КулЛиб электронная библиотека
Всего книг - 591012 томов
Объем библиотеки - 896 Гб.
Всего авторов - 235278
Пользователей - 108100

Впечатления

Stribog73 про Ружицкий: Безаэродромная авиация (Литература ХX века (эпоха Социальных революций))

В книге не хватает 2-х страниц.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Arabella-AmazonKa про Соломонская: Садальсууд (Самиздат, сетевая литература)

на вычитку и удаление пробелов

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Arabella-AmazonKa про Соломонская: Приручить нельзя, влюбиться! (Любовное фэнтези)

книга хорошая но текст. пробелы большие ради увеличения объёма.
Я предлагала библиотекарям теперь может АДМИН прочтёт чтоб он создал папку НЕДОДЕЛКИ. НЕВЫЧИТАННОЕ, кто может чтоб исправили убрав эти огромные дыры и выложив заново текст...
Короче в библиотеке много подобных книг. То с ошибками, то с большими пробелами ради объема. Все ждём с нетерпением подобной папки чтобы туда отправлять подобные книги на доработку. Как есть папка

подробнее ...

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Stribog73 про Стоун: Одержимый брат моего парня (Современные любовные романы)

Моралисты, в свое время, байкотировали гастроли гениального музыканта Джерри Ли Льюиса.
Моралисты, в свое время, сожгли Александрийскую библиотеку.
Теперь моралисты добрались и до нашей библиотеки.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Arabella-AmazonKa про Стоун: Одержимый брат моего парня (Современные любовные романы)

и вот такую грязь продают за деньги на потребу похоти. а в правилах куллиба стоит размещаем Любое ...фашизм, порнографию. И нам не стыдно ничуть. А это читают не только взрослые. Но и дети. Начитавшись пободного насилуют ВАШИХ же детей! Люди, одумайтесь пока не поздно!!!
АДМИН, не кажется ли ВАМ, что давно пора менять правила. Нас уже давно морально разложили и успешно продолжают с помощью вседозволенности....Вседозволенность чтобы русские

подробнее ...

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
Arabella-AmazonKa про Соломонская: Осирис (Фантастика: прочее)

https://selflib.me/osiris
у нас нет жанров яой, юри
книгу надо на доработку большие пробелы ради объёма книги

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).

Интересно почитать: Как использовать VPN для TikTok?

Темный призыватель. Том 9 [Андрей Ткачев] (fb2) читать онлайн

- Темный призыватель. Том 9 [СИ] (а.с. Иная магия -10) 1.08 Мб, 254с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) (скачать исправленную) - Андрей Сергеевич Ткачев

Настройки текста:



Андрей Ткачев Темный призыватель. Том 9

Глава 1

– Алиса! – прикрикнул я на девушку, так как Нарышкина уже явно хотела ругаться.

– Пусть это и неожиданно, но это не значит, что мы не сможем с этим справиться, – обхватив ее за плечи, твердо произнес Орлов.

– Но мы же не отрабатывали тактики против подобных противников, – вяло возразила девушка.

– Никто не отрабатывал. Так что все участники будут в равных условиях против новых противников, – ответил я на это. – И еще момент, – дошел я взглядом до важной части сообщения. – Будет участвовать три команды участников от иностранных гостей, но они не будут входить в турнирную сетку. Победа над ними просто даст дополнительные баллы к дальнейшему распределению ближе к финальной битве.

– Только они все равно успеют потрепать несколько команд и тогда те окажутся в заведомо более худших условиях, – подметил Бартенев.

– Верно, – кивнул я. – Поэтому надо стараться сильно не подставляться, если вам по распределению не повезет, и вы будете вынуждены встретиться с ними. Это все же лишь демонстрация возможностей иностранных магов и, скорее всего, нужно для повышения внимания к сотрудничеству между нашими сообществами магов. Но опять же это лишь предположение, и о чем думало руководство Академии Магии, когда принимало подобное решение, мне не известно.

А вот что озвучивать я не стал – так это то, что у нас появилась возможность продемонстрировать доспехи магов перед иностранными гостями, и это тоже могло сыграть на руку разворачивающемуся предприятию. Правда, я даже сейчас не знаю, сколько времени придется потратить, чтобы удовлетворить потребности императорского рода в доспехах, прежде чем мы сможем выйти на сторонние заказы.

В связи с неожиданным изменением, начало Турнира отложили на целый час. С учетом того, что зрелища должно было стать еще больше, то зрители несильно расстроились такой задержке. Да и все равно сам Турнир займет несколько дней, и такая накладка случилась только с первым из них.

Проблему с началом Турнира решили за десять минут. Просто перед публикой стали выступать студенты, которые не участвовали в самом мероприятии, но могли, благодаря своим способностям, устроить настоящее представление. Пусть это были и не боевые техники, но кое-что из продемонстрированного действительно показывало очень хороший уровень контроля магической энергии.

Жаль, что эти маги сплошь были из тех или иных родов и на свою сторону их привлечь было сложно. Все же простолюдины, в которых вдруг проявился дар, как правило, не могут похвастаться хорошими данными, как потомственные аристократы. Поэтому остается надеяться, что следующее поколение слуг рода будет более сильными, чем их предшественники. Уж Арина, как целитель, позаботится о том, чтобы сила рода в плане нового поколения только увеличивалась. Правда, надо будет потом найти евгеника для этой работы, но на данный момент хватает и моей жены.

