломился под его весом, и робот с ужасным грохотом свалился вниз.

— Теперь быстро! — Мэривей перепрыгнула через дырку в полу, направляясь к указанной Заленом двери.

Асвер пропустил Залена вперед, бросил взгляд вниз. Высота была не очень большой, но самоходный прибор разлетелся вдребезги, и сейчас даже не искрил, лишь испускал струйки сизого дыма. Из-за угла высунулась чья-то любопытная морда, и дракончик не стал ждать, пока его заметят снизу — опустившись на четыре конечности, он, стараясь производить как можно меньше шума, побежал к двери. Судя по отсутствию воплей в стиле "Смотрите!" и "Что это пронеслось?", ему удалось добраться до двери незамеченным. Мэривей и Зален ждали его в коридоре.

Оттуда по лестнице, обвивавшей квадратную шахту, они быстро спустились до затопленной части бункера. Должно быть, не все насосы работали должным образом, но охотники за дарканскими артефактами, по счастью, прихватили с собой акваланги. Асвер, правда, спросил у Залена, прежде чем тот начал помогать ему снимать костюм:

— Твоего карманного измерения хватит на такую тяжесть? Да и осьминогов пресловутых я опасаюсь.

— Ты же оставил у себя в подсумках репеллент, насколько я помню… Доспех и правда тяжёлый, но не только для нас, а запаролить его можно точно так же.

— Смысл его запароливать, нормального размера дракон все равно не влезет, только такой мелкий, как я, — хмыкнул Асвер. А потом добавил: — Впрочем, давай. Надежнее будет.

Зален подключил к костюму кабель, к другому концу кабеля подключился сам, и поставил на активацию бронекостюма названную Асвером фразу. Фраза была, с одной стороны, логичной и краткой, но с другой же — не имела почти никакой связи с Нашарским бытом, поэтому случайно подобрать ее было практически нереально.

— Репеллент еще есть? — озабоченно спросила Мэривей, натягивая и закрепляя ласты.

— Почти половина, — встряхнул баллон Асвер, — А тут коридоры неширокие, течения нет, так что эффективная доза будет совсем небольшой.

По этой причине Асвер плыл вглубь шахты первым, даже перед освещающим путь праническим огоньком Заленом. Асверу сразу вспомнилась короткая, но нервная работа в подводном отеле "Дом Иресара", на средства, там заработанные, и была организована эта экспедиция… Осьминоги в те дни представляли чуть ли не большую опасность, чем Воплощения Тьмы. Но Асвер уже более-менее приноровился с ними воевать… Как и они с драконами.

Неожиданностью появление щупалец с очередного этажа не стало, пусть даже они были раза в два длиннее и толще, чем морские собратья. Но на репеллент спруту хоть бы хны, и это неприятно удивило. Мэривей выстрелила из гарпунного ружья в проём, из которого многорукий высовывался. Заряд был всего один, зато в цель попал.

Асвер скинул фиксирующий ремешок и выдернул из ножен кукри. Фехтование не было его сильной стороной, но рубануть тяжелым, отточенным до бритвенной остроты клинком — много навыков не нужно.

Щупальца дергались, и было похоже, что первым же зарядом волчица угодила в нервный центр. Но, все равно нужно было вернуть гарпун, и потому Асвер, жестом попросив Залена переместить магический светильник и держа наготове кукри, сунулся в боковой проход.

Осьминог, поймавший в голову заряд, уже лежал на полу и только вяло дергался. К счастью, в обозримом пространстве больше головоногих не было, поэтому дракончик быстро выдернул гарпун, на всякий случай чиркнул кончиком клинка по глазам осьминога и поплыл обратно, к ожидающим напарникам.

Плавать посреди океана было для Асвера не обыденно, но обычно. Ожидаемо грести сквозь пучину у дна и коралловых рифов. А плыть вниз по лестничной шахте при свете пранического огонька было немного сюрреалистично, и возможная опасность лишь сильнее возбуждала любопытство и своеобразное чувство прекрасного. Трофеев за этот оспуск Асвер точно наберёт всем на зависть… А то, может, они окажутся настолько полезными для Хорриана, что Асверу сразу вторые каникулы выпишут, для большей продуктивности?

Улов был действительно неплохим, объяснялось и то, почему деструкторы основную оружейную не оприходовали в полную меру. Главным богатством затопленного арсенала являлись два сервокостюма вроде тех, что оставил наверху Асвер, но под нормальные драконьи размеры. Впрочем, Асвер помнил, что они могут даже под разные расы подстраиваться, сам-то он носил "человеческий".

Но более интересной находкой являлся загадочный автоклав в той же комнате. Неспроста же его поставили в оружейную…

Общаться под водой можно было лишь жестами. Это было очень неудобно для привыкших к "сухопутному" образу жизни Асвера и Залена, но Мэривей, чаще работавшая с аквалангом, особых трудностей не испытывала. Быстро окинув взглядом оружейную, она показала лапой наверх. Под потолком была прослойка воздуха. Небольшая, заметно меньше локтя, да и воздух в ней наверняка старый и затхлый, но тут можно всплыть, чтобы перекинуться парой слов.

Тройка археологов-любителей всплыла под потолок и, оказавшись в воздушном "кармане", избавилась от воздушных шлангов.

— Что может быть в этой емкости? — первым делом спросил у напарников пепельный дракончик, — Надеюсь, не какой-нибудь кадавр профессора Выбегалло? Что это такая батарейка для неизвестной, но очень мощной установки — не похоже, очень уж нестандартная упаковка.

Зален почесал себя за ухом:

— Разъёмов я на ней не увидел, управление только кнопочное. Так или иначе, если скафандры я ещё утяну с собой, эту бандуру — нет.

— Если даже там будет искусственный организм… дожить до наших дней он может, только если сохранялся по типу дарканских "спален", — Мэривей пояснила. — Иногда находят анабиозные камеры. В основном с мёртвыми дарканцами, до которых добрались навы, но было найдено и несколько живых. Так или иначе, оружейная — место для размещения капсул говорящее. Намекающее на "сразу к делу".

— Мне очень не хочется даже прикасаться к этому баку, — поморщился Асвер, — Мы даже приблизительно не знаем, что внутри, получится, как у новобранца с боевой гранатой. Штука опасная, но как с ней обращаться, непонятно, и неприлично высока опасность подорваться самому. Так что предложение — вытащить все, что сможем унести, закрыть за собой дверь, и уходить, пока целы.

— Самый дешёвый и беспроигрышный вариант, мне нравится, — Зален первый закусил раструб обратно и нырнул вниз. Дотронувшись до бронекостюмов, он развоплотил их на энергию и вобрал в свою ауру, от чего воздушный карман немного увеличился — значит, в нём всё же была вентиляция. Мэривей и Асвер собирали образцы поменьше, хватая с полок то, что больше походило на огнестрел, хотя Асвер заинтересовался и аппаратом, похожим на налапный компьютер. Только хотел его взять — и увидел с удивлением, что устройство само прыгнуло ему в лапы.

В полумраке комнаты дракончик не сразу увидел осьминога, который подал ему эту вещь, тем более что он лишь сейчас отчётливее проступил из мимикрии. Больше всего хоррианца удивило то, что головоногий не напал сразу, как всегда было в прежних встречах.

После встречи с предыдущим головоногим кукри вернулся в ножны, но был еще не прихвачен ремешком. Чуть отстранившись, Асвер плавно вытянул клинок из ножен и стукнул обухом по стойке стеллажа. Стойка была металлическая, и на характерный звяк, хорошо слышный в воде, обернулись оба напарника. Осьминог все так же держал на щупальце компьютер.

Быстро глянув на напарников, дракончик показал пальцем сначала на загадочный прибор, а затем — на себя, спрашивая, брать, или не стоит?

Мэривей пожала плечами — решай, дело твое. Но гарпунное ружье переложила поудобнее. А вот Зален пару раз уверенно кивнул, предлагая принять прибор. Асвер, придавив мелькнувшую мысль "кто не рискует, тот не пьет антибиотики", осторожно взял левой лапой прибор — в правой он по прежнему удерживал клинок.

Осьминог это устройство не сильно и держал, возможно, просто желал с его помощью привлечь внимание. И, когда Асвер его закрепил за одну из петель подсумка, протянул к дракону своё щупальце, медленно и осторожно, боясь напугать.

Дракончик сосредоточился, мысленно произнес "Что ты хочешь сделать?", и протянул к осьминогу тончайший энергетический канал, "запуская" фразу по нему, как сигнал по кабелю. Харру, руководитель магического обеспечения, проделывал такие фокусы с ходу, и энергией не пользовался, работал чисто на резонансных эффектах, но он занимался магией не один десяток лет. У Асвера не было такого опыта, были только лишь теоретические знания — из которых следовало, что по такому каналу может дойти разве что короткая фраза или не слишком детальный мыслеобраз, но никак не враждебный "вирус".

Хотя Асвер и был ослаблен в магическом плане, существо канал уловило и даже поддержало, правда, Асверу сложно было расшифровать ответ. Он уловил в нём удивление, заинтересованность, неприязнь, страх, наслоившиеся друг на друга картинки тонущих кораблей, нефтяной пленки на поверхности океана, ржавых обломков на дне.

Асвер подхватил одну из картинок, на которой было больше обломков, и поставил на ней маленький силуэт дракона. Вместе с дополненной картинкой к осьминогу направилось чувство слабости. "Все это в одиночку сделать — не смогу". Было похоже, что осьминог рассказывал о последствиях действий обитателей поверхности и просил подбирать за собой мусор.

Мэривей дотронулась до хвоста Асвера — подумала, наверное, что его загипнотизировали. Дракончик показал ей жест "всё в порядке" — земной, но она его поняла. Осьминог и сам уже направлялся к вытяжке, ловко пробираясь даже по воздушному пространству. Напоследок он отжонглировал обратно картинку, добавив к ней большого дракона. Ох, если бы Асвер тут мог повлиять на что-то…

Но, по крайней мере, до самой поверхности его группу никто не потревожил.

Глава четвёртая — Преимущества пип-боя перед варетом

— И куда мы со всем этим богатством? — Мэривей посмотрела на три костюма, сложенные у пещерной стены. Не той пещеры, что вела в бункер, другой, где компания остановилась на привал.

— Пожалуй, своим отнесу… — Асвер изобразил задумчивость, хотя для себя он уже всё решил.

— А разве мы не должны поделить добро на три части? — хихикнула волчица. — Впрочем, свою долю я готова уступить за Хъесептенецкора. А коробочку отнесу туда, где беспокойного нава уже никто не потревожит. Хотя и полезный артефакт, но слишком опасно с ним соваться к деструкторам.

— А сунуться, возможно, придётся, — Зален задумался по-настоящему. — Они что-то недоброе готовят, судя по речам Хъ. Но… не знаю даже, стоит ли лезть в это дело. Может, вообще улететь с этой планеты на твой Хорриан или в Первый Мир, там у меня особняк наследственный…

— С такой пассивностью планет на всех не хватит, — Мэривей покачала головой, вертя в лапах коробку. — Может, раз он такой общительный, попросить его честно рассказать обо всех своих планах? Да опять дезы нагонит наверняка…

— Желающих приглашаю посетить наш Клан. Бесплатное питание, проживание и медицина, — усмехнулся Асвер, открывая затворный рычаг карабина и сливая воду из ствола, — Но это после окончания разборок с деструкторами и навами. Я и не собирался сбежать со своей долей трофеев, когда тут так интересно становится. В общем, я в деле.

Богатые трофеи несколько вскружили голову пепельному дракончику, и он немного надеялся прихватить еще и трофеев, и душ для питания силовой брони. Об использовании чужих душ Асвер думал и раньше. Умение рассуждать без эмоций было очень кстати, и выходило, что хаос и разрушения — не лучшее применение энергии. Пусть послужит на пользу, хоть бы и в виде особо емкой батарейки.

— Тогда я пишу нашему собеседнику с иных слоев письмо, — Мэривей вытащила из кармана кусок плотной, сложенной в несколько слоев бумаги и карандаш, аккуратно развернула лист и попросила: — Зален, подсуши.

— Хорошо, — кивнул Асвер, — Только еще один момент. Кто-нибудь знающий может мне объяснить, что за прибор мне отдал тот осьминог, и как им пользоваться?

— Это так называемый варет, — собираясь начать объяснения, Зален взял в лапы и приподнял устройство, но смешок Мэривей его прервал:

— Скажи проще — пип-бой.

Зален многозначительно покачал головой:

— Я слышал об этом сравнении, но в отличии от них и нормальных ардинских налапников это кибернетический протез, который вставляется вместо части лапы от локтя до запястья, чуть меньше. Кровь через него фильтруется и при необходимости в неё добавляются вещества или гормоны. Нервные импульсы к ладони проходят через энергосеть аппарата. Сам компьютер использует как вычислительную мощность душу владельца, заодно позволяет так с ней манипулировать, что процесс походит на прановладение. Не требует навыков и концентрации, но приказы нужно вводить вручную. Связи с сознанием владельца аппарат не имеет, зато обладает несколькими неудобными свойствами, которыми дарканцы защищали эту технологию от навов. Например, работает это устройство лишь на живом теле первого владельца и в его плюс-минус изначальном энергетическом состоянии. Это первый варет, который я вижу "нераспакованным", то есть, не вживлённым в тело.

— Да уж, это не наши коммуникаторы, — хмыкнул Асвер, — Шестнадцать голосовых каналов, полсотни импульсных и аварийка. Только есть пара моментов. Первый — это расходники. Нечто подобное когда-то было и у нас, но только для аварийных случаев, вживленный блок с несколькими капсулами, обезболивающее, стимуляторы, ну в таком духе. Чтобы перезарядить, нужно было вскрывать шкуру. Тут как с этим? И еще. Я вроде бы вам говорил, что не чистый дракон, а оборотень. Как он может повлиять на способность к обороту? Мне вторая ипостась нужна вот так, — дракончик провел ребром ладони по горлу, — Без нее я много не наработаю.

— Купи нормальный налапник в Ардине, — Мэривей стала раскладывать походную лежанку, глядя на огонь маяка, видный через зев пещеры. — Или закажи небогатому, но мастеровитому техномагу в Нашаре нечто подобное, но по усем твоим капризам.

Зален разъяснил все плюсы и минусы подробнее:

— Не знаю, по каким принципам эта вещь опознаёт, дракон ты или нав. Единственный более-менее наш современник, кто его носил, просто приживил себе лапу дарканки с варетом и её же глаз с вием.

— Веко-то хоть поднималось? — поинтересовалась Мэривей. Зален, конечно, каламбура не понял и даже не заметил:

— Вий это имплант, который вкалывается в глазное яблоко, веко не закроется и его просто отрезают зачастую. Неужели ты не слышала о Пророке Амрафете? Он до Герусет Аменемхат правил подземными драконами.

— Какие кровожадные эти дарканцы… — вздохнула Мэривей, укладываясь. — Лапу отрежь, глаз выколи… Прямо ветхозаветные иеговы.

— Обменять варет на хорошую модель налапника или иной серьезный артефакт — сложнее Светлого обидеть, — Зален вернул устройство Асверу. — Они ценятся не характеристиками и удобством, а полным прямым доступом к управлению всеми дарканскими механизмами. Можно стать вторым Пророком и завладеть всем подземельем… а можно спиться, как спилась одна дарканка с варетом, спасенная из бункера. Её навы не убили только потому, что она мутант, приняли за свою. В огромной теории можно посмотреть, как эту функцию выцарапать из варета, ещё не нашедшего хозяина. Не уверен, правда, что дарканцы не поставили на это защиту, но тут уже кто кого хитрее.

— Глаз жалко. И так из-за малого роста никакой личной жизни, — вздохнул Асвер, отстегивая из-под ствола шомпол и снимая барабан, — Часть лапы заменить еще можно, будет в пару трем титановым штырям в бедре второй ипостаси. А вот искусственный глаз точно отпугнет. Вот если бы можно было как-то переделать этот вий, чтобы он не мешал зрению, и был в глазу не особо заметен… Тогда я бы с вами в любую авантюру без претензии на трофеи.

Дракончик "забросил удочку" в расчете на немалые технические знания и навыки напарников. Понятно, что на коленке, в пещере вряд ли удастся нормально провести даже "штатную" установку варета, но ведь не всегда же их троих будет носить судьба по катакомбам и бункерам.

— Есть вариант, — одновременно произнесли Зален и Мэривей. Затем они переглянулись, и зеленый дракон продолжил: — Если будут хорошие инструменты и современные детали, то действительно можно сделать замену вия на современных технологиях.

— Но у нас пока только варет, — Мэривей накинула на себя одеяло. — Варетами оснащали и рядовых ремонтников, вий — вещь для офицеров и администраторов…

— Действительно, еще попробуй его отыщи, — хмыкнул Асвер и принялся за чистку карабина, после заплыва с нечищеным стволом можно было ожидать ржавчины. Хорошо, ствол штучной работы, с хромированным каналом — сразу не заржавеет, — Ладно, будет день — будет пища. Дежурить никого не ставим? Деструкторы вполне могут пойти за нами, вариантов эвакуации ведь не очень много.

— Начинай ты, я следующий, а то пушистая уже устроилась, — Зален стал раскладывать и свою постель. — Вот и встанет пораньше. Ответь только, чтоб мне лучше спалось — куда отправимся завтра? Костюмы, в любом случае, лучше оставить на прорыв к деструкторам, без них будет печальнее.

— А какие у нас варианты, напомни? — Асвер накрутил на шомпол жесткий латунный ершик и старательно начал прочищать ствол, — Если я правильно понимаю, то вариантов у нас немного — с утра повторить визит к деструкторам, сходить с Мэривей туда, куда она хочет припрятать шкатулку связи, или попытаться повозиться с варетом. Если протез будет держать механическую нагрузку и сохранит мелкую моторику при замене сухожилий, — дракончик приподнял лапу и пошевелил пальцами — было видно, как под чешуей перекатываются узелки, — то я согласен вставить варет без переделок. А вот с вием нужно что-то придумывать, лишаться нормального облика глаз не хочется. Ну это еще когда… или если… сумеем добыть его.

Пузырек с оружейной химией, отъедающей пороховой нагар, был спрятан в прикладе, рядом с пеналом, содержащим принадлежности для чистки. Сейчас щетка сняла основной слой поверхностного нагара, но оставался еще тонкий слой, от первого выстрела на холодном стволе. Латунный ершик сменился на полимерный, дракончик капнул на него несколько капель, провел пару раз по каналу ствола — и отложил карабин. Пусть отмокнет немного.

Глава пятая — Украсть у пиратов

Пока Мэривей относила коробочку Хъесептенецкора в некое тайное и надёжное хранилище, а Зален разбирался с варетом, Асвер решил прогуляться до храма деструкторов, подле которого уже бывал… и не прогадал. Асвер боялся, что днём с воздуха не сможет найти в него вход (впрочем и ночью, как раньше, он бы вряд ли на него наткнулся), но хаосисты сами себя выдали. Причём как! В горах приземлился целый летающий корабль конструкции жюльверновского "Альбатроса", с кучей пропеллеров на крыльях и мачтах с широкими реями. О принадлежности "Летучего Голландца" ещё можно было бы сомневаться, если бы не изрядно примелькавшаяся полудраконица, забиравшаяся при помощи черношёрстого рогатого дракона на его борт с небольшой сумкой через плечо. Эта сумка и привлекла внимание дракончика в засаде. Девица — явно дестркторский курьер, раз постоянно мотается по храмам. На корабле скрыться, пожалуй, проще, чем в храме с ограниченным числом входов. Сервоброня была не при Асвере, не ожидавшем успеха от спонтанной разведывательной миссии, но в таком деле её скрип скорее бы помешал… Воспользоваться ли шансом перехватить что-то явно ценное для секты, да и допросить пленника подробнее, или лучше не рисковать в одиночку, да ещё и не предупредив товарищей?

Вопрос действительно был серьезным. Корабль вряд ли был очень быстроходным, это все-таки не самолет, но одиночного дракона он догонит запросто, если потребуется. А там — или приложит из орудий, или вылетят вдогонку бравые авиаторы на личных крыльях. Но вариант в случае необходимости спастись был… резкое снижение, практически вертикально, и уходить под прикрытием деревьев. С пленником в лапах, или только с документами, которые компактнее, легче и вряд ли будут пытаться вырваться и убежать.

Только прикинув пути отступления, пепельный дракончик вернулся к вопросу "быть или не быть". В смысле, рискнуть или остаться на земле? Вполне может оказаться, что рыжая полудраконица — не просто курьер, а эмиссар или даже ревизор от руководства секты — простой курьер вряд ли будет свободно командовать в храме. Противник более чем серьезный, опасный, но любого опасного и серьезного можно успешно прихватить, главное выбрать момент. А уж душевно потрясти хорошо упакованного противника Мэривей и Зален наверняка помогут.

Другой, черный дракон, тоже личность интересная. Явно как-то связан с кораблем, возможно, из офицеров, или даже капитан. Про него неизвестно вообще ничего, и отхватить от него по самое не балуй — столь же вероятно, как и ошарашить поленом по темечку и бессознательного связать. В общем, программа-минимум это получить документы. Максимум — утащить с документами еще и рыжую, а черного — обезвредить минимум на пару часов.

Под прикрытием деревьев и кустов Асвер двинул в сторону корабля. На борт пришлось вваливаться уже во время взлёта корабля, когда заработали турбины и дракончика едва не снесло встречным ветром. И всё же он нашёл в себе силы зацепиться за борт, когда команда суетилась во время взлёта, и подтянуться до кормовой надстройки. На ней было много труб и других выносных элементов двигательной установки, за которые легко уцепиться при желании. Только вот удержаться уже посложнее, особенно когда корабль несется в небеса, и воздух тянет в острые лопасти — тут даже настоящий дракон испугается, что об оборотнях говорить!

Подтягиваясь по трубам, словно домушник по водостоку, Асвер добрался до окон кормовой каюты и аккуратно заглянул в стекло — жаль, не скажешь по виду, бронированное или обычное. Треск моторов и гул ветра не давал чётко расслышать, что сказал рыжей чёрный дракон, что обвёл хвостом богато обставленное помещение, прежде чем оставить девушку наедине. Оставалось надеяться только, что он долго ещё сюда не вернётся и далеко отойдет по корабельным делам.

А еще на то, что рыжая откроет окно. Сходиться с ней в честном бою на малой дистанции Асвер даже не собирался, в его планах было подкрасться сзади и нежно тюкнуть по затылку прикладом или каким-то предметом из обстановки каюты, что может попасться в лапу в нужный момент..

Дракончик еще раз заглянул в окно. Деструкторша вольготно расселась за столом, откинувшись на спинку стула, не иначе, чего-то ждет. Но никаких бумаг, артефактов и прочих вещей на столе не было. По всему получалось, что ее статус был повыше простого курьера — тому вряд ли бы выделили немаленькую, особенно по меркам летучих кораблей, каюту с аж двумя окнами. Перехватившись, Асвер подцепил когтем угол одной из рам и осторожно потянул на себя. Рама на провокацию не поддавалась, и дракончик попробовал открыть вторую. И она сдвинулась пальца на два от легчайшего усилия, без малейшего скрипа. Асвер прикрыл ее обратно и, выждав с десяток ударов сердца, снова быстро заглянул в окно.

Чертовка то ли услышала слабый звук, то ли случайно посмотрела в нужную сторону — так или иначе, она уставилась на висящего за бортом дракона, и уже открыла рот, но ещё не решила, что будет кричать, когда Асвер не схватил в лапу отвёртку, которую удалось выхватить относительно быстро:

— Если ты думаешь, что это не транклюкатор, это будет последняя мысль в твоей чатланской башке!

Вряд ли деструкторша имела представление обо всех этих терминах, но на то и рассчет был — пока она продолжала стоять в ступоре, Асвер залез в каюту и выхватил более грозное оружие.

— Медленно вставай, — дракончик шевельнул стволом, — Вот так, хорошая девочка… А теперь ложись на живот, лапы за спину. И не дергайся, хуже будет.

Полудраконица, сверкая полным ненависти взглядом все-таки улеглась на доски и завела за спину передние лапы. Асвер вытянул из подсумка моток капронового шнура, распустил узел и зашел со спины. Присел, положил карабин стволом на плечо, придерживая правой лапой, а левой и кончиком хвоста начал накручивать шнур на запястья. Тут рыжая не выдержала, вскинулась… и встретилась затылком с прикладом карабина. Обмякнув, на этот раз всерьез, повалилась обратно на пол.

— На то и был расчет, — негромко хмыкнул Асвер, откладывая карабин и завязывая шнур уже обеими лапами, — Слишком уж ты самостоятельная.

Спустя буквально десятка два секунд передние лапы рыжей деструкторши уже были связаны. На всякий случай дракончик связал и задние, после чего из остатков шнура и куска протирочной ветоши соорудил импровизированный кляп. А дальше настала очередь сюрприза для того, кто явится в каюту.

Вывинтив из детонатора запальную трубку, Асвер перевернул ее инициирующим составом к капсюлю и завинтил обратно. Потом вставил доработанный детонатор в шашку, которую примотал куском лески к ножке стола. К двери, благо она открывалась наружу, он примотал один конец растяжки, а второй закрепил на кольце детонатора, оставив примерно локоть слабины. Теперь любого, кто откроет дверь, ожидает ударная волна."Осьмушка" — это, конечно, немного, всего-то двести земных граммов, но оглушить — вполне достаточно.

Сумка лежала на свободном стуле, и даже имела на себе печать из темно-коричневого и довольно твердого воска. Не разбираясь, что внутри (вдруг тоже растяжка?), Асвер пристегнул ее к собственной ременной системе, распахнул пошире окно, схватил в охапку еще не пришедшую в себя рыжую и выпрыгнул в окно. Под килем корабля расстилалось сплошное море леса, и изрядно отягощенный трофеями некрупный пепельно-серый дракончик начал круто снижаться, стремясь поскорее скрыться под кронами.

Как ему сейчас казалось, сумка была не легче пленницы, в ней неудобно выступало что-то объёмное и шарообразное. Мина? Магический шар? Культисты могли что угодно туда засунуть…

Обратный путь нагруженный Асвер преодолел не так ловко, как проник на корабль. Неудивительно, но неприятно! Команда почти сразу же заметила похитителя — аппарат завис на месте, с него слетели несколько драконов с разбойничьими мордами. Толком от них сейчас не отбиться, но Асверу повезло, что пролетал "Альбатрос" сейчас над примерно знакомой местностью — где-то здесь дракончик уже бывал, когда отправлялся из Насела в Расторг. В тот раз удалось настоять на своей тщедушности и не тащить на своем хребту местного попа, а сейчас от услуг дамам не отвертеться…

На счастье беглеца, моросил мелкий дождь, не слишком мочивший, но дававший легкий туман, а под крыльями стал заметен старый не то особняк, не то храм, обвитый плющом. Ориентир тот ещё, заметный и очевидный, но в нём, по крайней мере, будет проще держать оборону. Поэтому Асвер с уже начавшей пробуждаться рыжей приземлился у входа, с облегчением отпустил на землю полуженщину, но сумку оставил у себя:

— Входи! — наставив на рогатую даму карабин, дракончик кивнул на большие двери двустворчатого входа.

— Ты знал, что выбрать, я погляжу?.. — недобро протянула полудраконица, так что у Асвера закрались сомнения, правильный ли выбор он совершил, но отступаться было поздно, и он лишь угрожающе щёлкнул затвором.

Пленница, сейчас скорее исполнявшая роль отмычки, открыла двери и вместе с пленителем зашла в диковинный вестибюль святилища. У противоположной стены стояли две статуи копытных драконесс с пышными грудями, а на пустой стене между ними было углём написано широкими буквами "Здесь находится тайная дверь". В левом приделе валялись раскиданные лежаки и тянулся кровавый след в глубину помещений. Мельком отметив, что кровь даже не совсем старая, суток двое, не больше, дракончик обратил более пристальное внимание на окна. Высокие, довольно узкие, но с еще крепкими рамами, по два с каждой стороны от двери. Хорошо, пару-тройку выстрелов сделать можно. А затем придется отступать в глубины внутренних помещений, поминутно ожидая появления зашедших через черный вход преследователей.

— И чего я пистолет оставил, а взял только карабин? — вздохнул дракончик. Действительно, произведенный в Виллибургских технических мастерских тяжелый самозарядный пистолет по мотивам легендарного "Маузер К96" был бы отличным подспорьем в обороне коридоров и комнат. Но пистолета не было, значит, придется выкручиваться одним лишь карабином. А мощных пуль, разрывающихся в теле на несколько кусков и оставляющих выходное отверстие с чайное блюдце, было мало. "Будем выкручиваться", подумал Асвер, вытягивая из подсумка несколько патронов. Пуля, хоть и имела большой калибр, но ей нужно точно попасть! А времени на четкий прицел не будет, и потому дракончик недрогнувшей лапой начал срубать кончики пуль. Не "Байкальская звезда", выпиленная лично Сэмэном, но вполне рабочий вариант. Вернув кукри в ножны и отстегнув карабин, Асвер выглянул в проем двери — и закрыл ее, накинув явно позднего изготовления засов. Дистанция до преследователей была еще приличная, мало шансов попасть, но выстрел покажет, что у воришки есть дальнобойное оружие.

Обернулся Асвер на ощутимый "пшик" и запах палёного капрона. Рыжая выплюнула изо рта остатки обгорелого кляпа и предостерегающе вскинула руки. Да уж, если по части зубов, крыльев и когтей ей еще далеко до драконов, то огненное дыхание у неё лучше любого нашаранина.

— Что ты в меня целишься, гайдук? Думаешь, выживешь в одиночку в этом инанновом храме, где вырвалось на свободу чудовище, на чьих костях это самодурство демоницы построено?

— Посмотрим, — хмыкнул Асвер, выглядывая из окна сквозь листья и стебли плюща, — Во всяком случае, свою душу я постараюсь продать подороже! И вообще, бывшего гладиатора не так просто напугать! — До преследователей оставалось сотни три шагов, через несколько секунд уже можно попробовать попасть, — Впрочем… Если это чудовище здесь, то почему до сих пор не вышло на свет нами пообедать?

— Сыто, — она кивнула на кровь на полу. — Но зло. Может проснуться от громких выстрелов.

— Вот проверим… — Асвер стал водить мордой от деструкторши к окну. Сразу отстреливаться из окон и присматривать за своим тылом не получится, а в благонадежность девицы оборотень не верил. Возможно, стоит действительно углубиться внутрь структуры, чтобы найти более подходящее укрытие для себя и заложницы, нежели просторный зал. Или другой выход отсюда, если здание не оцепили.

— Тогда мы делаем так. Меня видели в этих дверях, и значит, будут ломиться сюда. Что ты знаешь про планировку таких храмов? По логике из задних помещений должен быть выход наружу, или хотя бы окна. Так?

— Так, — кивнула деструкторша очищая лапы от ошметков синтетического шнура.

— Значит, выскочить отсюда можно, уже хорошо. Было бы вообще отлично, если этому существу по силам будет справиться со всеми преследователями. Как считаешь, оно их осилит?

— Мне что, тебе подсказывать, чтоб ты меня потом убил, а не сейчас? — деструкторша начала отступать к тому коридору, куда не вёл кровавый след. Наверное, правильное направление она выбрала, где-то там Асвер видел внутренний двор с садом. Если там и будут другие члены команды, то их за счёт неожиданности можно будет подстрелить…

— Не хочу я тебя убивать, — вздохнул Асвер, выглядывая в окно между листьев плюща, — Одно дело — в бою, а другое — хладнокровно, связанную или пусть даже свободную. Но если ты сейчас попробуешь сбежать — точно выстрелю! Ради собственной безопасности, заметь, а не удовлетворения тяги к убийствам. До угла шагов двадцать, и мгновенно ты их вряд ли преодолеешь, иначе уже бы сбежала.

Преследователи разделяться, похоже, даже не планировали, а приземлились на площадке перед дверью храма и доставали из ножен разнообразное колюще- режущее.

— Тогда я, — рыжая сверкнула праной с лап, и в следующий момент Асвер уже стоял в той самой комнате в трактире Расторга, где он и нашёл сервоброню. Значит, выстрелили в дракончика чем-то совсем мощным и быстрым, и он резервно перенёсся… Но ведь телепортация не сюда была настроена!

Схватившись одной рукой за всё так и висевшую на плече сумку, другой едва остановив нажатие спускового крючка, Асвер уставился на нынешних обитателей номера. Вот так встреча… Вартарра, Мамору и та мутантка, имя которой Асвер не успел узнать.

Глава шестая — День сурка

Асвер уже раньше встречался и с драконессой в очках Вартаррой, и с мутанткой, похожей на прямоходящую лошадь Эрна, и с любящим пускать молнии золотым драконом Мамору. У них была в одно время общая работа — трудясь на нашарские органы правопорядка, они пытались внедриться к деструкторам, правда, не слишком успешно, но призыв нава им удалось сорвать. Лишь недавно выяснилось, что помимо краткосрочного грубого плана деструкторы претворяли в жизнь ещё один, долгосрочный и куда более опасный — приглашение в мир самого уничтожителя предыдущей Вселенной, Хъесептенецкора. Просто так это нельзя было осуществить, поэтому предварительно создавались мощные артефакты, привлекались опасные союзники, и решающий день вот-вот наступит. Вартарра, Мамору и Эрна даже и не знали, что им делать и как противостоять деструкторам… до нынешнего момента, когда в их номер расторгской корчмы не заявился Асвер, перехвативший у важного курьера сектантов объёмистую сумку. Аккуратно открыв её и вытащив содержимое, четвёрка соратников увидела странный предмет — хрустальный человеческий череп размером с драконью голову, с четырьмя разноцветными каменьями, встроенными в макушку.

— Энергетика идёт от этой вещи такая, что я аж дрожу… — Вартарра первая осмелилась нарушить молчание, воцарившееся в номере после того, как Асвер распорол днище сумки, чтоб не срывать наложенную на неё охранную печать. — Но вот что с нею делать и для чего она…

— Да если б я сам знал, — вздохнул Асвер, убирая клинок в ножны, — Мысль так-то была проста, как мычание: сходить в тот храм, где мы вместе отметились, и посмотреть, что там после нас осталось, и нельзя ли это «что-то» прихватить для личных нужд. Прихватил, ядрен бензин… Вот надо было все-таки ее грохнуть! Хорошо хоть, она не видела, как я в каюте растяжку поставил, авось сама же ее и разрядит, — зло, хищно ухмыльнулся дракончик.

— Для этой черепушки не хватает только жуткой музыки на заднем плане. И тебе, Асвер, тоже… — Ответил Мамору, краем глаза смотря на чешуйчатого товарища. В голове была только мысль о том, знают ли они хоть кого-то, кто мог бы намекнуть об этом черепе?.. И так ли он полезен на самом деле?..

Об этих крылатых и клыкастых у Эрны, скромно сидящей в сторонке, сложилось самое приятное впечатление. Хотя она была не драконом, а скорее драконьим экспериментом, к собратьям былого наставника Эрна не испытывала никаких негативных чувств — да и срыв идеи деструкторов прибавлял им плюсов.

— Глупо надеяться на удачу и заложенную давным-давно мину. Надо действовать.

— Я читала однажды стихотворение, которое раньше было песней, но мелодия к ней потерялась, — прокашлялась Вартарра. — Только там говорилось о золотом черепе, а не кристаллическом.


Два нава, в прошлом велики,

Законам Мрака вопреки

Собрались, чтоб построить храм

И слуг вести к худым делам.


Создали ключ, да без замка —

И магия в нём велика,

Чтоб им владеющий дракон

Мог свергнуть праведный закон.


Но навьей воле вопреки

Пришли, и, обнажив клинки

Разрушили нечистый кров

Монахи четырёх богов.


С тех пор два нава разошлись.

Но гриб гнилой — её страшись —

Сломала ключ и собрала

Каменья в четырёх ларях.


Ларцы закрывши силой чар,

Она покинула Нашар.

Ей дом родной теперь тюрьма,

Слугой отринута она.


Храм пал, ворота затворив.

Лишь ключ забытый возвратит,

Его могущество вернёт,

Коль будет найден под землёй.


Ветра, огонь, земля, вода —

В них умирают, как всегда,

Но только тот, кто держит ключ

Власть обретёт и дух могуч.


Ищи ты череп золотой

И камни те возьми с собой.

Иначе нава не сломить,

А с ними можно победить.


— А что касается информации об этой вещи… Уверена, мой учитель и владелец библиотеки сможет её прояснить конкретнее.

— Вот чую, что ключ и камни — это какое-то иносказание, не может же быть в общеизвестной хоть когда-нибудь песне прямых указаний на реальные предметы, — качнул головой пепельный дракончик, — Или это просто совпадение, каких на свете бывает предостаточно.

— Может, нам за этот черепочек нанять потомственного ребусоведа? — предложила Эрна, чувствуя, что слишком уж мрачно всё происходящее. — Раз предстоит золотой искать, то окупится…

— А если у нас есть не только эти два… А ещё два черепа?.. Кто знает, может они есть ключи…? — Как-то не загорелся идеей Мамору отдавать этот. Вдруг этот череп и правда часть чего-то большего, а они возьмут и отдадут.

— Таким опасным предметом пользоваться… — Вартарра покачала головой и сняла очки, чтобы протереть их салфеткой с ночного столика. — В одном я уверена — с этим алмазным черепом Дэринг Ду нас будут искать деструкторы, как Назгулы хоббитов. Если переправлять его в Насел, то как можно незаметнее и безопаснее. Есть идеи?

Идея была у Асвера, он вообще был скор на хитрые планы:

— Помните ту рыжую полудраконицу, которая с нами в храм шла, рядом с телегой? Она несколько минут назад попыталась меня убить, и то, что я в последний момент уйду от удара, не предполагала. Она просто не знает, куда я попал! И потому будет искать моих спутников в расчете на то, что я телепортировался к ним, но вряд ли найдет, они сейчас по таким глухим местам гуляют, что без проводника и не найти. Так что наиболее, на мой взгляд, реальный вариант — это нести его в чьем-то пространственном кармане. У меня его, увы, нет. А уже в Населе будем посмотреть, что скажет библиотекарь и как вообще сложится ситуация.

— У меня с карманным беда, так на энергию расщеплять, как драконы, я не умею, — призналась Эрна, встревоженно помахивая хвостом. — Но если мы будем сидеть на месте, нас найдут быстрее, потому я твой план принимаю.

— Ох, а на что нам крылья… Давайте скорее просто доберёмся по воздуху… — К сожалению, Мамору тоже не умел создавать пространственный карман. — Чем скорее начать путь, тем меньше вероятность оказаться в лапах врагов.

— У кого-то крылья, а кто-то себя левитирует, — хмыкнула кобылица. — Так что кому-то придётся меня тащить, либо в лапах, либо на спине.

— Ладно, — Вартарра, поборов неприязнь, растворила артефакт в своей ауре, — повезу вас обоих, сделаю одолжение. Не знаю, правда, разумно ли нам взлетать в небо и всем на глаза показываться. Да и на земле нужно замаскировать хотя бы Асвера, чешую перекрасить или пару мутаций добавить… крх… про последнее — шутка.

Мамору только скептически прищурился на такое заявление. Да, спрятать золотистую чешую в ночи, а тем более днем, все равно ещё как видно… Не такой уж он хамелеон, в конце концов.

— Ладно, Эрна, залезай мне на спину, — кого-то носить на своей спине он явно не брезговал, ему не трудно её понести по небу.

— Ого, впервые драконы наперебой соглашаются пустить меня на спину! — та быстро подошла к дракону. — Хотя в лапах было бы удобнее, но твоя воля. И руки не заняты!

— А есть краска? — без особого интереса спросил пепельный дракончик, — Или кто-то умеет наводить хорошую иллюзию? Мне самому такое точно не осилить, совсем не тот профиль, да и с магией… ну, сами знаете.

— У Эрны, видимо, тоже, Мамору не по той специализации, обо мне и говорить нечего, — Вартарра всплеснула крыльями. — Краски можно на рынке купить, я присмотрела там ещё на пути сюда, на случай, если пришлось бы вновь в храм тащиться. Летим? Идём? — поправилась она, глядя на бескрылую мутантку.

— Как видишь. — Кивнул Мамору только на свою спину, за его шеей едва выглядывала мордашка Эрны, а сам же расправлял крылья. — Держись крепче.

— Эх, сборище мы инвалидов, куда нам подвиги совершать, — прошептала Эрна, приобнимая самку за горло. — Полетели!

— Да ладно, физическое состояние не всегда решающее, — отозвался Асвер, — Зачастую слаженность и навыки берут верх над грубой силой. У нас в Хорриане самая серьезная команда боевиков — артефактор с двумя учениками. Вооружены до клыков, друг друга с полувзгляда понимают и вообще никакого почтения перед устоявшимися раскладами сил не имеют.

— И в чём загвоздка? — вышла Вартарра в коридор трактира. — Три сильных, умных и решительных самца… Кому ещё совершать подвиги?

— Загвоздка в том, что… — Асвер задумался. Действительно ведь, инвалидами Тройка не были, если и имели какие-то физические дефекты — исправили их на стадии обучения, — что они не Три Богатыря. А берут в основном смекалкой. И мы возьмём. Вот.

Группа неспешно вышла к базару. Тот, как и в прошлое посещение Расторга, оглушал красками, запахами и звуками. Сверкали на солнце лезвия клинков, украшения и фарфор самой разнообразной посуды, от переносной жаровни доносился одуряющий запах слегка подгоревшего и крепко сдобренного специями, не иначе для того, чтобы отбить характерный тухловатый «душок» мяса, откуда-то со стороны легкий ветерок доносил запах навоза гужевой скотины. У одного прилавка азартно торговались за неплохой с виду охотничий лук торговец и потенциальный покупатель, у другого уже обмывали успешную сделку. Между третьим и четвертым двое вдумчиво мутузили третьего, приговаривая в процессе что-то о нездоровой любви к чужим кошелям. Третий не орал и только прикрывал руками лицо, признавая тем, что бит в общем-то за дело.

Ни денег, ни энергетических кристаллов у Асвера не было, но он нашел выход. На пяток стреляных гильз у одного прилавка выменял моток узкого, но крепкого кожаного ремешка, на кусок кевларовой лески в два размаха длиной — у другого махнул некрупный отрез плотной синей ткани, которого вполне хватало на любимую за простоту и удобство землянами головную повязку — бандану. Местный художник за порцию синей краски для чешуи запросил одну двадцатую часть души, но после недолгих переговоров согласился принять в оплату снятый трофеем с одного из деструкторов в подводной лаборатории кинжал, в простых ножнах, но из хорошей стали.

Остальные закупались маскировкой на свой вкус. Мамору обзавелся широким ремнем с латунной бляхой, на который повесил ножны с длинным кинжалом, отдал шейный платок Вартарре, и, взглянув на Асвера, приобрел полосу темной ткани, которую повязал на лоб. Вартарра перевернула платок, как-то иначе сложила, повязала на собственную шею, взлохматила гриву — и только очки напоминали о прежней скромной библиотекарше. Эрна подвернула рукава выше локтя, перехватила волосы ремешком на лбу и обзавелась широкой соломенной шляпой со шнурком, которую тут же повесила на спину. Продуктов взяли немного — копченое мясо, сыр, не очень тяжелое, но питательное.

Перекрашивали Асвера в лесу неподалеку от Расторга. Посмотрев на посиневшего от краски дракончика, Вартарра, у которой оказались изрядные художественные способности, остаток краски употребила на то, чтобы изобразить на крыльях Мамору несколько полос. Добавив закупленные детали одежды, команда превратилась в довольно заметную, но не очень похожую на прежнюю четверку — двое драконов, синий и золотистый с синими полосами на крыльях, в одинаковых головных повязках и с клинками на ремнях — охранники, слегка надменного вида модница и откровенно сельского облика мутантка.

— Прямо так физическое состояние тех артефакторов ничего не решало? Они же наверняка за здоровьем следят… Впрочем, и мы не больные на первый взгляд… — задумалась Тарра над рассказом Асвера, повязывая платок на морду, чтоб ещё сильнее усилить эффект маскировки. От очков пришлось отказаться — не только ради изменения внешности, но и потому, что с повязкой они смотрелись дико — поэтому она немного щурилась.

— Могу подлечить тебе зрение, — заботливо предложила ей Эрна. — Из побочных эффектов — можешь вдруг начать видеть призраков или белогривых лошадок.

— Подумаю над твоим предложением, — мутироваться Тарра не слишком желала, да и в квалификации гармонлерши пока сомневалась.

Как и было предварительно решено, путь до Насела преодолевали пешком. Первую треть пути нужно было идти по скалистым пустырям. Разница с полётом по заметности была, но не большой — путников было куда сложнее заметить с земли, пока они петляли по замшелым ущельям с ручьями. И всё-таки их заметили.

В одной из расщелин загремел камнепад. Драконы тут же поднялись в воздух, хватая Эрну, спасаясь от неистово гремящих булыжников, но не увидели того, кто послужил причиной обвала.

— Эй, аккуратнее, у меня тут ценный груз!.. — Мамору едва успел подняться, хватая не очень удобно Эрну когтистыми лапами. Он только разок оглянулся назад, оценивая обстановку, да и глянул на действия собрата. Лежащая на вершине скалы каменистая куча, похожая на неровную пирамиду, вызывала у Асвера подозрения. Чтобы проверить их, он резко снизился, в полете подхватил средний, с два кулака, камень, и поднявшись повыше, запузырил его в венчавшую скалу пирамиду камней. Был вариант, что это — залегшая в засаду нечисть вроде горного тролля, и с едва слышным свистом пикирующий булыжник должен был это прояснить. Так или иначе, стук о кучу был вполне каменистый, и брошеный камень немного отлетел в сторону, но до края обрыва так и не докатился.

— Асвер… Тебе не кажется, что все равно… Где-то кто-то есть! — Душа Мамору теперь прям была не на месте, он ощущал слежку за собой, но мысленно старался объяснить себе об обычной паранойи.

— Возможно, что и есть! — откликнулась Эрна, морщась от боли, причиняемой ей не слишком ласковыми лапами Мамору. — Только не там ищем! Источник может быть не среди камней, а рядом, в стороне сидит, хихикает — и телекинезом камнепады устраивает! Но давайте лучше выше поднимемся и полетим дальше, нечего знакомиться с этим гадом!

Конечно, в воздухе они будут представлять отличную мишень. С другой стороны, они и на земле её представляли! А искали друзей как раз с воздуха…

Из-под облаков вынырнул летающий корабль со множеством пропеллеров на крыльях и мачтазюх. Асвер сразу узнал того «Альбатроса», с которого он и похитил курьера деструктора. Вопрос — узнают ли его? Или лучше не рисковать лишний раз?

— Тот самый корабль, на котором путешествует рыжая, — оповестил компаньонов Асвер, подлетая поближе к ним, — Летим, куда летели, только начинаем плавно снижаться. Они наверняка нас видели, сейчас просто приглядываются.

В прошлый раз с Асвером и остальной компанией путешествовал чрезвычайно приметный человек — священик, который своей рясой и поведением отвлекал внимание на себя. Сейчас с командой не было никаких людей, и потому была немалая надежда, что рыжая деструкторша не узнает со спины тех, кого сопровождала к храму. Яркие, заметные детали вроде головных уборов или иной расцветки вообще сильно сбивают восприятие. Морд-то не видно. Да и различия изрядные, один дракон — синего цвета, у другого темно-синие полосы на крыльях, ведь, Вартарра краску на крылья Мамору клала заметно более темными линиями, на два раза. И новые головные уборы вполне создавали вид совершенно другой команды. Но экипаж продолжал гнать, несколько драконов поднялись в воздух, едва поспевая за остальным судном, идущим наперерез. Если и не узнали эту четвёрку, то явно искали с ней встречи.

— Дайте мне добро, и это судно пойдёт ко дну от моей лапы!.. — Мамору, конечно, не хотелось бы самовольничать… Однако эта машина слишком сильно настораживала и единственным решением Мамору видел только сломать её. Или подпортить так, чтоб у преследователей не было и мысли продолжать путь.

— Собьём — на нас накинутся те, кто взлетел или взлетит, пока корабль будет падать, — крикнула Эрна. — Боюсь, мы можем только ждать, когда они подлетят поближе и заявят о своих намерениях — а тогда либо драться, либо бежать… Либо в гости на борт подниматься.

Корабль начал тормозить перед кружащими кылатыми, и на его бушприт поднялся темношёрстый рогатый дракон с когтистыми лапами, больше похожими на птичьи. Эрна узнала Арполка — после недавней эпидемии магической чумы он порвал дела с раскаявшимся подельником Ардораном и примкнул к деструкторам, в качестве вступительного испытания угнав корабль прямо с верфи мануфактуры.

— Госпожа Эрна! Чудесная шляпка, тебе весьма идёт. Соблаговолишь подняться на борт с товарищами?

Пока корабль приближался и оттормаживался возле крылатых, Асвер старательно вспоминал повадки и манеру речи жителей Серых Гор, в подавляющем большинстве личностей сильных, вольнолюбивых, отличных рукопашников и стрелков. Абреки славились буйным нравом и уважали только право сильного, и потому встретить их в чьей-то команде обычно означало, что они идут за вожаком. Роль вожака перекрашенный в синий цвет дракончик пока решил отдать Мамору — хоть новый образ и поменял облик Вартарры, но был немалый риск, что она в первом же разговоре покажется хозяевам корабля слабой. А уж какие договоры у вожака с другими — то рядового бойца интересовать не должно. Было бы, с кем подраться, да чего сожрать и выпить.

— Какие у тебя интересные знакомые… — Мамору чутка опускал мордашку, оглядывая Эрну в своих лапах. Только она могла сейчас хотя бы шепнуть, как им на такое-то реагировать.

— Кричи — да здравствует великая воздушная вольница! — пропищала та, впрочем, довольно уверенно. — Либо они нас за эти слова мигом разорвут, либо пригласят себе на борт.

— Хорошо, если что, прокляну тебя потом, агась? — Шутил Мамору, чутка скалясь на Эрну. Нет, он правда шутил, пока в голове прокручивал эту фразу. — Да здравствует великая воздушная вольница!..

— Ура! — довольно ответил Арполк. — Эрна, ты сколотила неплохую банду. Но Сфера Забвения наша. Лично Первый доверил её пересылку мне. Прошу её изъять из ваших карманных и передать нам по-братски. Не в твоих же планах оттягивать уничтожение этой жалкой Вселенной, где дружба — всего лишь философская категория, а не закон физики?

— Кхм, — Эрна посмотрела на Мамору. — Лучше нам не спорить. Эй, Арполк! Да не истлеют твои крылья! Я решила повременить с уничтожением, потому что тут очень весёлые драконы! Ставлю свой меч на то, что этот драк, — она кивнула на Асвера. — Перепьёт тебя и глазом не моргнёт!

— Я вижу, как тебе не терпится отправиться на тот свет раньше остальных, раз ты перечишь командованию. Срыв церемонии в Храме Воздуха тоже твоё хулиганство? Вот предательство вам Хъесептенецкор не простит…

— Да меня там и рядом не было! — выкрикнула Эрна, что было почти правдой. В том деле она почти не принимала участия, и, к счастью, старые друзья вроде бы не догадываются, что встретились с самими «хулиганами». Хватило бы ума у крылатых не сделать глупость!

— Зато все трое твоих прихвостней были, — Арполк показал на друзей-драконов. Видимо, маскировка была ни к чёрту, и этот воздушный вольнец не нападал на них лишь потому, что был уверен в своей победе, вопрос стоял лишь в количестве потерь.

Поначалу на предложение перепить взрослого дракона Асвер только хмыкнул. Он не был чистокровным драконом, и это, помимо некоторых проблем, давало и некоторые преимущества. Хоть он и не был особо сильным, как чистокровные драконы, но курс адаптации молодых оборотней в родном Клане включал и управление собственным организмом. Ведро спирта дракончик бы не осилил чисто по недостатку объема желудка, но бутылку в одну десятую того ведра усидел бы без особого вреда для мышления, речи и координации движений.

Но вот после того, как Арполк прямым текстом указал на то, что узнал помимо Эрны еще и остальных, настроение, и без того не самое радужное, начало быстро портиться. По всему выходило, что в самом скором времени ждут четверку приключенцев в лучшем случае казенный дом и дальняя дорога. А в худшем — бой с заведомо превосходящим в численности противником. Асвер в очередной раз пожалел о том, что оставил на Базе пистолет и двинул в отпуск с одним лишь карабином.

— Твой друг нам не рад, Эрна… Надо скорее бежать… — Шепнул снова Мамору той, покрепче схватив лапами, продумывая только куда и как летать. Или приземляться.

— Давайте вниз, — предложила она. — В воздухе нам делать нечего.

Аккуратно опустив Эрну на ноги, Мамору оглядывался оставшихся. Да уж, тогда бы можно и смыть этот камуфляж… Эрна в свою очередь воплотила в руках меч и вонзила его в землю. Мысли её лихорадочно кружились в голове. Как выпутаться из этой ситуации…

Арполк уже приготовил свой ответ на случай, если переговоры не приведут ни к чему. Из земли начала выкапываться та груда камней, которую вы встретили на перевале, попыталась схватить Эрну и утащить её под землю, в то время как сам Арполк вытянул крыло. Тени его удлиннилась, захватывая тени драконов, что вдруг оформились в объём и отделились от своих владельцев, попытавшись их схватить. Простые члены команды тоже не дремали, собираясь помочь магией и клыками там, где у их хозяев не получится, но останется ли им работа?..

— Мамору, вспышку! — скомандовал Асвер, выдергивая из ножен клинок. Была надежда, что световая вспышка собьет теневых воинов хотя бы на несколько ударов сердца, а там можно применить одно хитрое, выполняемое на чистой энергии, без слов и с минимумом движений, заклинание. Даже не успев что-либо сказать, Мамору только и выдал электрический заряд со своих лап, слепя ими остальных.

Этому приему научил Асвера один из соклановцев. Над ладонью формируется небольшой шарик энергии, «подкрашенный» характеристикой свечения. В нужный момент шарик выбрасывался в нужную сторону, и, пролетев шагов пять, терял стабильность и выбрасывал примерно половину энергии в одном импульсе яркого света, спектром близкого к солнечному, а интенсивностью раза в три превышающий световую шоковую гранату. И минимум времени на накачку шарика — шесть ударов сердца. Но сейчас не свет был ценностью этого пульсара, а вторая половина энергии, идущая хаотично модулированным импульсом и сбивающая работу даже электроники, не говоря уж о чужих заклинаниях.

Асвер несколькими взмахами отогнал сбившихся с атаки теней и выбросил шарик вертикально вверх. Пролетев положенное расстояние, тот загорелся маленьким солнцем, ударив даже сквозь закрытые веки. Взвизгнувшая Эрна, как раз в эту минуту колющая камни мечом — клинок того сверкал и при соприкосновении с ним камни исчезали, будто бы их и не было — от неожиданности не удержалась на ногах и свалилась прямо в «дружелюбные» объятия монстра.

— На помощь! — только и успела крикнуть она, хотя в сложившейся ситуации вряд ли её кто-нибудь услышит.

Буквально чудом, краем уха золотистый дракошка услышал вопль, да еще и довольно знакомый голосок… Оглянувшись в нужную сторону, он увидел Эрну в лапах чудища. План в этот раз был все тот же, однообразный, но самый эффективный. Все его тело объял заряд молнии, подбежав сбоку, он врезался с рыком всем телом в чудище, а оттолкнувшись грубо задними лапами от него, Мамору схватил Эрну, утаскивая ее за спину Асвера.

Яркая вспышка сбила враждебные тени, что вернулись к своему первоначальному состоянию. Деструкторы тоже на миг прекратили атаки, корчась от яркого света, дав возможность Вартарре материализовать хрустальный череп и, используя его как магическую сферу, заворожить земляного духа.

Не владеющий никаким серьезными магическими приемами Асвер понял, что в противостоянии с камнями и грунтом не сумеет сделать ничего полезного. А вот против опешивших от внезапной вспышки деструкторов — вполне. Перебросив клинок в левую лапу, дракончик правой выдернул из креплений карабин, легким движением пальца взвел курок и навел ствол на Арполка:

— Не двигаться! Стреляю на поражение!

Один из подручных, похоже, не знал, на что способно огнестрельное оружие… или надеялся успеть. Пробежав два шага, он откинул голову назад и упал — много времени чуть повернуть ствол и нажать на спуск не потребовалось.

— Кто еще смелый? — рыкнул Асвер, загоняя клинок в ножны и отрабатывая затворным рычагом.

— Чуть-чуть не засадил, — кобылица сначала посмотрела на себя, затем тряхнула головой и вырвалась из лап Мамору, хотя на своих собственных ногах еле стояла. Шерсть и одежда её сбились, хотя, по-видимому, ран она не получила. — Ну всё, надоели вы мне, уроды!

Покрепче сжав меч меч, она зажмурилась, и перерубила им воздух, открывая дыру в пространство. За её рваными краями виднелись лиловые уродливые фигуры и переплетения то ли щупалец, то ли диковинных растений.

По-видимому, Эрна открывала портал на силе, питаемой одной яростью, потому что сразу же после кобылица рухнула на землю, разбив себе нос.

Выставив щит посильнее, Вартарра схватила её и прыгнула в портал, решив, наверное, что всевозможные опасности нави будут менее страшны, чем окружение разъярённых драконов, начинавших пускать залпы праны. Самцы, ругаясь последними словами, полетели за отступающими…

И обнаружили себя снова на старом месте — в комнате таверны. Только там уже лежали чьи-то чужие вещи, вещмешки и билет на столе.

— Дубль второй, — хмыкнул Асвер, откидывая барабан и выдергивая стреляную гильзу, — Интересно, мы ушли на моем «эвакуаторе» или Эрна открыла именно что портал? — защелкнув барабан на место, дракончик еще раз огляделся и уверенно констатировал: — Кто как, а я оказался ровно на том же месте. На досках забоины от когтей, — и пепельный дракончик поставил рядом с заметными зарубками лапу с выпущенными когтями. Размеры сошлись с редкостной точностью.

— Впору делать зарубки… — Вартарра спешно убрала череп обратно в карманное и огляделась, но портала уже давно не было, а постоялец не появлялся. — Во всяком случае, обошлось без темпоральных сдвигов… кажется… А что за эвакуатор?

— Протез на ауру, дает возможность практически мгновенно сбежать в заранее заданную точку эвакуации, — то, что порталов можно сделать не один, а насколько хватит резерва, дракончик умолчал, — Нечто вроде даже не портала, а мгновенного обмена участков пространства. У меня была заданная точка в медицинской части Базы родного Клана, но что-то где-то сбилось, и теперь моя точка эвакуации здесь. А перенастроить на другую точку я не могу, пока не верну полностью контроль над использованием магии.

— Потом другу другу поумничайте… Мхе… — Мамору так, лежал в сторонке. Что-то именну ему досталось головокружение, невесть как.

— Не знаю, про какой эвакуатор ты тут толкуешь, но это я старалась, — Эрна приподнялась на локте, вытерев с мордашки кровь. — А может, оба наложились… Вопрос — что делать теперь? Арполк за нами охоту начнёт.

— Маскировка наша только от беглых поисков спасает, — Вартарра собралась сесть на кровать, но поостереглась, она была застелена уже другим бельём и чуть смята. — Ауру менять сложнее, по ней нас и узнали, в Нашаре все драконы ауры видят. Нам не повезло натолкнуться на этого каменного шпиона, может, он нас и выдал… Вопрос — много ли тут верных деструкторам созданий вокруг? Если бы я имела понятие… И хорошо бы выйти из этой комнаты, пока к нам претензий не предъявили за взлом и всё прочее, в чём мы не повинны.

— Мысль здравая, — кивнул Асвер, пристегивая карабин под крыло, — Только куда? Ну да ладно, спустимся вниз — там и решим. Но одно мне очень интересно, — дракончик открыл дверь и продолжил: — Эрна, ты куда портал открывала? Просто куда подальше, или в конкретное место?

— В навь, — Эрна, выходя из номера, произнесла это таким невинным тоном, что Вартарра закашлялась:

— То есть при любом другом случае мы бы там и растворились на микрочастицы?