Все организационные вопросы были улажены и наконец-то распорядители объявили о начале Турнира.

* * *
Не знаю, считать это везением или нет, но команда моих учеников должна была выступать сегодня последней, и им не было необходимости выступать против колдунов Англии. Против гостей нашей империи решили выставить призеров прошлых годов, чтобы они оказали им достойное сопротивление, а не проиграли при первом же столкновении, как это могло бы произойти с менее опытными командами.

– Вот, а ты переживала, – приобнял свою девушку Орлов.

– И все равно, они своим появлением ломают всю нашу стратегию, – недовольно проворчала Алиса.

Только все это было лишь внешней маской, на самом деле она незаметно прижималась к парню и, вообще, радовалось тому, что он рядом с ней. Эти двое стали гораздо ближе за это время, чем хотели бы показывать окружающим, но еще не хватало опыта, чтобы это действительно уметь скрыть.

Дети.

– И все же советую вам внимательно посмотреть за боями, – обратил я на себя внимание четверки. – Все же это незнакомый никому из вас противник со своими особенностями создания магических техник. Не думаю, что за час кто-то успел бы придумать хорошую тактику против них. Так что это действительно будут настоящие сражения.

– А они будут участвовать только сегодня? – спросила у меня Лена.

– Не знаю, – развел я руками. – Оповещение об этом пришло всего за несколько минут до официального начала. Так что возможны перестановки. Поэтому смотрите и думайте, как бы действовали вы на месте ваших соперников.

Я же решил не оставаться на Турнире, вернувшись ближе к моменту, когда должны были выступать ребята. С тактикой они и без меня справятся, благо Орлов действительно был хорошим командиром отряда и больше других посвящал время отработке различных тактик.

У меня было как минимум пару часов прежде, чем необходимо было возвращаться назад и надо было бы подумать как их потратить с пользой. Я все еще оставался официально учителем Лены и имел доступ к закрытым для посетителей зданиям Академии. Так что в первую очередь мне на ум пришла библиотека этого учебного заведения.

– Князь Шувалов, вы давно уже не посещали нашу библиотеку, – то ли укорил меня, то ли поприветствовал таким образом Архивариус.

– Были дела, – улыбнулся я.

– За это время я нашел для вас книгу из примерно того же направления, что вы искали ранее, – вдруг сказал мужчина, на миг исчезнув за полками с книгами. – Где же она была? Ах, вот. Я уже и забыл, что положил ее сюда.

Архивариус вновь появился передо мной и в его руках был увесистый старый фолиант. Вот только стоило ему положить его на стол, как я замер, неверяще уставившись на знакомый стиль.

– Откуда у вас это? – справившись с собой, спросил я.

– Наша библиотека – одна из лучших в империи, – с гордостью произнес мужчина, поправив воротник своего пиджака. – И временами наша коллекция пополняется. Как только этот фолиант попал в список, я сразу понял, что он вас заинтересует.

– Это уж точно, – покачал я головой. Как-то не ожидал я увидеть здесь одну из книг Соломона, да еще, по сути, в свободном для студентов доступе. – Могу я ее прочесть?

– Если будете соблюдать правила библиотеки, – улыбнувшись кивнул Архивариус. – И, разумеется, вернете книгу после завершения работы с ней.

– Для того чтобы завершить с ней работу, потребуются недели, – вздохнул я.

В этот момент я очень жалел, что просто не могу забрать эту книгу из здания. Слишком большими проблемами это обернется для меня и рода. Да и Архивариус пусть и казался простым человеком, но веяло порой от него какой-то потусторонней жутью, особенно когда это касалось книг.

Я со всей возможной осторожностью забрал предложенную книгу и выбрал ближайшее место для чтения, благо в библиотеке никого не было. Это была действительно книга Соломона, и в ней не было ничего, что хоть как-то пересекалось с теми, что есть у меня.

Помнится, я думал, что два часа – это достаточно много? Так вот теперь их мне казалось катастрофически мало. Похоже, придется в свой распорядок дня добавлять еще несколько часов для посещения библиотеки, потому что я точно не собираюсь оставить эту книгу без внимания. Слишком много я почерпнул из этих фолиантов касательно своей магии, чтобы не заинтересоваться новой книгой.

* * *
Время пролетело незаметно, и мне пришлось поспешить вернуться на арену Академии, так как мои ученики скоро должны были начать свое выступление.

– Егор! Ты чуть не опоздал, – насупилась Лена, заканчивая проверять, как сидит на ней ее комплект доспехов.

– Как прошли бои с магами Англии? – вместо попыток оправдаться спросил я.

– Они во всех своих боях сдавались, – ответила вместо моей жены Алиса.

– Во всех? – удивился я.

– Да, как только перевес становился достаточно явным, они сразу же говорили о сдаче, – подтвердил Орлов. – Все команды, что с ними сражались, очень злы и жаждут реванша.

– Значит, они все же победили, – кивнул я собственным мыслям.