— В том и состоит искусство кобника и хаосиста, чтобы устраивать маловероятные совпадения… — Эрна перегнулась через перила, наблюдая за основным залом. — Святые помидорчики, у трактирщика такая рожа, будто он ожидает от нас очередной гадости. Всё никак не простит разбитое окно?

— Ну, я когда-то тоже подобными вещами занимался… — не удержался Асвер, — Но на одной воле и знаниях бы точно не сумел. Уважаемый, чего ты на нас смотришь, как лесник на браконьеров?

— Вы уже съехали и ключи мне сдали, — серочешуйчатый бескрылый дракон поднял взгляд на «старых знакомых», — это уже не ваша комната.

— Ну извини, намудрили при трансгрессии. Постараемся больше так не делать, — искренне признался дракончик. Судя по морде трактирщика, в искренность он вроде поверил, но в то, что «постараются» — ни на пшик у него веры не было.

— А надолго там остановились? — На всякий случай спросила Эрна, прежде чем Вартарра повела её за руку вниз.

— Средне, — трактирщик неохотно буркнул, не желая разглашать подробности частной жизни. Вартарра его понимала, потому и попросила тихо:

— Лучше обсудим, как нам сбежать, не привлекая внимания деструкторов. В следующий раз ещё и засаду устроят… Может, к гайдукам обратимся?

— Готов спорить на душу… чужую, конечно… что у них и среди гайдуков есть свои агенты, — покачал головой Асвер, — В битве у генератора деструкторы, если мне память не изменяет, прикинулись гайдуком и вроде бы кем-то из обслуживающего персонала. А чтобы встроиться в график дежурств, нужно быть «своим», работать не один месяц. Может, после того случая гайдуки в своих рядах устроили чистку, но не факт, что вычислили всех шпионов. А может, и не устроили, ограничились легкой проверкой. Так что мое мнение — к гайдукам обращаться опасно. Попадем не на того служителя порядка, и деструкторы о нас узнают еще до заката.

— Хорошо, а враги деструкторов? — Вартарра продолжила перечислять варианты. — Не христиане, конечно, всё их умение — речи толкать, у них в этом ежедневная тренировка. Но есть кобники из тех, кто за Нашар и драконов, есть Тёмные, преданные Тьме и потому враждующие с навами, есть поконники-анты из далёких земель, вряд ли и среди них деструкторы развернули шпионскую сеть… — Вартарра одёрнула себя и огляделась — достаточно ли шумен главный зал трактира, чтобы вести такие беседы.

— Ну да, только что в далекие земли нам и отправляться за помощью, когда мы до практически соседнего Насела добраться не сумели. Нам нужен кто-то, кто сумеет помочь здесь и сейчас, — начал рассуждать Асвер, — Но у нас с вами ресурсов, прямо скажем, чрезвычайно мало, чтобы «подписать» за себя серьезную силу, а на обещания трофеев таких не купить. В самом деле, были бы силы — деструкторов давно бы разделали, как гурман устрицу.

— Может тогда весточку отправить? — предложила Эрна. — Посыльных душ летает много, авось не перехватят, особенно если пнуть телепортацией.

— Или просто устранить деструкторских лидеров… — тяжело задумалась Вартарра, — а там остальные сами распадутся.

— Ну да, мысль-то хорошая. Только сдается мне, что эти лидеры не ходят по улицам без охраны, а сидят на хорошо укрепленной базе и охраны имеют больше, чем у меня патронов к карабину, — к этой идее дракончик отнесся еще более скептически, чем к прошлой, — Нам одним вряд ли удастся ухлопать всю верхушку и уйти живыми и целыми без посторонней помощи.

— Как писал досточтимый дракон Феерон Дракхарт, — Вартарра снова начала цитировать библиотечные книги, — «сначала мне следует стать сильнее», что человеческий архимаг Экселент называл, в своей странной аллегорической манере, «качаться».

Эрна снова рассмеялась:

— Мы быстрее просто случайно прошмыгнём мимо деструкторов, как твои хоббиты через назгулов! А что, нас тоже четверо, у нас есть сверхартефакт злых пластилинов, и шансы на победу не велики; так чего же мы ждём?

— Старого колдуна, который укажет место встречи, — хмыкнул Асвер, слышавший эту историю от землян. — А если серьезно, то давайте прикидывать маршрут. Только выйдем куда-нибудь на пустырь.

Встав у чьего-то забора, сплетенного из тонких гибких веток и просвечивающего насквозь, компания убедилась, что никто не подслушивает, и продолжила обсуждения.

— У тех назгулов вроде бы были какие-то сложные отношения с текущей водой, а у деструкторов? Они летают, ведут разведку с воздуха, так можем ли мы спрятаться от них среди деревьев? — спросил дракончик.

— Ты и в самом деле встречал назгулов? — скептически посмотрела на мелкого оборотня Вартарра.

— Это из книжки, — отмахнулась Эрна. — Если ты её читала, он тем более. Так вот. Я некоторое время среди них жила и знаю, что у вас не больше не меньше, как Сфера Забвения. То, что её решили перевозить, может означать лишь две вещи — либо деструкторам взбрело в голову подвергать свою миссию риску, ведь на старом месте артефакт и так неплохо лежал… либо их план входит в заключительную фазу: в другом храме, в присутствии четырёх стихийных владык, сконцентрироваться на этом черепе и призвать наконец Хъесептенецкора. Так что если деструкторы не поверили в нашу гибель в первоматерии Хаоса, нас продолжат усиленно искать, используя все возможные средства. Но и мы обладаем над деструкторами властью, держа в заложниках их дорогую игрушку.

— Ага, в заложниках, — невесело улыбнулся Асвер, — Это сейчас они тебя уговаривали отдать череп по-хорошему, надеясь, что вернешься к ним. А встретят в следующий раз — точно попытаются нас ухлопать, причем сразу и наверняка. В общем, заложником этот артефакт станет только если мы покажем, что в любой момент можем его уничтожить. У меня есть еще взрывчатка, можно примотать шашку к этому черепу, но не уверен, что взрыв сможет ему повредить.

Вартарра покачала головой, потом посмотрела на небо:

— Деструкторы желают уничтожения всего, а не только своего плана. Это не хрусталь и даже не кварц. Алмаз, возможно. Я поставила на артефакт сферу помех, прямым поиском его не найдут, как и нас, если вы далеко от меня отлетать не станете.

— А по пятну помех нас не вычислят? — озабоченно поинтересовался Асвер, — Если поисковик окажется неопытным, то может и проскочим, а вот опытный может и зацепиться за пятно, особенно если оно будет двигаться.

— После телепортации? — Эрна махнула рукой, показывая на необъятные просторы Даркана. — Даже свою душу готова поставить — глушат тут не одни мы, а проверять всех деструкторы умучаются, у них в почёте более быстрые и менее мучительные способы самоубийства.

— Ну тогда пойдем… лесом, наверное, чтобы с воздуха не засекли. Эх, говорил же мне магистр Скоур, опасное это дело — выходить из дому. Или кошелек подрежут, или карманы на базаре вывернут, или большие дяденьки пристанут, — дракончик задумчиво проводил взглядом троицу рослых гайдуков, куда-то целеустремленно двигающих быстрым шагом. — Только куда идем? Куда шли, или расклад лучше немного поменять?

Начал капать мелкий дождик, начавшийся резко, но особо не причинявший неприятностей голым драконам и мутантке в дорожном плаще. С Асвера начала сходить краска, оседая жиденькой сажей на земле, но в такой маскировке уже не было смысла, как оказалось. Ближайший лес находился по другую сторону пересохшего русла речки — мост, ведущий на ту сторону через овраг, остался.

— Говорят, тот Храм, где проводится ритуал, недалеко от Насела, где библиотека Вартарры, и другого поселения, Налоба, — Эрна первой вступила на мост, быстро махнув шляпой, чтобы на полях вода не скапливалась. — Если идти в самое пекло, то туда же. А если…

— Ого! — Тарра воскликнула вместе с мутанткой, когда по другую сторону они увидели несколько тел, валявшихся в луже собственной крови, разбавляемой дождиком.

Асвер не в первый уже раз вспомнил нецензурным словом старого мага, порекомендовавшего ему именно Нашар. Нет бы по следам мастера Юрия махнуть на архипелаг Эль Нидо, где вполне можно было сойти за местного дракона, коих называли окалирами. Поселиться в деревне Арни, выбраться при случае потолкаться на рынках Термины и Галдова, посетить развалины института исследования магии… увы, мечтать не вредно.

— Трупы свежие, — отметил и без того очевидный факт дракончик, капая краской на доски моста, — И это очень неприятно, мы тут зажаты, как в ущелье, ни вправо, ни влево. Я чую подставу, как только мы выйдем на тот берег, может появиться стража и обвинить нас в том, что этих несчастных грохнули мы, и свидетелей не постесняются притащить. Предлагаю взлететь отсюда и облететь выход с моста на расстоянии.

Скорее всего они бы и улетели сразу, но Вартарра заметила отлетевшую в сторону чуть промокшую бумажку. Подняла её из любопытства, едва не порвав:

— Души из этих бедняг высосали, у нас их нет… Что это? Похоже на карту, только чего именно?

— Ну-ка, дай посмотреть, — Эрна сунула свою морду, рассмотрела бумагу и виновато опустила уши. — У-у-у, нет, не мой профиль.

— Ориентиры обозначены? — спросил Асвер, не переставая внимательно оглядывать окрестности. В любой момент четверку приключенцев могли подловить на открытой местности деструкторы или те, кто устроил у моста бойню.

— Не-а, просто какое-то нагромождение символов. То ли тайнопись, открывающая путь тем, кому известен ключ, то ли не карта, — Эрна даже голову набок наклонила. — Или стихотворение для лирического вызова духа-путеводителя.

— Но линии весьма похожи на стены лабиринта, — Вартарра покрыла щитом от дождя бумажку, потом развоплотила её. — Потом перерисую. Летим, но не далеко, потом вернемся под сень деревьев.

— Возможно, часть схемы сделана в виде записей, — предположила Эрна.

— Эрна! Хвала Хъесептенецкору и всем мерзейшим навам! — крикнули четверо чешуйчатых, особенно рослых дракона, приземляясь подле мутантки и понуро опуская головы. — Эти трупы теперь счастливы, но они перевозили Золотой Череп к ритуальному месту! Их перехватили пятеро гайдуков… То есть, пятьдесят! Мы успели спастись и думали уже лететь за помощью, но вы уже здесь. Сфера Золотой Смерти в той гайдучей крепости, которая нам досаждала постоянно! Они украли и Череп, и книги с ритуалами, и дарканские штуки…

Асвер изобразил на морде озабоченность. Хорошо, что между отдельными командами деструкторов нет оперативной связи, и то, что Эрна отказалась от проведения ритуала призыва нава, знает очень ограниченный круг морд. Но вот какую линию поведения избрать? Пока это зависело от самой Эрны — будет ли она прикидываться «своей», вернется ли действительно к старым друзьям-деструкторам или прикажет прямо сейчас на них напасть? Так что озабоченная столь нежданной новостью морда была вполне достойной реакцией, позволяющей еще потянуть время до ответа Эрны.

— Значит, вы сбежали, бросив на верную и желанную смерть тех, кто ещё не выполнил задание… — Эрна нахмурилась. — Теперь всё придётся исправлять и переделывать за вами! И главное, мне, как будто у меня иных дел нет.

Она потёрла глаза, стараясь выиграть время и придумать, как бы отослать этих драконов подальше. Пережитые за сегодня приключения мыслительной деятельности ничуть не помогали.

— Потерпи ещё немного, и дел больше ни у кого не будет! — один дракон потряс сцепленными передними лапами, а другой, углядев Мамору, сказал ему заговорщицким шёпотом:

— Это ведь ты похищал попа из трактира? Тут был один из гайдуков, который за тобой гнался, не хочешь отомстить?

— Месть дело тонкое и бесполезное. — Рыкнул золотистый на второго. Как будто ему есть до этого дело сейчас.

— Для начала унесите отсюда трупы собратьев, — нашлась наконец Эрна. — Скиньте их под мост, пока враги не вернулись. Не найдя трупы, решат, что мы их забрали с собой и убрались, а я пока посмотрю, что можно сделать.

— Не имея точной информации, мы вряд ли сумеем исправить ситуацию, — Асвер сделал легкий нажим на последнем слове, покосившись при этом на отсидевшихся где-то в безопасных кустах деструкторов, — Я про эту крепость не знаю вообще ничего. На разведку бы кого послать… или даже самим сходить, мы пока вне подозрений. Или, может, кто из вас четверых что знает про крепость и ее гарнизон?

— Вы чего, это же тот идиотский форпост областного вардая, который из мирдальцев! Он в полугоризонте к югу от Расторга, там в среднем драконов двадцать дежурят.

— Мирдаловцы? — насторожила ушки Эрна. — Да это же просто прекрасно! Таких дураков облапошить легче, чем… Чем других!

— Эх, нам от этого не проще, вы б видели их праников… а впрочем… — деструктор показал крылом на трупы. — Как говорится, милосердие ко врагу — убить так быстро, чтоб тот ничего не понял.

— Двадцать — все равно немало. А если они успели подтянуть подмогу после того, как отбили артефакт? Или гарнизон усилили заблаговременно, перед нападением на курьеров? — проявил некоторые сомнения уже практически озбавившийся от краски пепельный дракончик, — Я понимаю, дураки — не мамонты, они не вымрут, но не все же поголовно там такие?

— Вот поэтому мы сами туда не лезли, вас ждали. В восьмером, да ещё и с мутатором, мы их крепостицу на кубики разберём… — один громила был прерван ударом хвоста другого:

— Думай что говоришь! Череп нам нужен целый и с неповреждённой полировкой.

— Ох, не кричите так… Не хватало, чтоб ещё друг друга перебили… — Споров тот не терпел, потому встал между теми. — Составим план, да и все…

— Летите лучше в храм и там возьмите двадцать деструкторов… хотя… — Вартарра по мотрела на друзей, — они же тогда всё разболтают? Кхрм… и слава не им достанется.

— Штурмовать укрепленную позицию допускается при минимум трехкратном перевесе сил, а для нас это — несколько часов потери времени, пока соберем достаточно народу, — мысль Вартарры не привлекать посторонних деструкторов Асвер поддерживал, но немного по другой причине. Лишние уши и глаза сейчас были совершенно не нужны, а уж если к ним приложатся лапы… будет кисло.

С последователями Мирдала, если дракончик правильно интерпретировал услышанное слово, была возможность договориться, и уговорить если не уничтожить трофейный артефакт, то хотя бы заначить поглубже, соблюдая при том секретность построже.

— В этом есть смысл, — Эрна тоже ломала голову, как бы отослать ненужных сторонников. — Определённо, нам стоит подготовиться к атаке как можно лучше. Пока собирайте остальных, а мы пока проведём разведку вчетвером, посмотрим, сколько врагов нам противостоит и чего от них можно ожидать.

— Если мы соберём на нормальное дело тех, кто рвёт левые ботинки, то как раз сравняемся, — решили гигантвы, взлетая, — встретимся у замшелой виселицы!

Что же, по крайней мере от этих избавились… Задержались только порядочно, дождь усилился и размыл дорожную землю.

— Эрна, ты знаешь, где это? — спросил Асвер. Получив утвердительный кивок, добавил: — В ближайшее время лучше бы нам там не появляться. А сейчас можно и на разведку сходить. Что скажете, соучастники?

— Э… куда на разведку? — посмотрела Тарра по сторонам. — Вы всерьёз хотите стащить у сил правопорядка Золотой Череп из стихов? Я думала, вы так мастерски деструкторов отводите… Просто если нам идти к гайдукам, достаточно им напомнить о возложенной на нас Браном миссии о противостоянии культу.

— Для того и идем. Неплохо было бы еще прояснить за охрану того черепа, что прихватили гайдуки, но вряд ли нам расскажут больше, чем «охраняется хорошо, и не лезьте в это дело», — кивнул пепельный дракончик, — Впрочем, если подвернется случай, можно выяснить и побольше. Только стоит ли?

— Что думаешь, когти, зубы и чешуя нашего отряда? — Эрна обернулась к Мамору. — Если на нас нападут во второй раз, отобьёмся или успевать сбегать?

— Лучше возьмём, что нам нужно, и сбежим. Рисковать лишний раз нам ни к чему. — Мамору все время, может, не был особо увлечён разговором, но вот слушал он все прекрасно. — Зубы, чешуя и когти? Так вот, что по-настоящему ты во мне ценишь…

— Я, конечно, в положительном смысле, душа в тебе тоже милая и интеллект превосходный, — примиряюще подняла руки Эрна. — Значит, идём в форт. Заодно и ждём передождь.

Хаосистка повела остальную группу через мост по начавшемуся заполняться водой оврагу обратно, и свернула на узкое ответвление тропки. Дождь уже начал срывать с деревьев пожелтевшие листья — в стране, лишённой зимы, они обновлялись круглый год, поэтому для Асвера здесь будто навсегда застыли последние дни августа, а Мамору и вовсе воспринимал смену сезонов, кроме как с «дождливого» на «не слишком дождливый», чем-то диковинным и иностранным.

Вокруг каменного замка — разве что бойницы заменяли идущие по стенам и башням ряды дотов — лес был вырублен на тридцать размахов, так что весь холм походил на лысую макушку с серой тюбетейкой на темени. Ворота в крепость были открыты, но в них вели разве выбоины от колей, проход был не слишком и вытоптан, в отличии от внутреннего двора. Но стража на посту — два человека при огнестреле — стояла и с ожиданием смотрела на подходившую четвёрку.

Эрна обогнала остальных — в отличие от драконов, она наверняка являлась для стражей существом диковинным, а по странному нормальные создания не стреляют. Во всяком случае, пока не зададут вопрос или хотя бы не окликнут «Стой, кто идёт? Душу рвать буду!» Если только не заорут «Мутант! Деструкторы!» и не вскинут сразу ружья на изготовку.

— Мы свои! — взвизгнула Тарра, пытаясь их перекричать, — к вашему вардаю от Брана Насельского по поводу черепа.

— Вы бы получше за своей пленницей следили… — кивнул один человек стволом на Эрну, пока другой связывался с комендантом по проводному телефону, похожему на древние земные поделки Белла.

— Я тебе не пленница, а консультант по сектологии! — возмутилась Эрна такому обращению, но дальнейшие перепалки прервал другой солдат, повесивший трубку:

— Дело срочное и важное, созван совет. Входите и поднимайтесь в главный зал.

— Не похожи эти ребята на мирдаловцев, — сказала Тарра тихо, проходя с остальными в безупречно убранный внутренний двор. — Мирдал сам набирал мутантов в свою школу и предубеждений к ним не было.

Сомнения Вартарры подтвердилась, когда четвёрка вошла в просторную приёмную на втором этаже. На стенах, сложенных из грубого камня, всюду висели знамёна с пылающим мечом, на самом большом мече был распят человек. У боковых стен были сложены друг на друге столы и стулья, только один стол был поставлен у дальней стены, и за ним располагались трое. Руну Мирдала на пряжке плаща носила только одна из них, женщина с короткой стрижкой. Второй являлся православным священником в очках и просторной светлой ризе, а третий, сидевший во главе стола, хитрый старикан с залысиной имел на куртке тот же знак меча. Этот старик вошедших и поприветствовал, не вставая:

— Здравия вам, друзья. Я Феодор Регинальдович, милостью Инанны вардай Расторга. Отрадно знать, что другие регионы тоже принимают участие в борьбе со Всепоглощением, это зло угрожает не только нам, но и всей Вселенной. Какой информацией о Черепе вы обладаете?

— Что это артефакт, нужный деструкторам для вызова нава Хъесептенецкора, — Асвер придавил несколько неуместный вопрос «О каком именно черепе?» и постарался выдать информацию кратко, и только ту, что подходила под оба черепа, — Нав, по их замыслам, должен разнести Мир вдребезги, но лично нас такой сценарий совершенно не устраивает.

Возможно, Эрна знала о свойствах черепов больше, но пепельный дракончик предпочел в этот раз переговоры взять на себя, раз уж мутантка так удачно обозначила себя как консультанта по различным сектам. Если потребуется рассказать больше — то Эрна здесь, спросить ее недолго.

— Надо же… Об этом в наших книгах ничего не говорилось, — девушка посмотрела на пришедших с интересом. — Но объясняет, почему деструкторы так с ним носились в разные стороны…

Опрос, возможно, продолжился бы и дальше, но вдруг на улице послышался мощный взрыв, слегка тряхнуло деревянный пол, под потолком зазвенел дребезжащий звонок, и дверь рывком распахнул дежурный охранник:

— Пятнадцать драконов! Сломали стену, держим оборону во дворе!

— Надо же, как вовремя, — в пол-голоса выдохнул Асвер, мысленно пересчитывая патроны. Подсчет был не очень утешительным, но по всему выходило, что потратить боеприпасы на оборону придется, и для укрепления намечающегося союза с силами порядка, и для того, чтобы не дать в лапы деструкторам сразу оба черепа.

— Вовремя? — подозрительно поинтересовался Феодор, потянувшись рукой куда-то к поясу.

— В переносном смысле, — отозвался Асвер, — У меня есть оружие, но нужна такая позиция, чтобы меня не увидели.

— Встанешь у окна в одной из канцелярских комнат, — быстро сориентировался старикан, — Сейчас выйдешь из зала направо, потом повернешь в коридор налево. Первая или вторая дверь обязательно будут открыты.

— Принял, — кивнул дракончик и выбежал из зала, стремясь поскорее занять удобную позицию. Остальные члены команды побежали за ним.

Нужную дверь нашли быстро — она была открыта и через нее было хорошо слышно частую стрельбу во дворе. На слух, били одиночными из крупного винтовочного калибра, но попадания случались редко — во всяком случае, за те несколько секунд, что дракончик бежал до двери, он расслышал только один крик, и то явно не от смертельной раны, раз уж за криком последовали ругательства.

В комнате у массивных столов прямо на полу сидели несколько человек, прикрывая головы руками. Коротко бросив им «Свои», Асвер подбежал к одному из окон и задернул шторы, оставив просвет едва в полторы-две ладони. Быстро отстегнув карабин, снял с предохранителя и взвел курок. Лишь затем рискнул выглянуть — оценить обстановку.

Охрана, бойцов всего шесть-семь, рассредоточилась по разным укрытиям, и чуть ли не вслепую постреливали по лезущим в пролом стены и тут же прячущимися за крупными кусками каменной кладки драконам. Те отвечали взаимностью — но из оружия использовали почему-то только луки и арбалеты. Один из атакующих воплотил на лапе небольшую банку с какой-то радужно сверкающей жидкостью и уже собирался размахнуться. В самом начале замаха Асвер его и подловил — пуля с надрезанным кончиком попала деструктору в голову. Отшатнувшись за стену, дракончик качнул затворный рычаг и снова высунулся. Один из драконов характерными движениями лап объяснял ближайшей пятерке сотоварищей дальнейшую тактику, за что и получил следующую пулю.

Услышав хлопки выстрелов, местная охрана активизировалась — вот один из людей высунулся из-за угла и точным выстрелом поразил арбалетчика и успел скрыться, несколько стрел пролетели мимо или ударили в угол, выбивая искры и облачка штукатурки. В другом углу двора из-за штабеля каких-то ящиков выстрелили сразу двое — хоть один и промазал, но второй ранил в плечо лучника. Асвер еще раз качнул затворный рычаг и начал осторожно, с некоторой опаской высматривать следующего кандидата на упокоение.

— Чисто работает, — пробормотала себе под нос Эрна, не вступая в битву. От её меча толку не было, а магия пригодилась бы в защите, а не в нападении. Зато глаза у неё имелись, и она первой заметила метнувшийся к ним полупрозрачный силуэт.

— С каких пор на нас насылают боевые души?! — возопила она.

— Слишком активно шевелимся, — рыкнул Асвер, приседая и пропуская над головой стрелу, только шевельнулся от ветра ирокез. Серебряные пули с белым фосфором против таких духов работали плохо, да и мало их осталось, всего два патрона. Отмахиваться клинком? Вряд ли он нанесет большой вред, но иначе просто загрызут! Дракончик откинул в угол стены и пола карабин, выхватил кукри и несколькими взмахами отогнал приближающийся силуэт. Тот отшатнулся, но затем снова пошел в атаку.

Вартарра, напрыгнув на душу сзади, схватила её голой лапой — точнее, собственной аурой в «щитовой варежке» — и зажмурилась, пытаясь перебороть волю призрака и подчинить его собственной, вместо воли старого хозяина. Решив, что противник условно обезврежен, Асвер снова стал выцеливать деструкторов. Отлично сработана винтовка — разброс на таком расстоянии почти незаметен, достаточно лапы ровно держать, и пули ложились точно по прицелу.

— Чего ты её насилуешь… — Мамору, не дождавшись, когда Вартарра наконец возьмёт ретивую душу под контроль, просто выжал всю её энергию в несколько слепяще-ярких шаровых молний и послал их через закоптившиеся бойницы в хаотические кучки деструкторов.

— Неужели нужно уходить отсюда?.. — Мамору не знал, насколько хорошо они справились, но его напрягало то, как сильно ему придется себя сейчас истощать, используя такую магию.

Первым делом золотистый дракон обернулся на Вартарру, надеясь, что с ней все в порядке. Не менее заинтересованная этим вопросом Вартарра осторожно выглянула в узкое окошко. Дело пошло на лад, ведь, кажется, люди продержались до подоспевшего подкрепления — малочисленного, но результативного. Верхом на зелёном драконе сидела серая волчица, расстреливающая хаосистов из похожего на автомат оружия, пока дракон проявлял в лапах гранаты и сбрасывал их в группы деструкторов подальше от защитников крепости и её стен.

— Ура! — Эрна на всякий случай спряталась за Асвера, она ещё не была уверена, что это друзья. Вдруг они просто не хотят добычу делить? А что, антропоморфка и дракон — угадывается почерк злобной Герусет, когда-то эта драконесса натравливала крылатых и мохнатых на людей, могла и на них натравить!

— А вот и кавалерия, — Асвер вернул клинок в ножны, подобрал карабин и начал перезаряжаться. Расход невозобновимых вне Базы родного Клана и нескольких оперативных складов патронов оказался вполне приемлемым, а гранаты… В конце концов, раз уж парочка пошла на такие расходы, то явно знает, где достать еще. Да и Асвер это тоже знал.

Дострелив подранков одиночными выстрелами, парочка спустилась на заваленный щебнем, поломанными стрелами и трупами внутренний двор. Дракончик, пристегнув карабин под крыло, высунулся, убедился, что никого не упустили, раздвинул шторы и вылетел из окна. Приземлившись около парочки нежданных спасителей, он улыбнулся и произнес:

— Вот уж кого не ожидал! Как вы сумели меня отследить?

— У тебя самый объёмный инвентарь из всех драконов в округе, — ссадив с себя Мэривей, Зален показал варет на своей левой лапе с локатором на экране. Ну и проныра! — По карманам раз в шесть больше вещей, чем в карманном других крылатых!

— Зато я по чужим трофеям не лазаю, — с осуждением покачал головой серочешуйчатый, но Зален отмахнулся:

— Я уже и так полу-дракон полу-киборг, а у тебя ещё вся жизнь впереди. К тому же, копаясь в прошивке варета, я понял, как дублировать их опознавательные коды, не подключая ничего к своему телу, полагаю такой вариант тебя устроит больше.

— Всем здравия, — Мэривей тем временем обернулась к другим подоспевшим героям.

Воспользовавшись тем, что Зален и Мэривей отвлеклись на подтягивающуюся группу из двух драконов и мутантки, а те, в свою очередь, рассматривают прибывшую «кавалерию», Асвер сделал пару шагов назад, к особо крупному осколку каменной кладки, и выкатил хвостом чудом не разбившуюся банку с радужной жидкостью — первоматерией. Честный боевой трофей, выпавший из лапы первого подстреленного деструктора, поддетый кончиком хвоста, перекочевал сначала в лапу, а затем в подсумок по соседству с термосом. На первый взгляд, на емкости не было ни сколов, ни царапин, а уж подробно ее дракончик планировал рассмотреть при первой же возможности, и если выяснится, что трещины все-таки есть, по-тихому избавиться. Асвер застегнул подсумок и вновь вернулся к сошедшимся командам.

Глава седьмая — Военный совет

Асвер, перезаряжая карабин после обороны крепости, посчитал оставшиеся патроны — сорок штук, пять раундов. Самому не верилось, что в этом без всякого преувеличения бандитском Нашаре за сороковник было потрачено столь мало боезапаса. Хотя учитывая, что большую часть этого времени Асвер провёл под водой и в узких помещениях, где не размахнуться… Но куда больше поражало, что во время этого активного отдыха хоррианец оставался живым и здоровым. Мало того, местный воздух неведомым образом действовал на организм укрепляюще. В последние дни Асверу давались такие чары, владения которыми он уже не надеялся восстановить: телепатия, разгон фотонов… Не высшая магия, не университетский курс и даже не экспресс-развитие по методу Скоура, но, может, стоит задержаться в Нашаре подольше, и способности восстановятся полностью?

А задержаться придётся волей-неволей… Коменданты ещё чесали голову, размышляя, как заделать дыру в стене до сбора средств на реставрацию укреплений, а в главном зале вновь собралось совещание… или, может, продолжилось старое, прерванное, с обновлённой повесткой. Феодор Регинальдович после боя был слаб и устал, но собственное состояние его не заботило, лишь прибавило язвительности:

— Новых лиц на собрании не появилось, — произнёс он, прямо глядя на Мэривей и Залена, — а вот новости печальные. Нам не удалось отстоять цитадель, в чём немалая заслуга помогавших нам нелюдей. Деструкторы ворвались в хранилище, и выжившие драконы отступили с Золотым Черепом.

— Причём не в храм Всепоглощения, — Зален не поднимал взгляда с монохромной карты на экране варета, вделанного в его лапу. — Они прячутся в каких-то пещерах за лесом к северу отсюда. Могу вас к нему проводить.

— Я знаю этот схрон, — кивнула Эрна. — Мы уже неприятно засветились, поэтому придётся входить с боем. И лучше всего сделать это не через парадный вход, а через тайный, там не стоит караул. Входить через ту дыру — безумие, на которое способны лишь хаосисты.

— Только я туда не пойду, — Тарра посмотрела на Мамору, — и мне понадобится твоя охрана. Я не хочу отдавать врагу… свои кристаллы.

— Понял, — Мамору сообразил, что перед Феодором Тарра отчего-то Алмазный череп упоминать не собиралась. — Я тебя сопровожу.

— А я провожу, — вызвалась Мэривей. — Там, где наша коробочка лежит, надёжное место, получше всяких замков, деструкторы и хаосисты туда не суются, боятся…

Асвер покрутил кончик хвоста между пальцев. Снова разделяются друзья и товарищи… Как же, столько всего нужно успеть. Но к кому примкнуть самому? Или… Стоит вообще иным делом заняться?

— Зален, ты говорил, что можешь сделать мне заменитель варета, — спросил низкорослый, пока остальные доказывали Феодору, что им можно доверять и никакие они не подставные агенты деструкторов, отвлекавшие внимание во время осады. — Насколько быстро это получится?

— Не быстро. Нужно будет энергонное устройство со слепком твоей ауры, которое не только сможет посылать сигналы дарканским механизмом, что с ним и с его владельцем всё в порядке, но и имитировать варет во время сканирования. Самое простое — создать индивидуальный код по правилам генерации, многие игры сложнее взламывать. Самое сложное — эмулировать варет. Я склоняюсь к идее сделать налапник с такой же прошивкой, только вместо сквозного потока крови и нервных импульсов будет либо простое подключение к ним, либо имитирующая их схема, это на твой вкус. Но где нам брать детали и мастерскую?

— Там несколько сосудов с первоматерией оставалось, — Эрна отвлеклась от скучного спора на интересный разговор. — Пусть компьютерный гений представит, что хочет, а я сформирую его образ на сырое первовещество, и будет что ты запрашивал, все претензии только к твоему восприятию.

— Я не настолько могуч, чтобы каждый полупроводниковый переход кристалла в голове держать… — вздрогнул Зален, — да и процесс небезопасный, и результат рискованный.

— А ещё дракон, — фыркнула Эрна, отворачиваясь обратно к Феодору.

— Проще купить и переделать существующий налапник, — отвлеклась и Мэривей, — только пока у нас нет на это средств. Души со врагов собирать надо, или хотя бы вещи.

После слов Залена Асвер невольно вспомнил, как сам осваивал азы электротехники. До попадания в Клан электричество он видел только лишь в виде молний, и пользоваться электроприборами, а в особенности самому их обслуживать, было немного страшновато. В итоге промышленную электротехнику изучить все-таки получилось, но к ремонту электроники он старался не прикасаться, несколько опасаясь спалить дефицитное оборудование окончательно — ведь по одним схемам много не наработаешь, нужны еще и знания о свойствах отдельных деталей.

— Разве они еще не отлетели сами по себе? — спросил Асвер, еще слабо знакомый со спецификой сбора трофеев в Нашаре, — Оружие там не ахти, арбалеты простенькие, а уж луки — тем более. А больше ничего особо ценного я и не разглядел. Или первоматерия кем-то очень ценится?

— Души уже отлетели, — Зален показал на экране план внутреннего двора с ходившими по нему зелёными точками и тусклыми красными крестиками, — либо их забрал кто-то другой.

— Первоматерию либо заряжают в сыром виде в гранаты и пули деструкторы, — начала просвязать Мэривей, — потому что у неё огромная взрывная сила и мутагенное излучение… Либо её используют для создания предметов и нужных изменений в телах мутаторы и кобники. Если на первоматерию специально воздействовать своим сознанием, она воплощается в то, о чём думаешь, иначе результат её превращения случаен из-за нестабильности… как её… ментосферы? Не, это какое-то мусорное слово.

— Ноосферы, — поправил Зален. — А почему тогда она в основном взрывается?

— Зависит от критической массы? — волчица пожала плечами.

— А может, от стабильности представления нужного предмета? — предположил Асвер, уже начиная жалеть о том, что прихватил такой опасный трофей, — Примерно как в формировании заклинаний, собьешься, и вложенная энергия разлетается с разными спецэффектами.

— Вот специалист по первичному вакууму, — Зален показал на Эрну, подозвавшую его показать Феодору карту логова деструкторов на варете. — У неё и спросишь после совещания. Ты, кстати, со мной полетишь или с Мэривей? Или вообще за материалами пока сгоняешь, если уже многовато стресса за последнее время?

— Знаешь, вот страшновато одному лететь, — передернулся Асвер, — Тут могут бродить недобитые деструкторы, да и еще, скажем так, есть причины.

Причина была одна, но очень весомая. Воздушный корабль, скорее всего, продолжал старательно прочесывать леса и дороги в поисках тех, кто перехватил хрустальный череп. Даже если кто-то разрядил на себя растяжку в пассажирской каюте, небольшая шашка взрывчатки не могла нанести заметных повреждений ходовой системе корабля. Максимум — убить одного, но скорее всего, лишь контузить. А уж власти для управления комнадой наверняка хватит у рыжей деструкторши, и гарантированно — у капитана, уцелевшего в последнюю встречу с командой приключенцев.

— Я тоже буду рад твоему стволу в нашем деле, — улыбнувшись, движением крыла Зален подозвал Асвера к Феодору, которому Эрна объясняла, водя пальцем по экрану варета:

— Резервный туннель пробит родником, но в нём вполне можно ползти, замочив лишь колени. Главный вход с другой стороны холма, часовые не смотрят в эту сторону.

— В таком случае я на вас рассчитываю, — Феодор критически осмотрел дракона, дракончика и мутантку. — Деструкторы гораздо лучше нас разбираются в применении этого артефакта, так что медлить не стоит. По легендам, Золотой Череп позволяет контролировать погоду, вплоть до указания, куда бить молниям из вызванной тучи. Объяснять, чем это оружие может грозить в лапах секты, не нужно.

— Кроме золотого, есть ли еще черепа, и чем они опасны? — спросил Асвер, — Нужно хоть немного представлять, что могут противопоставить нам деструкторы, кроме первоматерии и арбалетных болтов.

— В ритуале призыва Хъесептенецкора, — от имени нава, произнесённого Эрной, Феодор поморщился, — используется алмазный, Сфера Забвения. Его вы решили спрятать там же, где и некую коробку, но лучше её уничтожить, правда, это возможно, только когда уничтожишь череп серебряный, филактерию этого артефакта. А она хранится где-то в храме Всерастворения, я точно не знаю, где, но не во внешнем кольце, наверное, в лучше охраняемом внутреннем.

— Значит, придется побегать, — хмыкнул дракончик, — Зален, я, пожалуй, с тобой. В тех подземельях лишний ствол наверняка будет вовсе не лишним. Ну и, случись что, втроем отбиваться все-таки сподручнее.

Глава восьмая — У меня для вас артефакт… Только я вам его не отдам

Добравшись до родника с мутноватой водицей, что лился из узенькой пещерки, Асвер понял, почему Эрна с хохотом отговаривала драконов одевать сервоброню. В эту промытую в породе трубу даже Эрна помещалась только ползком, Асвер, хотя был с неё ростом, должен был прижимать к себе крылья и стараться не задевать потолок рогами, а Зален, протискивавшийся впереди на правах обладателя фонаря и радара, и вовсе едва не застрял. Но наконец лазутчики достигли места, где лаз расширялся. Выпрямившись, Зален посветил варетом на покрытые неприятно пахнущими мхом и лишайником стены:

— Энергоника предупреждает, что камень здесь хрупкий и потолок можно нечаянно обвались, — он как можно осторожнее протиснулся в трещину, что вела дальше в холм. Эрна хмыкнула, прошептав:

— Будь иначе, не было бы тебе запасного входа.

Слегка ободрав одежду и поцарав чешую, троица вылезла из естественных пещер неправильной формы в ровные прямоугольные переходы древнего подземного комплекса, уже давно не посещаемого, судя по густой пыли на полу.

— Знаки кракалевн, — Эрна, не повышая голоса, показала на стены разветвлявшгося коридора, покрытые похожими на корчащихся богомолов рунами. — Возможно, тут не было никого со времён Эры Ночи, или по крайней мере завоеваний Аменемхата.

— Это точно нужный нам запасной вход? — озадаченно обернулся на хаосистку Зален. — Не похоже, что деструкторы тут недавно ходили.

— Навигатор и картограф у нас ты, Стальная Лапа, — Эрна показала на его варет. — А я только скромный провожатый.

— И хорошо, что их тут давно не было, — поддержал мутантку Асвер, — Вполне может быть, рядовой состав об этом проходе уже давным-давно забыл. Правда, будет неприятно, если все выходы в посещаемую часть окажутся замурованы… но сильно в этом сомневаюсь. Сейчас, послушаю немного…

Асвер, чтобы не отвлекаться на свет фонаря, закрыл глаза и поднял уши. Звуки в подземелье были вполне стандартными — где-то недалеко капала вода, заметно дальше она уже уверенно журчала, но никаких звуков, которые обычно издают живые, не было слышно. Не шуршали крысы — есть тут было уже давно нечего, не доносились из коридоров отзвуки чужих шагов.

— Пока все тихо, как ночью на кладбище, — негромко оповестил компаньонов дракончик.

Добравшись до двух разбухших от влаги и времени дверей, Зален сверился с планом на локаторе.

— Из-за частых обвалов сложно понять, где стены, а где можно протиснуться. Как искать сам артефакт, вообще не представляю.

— Как обычно, оцифрованный мой — допросами, досмотрами и домушничеством, — Эрна попробовала толкнуть дверь, но она застряла прочно, чуть ли не вросла в проём. — Зачем ставить двери, если потом пройти нельзя? А говорят, у хаосистов с логикой проблемы!

— Так это как раз подвалы деструкторов, а не казематы инквизиции, — съязвил ей Зален, посторонившись и отодвинув от двери мутантку, чтобы за дело принялся специалист.

— Знаю этот тип замка, — пробормотал дракончик, начиная шарить по подсумкам в поисках инструмента. Нашелся мультитул, но его было мало, и потому в ход пошло содержимое пенала для чистки карабина.

— Вскрыть сможешь? — озабоченно спросила его Эрна.

— Смотря сколько внутри ржавчины, — отозвался дракончик, осторожно просовывая внутрь замочной скважины две отвертки — из мультитула и из набора для чистки.

Осторожно нащупав одной отверткой хвостовик ригеля, Асвер нажал на него и начал прощупывать уже запирающие пластинки. Замок был явно не фабричного производства, и потому пластинки едва заметно болтались. Все, кроме одной. Именно на эту пластинку дракончик и надавил. С легким, едва слышимым щелчком ригель сдвинулся, буквально на долю ногтя, и Асвер переключился на следующую пластинку.

Отжав по очереди восемь штук, он посильнее нажал на отвертку, упиравшуюся в хвостовик ригеля. Тот с тихим поскрипыванием давным-давно несмазаной стали пополз в сторону, открывая команде путь в следующую комнату.

Зален выставил лапу с варетом над рогами Асвера, освещая пыльную комнату с алтарём посредине. Со стен скалились прибитые металлическими штырями скелеты драконов или велнаров — черепа с длинной пастью, в остальной паталогоанатомии дракончик слабо разбирался. Осторожно войдя в комнаоу и ещё раз сверившись с варетом, Зален сделал знак шуметь как можно меньше, подкрепив его указанием на красные точки, что появились на плане ходов.

Точки хоть и довольно медленно, но приближались к залу. Асвер, недолго думая, коротко шикнул сквозь зубы, показал на Эрну и на себя, а затем — в один из углов, справа от двери в зал, через которую из обжитых катакомб должны были войти деструкторы. Затем на Залена и в другой угол, слева от той же двери. Загадочные точки могли быть кем угодно — от охранников, сменившихся на одном из постов, до высших иерархов деструкторской секты. Хоть вероятность того, что кто-то именно сейчас возжелал посетить основательно заросший пылью зал была вовсе не стопроцентной, но лучше проявить излишек бдительности, чем попасться в самый неудобный момент.

Эрна и Зален кивнули и разошлись по углам, Асвер осторожно, но быстро вернулся к двери и прикрыл ее, сунув между створками подобранную тут же щепку, чтобы дверь от сквозняка не открылась в самый интригующий момент. И лишь затем присоединился к мутантке.

Близко определённые варетом противники так и не подошли — остановились в помещении за алтарным залом, через коридор.

— Наверное, там тоже трещина, — шёпотом предположил Зален. — Будь готов быстро и тихо снять их.

Асвер кивнул, перехватил кукри поудобнее, Эрна вытащила из-за спины лук. Вперёд начали продвигаться с ещё большей осторожностью, пока не пробрались через древние катакомбы к лазу в другую естественную пещеру, освещённую дневным светом. Пара сторожевых беров, патрулировавших владения деструкторов — хищные громилы ростом с дракона, но куда шире и мускулистее — успели только зарычать и повернуть головы в сторону незваных гостей, прежде чем животных навеки угомонили.

— Здоровые какие, — неодобрительно хмыкнул Асвер, возвращая карабин под крыло.

В подземельях звук разносится очень далеко, поэтому стрельба оставалась на самый крайний случай. В этот раз получилось сработать тихо. Пепельный дракончик подошел к поверженному стражнику и, упершись задней лапой ему в плечо, потащил из лба глубоко, на половину длины лезвия, засевший кукри. Кость держала крепко, клинок пришлось раскачать, но вытащить все-таки удалось. Рядом Эрна достала из глаза "своего" охранника стрелу и старательно очищала наконечник какой-то магией.

Зален, работавший сейчас скорее наводчиком, чем боевой единицей, снова показал план ближайших пещер соратникам. Красных точек дальше становилось всё больше, особенно в центральном помещении, соединённом с главным выходом. Должно быть, местная кают-кампания… Но в большую часть комнат можно было только через неё проникнуть! Впрочем, Эрна не растерялась. Жестом она попросила у Асвера горшочек с первоматерией. Дракончик не слишком охотно передал мутантке склянку, отцепив её от разгрузки, но быстро раздумал расстраиваться. Аккуратно вскрыв сосуд, Эрна стала прыскать вырывающейся первоматерией, как краской из пульверизатора, себя и драконов, но в результате они не окрашивались во все цвета радуги, а, наоборот, пропали с виду. Впрочем, теперь и на карту нельзя было посмотреть! Да и друг друга увидеть тоже. Припомнив, что в радиусе шагов ста сейчас никого из обитателей подземелья нет, Асвер тихо произнес:

— Эрна, вот признайся. Как мы друг друга теперь увидим? Или нам придется сыграть в игру "Завры караваном" и идти, держа друг друга за хвосты? Общение-то ладно, шепот уже с пяти-семи шагов услышать тяжело, но с движением реально проблема.

— Разделяй и властвуй, там как раз три боковые комнаты, — Эрна вспомнила план деструкторовской части подземелья. — Ты направо, я налево, Зален по центру. А к тому времени, как мы доберёмся до цитадели, невидимость уже сойдёт.

— Рисковано… — вздохнул Зален, но спорить не стал. Так и быстрее, и друг другу не мешаться, разве что только на выходе, если покидать пещеры одновременно.

Общий зал был усыпан мелким шуршащим речным гравием, что, возможно, выдал бы лазутчиков даже в невидимости, но собравшиеся там драконы были слишком заняты друг другом. Особенно крупная самка соревновалась с самцами в перетягивание хвостов, после каждого сдвига в свою сторону хвастаясь своим женским превосходством, а в сторону противника — ругала членоносцев хотя и без мата, которого в праговоре лингвистически не имелось, но так обидно, что и Асвер едва не отмочил что-то в ответ. Только воля у него была не хуже, чем у нашарских драконов, и он, стараясь не слушать то, что, по сути, к нему не относилось, обошёл в глубоких тенях от центрального костра главную залу и заглянул в назначенную ему на исследование прихотью Эрны комнату.

Этот вертеп был едва ли мебелирован: огромная кровать, сделанная, судя по ручки с края, из амбарной двери, камень в восковых огарках, на котором лежала распахнутая книга, и единственный, но большой сундук. Если Череп в этой комнате — и не в карманном измерении кого-либо, если некто повторил трюк Вартарры — то он мог находиться только там. Но на этом сундуке, как назло, сидел знакомый по встрече на мосту зелёночешуйчатый гигант, читая длинный свиток, прокручиваемый между двух цилиндров.

Хоть комната была и достаточно большой, но подходить к дракону Асвер все-таки опасался. Опытные личности, не только бойцы, но и разного рода интриганы, зачастую очень хорошо чувствуют опасность и даже приближение кого-то, замышляющего разные недобрые вещи. Поэтому дракончик отвел от зеленого взгляд и медленно отошел от двери. На пристальный взгляд у таких личностей тоже была реакция.

Покрутив ситуацию так и эдак, на что ушло едва ли пара минут, Асвер понял, что подкрасться к хозяину комнаты не выйдет. Но не час же, и даже не полчаса, он будет читать свиток! Рано или поздно он или отправится по каким-то своим делам, или его куда-нибудь позовут. Так что пепельный дракончик решил подождать.

Ожидания вскоре были вознаграждены — кто-то постучал в дверь, и затем в комнату протиснулся худощавый и невысокий, примерно на палец повыше Асвера, серо-черный дракон.

— Срочно просят на совещание! — извиняющимся тоном произнес посыльный.

— Что случилось? — недовольно отложил свиток зеленый. Посыльный пробормотал что-то про изменившиеся обстоятельства, и хозяин комнаты, отложив свиток на кровать, поднялся с сундука. Пользуясь возникшими звуками, Асвер осторожно сделал пару шагов в сторону.

Когда деструкторы покинули комнату, пепельный дракончик выждал еще немного и осторожно прокрался к сундуку. Если сигнализация и была, то ставили бы ее на дверь, иначе любой злоумышленник пробрался бы в комнату, прикрыл дверь и спокойно разобрался бы с сигнализацией на сундуке. Внимательно оглядев сундук, и не обнаружив ни в энергетическом зрении, ни обычным внимательным взглядом никакой сигнализации, Асвер попытался открыть сундук. Крышка чуть шевельнулась, но не поддалась, ее держал скрытый внутренний замок. Подавив желание облегчить душу ругательством, Асвер достал инструменты и начал осторожно вскрывать замок, по обновленному на входе в алтарный зал навыку дело двигалось быстро, и вскоре крышка уже была открыта.

Магические ловушки действительно не присутствовали… Но кто говорил об отсутствии обычных? Стоило приподняться крышке сундука — череп в нём действительно хранился! — как Асвера тряхнуло, будто от разрядки конденсатора на несколько тысяч микрофарад. Он едва не потерял сознание, сердце каким-то чудом не остановилось, но теперь ощутимо покалывало при ударах. Невидимость не сбилась, но чем-то Асвер выдал себя, и из-под одеял и шкур на кровати с рыком высунулся ещё один бер — как этого медведеподобного зверя только доски выдержали?!

Пока страж, видимо туговато соображавший спросонья пытался понять суть творящейся аномалии — никого не видно, а запах чужака чрезвычайно отчетливый, Асвер лихорадочно прокручивал варианты. Без шума точно не обойдется, но выстрелить — значит, привлечь шумом всех деструкторов в радиусе ста шагов. Принять такую тушу на клинок — не факт, что удастся правильно попасть с первого раза, а второго разъяренный сторож не даст. Повинуясь внезапному поывыу, дракончик выдернул из подсумка содержимое — кусок шнурка и две зажигалки. Перебросив шнурок и спиртовую зажигалку, легко определенную по рельефному корпусу в левую лапу, он до хруста пластмассового корпуса сжал когтями газовую зажигалку и швырнул ее в зверя, целясь в морду.

Страж полностью оправдал ожидания Асвера, машинально схватив пастью странный предмет — первоматерия на зажигалку не попала, и она осталась видимой. Раздался хруст, шипение вырывающегося газа, и зверь отпрянул назад, тряся мордой. Асвер выхватил из сундука череп и помчался в сторону выхода. Ударив всем телом в дверь, отчего она тут же распахнулась, дракончик подпрыгнул, уцепился за верхний ее край и с некоторым трудом — мышцы все еще потряхивало от удара током — подтянулся и вцепился когтями лап в толстые доски. Под звучный треск все-таки сломавшейся импровизированной кровати бер помчался к выходу. Никогда дракончик не замечал за собой такой склонности к скоростному подтягиванию, но жить захочешь — еще и не так раскорячишься!

Зажав в зубах содержимое левой ладони, дракончик уцепился ею за дверь для лучшей устойчивости, а череп сунул под крыло, все еще удерживая в лапе. Тут же страж выскочил в коридор, и замер, отчаянно тряся головой. Похоже, газ из зажигалки не только позволил выиграть драгоценные секунды, но и отбил медведеподобной зверюге нюх. Проходившие мимо двери деструкторы замерли, а один даже помчался спасать свою шкуру. Именно за ним, повинуясь инстинктам, и ломанулся бер. Несомненным плюсом было то, что парочка, чрезвычайно увлеченная друг другом, бежала в направлении, обратном оговоренному месту встречи домушников-любителей. Пока остальные деструкторы выясняли друг у друга, что же так взбесило стража, Асвер осторожно пристроил череп и мелочевку из подсумка в прихваченную на всякий случай наплечную сумку, тихо сполз с двери и направился к оговоренному месту встречи, которое по причине отсутствия связи изменить было нельзя.

Пару раз мысленно умерев от ужаса по пути — сначала опасавшись выдать себя слишком громкой отдышкой, а потом натолкнувшись на выходе из пещеры на целый палаточный лагерь драконов разбойничьего вида — Асвер двинулся в сторону крепости, стараясь держаться утоптанных дорог. Хотя на них проще натолкнуться на других разумных, там хотя бы не видно, как приминается трава под ногами. Невидимость и в самом деле сошла по дороге к замку. Асвер мельком глянул в большую лужу, образовавшуюся после дождя. Вид настоящего ветерана белоимперского фронта — чешуя в ссадинах и порезах, волосы торчат, чуть ли не обугленные. Успокаивало только то, что нашарские лекари были не хуже Скоура — разнообразной практики, во всяком случае, у них не меньше.

Зален и Эрна — тоже вернувшие себе видимость — опередили Асвера, но не намного. Как выяснилось, они предпочли покинуть подземелья сразу, как только началась паника — их поиски по понятным причинам успехом не увенчались.

Компаньоны ждали дракончика на опушке неподалёку от замка.

— Привет погорельцам, — хмыкнула Эрна, — Как у тебя успехи? Мы, как видишь, налегке пришли. В подземельях поднялся какой-то шум, что-то кричали про сбежавшего бера, и мы решили оттуда ретироваться.

— Уж извините, сработать тихо не получилось, — хмыкнул Асвер, вытягивая из-под крыла сумку и стягивая её на землю. Череп в мешке характерно простучал выступающими гранями по доскам.

— Да неужели?! — Эрна аж подскочила на месте и потянулась к завязкам сумки. Заглянув внутрь и удостоверившись, что там действительно лежит золотой череп, она вновь затянула шнурок и посмотрела на Асвера: — Так значит, это ты бера выпустил?

— Почти. Он, оказывается, охранял сундук, в котором лежал этот предмет. Уйти целым и не пустым удалось буквально чудом, но сами видели, какой был шум.

— Это все хорошо, — вмешался Зален, — Но мы вернулись к тому, с чего и начали. Два черепа у нас, два у деструкторов. Вернее, один у нас, второй сейчас Мэривей и остальные прячут где-то в тайном месте. От своих планов деструкторы не отступятся. Так что придется нам отобрать оставшиеся два черепа… и дальше два варианта. Перебить верхушку деструкторов или уничтожить артефакты. Рано или поздно они могут найти все четыре черепа и попытаться повторить операцию. Без руководства поиски будут долгими, нерезультативными и далеко не факт, что, найдя черепа, они сумеют хоть как-то провести ритуал.

— Уже без алмазного они не смогут провести ритуал, — напомнила Эрна. — Серебряный нам нужен только для уничтожения алмазного, а существует ли четвёртый череп, не знают сами деструкторы — или мне просто не дали доступа к столь секретной информации. А достать серебряный, не перебив при этом Спунов и Спяков — задача такая столь же сложная, как перебить их и спокойно забрать. Но там дяди куда серьёзнее этих пещерных драконов…

— Эх, подтянуть бы сюда одну из штурмовых троек, — мечтательно протянул Асвер, — Или даже Чрезвычайную тройку… Да, мечтать не вредно. У всех троих сейчас дела такой срочности, что на меня они вряд ли отвлекутся.

— В самом деле, почему бы и нет? — спросил Зален, — Я, конечно, в вашей иерархии не разбираюсь, но все-таки?

— Время. Я уходил со сдвигом времени, и мне придется провести в Хорриане столько же времени, сколько и здесь, и только тогда возвращаться. А лучше — больше на несколько дней, но этих нескольких дней у нас нет. Деструкторы наверняка уже обнаружили пропажу артефакта и старательно переворачивают вверх дном все близлежащие окрестности в поисках хоть каких-то следов. Хорошо, уходил я по дороге, и мои следы уже благополучно затоптали, а то и дождем смыло. Сегодня еще ожидается какой-то совет, или только завтра, с утра? Во всяком случае, после такого приключения неплохо бы отмыться от гари и дорожной пыли.

— Хаос и то более рационален, — Эрна фыркнула на подобное объяснение, но спорить не стала.

— Ничего не планируется, только отдать артефакт на хранение Феодору, хотя я его защите не слишком доверяю, — Зален показал на крепость с уже восстановленной дырой, вокруг укрепления дополнительно возвели деревянный частокол — наверное, как временное укрытие на момент ремонта.

— Ну да, он его уже один раз "сохранил", — хмыкнул Асвер, оценивая невероятный за такое малое время объем работ. От каменщиков родного Мира он слышал, что даже кирпич нельзя класть больше пяти рядов в сутки, а то начинал "плыть" раствор. А уж камень… определенно, без магии ускоренное отверждение раствора не обошлось.

Пока спутники молчали, дракончик еще раз, ради собственного спокойствия, решил обдумать ситуацию. Но к спокойствию это не привело, а наоборот, заставило серьезно задуматься.

— Так, соучастники, есть мнение, что нужно отсюда как можно скорее уходить. Деструкторы, посмотрев с позиции "кому выгодно", практически безошибочно найдут нас здесь. Прямо возле их базы большой палаточный лагерь, хвостов на сотню точно, и все, как на подбор, с та-акими разбойничьими мордами… Если они пойдут на приступ, отбиться будет можно только с пулеметами.

— Буду считать тебя свои голосом совести, — Зален улыбнулся, поворачиваясь хвостом к замку и уходя прочь. — Твои идеи мне нравятся больше, чем те, что велит мне долг. Меня уже наверняка разыскивают в Ардине, что бы ещё и Нашар не прибавить?

— Прятать важные вещи в очевидных местах — последнее дело, — Эрна поддержала дракончика и пошла за драконом. — Говорят положить вещь на виду, чтобы её никто не нашёл, но это вредный совет. А я как раз знаю, где мы сможем отдохнуть, нас никто не будет искать, а если повезёт, получится сфабриковать поддельный, "сломанный" череп на случай, если до нас докопаются. Во всяком случае золота в тех местах уйма.

— Ты не о христианах в Амаранте, надеюсь?.. — наморщился Зален.

— Я об Айне, городе авантюристов… но Амарант, знаешь, не такая плохая альтернатива! Там много антро, может, даже родня Мэривей найдётся.

— Знаешь, Эрна, мне как-то больше нравится город авантюристов. К христианам не тянет, общался тут с одним, — Асвер невольно вспомнил бородатого батюшку, любившего заложить за воротник и толкнуть религиозную речь, — Мы все-таки не лохи проезжие, чтобы там пропасть, но затеряться, скорее всего, сумеем. Только вот золото… не под лапами же оно там лежит, его еще добыть надо. А у нас — только немного оружия, знания и решительность. Впрочем, Чрезвычайная тройка так и начинала.

— В Айне самые дорогие гостинницы на Берегу Надежды, — Зален оглянулся на замок, не выслали ли уже бравых молодцев встречать с хлебом и солью… в дробовике. Но пока всё было спокойно — пусть же всё так и продолжится! — Лучше отправимся в Бабилим, портовый город ровно к югу отсюда, на границе с территорией "мирных" навов подданства велесара Инанны. Вот уж точно — спрячемся под самвм носом. И, если повезёт, найдем тех, кто обладает и нужной мотивацией, и нужными знаниями окончательно разобраться с деструкторами.

— Ты мирных навов видал? — Эрна обернулась к Асверу, тот отрицательно кивнул. А мутантка сощурилась на проглядывающее через облака солнце: — щас увидишь…

Глава девятая — Город грехов

Прежде Асвер бывал в крупных нашарских городах лишь пролётом. Пересекал Утгард после выхода из хоррианского портала, отметив сходство его архитектуры с вычурными виллами Белой Империи, только они были напиханы друг ко другу как доходные дома бедных кварталов. Обходил стороной вместе со своим нанимателем в корпорацию "Дом Иресара", Самуилом Люцем, Аат с его похожими на древние храмы колоннадами и ротондами. С Бабилимом Асвер познакомился подробнее.

Знакомые по другим драконьим мегаполисам пирамиды возвышались над старыми малоэтажными домами, но тут и там возводились "высотные новостройки". Даже после магической чумы в Бабилим приезжало и прилетало много торговцев, особенно кракалевн с материка Велар, к которому это был самый ближний нашарский порт.

— Мирные навы, говоришь? — хмыкнул дракончик, оглядывая архитектурные изыски, — Что-то я их тут с ходу не наблюдаю…

А посмотреть, между тем, было на что. Контраст старого малоэтажного строительства и "новостроек", отделанных широкими панелями полированного камня, как ни странно, в глаза не особо бросался. Складывалось впечатление, что старые дома, в которых собирались когда-то купеческие собрания, вовсе не уступают позиции, а передают эстафету бизнес-центрам. Впрочем, жаловаться было грешно, ведь именно за новыми впечатлениями дракончик и явился в Нашар.