– Что, ты даже не думал, что кто-то из наших сможет выиграть у них? – слегка возмущенно посмотрела на меня Нарышкина, поправляя наруч.

– Конечно, не могли, – уверенно заявил я улыбнувшись. – Сама подумай, как бы это выглядело, если бы студенты Академии Магии победили бы у гостей? С ними даже нельзя всерьез сражаться, так как за этим наблюдает слишком много глаз и нанесение вреда здоровью вполне могли трактовать во вред Империи.

– Но как же правила Турнира? – спросил Мирослав. – Мы же подписываем договор, что соглашаемся со всеми пунктами. В том числе, что понимаем, что нам могут нанести травмы.

– А кого бы это интересовало в рамках международных отношений? – прищурившись, спросил я у него. – Если бы это было необходимо, это бы раздули.

– Но ведь тогда у Барклай-де-Толли проводили бои с колдунами, и никаких претензий не было, – припомнила Лена наше первое знакомство с иностранными магами.

– Там они лишь показывали свои силы, да и, по сути, это все происходило среди других аристократов, так что дальше них бы не ушло. Тут же совершенно другое дело, – покачал я головой. Интересно, а руководство Академии просчитывала такой вариант событий, когда дала разрешение на это? – Они показали себя перед зрителями, и теперь слухи будут разноситься с огромной скоростью.

– Об этом подумаем позже, – постучал по руке Владимир, намекая на время. – Сейчас наш выход.

Первыми на арену вышли противника моих учеников. Они были в стандартном для учеников Академии снаряжении, но все равно их прекрасно узнали и активно приветствовали. Пусть это были и не самые лучшие боевые маги, выходящие на Турнир, но эта команда уже выступает в третий раз и сумела завоевать симпатии зрителей.

Тем интереснее было смотреть на реакцию публики, когда на арену вышел Орлов и его команда. На миг арена погрузилась в тишину, а затем потонула в какофонии звуков.

На арену и раньше выходили команды в собственных доспехах, но все же это были всем известные модели, характеристики которых знали все любители магических боев. Здесь же было непонятно, то ли это что-то новое, во что мало кто мог поверить, либо это пренебрежение защитой ради внешнего эффекта.

И, похоже, команда соперников приняла это на свой счет, посчитав, что таким образом команда Орлова решила их унизить. Надеюсь, что Владимир сумеет этим воспользоваться и заставит противника совершать ошибки.

Бой начался.

* * *
– Пока, конечно, рано говорить об этом однозначно, но это определенно успех, – довольно улыбался Илья, пробуя один из фирменных коктейлей моего «Бара».

Четверка моих учеников вышла против команды, которая использовался связку магии земли и металла. Так-то это позволяло им хорошо сражаться как в обороне, так и в атаке, но против слаженной работы студентов они ничего не смогли сделать. Ну и заодно, благодаря атакам каменными глыбами и железными осколками, была продемонстрирована защита доспехов ребят.

Так уж получилось, что они смогли пробить созданную Бартеневым защиту, но не нанесли вреда телам участникам команды – с защитой прекрасно справилась броня, на которой не осталось даже царапины. Казалось бы мелочь, но многим магам пришлось по вкусу, что эти повреждения студенты даже не заметили, да и сложно отрицать преимущество брони, которая может остановить атаку, что пробилась через стихийные щиты.

– Посмотрим, как пойдут дела в остальные дни, – не спешил разделять я его настроение.

– Согласен с Егором, – поддержал меня Алексей, который до этого с любопытством смотрел на убранство «Бара». Похоже, до этого момента он здесь не бывал. – К сожалению, из-за правил Турнира мы не могли продемонстрировать полные возможности доспехов.

– Поэтому и было решено использовать легкий комплект, на который подобную защиту никогда не ставили. Я знаю, – нетерпеливо кивнул Илья. – И все же далеко не каждая модель доспеха подобного класса могла бы выдержать данное испытание.

– С этим действительно сложно спорить, – хмыкнул я.

Довольно забавно было смотреть на лицо мага металла, который никак не ожидал, что в ответ на его успешную атаку, в него прилетит сразу огненная стрела, ледяное копье и воздушное сверло. Хватило бы и двух попаданий, но третье его окончательно добило, выведя из участия. Справиться с растерявшейся тройкой было уже куда легче, что собственно мои ученики и сделали.

– А знаешь, о чем я еще подумал, Егор? – вдруг отставив кружку с пенным напитком в сторону, пристально посмотрел на меня наследник рода Барклай-де-Толли.

– Что-то не нравится мне твой взгляд, – так же отодвинул кружку с пивом я. Надо бы напомнить себе почаще приходить сюда, уж очень хорошо Ольга управляет этим местом без меня. Вот и новые сорта пива появились в карте бара, а мне казалось, что я его знал досконально, – но ты продолжай.

– Методика обучения твоих учеников ведь была особенной? – придвинувшись поближе, спросил Илья.

– В какой-то мере можно считать и так.

– А что ты думаешь насчет того, чтобы оказывать подобную услугу и другим магам? – гораздо тише спросил он. Мстиславский в это время делал вид, что совсем не прислушивается, но по его позе было понятно, что парню любопытна тема нашего разговора.