— Рассказывал мне как-то наш аналитик про город на Земле, Одесса вроде бы называется. Особенно про менталитет тамошних жителей. Тоже город авантюристов, искусных ювелиров и прочих мастеров. Ну и торговцев, разумеется — все же крупный порт. Скажешь что-нибудь про здешних жителей?

— Ты думаешь, все навы огромные и с щупальцами? — Хмыкнула Эрна. — Вспомни Кьлеменетота, которую большую часть времени выглядит как мохнатый дракон, или похожего на рогатого хромого велнара Тескатлипоку.

— Вам повезло, я здешний житель, — окинул крылом здания Зален. — Тут у меня есть дом, поэтому нам не придётся платить за гостиницу. Местный ратарь, начальник гарнизона — Али Дебафов, человек немалого ранга в корпорации "Пламенные когти". Здесь улицы охраняются в основном не гайдуками, а корпоративной службой безопасности, поэтому можно меньше опасаться как Феодора, так и Иресара. Людей тут тоже много, раньше это был последний город Нашара на границе с Базал-Туратом. Самая тонкая полоска земли между морем и хребтом Кейтегор. Кобник Иль возвёл здесь укрепление на заре Нашара, поэтому город и назвали — Баб_ил_им, "врата Иля"…

— С варетами нельзя! — со стены к озадаченным путникам слетели несколько драконов в бронированных скафандрах с эмблемой в виде горящей лапы. — Против воли жителей шпионить за ними! Либо срезай, либо вон из города.

— И вам здравствуйте, — недовольный таким приветствием по возвращении в родной город, Зален оттопырил крыльевые когти. — Когда до такого закона успели додуматься? И вообще, я сам к вам шёл, — чуть подумав, Зален проявил свой уже недействительный, но внушительно выглядящий документ ведомого инженера Дома Иресара. — Эскортируйте меня к вашему эйчару или эсбе, или кто у вас заведует сливами ноу-хау и политическими убежищами. А ты пока, — зелёный отдал Асверу потёртую пластинку ключа, — лети с Эрной сюда, — и быстро показал метку на карте, несмотря на недовольный рык "когтей". — Там уже должна быть Мэривей и остальные, я с ней созвонился недавно по карманному телефону.

— А мы без варета, — отозвался на реакцию охранников Асвер, — Так что нам можно.

— Да, вам можно, — сотрудник дорвавшегося до патрулей ЧОПа вытащил кристалл, — но с вас по полпшика энергии для регистрации ауры. Как вас зовут и с какой целью посещаете город?

— Может, лучше три пшика, — улыбнулась Эрна, отдавая меленький кристалл из собственного кармана. — А ауры — хвост на них?

— Добро пожаловать в Бабилим, господа, — начальник отряда отнял у рядового кристаллик и кивнул в сторону, давая знак уходить поскорее. И парочка спокойно прошла внутрь. Отдалившись от охранников, все еще что-то пытающихся выяснить у Залена, Асвер окинул взглядом небо, прикидывая количество и маршруты "летунов" и произнес:

— Топать, судя по карте, нам немало, а время не ждет. Так что запрыгивай мне на спину, и полетели.

— А ты выдержишь? — с сомнением посмотрела на невысокого дракончика мутантка.

— Когда я мотался от одного ретранслятора к другому в родном Хорриане, со мной инструмента было почти половина твоего веса. Так что не сомневайся.

С воздуха было проще найти указанный на плане дом, с земли Асвер просто заблудился бы в плотной хаотичной застройке, в основном поэтому он и вызвался подвести лошадеподобную мутантку. Нужный дом оказался двухэтажным особняком, размером как на родине Асвера у сельских землевладельцев, только внутренний двор совсем маленький и весь отдан под сад, с трёх сторон его обступали дома повыше, а за забором — небольшой тротуар перед узким каналом. Мэривей, Мамору и Тарра как раз сидели во внутреннем дворе, что интересно — одетые в сервоброню, наверняка ту, что группа оставила в пещере у бункера.

— Доброго дня честной компании, — поприветствовал троицу Асвер, мысленно дав себе слово при первой же возможности поднять вопрос об экзоскелетах, которых в тайнике вместе с его честно купленным как раз три и было, — Давно сидим?

— Не особо, — отозвалась волчица, — Час-полтора, не больше.

— Есть новости. Залена стопорнули на входе за ношение варета, — дракончик мысленно добавил "не нужно было на чужие трофеи облизываться", — И сейчас пытаются то ли спровадить куда подальше, то ли вызвать кого-то из руководства города. Я в местных делах не очень копенгаген, потому спрашиваю — что делать будем?

— Кто посмел? — прогудел своим зычным баритоном Мамору, привстав, Тарра вздохнула:

— Вот эти "вольнонаёмники" скорее всего. Отдавать часть Нашара иностранным корпорациям — отвратительная идея.

— Судя по тому, как на этих эрзац-стражников можно воздействовать при помощи энергии, — Эрна слезла с Асвера, чтобы дать его спине отдохнуть, — отделаться от них можно, а Зален сам захотел с ними пойти.

Мэривей размышляла над этим вопросом дольше остальных, а потом решила:

— Если он через час не появится — отправимся проверять. Внимательнее прислушивайся к рации, Асвер, если что-то пойдёт не так, Зален может успеть хотя бы краткое сообщение передать. Но учитывая, что у нас было несколько хороших новостей подряд… Мы упокоили Хъесептенецкора через Коробочку, Тарра и Мамору при этом событии присутствовали.

— Ага, а перед этим вы меня собирались грохнуть, потому что я отказывалась отдавать вам череп и вступать в секту, — возмущённо отвела уши назад Вартарра.

— Я же их уговорила не перегибать, — Мэри с недовольным выдохом отвела взгляд вверх и вбок. — А как иначе упокоить уже мёртвых навов, кроме как через их останки? Осталось то же самое с Золотым Черепом провернуть.

— Ой, что-то я сомневаюсь, — прищурился Асвер, — Упокоить нава это задачка еще та, могли бы — давно бы всех повывели, как хороший хозяин тараканов. Как вы ухитрились-то?

Что-то заставляло сомневаться в словах волчицы. Может быть, уже слышанная информация про навов, может, как-то очень уж просто, по словам Мэривей, выглядело дело.

— Помнишь, что я запугала Хъесептенецкора тем, что отомщу ему, если он меня убьёт, и он клюнул? Сам этот нав тоже мёртв. Вряд ли, конечно, он уничтожил предыдущий мир, как о нём рассказывают его поклонники, но от него самого остались только несколько кристаллических останков. Часть из них деструкторы преобразовали в череп и кристаллы, другую вставили в артефакт коробочки, чтобы продолжать общаться со своим повелителем. Ритуалы по окончательному упокоению навов — не всеобщее достояние, но они существуют, им наши товарищи и были свидетелями, — Мэривей переглянулась с довольным Мамору и по-прежнему хмурой и недоверчивой Вартаррой.

— А где гарантии, что вы там применили именно их, а не сотворили какой-нибудь фокус и не отдали всё нажитое непосильным трудом обратно хозяевам радикальной ветви хаосизма? — Эрна упёрла руки в пышные бока.

— Я уже не знаю, чем вам поклясться, — Мэривей развела лапами. — Асвер ещё по Отелю знает, что мне интереснее отправлять навов, призраков и Воплощения на покой, а не вызывать их в ещё большем количестве. Если начать видеть во всём шпионов, меня внедряли к Иресару, а не к вам. Какие ещё вселенские тайны не для широкого круга мне вам выдать, чтобы вы не истерили? Да ещё и посреди улицы!

— Ну знаешь, доверяй, но проверяй, — хмыкнул в ответ Асвер, неоднократно уже убедившись, что доверие — штука хрупкая, — Ладно, доверюсь твоему мнению, что нав благополучно упокоен. Информации, что вы сделали с черепом, не прошу, меньше знаешь — крепче спишь. Расскажите хоть, как добрались.

Объятый подозрительностью дракончик все же решил пока придавить неловкость ситуации. Но и заранее настроил себя на то, что верить в Нашаре можно только личным знаниям, личным навыкам и личному оружию.

— Сначала она нас повела к… потом скажу, где, — Тарра с решительным прищуром посмотрела на клацнувшую зубами Мэривей. Мамору снова привстал, чтобы унять конфликт, но Мэри жестом посадила его обратно, — к некоему храму этой секты упокойщиков, где они уже изучали нашу Коробочку чуть ли не через лупу. Перед этим требовали у меня Череп просто так, но я ещё не настолько с вами отупела… Поэтому они повели нас сначала показывать, как своим ритуалом уничтожают Коробочку. Если это не фокус, то у них получилось, она распалась на досточки и больше не работала. Череп я им отдала, потому что если что не так, то я расскажу про их "тайное убежище" всем кому следует и никакие клятвы мне не помешают…

— Для того деструкторы и создали Серебряный Череп, чтобы Алмазный не получилось кокнуть, — покачала головой Эрна. — Даже если это были честные ребята, у них ничего не получится.

— Это мы посмотрим… — оскалился в улыбке Мамору.

— Мы? — хохотнула нервно Тарра. — Прелестно! Крещения в крови Перуна хватило тебе, чтобы ты встал на их сторону.

— Так или иначе, мы — я, Мамору и Тарра, — специально подчеркнула Мэривей, — решили, что сервокостюмы лучше перенести сюда, к вам, чем держать их в пещере, где их ещё и найти могут кому не надо. Если войдём в дом, где Зален мне обещал их разместить, то можем их сразу снять.

— Ну вроде войдем, — Асвер покрутил между пальцами полученную от Залена потертую карточку, — Если, конечно, открыть сумеем.

Впрочем, сомневался дракончик зря. На косяке задней двери особняка, ведущей в сад, имелось считывающее устройство. Карточка скользнула по серой панели, щелкнул замок, и дверь приоткрылась.

Месяц назад, ночуя с Заленом чуть ли не на ящиках от электродеталей и старых системных блоках в подсобке "Дома Иресара", Асвер не предположил бы, что родной дом его "непосредственного начальства" и внутри вполне себе соответствовал шику декадентского дворянства. За бронированной металлической дверью гостей встретил настоящий паркет, а не какой-нибудь новомодный дешёвый линолеум, высокие потолки и потемневшие картины.

— Неплохо живут простые программисты, — присвистнул Асвер, окидывая взглядом обстановку гостиной, куда из коридора вышла вся компания, — И не сказать, чтобы интерьер такой уж простой, тут явно работал неплохой дизайнер.

Все предметы в гостиной, от сверкающего паркета и до лепнины в углах потолка, производили впечатление законченного произведения искусства. Не было ощущения, что отдельные элементы интерьера были собраны по принципу "чтоб выглядело богато", каждый отдельный предмет гармонировал и с соседними, и с общим обликом.

— Интересно, почему нет пыли? — спросил Мамору.

— Наверняка система очистки воздуха с фильтрами, — блеснула эрудицией Вартарра, устраиваясь в одном из стоящих у небольшого, но явно действующего камина кресел.

— Нет, обычные домовые души, — хозяин дома лишь немного опоздал, чтобы лично пригласить друзей к себе. — Это поместье предков по материнской линии, в своё время мама была известным певцом. Программистов в моём роду нет… а то бы я давно отгрохал бы себе что-нибудь представительнее и инновационнее.

Войдя в ютную гостиную с окнами, зашторенными занавесками, мягко притушившими лучи заката, Зален умолк под немым вопросом остальных, а потом продолжил на интересовавшую их тему:

— Корпорация "Пламенные когти" согласилась дать нам временные документы и даже оклад, и, разумеется, лапу я сохранил, — он поднял конечность с варетом. — Но нас ждут на срочную подработку. Не знаю только, нестись ли к ним сейчас или лучше с утра, когда вы отдохнёте. Что с Черепом, Мэривей?

— Череп пока цел, но деструкторам вызывать уже некого, Хъесептенецкора мы благополучно упокоили, — довольно усмехнулась Мэривей, — Сам череп спрятан в надежном месте, при случае расскажу, когда чужих ушей рядом не будет.

Что имелось ввиду под чужими ушами, волчица не уточнила — то ли мутантка или пепельный дракончик, то ли гипотетическая прослушка, поставленная в доме, пока хозяин был в отъезде.

— На подработку сходить можно, души лишними вовсе не будут, — вступил Асвер, развалившись на роскошном диване, который в силу небольших размеров смог занять едва ли на половину, — Отмыться от нагара я успел в ручье, пока добирались. Хорошо бы, конечно, отлежаться немного, но час-другой тут вряд ли сильно решит дело. Случаем, не знаешь — реальная работа намечается, или нас хотят таким незамысловатым образом проверить?

В мыслях же дракончик старательно отгонял воспоминания о том, как в первый же вечер в Нашаре согласился помочь с отказавшим генератором, и в особенности, чем обернулась эта помощь.

— Скорее всего реальная, — Зален открыл тумбочку, в которой, помимо бутылок выдержанного спиртного и самокруток присутствовала крохотная модель гильотины, — мне повезло быть вызванным в момент сразу после допроса беженца из Амаранта, это как раз христианский город. Насколько я понял по обрывкам причитаний, город пропал и остался только кратер на его месте, и мои земляки боятся, что нас могут так же.

— И чем же мы сумеем помочь? — недоуменно спросил Асвер, с нездоровым интересом посматривая на запасы кривоватых папирос. Хоть он и бросил курить больше года назад, но иногда желание немного отравить организм никотином возвращалось из прошлого.

— У нас варет, три комплекта сервоброни и артефакт, контролирующий погоду, если не считать профессиональной мутаторши, — достав вино с осадком на донышке от старости, Зален кивнул Асверу, — такие вещи можно не с хирургической точностью, но вполне разумно предположить по нашим мордам и аурам так же, как что ты заглядываешься на курительный мох. Будешь? Я такое всё равно не употребляю.

— Пить и курить — здоровью вредить, — отчеканила "профессиональная мутаторша". — Всё же ловко ты нас вместе с собой на общественные работы записал…

— Зато у нас будет достойная крыша от тех странных гайдуков и Иресара… Хотя раз он до сих пор нас не подцепил, значит, не очень мы ему и нужны, — Мэривей молча взяла одну из рюмочек хозяйского сервиза.

— Твоя сверхорганизация по упокоению мёртвых богов и навов уже не крыша? — подняла уши и брови Тарра. И повторила специально для Залена всю историю с момента прошлой встречи.

— Нет, спасибо, — сделал над собой усилие дракончик, — Мох это все-таки не табак, неизвестно, ударит ли по мозгам, как литр спирта натощак, или вообще никакой реакции не будет. А что до артефактов и сервоброни, так с таким набором лучше получится разогнать небольшую армию, но никак не бороться с геологическими катаклизмами. Или… насколько я понимаю, сейчас местная охранка спешно двинула в сторону Амаранта, выяснять природу кратера?

Зален неопределённо развёл крыльями, наливая "на троих» себе, Мэривей и облизнувшемуся Мамору:

— Если и так, непроверенных новичков вроде нас на такое не отправят, нам дадут что-то попроще, и желательно под присмотром или хотя бы в поле зрения.

— Чтоб у нас в новой корпорации обошлось без заморов, как в старой! — Мэривей произнесла пожелание, подняв бокал.

— Твоей волей, — Зален ответил на него как на кобническое "решение о будущем", а не как на тост, и едва не проглотил не чокаясь, но Мэри его остановила:

— Эй, так только за покойников делают! А по-нормальному надо, чтоб брызги перемешались, или даже пьют из чужих бокалов.

— Да не буду я тебя травить, — отсмеялся Зален, — даже выяснив, что, по сути, тебя подослали к моим предыдущим нанимателям. Скажи лучше, как ты провернула внедрение?

— Тот вирус магический добавил мои данные в базу. Подельница только слишком жестокая попалась, не стала меня слушать и связала меня, чтоб я не мешала ей убивать свидетелей, — настрой от воспоминаний у волчицы испортился, — и, судя по всему, Иресар её даже не наказал за это, а отпустил после допроса.

— Ну для таких пяток чужих трупов — это мелочь, была бы своя шкура цела, — пожал плечами Асвер, стараясь не высказывать удивления. А еще жалея, что не научился некоторым полезным магическим приемам вроде распознавания вранья в речи собеседника, — А может быть, убийство было в его планах, для дополнительной реалистичности, только тебя в такие подробности не посвятили.

— Это еще смотря какие гости, — хмыкнул в ответ Асвер, не спеша покидать удобный диван, — Как по мне, после таких насыщенных дней можно неплохо выспаться и на земле под кустом, не то, что в условиях оборудованного всем необходимым дома. Главное, чтобы разбудили не с рассветом.

— Есть опыт ночевок под кустом? — ехидно спросила Мэривей, у которой принятая на пустой желудок доза вина, похоже, уже дошла до головы.

— Есть опыт ночевок в мастерских, на патронных ящиках, — отозвался дракончик, — Жестковато, зато никаких сквозняков и сырости.

— Не страшно, что разорвёт? — Эрна обеспокоенно обернулась на Асвера, будто он намеревался ночевать на боезапасе прямо сейчас. Но Асвер, конечно, рассчитывал на большее гостеприимства Залена, хотя и лица — или морды — не терял:

— Только после авиаудара…

— Кто бы говорил, — усмехнулся Эрне Мамору, — ты с первоматерией работаешь и не боишься превратиться в жижу или телепортироваться в открытый космос.

— У меня сильная воля. А патроны и у слабовольных стреляют, — отбрехалась Эрна.

Спальни находились на втором этаже. Каждому досталась просторная комната с широченной кроватью, шкафом и книжными полками, сундуком для белья и столом с тремя стульями — апартаменты, что на Хорриане сошли бы за сносную однокомнатную квартиру. Особенно учитывая, что на каждые две спальни, не все из которых оказались заняты, приходился совмещённый санузел с ванной.

Комната, доставшаяся Асверу, была выдержана в строгих серо-синих тонах, но но изыска при том не теряла.

— Если попросишь, я твои помещения на отдельный ключ закрою и тебе его дам, — предложил Зален, оставшись с Асвером наедине. — Моя спальня в конце коридора, тебя домовые пустят, остальным я пока проход туда запер.

— Ого, в честь чего такое доверие? — удивился Асвер, — Сильно не доверяешь Мэривей? С остальными-то в принципе понятно, едва пара дней прошла, как познакомились.

Сам дракончик, между тем, осматривал выделенную комнату. Немаленькое жилое пространство было для одного, да и для двоих тоже вполне бы подошло. Видимо, очень уж популярны были предки Залена, если сумели отстроить в черте города, где земля стоит немалых денег, такой особняк.

На окнах комнаты не было решеток, но рамы отличались массивностью и вроде бы даже стеклопакетами. Пусть они не сильно нужны в теплом Нашарском климате, но попасть в комнату, вырезав в стекле отверстие и открыв ручку окна было уже сильно сложнее. На двери замок тоже был, но дракончик рассчитывал на ночь использовать менее радикальные средства, просто подперев спинкой одного из стульев дверную ручку, благо дверь открывалась внутрь.

— Бронестекло, — Зален показал на окно, когда Асвер им заинтересовался. — Стены тоже тройной прочности. Без таких мер не дожило бы это богатство до моего возвращения, поверь. А в чужом саду нашаране окурки не бросают, так что он не особо огорожен. Мэривей я доверяю, во всяком случае, она не врала во время этих рассказов, но если её могут без её ведома использовать там, где она не разбирается, тебя не станут. Подарить сервокостюмы инопланетным драконам — да ради блага, они могли просто отправить делегатов в Ардинский Университет и научиться делать… Не такие же, но куда более простые в использовании и не многим хуже. Я вот научился программировать не только души, но и кристаллы, и, пожалуй, пока не жалею, так как слишком глубоко нос в дрязги корпораций не сунул. А тем, кто Мэривей отправил, чую, броня не сдалась, они по вещам масштабнее. В худшем случае они даже готовы пожертвовать одним артефактом ради получения другого, ещё более ценного. И если это так, сама Мэривей этого не знает.

— Ну да, логично, — согласился дракончик, — На агента влияния Мэривей не особо подходит, хотя такой агент сейчас был бы очень к месту. А вот на спящего агента, которого еще и "в темную" будут использовать, вполне. А что до брони… у нас есть наработки, не через год, так через два-три будет опытный образец почти полностью из наших, местных деталей. А может, и без "почти", если наконец отладим технологию получения качественных монокристаллов кремния. Ты лучше вот что скажи, — Асвер сделал паузу, подбирая слова, — Удастся сегодня выспаться, как честному дракону, или опять вскакивать еще до рассвета?

— Высыпайся, — приглашающе расправив крыло в сторону кровати, Зален сел на стул боком. — Из моего дома даже Когти нас не выцарапают. Мы свободные драконы, а не мальчики на побегушках у корпораций, пусть и наши наниматели поймут нашу цену. Кто умеет работать, тот и отдыхает грамотно. Так что, главное, чтоб вы сами друг с другом не передрались! По ауре Мамору несколько взбалмошный, хотя после этого "крещения" воли и самоконтроля у него прибавилось. Но я ему тоже отдельную спальню дал, то есть, без соседа по ванной.

— Да, отдохнуть нужно, — согласился Асвер, — Денек бы отлежаться, перебрать и почистить барахло, — хлопнул по одному из подсумков дракончик, — Но, как я понял, завтра с утра нас уже ждет работа. Пойти пока помыться, что ли?.. Тут краны какого типа — обычные вентили или что-то более мудреное?

— Да как везде, — Зален открыл боковую дверь и зажёг свет прикосновением к пластинке у входа. Загорелись желтоватые кристаллы под потолком — не электроника, тоже магия, скорее всего. — Вот рычаг на утолщении крана, в нём душа какой-нибудь мушки. Чем выше ставишь рычаг, тем сильнее душа разгоняет молекулы воды, грея, чем ниже — тем сильнее тормозит, охлаждая. Чтоб душа не тратила энергию, пока вода не идёт, на среднем положении есть паз вбок, где сейчас рычаг и стоит. А подавать потом воду в трубочку над ванной или в шланг — для этого вот этот трёхсторонний переключатель.

— У нас чаще горячую и холодную по разным трубам пускают, — восхитился Асвер, на что Зален фыркнул:

— У вас что, по два водопровода? Канализации тоже две? А кто всё это чинит?..

— Трубы обычно идут парой, каждая от своего теплообменника. И в жилых помещениях, и в мастерских — после работы с химией мыться нужно сразу же, сам понимаешь, — начал пояснять особенности водоснабжения в родном Клане дракончик, — На каждой по крану, а после — тройник-смеситель. Вот канализация одна, но с кучей фильтров и систем разделения. Органика — отдельно, металлы — отдельно, сравнительно чистая вода — отдельно. Только раз в несколько десятков дней контейнеры поменять и отправить содержимое на переработку. С минимальным ремонтом работает уже давно. И материалы — исключительно титан и немного хромистой стали. Да, дорого, но предки рассчитывали не на один век работы. С душами мы не работаем, мы больше технари.

— О, канализация у вас лучше нашей, — Зален покачал крыльевым пальцем. — У нас только выделяют воду из сухого утиля. Чтож, если без душ, использовать отдельные нагреватели на каждом кране, пожалуй, дороже, хотя в Ардине в основном тоже так делают. Так… Мыло и шампуни такие же, как ты пользовался в отеле. Как включать лампы — тоже показал. Кстати, работают они почти как технологические светодиоды. Кухня и столовая на первом этаже, используй в любое время дня и ночи. Книги на полках больше от балды, если нужно что-то конкретное, опустись в библиотеку.

— Спасибо, конечно, но мне готовить особо нечего. Остатки чая при эвакуации из отеля основательно промокли, пришлось выкинуть. А больше съестных припасов и нет. По чужим закромам шарить не приучены, — улыбнулся дракончик.

Зален, еще раз повторив, что помимо кухни, в распоряжении пепельно-серого дракончика еще и пищевые хранилища, вышел из ванной. Асвер включил воду, чуть повозившись с подбором температуры, нашел жесткую щетку на рукоятке и принялся старательно очищать чешую от наслоений дорожной пыли, остатков подземной грязи и прочих ненужных веществ. Для покрытых шерстью такая щетка точно бы показалась пыточным инструментом, но некрупный чешуйчатый турист, привыкнув к простым и довольно жестким моющим средствам, рассудил, что для чешуи — то, что нужно.

Смыв остатки моющего раствора и выжав воду из "ирокеза" меж рогов, Асвер вернулся в отведенную комнату. Запираться на ночь было пока рано, а вот чего-нибудь почитать было бы неплохо. И дракончик обратил пристальное внимание на книжные полки.

Выбор был богатый, хоть и состоял, действительно, в основном из художественной литературы. С одной стороны, для отдыха лучше что-то ненапряжное почитать, а с другой — зачем упускать шанс расширить кругозор? "История, обычаи и ритуалы Бабилим" — интересное предложение. "Хаос" — возможно, поможет понять Эрну и деструкторов. "Инструктирование душ (для детей)" — взрослый вариант, скорее всего, Асверу и не осилить, а так, магические мышцы размять… "Путеводитель по слоям" — многое про эти слои Асвер слышал, но конкретного ничего и не выяснил. Впрочем, Зален упоминал, что можно было и по другим темам книги поискать, если в библиотеку спуститься.

Но искать в библиотеке более интересные книги было лень, и так вариантов было прилично. "Путеводитель" листать не очень тянуло, ибо дракончик несколько опасался большого количества отсылок к разным личностям и странам прошлых лет и столетий. Инструктировать было нечего, даже краску на рынке Расторга пришлось выменивать на боевые трофеи. "Хаос" помог бы понять обычного деструктора, но у Эрны и мотивация, и образ мышления от встреченных членов секты заметно отличались, и наличие шаблона могло несколько запутать в попытках расшифровать действия мутантки. А вот по истории и обычаям города, где волею судьбы оказались герои, информацию получить было бы неплохо.

История и обычаи города Бабилим и его жителей

Собрано с различных достоверных компетентных источников Арноной, которая, хотя и живёт в Утгарде, любит Бабилим всей душой. Год написания 66 от Берега Надежды.

Кобник Иль, названый основателем города, на деле только возглавил уже имеющуюся на тот момент деревушку Тёмных, не имевшую названия, но доставлявшую много проблем кракалевнам пиратскими набегами, а так же фальшивыми маяками, что вели на опасные рифы. Иль отметил данное место как обладающее большим стратегическим значением, ведь тут находилось самое узкое место между морем и горами, выгодное для возведения укреплений. В последствии Нашар благодаря стенам Иля смог остановить мятеж людей в границах Базал-Турата, в те времена начинавшегося сразу к западу от Бабилима. Иль пропал без вести после осады, были найдены только его одеяние и любимая подзорная труба. Светлые считают, что Иль вознёсся. Но после себя кобник-фортификатор оставил не два ряда десятиразмаховых стен, но и другие древнейшие постройки: внутренний круг Концентра, окружающий дома старожилов-родовитых, Высокий Двор, доселе действительное самое многоэтажное здание Бабилима, служащее ратушей, Морские Врата, защищающие порт, Мастерскую Чудес — храм Тьмы.

Семьи Тёмных, жившие здесь ещё до Иля, до сих пор тут обитают и называются родовитыми. Только им разрешено селиться и находиться ночью в Концентре, для чего десятилетие назад был возведён над ним купол. Только из родовитых избираются волод, волх, гачтарь и ратарь Бабилима. Остальные жители, как бы ни была сильна их воля и мощна их энергия, даже сама Инанна, считаются безродными. Им полагается платить налоги за пролёт и проживание, гайдуки охраняют их в последнюю очередь. Но, чтобы претерпеть все тяготы безродные объединяются в артели по профессиям или в верви по кварталам. Это позволяет обращаться к соратникам за убежищем или помощью, но предавшие интересы своих товарищей больше не имеют права работать по этой специальности и изгоняются из места их обитания без возмещения. За помощью или укрытием можно обращаться к любой группе, применив условный стук: три коротких удара и один сильный. Артели и верви не имеют права отказывать нуждающимся, если только они не состоят с ними в открытой и признанной вражде, но ты будешь должен им услугу. Советую не гневить артели, чтобы с тобой не отказались иметь дело все работники определённого ремесла.

Ещё одно объединение бабилимцев — Слобода. В её ведении находится большая часть незаконных деяний, и она обладает на них неофициальной монополией, подкупая гайдуков и отлавливая конкурентов самостоятельно. Каждый месяц главой Слободы измышляется новое "стоп-слово" — особый пароль, который говорят слобожане стражникам, чтобы быть отпущенными без последствий. За свежее "стоп-слово" некоторые разумные готовы дорого заплатить, но Слобода своих секретов не выдаёт, чтобы не потерять конкурентоспособность и подобие престижа. Слобода делит Бабилим на множество Районов, не совпадающих с административным делением. Каждым Районом руководит Хозяин или Хозяйка. Районы часто враждуют друг с другом, хотя в целом общему главе подчиняются.

Несколько обособленно в преступном мире держится Подполье, базирующееся в Подполе — легендарной сети подземных ходов под городом, включающим в себя многие подвалы, склады и погреба, используемые по назначению и нет. Хотя Подполье позиционирует себя революционерами, по большей части оно занимается контрабандой, наркоторговлей и проституцией.

Многие безродные живут за городской чертой, особенно у портов и вдоль дорог. Раньше часто селились в пещерах Кейтегора, но сейчас это запрещено в виду создания Иль-Кейтегорского заповедника, в котором обитает редкий вид пылевых охоток, размножившихся из ручных птиц Иля.

При всей своей неоднозначности, Бабилим продолжает расти и развиваться по многим причинам, первая из которых — здесь безопаснее, чем обычно бывает в Нашаре. Даже на живущих вне стен не нападают с завидным постоянством чудовища, последствия генетических войн с кракалевнами и технологических — с людьми. Безопасность в сочетании с хорошим расположением города сделала его привлекательным местом для развития торговли и ремёсел. Наконец, в виду сильного самоуправления Бабилима здесь меньшее значение имеют постановления светских и духовных властей Нашара — саров и Четверицы. А значит, Бабилим готов предоставить убежище и дом любому разумному, вне зависимости от его взглядов на жизнь. В Бабилиме даже действует древний храм кракалевн, посвящённый навам, построенный задолго до драконьего поселения. Может быть, именно благодаря молитвам его жрецов навы не нападают на Бабилим.

Глава десятая — Приснится же такое!

— Занимательно, — хмыкнул дракончик, перелистывая очередную страницу, — Интересная система дискриминации по месту рождения. Еще интересно, Зален все-таки является родовитым, или нет? Впрочем, можно по ходу дела выяснить, осторожными и на первый взгляд ничего не значащими вопросами.

Была еще немалая надежда, что Бабилим — действительно более безопасное место, чем прочие земли Нашара, и тут некрупного пепельно-серого туриста будут пытаться ухлопать не пару раз в сутки, а хотя бы раз в двое суток. Впрочем, вряд ли работающему на одну из корпораций дракончику светит такая спокойная жизнь. Поэтому Асвер решил разбираться с проблемами по мере их возникновения, закрыл книгу и завалился спать.

Асверу приснился быт в родном клане — родном по духу, конечно, а не генетически. Кланом называлось сообщество драконов и разумных с "тенью" дракона, в котором Асвер, по рождению человек, состоял. Чтение на ночь заставляло с ностальгией вспомнить о взаимовыручке и коммунизме на отдельно взятом скалистом острове.

Но, заглянув в кабинет к руководителю, вместо знакомой Шессы увидел мохнатую драконессу, которых в клане не водилось. Белоснежная, с чёрной гривой до пояса, она подняла взгляд на Асвера и пригласила присеть по другую сторону стола, показывая чертёж пистолета:

— У маузера боезопас перед курком. Когда дракон быстро кладёт палец на курок, он будет когтем задевать магазинно-спусковую коробку. Класть быстро — можно не попасть, медленно — врагу дашь фору. Вам ещё не поздно договориться с Сэмэном на замену партии или он уже цеха развернул? Это Шесса модель выбирала? Наверное, впечатлилась военными фильмами, а вопрос изучить…

— Хороший вопрос, насколько я в курсе, Мастерские сделали много оснастки для производства даже пяти опытных образцов. Просто так отменить заказ не получится, неустойка будет совершенно негуманная, — отозвался дракончик, — А так — нормальный пистолет, дальнобойный и точный. У пули настильность хорошая, да и винтовочный шаг нарезов не последнюю роль играет. Я стрелял и из оригинального образца, и из опытных, так скажу — оригинал не так точно бьет. Может, ствол изношен, а может, еще что.

Отвлекая болтовней неизвестную черно-белую гостью, Асвер пытался понять, кто она вообще такая. Если из рядового состава — то откуда у нее вообще чертежи, а если из Актива — то почему не знает, что на три с половиной сотни хвостов было заказано всего сто пятьдесят пистолетов? Ведь техническое задание Актив формировал две недели, и первым пунктом была фраза "оружие для человеческой ипостаси". Вооружить драконов — и чистокровных, и оборотней, планировалось специально под их анатомию спроектированным автоматическим карабином. И вообще, какое может быть "развернул цеха", когда пистолеты в Клане использовались уже почти четыре года, а "драконки", те самые карабины — уже больше трех лет?!

— Оптимизироваться вам нужно, никогда не знаешь, с каким пистолетом и в какой форме тебя застанет, — самка отложила чертёж в ящик с другими чертежами и закрыла его, щёлкнул замок. Приложив лапу к сердцу, она подала её для рукопожатия. — Нас здесь двое, Марда и Ланра Ергамен. Мы по поводу черепов и противодействия сектантским группировкам. Куришь? — драконесса достала с полочки под столешницей пачку папирос. — О, хоррианские я ещё не пробовала. Сам будешь? От клана не убудет, это сон.

— Бросил, — машинально качнул головой Асвер, но почти сразу среагировал на утверждение черно-белой, — Сон? То-то я думаю, что-то даты не сходятся. Меня в Клане еще не было, когда "Маузеры" приняли на вооружение, я сюда перешел примерно за полгода до первых серийных "драконок", — пепельный дракончик пожал протянутую ладонь, — А если не секрет, почему такое оригинальное место встречи? Может, было бы более удобным встретиться где-нибудь в Нашаре? Пусть даже и во сне.

— Твоя воля, — то ли Ланра, то ли Марда — кто из них двоих показывается лично? — махнула рукой, будто отпихивая кого-то, и обстановка неуловимо для восприятия, как это и бывает во сне, переменилась на круглый столик кафешки на крыше дома с видом на площадь, красные зубчатые стены и ступенчатые пирамиды, покрытые большими рунами. Только сигареты у самки осталась, и она их закурила, не приложив к огоньку. — Хотелось лучше вас понять, тебя в частности. И, что таить, эффект произвести. Мы бы так и к деструктором, и к Панихиде залезли бы… Но у них свои кобники, к сожалению. Приходится по новинке работать, привлекая все современные средства и методы разведки. Тебя бы мы вовек бы не нашли, если бы ты старую карточку у себя не оставил, а в ней маячок и прослушка типовые, корпоративные. За всеми подряд Дом Иресара не следит, слишком большой объём, но если надо, тоже горазды в чужие щели залезать. Списаную карточку твою они проверить не догадались, думали, её по всем правилам утилизировали, а для меня, по терминологии кобников, совпало.

Асвер мысленно пообещал себе сделать с карточкой что-нибудь, убивающее любую электронику, включая вакуумные лампы, как только проснется. Ну действительно, кто мог предположить, что ремонтник станет носить с собой уже бесполезный кусок пластика? Вторую, действующую карту-пропуск он оставил в выходном шлюзе отеля вместе с планшетом, а вот про первую банально забыл. И теперь пожинал плоды собственной забывчивости.

— Ну да, эффект произвели знатный, — с уважением ответил дракончик, — А понять — как, сумели? Скажу честно, многие новички сильно удивляются нашему быту, а некоторые земляне, что характерно, друг от друга независимо, прямым текстом называют наши правила военно-семейным коммунизмом. Слушай, вот тоже вопрос. Как к тебе обращаться — Марда или Ланра?

— Это тело зовут Ланра. Но можешь обращаться и Мардой, имя матери — моя, так сказать, девичья фамилия. Ергамен — отчество, — вдумчиво покуривая, Ланра рассматривала Асвера с едва ли меньшим восхищением. — Вы молодцы, а как это назвать по-научному, зависит от классификации. Но к делу, пока Вселенная не забыла, зачем я тебя искала, или ты меня. Для начала вкратце расскажу ситуацию, чтобы ты не путался, многое ты уже знаешь, но я всё для тебя структурирую. С Нашаром твои собратья не ошиблись, отправляя тебя на курорт в драконий мир. Недавнее время назад тут было спокойно, стабильно и радостно. Но именно сейчас происходит пассионарный всплеск, много кому хочется переделать реальность под себя — или вообще стереть набело и начать заново. Деструкторы — как раз из подобного рода группировок. Им кажется, что проще раздумать эту Вселенную, как забытый сон, и создать новую, чем спихнуть жирный зад Инанны с верхушки иерархической пирамиды. Подход неверный, но я понимаю, почему они так решили — Инанна и другие велесары сейчас обладают той же властью, которой раньше обладали демиург, соборная и архидемон вместе взятые. Власть Нашара распространяется и на часть невидимого мира… Так вот, деструкторы решили стереть нашу Вселенную, порвав её защитную оболочку и смешав её с первоматерией между Вселенными. На этот раз они пробуют пробить барьер приходом в этот мир умершего нава, жителя вневселенной, по условному имени Хъесептенецкор. Способ они выбрали не самый подходящий, потому что привлекли внимание другой распаднической секты — Панихиды. Она следит, чтобы всё мёртвое оставалось мёртвым, особенно когда это касается могущественных сущностей. Но если дожать их философию, они постараются мешать даже воскрешениям и творению миров… Но, по относительному счастью, им пока есть, чем заняться. Тем не менее, с черепами Панихида будет не менее опасна, ты ведь это понимаешь?

— Кто угодно с ними опасен, — Асвер старался запомнить всё услышенное, причём именно как информацию от Ланры. Потому что вдруг потом новые подробности выяснятся…

— Не у всех разумных есть Совесть. У тебя она есть, поэтому мы говорим с тобой, — докурив, Ланра стряхнула сигарету, и она пропала. — Я бы предложила наложить на золотой череп варбу, кобническую финтифлюшку, ну или какой-нибудь жучок приделать для надёжности, и уступить череп Мэривей. Но мне не нравится, что сейчас происходит с Бабилимом. Город закрыли после того, как соседний Амарант провалился в ад. Если отдавать череп Мэривей сейчас, доставит она его Панихиде ещё очень не скоро. Если не отдавать — ещё у вас перехватят… Попроси Залена куда-нибудь спрятать артефакт в его доме, у него есть хороший тайник, его не вскроют и даже не найдут.

— Попробуем. А вообще интересно получается. Еще сегодня вечером я считал, что Мэривей — агент Дома Иресара, а ты говоришь, что артефакт она попытается доставить секте Панихиды. Интересно, она — двойной агент, или введена в окружение Иресара от этой секты? И тот сразу согласился с тем, что будет ей обеспечивать поддержку, за что получит какие-то плюсы уже от секты… нет, не вяжется, больше похоже, что Иресар, если сумел ее раскрыть, собирался как-то использовать. Или напрямую, припугнув, что знает, кто ее направил, или косвенно, как агента влияния или канал слива дезы. Ладно, проснусь — уточню косвенными вопросами. Ланра, скажи, еще хотел уточнить. Ты сказала, что мы молодцы. Кого ты имела в виду?

— Иресар прямо враждует с Панихидой. Ты как раз охранял склад, где лежало много останков разных сильных личностей, когда работал на Дом. Мэривей, видимо, поручили к этому складу подобраться, но Тьма, сама попытавшись сделать это грубее, спутала ей все карты, — Ланра кашлянула. — Без фильтров, что ли… Хорошо, что во сне можно сколько угодно ширяться и развратничать, здоровье не теряется, только время. Молодцы — это те, кто живёт в будущем, а не в прошлом и не в настоящем. Поэтому я и снами не злоупотребляю, а то давно бы уже сотворила себе отдельную Вселенную. Но зачем множить сущности и страдания? Уберечь бы то, что уже народилось.

— Да, было бы неплохо, — кивнул Асвер, — Так что ты предлагаешь делать дальше? Вот предположим, спрятали мы золотой череп, предварительно навесив какой-нибудь следящий маячок, а дальше? Работаем на корпорацию "Пламенные когти", пытаемся всеми силами не допустить повторения провала целого города к демонам в Ад? И кстати, а ты сама к какой группировке относишься? Корпорации, секты или "вольный стрелок"?

— Было бы неплохо, а возьмёшься? — Ланра стала потирать подбородок. — В настоящий момент это куда важнее контролирования дрязг корпораций и культистов. Панихида ещё неизвестно, разберётся ли с Алмазным Черепом, и мне даже хочется верить, что они его уничтожат, оставаясь верными своей философии. И если выяснят про Серебряный — сами снарядят за ним отряд, может быть у них лучше получится внедриться к деструкторам, чем у тебя с товарищами. А я… Нас тут двое. Ланра — Продавец Снов, Марда — кобник в исконном смысле этого слова. И на уровне последней ты можешь работать только на Вселенную, Господа Бога и себя самого, потому что кроме этой единственной и тройственной вещи ничего не существует. Можно сказать, мы работаем на тебя, это определение точнее остальных.

— Я ухитрился здесь влезть в такое количество разборок, что одной больше, одной меньше — разница уже невелика, — невесело усмехнулся Асвер, — Да и кое-какие ресурсы и артефакты прошлых столетий нужны, не столько лично мне, сколько Клану. Действуй я не один, а в составе крепкой команды соклановцев, можно было бы взять то, что нужно, силой. А одиночке много не взять, зато можно много узнать. Не спросил, всех ли нас Зален пристроил на работу, но я, скорее всего, буду работать вместе с ним. Хоть какой-то информации подкинут, и с ней уже вполне можно будет работать.

— Тебе действительно предстоит многое узнать… Я постараюсь, чтобы найденные тобой сведения оказались полезными и для твоих друзей на родном берегу, — Ланра принялась разминать пальцы. — Но если понадобится помощь от меня, подумай о ней перед тем, как засыпать, может быть, в наших силах будет подсказать или дать тебе что-то. У нас тоже есть Совесть, а посылать вроде бы сторонних людей решать изначально наши проблемы просто так — совестно. Тут либо расширять понятие "своего", либо благодарить как-то.

— Я ухитрился здесь влезть в такое количество разборок, что одной больше, одной меньше — разница уже невелика, — невесело усмехнулся Асвер, — Да и кое-какие ресурсы и артефакты прошлых столетий нужны, не столько лично мне, сколько Клану. Действуй я не один, а в составе крепкой команды соклановцев, можно было бы взять то, что нужно, силой. А одиночке много не взять, зато можно много узнать. Не спросил, всех ли нас Зален пристроил на работу, но я, скорее всего, буду работать вместе с ним. Хоть какой-то информации подкинут, и с ней уже вполне можно будет работать.

— Тебе действительно предстоит многое узнать… Я постараюсь, чтобы найденные тобой сведения оказались полезными и для твоих друзей на родном берегу, — Ланра принялась разминать пальцы. — Но если понадобится помощь от меня, подумай о ней перед тем, как засыпать, может быть, в наших силах будет подсказать или дать тебе что-то. У нас тоже есть Совесть, а посылать вроде бы сторонних людей решать изначально наши проблемы просто так — совестно. Тут либо расширять понятие "своего", либо благодарить как-то.

— Спасибо, если что — обращусь, — поблагодарил Асвер черно-белую, давая себе очередное слово — после пробуждения обязательно выяснить все, что можно о Продавце снов и окружающих личностях, — К слову, чтобы обратиться за помощью во сне, достаточно просто подумать, или требуется сказать вслух что-нибудь вроде "я хочу видеть Лойсо… извини, Ланру"?

— Достаточно подумать, Марда это заметит, хотя по остальным поводам мы залезать тебе в сознание больше не будем. И еще, заранее предупрежу, что Ланра долгое время сожительствовала с Азаром Иресаром, пусть этот факт тебя не пугает, после его переворота нас мало что связывает. Что же, если диалог завершён, на что мне изменить твой сон на прощание, Бара… — Ланра усмехнулась, — Асвер?

— Я сны не очень запоминаю, только если что-то яркое. Разок даже приснилось, как в компании двоих гарантированно нереальных персонажей где-то свергал власть, причем меня в команду взяли как "мочилу", то есть ликвидатора. Так что меняй на свое усмотрение. Но просьба есть — чтобы решить вопрос с черепом, нужно проснуться примерно за час до остальных. Сумеешь?

— Чего ты раньше не сказал тогда? — Ланра вдруг встала и заторопилась. — Ладно, девятьсот мигов у тебя ещё есть. Дойти до Залена успеешь. Спокойствия совести, ликвидатор! Так…

Асвер перевернулся на другой бок и от этого проснулся.

— Тьфу… — сонно пробормотал он. — У нашаран же час длиннее… Раза в два. Ну да ладно, больше времени будет на работу с черепом, — хмыкнул дракончик, вставая и разминая суставы, — Чует мое сердце, что просто спрятать в тайник будет мало, неплохо бы подвесить пару "следилок", желательно, на разном принципе.

Асвер расправил и сложил обратно крыля, чуть покрутил левой лапой и резко выбросил ее в сторону, отчего в локте раздался легкий, но хорошо слышный щелчок. Нацепил и застегнул "разгрузку", из-под подушки вытянул и убрал в ножны кукри, из-за лежанки достал и пристегнул под крыло карабин. Безопасность это, конечно, хорошо, но как говорят бедуины из пустынь Грэкотана, "на Бога надейся, а верблюда привязывай". И только удостоверившись, что все на месте, он вышел из комнаты.

Бегло сориентировавшись в темных по причине раннего утра коридорах, дракончик постучал в дверь соседней комнаты. Чуть подождал, и только услышав, как завозился Зален, толкнул дверь и вошел в комнату.

— Чего тебе не спится? — чуть заплетающимся спросонья языком спросил хозяин дома.

— Сейчас расскажу — и ты проснешься, — пообещал Асвер, — Тут прослушки нет? Хорошо, тогда слушай…

И дракончик без утайки рассказал все, что передала ему Ланра.

— Так что я даже не знаю, верить ей, или не стоит. Совет она дала, на мой взгляд, толковый и вполне разумный.

Зален действительно окончательно проснулся от таких гхновостей, откинул с себя одеяло и сел на своей кровати, скрестив задние:

— Ланра порвала с Азаром? Надо же… Хотя, если в неё действительно вселилась её мёртвая мать-кобница… Я такой возможности не отрицаю, Марда была одной из первых нашаранок, ещё из переселенцев, и о стране заботилась. Даже если там была только Ланра, а про Марду заливалось, то, что Ланра не явилась лично, хороший знак, за свою жизнь можно не беспокоиться. Да и сам Иресар нас теперь может видеть скорее врагами врагов, чем просто врагами. Череп я спрячу, факт этого, но не место можно даже не скрывать от Мэривей. Тебе, правда, не покажу, куда его положу, но присваивать, как варет, точно не стану. А насчёт прослушки — ты из сбруи своей карточку вынул?

— В моей комнате осталась, — честно признался Асвер, выловивший закатившийся на самое дно подсумка пластиковый прямоугольник еще до одевания "сбруи", — Вот, хотел у тебя спросить, чем ее можно зачистить? В наших мастерских просто сунул бы в индуктор электропечи, а тут — даже не знаю. Или просто сжечь?

— Наверное "типовую" прослушку сильно защищённой не делали. Дадим Эрне каплю первоматерии, и она умертвит жучок без потери внешности карточки, если она тебе ещё нужна перед чужим носом размахивать. А не нужна — выкини в канаву или так сломай, — Зален встал и раздвинул тядёлые шторы. Много света не прибавилось от зеленоватого освещения сильно затуманенных улиц, но драконьи глаза уже достаточно приспособились к полумраку. — А я пока закину Череп подальше.

— Да нужен мне этот череп, как зайцу стоп-сигнал, — немного поморщился дракончик, — Главное, чтобы деструкторы до него не добрались, и агенты Панихиды тоже. Сам я в родной Хорриан сбежать сумею из любой передряги, но чтобы кого-то с собой вытянуть, мне нужно хотя бы пару минут. В случае крушения Мира мне этого времени никто не даст. Тогда я тебя подожду в своей комнате. Просьба есть, как с черепом закончишь, расскажи, что знаешь, про Продавца Снов и ее окружение. Хочу понять точно, с кем судьба свела.

— Расскажу, — Зален взял череп в обе лапы, чтобы не выронить, — Продавец это больше ардинская вещь, чем нашарская… Можешь меня даже тут подождать, ходить по коридору и будить всех…

Зален спустился по лестнице в углу спальни на первый этаж, во флигель, к которому не было доступа с первого этажа основного корпуса, топал там пару минут, отодвинулось что-то тяжёлое, через минут десять задвинулось обратно. Всё это время Асвер просидел на низком пуфике у входа, скромнясь занять место за столом или секретером. Наконец, Зален вернулся, зелёный рассеяный свет из окна делал его чешую будто фосфорицирующей.

— Раньше существовало на Хардоле государство людей-технологов, Тарум. Они однажды открыли способ попадать в навь без вреда для себя, через особый сон, вызваный специальными препаратами или воздействием на определённые участки мозга. Не только попадать, но и менять эту навь по принципу осознанных сновидений. Так они сделали у себя некое подобие виртуальной реальности, кто-то отдыхал там, кто-то производил масштабные вычисления и проектировал, кто-то отбивался от возмущённых захватом части их территории навов. После беспорядков Тарума не стало, и технология отошла в Ардин. Некоторые корпорации ею пользуются, некоторые нет, многие просто не хотят связываться с навами. Продавец пока был всего один, это Ланра Ергамен, дочь автора кобнического учебника и самка Азара Иресара. Она единственная умеет отправлять в навь через сон сознание других драконов. А уж менять навь под себя кобники умеют, это им проще, чем с реальным миром, первоматерия пластичнее, чем материя, по отношению к воле. Есть у Ланры ещё два подельника, Продавец Смерти и Продавец Любви, бывший Продавец Времени.

— Занятно. И в каких интригах и заговорах были замечены эти двое? — На недоуменный взгляд Залена Асвер ответил: — Очень хочется знать, кого в случае каких-то опасных событий опасаться больше, или кого следует грохнуть, едва тот появится в пределах видимости.

— На политику у меня в работе времени не было… — сев за секретер, Зален начал заваривать корешки в небольшом котелке, похожем на турку. Запах был кисловатым и горьким, но бодрил. — Но я слышал, что Раяр, Продавец Смерти, был ответственен за отключение защиты плато Триречье перед биологической атакой людей Атрадана, которую мы с тобой переждали в подводном отеле. О Продавце Любви сейчас только слухи, но я знаю, что он древней из семьи религиозных лидеров навопоклонников, а свой прошлый титул потерял, когда Марда и Вилмир сместили Азара Иресара с поста ардинского вождя.

— Занимательные личности, — согласился Асвер, принюхиваясь к ароматам заваренных даров природы, — Один открыл путь биологической заразе, другой — потомственный навопоклонник. Хотя с Мардой у него, если я правильно понимаю, некоторые счеты. В общем, к словам Ланры следует относиться, как минимум, настороженно, проверяя и перепроверяя каждое слово перед тем, как действовать.

— Да так со всеми… — хмыкнул Зален, потом заметил, как Асвер принюхивается. — Это побуда, натуральный энергетик. Каждый день пить не надо, но в напряжённые дни позволяет отбросить желание спать и вселяет бодрость. Учитывая, что мы вчера бегали много, а спали сегодня мало, вполне можешь попробовать. Привыкания не вызывает… Ну, кроме как у некоторых отдельных мохнатых драконов, но у них психологическое.

— Во всяком случае, это не курительные стимуляторы, которыми пользуются некоторые наши драконы перед боем или какими-то опасными действиями, — произнес Асвер, — А ведь если бы не Чрезвычайная тройка, так бы и пробавлялись синтетикой. Мне четвертную дозу, не больше, и если есть чем, разбавить. Мало ли, какой финт может выкинуть организм на незнакомую химию. Аллергический шок все-таки штука чрезвычайно неприятная.

Зален оказался весьма скуп, отлив только на коготь в кружку и залив ещё столько же воды, себе залил половину кружки чистой заварки:

— Удивительное дело, что Марда и Ланра решили действовать сообща, насколько я знаю, характеры у них разные. Но Иресар и в самом деле тот ещё юша, по этому поводу могли сблизиться.

По вкусу побуда напоминала цикорий, растение, которым заливали себя бедные хоррианские учёные, засиживаясь допоздна над правками чертежей до соответствия Общей Системе Конструкторской Документации.

И действие оказывало аналогичное, даже намека на какую-то аллергию не было. С удовольствием отпив пару глотков, Асвер поведал:

— Было дело, работали мы на одной установке. Установка сложная, требовался постоянный контроль. Мы спасались очень интересным коктейлем — привозная с Земли газированная вода и растворимый кофе. Две ложки на стакан, и пару часов можно работать, как только что выспавшись. Правда, смесь эта так давит на сердце… я после второй дозы за час едва не окочурился. Так что средство далеко не на каждый день.

— А давно дело было? — Заинтересовался Зален. — Просто я слышал, Земля очень закрытая планета, космические рейсы и порталы не поддерживает, местные спецслужбы всех выпроваживают домой, как только найдут. Или вы контрабандой? Наверное, учитывая, какая адова смесь, проходит по статье наркоторговли.

— Скорее контрабандой. А почему бы и нет, если возим для личных нужд, честно оплачиваем местной валютой и никаких законов при этом не нарушаем. А что до порталов… Некоторые из нашего Клана умеют их "пробивать" на собственной воле и Силе, без опоры на уже имеющиеся. Ну и технические средства тоже есть, сколько мы таким манером оборудования перетаскали… страшно даже подумать. У нас в Клане несколько землян, из разных стран, так что мы в своих визитах от местных жителей немного отличаемся одеждой, и больше практически ничем.

— А сами что-то дарите планетам, откуда тащите, или так, за спасибо? — Фыркнул программист, довольно быстро допив свою побуду. — На тебя лично я не в обиде, в Отеле ты работал так, что можно в пример ставить, и даже не из-под корпоративной палки, так что, считай, твоё проживание Иресару в плюс пошло.

— Тридцать лет назад, как я слышал, в некоторых странах Земли был такой бардак, что заводы останавливались и растаскивались на металлолом. У нас уже тогда было очень хорошо с аналитической работой, так что точно определить, будет завод распилен и распродан, или со временем вновь запустится, было можно. Вот с таких заводов и тягали — и станки, и запчасти, и даже стальные заготовки. Веселое, говорят, было время — от прежнего Главы Клана не дождешься ресурсов даже на обслуживание самого необходимого, вот и крутились.

Зален почесал нос, встал и пошёл мыть свою кружку:

— Я тогда могу вам посоветовать потаскать из Иркаллы. Это подземная часть Нашара. После эпидемии с нею потерялась связь, а до эпидемии там как раз свергли правителя и сразу же оттелепортировали в навь революционеров. Если там сейчас не руины, то разруха точно.

— Времена были такие, что свое оборудование требовалось поберечь, вот и формировали парк импортного, — Асвер допил свою порцию и направился вслед за Заленом, — Это сейчас мы уже имеем отличный по меркам очень многих передовых Мастерских и исследовательских комплексов станочный парк. На наших родных станках изготавливаем в основном запчасти к привозным, и то редко. А в Иркаллу можно наведаться и несколько позже, но не в одиночку и не наугад, а уже точно зная, где, что и какими силами охраняется.

— Фырк, ясное дело… — с улыбкой Зален развёл крыльями. — Без охраны можно только в собственном доме ходить, потому что там уже отлажена оборона. Ничего, потренируемся на бедных и богатых бабилимцах, смотря что нам поручат Когтистые. Чего, будим самок или пока сами сходим за разнорядом?

— Ну если есть желание — буди, за разнарядкой еще успеем сходить. По мне, так пусть бы еще с полчаса поспали, но тут ты хозяин. Кстати, что нас может сегодня ожидать?

Сам дракончик от грядущего дня ожидал некоторое количество беготни и к вечеру ближе какое-нибудь срочное задание, над выполнением которого придется биться до темноты.

— Это зависит от нового начальства. Я самого ратаря, руководителя городской обороны, ещё не видел… По слухам даже он пропал куда-то, возможно, нас поэтому и берут так легко, — Зален помыл и чашку Асвера, — поэтому я не представляю, что нам могут поручить, от патрулирования до борьбы с конкурентами за власть.

— Если будем бороться с конкурентами, то пусть оружия подкинут, — серьезно отозвался Асвер, — У меня осталось немного патронов, на одну-две хороших перестрелки. А что до пропавшего ратаря… У тебя не было мысли, что нас взяли на должности не столько помощников-консультантов, сколько козлов отпущения? В смысле, не попытаются ли на нас "повесить" результаты чьих-то интриг и прочей подковерной возни?

— Исключать этого нельзя, — расставив чашки и банку по местам и отмыв "турку", Зален снова присел за секретер, — но мы можем и отказаться от подозрительного задания. Ведь мы ещё не входим в членство, поэтому и приказывать нам корпорация ничего не может, только предлагать. Скажем, если на нас навесят тупик вроде того, что нам Азар поручил — на тот момент наверняка уже заподозрив наше отделение в неблагонадёжности — сейчас мы можем и отказаться от такого заработка. Хотя гораздо ценнее для нас покровительство Когтей, антидот от Дома Иресара и прочих непонятных сообществ вроде тех гайдуков с непонятными знамёнами. На досуге я попробую собрать или купить что-нибудь, чтобы выйти в ардинскую сеть, и посмотреть информацию насчёт этих меченосцев. А, впрочем, может, про них есть что-то в моей библиотеке? Искать там не так удобно, как в электронных архивах, но про нашарские дела гораздо проще найти что-то в местной библиотечке. Ладно, это тоже не к самому спеху. Если ходят слухи, что Бабилим хотят спустить на нижний слой — только вот кто и, главное, зачем? — то микрополитическая обстановка может измениться дохренльон раз, и от корпораций мы практически гарантированно оторвёмся, к худу или добру…

— Да, кстати, — Асвер поднял крыльевой палец, привлекая внимание. — Что это за нижние слои такие и при чём тут ад? Неужели у вас в самом деле существует место, куда черти сгоняют покойников, не соблюдавших предписанные нынешним правительством нормы морали?

— Нет, уже лет сто как демоны этим не балуются, — отмахнулся крылом Зален, но потом объяснил подробнее. — У материи есть такое свойство, как квантовая запутанность. Чтобы тебя сильно этим не запутывать, просто скажу, что даже в рамках одной Вселенной не все вещи друг с другом взаимодействуют, а только входящие в резонанс. На некоторых планетах есть сразу несколько слоёв запутанности, Харадол среди таких. Привычный нам слой мохнатые драконы называют "нулевым", есть ещё "положительные", "верхние" — изначальное обиталище семуран, предков Светлых — и "отрицательные", "нижние" — откуда харуурры, предки Тёмных. Ад и рай — это уже пропаганда и политизация, когда сравниваешь Светлых и Тёмных, не всегда поймёшь, кто живёт на солнечном лугу с тучными стадами, а кто в кислотном вулкане с бронированными живоглотами. И мораль у них раз на раз не приходится — демиург семуран Семаргл был куда злее архидемоницы харуурров Неяты, своей современницы. А ближайших родственников по политическим соображениям мочили оба…

Асвер покачал головой, приложив ладонь к щеке:

— Куда я приехал на отпуск…

— А у вас не так? — воскликнул Зален, но быстро снизил тон, побоявшись разбудить гостей. — Возможно, потому, что вы сами туристов к себе не пускаете. Посмотри, скажем, на антов — антом был Финист, например, его ты в Отеле встречал. По всем рассказам Антея — благодатнейшая земля со справедливийшим мирувеем Далезором. И рождаемость повышает, и солнце над северным полюсом подняли для земледелия, и эпидемия в Антею не пробралась, и Нашару помогли защитить территории от нападения… А когда анты катаются в другие страны — такие снобы… Не все, но очень часто хвастаются, какие они святочтущие Покон в правильной редакции и, соответственно, как их одолевают мерзопакостные "нечистокровные". Но вспомним, с чего начинал Далезор, сын последнего демиурга Радвера, — включив неяркую лампу, чтобы не резало глаза, но можно было читать, Зален снял Асверу с полки небольшую книгу с блестящим алым тиснением очень мохнатым драконом на обложке. — Кстати, новинка, только недавно купил. Если Далезор повелит сжечь тираж — у меня останется экземплярчик.