– А им это зачем? – решил скосить я под «дурачка».

– Такой быстрый прогресс не самых родовитых магов многих заинтересовал, – пояснил Илья. – Понятно, что многое можно списать на усердие и природный талант, но чтобы сразу у всей четверки показатели так быстро росли… – цокнул он языком. – Ты знал, что на своем потоке они одни из лучших в магических дисциплинах и даже в некоторых моментах обгоняют представителей древних родов. А ведь с последними еще работают персональные учители.

– Интересно, – задумчиво обронил я. – Вот только есть одно но…

– Что еще? – удивился парень.

– Ты с этим предложением уже опоздал, – ухмыльнулся я.

– Как так? – искренне удивился Илья.

– Ко мне недавно подходил некий Маркус из дома Форс, – не стал скрывать я. – Его дом тоже оказался заинтересован в подобной методике, точнее в том, что я для тренировок использую демонов, с которыми приходится сражаться моим ученикам.

Раз уж пошел на откровенность, то и упомянул другие детали, которые Илья старательно избегал, чтобы я сразу не ушел в отрицание.

– Значит, англичане уже заинтересовали этим? – слегка озадаченно произнес он. – Не ожидал от них подобного.

– А я бы не удивился тому, что они бы в скором времени обратились к тебе с заказом на доспехи.

– Но колдуны и ведьмы не используют доспехи, – все же не удержался от участия в разговоре Алексей.

– Да, это так, – подтвердил я. – Но ведь наши легкие доспехи не так и сильно отличаются от привычных им одеяний. Раз мы подошли так смело к дизайну легких доспехов, то по идее нам ничто не мешает сделать линейку моделей с расчетом на предпочтения магов, которые используют иной подход к таинствам вселенной, – с улыбкой закончил я.

Колдунам особенно старой закалки свойственная определенная философская нотка в отношении магии. Так что они примерно так и сказали.

– Но насколько правильно продавать доспехи пусть и союзникам нашего государства, но все равно иностранным магам? – с сомнением в голосе спросил Мстиславский.

– А что им мешает сделать заказ через третьи лица, – развел я руками. – Не будем же мы проверять каждого нашего клиента и запрещать ему перепродавать наши доспехи. С таким же успехом мы можем просто отказаться от их выпуска вовсе.

– Тоже верно, – согласился со мной Илья. – Вот только мы в ближайшее время будем заняты заказом императорского рода… – замер он на полуслове. – Погодите, это что получается, император подобное развитие просчитал, только поверхностно ознакомившись с нашей разработкой? – удивленно посмотрел парень на нас.

– Они Видящие, – пожал плечами Алексей. – Так что не удивительно, что кто-то из рода Романовых сумел предвидеть такое развитие событий. С их требованиями, мы точно на ближайшие полгода-год будем заняты только изготовлением доспехов для них. Это создает определенный дефицит товара.

– А в такой среде можно и рыбку половить на такую яркую наживку, – продолжил я за него. – Удобно, ничего не скажешь. Но в любом случае, – хмыкнул я. – У нас есть заказ, который надо выполнять и уже только этим вся эта затея с доспехами себя полностью окупит. А уже дальше все увидят изменения в гвардии императора…

– И мы станем по своей сути монополистами в данной сфере в Империи, – широко улыбаясь, добавил Илья.

– Тебе мало славы? – иронично улыбнулся я. – Ты первый, кто смог наладить торговые отношения с английскими магами за многие десятилетия, а теперь еще и роль совладельца фирмы-монополиста… – покачал я головой. – Что же будет дальше, учитывая, из какой ты семьи?

– У меня все-таки есть к тебе вопрос, насчет тренировок с демонами, – хитро прищурился наследник купеческого рода. А я так надеялся, что удалось от этой темы уйти.

– Не думаю, что это вызовет большое одобрение от императора, – покачал я головой. – Да, Служба магической безопасности Империи может воспрепятствовать подобному.

– Хм-м, наверное, ты прав, – задумчиво потер подбородок Илья. – Одно дело, когда ты используешь их для обучения своих учеников. Ведь как наставник ты можешь использовать любые средства и совершенное другое, когда ты делаешь это за деньги и разово. Но… – замер парень от возникшей в его голове догадки. – Ведь дуэли против тебя никто не запрещал! Что ты на это скажешь?! – азартно посмотрел он на меня.

– Вот еще! – фыркнул я. – Буду я еще платно проводить дуэли.

– Как я слышал, Баратов Кирилл воспользовался подобным разрешением с твоей стороны, – проявил удивительную осведомленность о моих делах Алексей. – Так что не думаю, что это сложно организовать.

– И ты туда же? – тяжело вздохнул я. – Тоже, что ли, хочешь провести дуэль?

– Нет-нет, – рассмеялся Мстиславский. – Меня подобное мало волнует. Правда, если только…

– Не продолжай, – прервал я парня, а то очень уж задумчивый у него вид стал, правда, в глазах так и сверкали смешинки, но лучше не стоило. – Все хотят использовать мои таланты, чтобы разбогатеть.

– Не переживай так, друг, – хлопнул меня по плечу Илья. – Мы еще придумаем, как извлечь из этого выгоду.