Мирувей Далезор, властелин Незакатного Севера

Единственный сын последнего демиурга семуран, Радвера Феникса, Далезор — один немногих в роду, в ком сильна огненная кровь элементалей. Юность Далезора прошла в компании учителей, подобранных отцом для воспитания наследника. В молодости он интересовался историей своего рода и под прикрытием вылазок для поиска и отвоёвывания артефактов из священных мест прошлого изучал покон — веру своего прадеда, демиурга Семаргла. Найденные реликвии использовались для усиления поконнического подполья, с тем увеличивая его силу и численность. Во время нескольких экспедиций полулементаль начал проводить параллели между возрастом святого места и количеством найденного наследия дарканцев. Это, в свою очередь, привлекло его к хотя и неисторичному, но несомненно не еретическому заключению, что дарканцы тоже исповедовали Покон.

Обладая ораторским талантом, Далезор быстро возрос во влиянии, в конечном итоге возвысившись настолько, что возглавил поконников и получил статус мирувея, а его ставленники быстро заняли большинство ключевых постов в церкви. Постепенно Далезор вышел за рамки терпимого инакомыслия, позволяемого ему атеистами-родителями, и собрался вернуть повсеместное почитание Покона как официальную религию. Большинство хардольцев на тот момент считали, что Далезору следует пройти коррекцию сознания для избавления от пагубного сектантства, хотя они и боялись, что магическое вмешательство в мозги может негативно сказаться на наследнике.

К моменту окончания войны Нашара и Базал-Турата поконники выпустили «Доброславие» под редакцией Далезора — систематизированный сборник церковных служб на каждый день в году. Начинаются они с цитаты из Библии, затем идёт проповедь со слов Воплощения Света Исатмы, и заканчивается молитвенным песнопением из «Ор неодоних» Мирдала. Богослужебник распространился среди поконников за несколько недель несмотря на свою «еретичную лоскутность». Поконом до недавнего времени не признавались ни священные тексты христианства, ни святость сверженного демиурга, ни тем более наличие Воплощений Света, способных оспорить единоличную, данную от Ввшнего власть демиурга, но на тот момент Покон был настолько разрознен и ослаблен, что был готов принять любую надежду на восстановление былого величия.

Далезор увлекался не только теологией. Во время своих исследовательских походов по руинам он и собранная им компания путешествовали по дарканским подземельям, где они и смогли подробно изучить технологию создания искусственных солнц вроде той, что применялась в Лашур-Тинделе. Попутно археологии отряды поконников в праведной ярости зачищали подземелья от Тёмных и прочих иноверцев. Благодаря совместным, но нескоординированным усилиям поконников под началом Далезора и «кровавого нава» Кориктофиса, начальника гвардии демиургов, Хардол ныне не знает такого явления, как «подземные драконы». Далезор известен и тем, что, стоило ему узнать, что в каком-либо храме иной веры находится мощный артефакт, как мирувей тут же объявлял этот артефакт захваченной реликвией поконников и тут же отправлялся отмывать чужие грехи кровью грешников и возвращать святыню на положенное место в поконническом храме. Под раздачу попадали и хаосисты (хотя к тому моменту, как Далезор явился за Осколком Яр-Ключа, в их храме было гораздо больше ловушек, чем служителей), но атеистов Далезор благоразумно не трогал, опасаясь гнева родителей.

Тем не менее, не привлечь к себе внимание своими активными действиями Далезор не мог. Радвер, давно потерявший всякие контакты с сыном, наконец созывает совет из представителей всех «разрешённых религий», куда входили Кориктофис, Кровавый Бог, и Ернес, последователь Истинных Звёзд. По итогам заседания было единогласно признано, что Покон является не просто пагубной религией, последователей которого следует немедленно отправить на перезапись сознания — это особо опасная секта, члены которой подлежат окончательному уничтожению без возможности воскрешения или сохранения воспоминаний.

Узнав о подобном постановлении, Далезор немедленно начал совершать публичные и масштабные чудеса, чтобы переманить народ на свою сторону. Его молитвами в сочувствующих поконникам регионах устанавливалась отличная погода, собирались высокие урожаи и тучнел скот. Проповеди, прерванные ратниками Радвера, перебившими почти всех прихожан, возобновлялись после воскрешения верных и расправой над заблудшими. В Покон начинают переходить уже не сколько из религиозного почитания, сколько из надежды экономической выгоды, а иногда даже безопасности. Новопосвящённые не ограничиваются драконами — новым демиургом Далезора готовы признать даже люди Чел’Азаряна. Последователей наконец становится столько, что они совершают массовое переселение в северный регион Хардола — Антею — прежде скрытую метрами льда и вечной мерзлотой, но преобразованной в плодородную местность благодаря воссозданию дарканского искусственного солнца. Регион, однако, продолжает оставаться достаточно холодным для того, чтобы теплолюбивые вампиры Кориктофиса его сторонились и не представляли опасности для поконников. Радвер пытается остановить создание неподконтрольного государства, посылает к сыну официальных послов, но Далезор отказывается и от встречи с ними, и лично с отцом.

Покон, исповедуемый в Антее, уже мало чем походит на исторический оригинал и большинство его вариаций. Далезор тщательно вытравил из учения все упоминания иных вер и ещё живущих религиозных личностей, ранее добавленные для привлечения последователей. Мёртвые герои и праведники, напротив, почти поголовно названы последователями нынешней редакции Покона, которая, следуя найденным (злые языки лгут — сфабрикованным) доказательствам, остаётся неизменной уже сотни тысяч лет и подарена галактическим расам Богами-Предками, врагами пришельцев извне вселенных — навов — которые создали все остальные религии без исключения в целях деградации их последователей и то ли захвата, то ли уничтожения Вселенной.

Далезор уже подготавливал нападение на южные земли, подконтрольные своему отцу, но их гораздо раньше захватывают более веротерпимые нашаране, которые охотно пошли на уступки антам и даже разрешили строить в открытую храмы, чего при Радвере нельзя было дождаться. Поэтому Далезор решил изменить тактику распространения власти Покона по всему Харадолу, заменив военный захват генетическим. Заповеди Покона призвали верных оставлять минимум девять потомков («долг пред родом»), но особенной доблестью и свидетельством здравой и праведной жизни считалось шестнадцать и даже больше детей в моногамной семье. Сам Далезор женится на Виэнель Аменемхат, желая, чтобы его потомки были не только продолжателями династии демиургов, но и саров, но как только Виэнель вскормила его наследника — Жарегнева — ослепляет её за навопоклонничество и лесбиянство и высылает обратно в Нашар.

Сейчас Далезор понимает, что он избрал слишком медлительный способ захвата умов. Презренная Тьма, любимая игрушка навов, пожирающих души и подчиняющих драконов злостному эгрегору, добилась гораздо большего успеха в распространении своего учения: создала магическую эпидемию, в которой выживали лишь Воплощения Тьмы. Требовалось действовать как можно быстрее, поэтому на заседании Четверицы — совета нашарских религиозных деятелей — всплывает древнее пророчество из Святых Знаний, рассказывающее о победе нынешней правительницы Хардола, сар-волода Нараты Нингаль, над всеми приспешниками религий зла (Тёмными, христианами, последователями Покона в старой редакции, атеистами и так далее) и её воцарении над всем миром и возвращении Света Покона для каждого. План Далезора воплощается, но далеко не так, как он ожидал — Нарата не приняла наставничество Далезора и решила самостоятельно возглавить все эти религии, оставляя им достаточную свободу и пользуясь религиозным статусом лишь для укрепления своей светской власти веливлады Нашара.

Глава одиннадцатая — Завтрак, кое-кому даже в постель

— Чуть позже прочитаю, — благодарно кивнул Асвер, откладывая книгу в сторону, — А вообще политика и пропаганда для любого общества, начиная с первобытного племени, нормальное явление. И цели преследует вполне понятные — аргументировать действия руководства в глазах своего же народа. Когда Белая Империя пошла войной на мое родное королевство, среди населения Империи загодя, примерно дней за пятьдесят-шестьдесят начали курсировать слухи о том, что мы якобы готовим нападение на Империю. А уже за несколько дней до объявления войны, когда десантные корабли отплыли от имперских берегов, были сделаны официальные заявления. О заводе, производящем огнестрельное оружие, расположенном в столице, о разработках новейшей боевой техники, о грядущем перевооружении армии королевства. Все было основано на правдивой информации, но подано так ловко, будто мы — средоточие мирового зла.

— При чем тут огнестрельное оружие? — недоуменно спросил Зален, — Оно же с энергетическим обычно конкурировать не может.

— В Хорриане нет энергетического оружия, даже у нас, — пояснил пепельный дракончик, умолчавший, правда, о перспективных разработках родного Клана, — Огнестрельное оружие официально было на вооружении той же Империи, и для сохранения статуса кво во всех других государствах инженеры и вольные мастера безжалостно отстреливались внешней разведкой Белой Империи. Только Сэмэна, главу крупного завода широкого профиля, у нас такие заводы называют Техническими Мастерскими, имперцы прихлопнуть не смогли, и даже потеряли двух агентов, но это было уже незадолго до войны. Сам Сэмэн — землянин, опытный механик и оружейник-самоучка, поэтому оружие, произведенное на его заводе, по многим параметрам, кроме пожалуй калибра, превосходит имперское на голову. В общем, по итогам войны Империя получила почти полный запрет на производство военной техники и оружия, жестко ограниченных хитро составленными техническими заданиями.

— А кто её границы охраняет теперь? Вы? — немного запутался Зален. Так ему, пусть теперь он повтыкает, не всё Асверу врубаться в местные реалии! — И твой Клан с твоим Королевством разве одно и то же?

— Сами и охраняют. Мастер Юрий сравнивал ее с земной Германией после их первой мировой войны — ограничили военные силы, флот, ввели жесткие ограничения к оружию и военной технике, ну и так далее. По репарациям много чего вывезли. А Клан — это самостоятельная политическая сила, объединение драконов… в основном, есть несколько семуран и двое грифонов, со своей промышленностью, послами в крупных королевствах, в общем тоже государство. У меня по факту двойное гражданство, родного королевства Вирахар и драконьего Клана.

— Ещё легко обошлись. Светлые при демиурге Радвере вообще упразднили у людей на Хардоле армию и запретили владеть оружием. По сути, успешно провели интервенцию, и держали её вплоть до момента, как Инанна демиургов победила. Она дала людям волю, и зря — может, они бы потом не ответили ей вирусным оружием за этот подарок… — Зален смотрел, как за окном светлел туман, становясь больше оранжевым, чем зелёным, и выключил лампу. — У тебя тройное, раз ты работал на гайдуков, они тебя должны были в регистр включить. Сары пытались ввести в Нашаре паспортный режим, но пока не срослось, в пандемию не до того стало. Документы есть в основном у военных либо иммигрантов из Иркаллы и Ардина, кто к ним привычнее.

— Может, уже и тройное, — согласился Асвер, — не гайдуки, так Дом Иресара документы выдал. Правда, эти документы я так и бросил в Отеле, но в каких-то базах данных числюсь наверняка. Ну да ладно, что сделано — то сделано. Лучше скажи, все хотел спросить, да случая не выпадало. До которого часу принято спать в здешних краях? Я к тому, что будет ли время на завтрак, если ждать, пока остальные проснутся, или придется в работу включаться, так и не покушав?

— В Нашаре и Ардине предписанных религией часов бодрствования нет. Каждый спит когда хочет, либо когда ему удобнее, учитывая часы его работы. По сути, мы могли и ночью пойти к нанимателям, но помня, какие вы были разбитые вчера… — Зален махнул лапой. — Идём завтракать.

— Тогда понятно, — Асвер направился вслед за более крупным собратом, — Вот весело будет, если у нанимателей тоже график бодрствования свободный. Впрочем, наверняка какой-нибудь дежурный заместитель найдется. Завтракать планируется консервами, или закажешь готовую еду?

— Сейчас сделают, — владелец имения Мизаабов поднял переднюю лапу, выходя из спальни, и на его ладонь лёг едва заметный дымок. Зален приложил его ко лбу, а потом отпустил. — Души готовят едва ли не хуже, чем квантовые самобранки, но всяко лучше, чем я. Спускаемся в столовую.

Пройдя к ступеням мимо спальни похрапывающего мамору, драконы спустились по лестнице с резными перилами на первый этаж, а оттуда — в обширную столовую, по площади сопоставимую с клановым общепитом, только потолок выше раза в два и у дальней стены чуть ли не музейная витрина с изысканными сервизами. Впрочем, хозяину и гостю сервировали попроще — на одном из двух длиннющих столов с краю сами собой прилетали и садились тарелки, кружки и шпажки, влекомые телекинезом из сквозного проёма на кухню.

— Мясо с овощами, вода, — Зален отодвинул хвостом низкий пуфик во главе стола и сел на него. — После побуды спиртное не предлагаю.

— Ну я его и сам не очень употребляю, даже для расслабления. Да и не принято в нашем Клане употреблять алкоголь, есть много более простых способов снять напряжение. Хотя и в техническом отделе, и в медицинском есть пищевой спирт, даже наш главный маг зачем-то держит несколько канистр. А мясо неплохое, — отдал дань уважения местной еде дракончик, — Жестковато малость, но приготовлено очень даже неплохо.

— Учитывая, сколько оно нас ждало, это шедевр кулинарии, — попробовав чуть из своей порции, Зален похвалил духа, отдав ему капельку своей энергии. Занятно, Асвер долгое время не замечал магические манипуляции невооружённым взглядом, а теперь стало как до приобретения "магической грыжи" на нелегальных гладиаторских играх… — Остальным в номер. То есть, в спальни. Передавай от меня доброе утро, — и снова отпустил "домового".

— Они и будить могут? — с любопытством проводил духа взглядом дракончик.

В мыслях сейчас главное место заняли не способности духа, а восстановление собственных сил в магических делах. Да, силы были, они уверенно восстанавливались в землях Нашара… но не было нужных знаний. Все, что дракончик знал из магии — это контроль собственного организма (всех новичков поголовно в этом деле серьезно натаскивали) да несколько фокусов вроде самоликвидирующегося энергетического шарика. Придется экстренно наверстывать упущенное, и в некотором смысле даже хорошо, что по чужим, неизвестным в родных местах методикам. Вряд ли удастся пройти полноценное обучение, но на фоне постоянной беготни и опасностей даже курс вроде того, который один знакомый маг "на ходу" преподавал ученикам, в плане полезного действия наверняка будет лучше, чем обучение в каком-нибудь магическом университете.

— Это брешьи души, брех животное умное. Одного даже научили разговаривать, слышал… хотя наверняка не обошлось без мутаций, — Зален вернулся к поглощению пищи и почти доел к моменту, когда в столовую зашла растерянная Вартарра.

— У меня к тебе разговор есть, — она смущённо подошла к урождённому Мизаабу. — Ты заботливый дракон и добр к нам, и библиотека у тебя очень интересная… Но я не знаю, как мне работать на Когти. Я хотя и претерпевала вместе с Асвером много опасностей, такая суматошная жизнь не по мне. Есть ли возможность отблагодарить тебя за защиту, не сражаясь крыло к крылу, а оставаясь у тебя дома и готовя еду, подметая…

— Вот, — Зален усмехнулся, подмигнув Асверу, — всё-таки плохо готовят души, на самочий желудок слишком…

— Нет-нет, я не к тому, чтобы тебя обидеть… Или души… — мохнатые щёки у Тарры зардели. Асвер долго пытался понять, как это биологически возможно, но сообразил, что это наложилось аурозрение на обычное. Надо научиться их разделять в мозгу…

— Твоя воля, можешь следить за гостевым флигелем, — Зален ответил уже серьёзнее, благодушно кивнув носом в сторону. — В мой, однако, не заходи. Мне нужно место для уединения.

— А вернуться в родной Насел не тянет? — отвлекся от завтрака Асвер. Но, быстро оценив выражение морды Вартарры и движения в ауре, с большой долей уверенности добавил: — Подожди, ты опасаешься, что деструкторы объявят охоту и на тебя?

Подобные мысли были вполне логичными, ведь ее видели в совершенно определенной компании, и наверняка захотят расспросить о судьбе хоть одного из черепов. И ведь, если найдут, то информацию получат — она же вместе с Мэривей и Мамору прятали алмазный череп, и хотя бы ориентировочный район поисков покажет, как бы ни была стойка к разным воздействиям. Деструкторы в средствах не стеснялись, и наверняка были мастерами по добыче информации.

— Да, хотя это не основная причина, — она покрутила хвостом, оборачиваясь на звуки шагов тихо беседовавших Мэривей и Мамору, — во-первых, меня действительно заинтересовала библиотека, здесь много книг, которых в нашей сельской. Во-вторых, с вами безопаснее и спокойнее, чем в Населе, читатели не отвлекают.

— А так будет готовка отвлекать, или ты рассчитываешь в своё удовольствие за наш счёт жить? — Зален наклонил голову вбок. — Считай, у нас здесь вервь "Дом Залена". Раз мы живём по одному адресу, то стараемся друг другу помогать в меру способностей и навыков. Потому я и не требую от тебя того, что тебе не даётся, но на помощь по части твоих талантов по-прежнему рассчитываю.

Глава двенадцатая — Формула любви

Туман стекал с нагорий в низины постепенно, гигантскими лоскутами, незримыми в толчее улиц, но роившиеся в небе драконы его различали. В нём уже не было алого и зелёного от ночной иллюминации, лишь рассветный влажно-золотистый оттенок. Подбираясь к воротам, в барбакане которых была назначена встреча с поручителем и нанимателем от Пламенных Когтей, Асвер и другие "сотрудники Верви Залена" с удивлением увидели, что большая часть драконов летала по ту сторону острозубчатых стен, на которых был натянут покрывающий весь город купол — или, скорее, полуцилиндр, похожий на теплицу, если придираться к конструктивной форме. Асверу сейчас было не до того — он присматривался к драконам в доспехах и скафандрах, что стреляли из-за щита в летящих снаружи безоружных — вернее, не нападавших, если тут все поголовно маги — драконов.

— Это беженцы из Амаранта, — буднично ответил один из "Когтей", отвлекаясь на вопрос. — А вам что, отсюда улететь сбрендило?

— Пока нет, нам к Валпи, — покачал Зален головой. Стрельба по беженцам его нисколько не волновала, Мэривей же ощутимо напряглась и обнажила края зубов, но промолчала. — Вашей одноглазой офицерше.

— Проходите, она наверху.

Пока вся компания поднималась на верхнюю площадку по узкой лестнице, Асвер чуть задержался с целью уточнить на превый взгляд ничего особого не значащий момент. Тем более, требовалось немного проверить полученную из прочитанной на сон грядущий энциклопедии информацию.

— Интересно, они сюда потянулись, уверенные, что их тут ждут, или просто надеялись на то, что впустят?

— Сам не знаю, — пожал плечами охранник, — Был приказ — никого не впускать, вот мы и не пускаем.

Кивнув охраннику, дракончик направился вслед за Мэривей, замыкавшей процессию. Успев привыкнуть к оригинальному отношению к смерти и убийству в Нашаре, он считал, что местные сами разберутся. Но волчица так не считала.

— Тебя никак не трогает, что они стреляют по безоружным?

— Нам прививки сделаны от слез и грез дешевых, от дурных болезней и от бешеных зверей, — фальшиво напел в ответ дракончик, — Ну стреляют, ну и что дальше? Если уж бьют на поражение, значит, есть повод. Боеприпасы-то, они всегда денег стоят. И потом, дался им один лишь Бабилим? Хватает других городов.

Волчица ответить не успела, хотя было видно, что собиралась. Компания поднялась на верхнюю площадку, и перед ними открылось гораздо более интересное зрелище, чем несколько десятков кружащих в небе за пределами уверенного боя оружия охраны.

Помимо летающих беженцев, на расстоянии шагов пятиста от стен, собралась немаленькая толпа. Кто-то был нагружен одним лишь заплечным мешком, выделялись личности, прибывшие на разнообразных телегах и повозках, даже удалось рассмотреть нечто вроде арбы с двумя большими, в добрый размах диаметром, колесами, но большинство беженцев все-таки прибыли в Бабилим порожняком. Пока они стояли в отдалении, поодиночке и малыми группами, а охранники как-то лениво постреливали по приближающимся на опасную дистанцию летунам. Но была вполне отличная от нуля вероятность, что в скором времени беженцы начнут требовать, чтобы их впустили. И требования свои они начнут как-то подкреплять.

Валпи оказалась антропоморфом-волчицей — почти полностью чёрной, кроме одного белого уха и пальцев на задних. И, действительно, она была одноглазой, второй глаз скрывался за пиратского вида повязкой-заплаткой. Отстреливала она ломившийся народ не энергией, а пулями из винтовки, поэтому летальные попадания происходили у неё несравнимо чаще, чем у сослуживцев.

— Не того они боятся, — наконец она произнесла, когда наседающие поняли, что им не пробиться через бабилимский щит, и отступили. — Как будто у нас в городе лучше, чем у них! Дебафов, наш городской глава и ратарь Когтей, был на дипломатической миссии в Амаранте, когда город пропал. Совпадение? Как бы не так! Но амарантцы обвиняют в покушении на их город нас. Особенно эти Верные, фанатики придурошные… Мы их конечно арестовали сразу, но теперь у нас меньше персонала на решение иных проблем. Вот потому вы мне и нужны.

— Теперь из города! — крикнул наблюдатель Когтей, и Валпи рыкнула:

— Нас окружают идиоты… Стреляйте и по ним!

И, перебежав к противоположным зубцам, начала лупить по пытавшимся пролететь над стеной наружу бабилимцам, вернувшись к диалогу, будто ничего не произошло:

— Не меньшая опасность сейчас исходит от почитателей Тьмы, особенно Мрака — старых жестоких Воплощений… Я думала, с их смертью всё прекратилось, но нет… Они создали эту эпидемию, они и воспользовались хаосом, что начался после неё, убивая кого ни попадя. Я даю вам поручение, добро и лицензию убивать мраковцев Бабилима на месте. Разворошите их логово. Если в процессе умрут обычные Тёмные — ничего страшного, ложные срабатывания случаются. Ваши — все трофеи, и от меня лично душа каждому. И моя благодарность, а это намного ценнее.

— Но тебе бы хотелось, чтобы простых Тёмных умерло поменьше? — поведение Валпи начало раздражать и Эрну. — Может, дашь нам наводку на настоящих злодеев, а не приказ стрелять во всех, уклонившихся от расстрела?

— Есть у меня информатор, зовут Славьмира, — бабилимцы отбивались от Когтей усерднее и успешнее, так как купол защищал больше от атак снаружи, чем изнутри, и Валпи пришлось перезарядить винтовку. — Обретается в таверне "Формула любви". Славьмира мне задолжала, вот и отдаст долг, введя вас в курс дела по Мраку согласно всем последним слухам. Только будьте с ней ласковы, у неё опасные друзья. А сама я сейчас, как видите, занята… Карточки корпорации вам выдадут этажом ниже.

— Да, суровое здесь отношение к нарушителям, — прокомментировал стрельбу дракончик, — Постараюсь порядок не нарушать.

Было немного странно слышать такое утверждение от существа, открыто носящего ножны с вполне боевым клинком, и полускрыто под крылом — боевой карабин, но и нот иронии в голосе никто расслышать не сумел.

Самого Асвера пока беспокоила другая мысль. Зален утверждал, что Али Дебафов — его не то друг, не то хороший знакомый, который сможет помочь и с прикрытием от преследования, и с работой. Но по утверждению Валпи выходило, что ратарь был в пропавшем неизвестно куда городе. Из этого следовал один простой вывод — что бы ни случилось в билайшие дни, надеяться Верви Залена оставалось только на себя, и доверять, по большому счету, тоже только друг другу.

В этих размышлениях дракончик опустился вместе с товарищами-подельниками на этаж, где под звуками выстрелов Когти производили свою бюрократию. Белая велнарка с рыжей спиной и гривой поочерёдно подходила к каждому — к Залену, Асверу, Мэривей, Мамору и Вартарре — прикладывала к их телу кристалл и копировала с него энергетику в медную чеканную пластинку, похожую формой на пластиковую карточку документов Дома Иресара. Карточки выдавались соответствующим членам отряда:

— Пропуск временный, но полноценный, в том числе от сборов освобождает. Только энергетического кошелька в нём нет, но вам наверное он и не нужен, волшебникам?..

— Не нужен, — отозвался Зален, потирая пальцем пластинку.

Асвер, еще удивившийся сначала, что на пропуск пошла не бумага или хотя бы более стойкая к истиранию латунь, на словах про временный пропуск начал понимать ситуацию. Возиться с бумагой было бы несколько дольше, да и энергетику, если верить главному магу родного Клана, она без вплетенных в структуру металлических нитей держит отвратительно. А чем делать такую бумагу, которая еще должна выдерживать попадание в дождь и снег, да и не мяться при ношении, действительно проще отчеканить медный прокатный, судя по равномерности толщины, лист. Особенно, если штамп стандартный.

Далее команда направилась в сторону кабачка "Формула любви". Асвер по привычке обозначил заведение именно так — ведь трактиры обычно ставились на трактах или просто проезжих местах вроде окраины стоящей у того же тракта деревни, а в городах были в основном кабаки — заведения для выпивания разнообразных бьющих по мозгам жидкостей и их закусывания, ну и еще днем пообедать. После того, как охрана ворот перенесла направление огня в сторону самого города, поток летунов иссяк. Не то было их мало, не то поняли, что охрана с утра нервная — не иначе, голодная и не выспавшаяся.

— Наверное, не существует добрых корпораций, — Мамору покачал головой, когда "вервь" ушла в плутливые улочки подальше от ушей корпорации. Если только прослушку не заделали и в такие "кустарные" карточки.

— Вырастешь — сам сделаешь, — хмыкнула Эрна. Надо будет у неё попросить, кстати, эти карточки, старые и новые, обработать… — Если захочешь связываться с организацией предпринимательства.

— Это будет сложнее даже чем ты думаешь, — Мэривей дёрнула носом, — у кого уже есть власть и деньги, те с новоприбывшими не делятся. Как считаешь, почему Нашар — такая вольная страна? Во-первых — не во всём, посмотри на этот Бабилим. "Делай, что хочешь, и будь что будет" во всей красе. Во-вторых — не так много времени прошло с момента, как драконы завоевали кракалевн, всего восемьдесят лет… Пока наворованного даже простым гражданам хватает.

— Что же кракалевны делали в Даркане, на исконно драконьем материке? — Зален хлопнул крыльями за спиной, улыбаясь.

А в третьих — переживёт ли Нашар биологическую войну?.. — продолжила волчица. — С людьми-то она закончилась, а с навами? Все эти мутации…

— Но-но! — погрозила пальцем Эрна. — Мутации бывают полезные. И в любом случае они ускоряют эволюцию, а значит, делают вид приспособление.

— Кто меня спрашивал про родовитых? Вот они, — Зален сделал крылом знак остановиться, расправив его вбок. По плитам улицы в окружении полутора десятка вооружённых драконов — судя по отсутствию доспех и эмблем, частных охранников — шли четверо негромко болтающих толстых дракона.

— У них, должно быть, хороший повар, — тихо хохотнул Мамору. — После его еды дракон не взлетит.

— Ага, и не встанет, — мрачно добавила Мэривей. — С отхожего места…

Сначала грешным делом подумал про немного другую трактовку слова "встанет"…

В родном Клане Асвера не было обладателей избыточного веса. Даже аналитик, работа которого была практически полностью "кабинетной", был стройным, хотя питался наравне со всеми. Да и обитатели Нашара были в основном стройными. Дракон с пузом — вот уж действительно, бывают же исключения из правил.

— Да ладно, если повар действительно хороший, таких проблем не будет, — пожал плечами пепельно-серый турист, — А вот кое-что другое, действительно, может и не вставать, если вены жирком заплыли…

Родовитая четверка не обратила особого внимания на шествующую навстречу компанию. Несколько охранников, правда, проводили взглядом Асвера и Мамору — первого за оружие, а второго — за серьезную комплекцию. Но никаких агрессивных движений не сделали. Правда, и дорогу уступать не собирались, так что пришлось разношерстной компании сдвинуться ближе к краю улицы, пропуская "благородных донов".

— А вот и наш пункт назначения, — некоторое время спустя Зален показал на двухэтажный домик, похожий на деревянную усадьбу вирахарского купца среднего достатка. По протоптанной на газоне тропинке к полукруглому крыльцу шли, пошатываясь, но не падая, разномастные забулдыги, перебиравшиеся из ночных баров в дневную корчму. — От бабилимских таверн у меня резь в животе, особенно от когтей буянов. Но нас много и мы вооружены, к нам даже безумец не пристанет.

У владельца таверны — немолодого человека, одетого скорее по виллибургской моде, чем по нашарской, в камзол и рубашку с большим складчатым платком на воротнике — глаз был намётанный.


— Предложил бы вам чарку холцерской ледяной газировки за счёт заведения, да вы на работе, — произнёс он усталым баритоном.

— Спасибо за гостеприимство, — Мэривей его прозорливости не удивилась, дедукция тут была очевидная. — Славьмира здесь?

— На втором этаже, — корчмарь показал на лестницу сбоку от камина, у которого дремал на стуле, вытянув к огню ноги, рослый и полностью безволосый мужик, прямо брат-близнец Альберта, охранника в Отеле, с которым Асвер часто по работе пересекался. — Играет в "перебор чёток".

— Понятно, — за информацию Мэривей уже не благодарила, зато пояснила Асверу, — это как "очко", но на кубиках, а не картах. Выкинешь двадцать одно — "чёток", а больше — "перебор".

— С младых когтей приучаете драконят к азартным играм? — улыбнулся бармен, видимо, посудив о возрасте Асвера по его маленькому росту и щуплому, мальчишески-угловатому телосложению.

— В нашей команде стажер обязан знать обо всех сторонах жизни, чтобы со временем вырасти в полноправного члена команды, — усмехнулся Зален, похлопав по плечу Асвера, едва дотягивающегося макушкой до плеча зеленого дракона.

Пепеленый дракончик натянул на морду выражение "горы готов свернуть за скупую похвалу", которое в первые месяцы жизни в Клане регулярно наблюдал во многих отражающих поверхностях. Но при том дал себе слово выяснить всю ситуацию вокруг столь оригинального назначения.

Бармен понимающе хмыкнул и вернулся к своим обязанностям. А новоявленные служащие направились вверх по лестнице.

— Стажера, говоришь? — возмущенно прошептал дракончик, едва он и Зален оказались на лестнице.

— Никакой ты не стажер, сам понимаешь, ты полноценная боевая и умственная единица Верви, — отмахнулся Зален, — Но ты можешь сыграть роль ради дезинформации противника? Твое оружие, умение на ходу составить план и твои знания для нас немалый козырь, и пусть тебя лучше недооценивают, чем принимают за полноценного бойца.

— Лучшая дезинформация противника — обсуждать истинное положение дел вслух в общественных местах, — подколола Мэривей, выбираясь на второй этаж, где столы были не небольшие и круглые, как на первом, а прямоугольные и вытянутые. Почти у самой лестницы какой-то безрукий дракон, утробно хохоча, рассказывал байки внимательно записывающему их пернатому, рослая чешуйчатая кирпичномордая самка беспристрастно наблюдала за залом из угла, облокотившись на декоративные доспехи едва ли меньших габаритов. Три самки действительно играли в кости, причём две довольно симпатичные.

— Ставлю свой последний пшик, — серая девица с русой гривой и оленьими рогами действительно играла искрящимся кристалликом когтями, — что эти якобы беженцы на деле инфильтраторы христиан, решивших нагадить Бабилиму!

— Уже… — другая, молочно-фиалковая, сверкнула фиолетовыми глазами из-под синего капюшона с серебристой вышивкой рун. — Глава Когтей пропал, корпораты уже рычат друг на друга, выясняя, кто заменит Дебафова.

— А кто возьмёт под себя город? — экзотического вида чёрная самка с жёлто-леопардовыми пяьнами на шкуре раздала соигрокам по три кубика. — Спорим, что гачтарь Таламра Таламар? Она пробилась во власть буквально из канализации, хватка и прыть у неё как у стаи питов.

На слова Мэривей Асвер признал, что действительно поторопился с выяснением отношений в группе. Но признал мысленно, ибо при некотором желании можно было повернуть слова Залена как уверения в том, что "стажеру" до полноценного члена команды осталось всего ничего, вот только сейчас нет времени на все формальности.

Гораздо интереснее была ситуация с игроками. Валпи так и не описала внешность информатора, и теперь оставалось только гадать, кто из троих самок за столом был нужен для успешного выполнения дела. И еще было интересно, откуда им известно про беженцев, причем достаточно для построения уверенных предположений.

— А слухи-то уже поползли, — отметила Мэривей. Негромко, так, чтобы было слышно только товарищам. Игроки же, между тем, упрятав кубики в сложенных "коробочкой" ладонях, подготовились к броску. "Ну, милые, не подведите", — прошептала та из самок, что сидела ближе к лестнице. Асвер опять подумал о некстати "поплывшем" контроле за органами чувств, в нормальной ситуации для усиления слуха требовалось немного напрячь волю.

— Ставлю гадание на судьбу победителя, — заявила сиреневая, сжав посох из узлистого дерева свободной от кубиков лапой

— Не, ну это честно? — хлопнула её крылом сдающая чёрно-леопардовая. — Ты ещё не в крах продулась, на тебе ещё столько артефактов! Кулон, зелья на поясе, кольца…

— Что, я тоже пшик ставлю, — рогатая положила кристаллик в некрашеную деревянную плошку. — Гадания не многим ценнее.

— Понижаете… — недовольно проворчала чёрная, оглядывая зал и замечая нововошедших. — Господа, может, вы к нам? Играем по маленькой, правилам обучим, магию и кобничество не используем.

— Да уж, а то бы Сванора сразу три семёрки выкинула на трёх кубиках, — рогатая показала пальцем на драконессу в плаще.

— Спасибо, я, когда в большой мир подался, зарок дал — в азартные игры не играть, — практически не соврал дракончик. В действительности, такой зарок был — но в отношении драконов родного Клана, и только на первое время, — Да и ставить нечего пока, последние пшики на обмундирование ушли, — и тут тоже не было вранья, ведь честно заработанное на службе в Доме Иресара дракончик отдал за экзоскелет и карту местоположения старого подземного дарканского комплекса.

— А вот я, пожалуй, сыграю, — Мэрвией подошла к столу, подтянула от соседнего стола табурет и уселась на него, — Так какие за этим столом действуют правила и ставки?

— Из-за нашей подруги, — посмотрела леопардовая на Сванору, — чёткого пула нет, но стараемся придёрживаться одинаковых ставок. В первой партии после доборов не поднимаем дляпростоты. Кидаем три кубика. По умолчанию выигрывает та, у кого ближе к двадцати одному очку. Можно добирать кубики и кидать по одному, но если твои очки превысят двадцать одно — проигрываешь. Если только не будет перебор у всех. Что ставишь, пшик или нечто… абстрактное, так сказать?

— А сейчас ставка, как я понимаю, один пшик? — обладательница плаща с капюшоном лишь кивнула в ответ, — Ну тогда и я поддержу.

Волчица запустила лапу в небольшую сумку на поясе, и почти сразу вынула небольшой тусклый кристалл, неотличимый от тех, которые уже выложили на стол самки. В обмен на кристалл она получила три кубика. Остальные члены команды неспешно подошли к столу, чтобы лучше видеть игру.

Вместе с остальными Мэривей встряхнула ладони и выбросила кубики на стол. У серой, с русой гривой, выпали шестерка и две тройки — двенадцать баллов в сумме. Сильный недобор, но можно было попытаться добрать недостающее. У черной пятнистой — четверка, шестерка и пятерка, пятнадцать баллов. При удачном "доборе" — гарантированный выигрыш. У единственной названной по имени — Сваноры — две пятерки и тройка, тринадцать. Мэривей пока лидировала — две шестерки и четверка, шестнадцать баллов.

— Добираем? — спросила пятнистая.

— Добираем, — хором согласились остальные самки.

Сванора достала еще четыре кости, три раздала, а одну бросила сама. К ее баллам добавилась лишь тройка. Дальше бросили свои кубики рогатая и пятнистая — первой досталась лишь единица, а второй — тройка. И последней кинула кость Мэривей. Шестерка!

— Перебор, — ехидно отметила пятнистая, легким движением лапы сдвигая кристаллы поближе к себе, — А у меня — восемнадцать! Что же, говори мне своё предсказание, только прошу конкретнее, а не как вы любите…

— Конкретнее? Сама попросила, — Сванора откинулась на спинку, поёрзав крыльями под плащом. — К тебе явились Когти от одноглазой волчицы, которой ты задолжала услугу, но ты не станешь им отвечать на их главный вопрос до того, как они не помогут тебе отбиться от твоей пиратской команды, что ты предала. У нас ещё есть вре-вре-время! — фиалковая чихнула в рукав.

— Щупальца тебе в… — Славьмира — она, видимо, и была победительницей партии — спешно растворила в ауре свой выигрыш, привстав со своего сидения. — Вы что, олухи, от Валпи?

— А вот за олухов, — Асвер, играя молодого и горячего, потянулся к ножнам. Специально не очень быстро, и Эрна, поддерживая игру, придержала лапу дракончика еще на пути к рукоятке клинка.

— Подожди, стажер, не суетись, — продолжил игру Зален, а затем снова повернулся к Славьмире и произнес: — Так что, ты не хочешь отдавать долг Валпи?

— Сначала помогите мне отделаться от пиратов, — уперлась та. Ну действительно, раз уж подсказали такую возможность отделаться от старых "друзей", то грех не воспользоваться.

— Не знаю, как у тебя, — прищурилась Мэрвией, — А у нас время — деньги.

— А у меня — жизнь, жизнь мне дороже, — сложила Славьмира руки на груди. — Вытягивать из меня всё, что я знаю, а потом бросать на произвол — не по совести.

— А команду бросать? — поднял ухо Зален. Впрочем… кто бы говорил… Он сам тоже хорош — ушёл из Дома Иресара, а потом и от гайдуков, от последних ещё и с артефактом немалой убойной силы.

Другие посетители шабашки постепенно оборачивались к спорящим, на их мордах читалось явное желание вмешаться, причём желательно довести до драки, но внезапно внимание всех отвлёк странный скрежещущий и хлопающий звук, будто кто-то поставил иглу граммофона на старую пластинку.

— Тихо все! — подняла когтистый палец рогатая. — Сейчас призраки запоют.

И действительно — непонятно откуда, будто со всех сторон, но тихо, под аккомпанемент лютен затянул жалостливую песню дуэт теноров. Морды посетителей, что прежде замерли в предвкушении концерта, вытянулись в изумлении, когда начались первые строчки.


Святому тезоименит

Стоит великий град.

Двух солнц свет над тобой горит,

Прекрасный Амарант!

Небесный Иерусалим

Явился во плоти -

По всей планете он хвалим,

Не дай ему уйти!

Был безмятежен Амарант,

Святы его места,

И Верные явились в Ад

Под знаменем Христа,

Чтоб души праведных изъять

И возвратить во рай,

А демонов повергнуть вспять -

Кто грешен — умирай!

О Амарант, в тебе Тьмы нет:

И ночью над тобой

Сияет солнца яркий свет

И бьёт о пирс прибой…

Пока я жив, я гимн пою,

Тебя хваля в веках,

И даже в гроб лежать уйду

С той песней на устах!..


— Вот это номер, — негромко произнес Асвер, пытаясь взглядом найти источник звука. Но отследить его не удалось, звук шел, казалось, равномерно со всех сторон.

Текст песни отличался какой-то подозрительной конкретикой. Но было что-то, что не позволяло просто так, с ходу, поверить во все описанное. И через несколько ударов сердца Асвер понял — связь "безмятежного" города и карательного рейда в преисподнюю! Хоть местные христиане довольно воинственны, да и проповедовать умеют неплохо, но не верилось, что весь город подался в Ад ради вызволения непонятно каким образом загремевших туда "праведников". Скорее всего, если такой поход и был, то он был предпринят малыми силами, попавшимися в лапы охраны, тогда вполне возможным был вариант, что эпический провал города в неизвестно какие глубины был результатом ответной атаки. Предположение было откровенно сырое, нуждавшееся во многих проверках и уточнениях, но ничего другого с ходу не складывалось.

— Верные… Это же те, кого Валпи посадила, из беженцев, так она их назвала, — похожие мысли пришли в голову Мамору.

— Обычно эти призраки другую песню поют, — сморщив уголки пасти, Сванора повела мордой, когда пение стихло и помехи пропали. — На непонятном языке, я один раз слышала. Заклинания тогда, да и сейчас, не было видно, как и электричества.

Несколько "непонятных языков" дракончик все-таки знал. Мог на слух опознать пару-тройку земных языков, уверенно говорил на двух хоррианских, и еще примерно на пяти мог объясниться при помощи жестов. Но по вполне понятным причинам хвастаться своей осведомленностью в языках не стал. По беглым прикидкам, создать похожий эффект без магии и электричества не помог бы даже резонансный портал, один из козырей Клана в международной политике. Портал как раз звук практически не пропускал, и можно было, стоя у одной арки, не услышать пулеметную стрельбу у другой.

— И что происходило после этих песен? — с любопытством спросила Эрна, уже отпустившая ладонь Асвера.

— Все пытаются её записать и расшифровать, — Славьмира оглянулась на живо обсуждающих завсегдатаев и бешено строчащего писаря за столиком у лестницы. — Пока больше всех разобрался владелец заведения, Полпред Калиостро. Говорит, поётся там о девушке, которая ждала погибшего моряка, но так и не дождалась, а потом спрыгнула со скалы, сняв с себя всю одежду. Вобщем, все умерли.

— У остальных при расшифровке, даже магией и нейросетями, выходил максимум набор слов, — рогатая развела лапами.

— Да, жизнеутверждающий такой финал, — хмыкнул Асвер, — Так что там с твоим делом?

Посетители зала на втором этаже, видимо, сообразив, что драки не будет, вернулись на свои места. То тут, то там начинались обсуждения странной песни, которую духи раньше не исполняли. Но дракончик не стал вслушиваться в обсуждения, хотя возможность такую благодаря возвращающейся способности форсировать восприятие имел, и вернул внимание к обдумывающей ответ Славьмире.

В наступившей тишине она расслышала громкий диалог на первом этаже и многозначительно выпучила глаза на "Когоей на подработке. Кто-то интересовался грубым обветренным голосом:

— Мы ищем пернатую, называет себя Славьмирой, жулит в "перебор чёток". Кто нас к ней отведёт, тому за наш счёт кружка крепкого.

"Если мы хотим получить информацию, то нужно срочно источник этой информации куда-то переместить", — мысленно отметил пепельный дракончик. Остальные были примерно такого же мнения.

— Здесь есть запасной выход? — спросила Эрна у "кирпичномордой" самки. Та лишь флегматично показала на дверь куда-то в дальние помещения. Правда, ни у кого не возникло сомнений, что она же так же флегматично укажет, куда сбежала Славьмира.

Не долго думая, вся компания во главе с Эрной, стараясь сильно не топать, спешно покинула зал. Вопреки объяснениям, Эрна направила группу не к узкой лестнице вниз, слабо освещенной светом из окна в конце коридора, а к дверям, выходившим в этот коридор. Дернув пару-тройку ручек, мутантка нашла открытую комнату и, быстро махнув рукой, нырнула в помещение. Тихо закрыв дверь за собой и задвинув засов, шедший последним Асвер навострил уши.

— Наверху — это где конкретно? — переспросил тот же хриплый голос. Кабатчик что-то негромко ответил, разобрать толком не удалось. — Ну мы сейчас проверим, — пообещал все тот же голос, после чего послышались команды: — Дерк, Джонни, к черному входу. А мы пойдем, проверим верхний зал.

По лестнице загрохотали шаги, и Зален, оказавшийся у окна, начал потихоньку открывать створку. Хозяин не жалел пшиков на смазку, петли даже не скрипнули.

— Норбрех, ты ли это?! — раздался голос безрукого дракона, — Столько лет прошло, а ты совсем не изменился!

— Ты тоже, — не остался в долгу обладатель хриплого голоса. После паузы в пару ударов сердца он добавил: — Похоже, этот плод союза тюленя с чайкой нас надурил!

— Шекспир, — прошептала Мэривей, готовя на двери растяжку из проводка, нашедшегося в кармане комбенизона, — только не помню точно, из какой оперы.

— Нас уроют за порчу имущества таверны, — Зален начал что-то строчить в варете.

— Нам не привыкать… — улыбнулся Мамору, попытавшись хлопнуть по спине Эрну, уклонившуюся от сильного удара:

— Мы при исполнении!

— Тише, услышат еще! — прошипел Асвер, снова настраивая слух.

— Кого ищешь? — донесся до ушей пепельно-серого туриста голос безрукого дракона.

— Славьмиру, якорь ей в глотку! — рыкнул в ответ Норбрех.

— И я вижу, вовсе не для того, чтобы передать ей привет, — хмыкнул дракон, — Так что ты там обещал за информацию?

— Не за информацию, а за то, что нам ее покажут. Живую! А информация твоя могла уже устареть как часа два, я тебя хорошо знаю.

— Ну как хочешь, — без особого разочарования ответил дракон.

Норбрех тем временем начал спрашивать остальных посетителей о Славьмире. Пока выяснялся вопрос, какая награда будет за информацию, Асвер тихо попросил Залена аккуратно высунуться и посмотреть, не выходит ли окно на сторону черного хода. Чердака у таверны не было, а крыша, скорее всего, была или плоской, или покатой, иначе на чердак (несомненно ценный как хранилище всякого добра в плотной городской застройке) тоже был бы выход. В сложившейся ситуации было бы наилучшим вариантом тихонько ускользнуть на крышу, а там пусть ищут… если догадаются.

— Мы в пристройке над подсобкой, — он как раз закончил печатать, — окна узкие только, вы точно пролезете, Славьмире я помогу грохнуться без травм, а сам сейчас буду уши в трубочку скручивать этим разбойникам. Только не забудьте её расспросить обо всём чём нужно!

— Мне бы желательно чтобы вы их убили… — Славьмира выглянула в окошко, под которое как раз подкатила самоходная повозка, гружёная объёмными мешками. — А то они продолжат меня донимать.

— Это как пойдёт. Вылезайте по очереди и быстро, чтоб вас в раме не застали!

— Тебя же с ней видели. Рассчитываешь их основательно запутать? — с удивлением произнес Асвер, пока Мамору выбирался из окна.

Широкоплечий дракон едва не застрял в проеме, но все-таки ухитрился пролезть, и почти сразу распахнул крылья, чтобы не грохнуться с шумом, а аккуратно спланировать. Следом полезла Эрна, с ее комплекцией пройти в узкое окно было несложно. Судя по тихому выдоху и шуршанию ткани, золотистый дракон уверенно поймал мутантку. За Эрной комнату покинула Мэривей, уже завершившая возню с растяжкой у входа. Ее, судя по звукам, так же успешно поймали. За волчицей Асвер и Зален чуть ли не силой выпихнули Славьмиру. Асвер же чуть задержался.

— Нам прятаться под мешками, или как?

Зален бы и ответил, но не успел — дверь уже открылась, верёвочка оборвалась, и на пытавшихся войти драконов упала сдёрнутая со стены таксидермированная голова черношёрстого хищника с кошачьими чертами. Пираты от неожиданности рявкнули и стали в неё стрелять праническими сгустками, поджигая и вызвав чёрный дым.

Асвер без лишних слов в два прыжка доскакал до окна и прыгнул, прижав к телу крылья и передние лапы. "Подростковая" комплекция в этот раз оказалась как нельзя кстати, и в проем дракончик скользнул, не зацепив раму. Но сразу нырять в повозку не стал, а заложил крутой вираж и приземлился на плоскую крышу. Щелкнули фиксаторы, и дракончик, крутанув в лапе карабин, одним движением большого пальца снял его с предохранителя и взвел курок. В конце концов, Валпи допустила гибель части темных, так спросят ли очень строго за нескольких пиратов?

Повозка с мешками тронулась с места, но не успела доехать даже до ближайшего перекрестка, так что дракончик, на полусогнутых лапах переместившийся к краю крыши, решил немного подождать. Выскочит ли Зален следом, рванут ли за ним пираты, а если нет — о чем будут говорить?

Программист выскочил уже через минуту — или, по-Нашарски, мигов через сто — через главный вход вместе с целой толпой сбегающих и просто эвакуировавшихся посетителей. Сняв с морды и отбросив влажную повязку, он подлетел к приостановившейся телеге:

— Буянов повязали за порчу имущества. Скорее всего их отдадут Когтям, так что вероятность их расстрела велика. Ну а тебя, Славьмира, нужно расстреливать, или помощи добрых полицейских достаточно?

— Идите в баню, — Славьмира расправила крылья, собираясь взлетать. — она в паре кварталов к северу, у неё ограждённый сад и стены с барельефами. Я часто видела мраковцев, которые туда входили в больших количествах. Учитывая маленький размер парилки, там наверняка скрытый люк.

Включив предохранитель, но не спуская курок, дракончик спрыгнул с крыши, распахнул крылья и спланировал к остановившейся телеге.

— Значит, ты нас покидаешь? — многообещающим тоном спросил дракончик.

Ему было хорошо известно (не из собственного опыта, просто в Клане подготовка была отлично поставлена, и про многие уловки рассказывалось очень подробно), что пришедших по такой наводке часто ждала очень горячая встреча. Не кинжальным огнем из "крупняка", так просто несколькими хорошо подготовленными и отлично мотивированными специалистами по всяким деликатным вопросам.

— Уговор был об информации, а не о помощи в драке, — Славьмира помотала пальцем. — Я не силовая группа и не оснащена бороться с превосходящим противником.

— Как будто мы оснащены… — тихо пробормотал Зален, сгоняя всех крылом с тачки и, программируя через варет её управляющий контур, отослал её назад.

— С моей командой вы неплохо справились. Лучше, чем я. Ладно… Отправлюсь к мутатору свою внешность менять.

— Сходишь с нами, я поменяю, — подняла руку Эрна. — ЕБЖ — если буду жива.

Тяжело задумавшись, но всё же быстро решившись, Славьмира согласилась.

— Насчёт силового прикрытия… — Зален провёл пальцами по длинному подбородку, — если Мэривей и Асвер не возражают, я могу попробовать модернизировать сервоброню до полноценных роботов. Правда, для этого нужно несколько дней труда, а ещё найти подходящие разумницу и движители.

— Потом… — отмахнулась Мэривей, — пока придётся так. А после, как всё уляжется, я готова свой сервокостюм на череп обменять.

— Губа не дура! — воскликнул Асвер. — Однако безоружными устраивать рейды… — он посмотрел на своих "коллег". Кого из них можно назвать безоружным? Огнестрел не носил никто, холодное оружие имелось только у Мэривей и Эрны, драконы больше полагались на собственную магию…

— Вопрос скорее, в каком часу проводить этот рейд, — включилась в обсуждение и Славьмира. Вервь разрасталась… по крайней мере на время. — Мало кто парится ночью, когда поднимается холодный туман. Поэтому по ночам купальня закрыта и заперта, но поток подозрительных посетителей всё равно наличествует.

— Ну сейчас-то не ночь, — вставил Мамору.

— Да, время вполне рабочее, — согласился Зален, — Давайте отойдем куда-нибудь, а то стоим тут, видимые всем желающим.

Когда компания отошла с проезжей дороги в переулок, дракон продолжил:

— Время вполне рабочее, но кто может себе позволить — тот не работает. А если работать не нужно, то разумные развлекаются и отдыхают, как могут. Поход в баню входит в эти развлечения, и не столько, чтобы помыться, сколько посидеть в хорошей компании и отдохнуть от безделья. Так что баня уже может быть и открыта. Поэтому вариант у нас пока такой — заходим как компания обычных посетителей, и спрашиваем, какие апартаменты свободны. Арендовав на несколько часов, начинаем якобы по разным мелким надобностям ходить туда-сюда по коридорам, по двое, может быть, по трое, но не поодиночке. Пока дойдем, Славьмира, опиши нам какие-то приметы, по которым ты считаешь некоторых особо подозрительными. А мы попытаемся свести этот образ в кучу.

— Полагаешь, мы таким образом сумеем вычислить нужных нам лиц? — с сомнением спросил Асвер.

— Еще есть одно соображение, — добавил Зален, — Нужная нам парилка наверняка будет под круглосуточной бронью. Попробуем отследить, какая именно, и кто в нее будет заходить.

Хотя в самом лучшем случае тайный ход будет не замаскирован от сканирования варетом и покажется на сгенерённом им плане помещения.

— Мрак — это радикальная Тьма, — Славьмира чуть хромала после "мягкого приземления", да и к пешим прогулкам она была меньше привычна, чем к полёту. — Ауры у его последователей не такие густые, как у Воплощений, но частично того же оттенка — собственный характер постепенно заменяется идеологией группы… Нередко последователи Мрака и его Воплощений похищают разумных вне своей общины, чтобы их принести в жертву — наверное, поэтому Когти так ими озаботились. Они хотя и склонны к жестоким наказаниям, но это у них лишь средство устрашения и поддержания дисциплины, ненужных жертв Когти не приемлят и условно лояльное население защищают. Ну, может кроме, — она кивнула на банду немытых драконов, копающихся на свалке между домами, — кого не жалко и кто "пользы не приносит". Когти это прежде всего корпорация, максимизирующая прибыль и эффективность. И таким организациям не понять, что, отказываясь от части населения, они сами делают себе врагов.

Глава тринадцатая — С лёгким паром!

Бабилимская баня имела мало общего с деревенскими срубяными баньками и городскими термами, к которым Асвер привык на родине, с душевой Клана он и сравнивать не стал. "Купальня Абурая" больше походила на часовню с витражными окнами, резными полуколоннами и зимним садом под потолком из полупрозрачного стекла. На деревянных дверях вокруг вывески, дублирующей мозайку-объявление на прохожей части, резвились в выструганных ветвях и потоках воды счастливые дракончики, обалдевшие от счастья вымыться и отдохнуть.

— Что-то не очень похоже, что в этом заведении есть отдельные номера, — хмыкнул Асвер, окидывая взглядом купальню, — Общий зал — точно, всякие технические помещения обязательно, но чтобы отдельные номера…

— Есть, — уверенно отозвался Зален, — Это все-таки бизнес, и ради повышения дохода можно предусмотреть отдельные номера даже при такой архитектуре.

Войдя в двери, команда оказалась в не очень большом, примерно десять на шесть шагов, помещении. У дальней стены располагалась стойка, за которой скучала неяркого бело-рыжего окраса пушистая дракона, прямо от стойки в глубину здания уходил широкий коридор. Так же были двери в какие-то технические помещения, не отличающиеся отделкой и не особо выделяющиеся на фоне стен. Само помещение напоминало зимний садик — пол устлан газоном, деревца поднимают кроны к стеклянному потолку, теснясь с несущими коллоннами. Вдали помещений виднелся главный зал под куполом — несколько бассейнов, четвёрка моющихся драконов. Не толпа, но и не сказать, что "бездраконно" для города с коммунальным водопроводом.

— Изволите отмыться или на массаж? — Оживилась работница заведения, приподнимаясь из-за стойки. Заметив у Залена варет, она смутилась. — Твой налапник снимается? Просто у нас пар густой, даже у водонепроницаемой модели может случайно нажаться сенсорный экран.

— Да, нам массаж, сухой, и в отдельном помещении, — Зален посмотрел на план здания на экранчике. — В правой комнате, пожалуй.

— Так мы бы вас разделили на обе, у нас массажисты я и Жаваз… быстрее завершите, — видимо, такая большая компания на массажи заявлялась впервые.

Асвер с интересом ждал реакции Залена. С одной стороны, разделиться — значит, занять обслуживающий персонал, с другой — ослабить общую обороноспособность. Зален не мог этого не понимать. Но он так же учитывал еще и тот фактор, что занятый персонал не сможет помешать передвижению членов команды по банному комплексу.

— Действительно, давайте вдвоем. Пусть нам некуда торопиться, но и своей очереди каждому долго ждать не придется.

Пепельный дракончик легким усилием воли начал "давить" осязание. В родном Клане массаж для расслабления не практиковался, только медицинский, и иногда было тяжеловато терпеть, когда сильные лапы дракона, вес которого раза в полтора превышал вес пациента, вправляли на место суставы и позвонки. Да и расслабление в такой интересный момент, как отслеживание местных "мракобесов", было бы совершенно не к месту. Мозги должны работать, как компьютер, а тело — как роботизированный станок, четко и надежно.

Понимая, что комната, упомянутая Заленом, скорее всего и скрывала тайный проход, Асвер направился к ней, туда же двинулись и сам Зален, и любопытствующая Эрна. Что же, это не качок Мамору, но зато отличный маг, во всяком случае такой состав группы неплохо справился с проникновением в логово деструкторов. А насчёт Тёмных… скоро будет ясно.

Работница провела доставшуюся ей тройку в массажную комнату, освещённую цветными пятнами через витражные окна. Из мебели тут имелся тоько массажный стол в центре комнаты, с бутылками масел, сложенными под ним. А вот тайный проход Асвер заметил, стоило присмотреться к дальнему углу — одна из панелей выглядела очень уж натёртой по сравнению с остальными.

— Итак, кто первый? — массажистка нагнулась к мазям. — Ты, господин с варетом, раз так хотел эту комнату посетить? Не боишься, что я нажму нечаянно что-нибудь не то?

— Ты при всём желании нажать не сможешь, он реагирует только на моё тело. Один из немногих плюсов по сравнению с обычным налапником, — удивил её Зален. Она-то думала, что это действительно просто современный налапный компьютер.

Действительно, на фоне других налапников варет в этом имел преимущество. Если другой вариант налапника можно украсть или каким-то другим способом взломать, то пользоваться варетом мог лишь его полноправный хозяин — сумевший активировать прибор "с хранения" или приживить каким-то образом добытый. Впрочем, Зален как-то упоминал, что устанавливать варет на чужое тело мог и специалист.

— Я пока подожду, не тороплюсь особо, — пожал плечами Асвер, невзначай прикрывая крылом выглядывающий из-под лапы приклад карабина.

— Можешь пока расстегнуть свою сбрую, — предложила массажистка, разминая передние лапы.

— Расстегнуть недолго, полста мигов, — добродушно отказался пепельный турист. Тут, надо признать, он несколько слукавил, ременная разгрузочная система давала удобное распределение груза по телу, но снять ее было делом небыстрым, через основание каждого крыла в специальных кольцах из пористой резины проходило три ремня. Крепление надежное, но снимать долго.

Скучающего Залена уложили животом на койку, после чего массажистка одела перчатки, чтобы когти и шерсть не мешали работе, и намазала их лубрикатом, пахнущим сладкими цветами. Взявшись за крыльевое плечо клиента, она начала массажировать без особенного нажима, и Зален, уже наморщившийся в ожидании хорошего разминания мускул, недоумённо скосился на работницу салона.

— Нет-нет-нет! — вдруг встряла Эрна, подбежала к лежанке с другой стороны и без стеснения надела комплект великоватых ей перчаток, озадачив работницу. — Перед тобой же чешуйчатый дракон! Я не профессионал массажа, но кое-чему училась у Гармонлеров, а они знают толк в расслаблении и удовольствии…

— Прости, но и я каждый день обслуживаю чешуйчатых! — слегка вспылила самка, но Эрна успокаивающе улыбнулась ей, одну свою руку положив на ей на плечо, а другой сдвинув лапы драконессы на позвоночник залена:

— Начинать лучше всего с места, где крепятся мышцы, чтобы убрать зажимы. Попробуй!

— Твоя воля… — пробурчала девушка, продолжив работать уже под надзором. А Эрна стала махать Асверу хвостом, чтобы тот воспользовался отвлечением "охранницы" и не задерживался.