Я на это лишь кивнул, больше пораженный тем, что только что сказал наследник очень влиятельного рода. Признание кого-то среди аристократов в дружбе очень дорого стоит. Ведь маги не любят разбрасываться словами, да и не чувствовалось за Ильей двойного смысла. Он был вполне искренним.

Друг, значит? Необычно.

Глава 2

Последующие дни Турнира показали, что броня моих подопечных лучше ее же аналогов у соперников. Так-то по идее никто это понять не должен был, но Орлов верно понял мои намеки, которые время от времени звучали на тренировках и порой специально кто-то из ребят подставлялся под не самые опасные техники. Это и было демонстрацией крепкости брони, которая здорово гасила магическое воздействие, не давая нанести вреда своему носителю.

Английские колдуны выступили лишь в первый день, отказавшись от дальнейшего участия в несвойственном им состязании. С одной стороны, хорошо, что они больше не вмешивались в расстановку сил на Турнире, но с другой же, они не дали возможность командам студентов взять реванш. Представляю, как злились юные маги от того, что ничего с этим сделать не могут. Вот только для чего необходимо было проводить подобного рода демонстрацию, мне было непонятно. Вряд ли тут была виновата лишь заносчивость английских колдунов.

В любом случае теперь мои ученики по праву заняли второе место в Турнире.

– Мы, правда, смогли это сделать? – неверяще уже который раз спрашивала Алиса, когда мы вместе после объявления победителей пошли в «Бар». Само заведение ради такого случая было полностью зарезервировано за мной. – Мы что, первые четверогодки, которые смогли занять второе место?

– Это так удивительно? – посмотрел я на Владимира, который был сейчас более адекватным.

– Да, – подтвердил слова своей девушки Орлов. – Как правило, первое и второе место занимает последний курс Академии, лишь пару раз было, когда это делал четвертый год, но это было в последний раз десять лет назад. Да и то, тот момент был довольно спорным, так что мало кто считал это за реальное занятие места. Мы же обновили этот счетчик, – расплылся он в самодовольной улыбке.

Никто из ребят не расстраивался, что они проиграли в финальном сражении. Все же против них вышли признанные чемпионы этого года, и даже я не видел варианта победить для моей команды. В четверке победителей были настоящие боевые маги, причем маги из родов, которые жили войной и в постоянных сражениях. Так что неудивительно, что их подготовкой занимались с раннего детства, и сократить разницу вроде бы и получилось, но все же специфический опыт тех, кто всегда был рядом с войной – это не то, что я мог дать своим ученикам.

Да и, вообще, я с войной не был никоим образом связан, чтобы в принципе иметь такой опыт.

Так что в глазах всех ребята были действительно победителями. Ну а в следующем году их соперников уже не будет среди участников, и если студенты не забросят свои тренировки, то вполне смогут оказаться и главными призерами Турнира.

Я также смотрел за результатами проведения Турнира Простолюдинов, но там не появилось никого интересного, кого бы я хотел забрать в себе в род в качестве слуги. Даже жаль, что я не был аристократом на первом году, когда смотрел этот турнир – вот там было несколько очень интересных бойцов, которых было бы неплохо привлечь на свою сторону. Но чего нет, того нет.

И все же главным было то, что мои ученики превысили свой собственный результат и при этом успешно продемонстрировали свой комплекты доспехов. И даже если бы четверка студентов проиграла, они для меня все равно сделали бы необходимое дело. При таком же результате это было бы даже лучше.

– Тогда тем более стоит отпраздновать это событие! – хлопнул я в ладоши, подзывая официантку. – Все за мой счет!

– Класс, – радостно потерла руки Алиса. – Я слышала, тут замечательная кухня, да еще и напитки…

– На последнее рекомендую не налегать, – предупредил я, строго посмотрев на девушку.

– Егор, – взяв меня за руку, мягко произнесла Лена. – Дай остальным повеселиться, а о последствиях… – посмотрела она на свою подругу. – Пусть думает сама.

– Как скажешь, – махнул я на это рукой.

Действительно, это проблемы Нарышкиной и то, что на следующий день ей будет плохо – будет только ее ошибкой. В любом случае я не слишком обеднею, если эта волшебница выпьет лишнюю бутылочку вина.

И все же как показал следующий день, я сильно недооценил водную волшебницу.

* * *
– Вы уверены, что сумма счета верная? – спросил я у слуги, который мне принес отчет о прошедшей вечеринке.

– Да, все подсчеты произведены и проверены еще на месте, – поклонился мне молодой парень, работник «Бара».

Я и Лена удалились ближе к полночи, а ребята и часть их знакомых, которые появились в «Баре» с моего позволения продолжили праздновать их второе место дальше. И вот теперь я понимал, что зря не остался контролировать этот процесс.

С самим заведением ничего не произошло – насчет этого можно было не волноваться, но вот съели студенты, а тем более выпили на такую сумму, что я до сих пор не мог поверить в происходящее. И ведь это аристократы, а не какие-то простолюдины, дорвавшиеся до халявы.