Спускаться в неведомый подвал, полный кровожадных арагов, одному? Асвер считал этот план уж слишком наивным… С другой стороны, внезапность дорогого стоила. Поэтому он всё же не стал спорить, а тихо подошёл к панели и стал её аккуратно сдвигать, благо занятая указаниями Эрны массадистка стояла к тайному ходу спиной. Со ступеней тёмной технической лестницы повеяло тёплой сыростью, стены и пол тут были неотделанные и шершавые, но это только помогало не подскользнуться. Юркнув в тесное пространство, где высоким драконам пришлось бы нагнуться, Асвер так же тихо задвинул панель, постоял немного, ожидая, пока глаза привыкнут к темноте и активируется магическое зрение, и начал спуск в трубы под баней.

В самом низу грязная вода доходила до пояса. Отсутствие света не позволяло рассмотреть то, что лежало или зияло под поверхностью, поэтому Асвер стал искать какую-нибудь палку или штырь, чтобы проверять почву перед собой. Но быстрее наткнулся взглядом на мёртвое раздутое тело, плавающее на поверхности.

"Вот это новости, — подумал дракончик, — Кто-то здесь уже побывал до нас".

Первым опасением было то, что труп попытаются "повесить" на самого Асвера, но по минимуму размышлений выходило, что тогда, когда крылатого настигла скоропостижная смерть, пепельный дракончик двигался от берега моря к Расторгу, самое позднее — вычищал оружейный склад в дарканской лаборатории.

Далее мелькнула мысль обыскать труп, но ни одежды, ни сумок на нем не было, а забраться в чужое карманное измерение Асвер не умел, даже если оно не опустошилось в момент смерти. Поэтому было принято решение оттолкнуть труп и двигаться понемногу дальше. Энергетическое зрение не давало видеть ни знаки на стенах, ни какие-то следы недавнего прохода, а потому Асвер закрыл глаза и напряг волю, поднимая светочувствительность глаз до физиологического максимума.

Спустя десятка два мигов пепельно-серый дракончик открыл глаза. В энергетическом зрении не было ничего интересного, да и видеть материальные предметы оно не мешало, но в коридоре определенно стало светлее. До предела расширенные зрачки теперь улавливали даже прошедший по воде и отраженный на стены свет, и в этом свете стал виден неширокий, едва одному полноценному дракону пройти, бортик. Ну да, будут чистоплотные местные драконы, даже за хорошие деньги, бродить по пояс в канализационных стоках — даже чешуйчатые, а в особенности мохнатые. И по бортику было видно, что кто-то недавно проходил от лестницы направо, или оттуда же приходил, тонкий слой грязи и разнообразного мусора имел явно протоптанную кем-то тропинку. Осторожно вытянув из ножен кукри, дракончик слез с лестницы на бортик и неспешно, прислушиваясь к каждому шороху, зашагал по шершавым камням.

Через какое-то время бортик стал опускаться в сток, но там было уже всего лишь по лодышки. Впереди Асвер увидел большую замшелую тряпку, висевшую на стене — при ближайшем рассмотрении это оказался целый гобелен. Изображение на нём почти стёрлось, понятно было лишь что четверо существ рвали пятое, кричащее от боли. Исследователь подземелья отвёл полотно в сторону стволом винтовки, чтобы проверить, не прячут ли за таким странным ориентиром секретный проход, но не нашёл ничего, только закашлялся от взвившихся в воздух плесневелых спор. Отойдя подальше от дурацкого ковра, Асвер прислушался, но в подземных каналах было всё так же тихо. Скорее всего, кхеканье никто не услышал, но всё равно стоило оставаться осторожным.

Вскоре нашлись и первые следы справления нетрадиционных религиозных обрядов. Проход вывел Асвера в низкий зал с тремя толстыми колоннами и даже цельнокаменным алтарём, на котором лежали чьи-то относительно свежие внутренности перед стальной маской в форме верхней части драконьего черепа.

Дракончик окинул взглядом помещение. Воды здесь уже не было, пол зала располагался значительно выше ее уровня. Имелось несколько таких же старых, как в коридоре, гобеленов на стенах, но уже в значительно лучшем состоянии и еще два выхода — не то в какие-то "служебные комнаты", не то в другие подземелья. Это было не очень удобно. Ладно еще, если комнаты — там наверняка хранится всякое добро для проведения ритуалов, но если коридоры, да еще не закрытые решетками или надежными дверями, то в самый разгар очистки этого мрачного места по этим коридорам могут подойти дополнительные силы "мракобесов", или сбежать уже имеющиеся.

Осторожно ступая по шершавому каменному полу, местами залитому старой и не очень кровью, дракончик проверил выходы. К счастью, там находились именно комнаты — в одной был какой-то старый хлам, основательно покрытый пылью и грязью, в другой — несколько больших сундуков, в каждый из которых вполне мог уместиться даже широкоплечий Мамору, не говоря уже о худощавом пепельно-сером туристе.

За гобеленами скрывались глубокие, в уверенных два шага, ниши. И судя по количеству пыли, не посещались они уже несколько лет.

Убедившись, что ничего важного не пропущено, Асвер направился обратно в банный комплекс. Разведка проведена успешно, информация получена, теперь нужно ее передать. Обостренное зрение позволило не пропустить нужный поворот на вертикальную шахту, чей-то неопознанный труп от которой уже уплыл в неизвестном направлении. Вернув оружие на место, дракончик взялся за скобы и начал тихо подниматься по лестнице. Добравшись до крышки, он прислушался (судя по звукам, Эрна все продолжала обучать местных специалистов правильному массажу), и, подгадав момент, отодвинул крышку, выбрался в комнату и задвинул крышку обратно.

На массажном столе уже лежал Мамору, а расслабленный Зален расположился на одном из лежаков вроде шезлонга. Зеленый дракон кинул пепельно-серому вопросительный взгляд. Асвер ответил уверенным кивком, приложив к губам палец, и кивнул в сторону массажистки. "Не следует болтать о полученной информации в присутствии посторонних".

Крылатый ответил сородичу приподнятым кончиком хвоста — наверное, одобряющий жест, как большой палец вверх у землян и хоррианцев. Ну, осталось лишь дождаться завершения сеанса и всё хорошенько обсудить.

Зален кивнул Славьмире, чтобы за всех платила она, поскольку и так поиздержался в последнее время:

— А с нас уже будет бесплатная пластика, как ты и хотела. В сумме это обойдётся тебе дешевле, чем запросили бы другие мутаторы.

— Я бы и сама справилась с энергетической оценкой своего труда, но да ладно, — Эрна махнула рукой. Судя по её пофигистической мордашке, она то ли до конца прониклась идеей "верви Залена", то ли собиралась исполнить свою часть работу соразмерно оплате.

— Что же… На самом деле мне ещё повезло, — Славьмира перелила из вымытой лапы требуемое количество энергии в кристалл, прикреплённый на столике в прихожей. — Хотя скорее всего я об этом всё равно пожалею.

Эрна, потратив последние оставшиеся запасы первоматерии, изменила внешность пиратки сразу же, как только они добрались до укромного переулка, где вряд ли кто-то наблюдал за перевоплощением.

— Выходи с другой стороны улицы, — удовлетворённо оглядела мутаторша своё творение — Славьмира теперь сама на себя была не похожа, приобретя светло-бежевый оттенок шерсти, золотые гриву и глаза. — Если вдруг начнёшь замечать за собой желание обнимать прохожих, есть помидоры или будет рости рог на лбу — это побочные эффекты, но тут ничего не поделаешь, издержки магии Хаоса.

— Не будь их, может, пользовалась бы этими чарами чаще, — голос у Славьмиры тоже изменился, чему она сама нарадоваться не могла — полетела восвояси, напевая кабацкую песенку, очень странно звучавшую в исполнении нежного контральто. — Ей — раз, два, раз — крысы волку не указ!..

— Эрна… — вздохнул Мамору, сдерживая оскал. — Ты же могла нас самих так изменить, когда мы скрывались от деструкторов?..

— Нас бы всё равно узнали, — Эрна посмотрела на него прямо и откровенно. — К тому же тебя, красавчик, не улучшишь Хаосом, ты уже идеален как Аренил.

— Так… ну а мои новости ещё более конфиденциальные, — Асвер напомнил об основной работе, когда увидел, как в переулочек заглядывает какой-то человек, укутанный не по погоде.

— Эй, варет! — крикнул он Залену, вытаскивая из кармана стеклянный глаз. — Вий не хочешь купить? Недорого!

— С рук не интересует, только у лицензированных поставщиков, — взял Зален Эрну в охапку и взлетел, стараясь не врезаться в близко стоящие друг ко другу дома.

— Прошу!.. — сощурившись, Мэривей подала лапку Мамору, намекая, чтобы он перенёс её. Золотистый дракон подхватил на лапы волчицу, оттолкнулся от мостовой и взвился в воздух следом за первой парой. Асвер, краем глаза заметив, как закутанный в плащ человек, пожав плечами, прячет глаз в карман, взвился в воздух вслед за Мамору.

Быстро выяснилось, что Зален держит путь к собственному особняку. В принципе логично — где еще обсуждать план операции, как не на базе, где точно нет подслушивающих устройств. Приземлившись сразу во внутреннем дворике (на самом деле в плотной городской застройке — роскошь, но иногда и необходимость), драконы спустили на землю "пешеходов" и вошли в дом.

Расположившись за столом в гостиной, Вервь Залена приступила к обсуждению задания.

— Зален, ты снял варетом план подземелий? — первым делом спросил Асвер. Зеленый дракон кивнул:

— Не очень далеко, но кое-что снять получилось.

— Хорошо, тогда мне нужны письменные принадлежности, — озвучил дракончик необходимое.

Вышедшая на звуки голосов Вартарра согласно кивнула и достала из "карманного измерения" лист бумаги и пару карандашей — наверняка из личных запасов для художественного творчества. Зален засветил на экране варета схему подземелий. Стараясь соблюдать масштаб, Асвер перерисовал на лист информацию с экрана, а затем начал добавлять план исследованной части подземных коммуникаций:

— Размахов примерно сорок-пятьдесят от спуска, помещение не очень маленькое, где-то восемь на десять размахов. Вот здесь металлическая скульптура, напоминает верхнюю часть драконьего черепа. За ней входы в две комнаты, в одной старый хлам, в другой сундуки. Не заглядывал, мне хватило ловушки на сундуке в логове деструкторов. В самом зале четыре ниши, прикрытые гобеленами. Гобелены старые, пыльные, но плотные, и висят до самого пола. В каждой нише можно спрятаться втроем. Мое мнение — ничем, кроме засады, мы дело не провернем. Предлагаю спрятаться и дождаться начала жертвоприношения, когда мраккультисты, или как их правильно, расслабятся и уверуют в собственную безнаказанность. Жаль, патронов мало, но Славьмира говорила, что ходят туда в основном в одиночку, так что не думаю, что на жертвоприношении будет много разумных.

— А нас в этих нишах не найдут? — озабочено спросила Эрна.

— Там пыли и грязи — пол-пальца, да и на гобеленах тоже, их особо и не тревожат, — покачал головой дракончик, — Иначе пыль с гобеленов бы не сыпалась от малейшего прикосновения.

— Хорошо, план мне нравится, — потёр подбородок Зален тыльной стороной крыльевой ладони. — А как мы туда явимся в обход купленной охраны всем составом?

— Да сломать стену и всё, — фыркнула Мэривей. — А потом на место поставить. Или можно подыскать вход через другую канализацию.

— Слишком на удачу, — Зален перепроверил план, но на засвеченной части иных выходов наверх не обнаружил.

— Предложила бы, как с деструкторами, приодеться… — подала голос Вартарра, в операции не участвующая, но морально поддерживающая. — Но вы наверное уже не знаете все пароли и явки, как в прошлый раз.

— Я могу кого-нибудь превратить в массажистку, она явно с ними заодно — вдруг предложила Эрна, оглядывая собравшихся. — Если найду достаточное количество первоматерии. Ауру будет уже сложнее изменить, правда, но её цвета могут перебить сильные эмоции. А остальные побудут этими… неофитами. Или жертвами. Или приезжими из храма другого города.

— Вот на себе и попробуй, — фыркнул Мамору. — Меня менять нельзя, ты сама сказала.

— Где нам столько первоматерии искать… — Зален схватился за голову.

— Да, такой товар нужно искать на местном "черном рынке", а у нас туда никаких подходов нет, — задумался Асвер, но тут же встрепенулся: — Зато есть варет. Он наверняка может не только снимать план окружающих коридоров, но и формировать из них карту по мере движения. Может?

— Может, это не такая уж и сложная функция, — кивнул Зален, — Вообще карту можно и в любом налапнике сформировать.

— Зато варет точно определяет углы между коридорами и расстояния, — отметил Асвер, — Нужный нам коридор оканчивается как раз тем залом, где собираются мракобесы, — дракончик указал когтем на изображенный на листе план, — Но он начинается не в банном комплексе, это элемент системы канализации, если я правильно понял. Мне удалось запомнить направление, плюс-минус градусов десять, но все-таки, и этот коридор наверняка прямой. Нужно попробовать поискать другие входы в канализацию, хоть бы и через ливневку, на этом направлении. Карта города есть?.. Впрочем, не обязательно, можно и с высоты сориентироваться. Мне этот вариант представляется проще, чем искать первоматерию в незнакомом городе, здесь деструкторы если и есть, то сидят тихо, как мыши под веником.

— Должна быть, — Зален встал и перешёл через анфилиаду в библиотеку, отодвинув с прохода огромный глобус. — В то время, когда предки наполняли библиотеку, очистные коммуникации ещё не считались секретной информацией.

— А не связанна через эту канализацию гачтарь этого города с культистами? — осенило внезапно Эрну. — В "Формуле любви" кто-то сказал, что Таламар "поднялась из канализации". Может, она и засекретила сведения о канализации, чтобы было проще собираться мрачным друзьям?

— Скорее власти наконец догадались, что через канализацию удобно осаждать город, — скучающим тоном осадила её Мэривей.

— Но ведь есть же в Бабилиме этот… — вспоминая, Асвер стал щёлкать когтями, — подпол. В котором Подполье. Может, он как раз в канализации?

— А вы правы, — вернулся Зален с толстым атласом в лапах, — почти к этому храму есть спуск из подвала одного жилого дома. Не удивлюсь, если его тоже используют как вход… Или заварили для безопасности. Но не попробовав кусочек, не узнаем его вкус.

— Хорошо, если так, — Асвер был доволен, что его идея с проникновением через сеть городской канализации пока была принята за основную. Но следовало разобраться еще с одним моментом. — А что у нас по оружию? Я к тому, что мраккультисты вряд ли будут смирно стоять, они попытаются отбиться. А в нашей команде из дистанционного оружия — способности Мамору к метанию молний и мой карабин. Восемь выстрелов подряд я сделаю, но потом точно придется идти в рукопашную. Есть взрывчатка, но под землей — самоубийство, друг друга только положим.

— У нас три комплекта сервоброни, — напомнила Мэривей, положив на стол раскрытую лапу, — мой нож, зачарованный против навов, но годный и против сектантов. Гарпун — ладно, не к месту… зато у нас есть пять дарканских автоматов, на всех хватит. А хаосистке вообще оружие не нужно! Даже при отсутствии первоматерии Эрна может добыть боевое излучение, разрывая пространство.

— Только последствия могут быть не-бред-сказуемые, — она предупредила, хлопнув большими глазами. — Может выйти черничный пирожок, а может килотонна урана. И всё в промежутке между ними и за пределами. Так что это на крайний случай. А вот вареты, я слышала, могут так подправить реакцию владельца, что он практически с полной вероятностью будет попадать в цель. Магией ли, когтем или пулями — не важно.

— Да, такая функция есть, — Зален перепроверил это, но убедился, что и в самом деле, в функционале имелся древний аналог чар "замедления времени".

— Тогда особых проблем нет, — Асвер как-то подзабыл про трофеи из дарканской лаборатории. Действительно, с ними захват или зачистка даже полусотни "мракобесов" (а больше в зал просто не вместится) уже приобретал вполне реальные очертания. — Знать бы еще хотя бы приблизительное время ритуала… ну да ладно, как-нибудь разберемся. Так что, берем броню, оружие, упаковываем в какие-нибудь безобидные с виду тюки, и выдвигаемся?

— Зачем упаковывать? — недоуменно уточним Мамору.

— Все, кому нужно, наверняка в курсе, что Валпи взяла новых работников по всяким щекотливым делам, — пояснил мысль Асвер, — Если заметят нас в броне и с оружием, то точно кому нужно сообщат, дело недолгое. И тогда в подземельях нас будет ждать засада. А тюки или сумки… как-то не столь грозно смотрятся.

— Трое будут в броне со шлемом, остальные в масках… — начала уже расписывать Эрна, но Мэривей снова её осадила:

— Хех, так нас точно ни с кем не перепутают. Поэтому идея очень здравая.

— Ритуалы-то понятно когда проводятся — ночью… — Зален вспомнил рассказ Славьмиры. — Наш информатор не уточняла, каждый ли день, но, насколько я знаю Тёмных, службы у них еженощные.

— Всё самое интересное происходит ночью, — ностальгически вздохнул Мамору, вспоминая первое приключение на атакованной навом энергостанции.

Глава четырнадцатая — Заварушка с навом

Совсем до ночи "вервь" ожидать не стала — в близкий, но ответственный поход отряд из пяти разумных отправился уже под вечер, когда Мамору и Эрна, не обученные владению дарканскими автоматами — и пулевым огнестрелом вообще — достаточно обвыклись с ними под интенсивным руководством Асвера и Мэривей. Зален провёл время до вечера с иной пользой, наведавшись на доклад к Валпи и заодно выяснить, кто обитал в нужном для проникновения в "подпол" доме.

— По их данным, там живёт нав из спокойных, — показал Зален на двухэтажный особняк с башенкой за забором с энергетическим куполом. — Но чаще видят не его, а служанку, она как Эрна по расе. Каждый день ходит за продуктами на рынок в центре города.

В мусоре на обочине в это время копался одноглазый грифон, на него бы даже никто не обратил внимание, если бы он сам не подошёл к тихо переговаривавшимся "Когтям", охранявшим одолженную в части повозку.

— У меня о ней есть немного больше информации, но… Святой Воздух! Служивые, вы не видели, куда закатился мой глаз? Его вышибли где-то на этой улице.

— Давно вышибли? — спросил Асвер, — И давно ли ты вообще его носишь?

Один из землян, постоянно живущих на Базе Клана, как-то рассказывал пепельно-серому механику, что земные экстрасенсы, ну или выдающие себя за них шарлатаны, могут выполнять поиск по ауре. В принципе, технология была доступна любому обладателю энергетического зрения, и при том проста, как медная монета — имеется носитель ауры и имеется предмет, принадлежавший этому носителю, и потому "пропитавшийся" характерными чертами конкретной ауры. Сейчас принцип поиска был как раз такой, только менялись местами обладатель ауры и предмет. Искусственный глаз в плане поиска был, пожалуй, очень удобным предметом — ведь он находился даже не в зоне нормального положения внешних слоев ауры, а в самом теле, под более насыщенным энергетическим воздействием. Вот только была одна тонкость, предмет было мало просто подержать в руках, хозяин должен был несколько дней иметь его при себе с минимальными перерывами.

— Часа не прошло, — вздохнул грифон, невольно потирая скулу и морщась. Синяка под перьями видно не было, но удар, вытряхнувший из глазницы "протез", явно был не из слабых, — А ношу уже второй год.

Нашарский час был больше привычного дракончику примерно вдвое, но для поиска настолько сблизившегося с аурой владельца предмета и сутки не стали бы проблемой.

— Сейчас посмотрим, глядишь, чего и нарисуется, — Асвер переключился на энергетическое зрение, внимательно посмотрел на грифона, стараясь "ухватить" вниманием всю его ауру, а затем повел глазами вдоль улицы.

Взгляд дракончика никаких характерных следов не выявил, но оставалась еще другая часть улицы, та, где только что прошли "когти". И именно на этой части, в одной из куч мусора шагах в пятнадцати от группы, выделялся характерный цветовой набор следов энергий, практически не отличающийся от ауры грифона. Неспешным шагом пройдя по улице, дракончик присел и двумя пальцами вытянул застрявший меж прутьев решетки водостока стеклянный шарик.

— Это твой глаз? — спросил дракончик, возвращаясь к товарищам и грифону.

— Если и нет… — грифон присмотрелся к нему, потёр о перья, — то подойдёт как замена. Хорошо вы поработали, хочется содействовать. Нав из особняка — Кадеш. Она не высовывает носа оттуда, но в определённых кругах ценителей искусства и извращенцев она широко известна… Например, в своём доме она хранит "Несправедливую Кару". Это картина, которая изображает чёрную драконессу, подвешенную на цепях за передние лапы, и она с секретом. Но чтобы она работала, её необходимо выкрасть — именно выкрасть, не купить и не получить в дар — а потом повесить на северную стену в лунную ночь. И тогда откроется портал в волшебный лабиринт, полный древних книг, предметов искусства и сокровищ, регион безвредной для нас яви, соединяющий многие миры, ценный для путешественников по ним… Когти ведь всегда завидовали Дому Иресара, что пользовался межмировыми Пещерами, а теперь пещеры завалены! А лабиринт остался…

— На удивление ценные сведения, — кивнул Асвер, стараясь не допустить в голос иронии. Украсть картину из дома хоть и смирного, но все-таки нава — задачка в любом случае не из легких. И на кого подумает нав, когда обнаружит пропажу? На "залетных" авантюристов или на бригаду "когтей", гордо промаршировавших по дому?

— Мы обязательно примем эту информацию к сведению, — кивнул Зален, и уж в его голосе иронии не было.

Когда грифон, обрадованный находкой глаза — что бы он сам ни говорил, а отпечаток ауры на "протезе" был его собственный, ушел по направлению к центру города, Асвер не удержался и негромко спросил:

— Ты действительно имеешь на эту картину планы?

— Предки собрали неплохую библиотеку с кучей полезных книг и планов, — так же негромко ответил тот, — И я должен по мере сил и возможностей продолжать их дело. Странно, конечно, что картина заработает именно в лапах "незаконного владельца", возможно, включится какой-то защитный протокол. Но информацию о ней можно собрать и позже, как разберемся с нашим заданием.

— Да уж, — отметил Мамору, — И как вы собираетесь проникнуть внутрь?

— Все вместе пойдем, — хмыкнул Асвер, — Не стоит разделяться. Тем более что пока даже приблизительно неизвестно, как повернется дело.

— Неплохая мысль, — согласилась Эрна, — Но все-таки, как мы проникнем внутрь?

— Слышал я, что навы могут чувствовать, когда им врут, — неуверенно протянул Асвер. Услышано это было давно, еще во время первых приключений в Населе, причем от кого именно, уже забылось. Но не учитывать такую возможность было бы глупо. — Поэтому предлагаю рассказать полуправду. Вроде того, что в подземных катакомбах расплодились не то крысы-мутанты, не то еще какая нечисть. Утаскивают, видишь ли, порядочных горожан почем зря, и что-то страшное с ними делают. Наша задача — их найти и ликвидировать, а здесь просто ближайший к предположительному месту их скопления вход. Зален, как тебе такая мысль?

— Сам думал о том же, — дракон смело направился к караулке и, для большей острастки, постучал в бронестекло прикладом автомата. Зато потом обратился к всполошённому охраннику-антропоморфу подчёркнуло вежливо, козыряя медным удостоверением. — С вами имеет честь говорить длань Пламенных Когтей Зален Мизааб Лархана. Ваш особняк имеет выход к заражённой некротическими отходами хх канализации. Прошу предоставить доступ и заранее благодарю за содействие. Которого мы от вас добьёмся рано или поздно.

— Всё на благо города, — охранник сразу сдал свои полномочия и позиции, прикасаясь к пластине, открывавшей ворота. От лязга несмазанного металла завыли цепные шкоды во дворе. Белоснежно-белая мохнатая драконесса, ужинавшая прямо на газоне за раскладным столиком, недовольно подняла голову на заполонивших участок существ с оружием.

— Сегодня же пятница, — она сверкнула горящими белым глазами. — Дьявольский день. И ночь такая же. Ничего нельзя начинать делать — не будет успеха.

— А мы нужные молитовки знаем, — Эрна ответила молниеносно, — когда моешь лапки и мордашку, ни в коем случае не прикасаясь к глазам, надо говорить: "Пусть любовь Солнышка светится на моём лице, пусть с телом будет омыт и дух во имя бессмертия и вечной любви в бессмертии и вечной мудрости, в которой…"

— Подкованные, пришли с хаосисткой, — прервала её белошёрстая, вставая и делая знак своей служанке — тоже антропоморфной коняшке, как и Эрна — убрать посуду. — В подвал вас? Только я его заделала, из него нежить пёрла.

— Вот мы как раз по её неупокоенные души, — Мэривей, да и все остальные, пошли вслед за домовладелицей. "Не слишком она и похожа на навов", отметил про себя Асвер, оглядываясь в поисках свернувшего куда-то не туда Мамору. "Что он там задумал?"

— Мамору, куда ты ломанулся? — Асвер огляделся, прикидывая, куда мог запропаститься крупный дракон, — Мы же на задании, а на задании, как при любой опасности, расслабляться нельзя никак.

Золотистый дракон обнаружился за густыми, как стена, аккуратно подстриженными кустами высотой в добрых шага четыре. Он внимательно осматривал какое-то устройство, небольшую коробочку не то из пластика, не то из окрашенного металла, пристроенную в основании куста.

— Я чувствую в ней высокое напряжение, — отметил Мамору, — Как считаешь, зачем эта вещица здесь?

— Защитная система, — уверенно предположил Асвер, — В сигнальных или проецирующих высоковольтных контуров нет. При случае сможешь ее придавить?

— Смогу, дело несложное.

— Ну тогда давай возвращаться. Дело не ждет.

Хорошо, что навка не расслышала этого диалога, либо не придала ему внимания. И хорошо, что Мамору быстро вернули к работе — без "ударной силы" демонтаж кирпичной перегородки затянулся бы надолго. Пока Мамору выбивал кирпичи энергетическими ударами, Зален напрягался, стопоря распространение фотонов и звуковых волн, чтобы не оповестить о прибытии раньше времени. Но наконец завалы были расчищены, наведённая чарами темнота и тишина снята, и группа, договорившись о порядке, двинулась вниз по старой лестнице, освещая выщербленные ступени встроенными в сервоброню и автоматы фонариками. Вот показалась и вода, в которой плавали черенки от факелов. В этом тоннеле, укреплённом деревянными балками, чудом или магией не сгнившими, Асвер в прошлое посещение ещё не был. С правой стороны, за поворотом, что вёл как раз в сторону тайного храма, слышались ругань и звуки битвы.

— Что там происходит? — недоуменно спросил Асвер, переводя автомат с предохранителя на одиночную стрельбу и продергивая затвор, — Айда посмотрим!

Вся команда рванулась вперед, причем пепельный дракончик оказался как раз на острие атаки. Когда выход в подвал нава остался за поворотом, Асвер добавил:

— Никак, мы к самому шапочному разбору успели… Если не успеем отметиться, Валпи нас морально изничтожит!

За спинами остался еще один поворот, сбоку мелькнул колодец, ведущий в баню, и сборная команда выскочила ко входу в зал, где велись жертвоприношения. Но на входе в зал кипела битва — в дергающемся от бега свете фонарей было видно, как одни драконы пытаются вломиться в зал, а вход им закрывают другие. Времени разбираться не было, и Асвер резко затормозил, упал на одно колено, и, переводя автомат на стрельбу очередями, завопил:

— Лапы вверх, мордами к стене, работают "Пламенные когти"!

К этому моменту в живых осталось лишь по одному дракону с каждой стороны конфликта. И одного из них Асвер уже встречал — это был гигант-деструктор из банды, встречанной на мосту! Только он был сильно побит и истекал кровью, но и его противнику было не многим лучше.

— Ты привёл помощь, грёбаный Таламар! — рявкнул надевший маску-череп культист, переводя все свои силы на щит и отступая на подмостки, убегая к алтарю. А гигант обернулся на "Когтей", оглядев их слегка удивлённо:

— О, ребята… вы снова как раз вовремя. Этот упырь Голова меня бы добил, если б вы его не спугнули, вы мне жизнь спасли. Эти убийцы заодно с моими братушками сговорились меня грохнуть!

— Куда пошел?! — крикнул Асвер, выпуская в культиста очередь.

Автомат несильно толкнул в плечо, раздалась серия негромких хлопков. Хоть дарканское оружие и разгоняло пули не пороховыми газами, а энергетическим полем, но те, преодолевая звуковой барьер, давали заметный хлопок. Но пули отрикошетили от щита, лишь выбив немного искр и каменной крошки из стен и свода подземелья!

— Зря тратишь заряды, — сказала Эрна, — Этот щит не пробить из энергетического оружия. А свою винтовку ты оставил в доме Залена.

— А чистая кинетическая энергия возьмет? — Асвер положил автомат на плиты пола и полез в наружный подсумок сервоброни.

— Вполне, — ответила мутантка, глядя, как упакованный в высокотехнологичный доспех дракончик срывает серую промасленную бумагу с небольшого бруска и вставляет в открывшееся отверстие медную трубку с большим кольцом.

— Отползи от входа, — посоветовал Асвер раненому деструктору, — Сейчас мы ему устроим!

От резкого рывка кольцо с коротким стальным штырьком осталось в лапе дракончика, а брусок, негромко хлопнув капсюлем в запале-детонаторе, полетел в зал, где культист уже начал возиться с алтарем, тихо ругаясь сквозь зубы. Из команды "Когтей" в опасной зоне никто не стоял, а сам Асвер успел спрятаться за угол входного проема. В зале раздался звонкий хлопок, и дракончик, подхватив автомат, заскочил в зал.

Практически в центре пола сейчас было закопченное пятно, курящееся кислым дымом, в алтаре быстро затухали какие-то энергетические процессы, легко заметные магическим зрением, а культист, схватившись за голову, лежал у алтаря и тихо выл.

— Схватили Голову этого культа, — довольно прокомментировал верзила, когда Мамору и Мэривей схватили поверженного и обессиленного мракобеса. — Служители Мрака быстро рассеются без него и без сокровищ, они вон в тех сундуках… Мой старший брат Армик их финансировал из своей ростовщической конторы на борту таверны "Чёрная борода", чтоб они кокали горожан, де Когти со своей работой не справляются. И когда городские власти перестанут им платить, корпорация съедет из города, и наш гачтарь, моя мать, наведет тут свои порядки и затащит Бабилим на нижний слой, как Амарант.

— А чему ты радуешься сейчас? — Эрна обратила внимание на раненого деструктора.

Асвер же подошел к Залену, уже забрасывающему автомат на плечо, и негромко сказал:

— Что будем с ними делать? С одной стороны, можно обоих перевязать, чуть подлечить, чтобы не окочурились, и сдать Валпи, но с другой — здоровяк сейчас "сливает" нам такой компромат… и нас сдаст, как только почувствует, что нужно. Так что с другой стороны наверняка нужно одного или обоих хлопнуть сейчас, чтобы потом они не создавали проблем.

— Может, и компромат, — хмыкнул Зален, внимательно глядя на деструктора, без особых успехов зажимающего глубокую резаную рану на предплечье, — А может, и дезинформацию. Чтобы это точно выяснить, нам придется "пробить" всю цепочку, в которой ростовщик, по определению крепкий орешек, самое слабое звено. Причем сделать все тихо и незаметно, чтобы ни один брех даже не почесался.

— Я вас тихо к нему проведу, если в этом вопрос… — сразу помрачнел деструктор. — Если вы не хотите утечки компромата, лучше вам меня оставить в живых, а то любой некромант, вызвавший мою душу, узнает о том, что Золотой Череп у вас. Знаете, меня самого не радует, что приходится предавать семью, но это они подонки, а не я. Им стоило больше ко мне прислушиваться, но у моей мамки другие любимчики…

— Я одной такой поверил, так чуть не грохнула, — мрачно хмыкнул Асвер, — Но ты сейчас не в лучшем состоянии, так что вряд ли сумеешь сильно навредить. Но меня интересует другой вопрос. Что помешает кому-то тебя выловить живьем и допросить? Не нужно говорить, что весь такой стойкий, вполне может быть, тебя сначала убьют, а затем, как ты сам сказал, вызовут на допрос душу.

— Я хорошо спрячусь, — устало ухмыльнулся деструктор, кровь из ран которого уже почти не текла. И явно не потому, что почти закончилась — иначе лежал бы сейчас здоровяк без сознания, а не торговался бы за собственную шкуру, — Раз уж все против меня ополчились, придется уходить в тень.

— Для начала объясни, как проникнуть к твоему брату, не попавшись при этом в охранные контуры и в лапы живых охранников, — потребовала Мэривей. Она, оказывается, уже успела перетянуть наиболее опасно выглядящие раны "мракобеса", чтобы тот не истек кровью раньше времени.

— Просто приходите в "Чёрную бороду", только лучше не в броне, а как клиенты — выпивохи, игроки или бедняки, желающие взять кредит. И берите его тёпленьким, охрана там есть, но очень слабая, вы её возьмёте простым числом. А уже с братком в заложниках идите в дом Таламаров, там будет для вас много интересного…

— Ох, сомневаюсь я, что там охраны нет, все-таки ростовщик — фигура серьезная и при деньгах, — Асвер все еще не до конца верил деструктору, — Рано или поздно кто-нибудь задаст себе вопрос в стиле "Тварь я дрожащая или право имею?" и, взяв инструмент посерьезнее, пойдет на дело.

— Ну это где как, — не согласилась Мэривей, — Ростовщик может пострадать, но в очень скором времени преступника отловят и заставят ответить по всей строгости понятий. Разумный, обладающий хотя бы зачатками мозгов, этого не знать не может.

— Ну да, точно, душ вокруг летает много, их спросить много времени не займет, — согласился Асвер.

— Только имейте в виду, — предостерёг гигант, — наш старший брат, Добровер, расставил шпионские души по всему городу. Если вы входили через бани, он наверняка знает о вас. Но лично не посетить — он весьма болезный и не выходит из нашего дома.

— А тебя самого как? — внезапно заинтересовался Мамору.

— Морбар Таламар, — он отнял лапу от раны, давая Эрне её осмотреть.

— Что-то я не очень хочу тебя отпускать, — вздохнул Асвер, — Вдруг решишь нас все-таки сдать, или поймают тебя.

— Не поймают, я такие надежные места знаю, что… аш-ш, аккуратнее! — среагировал деструктор на действия Эрны.

— Уж как могу, — хмыкнула та, но действовать стала все же несколько нежнее, — Крови ты, конечно, потерял прилично, но пока вовсе не смертельно. Сейчас я сращу тебе эту рану и пару других серьезных царапин, а ты уж потерпи.

— Бани — вовсе не единственный вход, таких входов несколько десятков, — отметила Мэривей. Прямого вранья в ее словах не было, но поди разберись, какие ходы за прошедшие столетия устояли, а какие замурованы или просто обрушились.

— Ну хотя бы после разноса моей семьи отпустите? — со смесью печали и удовлетворения Морбар наблюдал, как зарастает рана. — После мне уже некому будет вас сдать. Кроме ккк деструкторам, но так ведь всё равно мне не покинуть город, чтобы им доложить…

— Это, пожалуй, аргумент, — согласился Асвер, — Но разбирательства с твоей родней могут затянуться на несколько дней, особенно если их "прикрывает" кто-то из высшего руководства. Ладно, с этим мы как-нибудь решим вопрос. Но тащить тебя на нашу базу, сам понимаешь, вариант не лучший, а тут тебе оставаться опасно. У тебя есть на примете место, где можно надежно спрятаться? Сам понимаешь, твое попадание в чьи-то лапы не выгодно ни нам, ни тебе самому.

— Место есть, — вздохнул дракон, — Не сказать, что такое уж чистое, но надежное. Искать там никто не догадается.

— Это хорошо. Эрна, сколько примерно тебе нужно времени? — спросил Асвер мутантку, продолжавшую возиться с ранами.

— Четверть часа, никак не меньше, — ответила та.

"Значит, времени на сундуки вполне достаточно", — мысленно отметил Асвер, переведя нашарский час в привычные единицы измерения времени. Сундуки вполне могли скрывать помимо разных ценностей еще и ловушки, и обезвреживать их одному, без подстраховки, было бы неразумно.

— Мэривей, есть мысль прогуляться, проверить содержимое сундуков. Поможешь? — обратился дракончик к волчице.

— У меня и заготовочка имеется, — волчица вытащила из отсека на предплечье сервоброни гибкую проволоку, — но такой простой вещью можно вскрыть только простые замки, которые не привязываются на энергетику. Сам помнишь, дома у "начверви" даже скважин замочных нет.

Замки, действительно, оказались непростыми, но вполне себе механическими. Чтобы сэкономить время, Асвер принял на себя половину работы. Замки поддались лишь когда взломщики уже вовсю обсуждали пранические и хаотические способы взлома, но ещё не добрались до кобнических — меньше понимали в этом деле. Но, наконец, первый замок поддался. Асвер уже опасался что в результате получит, как вор Милославский из увлекательных историй землянина Сэмэна, какую-нибудь хрень вроде чайного сервиза, но нет — содержимое сундука порадовало и дракона, и волчицу. Целая россыпь горящих кристаллов, в основном мелких, но имелось и несколько крупных, а сверху — пятизубчатая разноцветная корона и драконья маска, исполненная получше, чем та, что на алтаре. А ещё — два хрустальных сосуда с алой пульсирующей жидкостью.

— Кровавые, что ли? — Мэривей осторожно вскрыла и понюхала один. — Нет, не похоже, запах другой, перцем тянет, а не железом. Но в таких незаконных хранилищах часто натыкаешься на валюту, что одно время конкурировала с душами. А именно — на кровь Кориктофиса, служителя Радвера, то ли бога, то ли нава. Обладает целебными свойствами мгновенного заживления ран и универсального питания, но может мгновенно вырасти в действующую копию Кориктофиса. Он нечто вроде амёбы.

— Пусть лежит до лучших времен. Впрочем, есть вариант поинтереснее, бутылки и самые крупные кристаллы может взять в карманное измерение Зален, если на нас налетят, хоть часть добычи сохраним. Кстати, он вообще тяжелый? Давай поднять попробуем, — взявшись за мощные ручки с торцов сундука, парочка, одетая в сервоброню, хоть и не без напряжения, но оторвали сундук от пола. Вернув его обратно и отряхнув лапы, Асвер предложил: — Давай, что ли, остальные сундуки вскрывать?

Оставшиеся три сундука поддавались так же тяжело. Они явно были "одной серии", с типовыми замками вполне сравнимой сложности взлома. Во втором сундуке парочка взломщиков-любителей обнаружила непонятно чью одежду. Впрочем, судя по некоторым деталям — надорванной местами ткани, лопнувшим швам, пятнам крови — носили эту одежду те, кто последние свои минуты провел на алтаре мракобесов.

В третьем сундуке лежали разнообразные украшения. Асвер знал, что золото в Нашаре как средство оплаты применяется мало, но все равно с удовольствием полюбовался, как в свете фонаря на сервоброне переливаются драгоценные камни, золото и серебро.

В процессе возни с замком четвертого сундука дракончик вслух посетовал, что не взял в путешествие пистолет.

— И как бы тут помог пистолет? — с интересом спросила волчица.

— Пули, выпущенные из наших пистолетов, с пятидесяти шагов прошибают двадцать пять сухих досок в два пальца толщиной, — поведал Асвер, поддевая загнутым концом проволочки последнюю деталь непокорного замка. Раздался легкий щелчок, взломщик открыл крышку и отметил: — Хотя стрелять в замок на этом сундуке было бы чистым безумием…

Внутри лежало оружие. Компактные арбалеты, запас болтов, несколько луков со стрелами, десятка два разнообразных мечей и даже несколько винтовок — во всяком случае, было больше всего похоже именно на винтовки. И тут уже было ясно — это оружие было предназначено для защиты подземного зала от нападения.

— Сколько вы еще будете возиться? — заглянул в комнату Зален.

— Собственно, уже все, — Мэривей показала на открытые сундуки, — У нас созрело предложение — отдать тебе на хранение обе бутылки и самые крупные кристаллы. Если у нас попытаются отобрать добычу, даже вопреки прямому разрешению Валпи, то хоть что-то уцелеет.

— Мысль действительно дельная, — согласился Зален, собирая ценности в свое карманное измерение, — Поднять пробовали? Хорошо, давайте дальше так. Я и Мэривей берем первый сундук, с барахлом, Эрна и Мамору сопровождают пленного культиста, Асвер, остаешься охранять остальное.

Взяв сундук с одеждой, дракон и волчица пошли к выходу из комнаты. Пройдя по залу, вышли в коридор, где ожидали Эрна, Мамору и связанный культист. Но кого-то не хватало…

— А где деструктор? — недоуменно спросил Асвер.

— Ушел, — ответил Зален, — Ему действительно нет выгоды хоть кому-то нас заложить. А охоту за ним, если он где-то объявится, устроят серьезную.

— Смотри, а то он знает про то, что мы делали прошлым днём, — погрозил Асвер хвостом своему начальнику, напоминая о краже черепа. — Или уже позопрошлым?.. Под землёй теряешь счёт времени.

— Мы здесь всего лишь сорок земных минут, — Зален показал часы на варете. — Для остальных — почти треть часа. Покажите, что вы добыли, сейчас проведём ревизию при помощи сканера варета.

Асвер облизнулся ещё одному сверхполезному свойству древней технологии. Когда зален убирал вещь в своё карманное, варет при помощи своего искусственного интеллекта и подключения к понятийному аппарату владельца автоматически определял, что это за предмет. Бутылочки, как оказалось, содержали зелья огненного дыхания, и вызвали бурное веселье Эрны:

— Суррогатные вы драконы! Без перцовки даже огнём полыхнуть не можете! Может, вы ещё и в лаве сгораете? Позор… Таких на моей планете в лучшем случае изгоняли из племени.

— Кто хорош в прановладении, может с любой части тела излучать плазму, — Зален продемонстрировал и быстро "прихлопнул" огонёк на тыльной стороне бронеперчатки. — Голоблоггеры особенно любят это делать из-под хвоста, показывая своё недовольство сюжетом новой гипноигры. Но не каждый дракон — праник, тем более не каждый блоггер.

Остальные предметы являлись просто украшениями и мелочью на общую сумму в две души и скромным арсеналом с простейшими зачарованиями — должно быть, тоже из личных вещей похищенных страдальцев. Зален особенно отметил "винтовки" разных кострукций.

— Строго говоря, под словом "винтовка" на праговоре подразумевают это оружие, — бывший программист показал длинноствол с непонятными полусферами и трубками на ствольной коробке. Эрна значительно подняла вверх палец:

— Винтовка конструкции нашарского техномага Агнара Тагириона. Стреляет "Чёрным огнём" — материей, ещё более разряжённой, чем вакуум. Стирает реальность как ластиком. Долгое время Чёрный Огонь не могли приручить, пока не догадались формировать его длинный поток более коротким винтом из него же, отсюда и название.

— А дальность поражения? — Асвер, по памяти бытия человеком, поднял бровь. Ему сразу представилось, как такая вундервафля дырявит планету насквозь до ядра и достаёт до дальних квазаров. Это было бы идеальное оружие последнего дня, но отвратительное личное стрелковое оружие.

— По моему опыту, — Мамору слегка улыбнулся, посмотрев на шрамы на крыле, — до соседнего корабля мажет прицельно. Чтобы дальше бить, делают винтовые пушки, но и те до горизонта не достанут, луч сгорает о воздух.

— Да, оружие очень непопулярное у экософов, им потом приходится расщеплять кислород из песка, — хмыкнула Мэривей, поднимая другую длинностволку, с компьютизированным экранчиком. — Это, видимо, ардинский образец?

— А на чистом кремнии навариваются потом в электронной промышленности. Вроде таких ардинских лазеров и пазеров. Это, если верить варету, — Зален развоплотил и воплотил "то, что на праговоре винтовкой не называют", чтобы точнее проанализировать его свойства, — гамма-лазер с длинной волны в полатома. Тоже, скажу вам, вредное для экологии оружие, особенно в уличных боях. Странный бабилимцы народ.

— А чего странного, — пожала Эрна плечами, — погрозит дракон этой пушкой, и все от него отстанут, а то на месте города воронка останется.

— Ага, — рыкнула, скривившись, Мэривей, — "политика ядерного сдерживания".

— Ну, ядерной воронки не будет, — вздохнул Зален, — но шальные фотоны могут задеть кого-то за четырьмя стенами, и тот может так и не узнать, отчего он умер в муках, не успев долететь до доктора.

— В мою долю трофеев прошу эти "машинки" не включать, — поспешил Асвер откреститься от оружия на новых физическо-магических принципах, — Лучше я побегаю с карабином или дарканским автоматом.

— Боишься нового оружия? — усмехнулся Мамору.

— На освоение нового нужно время, боеприпасы и место, — пояснил Асвер, — Не знаю, как с боеприпасами, но ни времени, ни места у нас особо нет. Кстати, Эрна, ты как-то говорила, что из первоматерии можно сотворить что угодно?

— Говорила, только нужно хорошо представить, что ты хочешь, — пояснила мутантка.

— Тогда нужно этот момент обсудить позже, на Базе, — мысленно дракончик обозначал дом Залена этим словом уже не в первый раз.

— Тогда берем груз, пленника, и двинули. Асвер, остаешься здесь, — Зален захлопнул крышку сундука с тряпьем, подхватил за ручку, Мэривей ухватилась за вторую, и вся компания уверенным шагом пошла по коридору. Асвер, желая быть в курсе любого движения в коридоре, навострил уши.

— Почему ты оставил на охране его одного? — донесся голос Мамору.

— Он мелкий, а значит, легко может спрятаться и в него трудно попасть. А еще он быстро соображает и хорошо стреляет. Твоя же способность повелевать электричеством больше пригодится на открытом пространстве, — пояснил выбор охранника Зален.

Асвер был не полностью согласен с термином "мелкий", но остальные слова пришлись ему по душе. Пока команда ходит туда-обратно, пока решает какие-то возможные вопросы с навом и охраной особняка, есть время проинспектировать вторую комнату, заваленную всяким барахлом. Среди куч хлама и мусора вполне может скрываться чья-то заначка, и оставлять врагам хоть какие-то ценности было бы неразумно.

Сваленные там ящики по большей части были забиты старой соломой, но в некоторых из них были обнаружены очень интересные вещи — запас консервов дней на десять, полдюжины наручников с ключами в комплекте, несколько фонариков и зажигалок и пригоршня больших капсул с красноватой жидкостью. Асвер, вспомнив описание "Кровавых", принюхался — точно, пахнут металлом.

Вернувшийся Зален был так недоволен, что едва сдерживался, чтобы не начать подражать блоггерам.

— Явились хозяева награбленных сокровищ. С огромным отрядом, описью имущества и внезапно сработавшим поисковым заклинанием. А мы служители правопорядка, как хорламировы жёны.

— У нас тут куча еще теплых трупов, главарь шайки и разрешение от Валпи, — напрягся дракончик, — И вообще, какие могут быть хозяева, если их, по словам деструктора, финансировал местный ростовщик? Постой, неужели он и приперся, пытаясь оформить финансирование террористической организации как кражу со взломом?

— Нет, это простофили, у которых Таламары это всё спёрли, — Зален забрал в варет найденные Асвером предметы, решив отсортировать их позже. — Или просто наглые бандиты. Идём, поможешь с обороной навского дома!

— Никакого уважения к авторитету "Когтей", — вздохнув, Асвер поудобнее перехватил автомат и запрыгал вслед за Заленом — сервоброня облегчала движение.

"На дурака не нужен нож, ему с три короба наврешь — и делай с ним, что хошь", — невольно вспомнил дракончик фразу из репертуара аналитика Клана. Тот, правда, добавлял, что тем, кто состоит в Клане, так делать нельзя, ибо репутация дороже. Но в человеческих землях были свои порядки, и там нужно было быть готовым к любым неожиданностям, в том числе и попыткам обмануть заезжего новичка. Ну не написано же у него на лбу, что он из драконьей братии!

— Так что, нав на нашей стороне? Или встанет на нее за некую долю от трофеев?

— Даже не думает, — Зален взлетел по лестнице на четырёх лапах, и уже на поверхности проявил своё оружие, — прогоняет нас за ворота, чтоб ей собственность не портили.

— Тогда, может, через канализацию через баню выйти? — Асвер махнул крылом назад, но Зален отмахнулся хвостом.

— Повозку возвращать надо, они её заняли.

Заняли, однако, эти бандиты уже не только повозку, но и внутренний двор особняка. На всех пятерых были надеты маски вроде тех найденных в храме — значит, никакие это не "хозяева краденого", а дружки побеждённого сектанта… Хватать их надо вместе с главарём! Или вовсе класть!

Асвер беглым взглядом окинул товарищей. Перед битвой они явно подготовились — автоматы в лапах, Мэривей уже надвинула забрало шлема, Зален как раз надвигал на глаза щиток. А в щитке, Асвер знал это по своему бронекостюму, есть автозатемнение, защита от шоковых гранат. И именно на этом можно было попробовать сыграть…

— Я не понял, что тут творится?! — дракончик начал "раздувать" ауру, как кобра — капюшон. Пусть считают за способного только пугать, — Это кто тут пошел против "Пламенных когтей"?!

— Стажер, ты что, обалдел? — громко и недоуменно спросил Зален.

— Нет, а что они тут на все готовое явились? — так же громко ответил Асвер и шепотом добавил: — Начинаем по моему сигналу, — вновь поворачиваясь к налетевшим драконам, он продолжил: — Вы собираетесь связываться с регулярным отрядом "Когтей"?

Нападавшие слегка удивились наглости запакованного в непонятную броню мелкого дракончика, и потому не заметили, как вокруг его левой лапы формируется сгусток энергии. Шесть ударов сердца — это довольно много, но большая часть этого времени ушла на разговор с Заленом. И вот, последний удар сердца — и вверх взмывает нестабильный пульсар. Взорвавшись на высоте четырех размахов, пульсар ошарашил вспышкой нападающих, а заодно и Эрну с Мамору, но главное — он на несколько мигов стряхнул все возможные щиты незваных гостей.

Асвер, которого вспышка ничуть не изумила, дал длинную очередь по ногам гостей. Зален и Мэривей, которых от вспышки уберегли защитные стекла шлемов, поддержали его огнем.

— Мамору, сигнализация! — крикнул дракончик, надеясь, что золотистый дракон не только вспомнит о найденной перед спуском в катакомбы системе, но и сумеет ее хоть как-то активировать на расстоянии. В конце концов, их команду впустили, прямым текстом дали разрешение на проход, а "мракобесы" влезли без разрешения.

Золотистый верзила с широкой зубастой улыбкой шарахнул по разбегавшимся по ночному двору мракобесам молнией — у него были свои планы на противников. Кого-то она даже задела, но большинство успели заново поднять щиты, чтобы избежать тяжёлых ожёгов.

— Всем стоять, у меня гамма-лазер! — завизжала Эрна, но ничуть не испугала этим осаждавших, лишь отвлекла внимание от зарычавшей Мэривей, побежавшей к сторожке. Но уже на полпути по её сервоброне застучали пули, посылаемые высунувшимся из-за двери охранником.

— Да нав с ними заодно!

Асвер перекатом ушел за какую-то декоративную тумбу, которые тут и там были расставлены в саду местного "смирного" нава. Ага, аж два раза смирного! Несколько пуль щелкнули по колонне, но дракончика не достали, и он, повернувшись, начал бить по сторожке короткими очередями. Беспокоящий огонь — вреда нанесет немного, но собьет концентрацию и прицел, отвлекая стрелков от стремительно приближающейся волчицы. Мимоходом Асвер пожалел, что нет с ними никого из "чрезвычайной тройки" — сейчас были бы кстати и облегченный ручной пулемет, и самозарядка под полноценный винтовочный патрон, и малокалиберная, но чрезвычайно точная снайперская винтовка. Увы, Тройка осталась в Хорриане, надо было выкручиваться самому.

Мэривей, прижав автомат к телу, рыбкой нырнула в окно сторожки, оттуда донеслись вопли на несколько голосов и какие-то неяркие вспышки. Убедившись, что волчица в тесном помещении справляется, Асвер перенес огонь на культистов. Один, раненый еще первой очередью, сразу после вспышки, полусидел у дерева и пытался что-то колдануть, как-то по особому сплетая пальцы передних лап. Вот по пальцам дракончик и выдал короткую, на четыре пули, очередь. Щита у раненого не было, и пули прошили ладони, как спица — клубок пряжи.

Зален и Мамору, оккупировав беседку, отстреливались от охраны, высыпавшей на порог особняка. Сложенные из дикого камня стенки хоть и едва доставали до пояса стоящего дракона, но присевших уже неплохо оберегали от попаданий. Пули рикошетили от щитов охранников, быстро теряли скорость и не пробивали даже деревянные панели обшивки особняка. А вот из-за живой изгороди периодически раздавались вопли, полные боли. Эрны не было видно, похоже, она где-то спряталась или даже куда-то перенеслась, и сейчас выполняла роль снайпера, отстреливая наиболее опасных противников.

Краем глаза Асвер засек движение у сторожки. Из раскрывшейся двери вылетело сначала одно тело, затем второе и третье, без оружия и в крови. Значит, Мэривей сумела справиться с охранниками, и сейчас окажет какую-то поддержку. Не факт, что включит сигнализацию, но огонь из нескольких стволов разом тоже может быть полезен.

— Сейчас будет проще, — Мамору тем временем перепорхнул к близжайшему трупу и дал по нему короткий разряд. Не успел Асвер удивиться — да, знаете, и некогда было — как реанимированный кадавр, пошатываясь, встал и заревел не своим голосом. Но долго прожить свою вторую не успел — его сложило и сплющило, будто под прессом. На крышу имения вышла из башенки навка — её глаза горели ещё ярче, чем раньше.

— Вот против навов третичный вакуум Чёрного Огня лучше всего… — Зален, войдя во вкус лектора, нацелил на белоснежную "настоящую винтовку" — а та тут же расплавилась у него в лапах. Дракон еле успел её выронить, прежде чем та хлопнула и взорвалась имплозией, повредив гибравлику на задних. — Радверу сосватайся!

Асвер выпустил несколько пуль по охранникам у дверей особняка. Но тут над рукояткой автомата тускло засветился красный индикатор.

"Первый есть" — отметил дракончик, приседая за тумбу и отстегивая опустевший магазин. И тут сквозь листья кустов полетели пули охранников. Решение было спонтанным и быстрым, дракончик, громко застонав, выронил автомат и пустой магазин так, чтобы было видно с крыльца. По веткам и листьям щелкнуло еще пяток пуль, но спустя несколько мигов обстрел прекратился. Охрана перенесла огонь на более интересные цели — спрятавшихся за каменной стенкой беседки драконов и укрывшейся в сторожке волчицы.

Мысленно выругавшись, Асвер припал к земле и в тени, отбрасываемой кустами, пополз к боковой части особняка. На окнах решетки, но внутрь и не нужно, бронекостюм позволит забраться и по стене.

— Астарта, стой, давай поговорим! — донесся голос Залена. Вместо слов ответом были только пули, выбивающие из каменной кладки искры и мелкий щебень.

Опасаясь охранников, решивших обойти непокорных "Когтей" с фланга, Асвер тихо вытянул из ножен кукри. Но, видимо, недостаточно тихо, потому как из-за соседних кустов донесся негромкий голос:

— Не шуми, иначе охрана нас точно услышит. Ползи сюда.

Дракончик, добравшись до длинной тени от развесистого цветущего куста, быстро перебежал на четырех лапах на голос.

— Мэривей, ты что тут делаешь?

— А ты? — вернула вопрос волчица, — Я вот решила попытаться подобраться к ней сзади. Твоя помощь лишней точно не будет… где автомат потерял?

— Бросил у той тумбы, пусть думают, что я убит. Не волнуйся, патронов в магазине не осталось, — ответил Асвер, прислушиваясь к звукам боя. Те, кстати, затихли.

— О чем ты хочешь говорить, дракон? — полным превосходства и уверенности в безнаказанности голосом спросила навка, — Мелкий ваш убит, волчица кончик носа не смеет высунуть из логова, мутантка, похоже, просто сбежала.

— О выкупе, — донесся голос Залена.

Волчица ухмыльнулась и коротким жестом приказала двигаться следом. Пока парочка "диверсантов" шустро ползла в тени кустов, Астарта тянула длинную театральную паузу. Ее ответ застал дракончика и волчицу уже у стены дома.

— Ты меня удивляешь! Вас всего двое, и ты имеешь наглость пытаться откупиться?

— А ты не боишься связываться с Валпи? — громко спросил Зален. Асвер и Мэривей уже забрались по кованой оконной решетке до уровня второго этажа, — Она знает, куда мы пошли и каким маршрутом.

— "Когти" мне не указ! Ты даже не представляешь, с кем сейчас связался! Неужели ты думаешь, что спасешь свою шкуру, отдав мне все ценности этих культистов?! — и навка разразилась демоническим, пробирающим до костей, смехом.

Асвер первым перевалился через узкий бортик на плоскую крышу, хорошо приспособленную и для приземления крылатых, и для отдыха. На широких, хорошо подогнанных досках стояла легкая садовая мебель, а над центральной частью крыши был натянут тент от солнца. Волчица, выбравшись следом, сунула в лапы дракончика автомат, а сама достала из пристегнутых на боку ножен кинжал. Стараясь производить как можно меньше звуков, "диверсанты" на полусогнутых лапах двинули к тенту, перед которым и стояла сейчас навка.

— У меня есть еще имущество, а так же кое-какие связи и информация, — продолжал торговаться Зален.

— Какие связи ты мог заиметь за свою короткую жизнь? — презрительно отозвалась Астарта, — По сравнению с моими это — мелочь!

— Тогда чего ты хочешь? Скажи, может, договоримся! Ведь ты же меня почему-то до сих пор не убила, — передал инициативу в торге Зален.

Мэривей, подобравшаяся уже на расстояние уверенного броска, занесла лапу и метнула кинжал, метя в середину спины навки. Кадеш даже не успела обернуться или увернуться от лезвия, зачарованного против навов. Ей пришлось срочно отрастить на спине ещё одну лапу, чтобы перехватить кинжал за рукоять.

— Как лицемерно… — обернулась она к фигурально сгоравшим от стыда Пламенным Когтям. Возможно, сгорели бы они и физически, но сервоброня ускоряла побег за край крыши.

Но тут нож в лапе Кадеш ожил. В самом прямом смысле — над гардой у него открылись маленькие глазки, рукоятка вывернулась из хватки "лишней" лапы нава, а лезвие впилось в её запястье. По телу взвизгнувшей, как дешёвый пьезодинамик, Кадеш пробежала быстрая сеть светящихся трещин, а потом она вся вспыхнула ослепительным светом и пропала вместе с кинжалом и частью крыши.

— Это было… мощно, — усталая, но довольная Эрна опустилась на колени. — Нава её же оружием… и нашим тоже!

Из дыры в крыше вылетел Мамору, державший в передних лапах большую картину, прижимая её ко груди и наблюдая за двором, с которого разбегались Тёмные и навские слуги.

— Я надеюсь, на тот момент это ещё считалось кражей, а не военным трофеем?

— Хороший вопрос, при случае проверим, — отозвался Асвер, выбираясь из-за большого плетеного кресла.

— Надо же, я думал, тебя убили, — удивился Мамору.

— Рано вы меня похоронили, — хмыкнул пепельный дракончик, подходя к сидящей на досках мутантке, — Твоя работа? Очень вовремя, без тебя пришлось бы туго.

— Такой кинжал потратить пришлось, — с сожалением протянула волчица, — Я не я буду, если из Валпи компенсацию не вытрясу!

— Тебе доли в трофеях мало? — с интересом спросил Асвер, — Ну ладно, давайте уже спускаться.

Внизу Зален, успевший заменить магазин в автомате и подобрать брошенное охраной оружие, сидел на ступенях особняка. Утечку масла перекрыла автоматика костюма, и теперь предстояло заменить как минимум трубки гидравлической системы, а в худшем раскладе — еще и цилиндры.