При этом больше всех, по словам слуг, отрывалась Алиса – именно она брала самые дорогие позиции в алкоголе и уничтожала запасы. В этот момент я сильно пожалел о своей доброте и начал придумывать план мести, а то, что она будет осуществлена – это точно. Правда, местью это назвать сложно, просто заставлю Нарышкину отрабатывать превышение бюджета, раз уж решила воспользоваться моим разрешением.

Но это было лишь небольшой неурядицей. Главным было то, что сегодня на мое имя пришло больше десятка писем, где порой очень витиевато, а где-то и прямо меня спрашивали о доспехах моих учеников. Пока мы еще не заявляли об открытии предприятия, но, похоже, настало время это сделать.

Для этого было достаточно отправить лишь одно сообщение наследнику рода Барклай-де-Толли, и весь процесс будет запущен, так как мы уже обговаривали все подробности.

– Господин, срочная новость! – ворвался в мой кабинет один из слуг.

– Что случилось? – заинтересовался я.

По всем правилам мне все должны были отправить на рабочий терминал, но только в особых случаях делали это лично.

– Вас вызывают ко двору императора, – выпалил на одном дыхании слуга.

– А вот это действительно интересно, – хмыкнул я.

* * *
Сборы не заняли много времени. Больше было потрачено на подготовку кортежа, достойного сопровождения патриарха княжеского рода Шуваловых. По мне, все это была полная чушь, но Волков настаивал на этом, и пришлось просто согласиться, чем пытаться переспорить бывшего наемника.

Так что парни старательно начищали свою форму и броню, да намывали машины, которые, по их мнению, недостаточно сильно блестели.

С собой я решил взять лишь Роксану в качестве своей телохранительницы и помощницы, которой она представлялась для всех остальных. Из всех демонов она подходила лучше всего, да и тем более умела вести себя как образцовая слуга, чтобы никоим образом не задеть мою репутацию.

Почти час езды в составе кортежа и вот я у дворца императора.

Сам он представлял довольно большое здание, даже, точнее, комплекс зданий, центральное из которых было порядка двадцати метров в высоту. Похоже, кто-то из предков нынешнего императора очень любил высокие потолки, иначе при небольшой этажности непонятно зачем необходимо было городить подобное. Здание во всем подражало старине, но внимательный взгляд мог заметить, что это лишь внешняя лепнина.

Вот, например, справа видно небольшую полукруглую башню, в которой были видны характерные утолщения, присущие для быстрого развертывания турелей защитного типа. Не удивлюсь, что это было сделано специально, чтобы в случае нападения противник сконцентрировался в первую очередь на этой башне.

А сколько еще скрытых систем защиты присутствует в этом месте?

Про магическую защиту я даже не собирался заикаться, так как в магическом зрении здесь все просто пестрело от конструктов различной сложности. И даже страшно было представить, что должно произойти после активации всего, что было навешано на дворец императора и ведь это только зимняя резиденция, а не место основного пребывания главы государства и его семьи.

Под взглядами суровых гвардейцев я вместе с Роксаной вошел внутрь здания, с любопытством смотря на высокие мраморные колонны, что поддерживали свод центральной части купола. Все внутри было обставлено с учетом использования белого мрамора, а золотая кайма лишь дополняла эти элементы.

– Князь Шувалов, – поклонилась мне миловидная служанка в лиловом платье. Причем платье было именно вечернее, будто девушку выдернули с подготовки к какому-то мероприятию. – Вас ожидают, пройдемте за мной.

Девушка указала рукой на одну из дверей и направилась к ней. Мне не оставалось ничего иного, как последовать за сопровождающей. Вот только я все же предпочел на несколько шагов отстать от нее. Пусть слуга и выглядела безобидно, но в магическом зрении рядом с ней весело столько магических конструктов, что сразу становилось понятно, что передо мной маг никак не меньше ранга Магистра.

Так что, понятное дело, что дошли мы до нужного места спокойно.

– Вас ожидают, – указала служанка на дверь, встав от нее сбоку.

– Роксана, останься здесь, – попросил я демонессу, так как внутрь, по всей видимости, пропустят только меня. Уж очень недвусмысленные взгляды бросала наша сопровождающая в сторону Рокс.

Я вошел в светлую гостиную, выполненную почему-то в персиковых тонах. И меня действительно ждали.

– Князь Шувалов, – поприветствовала меня светловолосая девушка.

– Принцесса Анастасия, – склонился я в поклоне.

– Прошу, присаживайтесь, – разрешила она.

– Я так понимаю, вы решили уточнить некоторые моменты по поводу брони? – сев напротив девушки, спросил я.

– И да, и нет, – загадочно улыбнулась Анастасия. – Вот здесь, – указала она рукой на папку на столе. – Указаны основные пожелания к броне и вариантам ее исполнения.

– Но это можно было передать и через доверенного курьера, – покачал я головой.

– Я лишь хотела вас поздравить с занятием призового места вашей командой. Если бы не их противники, то ребята вполне имели бы шанс стать победителями Турнира, – мило улыбнулась мне она. – И еще поздравить с прекрасной демонстрацией ваших доспехов. Я уверена, что после такого вас будет ждать успех в этом начинании.

– Который наступит после изготовления доспехов для вас, – ухмыльнулся я.

– Разумеется, – продолжила улыбаться Анастасия. – До момента закрытия нашего договора у вас, к сожалению, не будет возможности делать сторонние заказы.