Оставив картину на хранение временно потерявшему заметную часть подвижности дракону, вервь Залена отправилась собирать по кустам трупы настрелянных Эрной мракобесов. Все пятеро в скором времени спокойно улеглись рядом со связанным главарем, который ныне мог лишь злобно сверкать глазами, да неразборчиво рычать что-то ругательное сквозь забитый в пасть кляп.

Оставшиеся в логове культистов три сундука перетаскали Асвер и Мэривей, как обладатели сервоброни. Погрузив их и пленного культиста на повозку, уставшие герои направились сначала к особняку Залена, а разгрузив транспорт, двинулись в казармы "Пламенных когтей". Там, сдав под расписку и повозку, и пленника, неспешным шагом направились в особняк зеленого дракона.

— Таких эпичных приключений у меня не было уже года два, — вздохнул Асвер, сняв в гостиной особняка шлем.

Глава пятнадцатая — В каждом маленьком ребёнке…

Прошлый день выдался бурным и сумбурным, поэтому на следующий "вервь" пожертвовала темпом, чтобы отдохнуть и перегруппироваться у себя на базе — а, точнее, на жилплощади Залена.

В первую очередь после крепкого сна стали распределять трофеи. Мэривей подобрала себе несколько ножей из арсенала, заменив качество количеством. Зален пополнил носимый запас "оперативников" фонариками и наручниками, которых зачастую не хватало, а так же выдал по четверти души на карманные расходы, по колбе Кровавого для экстренного лечения ран и пару дней сухпайков на каждого. Вартарра, конечно, стряпала на отлично, во много раз лучше душ, но Зален желал, чтобы его друзья были готовы ко всему, в том числе к внезапным телепортациям:

— А то Асвер однажды так пропал, и хорошо, что не слишком далеко, — протянул техник, покончив с дележём трофеев и отправившись возиться с сервоброню. — Мускульные усилители в хлам, дешевле будет заменить на внутренний каркас, получится неплохой боевой робот…

Ремонт обещал затянуться надолго, поэтому, чтобы не скучать, Вартарра решила отблагодарить Асвера за вчерашнее обучение стрельбы, помогая ему разрабатывать просыпающуюся магическую энергетику и заодно обучая простейшему приёму прановладения — телекинезу.

— Сила тратится только для того, чтобы организовать уже имеющееся в предмете тепловое движение молекул, — мохнатая самка двигала по библиотечному столу писчее перо без помощи ниток и прочей ловкости рук, Асвер, вытянув шею, наблюдал за тонким праническим щупальцем, вытянувшимся из ауры Вартарры. — И то не в полной мере, лишь какую-то часть, но волевые и энергичные драконы могут разогнать предмет даже за пределы скорости звука. Тянуть тяжёлые вещи, конечно, труднее лёгких, потому что надо контролировать больше атомов, а газы и жидкости поддаются хуже твёрдых предметов, потому что они разряжённее и тепловое движение непредсказуемее.

— Ты так каждую молекулу отдельно контролируешь? — Асвер двигал глазами вслед за пёрышком.

— Конечно нет, даю один вектор всему ансамблю. А есть телекинетики, которые могут приказывать отдельно разным типам веществ в смеси, они работают, очищая металлы или фильтруя воздух из воды. Теперь ты попробуй, — Вартарра отпустила свою магию, перо остановилось.

— Кое-что из этой темы я начинал осваивать еще в Хорриане, — признался Асвер, сосредотачиваясь, — Но именно что начинал, далеко не продвинулся. Сейчас попробую по известной методике…

Дракончик повел пальцами над пером, и оно, качнувшись, поднялось, как поплавок на стоячей воде. Несколько легких движений, попытка ускориться… и перо, "вырвавшись" из внимания, упало на стол.

— Интересная методика, вроде кобничества, — отметила Вартарра, — Но отработана не до конца, сразу видно.

— Ну да, я последний раз баловался этим приемом года два назад, а потом вообще без магии остался, — согласно кивнул дракончик, — Ну а теперь давай попробую по методике пранников.

Вытянув из ауры короткий жгут, Асвер направил его на перо. Оно опять поднялось вертикально, совершило несколько движений, но уже более плавных, аккуратных. И из внимания больше не выпадало.

— Уже лучше! — Вартарра довольно улыбнулась. — Как ни странно, кобничеством проще делать сложные вещи, чем простые. Наверное, Вселенная дальнозорка. Но стоит тебе попробовать развиваться и в этом направлении, начав с телепатии. Проще внушить что-то одному сознанию, чем всей Вселенной.

— Видел однажды, как один специалист ставил "психологические блоки", как сам говорил — тоже на телепатии. Ученики прием освоили за половину часа, а вот снимать учились три дня! Так и обходились, один без мяса, второй без табака.

— Кстати, ты говорил, что бросил курить. Почему просто не пошел к специалисту, чтобы заблокировать тягу к пагубному зелью?

— Решение должно быть добровольным, иначе блок рано или поздно сорвется. Та же "кодировка", только сбоку. Ну, давай, попробуем телепатию… — Асвер ненадолго задумался, какую бы мысль передать, а затем решил немного усложнить задачу, передав ментальному собеседнику вместо фразы несложную, но удивительно прилипчивую песенку, услышанную среди музыкального богатства, привезенного в Клан одним из землян.

Вартарра дёрнула ухом, как будто прислушиваясь:

— Слова плохо слышно… Но музыку чувствую. Ты на языке думаешь, что ли?

— Да, моя ошибка, — Асвер почесал нос, вспомнив, что есть поверхностные мысли, а есть более глубокие, и они думаются уже образами. Поэтому, решив похулиганить, Асвер поярче представил сюжет песни, рассчитывая, что он срифмуется сам в голове подопытного учителя.

Вартарра прыснула со смеху и сама стала напевать хит телепатов с планеты Плюк на чистом праговоре:

Мате, мате,

Че ми робовати?

Гу!

Мате, мате,

Како буду жить?

Ый…

Аз не иму

Теплящего платья…

Гу!

Аз не иму

Чем того купить…

Ый…

— Вот так два года по галактике попоёшь — и на планету заработаешь! — Асвер удовлетворённо потянул крыльями. Перевод не был дословным, но общий смысл сохранил, да ещё и приобрёл рифму, но её появление можно списать на разницу сознания романтичной библиотекарши и прагматика дяди Вовы. Но для себя дракончик решил воздержаться от передачи разных идиом. Мало ли, как поймут вполне привычные термины из жаргона родного Клана нынешние боевые товарищи.

— Вартарра, скажи еще вот что. Телепатией можно передавать только фразы, или еще и картинки? Вчерашняя передряга, в которую мы попали, была сложной, и возможность передать остальным то, что видишь, была бы очень к месту. И еще, может ли кто-то "перехватить" такой мыслеобраз?

Асвер решил после выяснения ситуации с телепатическим общением обратиться к Мэривей с вопросом о рациях. По возможности совместимых с теми, что имела сервоброня — рабочих костюмов осталось только два, и если едва принятый на службу отряд и дальше будут бросать в сложные и опасные дела, оперативная связь становится не роскошью, а вопросом жизни и смерти.

— Посылать можно любые образы, которые в состоянии представить. В этом опасность телепатического общения с инопланетянами и навами… — Вартарра устало потёрла виски, и Асвер, сам притомившийся, "отключил" песенку, прислушиваясь к фоновым звуком, да и канал оборвал. — Да, перехватывать можно, причём даже если не "вещаешь" всем вокруг, взламывая только одного из участников разговора. Но я не умею насильно чужие разумы считать, да и неприятно это. Чуствуешь себя потом… Грязной какой-то. Словно прилетела в таверну, где разбойники ножи метают.

"Это ты не умеешь, — мысленно произнес Асвер, — А вот тот, кто давно и целенаправленно этим занимается — наверняка. Так что нужно попробовать немного поэкспериментировать со щитами, учили же когда-то…".

— Тоже вопрос. Есть ли специальные щиты, закрывающие от подслушивания, амулеты какие-то? Я понимаю, что тот, кто амулеты эти делает, для себя лазейку оставит, но все-таки?

— Конечно, и артефакты, и заклинания. Самые продвинутые защитные обереги генерируют ложные мысли автоматически или по теме, заданной владельцем, но в подобных предметах нужна душа разумного, понятийного аппарата животного будет не хватать для выполнения подобных инструкций. Ещё я читала про кобников, которые умеют разделять своё сознание на несколько, при взломе в лучшем случае удаётся зацепить только внешнюю обманку. Но с таким могуществом и до владения несколькими телами недалеко! — Вартарра встала и потянулась.

— Эмулирование двух-трех потоков сознания разом — это круто, — признал пепельно-серый дракончик, — Правда, я слышал об этом как о психическом отклонении, но если все происходит сознательно и полностью управляемо, то это действительно серьезный уровень. Впрочем, есть вариант интереснее, у нас его называют "белый шум", но применяют больше для сокрытия особенностей собственной ауры. Насыщенность не скроешь, а вот… как бы выразиться точнее… специализацию — вполне. Попробуй еще разбери за таким щитом, теоретик-экспериментатор перед тобой, или серьезный и опытный боевой маг.

— Разберёшься по плотности белого шума, слабые не всякое осилят… — Вартарра хотела было развить мысль, но прервалась, когда вслед за Заленом, клацая укреплёнными когтями, вошёл его сервокостюм.

— Позвольте представить нового члена отряда, — инженер-программист махнул в сторону стукнувшего себя по груди крылом самодельного робота. — Зовут Кларк, в честь космодесантника из книги Асдаресвета.

— Так он же был человеком, — Вартарра удивилась то ли факту появления столь совершенной машины, то ли тому, что Зален слегка так промазнулся во время имянаречения. Но ведомый инженер не дослужился бы до такой высокой должности, если бы не умел отбрехаться:

— Так он и не намного умнее. И в душе человек как минимум в двух смыслах.

— Но у Кларка души не было! — продолжила придираться библиотекарша. Зален отмахнулся лапой только — "чего вы понимаете!"

— В душе, говоришь, — подозрительно прищурился Асвер, — Скажи пожалуйста, душа в нем — от воина или от простого человека?

Неоднократно услышанные упоминания об использовании в Нашаре душ — самых разнообразных, от мелких насекомых и до разумных, обладавших когда-то магией, натолкнули дракончика на вполне обоснованные подозрения. Если Зален выбрал из вчерашних трофеев цельный кристалл с чьей-то душой и ухитрился вселить ее в сервоброню, то хотелось быть уверенным в том, что новый член команды не ударит в спину в самый ответственный момент.

— От бомжа. Из запасов предков, — посмотрев немного в глаза Асверу, Зален понял его подозрения. — Душа, не сохранившая сознание, может рефлекторно думать, но не способна ничего решать. В этом отличие управляющих душ или диких фантомов от разумных призраков. А ещё есть нежить — душа без сознания в теле, не обязательно своём. И лич — сознание без души в теле, которым управляет лишь силой контроля вселенной.

— Ты человека в крылатого всунул, а он летать сможет? — скептически прищурилась на робота Вартарра.

— Я его научил. Да и грохнется — что страшного… только если шум поднимет…

— А с самостоятельностью как? Сумеет он вовремя спрятаться за угол или какую-нибудь стенку? Впрочем, сейчас выясним. Кларк, ты меня слышишь? Кивни, если да.

Вопрос был отнюдь не праздным. Зален вложил в робота с магической системой управления душу… пусть и не собственную, но все равно затраты по меркам Нашара весьма значительные. И эти затраты должны оправдаться — то есть получившийся конструкт должен в стычке и уцелеть, и товарищам помочь.

Робот действительно кивнул, и Залена это почему-то огорчило:

— Так, пойдём… — он положил крыло на спину механоида и повёл его обратно к лестнице. — Я надеюсь, к завтра я успею тебе поставить фильтр команд, чтоб ты потенциальным врагам не помогал в завтрашней операции…

— Значит, остальным до завтра предлагаешь расслабиться?.. — Асвер тоже стал из-за стола, разминая крылья. — Не боишься, что Таламары раскроют наш заговор?

— Наоборот, успокоются, что Когти не станут им мешать. А мы станем, в отличии от Когтей.

Судя по реплике, сказаной уже в коридоре, новому работадателю Зален был предан меньше, чем некогда старому, до внезапного предательства.

— Ну, тогда спасибо за урок! — Асвер рефлекторно пожал непонимающей жест Вартарре лапу. — Кстати, ты уже рылась на кухне… Там есть безопасное и не очень сильное снотворное? Хочу заснуть вернее и быстрее.

Не сколько заснуть, сколько переговорить с "нас тут двое" Мардой и Ланрой, но Вартарре Асвер об этом говорить не стал, пока и Залена достаточно.

— Посттравматический синдром? — Вартарра заинтересованно поправила очки. — Обычно интересутся препаратами, чтобы отдохнуть и при этом чуткий сон сохранить, потому что мало ли что случится… Попробуй внушить сам себе телепатией какую-нибудь скучную мысль — и заснёшь.

— А так можно? — серочешуйчатый махнул ушами.

— Детёнышам нельзя, неприлично, а взрослые сами делают, хоть и запрещают. Прямо как… ладно, неважно, — самочка отмахнулась. — А если хочешь быстро заснуть без фокусов, просто не пей много на ночь. Или почитай что-нибудь за авторством Гервьеца из библиотеки. Мозг быстро устанет и отрубится.

— Могу чай из харлиста и сушёных ягод тебе заварить, — со стороны столовой вышла Эрна, подслушавшая финал диалога. — Заснёшь быстро, встанешь чётко, сны будут яркие и приятные, ещё и действительно отдохнёшь!

— Обожди, Эрна, давай сначала о другом, — улыбнулся Асвер, — Ты как-то говорила, что первоматерия может принимать любые формы по желанию и воле умелого кобника?

Мысль была проста и в общем-то незатейлива. Таламары, к которым принадлежал намеченный следующей целью ростовщик, были очень плотно связаны с деструкторами, и наверняка не рядовыми. А это значило, что в закромах у них может найтись некоторое количество первоматерии, из которой можно сделать что угодно. В том числе и дефицитные вдали от родного Хорриана патроны к карабину.

— Да, — Эрна приняла редко свойственный ей деловой вид. — Есть даже особый раздел кобничества для этого — варбодеяние. Если вкладывать в такие предметы ещё и часть твоей души, эти вещи — варбы — становятся волшебными и буквально продолжением твоего тела.

— Но варба это действие любого кобничества, — Вартарра опять начала придираться, поднимая палец.

— Да не путай ты его! — шикнула на драконицу кобыла. — Уйди в академотпуск! Не для него сверхглубокие теории, которые мы обе сами не понимаем.

— Мне бы знать основной принцип, и вообще возможно ли сделать из первоматерии предмет, не сформировав его в собственных мыслях, а взяв готовый образец.

Химией в целом и пиротехникой в частности пепельно-серый дракончик не увлекался. Хлоратит предпочитал использовать готовый, детонаторы тоже, да и снаряжением патронов не баловался — не до того было, когда на двоих ремонтников приходилась целая База, где проживали без малого четыре сотни драконов. Работавшие у Сэмэна химики — старый аптекарь и молодой шаман — наверняка сумели бы создать и четыре марки бездымного пороха, и качественные капсюли. Надеяться оставалось только на то, что местная магия сможет как-то работать при наличии образца.

— С готовым образцом проще, но только потому, что твоей собственной воле будет проще его прндставлять, — Эрна развела руками, а Вартарра добавила:

— Копировать предметы лучше автоматизированными системами вроде ардинских нанопринтеров. Их ещё называют "самобранками".

— Молекулярная сборка? — хмыкнул Асвер, — Это, конечно, круто. Но у нас сейчас нет доступа к такому оборудованию. Как нет и первоматерии, кстати, поэтому эксперимент придется отложить. Как считаете, удастся на местном "черном рынке" купить ее, не привлекая особого внимания, или донесут куда следует с гарантией?

Асвер помнил упоминание Подполья в "Историях и обычиях Бабилима", но хотелось уточнить подробности пусть не у местных жителей, но, по крайней мере, у нашаранок. При необходимости потом можно у Залена уточнить конкретику.

— Ты же фараон, коп, мусор, ментяра, легавый, шериф, полисмен, японский городовой! — выдала Эрна тираду, пересыщенную жаргонизма, не все из которых Асвер знал даже после посещения Земли. Впрочем, и сама мутаторша употребляла в правильном контексте не все. — Что, у нас нет склада конфискованных товаров до востребования? Это получше любого чёрного рынка, потому что платить надо меньше и не столь формально.

— У нас временные карточки, — осадила пыл копытной Вартарра. — Не думаю, что наши полномочия достаточно широки. А если и идти на местный чёрный рынок, то инкогнито, чтобы не подумали на облаву. Впрочем, можно попробовать поискать в официальном магазине. У ардинских технических корпораций обязаны иметься торговые представительства в том узле коммерции, которым является Бабилим. И деньги у нас есть. Ответь нам только, Асвер, для чего тебе понадобился копировальный аппарат? Они же не умеют воспроизводить магию, и Золотой Череп мы так не размножим.

— Какая магия? — невинным тоном переспросил дракончик, — Мне бы чисто материальных вещиц наделать. Серьезно, у меня патронов к карабину осталось всего ничего, на пару хороших перестрелок. Заговоренные я все уже расстрелял, остались только бронебойные и стандарт. Есть еще один с пирохимической пулей, но там ничего магического тоже нет, лишь серебро оболочки и белый фосфор начинки. Сами видели, пули дарканских автоматов энергетические щиты не пробивают, а вот чисто кинетические методы, та же ударная волна от взрыва — вполне. Склады родного Клана мне сейчас недоступны, а браться за местное оружие немного неудобно.

— Не по росту? — ехидно хмыкнула Эрна, при том, что сама была еще ниже Асвера.

— Не по навыку, — отозвался тот, — Из карабина я настрелял почти тысячу, только перед отпуском перестволил. А где и — главное — когда мне набрать навык использования того же гамма-лазера или дарканского автомата?

— Покажи патрон, — Эрна протянула лапу.

— Он… ха-ха-крхм… наверное, имеет в виду этот, — Вартарра проявила из карманного карабинную пулю и протянула её Эрне, потряхиваясь от сдерживаемого смеха. Эрна повертела пулечку возле своих больших глаз и прыснула в ладошку:

— Это же шутиха, в костёр наставников подбрасывать, чтоб громко хлопнуло! Святая Фауст, сходи к кузнецу на соседней улице, кинь ему пшиков сто, он тебе таких из расплавленного металла охладит целый ящик! Только смотри, чтоб опохмелился сначала, а то морду набьёт за розыгрыш… Мать моя Ролпонмира, на стрельбищах-то такие саинцовые грузила используют? Ни заклинаний, чтоб за угол заворачивало, ни наведения по ауре…

— Она… шутит, — отсмеялась наконец Вартарра. — Не подумай, мы не принижаем чужую промышленность. Просто для таких вещей молекулярное копирование… излишне, мягко говоря!

— А делать свинец из первоматерии даже не кощунство, это как… — Эрна тоже успокоилась, стерев слёзы и вернув патрон Вартарре, — не знаю… обжаривать кофе в солнечной короне.

— Свинец-то ладно, но мне нужны хотя бы порох и капсюли! — покачал головой дракончик, вовсе не обидевшись на смех самок, — Гильзы есть, их почти полсотни штук, пули — мелочь, но сами по себе они из моего карабина не летают, только от мощного пинка пороховыми газами. И это уже химия, которой я никогда не занимался.

Асвер не рассчитывал настолько основательно застрять в Нашаре, чтобы появилась нужда пополнить запас патронов. Его расчет был на несколько недель свободного времени, когда можно валяться на койке до обеда, свободно гулять по окрестностям, не отвлекаясь на разные дела. Увы, далеко не всем планам суждено сбываться, и в первый же вечер пришлось ввязаться в эпопею с навом. Затем — приглашение поработать в отеле техником-ремонтником, побег… в общем, много веселых событий.

— Я, когда летала на рынок, видела неподалёку от него мозаику, рекламирующую "Алхимическую варню господина Трамриажа", — припомнила Вартарра, протирая очки материализованным платочком. — Ты её сразу найдёшь по цветному дыму из труб. Энергопыль тебе там не продадут даже по корочке, но взрывчатку из феерверков дома выковырять не запретят. Надеюсь ведь, её будет достаточно?

— Тоже надеюсь. Когда была создана первая серия этих карабинов, расчет был на дымный порох. В общем очень надеюсь, что местный порох окажется подходящей заменой бездымному номер четыре, — похоже, никаких других вариантов не было. Переснарядить стреляные гильзы можно только пиротехникой…

Удалившись к себе, Асвер решил разобрать одну стреляную гильзу — выбить из нее капсюль. Медная чашечка, запрессованная в латунный корпус, должна была снаряжаться специальным составом, особо чувствительным к удару. Состав до кучи должен быть прикрыт оловянной фольгой, для того, чтобы не сработал от малейшей частички пороха, не вовремя попавшей на поверхность и царапнувшей ее. Такие вот дела, капсюльный состав частенько срабатывает от простого чиха.

Конструкция гильз была такова, что переснарядить можно было без особых проблем. Пришлось воспользоваться специальной приспособой из набора для обслуживания карабина, чтобы выбить "пробитый" капсюль. Дракончик как можно аккуратнее выровнял вмятину на донце капсюля и, вооружившись латунной щеткой для чистки ствола, начал вычищать из гильзы остатки порохового нагара.

Если уж заказывать пули и новые стаканчики капсюлей, то наверняка можно попробовать заказать и гильзы — чистые, из качественной латуни. Больше снаряженных патронов — больше шансов отбиться или удачно сходить в атаку.

Подготовив все нужное — вычищенную гильзу, выровненный капсюль и аккуратно вытащенную из снаряженного патрона пулю — Асвер предупредил всех товарищей и отправился в город. Сначала следовало посетить лавку, торгующую химией.

Солнце окончательно скрылось за хмурыми облаками, и только редкие зелёные деревья напоминали о том, что в Нашаре ещё оставалось лето… Хотя — Асвер вспомнил — в Нашаре ведь нет привычных сезонов, в том числе поэтому он и направился сюда на курорт. Каникулы не просто затянулись, но превратились в суперматический фарс, как в чёрно-белой кинокартине "Добро пожаловать, или Посторонним вход запрещён". С другой стороны, почему-то Асвер этому был даже рад. В родном клане не менее интересно, но там — рутина. А здесь… А здесь очень мало существ, родных душой. Без всяких сомнений в них Асвер записал бы Залена, быть может, других участников верви и Ланру — на испытательный срок.

Так размышляя, молодой дракон летел над бабилимскими улицами, выискивая опознавательный цветной дым химического завода. С одной стороны, стоило бы поругать этих разгильдяев за вред, наносимый экологии, но с другой — лучше рекламы и ориентира для алхимической лавки не придумать.

Всматриваясь в воздух, Асвер стал замечать, что за ним постоянно следует едва заметная душа, похожая на витающую облако поляризованного газа или плёнку на глазах. Рыскает за ним и не отстаёт, словно следит. Зален её послал? Нет, зачем? Значит, кто-то другой шпионит?

Вот только кто? Впрочем, далеко ходить за ответом не нужно — Вервь Залена крепко оттоптала мозоли и мраккультистам, которые в штучном количестве наверняка еще где-то прячутся, и Таламарам, сорвав план по ликвидации неудобного родственника и лишив немалых финансовых активов. Вот скорее всего ростовщик и ответственен за висящего на хвосте духа-шпиона, с которым еще непонятно что делать. Возвращаться на Базу? Наверняка там найдутся спецы по превращению свободно летающих душ в надежно запаянное в кристалле платежное средство, только, пока найдешь, пока объяснишь — шпион успеет сбежать. Сам Асвер заключать души в кристаллах не умел, и механику процесса представлял очень слабо. Впрочем, был еще один вариант. Попытаться сдать настырного соглядатая в качестве оплаты в мастерской алхимика, цветные дымы которой уже были неплохо видны в паре минут полета.

Приземлившись около крупного здания, перед дверью которого камни мостовой были уложены каким-то хитрым знаком (письменный праговор дракончик понимал с заметным трудом), Асвер неспешно вошел в двери. Дух-наблюдатель успел просочиться следом.

Первые два этажа из четырёх были полностью отведены под богатую и красочную выставку пиротехнических товаров за витринами из бронестекла. Рассыпались цветные искры из фаеров, пылали разноцветные факела, пугнула разорвавшаяся при твоём приближении шутиха, чьи искры превратились во вставшего на дыбы ревущего хищника. А вот продавец — безгривый мохнатый дракон — даже не вздрогнул, продолжая сидеть за прилавком и со хмурой задумчивостью глядя на лист бумаги с нарисованной там горящей птицей.

"Неплохой вариант", — оценивающе посмотрел на опадающую искрами фигуру зверя дракончик.

Но требовалось еще немного прикинуть ассортимент и возможность перевода содержимого в гильзы карабина. Вопреки изначальным ожиданиям, среди всякой пиротехники не было даже намека на высотные салюты, забрасываемые в небо пороховым зарядом. Немного прикинув, дракончик вывел для себя причину такого расклада — слишком велик шанс подстрелить таким салютом мирно пролетающего по своим делам честного горожанина. Особенно "весело", если горожанин окажется вовсе не простым…

Определив для себя пару наиболее пригодных к разборке ради набивки патронов вещиц, дракончик все же решил спросить продавца о некоторых других изделиях.

— Уважаемый, интересуюсь так вот действующей вещицей. Есть что-нибудь, что от нажатия сработает? Хочу над одним знакомым подшутить, подложить под коврик у входа в дом.

— Да, конечно… — развоплотив загадочный рисунок, продавец насыпал прямо на прилавок серого порошочка, резко опустил на него небольшую коробочку — и от резкого хлопка Асвер едва устоял на ногах, алхимик же успел прикрыться щитом. — Душа за череп этого материала. Но для разовой шутки хватит и одного пера.

Асвер задумчиво, совершенно человеческим жестом, потер подбородок. Местные единицы измерения веса все еще вызывали некоторые затруднения. Впрочем, состав планировалось пустить чисто на капсюли, а значит, надо его совсем немного.

— Да, вполне хватит. И еще пару-тройку хлопушек вроде этой, — дракончик указал на витрину, за которой вставал на дыбы грозный зверь, — Кстати, сколько они стоят?

— Даже не знаю, честно сказать… — дракон ответил крайне странно для продавца, отсыпая в крошечную баночку несколько грамм бездымного пороха, сверяясь по аптекарским весам. Да тут только на пяток патронов будет! Перо весило действительно немного.

— А что так? — Асвер удивлённо приподнял голову.

— Спёрли у меня энергопыли на полторы души, дорогой ребёнок. Боюсь, закроют мой магазин, потому что это всё игрушки на полках, а оружие я даже Когтям выдавать не могу по законам, только Тьме и родовитым. Если взорвёт что-то какой-нибудь террорист, накажут не его, а меня, чтоб долго не искать, потому что недоглядел и, стало быть, виноват.

— На полторы души? — невольно присвистнул дракончик, — Изрядно поживились… А откуда увели, кстати?

— Ты действительно думаешь, что сможешь что-то найти? — хозяин лавки невесело поглядел на невысокого, вполне подросткового вида дракончика.

— Один — вряд ли. А вот если будет перспектива, можно и Когтей тех же поднять, — Асвер многозначительно крутанул в пальцах медную карточку работника Корпорации.

— Вот, уже и беспризорников нанимают, — всплеснул торговец крыльями, и на весах хлопнули остатки пыли, раскачав чашки. — Тебя только вчера заарканили и решил первую зарплату потратить? Если ты им сейчас не доложишь на меня, то тебя как пособника издержат из жизненной энергии. Хотя… если я будто бы не знал, а всё по твоей инициативе… Может, тебя повысят быстрее из дедовщины. Тогда, допустим, это не я нашёл, а ты, — отдал алхимик Асверу лист с горящей птицей. — Если убережёшь меня от правосудия, я тебе каждый месяц буду отсыпать хлопушек на долю потерь при транспортировке. Аверий Соншал, — наклонил он голову, представляясь.

"Интересно, кто же тогда господин Трамриаж с вывески…" — Асвер задумался, рассматривая горящего пернатого беднягу. — "Впрочем, пока есть вопросы важнее".

— Асвер Ашеро, — представился в ответ дракончик, — Расскажи хоть, где и когда украли. Попробуем найти.

Дракончик немного жалел, что ввязался в эту авантюру с поиском пропавшего товара. Был, конечно, некоторый риск, что продавец действовал по неоднократно упоминаемому аналитиком Клана принципу "Спасти от ревизии нас может только кража", но от этой мысли Асвер все-таки отказался, слишком уж серьезная химия украдена, и продавец первым делом ломанулся бы к каким-нибудь служителям порядка, а не стал ждать "залетного" покупателя.

— Грабло! — крикнул куда-то наверх Аверий. — Постой за меня.

Скрипя лестницей, с третьего этажа спустился массивный антро-волк с огромнейшей грудной клеткой, вылитый волколак. Недоверчиво посмотрев на юного дракона, который уже пытается вести расследовательскую деятельность, Грабло устроился за прилавком в скучающей позе — вот-вот скажет "Шо? Опять?". Аверий, тем временем, повёл Асвера наверх по той же лестнице, вившейся по стене здания за витринами.

— Прямо этим утром ворвались, пока я спал. Вскрыли сейф, и магический слой, и технологический, и хаотический. Унесли четыре банки, на их место подложили этот лист. Я по роду деятельности отлично знаком с бандами, с Подпольем и прочими милыми господами, но это точно не знак какой-то местной группировки. Может быть, что-то из мифологии. Феникс — это в алхимии символ "красного делания", завершающей стадии Великой Работы.

— Феникс? — Асвер дёрнул хвостом. В Нашаре он лишь единожды сталкивался с их упоминанием — и то в качестве фамилии мирувея Далезора из книги, которую дал почитать Зален. Но какое дело потомку демиургов и правителю Антеи до мощного, но ограниченного и крайне скромного запаса взрывчатки? С его связями, в теории, можно и производство собственной наладить, вплоть до возможности Кузькину Мать показать.

Тем более, что тот же хлоратит в технологическом смысле совсем несложен, нужны лишь обычная соль, зола, электричество и животный жир. Мощность взрыва не самая серьезная, но при достаточном количестве…

Асвер легким движением головы отогнал мысли о производстве взрывчатки. Сейчас нужно было сосредоточиться на текущих проблемах. "Снять" папиллярный узор отпечатков лап нечем, но есть несколько характерных моментов, которые наведут на возможного похитителя энергопыли. Это следы ауры на листе и запахи. Нюх дракона в норме в среднем на полтора порядка чувствительнее, чем у человека. Но это в норме, а если применить некоторые читерские приемы…

— Отойди, пожалуйста, мне нужно кое-что узнать. И еще просьба есть, — Асвер приблизился к Аверию и прошептал: — За мной увязалась следящая душа. Сможешь ее прихватить? — не дожидаясь ответа, дракончик закрыл глаза и, закрыв глаза, неторопливо задышал через рот, параллельно вспоминая уроки главного медика Клана. Именно по медицинской части и было форсирование и приглушение возможностей организма.

Через десяток ударов сердца дракончик начал старательно форсировать обоняние. А еще через пару десятков ударов, решив, что обоняние усилено достаточно, подошел к сейфу и медленно втянул воздух через нос. Были запахи "здешние" — пропитавший все комнаты запах разнообразной химии, запах постоянно проходящего здесь Аверия, примешивался запах волка, ныне стоящего за стойкой магазина. Но был и явно чуждый этому месту запах.

Он был похож на запах копоти на морозе, как у запорошённого снегом кострища, и свежим морозом отдавало во много раз сильнее, чем не столь подозрительной для пиротехнической лаборатории гарью. И энергия от листочка шла очень сильная, чёрного клубящегося оттенка. Если Асвер и был пока слаб в определении аур, то кто-то более умудрённый точно определил бы этот отпечаток сразу. Он был очень похож на следы магии Тени, если такую применяют в Нашаре, где больше стандартных, "энергетических" магов.

Гарь, впрочем, тоже бывает разная. Бывает пороховая, бывает масляная, бывает и химическая. А здесь… еще раз принюхавшись, Асвер вполне однозначно определил запах как гарь от сгоревших дров. И сгоревших не в очаге, а именно в кострище.

— Горелым пахнет, и сильным морозом. А ведь замок сейфа, насколько я отсюда вижу, вскрывали инструментом, отмычками, а не взламывали.

— Ты и в этом разбираешься? — присвистнул Аверий.

— Вот все драконы имеют уважаемую специализацию — маг, программист душ, торговец, ростовщик… один я — медвежатник-моторист, — поведал Асвер, не особо беспокоясь за то, что не так поймут, — Если бы тут работал шниффер, силовой взломщик — вместо замка был бы промороженный, растрескавшийся кусок металла. А замок именно что открыт, и наверняка единственный ключ ты постоянно носишь с собой.

— А телепортироваться вовнутрь в обход защиты не могли? — Аверий предположил нечто, чего Асвер и не сообразил бы, и тот честно ответил:

— Это тебе виднее, насколько хорошие у сейфа защиты от телепортации, но ты бы плохие не ставил, да?

— Я как-то больше верю в то, что некий маг виртуозно обошёл все щиты в двадцатом измерении, чем что какой-нибудь уличный взломщик подобрал хаотический ключ. Замок открывается только если поднесённый к нему ключ обладает той же случайно меняющейся капелькой первоматерии, что и спрятана в сейфе. Они меняются синхронно и быстрее, чем маг считает текущую конфигурацию и подделает её в отмычке. Мне что-то говорили про квантовую запутанность, но я сам запутался.

— А теневые маги это умеют? — Асвер приказал на бумажку. — Тут, как видишь, много следов таких чар.

— Теневые… Они слабо изучены, и как раз они могли обойти все щиты через измерение Тени.

— Да, ситуация… Нужно посоветоваться с моим всезнающим шефом. Наверняка он что-то точно знает и сможет дать толковый совет, помимо "зря ты влез в это дело", ну и библиотека у него неплохая, — про то, что не только Зален может дать толковый совет, но и другие члены Верви, дракончик решил не упоминать. И так команда приметная, в городе уже наверняка судачили о новых бойцах "Пламенных когтей", разнесших дом местного мирного нава и ухлопавшего самого нава, что называется, "до кучи". — Так сколько с меня, говоришь, за порошок?

— А сколько берёшь, напомни? — Аверий повёл Асвера обратно на лестницу, запирая рабочую комнату. Дракончик осмотрел зал сверху: следящей души уже нигде не видно. Может, поэтому её никто и не заметил из хозяев — скрылась быстро.

— Пять перьев, — Асвер прикинул, сколько тех щепоток понадобится для начального запаса.

— Двухсотая, — Аверий досыпал в баночку, дойдя до кассы и отправив волколака обратно наверх. — И сотая за фейерверк, если берёшь.

— Ну это совсем недорого, — Асвер вытянул из подсумка кристалл с запасом энергии, по беглым подсчетам, потрачено будет совсем немного. Но снаряжение патронов откладывалось, вместо занимательных опытов с пиротехникой придется повозиться с раскрытием ограбления. Ну а что поделать, взял обязательства — изволь исполнить.

— Не отсчитываешь? — несколько удивленно спросил Аверий.

— Не та школа, — поморщился дракончик, — Не научился еще, в общем. Доверяю тебе.

Аверий, немного удивленно приподняв брови, все-таки отсчитал положенную долю энергии. Асвер в этом и не сомневался — в конце концов, всегда можно спросить у той же Вартарры, сколько осталось в кристалле, и если продавец пожадничал, взял больше — с чистой совестью положить болт на сорок два на взятые обязательства. И сам Аверий этого не понимать не может.

Выходя из пиротехнического магазина, Асвер ещё раз оглядел небо, не объявились ли вновь шпионящие души. Но произошло нечто ещё более диковинное и неожиданное. С парапета алхимического завода на Асвера спикировала чёрная тень — вот так, без своего обладателя. Отчётливо видимая энергетическим зрением, бесплотная, но вполне справляющаяся с материальными объектами птица, будто дымящаяся чёрным пламенем, ухватила через ткань подсумков хлоратитовую шашку и протащила её наружу, веря в себя и не видя препятствий. Ещё одна вредная птица попробовала ухватить свежеприобретённую баночку. С чего этих теневых потянуло на взрывчатку?!

— А-а, чтоб вас… — Асвер выхватил кукри и взмахнул им, пытаясь попасть по птице. Той полоса грамотно закаленной и остро отточенной стали никакого вреда не причинила, и потому пришлось пойти на эксперименты.

Быстро вспоминая утренние уроки Вартарры, Асвер "ухватился" за шашку телекинезом. Левой лапой он продолжал удерживать баночку, и тень пока не могла выдернуть ее из пальцев дракончика. Птице, ухватившейся за шашку, не хватало сил выдернуть ее из цепкого хвата телекинеза… но и пепельно-серому туристу не хватало концентрации, чтобы вернуть законное имущество! Перетягивание завернутого в промасленную бумагу бруска не могло длиться долго, и Асвер решился на ненадежный шаг.

После заточки даже на бритвенно-остром лезвии остаются небольшие выступы, зубцы высотой в сотые доли ногтя. На этих зубцах дракончик начал стремительно наращивать тончайший слой энергии, затем еще один, и еще — и последний слой уже вибрировал с ультразвуковой частотой. Еще не зная эффекта, Асвер вновь рубанул клинком по энергетическому телу загадочного вора, в последний момент сбросив часть вибрирующей энергии в загадочного вора.

Эффект оказался вовсе не всесокрушающим, но действенным — в энергетике птицы появился заметный разрез, края которого так же начинали вибрировать и заметно изменять окраску. Хватка когтей на шашке хлоратита ослабла, и дракончик уже смелее рубанул по второй птице, все пытающейся выцарапать заветную баночку с местным бездымным порохом. Первая птица между тем уже выпустила трофей и попыталась сбежать, но энергетический "вирус" все быстрее захватывал позиции. Стряхнув с кулака остатки энергетических "лап", Асвер телекинезом вернул в подсумок шашку и отошел на несколько шагов в сторону. Было интересно посмотреть, что дальше будет с наглыми воришками, и не придется ли отбиваться от них вторично. Но нет — они рассчитывали только на внезапность нападения, и, получив первые раны, попытались улететь, беззвучно каркая клювами. Несколько драконов из прохожих-пролётных обратили внимание на короткую борьбу, пара полетела за теневыми фениксами, а одна — чешуйчатая самка с голубоватой чешуёй, белыми пластинами и пышной белой гривой — обеспокоенно обратилась к Асверу:

— Всё в порядке, ничего стянуть не успели? — судя по голосу, она была не намного старше тела Асвера, но всё равно слегка выше.

— Был бы я чуть помедленнее — точно бы стянули, а так — нет, не успели, — после потери способностей к магии Асверу пришлось сильно налечь на физику, в первую очередь полезную при малых габаритах скорость реакции. Лишь благодаря этому он отделался лишь легким испугом, — Что это за нечисть такая? Сколько в Нашаре обретаюсь, никогда не встречал даже чего-то подобного.

Параллельно с диалогом дракончик снова начал экспериментировать, на этот раз — со снаряжением. Случайно получившееся поле вибрирующей энергии на коже подсумков держаться не хотело, а вот на металлических заклепках, ременных пряжках и кронштейне подвеса карабина удерживать его получалось без особых энергетических затрат. Это, правда, требовало некоторой концентрации, но вовсе не запредельной, есть хороший повод потренировать способности к концентрации.

— Да так, теневые фениксы, — драконица развела крыльями, как буто такие тварины тут не реже — и не опаснее — комаров. — Нападают на разных вредных драконов со взрывчаткой. Вот тебе, например, зачем бомбы? На них же подорваться и помереть можно! А фениксы о драконах заботятся, сами же они не могут взять и отказаться от взрывоопасных веществ. Что и говорить, некоторые варвары до сих пор души разумных используют! — она показала когтем на "проверочную энергию" вокруг ствола.

— А тебя это удивляет? — Асвер присмотрелся к собеседнице внимательнее. Форма морды у неё была покороче, чем у других драконов-горожан. Приезжая? Но даже сам Асвер меньше удивлялся странностям местной валюты, когда о ней узнал. Его куда больше восхитил рассказанный Сэмэном случай, как "после революции" в далёкой области его страны использовали в качестве платёжных средств винные этикетки с подписью и печатью тамошнего наместника.

— Да ничего удивительного для такой кровожадной и развратной расы, как драконы, — чешуйчатая презрительно фыркнула. — Но тебе-то зачем им подражать?

— Технику безопасности надо соблюдать, тогда и не подорвешься, — хмыкнул дракончик, припоминая рассказы землян о неосторожном обращении со взрывчаткой, в том числе и самодельной. Оторванные взрывом пальцы были далеко не самым печальным итогом, — А что до подражания… я здесь живу. И мне нужно что-то кушать, а сейчас, когда за периметр стен никого не выпускают, охотой не прокормишься.

"Интересно только, где ты сама пропитание добываешь?" — подумал Асвер. С такими убеждениями в Нашаре прожить тяжеловато, как-то выкручиваются разве что христиане, и то между собой. И оговорка про кровожадно-развратных драконов, как будто она сама вовсе не дракон. Или еще не осознала себя драконом, Асвер после инициации Теневого облика привыкал к новым обстоятельствам несколько дней. Но в Нашаре вроде бы уже давно не практикуют смену облика. Лет двести назад, если верить историческим книгам, превращение в человека методиками, похожими на облик Тени, было частым навыком среди предков драконов. Сейчас почему-то не так часто применяют данный талант. Возможно, забылся за ненадобностью.

— Вот что закрыли город, меня саму бесит! — погрозила кулаком небу самка. Да, скорее всего дракон у неё не первый облик, жест для когтистого создания неудобный. — Я ведь мэр другого города, Холцера. Чего мне здесь делать? До южных варваров мне дела нет, ну, кроме самых вопиющих случаев. А взрывчатку ты бы… не знаю… утилизировал бы. Со всеми техниками безопасности. Я же вижу, что ты мозги ещё не растерял, потому что сперму не теряешь каждый день. А драконы думают и размножаются одним местом.

— Холцер — это ведь ещё Нашар? — Асвер вспомнил глобус в библиотеке Залена. Был, в самом деле, такой город на севере этого материка. — Там разве не драконы живут?

— Драконы, но адекватные. Без лишней скромности моя заслуга, — слегка безумная девушка подняла палец вверх. — Бесплатные медицина и образование, полная безопасность, красивые снежные просторы, чтоб больше света отражалось в Солнечные Башни и больше энергии выделялось.

— Как говорит один мой знакомый — "ничего абсолютно безопасного в природе не существует", — хмыкнул Асвер, — В том смысле, что даже на собственной кухне есть риск фатально поскользнуться на случайно пролитой на пол воде.

"Очень уж ты молода для мэра", мысленно добавил дракончик, прикидывая, кем же на самом деле является незнакомка. Вероятность того, что она сказала правду, была совсем незначительной, но сбрасывать ее со счетов тоже не следовало. Может, она — действительно мэр. А может, просто желает произвести впечатление… только понять бы еще, для чего.

— Но усугублять зачем… — попыталась она ещё что-то втолковать, но бросила, махнула рукой и крылом одновременно. — Вобщем, я за тобой ещё прослежу. Если раньше не выберусь из этого города. А то, по слухам, его хотят утащить на нижние слои. Всё из-за вредной Инанны! Если бы я её победила, ничего такого бы не было! Ну, пока! — взлетела драконесса и полетела в сторону порта. Теневые птицы последовали за ней по бокам, как домашние животные.

"Да и мне за тобой последить немного надо", — подумал дракончик, взлетая следом. Был даже формальный повод — поиск кузницы. По факту же никто не помешал Асверу подняться повыше и, усилив зрение, отследить, в какое здание в порту вошла загадочная драконица. Тщательно запомнив особые приметы дома и окрестностей, Асвер развернулся и взял курс на Базу — дом Залена.

— Ну как, успешно сходил? — участливо, но не без ехидства спросила встретившая его прямо на входе Эрна.

— Очень даже, — несколько отвлеченно кивнул Асвер, — К кузнецу не попал, но пороха закупил, да и кое-каких проблем на собственную шею собрал… — к этому моменту он уже дошел до гостиной.

— Каких проблем? — озабоченно спросил сидящий в кресле Зален.

— Пока сам не знаю, — честно признался Асвер, — Скажи, будь ласков, что тебе известно о теневых фениксах? И вообще, есть ли в Бабилиме и окрестностях группировка, которая может оставить вот такую подпись? — дракончик продемонстрировал рисунок сгорающей птицы.

— В Бабилиме я давно не был и что-то утверждать не могу, — держа принятый у Асвера рисунок телекинезом перед собою, Зален, сверившись с варетом, отправился в библиотеку, — а теневых фениксов использовала Нардея, гувернантка Инанны, когда та ещё была сар-волод. После возвращения из Блёклой Академии, что в измерении Тени, Нардея убежала на север и основала там город, набирая жителей из похищенных нашаран — тех, кто соглашался ей служить, чтоб не превратиться в ледяную статую, — взяв одну из книг с полок, быстро найденную благодаря варету, Зален протянул её Асверу.

— Какой ужас, — охнула Эрна. — Ясно тогда, почему жители Холцера даже для нас выглядят безумцами.

— Нардею Инанна убила, — Зален показал в книге на иллюстрацию с той девочкой, которую видел Асвер, — сейчас Холцером правит её последовательница Асара, тоже умеет создавать теневые формы жизни. Говорят, даже разумные, вроде драконов, — показал Зален иллюстрацию в другой книге, с другой драконессой, впрочем, несколько похожей на Нардею. — Но Асара подчинена Инанне уже долгое время, налоги платит, поэтому в культуру Холцера Тёмные не вмешиваются точно так же, как и они не вмешиваются в нашу.

Много истории

В странах, где каждый день зеленеет трава и и листва — под ярким солнцем или свежим дождём — снег и зима это нечто чуждое, сверхъестественное и враждебное. Природа леденеет и засыпает, будто умершая. А когда за летом не следует осень, невозможно сказать, ждать ли весну после зимы…

Горный лес с высоты походил на мелкие, блестящие кристаллики, растущие на выщербленном остром камне. Но Раяру, синему чешуйчатого дракону с золотой гривой и такими же пластинами животе, было не до любования пейзажами. И Раяра, и его белошёрстую подругу Арверу подхватили в облака твари, что раза в три превосходили драконов по размеру и напоминали своим видом громадных птиц, слепленных самой Тьмой из клубящейся тени. И на её же творение походила чёрная цитадель, к которой эти птицы тащили свою добычу, чтобы ссадить на взлётном балконе перед мохнатой драконицей тёпло-ярких тонов шерсти.

Арвера, робко оглядываясь по сторонам и ещё неспособная поверить, что её не заклевали и не разорвали когтями. Раяр тоже недоуменно приподнялся, оглядываясь по сторонам.

— Такого я ещё не видел… — шепнул он спутнице, оглядевшись.

— А я такого и представить не могла, — самка в свою очередь взглянула на фигуру разноцветной драконочки и прижалась поближе к Раяру. Она уже успела убедиться в том, что по характеру все жители Нашара — самые разнообразные личности. Могут спокойно вести переговоры, могут палить без причины, а могут и душу отобрать просто так. Несмотря на то, что трусливой Арвера отродясь не была, близость Раяра дарила самочке спокойствие.

— Ещё бы… — с добродушной улыбкой ало-оранжево-жёлтая драконесса проводила улетавших обратно за горы птиц. — В Нашаре Тьма не настолько могущественна, чтобы создавать подобное великолепие. Но зато здесь, в Холцере, обитает неё её воплощение, а Она Сама. Её силами возведён этот замок, сотворены Ледяные Фениксы, что летают по Нашару в поисках достойных служения Тьме. И вы — определённо одни из них. Тьма знает, Раяр, что ты даже под гнётом тиранши Инанны, поддерживающей свой убийственный режим, был за науку и против лишнего насилия. Даже от использования душ тебя удалось отучить.

— Но что Тьма от нас хочет? — Арвера взяла за предплечье Раяра, складывая на спине свои белые крылья с металлическим каркасом и шарнирами вместо костей и суставов. Цветастая захватчица усмехнулась, наблюдая за беспокойством её "гостей":

— Великая Тьма хочет освободить вас от тирании Инанны! Поэтому она собирает новых жителей. Те, кто чисты душой и разумом, смогут присоединиться к новой страничке истории драконов уже сейчас, а другим придётся подождать очищения. Не волнуйтесь, вы в полной безопасности и вас никто не тронет, разумеется, если вы сами не начнете нападать…

Из-за при открытой двери в замок, послышался властный и немного недовольный голос:

— Кири, прекрати уже эти разговоры ни о чём и проводи будущих горожан ко мне. Ты всегда успеешь с ними поболтать после меня.

Раяр прошёл ко владелице позвавшего голоса, Арвера последовала за ним. В ледяном зале дракон увидел на величественном элегантном троне драконессу с голубоватой чешуёй и белой кудрявой гривой. Глаза драконессы были больше, чем у её сородичей, и в них особенно выделялись большие круглые чёрные зрачки, обведённые фиолетовой радужкой.

— Я тебя помню… — Раяр тихо воскликнул. — Мы друг друга спасали по пути в Утгард. Я тогда ждал, что ты полетишь за мной.

— Ты не сообразил того, что тогда я этого ещё не умела? — Высказала драконесса несколько гневливо, но потом успокоилась. — Впрочем, с тех пор я научилась многому. Знания воистину сила. Они и позволили мне стать Тьмой. И ты, Раяр, не безнадёжен, поскольку тоже это знаешь. Ну так как, готов помочь Тьме создать идеальное государство драконов, которое не зависит от душ, доброе и справедливое?

— Чем же ты заменишь души? — Поинтересовалась Арвера, постукивая хвостом. Хотя слова от этой Воплощения Тьмы шли благие, от неё веяло и потусторонним холодом.

— Обычным серебром. Все разумные цивилизации используют монеты, и драконы тоже начнут. А вот передачу энергии безопасной для всех техномагией наладите вы. Я про вас многое знаю, про ваши успехи и развитие тоже. Но наука должна служить миру, спокойствию и гармонии, а не амбициям саров. И у вас есть шанс встать во главе нового, светлого мира, так как даже Инанна вскоре перевоспитается и примет Тьму — когда до Инанны дойдёт очередь.

— Пока что души ничто не может заменить, — весомо заметил Раяр. — Они дают нам слишком многое! Вся экономика Нашара держится на душах и даже если мы сможем отказаться от них, то будем делать это постепенно!

— И не будут драконы звенеть металлом, — добавила Арвера. — И как это вообще будет выглядеть? Разве может драконья лапа разбираться с мелкими монетами?

Сидящая усмехнулась, у неё явно было все схвачено:

— Души- это энергия, а энергию можно получать из всего, чего тебе хочется. Я научилась получать энергию из света. Она такая же мощная, как и от ваших душ. Если монополия на продажу энергии будет только у государства, то это сведет к минимуму убийства ради душ. И души выйдут как валюта из оборота. А теперь о монетах… Моя дорогая, ты думаешь, монетки будут с чешуйку? Нет. Они будут удобны для лапы дракона. И серебро гораздо проще зачаровать. Я долго продумывала, как все будет выглядеть. И я позабочусь, чтобы жизнь стала как можно лучше для всех нас…

Речь Нардеи прервало появление желтой пушистой драконихи. Уверенной и какой-то загадочной походкой она миновала зал и приблизилась ко всем. Хоть и аура её была пугающей, но вот блюдце с чашкой на голове смотрелись забавно.

— Звали? — промурлыкала она.

— Да, да, конечно, — обратившись уже к гостям, снежная пояснила: — Это Агвира, наша местная творительница волшебного чая. Она поможет нам определить, подходите вы или нет. Чаёк ваша харизма не обманет. Итак, когда вы выпейте чай, с вами ничего не произойдет, если вы чисты, а если нет…

— …То вы умрете, — перебила чайноголовая.

— Аги… Агвира, перестань, пожалуйста, ты их пугаешь.

— Отведайте и вы своего напитка, — Раяр снял чашку с головы драконессы и передал её Нардее. — Нам тоже интересно, насколько вам можно доверять.

— Умно́, - чешуйчатая приняла чашку и совершила глоток, потом вернув посуду Раяру. — Теперь ваша очередь.

После демонстрации Раяр пугаться не стал и тоже попробовал напитка, стараясь не обжечь горло. Травы в чаю почти не ощущались, да и эффекта никакого не произошло. Так же и у Арверы.

— Допустим, мы можем друг другу доверять… — обладательница протезированных крыльев нерешительно вернула чашку на поднос, и довольная служанка ушла из зала. — Но хочу заметить, что единственный способ поддержать монополию государства на энергию — лишить всех остальных драконов магии.

— Именно так, — подтвердила Нардея. — Но не всей магии, а только "вампирской". Она совершенно не нужна и только вредит, искушая убивать лишь ради энергии. Под моим началом будут вестись лишь гуманные войны, в которых проигравшие не погибают, а перевоспитываются и переходят на мою сторону. В таких войнах будет использоваться совершенно иная боевая магия — не убивающая, а надолго парализующая. И потом, когда конфликт исчерпает себя, с пленными будут постепенно проводить работы, обучая их жизни в здоровом обществе. Приобретение живого дракона в союзники сложнее, чем энергии его души, но гуманнее и полезнее.

— В этом я соглашусь… — Раяр расправил крылья вверх. — Я был на войне и видел много ненужных смертей. Убийство нельзя исправить. Возможно, стоит помочь тебе сотворить здравый мир.

— Да уж, — Арвера кивнула, даже после чаепития не теряя всех подозрений. — Мы за тобой присмотрим.

— А я за вами, — Нардея, улыбнувшись, встала и пошла к балкону. — Для начала, помогите мне наладить светосборники…


***


— Вот здесь снег упорно не сходит, — Керидвен, бело-коричневая пернатая самка с разветвлёнными рогами, показала Инанне на северную область иллюзорной карты Нашара. Множество разведывательных душ, разосланных по стране, парили высоко в небе и передавали картинку, которая сейчас выдавала громадные области, захваченные неестественной зимой. — Меня, как экософа и как Светлую, это всё крайне беспокоит.

— Значит, виноваты не кракалевны… — Инанна задумчиво дотронулась пальцем до подбородка.

— Скорее всего виноват тот, кто похищает на границах драконов, — Зорат, сидя у Трона, привалившись спиной к его боку, листал светившуюся книгу. — По сотне в день! Ни в какие рамки не укладывается.

Рыжая обернулась к нему:

— Не вижу здесь ничего забавного. Такого раньше не происходило! Один-два… десять, но не столько! — Она склонилась над картой, рассматривая её. — Если снег здесь удерживается каким-то обнаглевшим негодяям, то его определённо стоит остановить… Но что могло случиться с его или их пленниками? — рыжая стала пристально разглядывать странную местность. — Нужно послать туда драконов на разведку. Выяснить, что здесь происходит… — она на секунду задумалась. — Или полететь мне самой.

— Это не самая лучшая идея, которую мне приходилось от тебя слышать, — заметил Зорат.

— Детёныш не помешает, не волнуйся. Тем более, одна я не полечу, — последние слова Инанна произнесла таким тоном, что чёрно-красный только вздохнул.

— Может, мы всё же пошлём Герусет?

— И её тоже. Пусть прогуляется… — Инанна движением лапы погасила карту.


***


— Учитывая, как часто мы собираемся по трое, вам стоило сделать меня сар-гачтарем, — Герусет вывела своих бывших врагов и нынешних друзей из пещеры, осторожно глядя на сосульки под её сводами. — Мне всё время кажется, что эта хрупкость упадёт и сломает мне хребет.

— Для тебя будет ничего нового, — Инанна дрогнула, сходя на холодного камня на ещё более холодный снег.

— Благодарю за заботу… — Герусет ступила на снег, после чего зажмурила свой правый, живой глаз, и левым омертвевшим осмотрела окрестности. — Враждебных аур я не вижу, но расслабляться не советую. Хватит с меня внезапных нападений! А ты тоже, Зорат, Дурак! — теперь уже оба глаза взглянула на чёрно-красного. — Беременную жену вперёд пустил, а сам за её хвостом спрятался!

Зорат еле успел проскочить, прежде чем несколько сосулек и в самом деле сорвались, разбиваясь с глухо-стеклянным звоном. Отряхнув перья, кобник придирчиво присмотрелся к молчаливому промёрзшему лесу:

— Иногда безопаснее лететь первой. Например, когда за тобой гонится превосходящий противник. А здесь, рядом, Тьма. Много её фоновой силы. Вероятно, встретим и Воплощение.

— Так и не хочет "наша мама" мирно жить? — Инанна проявила свой меч из ауры, Герусет отставать не стала, хотя в непосредственной близости не было никого.

— Значит, уговорим аргументами сильнее, чем в прошлый раз, — взлетел Зорат первым, и уже остальные — за ним. До эпицентра тёмной энергии было недалеко.

Полёт выдался на удивление тихим. Местами над заснеженной землей парили малые и большие фениксы, но даже замечая пролетавших, они не придавали им значения. Местность, казалось, приветствовала гостей. Но спокойствие прервала резкая табличка в воздухе "стоп", в которую весь отряд чуть не врезался.

— Куда летим и чего хотим, да и вообще кем являемся? — поинтересовалась кудрявая, видимо, охранница данных земель.

— Тут целый организованный лагерь… — Герусет невесело глянула на мерцавшую руну знака, но не остановилась. Драконам в принципе тяжело зависать в воздухе, тем более на скорости.

— О сарах что-нибудь слышала? — Инанна предусмотрительно покрылась щитом, как и остальные из её группы, и вынудила яркую драконессу лететь за собой, чтобы продолжить диалог. — Вот прилетела сюда узнать, что за безобразия творятся в моей стране и по какому праву сюда похищают драконов!

— Сары, сары, сары… Хм… — кудрявая задумалась, а потом выкрикнула в понимание. — Так ты Инанна выходит? А это твоя охрана?

— Ладно ещё меня не знать… — пробормотала Герусет. — Но Зората… Ты слишком переусердствовал со скрытностью, Дурак.

— Инанна из таких драконесс, что без охраны не летают, — Зорат ответил пограничнице. — Ну а ты кому служишь?

— Я служу самой Тьме, к которой вы и направляетесь, так как Тьма просила вас пропустить, да и вообще показать дорогу, я вас провожу до неё, она давно вас ждет, — говорящая ещё раз задумалась немного. — Вернее, она ждала Инанну, а вот на счет вас двоих я не знаю.

— Тьме? — зрачки Инанны сузились, а хвост хлыстом щёлкнул по воздуху. — Тьма убралась с этой земли, обещав оставить мой народ в покое! Если ты говоришь от лица Тьмы, то, похоже, Тьма начинает страдать раздвоением личности!

— А ты удивлена? — Зорат взлетел повыше. — Мы сами парочку "Тьм" уже… побеждали.

— Значит, это были не настоящие, — уверила бежевая с красно-жёлтой гривой проводница. — Тьму победить невозможно, потому что на Ней держится весь мир.

— Зачем Тьма похищает драконов? — Герусет вернула диалог к сути.

— Чтобы освободить их от террора и дать заслуженную тихую и спокойную жизнь, где они смогут развиваться и проявлять свои таланты, где все будут работать на благо общества! При этом достойных никто не держит, они могут уйти, если посчитают нужным.

— Что ещё за недостойные? Кого вы считаете имеющими больше права на жизнь, чем других? — Инанна продолжила вопрошать, еле сдерживая гнев. Собственная воля дала бы слабину здесь, но её что-то поддерживало.

— И что с остальными происходит? — добавила Герусет.

— Нет, все имеют права на жизнь, просто есть драконы… — кудрявая подбирала слова, — у которых есть психические отклонения и травмы детства. Таким сначала лучше пройти реабилитацию. И потом, со здоровыми мозгами, они смогут спокойно жить со всеми. Так что никто не ущемлён в правах, все одинаково ценны.

— Это всё настолько относительно, что любую черту характера и проявление индивидуальности можно назвать психическим отклонением, — Зорат посмотрел вперёд, на далёкие чёрные башни, к которым летели драконы.