Вот, значит, как все повернулось?

– Могу ли я сослаться на вас, принцесса, в этом вопросе? – осторожно спросил я.

– Это скоро перестанет быть секретом, так что да – это вполне возможно, – благожелательно кивнула девушка. – Также я хотела бы обсудить с вами еще один момент…

– Чтобы вы хотели узнать, принцесса? – задал я вопрос, так как дочь императора не спешила продолжать разговор.

– Нам стало известно, что вашими демонами заинтересовали колдуны Англии.

Хоть одно дело в империи проходит без внимания правящей семьи?

– У меня был разговор с представителем дома Форс, насчет тренировок в сражениях с демонами. Многие знали, что я тренирую своих учеников в первую очередь в борьбе с ними. Так что проявленный интерес не вызывает удивления, – не стал я скрывать подробности. Очень сомневаюсь, что они принцессе неизвестны. – Вот только я намеревался отказать им в подобной услуге.

– Согласитесь, – тихо произнесла Анастасия, положив руки на колени.

– Простите?

– Согласитесь на оказание подобной услуги, – добавила она. – Только на условиях проведения тренировок в Империи, а не на их территории. Мы не можем допустить ваш отъезд в другое, пусть и дружественное в данный момент нам государство. Цену можете устанавливать любую, в этом мы не будем вам препятствовать.

– Но зачем это делать? – недоуменно посмотрел я на нее.

– Просто выполните мою небольшую просьбу, – очаровательно улыбнулась девушка, вот только подобное на меня не действовало.

– Вам сложно отказать, принцесса, – склонил я голову.

Конечно, сложно отказать в просьбе, которая звучит как приказ.

Глава 3

Ох и пришлось же покрутиться Илье, чтобы уладить все возникшие на доспехи заявки. Все же мы не думали, что император, по сути, запретит нам принимать другие заказы, пока не будет исполнен его. Так-то запасы компонентов для брони у нас были, да и сам Ульрих, благодаря своей магии, мог заменять собой самый настоящий конвейер, но нам перекрыли путь к дополнительным заказам. Не то чтобы это было серьезным ударом, но объясняться с каждым заказчиком приходилось отдельно. Благо упоминание правящего рода, как правило, хватало, чтобы клиенты соглашались дождаться своей очереди.

Правда, в последнем не обошлось без небольших перепалок, так как каждый хотел оказаться как можно ближе к списку и ради этого они предлагали очень многое. Никто из нас не ожидал, что после Турнира возникнет настолько большой интерес к комплектам доспехов. Да, интерес был, но по большей части просили небольшие партии, которые как раз можно проверить и решить, стоит ли делать больший заказ.

Хорошо еще, что этот момент был продуман заранее и у нас еще до старта были утвержденные модели доспехов. Изготавливать индивидуальные мы тоже могли, но тут и ценник намного выше, да и большинство опасались делать подобные заказы, пока не обкатают на практике то, что мы предлагаем всем в империи.

Удивительно, но никто из иностранцев к нам с подобным не обратился, но тут, как мне кажется, приложил руку императорский род. Потому что те же англичане вообще «не заинтересовались», ограничившись лишь наводящими вопросами.

Мне же оставалось подумать, как ответить на просьбу дома Форс, которые хотели пройти тренировки в борьбе с демонами, но пока никто с решением этого вопроса меня не гнал, так что я отложил его на потом.

Сейчас же главное – наладить все производство доспехов для императора, чтобы как можно быстрее закрыть этот заказ. Благо с демонами-пауками проблемы никакой не было, а Ульриху было только в радость поработать над доспехами. Правда, из-за того, что он делал детали вручную, все же отчасти какая-то индивидуальность в них была, но демон-кузнец был мастером такого уровня, что заметить подобное было очень сложно. Да и его магические способности позволяли проворачивать подобное, особо не напрягаясь, знай только снабжай его магической энергией для этих целей.

Правда, с последним пришлось повозиться отдельно, так как мне не хотелось, чтобы Ульрих таким образом мог сэкономить энергию про запас и процесс из-за подобной предосторожности немного затягивался, но и давать ему полную волю я не был намерен. Как ни посмотри, но демон, способный управлять материей, в случае, если вырвется из-под контроля, может создать много проблем. Уж после такого Служба магической безопасности точно не станет смотреть на мою деятельность сквозь пальцы, как делает это сейчас. На подобное даже рассчитывать не стоит.

* * *
– Знаешь, я все думал, когда же ты позвонишь? – вместо приветствия сразу обратился я к Скуратову.

– А ты начинаешь повторяться, – недовольно буркнул в ответ Константин.

– Ну, так все общение у нас проходит часто по одному и тому же сценарию, так что в этом нет ничего удивительного, – хмыкнул я. – Опять какие-то проблемы?

– Пока лишь отчасти, – уклончиво ответил мой напарник. – Необходимо в первую очередь съездить к Ходкевичу в лабораторию. У него вроде как демоны опять закончились.

– Странно, что он сам мне про это не сказал, – задумчиво проговорил я.

– В общем, я буду ждать тебя на месте.