— Вы же понимаете, о чём я, — вздохнула проводница. — Только о том, что вредит другим драконам или ещё кому-либо.

— Тем не менее, вмешиваться в мозги моих подданных без их спроса — это объявление войны, — Инанна хотя и не нападала, но её слова отдавали не меньшим холодом, чем снег на ветках деревьев в лесу под нею. — Особенно в подобных масштабах.

— Вмешиваться в мозги? Я вас умоляю. С ними просто беседуют и не более. Никто не лезет к ним в мозг без их согласия. "Все можно вылечить разговором и чашкой чая". Так говорит у нас Агвира — главная по решению таких проблем.

— Их хватают явно без спроса, — возразил Зорат, — иначе бы они успели собрать свои вещи перед пропажей.

— Зачем им все эти средневековые экспонаты? — хихикнула драконесса. — Всё самое важное дракон имеет при себе, в карманном измерении.

— Чаи разные бывают… — между тем пробубнила Инанна, вспоминая ту драконессу, которая предлагала сарам чай на площади перед решением конфликта с Намирой. Было странно, что разгорячённые драконы её не разорвали, но если бы они согласились на её предложение и полетели бы обсуждать дела не во Дворец Сталагмитов, а к ней, было бы ещё страннее.

— Ага, — поддакнула Герусет. — Например, с купоросом. Или с глючихой. Или с другими "возжигающими желание" травами.

— Знаете, все бывает разным. Так что перестаньте смотреть на ситуацию однобоко и искать зло. — Тем временем, драконы уже были у замка и спокойно приземлились на смотровую площадку. — Мы на месте. За той дверью вы сможете поговорить с Тьмой. Если вы не будите нападать, вас тоже никто не обидит.

— Очень на это надеюсь, — Инанна приземлилась на площадку и отсалютовала проводнице проявившимся в лапе мечом — без агрессии, но показывая превосходство. Провожатая фыркнула и улетела, даже не приземляясь, а вот другие сары встали по сторонам от вошедшей в обитель Тьмы Инанны.

В конце просторной комнаты напротив двери стоял трон, где и сидела Сама Тьма — Нардея. Она мило пила чай в присутствие Агвиры. Она не стала отрываться от чашки и прерывать свой глоток. Лишь после него, снежная подняла голову и посмотрела на гостей.

— Здравствуй, Инанна. Как долетела? — Проговорила сидящая таким тоном, как будто они давние друзья. — Чаю?

— Нет, мой народ, пожалуйста, — Инанна провела кончиком меча над полом. — Если ты думала, что сможешь спокойно отдыхать, воруя драконов — разумных существ, за которых ты сама выступала — то нет, я подобного не спущу. Если у тебя есть настроение решить вопрос мирно — я приму у тебя своих Тёмных назад к себе. Хотя самой бы весьма хотелось привязать тебя к стулу, а то вдруг ты споткнёшься, как в прошлый раз…

— Ты хочешь свой народ назад, не так ли? А вот он к тебе не хочет. Я не держу тут драконов, все здоровые могут вернуться под твой террор и дальше страдать. Не веришь? Можешь пройтись по улицам и спросить. — усмехнулась Нардея.

— Я и не спорю, что можно их убедить в том, какая я злая. Но как ты сама увела у меня драконов, так и я у тебя попытаюсь. А прежде — покажу им, что ты не тот лидер, за которым им бы хотелось лететь, — Инанна проявила во второй лапе Жезл. — Как говорила одна из твоих послушниц, "настоящую Тьму нельзя победить". Давай проверим тебя на качество Темноты!

— Я не говорила им, что ты зло. Ты просто дракон, у которого было грустное и печальное детство. Если бы основа моей политики было то, что ты зло. Я бы давно потеряла власть. — Нардея было встала и приготовилась к битве, но вдруг, что-то как будто огрело её по голове. — Подожди-ка… Ты что, беременна?

— У меня весь народ в опеке, не только свои дети, — Инанна усмехнулась и, воспользовавшись замешкой Нардеи, направила на неё Жезл Боли, задев лучом из него Агвиру — этого уже было достаточно, чтобы она согнулась в три погибели, теряя сознание от болевого шока.

— А я её отговаривал переться напролом, — Зорат, будто потерявший интерес в битве, проявил сияющую книжку и перелистнул страницу. Намира однажды вытянула из Книги порядочно Тьмы, и теперь Тьма вся всосалась в неё обратно, вернув страницам гармонию и красоту тёмного звёздного неба с неяркими звёздочками. После чего Зорат захлопнул том, а Нардея упала перед Инанной на колени. Но Инанна не стала добивать свою противницу, да и Герусет запретила делать что-то большее, чем сковывание ослабевшего Воплощения энергией:

— Правильно сделал, что дал ей развеяться…

— Для демонстрации достаточно, — произнесла рыжая, опуская меч. — Если я дам драконам, унесённым тобою, места в жизни не хуже, чем дала им ты, то и любовь ко мне прибавится даже большая.

— Неа. Не прибавиться. Твое государство все так же останется местом твоего произвола. Даже сейчас ты просто показала свою дикость. Ты ничем не лучше меня. А даже наоборот, — произнесла побежденная.

— Не дикость, а умение защищаться. И защищать. Будь я дикой, я бы тебя убила сейчас… Но, как говорила твоя подруга, любую проблему можно решить, выпив чай. Только разливать буду я. А перевоспитывать тебя — компетентные морды. Я хотя и самовлюблённая дура, но Тьмой себя не называю и не обманываю драконов, — Инанна кивнула Зорату, чтобы тот попробовал телепортацию — не хотелось тащиться по воздуху с пленницей. Но кобник махнул лапой:

— Мы ещё не со всеми разобрались.

— Нападать без нормальной беседы — дикость. Нападать тройкой лучших на одну — дикость. Быть такой не понимающей и бескомпромиссной- дикость. Ты и есть дикость. Аки бог, по правилам которого должны все жить… И я не называла себя Тьмой. Ни разу, — возразила Нардея. В её глазах загорелся уже знакомый огонь мести. Она собиралась свиснуть, чтобы призвать помощь к себе, но…

— А ну- ка всем стоять и не двигаться! — раздалось из угла комнаты, где уже вместо пустоты была фигура маленькой розовой драконихи.

— Ещё одна самоненазванная Тьма? — Инанна оставила Нардею у Герусет и обернулась к появившейся. Хотя она и по энергии, и по внешности напоминала скорее не воплощение, а… Одну драконессу из древней легенды. Была такая героиня, которая летала по Нашару и подвергала испытаниям своих избранных, чтобы определить, достойны ли они её покровительства.

— Что? Тьма? Я тебя умоляю, сдался мне этот титул? У меня есть свой, — коварно усмехнулась новенькая, приземляясь на трон. — А теперь, проясним парочку моментов. Что ты собираешься сделать с… ней? — розовая игриво указала когтем на Нардею.

— То же, что она хотела сделать со мною. Перетащить всё население из её страны в свою, устроить их там на лучшие посты, а саму Нардею убедить в том, что не нужно из-за старых обид перекраивать политику. По-моему, это справедливо, — Инанна развела крыльями и лапами с оружием.

— Забавно, что ты говоришь о справедливости, если вспомнить, как ты с ней поступила. Да и вообще. Ты хоть смотрела, что она сделала для народа? В отличие от тебя, она посвятила народу всю свою жизнь. Она бросила все ради этого. А теперь, вместо того, чтобы просто прогуляться с ней по городу, как она и планировала, ты приводишь их и нападаешь. Это так… мило, — загадочно протянула незнакомка. — Ты всегда любила только себя.

— Я полагаю, ты тоже вообще не гуляла по Нашару и не знаешь, как тружусь я. Наверное, в твоей реальности Нашар полон разбойниками, которые убивают друг друга по десять штук в день ради выпивки. Нардея бросила себя? Что у неё было, дерево на улице? — Инанна хохотнула. — Такую себя я бы тоже бросила. Но ради страны я и беременной готова возвращать драконов на место. Ты и это обратишь в недостаток, но мне всё равно. Мои дела уже совершены и принесли Нашару спокойствие. Пересобирать всё ради другой валюты — это не благая революция, а просто перевод власти в другие лапы.

— Как же сильно ты ошибаешься. А работая беременной ты лишь убиваешь своего ребёнка, показывая, как сильно ты его ненавидишь. Не хотела бы, чтобы ты была моей матерью. Ты можешь жертвовать своей жизнью, она твоя, но твой ребёнок незаслуженно страдает сейчас. Ты ужасная мать. Кстати… По этой причине у Нардеи нет семьи. Она не хотела рисковать детьми. Она никем не хотела рисковать, по этому сражалась с вами одна, чтобы никто не пострадал. Но вы и без этого умудрились навредить мирной Агвире, которая и мухи за всю свою жизнь ни обидела. Так что, не вижу благородства в риске другими для своих целей.

— В нежелании заводить семейные связи, чтобы тебя не шантажировали, благородства не больше, — Инанна продолжала спорить и обличать. — А от кого я слышу все эти упрёки? С твоим могуществом, если бы ты желала помогать драконам, ты бы убила Герусет раньше меня, прекратив её тиранию, спасла бы драконов от нападения людей, не допустила бы появление деструкторов, отвела бы навов, сожравших столь многих, и подземных, что пытались уводить нас в рабство… Но нет, все проблемы за последние триста лет приходилось решать мне! Нардея хороший момент выбрала, чтобы прилететь в уже успокоившуюся и счастливую, безопасную страну, где детёныши в в кое-то веки могут спокойно и мирно спать… И вот — меня объявляют злодейкой! Кого-то мне пришлось убить ради дела, и то, большинство уже вернулись вменяемыми, как та же Герусет. Ну давай, если тебе больше интересно ввергать страну в хаос, убей меня, или мозги промой, поставь на трон свою любимицу — посмотрим, как она удержит страну и многие ли ей поклонятся.

— Дорогая моя Инанна. Мне глубоко плевать на политику, смерти и прочее. Я просто живу и развлекаюсь. И тут бы я не появилась, если бы не одно но. Я вас двоих столкнула для веселья. И это правда было невероятно! То как Нардея рушила все. Как противостояла тебе. Как ты одарила её теми же травмами, что и тебя. Как Нардея посвятила свою жизнь тому, чтобы показать тебе, что все может быть иначе! — розовая драконесса уже не скрывала свой смех — З..Знаешь что она хотела сделать? Помочь тебе! Правда уморительно? — теперь говорящая уже глотала слова от своего злорадного хохота. — И-и-и посмотри к чему её это привело? Я всегда говорила, что добро до хорошего не доводит. Если бы она просто убила тебя, все было бы го-о-ораздо проще. У вас такой сложный мир. Хм. Ну или ты могла бы её сразу прирезать. Ты же знала, что она вернеться. Ты её пожалела из жалости, а она из-за своего понимания. Вы обе такие дуры.

Нардея, посмурнев, распалась на дымку и развеялась, чтобы собраться уже в другом месте комнаты:

— Вся ваша агрессия теперь видна, крылатые скоты! Только и можете решать проблемы, убивая неподвластных! Именно этим я и лучше!

— Кто сказал, что мы тебя убьём? — Инанна перескочила к Нардее, но та снова расформировалась, проявившись уже на троне:

— И я вас не убью! Вас остановят мои друзья. У меня они есть, я же дружелюбнее вас!

С этими словами из дальних переходов и со взлётного балкона в зал ворвалось множество существ, состоящих из мерцающих фиолетовым теневых клубов. Среди них были и птицы, и драконы разных размеров. Огромные крылатые из тьмы, не пролезавшие во вход, распадались на несколько подобных существ и окружали вторженцев.

Ярость, клокотавшая в груди Инанны, не поддавалась описанию. Ей уже надоело, что находятся драконы, которые всё решают за неё, и уж тем более, ещё и требуют подчинения! Да ещё и обзываются… Нет уж, даже оберегая своего потомка, Инанна не могла спустить такого! Но её опередил Герусет — он резко пролетел вперёд, распространяя вокруг своего тела искривляющее пространство кольцо, которое медленно вращалось, сверкая небольшими вспышками и переливаясь волнами энергии, что пробегали по нему против вращения.

— В прошлом я был беспощаден к врагам… — коротко рыкнул он, оглянувшись на Инанну. — И сейчас не буду.

Рыжая не успела понять, что произошло, как кольцо энергии охватило её тело, лапы и крылья, удерживая самочку на месте, в то время как в лапе Герусет появился острый клинок, который дракон выставил перед собой и ринулся на возомнившую о себе пособницу Тьмы. Герусет прищёлкнул когтями:

— Где-то я это уже видел… — многозначительно прошипел он, вглядываясь в Нардею. — Всего-то множество сущностей, заключённых в единую оболочку. С этим справился бы даже Зорат.

Он взмахнул мечом, перехватив его над головой, развернул лезвием вниз и наискосок вонзил в пол. Инанна едва удержалась на копытах, трон под Нардеей задрожал, заставив драконицу вцепиться в него, чтобы удержать равновесие. В зале поднялся невообразимый шум, треск и грохот. Сверкнув левым глазом, Герусет сильнее надавил на рукоять меча и зловонный трупный запах наполнил помещение, пока шерсть серого дракона слетала на пол, обнажая глубокие рубцы и гноящиеся раны, покрывавшие его тело от головы и до хвоста. Высвобожденная жизненная энергия отразилась в омертвевшем глазу Герусет и угасла, переходя в её лапу, а по ней — через рукоять на остриё клинка.

— Лучше бы нам всем убрать оружие, иначе ты лишишься многих друзей, — предостерёг Нардею Зорат, прикрывая свой чуткий нос лапой.

— Вы первые, — Нардея щёлкнула по трону хвостом, приказав теневым духам сомкнуть кольцо.

— Слушаюсь, — Зорат положил ладонь на страницы книги… и её сияние разлилось на весь зал, дырявя монстров. Книга начала с неимоверной силой всасывать всю Тьму, что находилась в комнате. Не имевшие собственной воли создания просто стекали туманом в книгу, Нардея тоже слабела, еле хватаясь за свою энергию.

— Пожалуй, надо было прирезать, — Инанна ткнула Жезлом Нардее в висок, сразу отрубая её нестойкий к боли мозг. — Но тогда я бы не встретилась с тобой!

Пока Инанна отвлекала диалогом Равру — драконессу из легенд — Зорат снова готовился, и время даром не потратил. Теперь книга, вернувшаяся в положение равновесия, начала новый цикл. Но на этот раз из Равры вытягивался весь её хаос, а звёзды на страницах и обложке начинали плясать и мигать. Герусет, так и не воспользовавшаяся своим мечом, ускорилась и метнулась к Равре, желая вонзить клинок ей в грудь. Но засмеявшаяся драконесса оказалась бесплотной, как воздух, для оружия сара.

— Умирать мне — слишком скучно! А на вашу смерть я бы посмотрела! — Равра махнула лапой, ударяя ей в голову Герусет. Та попыталась закрыться клинком, но для Равры он был всё таким же бесплотным. Как и голова Герусет — но после проведение когтистой ладони через неё чёрно-белая упала без сознания. — Я не играю в стороны морали, Зорат! Я выше этого, так что можешь не стараться!

— Да, но в одну сторону ты заигралась, — заметил тот. Книга в его лапах сама перелистнула несколько страниц, создавая вокруг драконов пелену слегка дрожащего воздуха, словно марево в жаркий день. Равра двинулась было вперёд, но едва её правая передняя лапа прикоснулась к этой стене искривлённого пространства, как сама извернулась под немыслимым углом и зашипевшая драконесса была вынуждена отступить, растирая запястье.

— Неплохо, Зорат! — прокомментировала она и посмотрела в сторону Герусет. Чёрно-белая вдруг зашевелилась, подогнула лапы, а после встала во весь рост и посмотрела на Зората закрытыми глазами. — А как ты справишься с этим?

Замахиваясь подобранным мечом, Герусет прыгнула на защитное поле, не обращая внимание, как трещат её кости. От того, что они ломались, движения полумёртвой крылатой становились лишь более плавными и верными.

— Это на тебя, ты спец по Герусетам! — Зорат ненадолго отвлёкся от книжки, отбивая собственным сияющим мечом удар Герусет. Горевший солнечным пламенем меч Зората треснул и переломился, но зато оружие бывшей тиранши потеряла свой мертвенный ореол. Утробно зарычав, та кинулась на дракона, но тот перехватил том поудобнее и, слегка пожалев дракона, ударил томом по наглой морде, отбросив Герусет прочь. Убедившись, что это привело к повторной потере сознания, чёрно-красный обернулся к Равре и тут же подрагивающее поле двинулось по направлению к ней, зажимая в своеобразное кольцо.

Розовая драконесса, пока остальные дрались друг с другом, успела подготовиться, и второе прохождение через энергетическую грань прошло для неё легко. Равра решительно прыгнула на Инанну, сбивая ту перед собой телекинезом, чтобы она не смогла отскочить или защититься. Зорат метнулся навстречу, но тоже был отброшен телекинезом. Равра упала на Инанну и ударила своей лапой ей в живот, собираясь вырвать оттуда детское тело.

Инанна завопила так яростно, что даже у бестелесного призрака дыбом встала шерсть. Рыжее тело охватило сияние гораздо более яркого, почти красного, цвета, когда направленная волей энергия перебросилась на силуэт драконессы, заставляя её лапу сначала замереть в воздухе, а затем начать медленно отодвигаться. Герусет, поморщившись и открыв глаза, изумлённо уставилась на открывшуюся ей картину — чёрная, но покрытая множеством вспышек, словно ночное небо звёздами аура детёныша Инанны сплелась с душой её матери в единый драконий силуэт, который наполовину покинул тело рыжей, заставляя Равру отступать от сар-волода. Её же силуэт уже не казался призрачным, обретая ясность и чёткость живого тела.

Инанна, которой дитя не мешало, а, наоборот, поддерживало её и боролось вместе с ней, схватила Равру за шею. Драконесса попыталась развоплотиться, распасться на множество искорок, но прежде, чем это случилось, Инанна резко дёрнула рассыпающееся тело и вжала его в книгу Зората, которую тот еле успел подставить. Равра, рыча, поглотилась в книгу, которая приобрела радужный оттенок, болезненный для глаз. Инанна, жутко устав, потеряла сияние и медленно легла на пол:

— Сказки… должны оставаться в книжках.


***


Достаточно жёстко Инанна обошлась лишь с Нардеей. Её связали покрепче прежде, чем она потеряет сознание, позаботившись и о защите от телепортации или развоплощения. Герусет предлагала убить Нардею или тоже заточить её в книгу, но Инанна сообразила для неё другое "расправительное наказание".

— Именно расправительное? — прошипела Герусет. — Надеюсь, от слова "Расправа"…

Зорат похлопал книгу по обложке.

— Это уже решать Инанне.

— Убивать её нет смысла, — рыжая драконесса пристально изучала лежащее перед ней тело. — Во всяком случае, я знаю одну драконицу, которая вполне сможет её перевоспитать.

— Ну так и отдай её мне… — засверкала глазами чёрно-белая. Инанна закатила глаза.

— Реяна в этом более… профессиональна. Я отдам Нардею тебе, но ты её лучше ей передай. Она однажды уже от неё сбегала, так что на этот раз Реяна будет аккуратнее.

После Инанна вышла к драконам, перенесённым в уже начинавшие оттаивать земли. Да, появление её понравилось не всем… Инанна заметила на себе взгляды, которые никак не получалось назвать любящими. Но она знала, как управлять своим народом. Хотя про Инанну ходило множество тёмных слухов, большая часть из них была ложью или правдой, бездумно приукрашенной недоброжелателями. Потому рыжая встала во весь рост, расправляя крылья, тем самым принимая внушительную, но и уязвимую позу. Голос её, набравший в себе силу кипящей лавы, разнёсся над головами удивлённых драконов:

— Нардея выбирала, кто из вас достоин жить, а кто "нуждается в исправлении". Но это не может решать она — только вы сами. Я рада, что вы решили попробовать иной вариант жизни, без необходимости использовать души. Попробуйте! Должно получиться. Но лишать выбора, лишать возможности жить тех, кто отказался?.. Раз они вам не нужны, я забираю их себе. Кто желает, может так же ко мне вернуться — уже не как слуга Нардеи и на должность выше. Кто не хочет — на то ваша воля, живите здесь.

Зорат вернулся из чащи леса, где Нардея складировала замороженных драконов, отказавшихся ей служить. Сами драконы тоже за ним следовали, растирая лапы и радуясь солнышку.

Глава шестнадцатая — Третий в абордаже лишний


— А мне она задвигала несколько другую версию событий, — отметил явное расхождение в источниках информации Асвер, — В общем, дело было так…

Далее последовал рассказ о событиях в лавке пиротехники, случайно взятом заказе на отслеживание загадочных воров и нападении прямо на выходе из магазинчика. Ну и о встрече с загадочной драконой.

— И тогда я подумал — а ведь это дело становится уже не столько чужим, сколько моим личным. Вот как-то одно к одному складывается — ночью у алхимика крадут четыре банки энергопыли. Днем у меня пытаются отобрать взрывчатку, и в обоих случаях фигурируют некие фениксы. А ведь еще вчера фланировали по улицам, и никаких теневых сущностей на боеприпас и гранаты не покушалось. По-моему, готовится какой-то грандиозный шухер, связанный с мощным взрывом. А вы как считаете? — Асвер обвел взглядом остальных членов Верви Залена.

— Шухер можно объявлять уже по тому поводу, — наконец присела Мэривей, что подошла во время рассказа Асвера вместе с Мамору, сдружившимся с нею после событий с Панихидой, — что тут разгуливают убитые Инанной враги Нашара.

— Может, это клон? — предположила Эрна. — Герусет именно у жителей Холцера научилась техномагии клонирования.

— Почему за ней не полетел? — улыбнулся Асверу Мамору с очарованием акулы. — Мы же на тебя не ругались, когда ты прицепом на корабле деструкторов летал. Хотя знал бы ты, как мы тебя потом искали по всем мертвецким и лекарням…

— Да, не полетел, — с легкостью согласился с Мамору Асвер, — Именно потому, что в одиночку такие дела делать тяжело, в чем я сам успел убедиться. Но я же вам еще не все сказал, мне удалось отследить, в какой район и даже в какой дом она вошла. Так что поиски наверняка можно будет несколько упростить. Главное, чтобы мне кто-нибудь дал карту.

— Ну да, опасно. И в прошлый раз тебя это не остановило, — не уступал позиций Мамору, — У тебя вроде есть специальный, как ты говорил, "протез на ауре", вот в случае чего и ушел бы от опасности.

— Ага, ушел бы… в Расторг, моя точка эвакуации как раз там. И пробирался бы в Бабилим окольными путями, подземными ходами и прочими козьими тропами, подводя остальную команду, — Асвер не хотел оставлять недопониманий, и потому расписывал все моменты, не позволившие ему упасть на след драконицы. — Ну а куда ей деться из оцеплённого города, если она до сих пор не скрылась… А по слепку ауры вы же её найдёте? — Асвер посмотрел на Залена и Вартаруу, как самых сильных имеющихся магов, с наивным заискиванием.

— Найдём, — выставив руку, Зален подозвал к себе одну из домовых душ и ткнул в неё листочком с рисунком, давая "принюхаться", остальным же кивнул на коридор, где стояла сервоброня. — Клон это, сама воскресшая Нардея или какой-то её фанат, ведёт она себя опасно.

— Да, самые страшные вещи творят, говоря о всеобщем благополучии… — вздохнула Мэривей, подходя к своему костюму. — Но и убивать её давайте не будем. У нас есть что-нибудь оглушающее?

— У Асвера, возможно, есть хлороформ, — Зален, занятый финальной подправкой программ роботу, стоявшему в ряде с другими доспехами и почти от них не отличному, не стал сверяться с варетом для уточнения. — Нападать на Нардею магией я бы не стал, нам до Инанны далеко. Но защищаться готовьтесь.

— Хлороформа нет, есть морфин. Не просто в ампулах, а в шприц-тюбиках, три-четыре мига нужно на укол, и еще через десяток пациент будет в таком расслабоне, что его мыши свяжут и куда нужно откатят без малейшей попытки сопротивления, — с гордостью за медицину родного Клана произнес дракончик.

— Тогда нужно кому-то подобраться к ней незаметно, — Мэривей уже вовсю продумывала грядущую операцию.

— Зачем подобраться? Можно же все сделать телекинезом… или даже телепортацией. Эрна, как считаешь, получится у тебя переправить куда нужно вот эту "пчелку"? — спросил Асвер, вытягивая из подсумка аптечку и доставая из нее шприц-тюбик без какой-либо маркировки.

— Если она уже спит, то да, — кобыла пожала плечами, — но тогда зачем нам снотворное?

— Против теневых магов хорошо пойдёт магия Света! — Вартарра встряла с уместной моменту теорией. — А ещё предупрежу вас, что Нардея была кобником, хотя и слабым. Но что-то предвидеть вполне может.

— Скорее не слабым, а глупым, — Зален опустил бумагу с фениксом на стол. — Оставить такую улику на себя… Может, она специально решила отловить тех, кто будет расследовать её преступление?

— И для чего? — Мэривей раздвинула передние лапы, чтобы помочь Мамору себя одевать в броню:

— Ага, спросила у холцерки о смысле её действий… Это всё равно что деструктора спрашивать.

— Кто-то должен отвлечь на себя внимание Нардеи и её птиц, — Зален, закончив с роботом, резюмировал тактику, — а я попробую незаметно подкрасться или совершить точный телекинетический удар. Вещества на Нарату действовали, если верить воспоминаниям Инанны, хотя бы это нам поможет. А вот что дальше с ней делать? Когтям сдавать?

— Мясо делят после поимки те, кто выжил, — Мамору ответил нашарским аналогом неубитого медведя.

— Какой план операции? — Асвер вытащил из шкафа, в котором хранилось оружие, пачку пустых автоматных магазинов и несколько коробок с боеприпасами.

Мастер Сэмэн, один из лучших оружейных конструкторов Хорриана, всегда предупреждал — храни магазин пустым, заряжай только перед стрельбой, от постоянного сжатия пружина в нем ослабевает. Однажды столкнувшись с заклиниванием положенного всем оборотням личного "Маузера", дракончик этому правилу начал неукоснительно следовать. И, как самый малонагруженный в свободное время (разумеется, из тех, кто умел обращаться со стволами), добровольно взял на себя обслуживание стрелкового оружия Верви Залена.

Зален вздохнул, ведь, как ему казалось, он уже всё объяснил:

— Кто-нибудь прилетает к Нардее первым, отвлекая её внимание на себя и обороняясь, пока я пробую её усыпить при помощи шприца и телекинеза.

— А кто эти кто-нибудь? — улыбнулась Мэривей. — Или так и планируешь остаться ведомым инженером?

— Не заставлять же мне существ со свободной волей идти на возможную смерть! — Зален поднял крыло, закрытое защитной плёнкой скафандра.

— Понятно… Кто, кроме меня, в добровольцах? — Мэривей оглядела имеющийся в коридоре народ. Первым вышел Мамору:

— Если у меня всё получится, Залену и трудиться не надо!

— Вариант интересный, а под каким предлогом? — Асвер отложил уже второй снаряженный магазин, — Мне показалось, что она не намерена просто так разговаривать. Одно дело — на улице парой слов перекинуться, и совсем другое — принимать посетителей. Разве что попробовать сыграть на том, что она из себя прикидывает мэра крутого северного города, попробовать попросить политического убежища, — пальцы дракончика работали независимо от мозга, заканчивая набивать уже третий магазин, — И повод вполне подходящий есть, в Бабилиме в последнее время становится жарковато во многих смыслах, и неплохо бы перебраться в более спокойные места.

— Ты же сказал, она сама не может вылететь из города, — на этот раз поправка Вартарры оказалась к месту. — Может, лучше сами предложим её провести через ворота, чтобы она прекратила нашему городу проблемы доставлять?

— Разумно, — Зален открыл дверь во внутренний двор, и увидел, что в саду на скамейке сидит человек. Старый уже, с седой спутанной бородой и в замшелом плаще, но впечатление бомжа он не производил, скорее походил на старика-лесовика.

— У меня от рисующего дерева весточка для жителей этого дома, — дедок встал и отдал Залену отрез бересты, на которой прожилки дерева складывались в изображение драконицы, походившей на Нардею, что держала в лапах череп.

— От рисующего дерева? — Зален, нахмурившись, отдал рисунок остальным. — Пророческое растение из парка Откровений решило оставить послание именно нам? Тебя не нанял кто-то, чтоб нас разыграть?

— Я при дереве уже сорок лет, и за всю службу ни к кому ни нанимался, — проворчал старик, кутаясь в плащ и собираясь уходить. — От себя ещё добавлю: "Нашли вы, на чью ауру наводиться, по обманкам ходить — можно заблудиться!"

— Так, уважаемые, — проводив взглядом старика, Асвер решил прояснить неизвестный ранее момент, — Будьте ласковы, поясните туристу — что за рисующее дерево такое?

Был, конечно, еще момент, который следовало обдумать. Старик — жрец, хранитель, какой-то дежурный при храме или чудотворном артефакте — непринципиально, явно дал понять, что с аурой что-то не так. Самым логичным объяснением было то, что тот, кто оставил записку со следами ауры — вовсе не Нардея. Возможно, ее помощник, сидящий сейчас неизвестно где и к которому нужно идти по "наводке" от следящих душ. А возможно, даже представитель совершенно посторонней группировки.

— У нас в городе была свалка, — Зален, скрестив лапы, наблюдал, как склонились над берестой волчица и копытная. — Но один доброхот-экосов заростил её лесом, сделав первый парк для не-родовитых в Бабилиме. А в его центре — особое дерево. Иногда на нём лопается кора и возникают загадочные пророческие рисунки — туманные, но, как мне говорят, всегда сбывались. Впрочем, при такой схематичности вероятность даже случайных совпадений высока.

— Действительно, уровень туманности определенно высоковат, — согласился Асвер, — По-моему, жрец, или кто он там есть на самом деле, дал более внятное устное предупреждение. Не кажется ли тебе, что следящие души будут наводить нас вовсе не на Нардею, а на кого-то другого? Тут вот в чем дело… я ауру ее не успел "срисовать", немного не до того было. И сейчас не поручусь, что остатки ауры на листе приведут нас именно к ней. Ну и запах… от листа пахнет крепко и, как бы выразиться, насухую промороженным кострищем.

Эрна и Мэривей решили тоже принюхаться.

— Чую теневую магию, — сказала первая, — но… я не ищейка, — она ожидательно посмотрела на волчицу.

— Да и у меня, знаешь, не нюх композитора! — она отстранилась от листа и надела шлем. — Может, кто специально учился, как по запаху определять пол, возраст и степень опьянения в промилле…

— А как нам тогда искать её? — Зален прикрыл дверь дома, чтобы не кричать на всю улицу. — Асверу лоботомию делать?

— Ты куда череп положил? — надвинулся на Залена Мамору. Даже робот Кларк запеспокоился за жизнь хозяина и вышел наперерез. — Может, она сейчас как раз его тырит.

— Хорошая попытка, — скрестил Зален лапы и напряжённо выпрямил хвост. — Череп я спрятал от сектантов и грабителей очень надёжно. И раскрывать перед вами своё хранилище не собираюсь.

— Э-э, только не надо бросаться в крайности! — не на шутку забеспокоился дракончик, — Давайте не будем суетиться, делать необдуманные действия и совершать ошибки! — и, когда волчица и дракон резко перевели взгляд на пепельно-серого туриста, он продолжил свою мысль: — Зачем сразу лоботомию?! Запах приметный, я его с пятидесяти шагов и так учую!

— Хах, да не будет никто тебя на детали разбирать, — давясь смехом, успокоила Асвера Эрна, — Он так шутит. Ты действительно всерьез воспринял предложение?

— Ну… грешным делом… — уклончиво ответил дракончик.

— Успокойся, я это для наглядности нашего положения сказал, — несколько расслабился Зален. Мэривей, глядя на продолжавшую после ответа Асвера хихикать мутантку, тоже расслабилась.

Разумеется, Асвер боялся не всяких нехороших экспериментов. Когда он говорил Залену, что может сбежать в родной Хорриан практически мгновенно, он был полностью честен. Никакие ограничители бы не удержали. Дракончик напрягся от опасной ситуации в команде — никому не нужен удар в спину в самый разгар операции и уж тем более — по ее завершении. Асвер не был уверен, что Мэривей знает путь, по которому можно быстро покинуть город. Но то, что она начала активно прощупывать координаты Золотого черепа, наводило на нехорошие мысли. Волчица будет действовать. И действовать она будет наверняка, одним точным и решительным ходом.

— Это маловероятно, Зален, — она продолжала гнуть свою линию, — но это единственный определённый череп, о котором мы сейчас знаешь. Если ты доверяешь себе и не доверяешь нам — сходи один и проверь, как он лежит, а мы в это время вместе с Асвером попробуем найти Нардею сами. И если встретимся с тобой в твоём сЮкретном убежище — сам виноват! А иначе нам каждый череп придётся проверять, времени столько нет!

— Это всё если дерево ничего не надумало, — добавила Вартарра, — или Нардея не нашла с ним общий язык.

— Может быть, ты и права… Но если вы её найдёте без меня — сами телекинезом шприцы метайте! — Зален махнул крылом Кларку, поднимаясь к своей спальне.

— Возможно… — потупилась Вартарра, — я справлюсь с телекинезом.

— Погоди! — Эрна подняла руку, останавливая Залена. — А если нам специально прислали эту картинку, чтоб мы полезли проверять артефакт и выдали, где его спрятали?

— Тогда есть предложение немного поменять расклад, — проводив взглядом Залена и Кларка, произнес Асвер, — Мы поговорили с ней не очень долго, но я ее чем-то, похоже, зацепил. Так что мое присутствие в группе переговоров, пожалуй, будет обоснованным. Опять придется лезть к демону в пасть, ну да ладно, не в первый раз. А вот Вартарру должен кто-то прикрыть. Мамору, согласен? У тебя отлично получаются дистанционные атаки, да и вблизи ты тоже неплохо справляешься.

— Ну если ты уверен, что это нужно, — с нотками легкого недовольства произнес золотистый дракон.

— Хорошо. Эрна, ты как — пойдешь с нами или останешься прикрывать Залена?

Причина столь замысловатой перетасовки уже, вроде бы определенных групп, была проста. Мэривей связана с Панихидой, и настойчиво пытается хоть каким-то образом заполучить в лапы череп. С Заленом оставлять ее не очень хочется, нужно вести с собой, как бы ни опасно это было. Мамору и Вартарра как-то повязаны с ней после уничтожения другого черепа. Как — выяснить пока не получилось, вопрос все забывался за срочностью других дел. А вот Эрна, успешно сходившая с Асвером и Заленом в подземелья к деструкторам, была более надежным товарищем… насколько это можно было говорить о мутантке, с теми же деструкторами когда-то плотно работавшей.

— Я с вами, если я пойму ваш план, — Эрна ответила для мутаторши необыкновенно рационально. Впрочем, постоянно безумствовать — тоже однообразно. — Как вы собираетесь Нардею искать? По подставной энергетике? Тогда вы точно попадёте в ловушку и я с вами, чтобы помочь вам выбраться.

— У нас же есть её картинка, может, дать душе визуальный образ? — Мэривей снова открыла исторический учебник.

— По визуальному ищут дольше, — Зален свесил голову через перила второго этажа.

— Ты рассказывал, что у тебя чуть не вырвали взрывчатку фениксы, — Вартарра вспомнила слова Асвера, — и что они почти постоянно при своей хозяйке. Может, попробуем считать энергию с объектов неудачной кражи?

— Вряд ли успел остаться достаточный след, — Зален покачал головой, — но попробуйте.

— А ещё можно отвлечь Нардею, — Эрна продолжала сыпать гениальными идеями. — Объявить, что у нас сто черепов первоматерии, из которой мы делаем ракету, наводящуюся на Тёмных. Если у Нардеи мания похищать взрывчатку, мэрка сама к нам прилетит!

— К нам каратели из тех же "Когтей" первыми прилетят! — охладила пыл мутантки волчица, — Пока отбрешемся, упустим ценное время!

— А почему бы не попробовать сработать старыми добрыми агентурными методами? — прищурился Асвер, — Я видел, куда она направилась. Даже если она там не задержалась, наверняка хоть кто-то да видел, куда она направилась. А если задержалась, то прямо там ее и встретим. Пока я отвлекаю предложением по-тихому выйти из города через тайные подземелья, Вартарра наводит "пчелку". Кстати, чуть не забыл. Попасть обязательно в вену, в крайнем случае в артерию. Но это в крайнем, морфин у меня не высшего сорта, и наш объект вполне может, кхм, скопытиться от аллергического шока.

— Учту, — кивнул Зален, уходя далее по направлению к своей комнате. — Кларк, сторожи вход.

— Ну, это может быть так же долго, как наводить душу по облику, но если запустить её в нужном районе, мы можем справиться быстрее, — Вартарра мягко взяла у Мэривей книгу и повела её к выходу, к остальным. — Думаю, они справятся с охраной дома, а я, наоборот, прогуляюсь.

Добив магазины и взяв оружие, команда в несколько урезанном составе вышла на дело. Дракончик прихватил верный карабин, оставив два автомата, три снаряженных магазина и всю взрывчатку Залену. В напарники Асвер выбрал Мэрвией, Эрну оставил на страховке вместе с Вартаррой и Мамору. Конечно, сунуться к подозрительной драконице было бы лучше в компании более-менее надежной Эрны, но надо было кому-то контролировать "стрелков", чтобы не перепутали ненароком дракона при метании шприц-тюбика с убийственно-мощным обезболивающим. Чешуя Асвера, конечно, отличалась прочностью, но хороший телекинетик засадит тонкую иголку и под чешуйку. Да и прочность у иглы хорошая, все-таки хирургическая нержавейка.

Свои опасения и причины распределения по командам Асвер постарался передать Эрне при помощи телепатии. Мутантка разобрала не очень внятную из-за малого опыта "передачу", в ответ передав нечто вроде "опасения понимаю, присмотрю". Уже неплохо.

— Ну и где же ты ее в последний раз видел? — поинтересовалась волчица, устроившись на манер рюкзака на спине Мамору.

— Сейчас покажу. Эрна, аккуратнее, — попросил Асвер мутантку, удобно уцепившуюся за ремни разгрузочной системы.

Неторопливо пролетев примерно четыре пятых расстояния, команда приземлилась в тихом переулке.

— Сейчас направо, на втором перекрестке налево. После третьего перекрестка здание по правую лапу, четвертое от угла, — обозначил маршрут дракончик, высадив Эрну на мостовую.

— Ну, я помню, где "Господин Трамриаж", — показала Вартарра на цветной дым как раз в том направлении. — А потом она куда подалась?

— На юга, к морю, — показал Асвер крылом примерную траекторию, — там должны быть порты или портовые склады. Хорошее место, чтобы затаиться. Кстати, как у Бабилима с контролем прибывающих и отплывающих кораблей? Воздух покрыли куполом над стеной, а акваторию?

— Под водой тоже должны заделать, — Мамору поднял в воздух Мэривей, оставив Вартарре более лёгкую Эрну. — Они же не идиоты, дырки в обороне оставлять.

— Система как сыр — имеет сотни дыр! — поведал товарищам Асвер, — И часто об этих дырах хорошо знают те, кто систему обслуживает. Ну в самом деле, если есть удобная калиточка, то при необходимости ею будут пользоваться все, кто о ней знает.

— И какой же необходимости? — с интересом спросила Эрна.

— Самой разной, — продолжил Асвер, расправляя крылья, — За выпивкой сходить, толкнуть "налево" чего-нибудь немножко запрещенного, провести кого-нибудь, кому в больших воротах мелькать не очень удобно…

Драконы поднялись в воздух. Асвер, в этом полете оказавшийся без груза, быстро вырвался вперед и начал внимательно осматривать местность. Высмотрев, наконец, приметный ориентир — башенку непонятного назначения в складской зоне, дракончик махнул крыльями, корректируя направление полета. Спустя некоторое время команда приземлилась в нескольких кварталах от здания, где меньше Нашарского часа назад скрылась Нардея.

— Вот эта улица, вот этот дом, вот эта ба-арышня… — тихо напевал Асвер, дожидаясь остальную четвёрку. Последние слова припева он, конечно, опустил, они уже были не в тему.

— Ты… прямо… ух… — Вартарра наконец ссадила с себя копытную и устало прилегла на крышу, — так конкретно дом определил?

— Нет, понадеялся на ваши души, — помотал головой дракон-карлик. — Точнее, не на ваши, а на те, которые вам подчиняются.

— Угу, — поставив на крышу Мэривей, Мамору посмотрел на запыхавшуюся драконессу в очках. — Давай, делай.

— Душ нет, — буркнула она.

— Как нет? — в удивлении оскалилась Мэривей. — Ты же слышала план…

— А кто мне их предоставил, да ещё и в целом состоянии? Если сложить полдуши и полдуши, будет душа по энергии, но не по функциональности, разум-то сохраняется только в не порваных и не в слитых!

— Не ругайтесь, лучше туда посмотрите, — прервала библиотекаршу Эрна, показывая на один из кораблей, над которым перестреливались две драконессы. Одна — уже знакомая перевоплощённая пиратка Славьмира — разила кипящей праной, другая, Нардея — тёмными линиями.

— Да, не могут некоторые жить без приключений, — с некоторым уважением отметил Асвер.

— Кто бы говорил, — хмыкнула Мэривей.

— Тоже верно, — не смог не согласиться дракончик, с интересом глядя на разворачивающийся в воздухе бой, — Фаворита пока нет. Что делать будем — вмешаемся сразу, рискуя отхватить от обоих участников, или подождем, пока кто-нибудь не устанет, а тогда и вмешаемся?

— Поздно думать, — прервал Асвера Мамору, — Нардея вот-вот ухлопает пиратку!

Действительно, Славьмира уже не атаковала, а только защищалась, и защите оставалось держаться в лучшем случае десятка два-три мигов.

— Меняем расклад! Мамору, хватай Мэривей, и на ту крышу, подстрахуете! Тарра, Эрна, работаете на дистанции! — выдал инструкцию Асвер, срываясь с места. Получить чего-нибудь опасного для жизни от Нардеи сейчас было вполне вероятно, разгоряченная боем, она не промахнется — но и сильно не зацепит, за прошедшее время ее атаки тоже заметно ослабли.

Приземлившись сзади, размахах в трех от Нардеи, уже нависшей над полулежащей на палубе корабля Славьмирой, Асвер, сделав голос основательно запыхавшимся, произнес:

— Фух, еле успел. Еще бы чуть-чуть, и все.

— Что — все? — с раздражением, впрочем, плавно стихающим, отозвалась драконица.

— Не успел бы, — глубоко, словно пытаясь отдышаться, вздохнул Асвер, — У меня к тебе есть деловое предложение. Если ты ее убьешь то придется тебя прикрывать — поверь, есть от кого. Ты вроде бы хотела сбежать из Бабилима? — понизив тон, спросил дракончик, — Я тоже, и у меня появился вполне рабочий вариант. Пойдешь со мной?

— Ну, допустим, пойду, — опустила лапы Нардея. Славьмира, уверенно опознав дракончика, благоразумно молчала и понемногу, стараясь не издать ни звука, отползала за штабель больших ящиков, — Но какая твоя выгода в этом деле?

— Мне нужно отлежаться десяток-другой дней, немного подхарчиться и залечить пару мелких ран, — доверительным тоном признался Асвер, — А ты — мэр даже не деревеньки, а полноценного города. Сможешь обеспечить мне такую награду — уйдем из этого гнезда порока вместе.

— Хорошо, я её не убью, — Нардея поднялась с быстро покрывшейся ледяной коркой Славьмиры. — Она не мертва, а ждёт, пока я её разморожу. Слушаю твои пр… р…

Договорить коварная драконесса не успела — Вартарра уже аккуратно подвела шприц ей за спину телекинезом и воткнула между чешуи на шее.

— Как ты и просил, в сонную артерию… Или ярёмную вену… — мохнатая драконица подхватила чешуйчатую на лапы. — А она лёгкая, полегче тебя, Эрна!

— Значит, она особо тебя не утянет, если возьмёшь её вместе со мной! — парировала та, подбегая к замороженной пиратке. — Вроде она действительно живая… Только как её обратно? И что с её рассудком будет?

— Может, отвезти её в больницу? — предложил участливо Мамору. — Я видел, раненых у церкви складывали и их бесплатно лечили.

— У церкви, — фыркнула Мэривей, — христиане не больше вас разбираются в магическом лечении. Бабушка надвое сказала, справятся там или нет. Зато бесплатно, да, в нормальной больнице оплатить такое потребуют.

— Давайте только решать быстрее, морфин будет действовать максимум половину часа! — предупредил Асвер, по уже складывающейся привычке упомянув именно Нашарский час, — Через четверть часа она уже может начать шевелиться.

— Чего же ты сразу не предупредил? — нервно дернулась волчица, — Может, другой план бы выработали!

— Грешен, забыл, — честно признался Асвер, присаживаясь около сверкающей тонким ледяным панцирем пиратки, — Это вообще-то не средство захвата пленных, а мощное обезболивающее. Брал на случай серьезных ран — обколоть в четырех-пяти точках внутримышечно, почистить, промыть и наскоро стянуть хоть ниткой, чтобы до лекаря добраться. И вообще, чего сейчас нервничать, если нормально сработало? А вот тут — вряд ли я смогу чем-то помочь. Это не просто стазис, здесь еще и холод. Так… тащить ее к лекарю — не лучший вариант. Плохой — не справится, хороший — вполне может быть, но и тот, и другой слупят с нас такие суммы… впрочем, есть еще вариант. Вот скажите мне, нужен нам осведомитель? Если сумеем ее вывести из такой шоковой заморозки, наверняка можно попытаться и кое-чего в компенсацию затрат или трудов получить. В конце концов, оказалась же она должна Валпи услугу?

— Очень много слов, очень мало дела, — Мэривей достала из кармана выданные из сектантских запасов Заленом наручники, чтобы отвести передние лапы Нардеи за крылья и сковать их, не давая и крылья расправить. — Вы Нардею Валпи сдавать будете или сами хотите допрашивать? А сумеете её удержать так надолго?

— Славьмиру пусть она сама и разморозит, а то точно прибьём, — Мамору легонько пнул голубоватую драконицу.

— В ближайшие полчаса — никак, — повторил Асвер, — Даже если она через четверть часа начнет шевелиться, то очень вяло, а к точным манипуляциям вернется минимум через час. Если, конечно, "отходняк", в смысле абстиненция, не накроет.

— Давайте рассудим, сдавать Нардею Валпи пока нельзя. Вполне может быть, что мы ошиблись, и она — вовсе не та самая Нардея, а выдающая себя за нее аферистка или даже чей-то агент, — предположил Мамору, своей парой наручников фиксируя драконице задние лапы.

— Это вряд ли, — Мэрвией проверила, плотно ли сидят наручники на передних лапах Нардеи и выпрямилась, — Очень уж характерной магией она вела бой.

— В общем, давайте связываться с Заленом. Уж он-то наверняка знает, что нам делать — иначе бы на захват не отправил. Мэрвией, у тебя рация с собой? — спросил Асвер, тихо надеясь, что связь с главой Верви все-таки имеется.

— А у тебя нет? — "карманный телефон" она, тем не менее, достала, и вызвала по нему Залена. — Нардею взяли и накачали, но она заморозила Славьмиру. Что с твоей заначкой?

— Черепа тут нет, — возмущённо прорычали в ответ через помехи. — Трясите пленницу, она единственная подозреваемая.

— Если наши маги умеют ковырять чужие карманные, без проблем, иначе без пыток или убийства даже не проверишь, при себе он у неё или нет… — на эту реплику Мэривей ответа не последовало, и волчица посмотрела на Вартарру. — Никогда у мамы не воровала кристаллы на покупку книг?

— За кого ты меня принимаешь… — возмутилась, нахохлившись, драконесса, вводя свою ауру в беззащитную сейчас ауру Нардеи. По каналу промелькнуло что-то, и Вартарра оборвала связь, материализуя украденный артефакт в лапах.

— И когда она успела?!.. — воскликнула Эрна, заинтересовавшись больше бессознательной воровкой.

— Залену придётся переоборудовать тайник, — кхекнул Мамору, поправляя шейный платок. — Больше она ничего не украла?

— Сейчас узнаем, — волчица снова взялась за рацию, — Зален, есть результаты. Золота взяли — полновесный череп. Продолжаем поиски, или не нужно?

— Не нужно, остальное все на своих местах. Сейчас тащите на базу обеих, если быстро доберетесь, то хорошо.

— Приняла, действуем.

Мэривей выключила и упрятала рацию в карман штанов.

— Сразу домой к нему? — недоуменно произнес Мамору, — Он не боится?

— Чего ему бояться — Нардея уже успела пошарить в его тайнике, — ухмыльнулась Эрна, — А Славьмира сейчас в полностью бездейственном состоянии. Еще он наверняка подготовится к приему столь высоких "посетителей".

— Это хорошо, — вступил Асвер, — Но как нам добираться — ловить извозчика, или Мамору возьмет двоих самых легких на плечи?

— Потащим так, — одетая в сервоброню Мэривей кивнула Вартарре, чтобы помогла ей тащить по улицам закостеневшую от холода Славьмиру, а Мамору в одиночку, покряхтев, положил на спину Нардею, поддерживая её крыльевыми когтями за цепочки. Асверу и Эрне оставалось охранять эту процессию — не будь они "Пламенными", к ним бы наверняка появилось много вопросов у горожан.

Глава семнадцатая — Пытка щекоткой

— Держи, — отдала Вартарра Залену золотой череп и устало плюхнулась на диван, подобрав лапы. — У-у, как спина болит… Всё болит… Вот почему я не работаю силовиком — сил у меня нет!

— Ну что, Зален, — усмехнулась Мэривей, переводя взгляд с очнувшейся Нардеи на "начальника", — справишься перепрятать или нам доверишь? Тебе-то мы уже доверились…

— Положил в семейный сейф, — Зален будто бы оправдывался перед Асвером, вытягивая артефакт в сторону его морды. — Где все души и всякие ценные вещи. А воровка, видимо, пролезла через тайный выход в канализацию. Не зная кода, и вообще где спрятана кодовая панель, только кобник бы мог там пройти.

— Кобник бы не дался нам так просто, — довольный Мамору сел на пол подле облюбованного Вартаррой дивана. — Так что у кого настроение помучить заложников — валяйте, я вчера уже с пятерых снял шкуру и мясо в консервы закатал.

— Вы орки грязные, а не драконы! — завизжала Нардея, сообразив, что внимание верви на неё переключилось. — От вас мои клоны не отстанут до скончания века! И все твари теневые, весь Холцер!

— Все бы тебе помучить, — хмыкнула Эрна, доставая откуда-то банку, на стенках которой радужно переливались остатки первоматерии. Этих остатков не хватило бы и на материализацию пары спичек, но в неярком освещении залы, где проходил допрос, банка казалась практически полной, — Мне даже ничего не оставил! А ведь у меня серия перспективных экспериментов еще не доделана!

— А шкуры хорошие? — вступил в "игру" Асвер, — Мне бы пару ремней, нужно сбрую слегка доработать.

Пока команда перекидывалась такими вот фразочками, пытаясь запугать пленницу, Асвер решил немного потренироваться в телепатии. На этот раз — с Заленом.

"Ко мне возвращается умение контроля тела. Могу попытаться кое-что применить к ней. Без гарантий, не смертельно, но очень неприятно".

"Что ты хочешь с ней сделать?" — сразу пришел ответ.

"Усилю физические чувства. До упора. Шепот покажется оглушительным криком, малейшая неровность пола — острым гвоздем".

"Попробуй. Не думаю, что это будет лишним".

— А может, перед экспериментами я с ней немного поиграюсь? — с просьбой в голосе произнес Асвер, — Пол-года без самки, сил уже никаких нет держаться!

— Моим экспериментам не помешает, — великодушно уступила Эрна, — Можешь прямо сейчас начать, меня этим делом ты не удивишь.

— Ну что, моя красавица, — присел около связанной драконицы Асвер, — Как ты к этому делу относишься?

Нардея, до того злобно поглядывающая на собравшуюся компанию, ошалело покосилась на пепельно-серого дракончика. А тот, улыбаясь самой влюбленно-сальной улыбкой, которую сумел естественно натянуть на морду, провел пальцами по пяткам, бедрам и груди, запустил кончики когтей под крылья, погладил шею…

За этими действиями была своя причина. Асвер был далеко не специалистом в контроле тела, в особенности чужого. До Арроны, медика Клана, на спор со ста шагов способной остановить и заново запустить чужое сердце, и даже до магистра Скоура, проделывающего то же самое максимум с десяти шагов, в состоянии полной концентрации, ему было далеко. Зато он хорошо знал расположение основных нервных и энергетических точек в драконьем теле, правда, чтобы их затронуть, нужен был прямой контакт. А еще этот прием позволил пленницу немножко обескуражить, выбить из колеи.

Презрительный взгляд фиалковых глаз Нардеи сначала обещал убить Асвера на месте, но долго держаться она не могла. Асверу пришлось даже прикрепить её задние собственными наручниками, чтобы она не так яросто отпихивалась, истерически хохоча и всхрапывая от смеха. Нардея поминала Инанну, дикость драконов и способы их воспитания, но так невнятно, что Асвер больше внимания обращал на звонкий смех, вызываемый усилением нервных импульсов от точечного давления когтями на чешую. Асвер вдруг осознал, что он почти и не врал, решив расколоть пленницу. Извивающаяся, выгибавшаяся драконесса поблизости, веселясь и возбуждаясь против своей воли, привлекала Асвера как самка. Покручивая и потираясь когтями по изгибам голубоватой чешуи, дракон начал думать совсем не о деле, и то, что многие уязвимые нервные узлы у драконицы располагались в районе промежности и под дрожащим от смеха животом, не помогало Асверу сконцентрироваться на допросе, а не на "пытках". Тем более что он сам чувствовал, как у него стало приятно и отвлекающе давить изнутри на чешую между лап. Даже самовнушение при отвлечении от инстинктивных позывов имело свои пределы…

"На такой побочный эффект я не рассчитывал", подумал дракончик. Дело было начато, предельно форсированное осязание не даст Нардее сконцентрироваться ни на чем другом, кроме ощущений собственного тела. Но теперь требовалось сделать что-то со своим телом! Не бросаться же на нее при всей команде?!

Первым делом Асвер начал "давить" обоняние. Запах возбудившейся самки не давал полностью сосредоточиться на деле, и от него требовалось избавиться в первую очередь. Одурманенный внезапно накатившими гормонами молодой здоровый организм не желал прерывать действие, но воля была все-таки сильнее. Правда, ненамного.

Зален с интересом глядел на то, как пепельно-серый дракончик ведет "пытку" пленницы. Допросом это было назвать нельзя, потому как никаких вопросов Асвер не задавал, да и сама Нардея вовсе не горела желанием рассказать о своих планах.

— Ладно, поигрался — и хватит… пока. Для начала пусть ответит на несколько вопросов.

А следом зеленый дракон добавил уже телепатически — "Этого она тебе точно не простит".

Эта мысль подействовала на Асвера как макание в бочку ледяной колодезной воды. С головой. В памяти сразу всплыли рассказы и сплетни о способах наказания пленных в Нашарских землях. И убийство среди этих способов проходило под категорией "мягко и безболезненно".

— Для начала расскажи мне вот что. По всем источникам выходит, что Инанна тебя убила. Но вот ты, живая и здоровая. Как ты сумела ускользнуть?

Не хотелось мне таким способом отрезвлять Асвера, но других вариантов особо нет.

— Так же, как и от вас ускользну, даже если вы меня убьёте, извращенцы! — простонала Нардея, охая и пытаясь отдышаться, растянувшись беспомощной тряпкой. — Моя фабрика клонов спрятана лучше твоей сокровищницы! Вы её на найдёте, да вас туда и не пропустят! Я сама не знаю, где она находится, так что вы из меня ничего не выпытаете даже телепатическим вселением!

— Ожидаемый ответ жалкой копии неповторимого оригинала, — Мэривей уселась, облокотившись на бок испуганно поднявшей голову Тарры, и открыла энциклопедию с жизнеописанием Нардеи. — Но что тебе в своём идеальном городе не сиделось? Что тебе понадобилось от бабилимских разбойников?

— Да вам же я помочь собиралась, предотвратить беспорядки с бомбами и климатическим оружием. Вы хоть знаете, что этот череп делает? Что за ним все кто можно охотится теперь? Я просто более прыткая, чем остальные, успела до закрытия города. А в ваших силах его открыть, да! Но не в вашем уме! Можно черепом вызвать молнии и разрушать ими щит снаружи, но вы не сумеете вовремя остановиться, разрушите дома и убьёте драконов! Ох, зачем я вам это сказала… — скорчилась Нардея, пытаясь вызвать к себе жалость. — Вы знаете, клоны всё равно не живут долго… Я так или иначе скоро помру, так что смерти я не боюсь и мук тоже!

— Что-то ты совсем расслабилась… — Асвер, уже точно зная расположение нужных нервных точек Нардеи, начал понемногу тревожить их телекинезом. Драконица снова задергалась от испытываемых ощущений, а сам Асвер подумал, что эффект стимуляции осязания как-то быстро ослабевает. Не то малый опыт сказывается, не то незнание, как такие вещи вообще положено выполнять.

— Дался тебе этот щит, — хмыкнул Зален, — Его же сами Корпорации и поставили, как раз для ослабления возможных беспорядков. Тут внутренних проблем хватает, а попади в город беженцы — начался бы полный коллапс.

О происхождении барьера Зален знал чрезвычайно мало, но такой ход позволял выжать из пленницы еще чуть-чуть информации. Даже если она заявит, что барьер — дело лап тех, кто хочет утянуть Бабилим на нижний слой вслед за Амарантом, ее аргументы позволили бы сформировать еще одну-две версии и тем добавить к сложившейся картине ситуации пару штрихов.

— Да-ах-ха? — примерно это она и высказала, — зачем им тогда своих убивать? Какой смысл никого не выпускать? Как минимум они тоже ищут череп, как максимум хотят всех взять под колпак! Долго продержится город без поставок еды? Почему до сих пор ваши грубые драконы не громят склады и не занимаются каннибализмом?

— Просто кому-то выгодно создать дефицит продовольствия и продавать втридорога созданные до всей движухи запасы, — уверенно предположила Мэривей.

— А вообще у каждого приличного хозяина есть запас продуктов дней на пять-семь. Так что до каннибализма дело дойдет нескоро, — пояснил Зален, задумчиво перебирая пальцами по экрану варета, — И еще, чтоб ты знала. На одну душу можно купить продовольствия, вполне сравнимого по весу со взрослым драконом.

— Пока души есть, можно и не питаться, — хмуро заметила Вартарра. — Всё равно мне ни Нардея не нравится, ни городское оцепление.

— Если она в самом деле клон, не будет зазорно её убить и проверить воспоминания по душе, — припугнул Мамору, но не на того напал:

— А я уже себе все воспоминания заменила, я же кобница! И моей великой силой и волей вы до сих пор меня не убили, хотя для вас, оболтусов, это самое логичное решение проблемы! Вот и ощутите мою мощь!

— Зачем мы тогда тебя поймали, мощь? — Зален устало вздохнул.

— Чтобы я выяснила ваши планы и передала их другим клонам чрез скрытую теневую телепатическую связь! Ха, ловко?

— Ой врёшь… — Эрна встала и показала на замороженную Славьмиру. — Растапливай давай её, а то потратим на это твою душу, чтоб больше ничего не передавала!

— Да пожалуйста, толку от неё сейчас, — Нардея повела головой, и окоченелое тело стало медленно размораживаться, только водой не капало.

— А разве у клонов есть души? — с интересом спросил Асвер, — Наверное, прибыльное дело, если уж мы неповторимый оригинал без особых проблем спеленали, то с клонами наверняка будет не очень сложно.

— Ну ты хватил! Где же набрать душ на целую армию?! — удивилась Вартарра, — Завербовать хороших бойцов наверняка проще и даже надежнее.

"Сдается мне, она пытается нас обмануть", — телепатировал Асвер Залену, — "Сейчас я её ещё пощекочу, только разморозку закончит".

— А что вы с ней не поделили? — с интересом спросил Мамору, глядя, как начинает шевелиться бывшая пиратка и как вновь дергается от прикосновений к чувствительным точкам Нардея. Асвер, сложив передние лапы на груди, стоял у стены, и силой мысли стимулировал особые зоны пленницы. Та хохотала, но артачилась, Славьмира ответила на этот вопрос быстрее, когда сообразила наконец, где она и что произошло:

— Пыталась у меня корабль отнять. Я бы уже давно прорвалась, будь жива команда, но мы её засадили, поэтому не успела я все паруса поднять.

— Ты знаешь, как выбраться через оцепление? — на вопрос волчицы пиратка фыркнула:

— Как-как… Души всемогущи даже в кристаллах. Так они даже лучше умеют убеждать всяких жадных стражников.

— Тогда у нас появляется отличная возможность сбежать из этого обреченного города! — обрадовалась Мэривей.

— Рано нам пока сбегать, — Зален внимательно посмотрел сначала на Нардею, затем — на Вартарру, — Сможешь её выключить?

Та лишь кивнула, стремительно подошла к пленнице и щелкнула перед ее носом пальцами. Отключившаяся прямо посреди очередного приступа смеха Нардея глухо стукнулась затылком о покрывающий пол ковер.

— Вот и хорошо. Асвер, потом с ней еще поиграешься. Лучше вот на какой вопрос ответь. Ты как-то упоминал, что можешь утащить нескольких разумных в родной Мир. Сколько тебе нужно времени и не помешает ли этот купол?

— Купол не помешает, эффект больше на локальном искажении пространства, — без особых раздумий ответил пепельный дракончик, — Времени нужно примерно четыре-пять земных минут… Не знаю, сколько это будет по-местному. Мэривей, не подскажешь чужеземцу?

— Вы успеете перекусить, но не пообедать, — волчица не стала утруждать себя точным переводом. — А для чего тебе на Хорриан сейчас? Хочешь туда Нардею закинуть? Не боишься за соотечественников? Если она таких делов в Нашаре натворила, то у менее суровых драконов…

— Если дело повернется совсем плохо, я собираюсь пересидеть там, — честно ответил Зален, — Асвер, надеюсь, ты не собираешься забрасывать ее в свой мир?

— И в мыслях не было, — признался дракончик, — Было бы у меня побольше опыта и точек-ориентиров, можно было бы ее забросить в другой интересный мир. Есть там один архипелаг, попытка совершить хоть какую-нибудь магическую манипуляцию в тех местах без специального амулета превращает незадачливого колдуна в факел на ножках. Сам, правда, не видел, но рассказывал очевидец.

— Да всё лучше, чем с вами тут! — внезапно очнувшаяся Нардея пнула Асвера, но тот перехватил её лапы и назидательно провёл когтями по их подошвам. Надо же, чего-то быстро она проснулась… это Вартарра слабо колдовала или у неё такая защита?

— Значит, по итогу, — Зален переспросил товарищей, когда Нардея отсмеялась, — пленницу отдаём Валпи, а Славьмиру просто так отпускаем?

Мэри вздохнула:

— Я бы передала через неё весточку наружу, но, боюсь, её могут перехватить стражники. Взятки в Нашаре не всегда берут, а если и возьмут — не всегда делают по-твоему.

— А я напишу своему наставнику в Насел, мне бояться нечего, — поохивая, Вартарра пошла за письменными принадлежностями, но Славьмира вскочила на четыре лапы:

— Я так глубоко в материк не собиралась! Насел! Ещё скажи, в Хрон таскаться! Или в Махаар!

— Если вы умеете разговаривать только на языке взяток, хорошо, — недовольно протянула Нардея, — вы меня отпускаете, а я отдаю вам всю похищенную взрывчатку. И Коробочку тоже.

— Думаешь, сумеешь справиться с матерым окалиром? — хмыкнул Асвер, еще раз проводя кончиками когтей по стопам Нардеи, — Это, я тебе скажу, такие бойцы… мне с ними только в стрельбе потягаться можно.

— Что за окалиры такие? — с любопытством оглянулась на Асвера Вартарра.

— Потом как-нибудь расскажу, сейчас не очень удобно, — отозвался тот.

— Давайте будем разбираться с новыми знаниями позже, — призвал всех к порядку Зален, — Мэривей, ты мне лучше вот что скажи. Ты же говорила, что уничтожила шкатулку связи! Как тогда понимать ее слова?

— Может, она про Счастливую Коробочку, — Эрна тоже полезла в библиотеку за энциклопедическим справочником на руну О. И, уходя, пригрозила Нардее, — всё-таки стоит у неё в памяти покопаться!

— Да, о ней, — драконица ответила как только смогла. — И чего вам всё копаться, трогать и оглушать? Давно бы уже со мной договорились цивилизованными методами, а с вашими я только назло делаю!

— Ну, положим, я тебя не оглушал. А трогать — это просто приятно, — улыбнулся пепельно-серый дракончик, ничуть не покривив против истины. Впрочем, "просто" — это было еще мягко сказано!

Зален и Мэривей тем временем задумчиво переглядывались. Похоже, та коробочка, которую обещала отдать Нардея, с артефактом связи с навом по имени Хъесептенецкор имела общего только название. Оставалось только ждать, что же найдет в архивах Залена мутантка.

— Уничтожила, — твёрдо подтвердила Мэривей, тоже вставая. — Но лучше перепроверять такие вещи. Нардея слишком похожа на деструктора по своему поведению, и раз она охотилась за одним нашим артефактом, могла охотиться и за другим. Вы до сих пор считаете, что уничтожать Череп — плохая идея?

— Отличная идея! — воскликнула Нардея, тряхнув гривой. — Первая отличная идея, услышанная от вас за сегодня! Зачем вам оружие массового уничтожения? Вы что, любите геноцид и вред матушке-природе?

— Окалир, — вернулась Эрна с толстейшей книжкой. — Расщелина в Нашаре на берегу озера Дыв, что к северу от города Амаранта. Этимология о_кал_ир — "сгоревший рай". Известна прежде всего благодаря обычаю окрестных жителей приносить в жертву половые органы мужчин. Это связано с легендой о наве Лингаме, оскоплённом не добившейся его любви навкой Йони, которая, по поверьям, до сих пор сторожит навий уд в Окалире. Смотри подробнее в статье "Лингам".

— Ну и ну, — удивленно присвистнул Асвер, — Если я правильно помню, то в том мире это изначально были вообще люди, драконопоклонники. Авария в Институте исследования магии запустила по всей планете волну дикого, буйного волшебства. И после прохождения волны они приняли вид практически как у нас с вами. Заодно волна натворила таких дел, что население теперь с трудом пытается наладить уровень технологий хотя бы как лет за двести до аварии.

— А может её тоже наву в жертву?.. — задумчиво глянул прежде молчавший Мамору на беспокойную Нардею.

— Вторая отличная мысль за день, — Славьмира начала пятиться к выходу. — Ну что, я полетела, если отпускаете?

— Чудесный язык — праговор — в любом мире слова на нём подходят к смыслу, — задумчиво вошла в гостинную Вартарра с письмом, но, не увидев поскорее ускользнувшую в коридор Славьмиру, побежала за ней, — стой, корсарка нажарова!

— Подожди, — устало вздохнул Зален, — Давай теперь сядем и поговорим, как разумные существа. Ты еще обещала отдать взрывчатку и коробочку. Можем ли мы тебе верить?

— Это могу ли я вам верить! — задрала нос Нардея, скосясь на Вартарру — у той вся усталость в миг прошла. — Знаю я вас! Скажу вам, где мой тайник, а вы меня не отпустите! Так что я вас туда отведу лишь лично.

— И там нас будет ждать засада из твоих клонов, которым ты передала информацию через свою "скрытую теневую телепатическую связь", — не поддался на предложение Зален, — Мне тоже нужны гарантии того, что все мы уйдем живыми и целыми из твоего тайного места.

Мысль была вполне логична, но переговоры она уверенно заводила в тупик. Кто согласится на уступки оппоненту — большой вопрос.

— Скажем так, — Мэривей проводила взглядом убежавших драконесс и подошла к Нардее, нависнув над ней, низкорослой. — Если с нами что-то случится, некому будет тебя вывести из Бабилима, чего ты так жаждешь. А поймать тебя тут ещё много желающих. Ты нам всё награбленное без исключения, а мы похлопочем и выпустим тебя, и ты забудешь варварский Бабилим как страшный сон, идёт?

— А если всплывет информация, что мы отпустили опасную преступницу, сбежавшую от самой Инанны? — Асвер попытался просчитать события дальнейших дней с учетом всяких утечек не предназначенной для чужих глаз и ушей информации.

— Всегда можно заявить, что мы провели расследование и выяснили, что взяли не саму Нардею, а прикрывающуюся ее именем и обликом аферистку… — Нардея гневно сощурилась, и Зален добавил: — Уж прости, но при такой терминологии больше шанс, что нам поверят. Ну вот, выяснили, и после дознания отпустили, так как начудить она еще не успела.

— Если второго клона поймаем — дубль себе заберём, — посмеявшись собственной шутке, Эрна ушла уносить том энциклопедии на месте.

— Хорошо, это лучшее предложение, на которое вы пойдёте, — Нардея пересилила себя и потянула задние к Асверу, чтобы он снял наручники.

Дракончик отстегнул из-под крыла карабин, взвел курок и отдал оружие Залену. Нож кукри достался Мамору. Не стоило рисковать — ведь возможности и способности Нардеи самому дракончику были неизвестны, так что вполне были риск, что Нардея попытается захватить Асвера в заложники. В этом случае у нее не должно было быть оружия.

Дождавшись, когда Зален нацелит ствол карабина на пленницу, а Мамору перехватит рукоятку клинка, дракончик вытянул из подсумка ключи от наручников и начал открывать замки.

Глава восемнадцатая — Космополитика

Тайник Нардея устроила что надо — в непосещаемом закутке города, закопав его не меньше чем на полразмаха. Тут пришлось потрудиться и магам, и роботам, чтобы его откопать. Нардея помогать не желала, поэтому очень долго Зален думал, что она просто продолжает обманывать, и утешал себя лишь тем, что, в крайнем случае, не придётся копать для неё могилу… отдельной разнорядкой. Но взбалмошная мэр не обманула — Кларк действительно откопал клад, состоящий из нескольких хорошо запаянных банок и странного ящика со множеством переключателей.

— Будешь это всё возвращать Трамриажу? — Зален показал Асверу крылом на боезапас. — Вряд ли он взамен тебе даст взрыватели лучше. С другой стороны, репутация нам дороже…

— Вопрос немного неоднозначный, — признал Асвер, — С одной стороны, заказ обозначили как "уберечь от правосудия", и по факту похитителя мы успешно нашли. С другой же, если попытаемся присвоить себе взрывчатку, то это может выплыть при разбирательствах, куда же делась та драконица, которую мы приняли за Нардею, — названная по имени раздраженно оскалилась, ей явно не нравилось, что в разговорах ее называют самозванкой. Пусть даже и ради конспирации.

— Тогда нужно возвращать. При некоторой удаче об этом инциденте никто не узнает, алхимикам трепаться о случившемся тоже не выгодно, — признал Зален.

Банки были упакованы в ящик из тонких неструганых досок и заботливо переложены соломой, загадочную шкатулку в карманное измерение упрятал Зален. Пока Кларк забрасывал яму рыхлым грунтом, зеленый дракон обратился к Нардее и пиратке, которую ради удобства взяли на "раскопки":

— Итак, мы тебя отпускаем. Знаешь, рекомендую все-таки договориться со Славьмирой, она знает подходы к некоторым портовым чиновникам и умеет управлять кораблем. Может, ты тоже умеешь, но вдвоем в любом случае управитесь ловчее. И еще. Если нам вдруг прикажут тебя найти, то искать будем всерьез, так что советую или быстро исчезнуть из города, или где-нибудь хорошо спрятаться.

Согласившись с доводами Залена, мэр далекого северного города и пиратка распрощались с командой и ушли в сторону порта. Асвер, прикинув размеры и вес ящика, внес свой вариант дальнейших действий:

— Я, пожалуй, к Трамриажу. До заката едва полчаса, хотелось бы успеть сдать хозяину опасный груз. Не возражаете?.. Хорошо, тогда я полетел. Мамору, проводишь?

На случай всяких непредвиденных событий, которыми был богат день, дракончик хотел иметь кого-то на подстраховке. Крылатого, чтобы не пришлось тащить груз помимо ящика с банками энергопыли, и умеющего драться, чтобы прикрыл в случае чего. Золотистый дракон согласился, и пара крылатых взмыла в небеса.

Вопреки опасениям, за время пути к лавке алхимика не было ни нападений всяких теневых и материальных сущностей, ни попыток "проверить документы" летунов. Приземлившись у входной двери лавки, Асвер забросил ящик на плечо и свободной лапой распахнул створку. В торговом зале ничего не изменилось — за стеклом витрин вспыхивали иллюзии работы пиротехники, а за стойкой скучал Аверий. Только вид у него был более задумчивый, чем днем.

— Это снова я, — Асвер, подойдя к стойке, осторожно опустил на нее ящик с банками, — Пришлось повозиться, но результат есть. Все емкости по счету?

— Все, — моментально расплылся радостным выражением морды Аверий, — Быстро же ты сработал, даже не ожидал, если честно.

— Наша служба и опасна и трудна, — Асвер, если по-честному, и сам не верил, что задача разрешилась просто и быстро. Будь Нардея хотя бы чуточку поумнее, если бы не стала приставать на улице к каждому покупателю, то ищи-свищи её. Как она управляется с целым городом?.. Или такая недалёкость просто от того, что данная версия — клон, а не оригинал?

— Эй, взрыватель! — тем временем в заведение величаво ввалилась высокая и жилистая старая баба с морщинистым лицом, широкий подбородок которого немногим уступал некоторым белоимперским кузнецам-оружейникам. — Пакуй мне всю энергопыль, что есть. Молодцы, берите груз, — кивнула она нескольким вооружённым людям из своей свиты.

— Сей миг, госпожа Таламар, — Аверий сделал Асверу очень неопределённый жест, помахав вверх-вниз двумя пальцами. То ли хвалил, что он успел как раз вовремя, то ли попросил сматываться с глаз долой. Так или иначе, а все баночки оказались переданы под конвой. Стервозная фрау вытащила из чёрной кружевной жилетки светящийся, как фонарик, кристалл, потёрла его в ладонях, и её "энергетический кошелёк" выплюнул подставленную Аверием ладонь обильную порцию праны.

— Договорились, за своим заказом я загляну через пару-тройку дней, — негромко, но вполне отчетливо для ушей визитеров произнес Асвер, и двое драконов покинули лавку алхимии. Один из охранников проводил их безразличным взглядом, после чего вернул внимание на охраняемую персону. Вот и отлично, если уж увидели — пусть считают очередным покупателем, который заказал какой-то редкий товар, чем как-то связанным с не очень законными делами.

Выйдя на улицу, драконы практически одновременно взлетели. Хватит на сегодня приключений, пора бы и отдохнуть.

* * *

Путь к дому Залена занял не очень много времени. И снова — никаких происшествий, не иначе, лимит на сегодня был уже выработан. Войдя в гостиную, драконы опустились на диван. Остальные члены верви уже успели вернуться с раскопок — сам Зален устроился в кресле, Мэривей сидела в соседнем, из кухни доносились голоса Эрны и Вартарры.

— Успешно, — ответил Асвер на вопросительный взгляд Залена, — Правда, чуть ли не в последний миг, сразу после нас за энергопылью заявилась некая госпожа Таламар. Интересно, зачем ей столько взрывчатки?

— Таламар это случайно не Таламра Таламар, которая местный гачтарь? — ужинавшая Мэривей вышла из столовой, жуя сырно-мясной рулет.

— Вряд ли она родная мать Морбара Таламара… — Мамору вспомнил деструктора, которого они встретили в канализационном храме. — Он дракон, а та женщина была человеком.

— И, нужно заметить, весьма нетривиальной внешности, — добавил Асвер, вспоминая внешность госпожи Таламар. Из всех слышанных когда-либо определений к ней больше всего подходило услышанное когда-то от одного из землян словосочетание "старая карга". Что же обозначает загадочный термин "карга", дракончик не знал… но по звучанию слово практически идеально подходило к внешности оптовой покупательницы взрывчатки. — Вот не успел к ней энергетическим зрением приглядеться… но, по-моему, она никакой не дракон. Может, просто совпадение? Хотя вряд ли, ей энергопыль продали без вопросов, значит, она явно из Родовитых. Ну, или Тьмы, но та с деструкторами, если правильно помню, ну очень слабо связана.

— Так или иначе, завтра мы начнём выяснять как раз это, — Зален посмотрел в сторону книжных полок, но передумал искать там информацию на нынешнего гачтаря — всё-таки слишком мало времени прошло её назначения, не успела она стать исторической фигурой. Разве что о предках её выяснить…

— Вот тоже вопрос. Зален, ты же наверняка кое-что знаешь о нашем завтрашнем объекте, — вышла из кухни что-то дожевывающая Эрна, — Да и сбор информации перед любой операцией — это нормальный, и я бы даже сказала — обязательный этап подготовки.

Асвера этот вопрос тоже интересовал, но он все же решил промолчать. Сегодня было достаточно событий, от которых пепельно-серый дракончик несколько устал.

— Насчёт "Бороды" или Таламаров? — подозвал хозяин дома подсобные души, чтоб дать им указания найти нужные книги.

— И то и то, — пожала плечами Мэривей, наблюдая за их полётом. — То, что найдут. Я лично слышала, что раньше, когда "Чёрная борода" ещё была способна ходить по воде, там был нелегальный притон вне законов какой-либо страны на берегу. Но его прикрыли, в результате корабль сильно помяло, и его поставили на вечную стоянку.

— А Таламары в нём бар и пункт выдачи займов организовали, да, — Зален протянул лапы, чтобы взять подаваемую ему душами книгу. — Таламары есть в своде родовитых. Значит, на момент правления Ила они здесь жили. Сказано, они занимались "архитектурой и городской инженерией".

— А по расе кто? — сонно протирала очки Тарра, будто бы это помогло ей видеть яснее.

— "Тёмные", — показал Зален когтем на слово. — Значит, драконы, если по-логике.

— Если по-логике, зачем родовитым "выкарабкиваться из канализации", как сказали о Таламре в "Формуле любви"? — Эрна из всей компании была самой бодрой. Наверное потому, что меньше всех остальных таскала на плечах товарищей, пленников и сокровища. — Да ещё и кому-то столь влиятельного рода, это же одни из первых архитекторов, награду за постройку бабилимских стен до конца франшизы не проесть!

— Чего? — мутно уставился на копытную Мамору. — Какой шизы?

Эрна только махнула рукой и пошла к лестнице:

— Ложитесь спать уже! Во сне Мекэмекабре вопрос задашь. Так зовут хранительницу вашей расы из легенд, которая является во снах и телепортирует драконов на другие планеты?

— Разве она может являться во сне? — с интересом в голосе спросил Асвер.

— Являться во сне могут разве что такие серьезные личности, как Мекэмекабра и Ланра, — Зален испытующе взглянул в глаза пепельно-серого дракончика, — Которая так же известна как Продавец Снов. Вот бы с кем поговорить, она знает об очень многих событиях чуть ли не больше, чем их непосредственные участники.

Хоть в конце фразы Зален и отвел взгляд, Асвер вполне понял намек. "Обязательно свяжись хоть с Ланрой, хоть с Мардой. Нужна информация". Именно так дракончик и собирался поступить, но напоминание Залена было вовсе не лишним.

— Действительно, пойду я, — дракончик сдавленно зевнул и направился к лестнице, вслед за Эрной.

Посетив душевую, теплая вода в которой только сильнее потянула в сон, Асвер зашел в выделенную комнату. Отстегнул из-под крыла и пристроил за лежанку карабин, спрятал под подушку кукри, скинул возле лежанки ремни разгрузочной системы. Устроившись поудобнее и уже начиная проваливаться в сон, дракончик негромко произнес:

— Я хочу видеть Марду.

— И незачем так орать… — сразу произнёс в ответ знакомый голос из сэмэновской рисованной анимации. Асвер вздрогнул от неожиданности и приподнялся на кровати. Ушастых зверей нигде не было, зато по другую сторону королевского размера кровати лежала белая черногривая самка, прикрывшись одеялом до груди.

— Ты тут… и лично? — Асвер слегка отстранился. У него ещё после Нардеи не всё внутри успокоилось, а тут — такие домогательства!

— Нет, это ты так быстро заснул, — на этот раз Ланра-Марда ответила своим обычным голосом. — Лёг — и сразу отрубился, как приёмник. Только бормотал громко, но уже всё, я тебя заткнула. У тебя, чувствую, столько вопросов, что ты даже не знаешь, в каком порядке их задавать… Начинай по мере глобальности и важности, можешь все сразу.

— Ну если так… — дракончик уселся на кровати, скрестив задние лапы, — Важных вопросов много. Для начала скажи, будь ласкова, мне вот это само по себе приснилось, или твоих лап работа? — Асвер обвал лапами роскошную кровать и угадывающиеся в полумраке стены, драпированные дорогой тканью, — Не так уж это и важно, но очень интересно, а потом спросить наверняка забуду.

— Само, — Ланра вылезла из-под одеяла и начала растягиваться в такие йогические позы, в которые дракон в реальности вряд ли бы смог усесться без повреждения сухожилий. — Твоё воображение устало, а моё лениво.

— Приснится же такое, — пробормотал Асвер, — Наверное, дневные впечатления дают о себе знать. Вот реально важно узнать про семью Таламар. Если ветвей семьи несколько, то про те, которые связаны с Бабилимом.

— Таламар… Из существенного для большинства народа они связаны лишь с Бабилимом. Придумали родовитые хозяйничать в своём городе, а в других городах они такие же безвольные, как и все остальные, и с их мнением там считаются не в большей степени. Таламарам это не нравится, поэтому они пытаются интриговать. Но для начала — захватить всю имеющуюся власть. Сначала избавились от ратаря, формального лидера не только Когтей, но и всего Бабилима, так как при любом перевороте побеждает армия. Потом изъяли из оборота нормальную взрывчатку, чтобы обезопаситься от внезапных терактов, когда выдуманная ими городская осада превратится в комендантский режим. Стоит вам проверить особняк Таламаров, я туда не войду, а вы пробьётесь.

— Как я понимаю, все движение шло с активным таким участием семьи Таламар. Как они смогли заманить ратаря в Амарант, неужели знали о готовящейся операции по провалу города? Или даже сами ее спланировали и исполнили? Тут я что-то сильно сомневаюсь, слишком уж масштабно выходит.

— Таламары больше походят на влиятельных исполнителей или посредников чьей-то воли… Надо разобраться, кто пригласил ратаря Дебафова в Амарант, и уже через него выйти на затейника. Но и Таламары должны знать, кто это.

— Хорошо, тряхнем на предмет информации, — кивнул Асвер.

Проникнуть в охраняемый дом, который наверняка неплохо укреплен и ловушки в нем на каждом углу — задачка еще та, но была и пара моментов, которые ее наверняка могли немного облегчить. Первый момент был в том, что наглость, бывает, города берет. Заявиться к ростовщику с "аудиторской проверкой", например. Ну и второй момент — Зален весь прошедший день наверняка не только возился с отладкой механики и загадочных схем управления Кларка, а еще и собирал информацию, готовил планы и подходы.

— Вот тоже хотел спросить, — продолжил дракончик, — Мы тут выяснили, что Таламары плотно связаны с местными деструкторами. Подскажешь, что это за связь? Так вроде выходит, что деструкторам ростовщик из семьи подкидывает финансы, а те за щедрую оплату и какое-то прикрытие от Родовитых выполняют заказы или банально нагнетают фон террора… в смысле, нагнетали до вчерашнего вечера.

— Таламары и деструкторов финансировали, и радикальных тёмных, не удивлюсь, если и Нардею они же подговорили красть взрывчатку именно в Бабилиме, а не где-то поближе к Холцеру, э-э… — в своих странных позах Ланра нечаянно завязала узлом вытянутый язык и теперь старательно его развязывала. — Собивают фсякий сбвод севе пот хлыло…

— Ну это дело известное, — согласился Асвер, стараясь не улыбнуться от сюрреализма зрелища, — Говорят, что на войне все средства хороши. А что, по сути, захват власти, если не война? Вот с допросом Нардеи действительно не все гладко вышло, но она вроде сама поняла, в каких условиях придется работать, и пыталась сбежать. Да и на мое предложение вывести из города она хорошо так отозвалась.

— Нардея это клинический случай, обычно драконы бывают адекватнее, — наконец Марда справилась со своим языком и встала. — Ну что, все вопросы? А то у меня чайник кипит, а ты кран в ванной не закрыл.

— Да, есть еще один вопрос. Кого мы все-таки "зачистили" вчера в подземельях и особняке того нава? Вроде Валпи давала задание как раз на радикальных Темных, но все-таки хотелось бы знать точнее. И если мы не зацепили деструкторов, то где они сейчас?

— Вы сдали Когтям лидера Тёмных, всё правильно. А с деструкторами… Я нарушу нашарское правило приличия — если кто-то хвалится, не говорить о похожих случаях из своей жизни, чтоб не принижать уникальность Тёмного. От деструкторов вы сбежали с их артефактами, но секте не повредили никак. Расстроили один их план с Хъесептенецкором, но у них есть и другие. Однако этими вещами уже не вам заниматься, на вас пока Бабилим… Вас снаружи официальные гайдуки считают погибшими, а Мандилион яростно ищет как пособников деструкторов, укравших у них — и у Мандилиона — Золотой Череп.

— Мандилион, Мандилион, — забубнил Асвер, — Что-то знакомое. Вроде бы слышал о них, как о какой-то спецслужбе. Но разве спецслужбы поддерживают деструкторов, которые по определению стремятся разнести весь Мир до основания? Или рассчитывали каким-то образом от деструкторов получить для собственных целей весь набор артефактов? Впрочем, если действительно не нам заниматься этой темой, то не буду забивать голову. Но тут в полный рост встает другой вопрос — чем же нам заниматься в Бабилиме? Понятно, что глобальная задача — предотвратить беспорядки и не дать городу уйти на нижний слой вслед за Амарантом. Но каким именно образом? Ладно, тряхнем мы того ростовщика из Таламаров, получим какую-то информацию… а что же дальше? Так и работать на "Пламенных когтей"?

— Нет, это только средство. Надо определить, кому выгодно стравливать целые города в промежуточный слой с навью. И в чём это выгода. Это кто-то очень глобальный, моего уровня или даже больше. Об этом говорит даже то, что я его не вижу напрямую. А Мандилион… Это, в твоей терминологии, радикальные Светлые. Расисты человечества, оккультно-силовая группировка во главе с существом, которое одновременно находится во всех вселенных. Разумеется, они против деструкторов. Максимум — позволят им уничтожить материк с драконами, при условии, что не пострадает ни один человек. То, что на Земле сейчас почти нет никого кроме людей, во многом их заслуга. После этой удачи Мандилион немного успокоился на Харадоле, здесь сейчас нет сильных его представителей, но победу драконов Нашара над людьми Базал-Турата они не могут простить до сих пор, даже после вируса, который по большей части вредил лишь магам, которых больше среди драконов. Может ли быть Мандилион замешан с Амарантом? — предвосхитила белая кобница вопрос Асвера. — Мандилион имеет тесные связи с христианством, их националистической идее очень нравится идея Сына Человеческого — якобы раз в Библии сказано, что Господь воплощался человеком, то лишь человек может достигнуть благодати, а остальные расы — демоны, которые не попадут в рай и только мешают бытию "избранного народа". Так вот, Амарант — христианский город. Бывшая христианская столица Нашара. Мандилион не стал бы лишать себя лучшего места для собственной базы. Мог бы враг Мандилиона стравить Амарант демонам и навам? Есть вероятность. Но утверждать нельзя, не разобравшись. Сары дерутся — свой народ вампирят. Мне больше всего не нравится, что страдают простые разумные — и драконы, и люди, все. Чего ради Когти стреляют в тех, кто пытается покинуть город? Боятся паники? Больше походит на то, что нагнетают. И Тёмных поручили не своим спецам, а новичкам-стажёрам, рассчитывая, что вы не справитесь. Откуда им было знать, что вы замочите нава? Без помощи Тьмы, без помощи Божественной Энергии, не будучи кобниками?

— Эти сведения и мысли определённо стоят потопа в ванной, — Асвер задумчиво схватил один крыльевой коготь другим. Информация была действительно очень ценной. Вот только связываться с таким сильным игроком… это потребует мобилизации всех ресурсов и связей. И то не факт, что удастся справиться, ведь у загадочного игрока на местной политической арене тоже найдется, чем усилить и поддержать свои позиции. Конечно, можно попытаться подтянуть помощь из родного Клана… но вряд ли Хоррианские драконы, больше технари, чем маги, смогут серьезно противостоять здешним, обучавшимся магии с самых юных лет, а после обучения много и активно интриговавшим и сражавшимся. В этой мысли радовало лишь то, что Нашарские драконы в Хорриане тоже большой силы иметь не будут, слишком уж разные условия.

Вообще Асверу идея Мандилиона о ликвидации всех, кто хоть краем мог быть связан с Тьмой в любой ее форме не нравилась, и в первую очередь тем, что драконы по определению получались Темными. Разных драконов чешуйчатый турист видел в Нашаре, но большинство было вполне честными и в общем довольно приятными личностями, правда, не без особенностей морали и жизненного уклада. И Асвер вовсе не горел желанием что-то в сложившемся укладе менять — для него все было новым, ранее неизвестным, в общем, экзотичным, и хотелось оставить такую экзотику для других. Но вмешаться все-таки приходилось не раз, и наверняка не раз еще придется. Ибо выглядело все со стороны как банальная борьба за власть при довольно высоких ставках, и на одного из игроков волею судьбы Асвер сейчас работал. Ну что же, остается только сделать все, что можно — и будь что будет!

— Нава мы ухлопали… кстати, не уверен, что с гарантией… благодаря хорошей подготовке отдельных личностей, — вздохнул Асвер, припомнив специально замагиченный против таких сущностей кинжал Мэривей, — Мотивация тоже есть. Так что будем работать. Начать можно даже с обычного сравнительного анализа, кому же из крупных игроков и группировок выгодны события. Ну, я считаю, что способные уронить на слой вниз целый город вряд ли последние лет сто отсиживались в дальних пещерах, и о них благополучно успели забыть.

— Пожалуй, эта информация стоит и пригоревшего чайника, — Марда перестала корчиться, встала с кровати и подошла к чёрной школьной доске в пару размахов шириной и полразмаха в высоту. Удобно, что во сне можно создавать необходимую мебель и убирать её, когда она не понадобится, но как у Продавщицы Снов это получалось — Асвер не имел понятия, об осознанном контроле сновидений он лишь слышал от Тройки.

Первым делом Марда нарисовала мелом, появившимся в своей руке, перевёрнутую пятиконечную звезду, классическую пентаграмму демонологов.

— Радикальная Тьма. Противник Мандилиона, христианства, деструкторов и навов. Сейчас на нижних слоях идёт очень кровавая и затянутая заварушка с навами. Навы считают именно их наиболее "прогнившими" и нуждающимися в возвращении в антиматериальный "перегной", так как жизнь там несладкая и для грешников, и для демонов, и для политзаключённых. Тьма могла решить, что ей не хватает своих верных последователей для обороны своих владений от вселенских разрушителей. Для этого она могла запустить вирус, вынуждавший становиться Воплощениями, чтобы выжить — до саможертвоприношения Инанны в качестве аналога исцеления. Для этого же она могла внаглую транспортировать к себе Амарант. Между Тьмой и христианством, на самом деле, много общего. Там и там жрецы одеваются в чёрное, да, смешно. Там и там религия базируется на "обожении" — сопричастности высшему началу через схожее поведение. Там и там есть Воплощения — хотя христиане стесняются называть таковыми кого-либо кроме основоположника религии, Иисуса, остальные Воплощения они называют "светлым" термином "святые". Тьма не раз убеждала переходить христиан на свою сторону. Самый яркий пример — предводитель похода Верных в Ад. Святой дракон Персиваль, изначально исконный христианин, самонадеянно решил раз и навсегда расправиться с демоническими нижними слоями и организовал поход туда. Многие погибли, некоторые сбежали с позором, а самого Персиваля захватили в плен и в результате так плотно обработали, что сейчас он является Владыкой минус первого слоя. И если бы его спросили, какой город он бы притянул на службу к себе первым, он бы выбрал православный Амарант, а не "сатанинский" Утгард, например.

Вторым Марда изобразила потреснутый квадрат.

— Деструкторы опасны тем, что они непредсказуемы. Они легко отказываются от провалившихся планов и генерируют новые там, где не ждут беды. Любое увеличение беспорядка по их мнению изнашивает вселенную и приближает её гибель, тем более направленные акты разрушения. Впрочем, легко обвинить деструкторов в любом преступлении. Есть ли у кого-то чёткий мотив вредить Нашару, сваливая это на Тьму и деструкторов? Есть.

Третьим на доске, к удивлению Асвера, возник "свастон", крест из рун "Г", который изображался в сэмэновской фильмографии на броне и форме самых кровожадных вражин.

— Анты и Покон Далезора. По их пророчествам, все религии кроме их собственной это ловушки навов для растления и деградации доверчивых драконов, чтоб их было проще завоевать. Поконникам — не всем поголовно, конечно, но их идеологической верхушке несомненно — выгодно эскалировать жестокость и насилие за пределами их влияния, чтобы обелить себя и показать свой стиль жизни единственно правильным, а там к ним сами начнут присоединяться. Единственное, что стоит иметь в виду — насколько я помню, у поконников есть храм в Бабилиме. Но я не помню, в черте города или за стеной.

— Такой непревзойдённый спец — и что-то не помнит, — Асвер не то подначил, не то сделал комплимент, наблюдая, как Марда вырисовывает множествехо мелких кружков, будто ворох пузырьков.

— Ардинские корпорации. Сами по себе — чёткие структуры, но в совокупном действии могут быть не организованнее и не слабее хаосистов. Тьма, конечно, зарегистрирована в Ардине как корпорация, но Тёмные ардинцы это совершенно другой менталитет, что говорить о других корпорациях… Нашар задолжал Ардину немалое количество времени, энергии и знаний во время войны с Архидемиургессой и хардольским материком. Я сама лишь недавно прекратила требовать с Инанны долг, но решила, что её самопожертвование его покрыло. Другие могут до сих пор желать возмещения с процентами. Выведение городов в нижние слои может быть способом быстрой и безжалостной монетизации живых душ в мёртвую энергию. А там уже её переправят по нужным каналам. Под особенным подозрением, во первых, Пламенные Когти — Дебафов мог не пропасть, отправиться контролировать операцию. Не меньшее подозрение на Радио Сенсацию — у него особенно крепкие связи с демонами, им проще всего заграбастать пойманые души. Корпорация Тьма, само собой. Убей&Продай, у которых вдруг для устранения очередной цели не было киллера, но был портал на целый город… впрочем, эта теория столь же невероятна, как мажоры из Просто Боги, решившие ради развлечения накобничать такую шутку. Корпораций много, если хочешь, я распишу про все самые значимые, но пока я продолжу перечислять основных подозреваемых. Хотя, если исключать внезапное пришествие Иннумерали или злых инопланетян, остаются только двое.

Их символы Марда-Ланра нарисовала одновременно в виде схематичной карты Хардола с заштрихованным югом и западом.

— Люди из Атрадана и Тёмные из Баарии. Те, кто, по моим данным, и создал магический вирус — во славу Тьмы или собственную, скорее и то, и другое. В отличии от нашарских Тёмных, им нашаран не жалко. Нижние слои сейчас не многим меньше их территория, чем нашарская, только конфликт с навами мешает более плотному выяснению сфер влияния. Баары не любят нашаран, ведь их сар, Неята, могла стать велесаром вместо Инанны, а по итогу была заточена в аду на правах политической преступницы. Люди не любят нашаран за Латантарею и за то, что Светлые драконы очень принижали людей во время интервенции. Но заметь — подтягивание нашарских городов может быть и действием против демонов, поддерживающих Баарию и Атрадан, де теперь нашаран в аду больше… Итак, Асвер, логику я тебе объяснила, что говорит твоё сердце?

— Запутанное дело, — протянул дракончик, рассматривая доску.

— Как же вы правы, Ватсон, — изрекла Марда скрипучим баритоном.

— Ну что же, давай по пунктам прикидывать, — хмыкнул Асвер, — Тьма — игрок серьезный, множество Воплощений, особенно после того вируса, которые, как я слышал, знают все, что знает сама Тьма. И потому работать они могут практически как один организм. Немного сбивает с толку, что возможных источников вируса, по твоим словам, два — именно Тьма и жители Хардола, люди или… а может, даже и темные. Ну ладно, кто бы ни был источником, Тьма только усилилась. Ладно, я могу допустить, что именно радикалы утянули Амарант, но тут другой момент — провести идеологическую обработку такого количества народа — это хорошо натасканные проповедники, это ресурсы, но в первую очередь это — время. За день столько разумных не перевербовать, и за десять тоже, так что очень уж большие силы нужно затратить, когда они могут пригодиться в другом месте. А уж компромата почти на каждое Воплощение наверняка в народной молве гуляет более чем достаточно. Про того дракона, что ходил в поход на Ад, я вроде бы где-то слышал… но если его смогли перевербовать, то наверняка было множество аргументов за то, что христиане живут как-то неправильно, и он вряд ли бы подтянул к себе прежних братьев по вере. Есть в моих рассуждениях ошибка, или продолжать?

— Вероятнее всего Тьма — заказчик, вольный или невольный, а люди — исполнители, — пояснила Ланра. — Сейчас ведь люди тоже поклоняются Тьме. Но что они будут просить, больше мяса драконам? Как же… А если ты про перевербовку антов, то они уже давно это затеяли, поначалу не против Нашара, а против Светлых Хардола, но их нашаране слишком быстро победили, пришлось переключаться оперативно. А, ты про перевербовку христиан на нижних слоях… Если христианин попал в ад — это для него глубокая травма, и лучшего момента для внушения не найти. Одна проповедь на раскалённой улице — и полгорода твои, остальные подтянутся на завтра, кто не помрёт и не уйдёт в глухое мученичество. А Персиваль… Я его не видела, но скорее всего он не перестал быть христианином. Просто в своём сознании решил немного сменить вектор со всеобщего блага на ускорение наступления Судного Дня, когда всех грешников покарают.

— До них я еще дойду, — кивнул Асвер, — Кто у нас дальше? Деструкторы? По-моему, сила не самая серьезная, особенно в сравнении с Тьмой, — Ланра укоризненно взглянула на дракончика, и тот продолжил мысль: — Нет, я понимаю, что недооценивать противника плохо. Но, знаешь, когда они гоняли нас в попытках отобрать Череп, у меня вот такое впечатление сложилось. Превосходящими силами, имея четкие приметы артефакта, в том числе и в энергетической форме, так и не суметь его получить… ну не производят они впечатления грозной силы! Хотя если они вели долгую подготовку, то все может быть. Но все равно вероятность их участия считаю невысокой. Да, им выгодно. Но для планомерной подготовки слишком уж они импульсивны. Дальше, если я не забыл, идут Анты и Поконники. Видел я в отеле Антов, да и рассказывали мне про их снобизм… вроде как-то так, да. В общем, рассказывали, что они сами считают себя вроде высшей расы, которым просто так иметь дело с другими народами не очень-то к лицу, и вообще незачем доказывать и так очевидное. Вот в то, что операцию провернули Поконники — поверю, такое вполне может быть. У них есть и хорошая иделогическая машина, скажем так, и доказать свою исключительность ради новых последователей тоже важно. Как я слышал, Далезор и раньше вел серьезную идеологическую борьбу, наверняка подготовил хорошо натасканную спецслужбу именно ради вот таких операций. Не знаю, велась ли перед операцией какая-то агитация за Покон, но количество беженцев вокруг Бабилима очень даже приличное. Если среди них найдется пара-тройка агитаторов, которые сумеют убедить беженцев, что тут одно лишь зло, а в землях, где действует Покон, все гораздо чище и спокойнее, то за ними народ вполне может и пойти. Слышал я об одном эпическом агитаторе с Земли, Лысом Вожде и его умении "Картавой риторике", так за ним люди шли. Почему же не пойдут за Поконниками, если все образы в наличии — один грешный город провалился в Ад, а стражники второго отстреливают всех, кто приблизится?

— Согласна, пламя революции действует схожими методами вне зависимости от того, религиозная ли она или атеистическая. И, кстати, ты напомнил мне ещё об одной организации, — взяв разломанный квадрат в скобки, отметая деструкторов на второй план, Марда нарисовала под ним человеческий череп и отвела от него вверх нотный хвостик одной восьмой. — Панихида, покровители Мэривей. Не означает ли борьба с бессмертием борьбу с богами и борьбу с религиями, обещающими бессмертие? Нашарское православие, в отличии от исчезнувшего хардольского лазарянства, не практикует воскрешение своих последователей как личей "в Жизнь Вечную", но оно воспитало не одного волевого кобника. И кто знает, во что это выльется — так Панихида могла подумать.

— С Панихидой чуть позже будем посмотреть, пока вроде бы на очереди корпорации. Вот это тоже сила. Им в первую очередь нужна прибыль, если я ничего не путаю. Да, переведенный в энергию душ целый город — это реально большой куш, ради него можно и постараться. Но тогда сами корпорации должны обеспечить себе или крепкое прикрытие, вроде предупреждения еще более страшных событий, что очень сомнительно — ведь вирус побежден, так ради чего такого глобального потребовалось пожертвовать целым городом? Или провернуть дело на таком уровне секретности, чтобы даже рядовые исполнители не представляли, что они делают, и чем это может аукнуться. Сомнительно, конечно. Но ведь как-то нужно обеспечивать секретность, ибо столь хорошо нажившуюся корпорацию в случае утечки информации минимум попросят поделиться доходами, максимум — остальные объединятся ради того, чтобы эта усилившаяся корпорация, руководствуясь мудростью в стиле "аппетит приходит во время еды" не начала посматривать с тем самым аппетитом на соседей. Что до возможностей, то корпорации на пустом месте обычно не возникают, в основе их силы лежат или древние артефакты, или останки древних сущностей, а то и все вместе. Тот же "Дом Иресара" хранит в отеле на технических этажах такие вещицы, что гребень дыбом встает, — Асвер показал на реально встопорщившийся от воспоминаний "ирокез" промеж рогов, — И я не поверю, что это единственный склад, и что нет никаких лабораторий и мастерских, где пытаются все наследие древних пристроить к делу.

— Ты работал в корпорации и, думаю, представляешь, что на менее крепкие умы их сила воздействия велика. В Ардине либо платят астрономические деньги за почти рабскую службу, либо заставляют жить бездомным и практически бесправным, и если вырастать и жить в такой вилке, то для корпоратов готовы относительно преданные работники. Если не доверяешь исполнителям — то можешь и избавиться от них, не все из них стоят в глазах директоров больше собственной души. Некоторые корпорации — БиоЛогика точно — может выращивать клонов и мутантов для грязной работы. Более технологичные справятся с умными роботами и дракоидами. Так что средства провернуть это корпорации найдут — им важнее найти смелость. Ведь если их афёра вскроется, это прямое объявление войны Нашару, а тогда начнётся страшное… — на миг мел в лапе Ланры превратился в башмак, которым она постучала по доске.

— Вот и я в принципе про это, — согласно кивнул Асвер, — Дальше у нас люди и Темные с Хардола. Насчет людей — очень сомнительно, просто "не любят" для такой масштабной операции вовсе не аргумент. Даже отдача старых долгов на такое не тянет. То же самое и с Темными. Да, были раньше серьезные дела, соперничество за ранг велесара, но то было раньше, а месть за что-то прошлое в политике вообще не очень продуктивная тема. Чем ворошить былое, лучше уж пустить средства и усилия на новую попытку занять место потеплее. А вот действие против демонов, которые поддерживают Атрадан и Баарию — это, по мне, вполне реальный вариант. Да, можно набрать наемников, тех, кто хорошо знает свое дело… но им нужно платить. А оказавшимся в столь опасной для жизни ситуации горожанам можно просто объявить, что вариантов у них немного — пойти в пищу демонам или тем же навам, перейти на их сторону, или храбро сразиться и в итоге вернуться на поверхность. Выдать старую, плохонькую броню, простое и дешевое оружие — и вперед, к ратным подвигам и свободе. Наемник может и предать, а вот таких бойцов демоны и навы вряд ли примут в свои ряды — ведь, формально, выбор у них был, и они его сделали. Теперь что осталось, Панихида? Вопрос неоднозначный, о ней я знаю в основном от тебя. Ты говорила, что если Мэривей передаст им Череп, то они его, скорее всего, уничтожат, значит, сильные потрясения им не выгодны. Да и борьба с бессмертием дело очень спорное. Если уж она имеет место быть, то нужно параллельно вести две работы — неторопливый, чтобы не поднимать шума, отстрел имеющихся бессмертных, и постепенно отменять саму возможность продления жизни сверх физиологической нормы омоложением. Поправь, если я ошибаюсь.

— Что ж, в этом ты прав, — убрала в скобки Марда-Ланра Тёмные государства и череп-ноту. — Панихида начала бы далеко не с этого. Неугомонные личности вроде меня мозолят глаза куда больше христиан, не отрицающих необходимость смерти. Тогда наши основные подозреваемые — Тьма, Покон и корпорации?

— Ну да… — Асвер потёр подбородок. — А что с тобой не так по разумению Панихиды? Я конечно о тебе Мэри не рассказывал, но просто для личного любопытства хочется знать.

— Марды уже нет в этой вселенной. Но она не бросила за ней присматривать, в том числе через Ланру, свою дочь. Для Панихиды между мной и Хъесептенецкором или Самой Тьмой нет принципиальной разницы.

— Тоже довольно сильный игрок политической арены, способный заметно повлиять на расклады и планы, — согласно кивнул Асвер, — Такого, если с позиции той же Панихиды, нужно как минимум полностью лишить возможности действовать, как максимум, уж извини, уничтожить. Их тоже можно понять, каждый прорыватеся как может. Ну да ладно, это все лирика. Сейчас бы понять, как нам действовать дальше, чтобы расстроить планы Поконников, Тьмы и корпораций разом.

— В лучшем случае — вернуть Амарант на место. В идеальном — вернуть на место Персиваля. На подобное ты вряд ли позаришься? Так что для начала вам нужно успокоить Бабилим, выяснить, куда пропал ратарь Дебафов и предотвратить усугубление беспорядков тут. Проверка Таламаров в это вписывается, поэтому пока твоя группа идёт по здравому пути. Чего и в дальнейшем желаю, — Зерая отошла от доски к заштроенному окну, выглянула за ткань. — Уничтожить Марду уже нельзя, потому что её фактически нет. Во всяком случае, здесь. Поэтому такие тени раздражают Панихиду особенно — и являются для деструкторов надеждой, что они-то не помрут вместе со вселенной, а создадут новую по своим капризам. Но ты, наверное, дракон не этих высоких материй, тебе больше что-то земное и конкретное. Не обижайся, но до вечности ещё нужно дорасти — и те, кто боятся того, что ты их перерастёшь, могут этому мешать. Но когда ты сам захочешь, ты вырастешь, и они тебе не помешают, потому что ни с кем не происходит то, чему он не разрешил происходить. Поэтому твори и не бойся.

— Спасибо, обнадежила, — невесело улыбнулся Асвер, — С ростом проблемы — в этом физиологическом состоянии старшего подросткового возраста со всеми его "приколами" вроде постоянно бушующих гормонов я застрял минимум лет на десять-пятнадцать. Если бы не внутренняя дисциплина, то даже не знаю, что бы происходило… Нет, я, конечно, понимаю, что ты про духовный и энергетический рост, но все-таки физический мне сейчас как-то ближе.

— Дался тебе этот физиологический возраст, — хмыкнула Ланра, закрывая штору и разворачиваясь мордой к Асверу.

— Да понимаешь… надоело держать под постоянным контролем гормональный баланс организма, — вздохнул дракончик, — То генераторы, то движки автопарка дружно "посыпались", то опять радикальные группировки воду мутить начинают… думал, хоть в Нашаре отдохну, ан нет — в первый же вечер меня подписали на борьбу с навом, и дальше покатились дела. А в нормальном, взрослом теле не нужно столько волевых усилий тратить на контроль биохимии, можно просто жить, как нормальный, взрослый дракон.

— А оно тебе надо? Многие взрослые желают вернуться в детство, сохранив при этом опыт и воспоминания. Их мечта сбылась в тебе! Гормоны дают мотивацию и энергию. Меня движет практически только совесть и логика. Мне не интересно жить. Но я стараюсь, чтобы было интересно жить другим. И не очень рискованно при том. Так, слегка, — Зерая вернула занавеску на месте, обернувшись к Асверу. — Взросление это не синоним старения. Ребёнок, контролирующий свои эмоции, взрослее половозрелой марионетки тех же гормонов, которые никуда не деваются после совершеннолетия. Как говорят в вашем клане — чисто не там, где не мусорят, а там, где убираются. Так и с эмоциями — умение их контролировать играет большую роль, чем их отсутствие или наличие.

— Если бы я не умел контролировать свои эмоции, меня бы давно уже грохнули, — хмыкнул Асвер, соглашаясь далеко не со всеми тезисами, — А вообще — давай прикидывать. Вот сегодня, чтобы далеко за примером не ходить, взяли мы в плен Нардею, ну ты об этом наверняка уже знаешь. Надо от нее получить информацию, а как? На угрозы не реагирует, для допроса по всем правилам нужны инструменты и время. Приходится "накрутить" ей чувствительность и пройтись по чувствительным точкам тела. Но основная проблема в том, что мое тело тоже начинает реагировать! Ты бы знала, каких усилий стоило придавить желания тела! Я никогда не слышал от взрослых драконов о таком побочном эффекте. Выходит, они или не сталкиваются с этой проблемой, или тоже как-то ухитряются справляться. Второе сомнительно, меня учили основам экспресс-допроса по такой методике, и наверняка бы упомянули об эффекте, если бы он был хотя бы у половины.

— Наверное, — хохотнула Ланра, — у них просто есть с кем с нею справляться, не афишируя отношения. Если хочешь, я могу переправить твой сон на способствующий снятию полового напряжения. Только опиши мне свои предпочтения, я же обещала глубоко в голову тебе не лезть. А может, лучше встретить тебя с достойной самкой наяву? Ну а если это не твой метод, переводи половую энергию в энергетические центры выше, если умеешь перераспределять энергию внутри себя. Многие Светлые так и делали до реформ Покона, когда они решили увеличить рождаемость в противовес Тёмным.

— Сны, к сожалению, не мое поле, — развел лапами Асвер, — Предпочитаю дела делать наяву, когда могу хоть как-то влиять на ситуацию. В общем, во сне желания мало, в реале — на твое усмотрение. Перераспределение — тоже вариант интересный. Да, учили… но когда это было! С тех времен прошло несколько лет, большую часть которых я провел вообще без доступа к магии, контролю энергетики и тела… в общем, сама понимаешь, что ни освоить толком, ни закрепить те навыки управления энергией я не смог.

— Скорее всего вы используете иную терминологию, но нижний яр у тебя вот, — Ланра распахнула крыло, показывая крайним маховым пером на нижнюю часть живота невысокого дракона, а потом повела, не прикасаясь, пером вверх, к голове. Достаточно на вдохе отводить энергию по срединному каналу в верхний яр. Так будет и больше магической силы, а она тебе до встречи компаньонши пригодится. Да и после — тоже. В крайнем случае переведёшь обратно, хех. Или сделаешь себе бессмертную душу с вечной памятью.

— Ну примерно так и учили, только не связано со вдохами и выдохами, а в постоянном режиме, разве что с небольшой скоростью, — поведал Асвер, — Но вообще ко вдохам удобно привязывать ритм движения, тут ты права. Но вот скажи — ты и вправду считаешь, что в закрытом городе, откуда мы еще дней десять вряд ли куда сдвинемся, найдется любительница подростков?

На самом деле было не очень важно, что ответит Ланра. Важно было то, какими путями может появиться загадочная компаньонка. Крайне сомнительно, что Продавец Снов начнет влиять на первую попавшуюся самку, наверняка предложение "поработать" будет сделано уже проверенной. И тут станет довольно важным отследить контакты, чтобы понять, на кого же все-таки работает Ланра… или кто из перечисленных ею же группировок работает на нее. Новая информация внесет кое-какие штрихи в складывающуюся картинку. А там можно будет еще раз вдумчиво обдумать и обсудить, кто же мутит воду, чтобы было удобнее в ней ловить рыбку.

— Тебя, начать с того, кто больше интересуют — драконессы, человеческие девушки или нечто посредине? — Марда расселась на стуле у письменного стола и приготовила перо и бумагу. — Пожелания к характеру я представляю и так. Не гарантия, что я буду искать в Бабилиме или не сделаю с нуля.

— Это как? — Асвер пересел на край кровати, удивлённо поднимая уши. — Генетическое клонирование?

— Нет, конечно, мясные куклы не лучше резиновых. Но кобничество работает и в прошлое. Выскажу пожелание сейчас, а Вселенная начнёт исполнять задолго до, а к моменту заявления всё уже готово и в натуральном виде.

— Знаешь, мне как-то свой вид ближе. Хотя… ты сказала про "нечто среднее"? — с интересом спросил Асвер, после чего добавил с интонацией завсегдатая какого-нибудь столичного борделя: — А можно всех посмотреть?

Если Ланра действительно будет создавать подходящую компаньонку через запрос "в прошлое", то шансы выяснить, с кем связана Продавец Снов, стремительно падали. Можно, конечно, загнуть в стиле "создавать ради этого дела отдельную личность слишком расточительно", но гарантии, что Ланра все-таки будет искать кандидатуру среди ныне живущих, не было.

— Какой из своих двоих? — белоснежная изобразила озадаченность, подняв нос над бумагой. — Ладно, будет какая сама захочет. Ведь основным твоим требованием, так подозреваю, является естественность. Чтобы не под дулом полюбили, и не создавали девицу исключительно из развратных целей, как предок того Калиостро. Ну и чтоб тебе можно было ей доверять, а не как Мэривей. А потом уже и общие темы найти можно.

— Да знаешь, после истории с Мэривей с доверием к противоположному полу вообще как-то тяжеловато стало, — изобразил откровенность Асвер. Хотя изображать особо и не приходилось. — А что до видов… ну сама видишь, людям в Нашаре живется не так, чтобы очень уж сладко, их тут не слишком много. Ну и "перекинуться", конечно, будет небезопасно. Вот по закону подлости в самый интересный момент окажется, что нужно куда-то срочно бежать, что-то делать, причем в драконьем облике. Был с полгода назад похожий случай, собрались мы теплой компанией на уток поохотиться, и я карабин сменил на охотничье ружье, патроны взял только с мелкой дробью. И тут по рации проходит инфа — радикалы активизировались, нужно срочно действовать. И я, не успев поменять оружие, аллюром три креста выдвигаюсь на задание. Одна радость была — зачинщик весь трибунал простоял, поскольку сесть не мог. Но справиться с верхушкой дробью-пятеркой было, поверь, совсем невесело. Так и тут — только расслабишься, и начнется. Так что лучше уж выбрать расу дракона.

Некоторое время Ланра крутила ушами, зависнув взглядом. Некоторые специфичные термины, видимо, даже кобниками воспринимались не сразу — в отсутствии прямой телепатии. Зато потом, когда Ланра, что называется, "допёрла", она отложила перо и сообщила ответную откровенность:

— Это ещё как-то контролируется твоей волей и не угрожает пассии. На Ланру и её самца однажды напали без предупреждения, когда мы в Авваатере отдыхали, ещё когда он был столицей Хардола. А знаешь, зачем? Проверить, был ли мой самец потомком того самого Иресара, чтобы отправить его на бой с давним кровным врагом. В генетические документы никак нельзя посмотреть было, как же… А Марда считает — это Нашар, драконица за тобой полетит, если сама не отбивается от кракалевн на кухне. Даже если по вашему клану посмотреть — разве женщины менее волевые и боевитые, чем мужчины?

— Ну документы и подделать можно, — хмыкнул дракончик, — А вообще ты права, у нас много важной работы выполняют женщины. Техническое обеспечение, медицина, пищеблок. А уж вспомнить нашего главного специалиста по приему новичков, что двадцать пять лет, разругавшись с прежним руководством, водила по Южным Морям пиратскую эскадру, так и вовсе… о доброй четверти Штурмовых Троек полностью женского состава можно и не говорить подробно. Так что у нас реальное равноправие, в основе которого, как и положено, лежат равные обязанности.

— А в основе обязанностей — выживание… — Ланра вздохнула, откинувшись на спинку стула, опустив крылья и сложив руки на коленях. — Когда вернёшься домой, следи за своими внимательнее. Если всё будет развиваться в тех же направлениях ещё триста-пятьсот лет, драконы Хорриана станут похожи на антов. Закрытое общество, дружелюбное к сородичам, но считающее весь остальной окружающий мир с развившимися там общественными неустройствами лишь подлыми недоразумными существами. Как говорил Сурт, "они не виноваты, что глупее тебя".

— У нас сейчас довольно плотное сотрудничество с несколькими крупными людскими организациями. Государства, крупные производственные и торговые предприятия вроде сети Аукционов на материке Бираан, И в таких условиях считать всех окружающих, как ты сказала, "подлыми и недоразумными" — смертельная ошибка.

Когда нет своего производства уймы самых разных и очень важных вещей — это плохо. То, что этого производства не появится еще как раз те самые лет пятьсот — это тоже плохо. Но это условия жизни, и в этих условиях нужно не выживать, а именно жить. Не пытаться прокормиться одной лишь рыбой и водорослями, а закупать у людей мясо, овощи и фрукты. Не пытаться выплавить в индукционной печи, оставшейся с прошлых времен кустарное железо, а закупать качественную сталь. Но и в ответ кое-что давать. Универсальное противоядие и мощные, с минимальной побочкой, стимуляторы. Точно обработанную сталь, бронзу и латунь. По отдельным заявкам и простую, но крайне надежную электрику, ведь поставляются же драконам разнообразные ингридиенты для химии и магии. Клан без людей не развалится и не погибнет, да и людям без Клана тоже смерть не грозит. Но и тем, и другим будет очень неудобно.

— Так и есть. Но это не значит, что подлостей они не захотят совершить, — Марда развернула стул, чтобы было удобнее вести диалог с дракончиком, перо и бумага уже давно растворились во сне. — Вы не похожи на них внешне. У вас есть уникальные знания. Как бы вы не старались защитить свои технологии от реверс-инженерии, сильные государства всё равно попытаются её провернуть, и есть шанс, что успешно. И дальше два варианта — это зависит от того, думают ли хоррианские люди руками или головой. В первом случае они объявят технологический крестовый поход, как только утрясут собственные междоусобицы, а ради такого случая, знаешь, почему бы и нет. Во втором случае они нагонят вашу технологию и оставят вас почётной нацией первооткрывателей, уже не влияющей на мировую экономику. Если мы не будем брать в расчёт аморальные способы борьбы с таким будущем, вроде взятия людей под контроль, какие у хоррианских драконов есть способы постоянно быть впереди планеты всей и оставаться нужными? Правильно — находить и находить новые технологии и новые чары. Вы будете развиваться сильнее и сильнее, при таком обилии умных и трудолюбивых разумных существ, сама ваша культура это необходимость постоянного самосовершенствования. Это правильный путь, им вы сейчас, по сути, и занимаетесь, даже твой вклад в общее дело значителен, пусть и невелик. Но без вашей общественной организации люди будут отставать. Незаметно в масштабе десятка лет, но ощутимо за сотню, и катастрофически за несколько столетий. Огонь — жизненные передряги — вы прошли. Воду — обилие информации — вы проплываете сейчас. Будут и медные трубы. Анты их пока не прошл