На этом сам разговор оборвался, так что, наскоро собравшись, я в сопровождении Роксаны отправился в исследовательский институт, где работали над проблемой демонов.

– Аркадий, говорят у вас закончились демоны для исследований? – поприветствовал я мужчину, войдя в его рабочий кабинет, который был завален различными бумагами с пометками.

– Да, – слегка смущенно улыбнулся он, выключая рабочий терминал и вставая со своего места. – Мы тестировали новую методику, которая, к сожалению, негативно сказывалась на образцах.

– Вам удалось чего-то добиться? – заинтересовался я.

– Да, благодаря предоставленным тобой демонам, мне удалось улучшить механизм обнаружения призывов с помощью черномагических ритуалов, – довольно улыбаясь, поведал мне маг. – Теперь их можно будет обнаружить заранее, а не как раньше – только во время сильных всплесков, когда призывали сильных тварей. Вот только… – произнес он и замялся.

– Вот только что?

– Ты знал, что твои призывы пусть и являются демонами, но в энергетическом плане несколько отличаются от остальных? Я не стал про это говорить, – показал он глазами наверх, намекая на Службу. – Но твои призывы довольно сложно обнаружить.

– На этот счет можешь не волноваться, – успокаивающе улыбнулся я. – Служба и так в курсе моей деятельности и если бы они подобное не допускали, то и работать я бы не смог. Мне неприятности с государством, в котором я живу, не нужны. Это невыгодно для ведения бизнеса.

– Хорошо, – облегченно выдохнул он. Видимо, Ходкевича действительно немного угнетала подобная ситуация. – А то я переживал, что своими исследованиями могу навредить тебе, что было бы неправильно, после того как ты стольким помог в моих исследованиях.

– Если бы я хотел, чтобы о моих способностях не знали, то вел бы себя иначе, поэтому я только рад, что благодаря всему этому удастся обнаруживать прорывы демонов до того, как они соберут кровавую жатву. Получается, теперь будут перестроены системы отслеживания Службы?

– Да, проект уже одобрен их руководством и мои установки для улавливания призыва демонов с помощью чернокнижных ритуалов начнут работать сначала в столице, а после их расставят по крупным населенным пунктам и местам скопления людей, – с готовностью ответил Аркадий. – Это хоть как-то сможет предотвратить самые серьезные случаи нападения демонов.

Возможно, это действительно поможет избежать жертв, если то, о чем говорил Дадиан, действительно случится. Жаль, что таким методом нельзя найти старых демонов. Уж я-то по своему опыту знаю, что те демоны, которые не отвергаются миром, сливаются с ним и пока сам демон не начнет активно действовать, его практически невозможно обнаружить по энергетическому следу. Если, конечно, по этому следу не пустить другого демона.

– Тогда давай займемся пополнением запаса материалов для твоих исследований, – предложил я.

– Буду тебе благодарен за помощь, – склонил голову Ходкевич. – Благодаря этому, мы лучше понимаем суть демонов, ведь их тела на самом деле скрывают столько тайн…

К этому моменту мы покинули его кабинет и отправились в ту часть лаборатории, где находились призванные мной образцы. Надо бы в этот раз попробовать найти что-то более устойчивое, что позволит мне не ездить сюда пополнять «коллекцию».

– Например?

– Например, изучая их энергетические каналы, можно потом попробовать подобное перенести на магов, что увеличит их возможности. Этим вопросом уже занимается отдельная исследовательская группа. Все же энергетика демонов довольна уникальна по своей структуре и очень гибкая. Если нам удастся повторить подобное искусственно и приживить, например, слабому магу, то есть шанс, что он станет сильнее. Пусть не в плане резерва, сколько в плане скорости и мощи прохождения магической энергии.

– Очень опасная тема, – покачал я головой.

– Знаю, – грустно улыбнулся Аркадий. – Опасная и, более того, для экспериментов нужны добровольцы. Все это может плохо закончиться, но сам понимаешь, что моего мнения по этому поводу не спрашивали.

– А замолчать подобное было нельзя? – тихо спросил я.

Я, благодаря Скуратову, знал, что коридоры в этом месте не находятся под пристальным контролем, в отличие от самих помещений лабораторий, так что если не привлекать к себе излишнее внимание, то говорить можно было практически на любые темы.

– Если не я, то до этого дойдет кто-нибудь другой, но чуть позже, – виновато развел руками маг. – Так что лучше, если этот процесс будет хоть под относительным контролем с моей стороны, как у человека, который к подобным выводам пришел.

– Лишь бы эти исследования не пошли не тем путем.

– Это неизбежно, – вздохнул Аркадий. – Все же такова человеческая природа. Порой даже и из сугубо мирной вещи можно сделать оружие.

Вскоре мы дошли до нужной зоны лаборатории и вновь клетки были заполнены демонами на радость остальным ученым, которые тут же стали настраивать свои установки. Причем люди без какой-либо опаски трогали демонов. Не удивлюсь, если они их вообще не воспринимают как крайне опасных существ, которые не будь они под ограничениями, созданными мной, уже давно бы растерзали этих людей.

Наверное, лучше об этом им не говорить, чтобы не снижать их исследовательский порыв?

Закончив с этим, я направился из лаборатории, на ходу перехватив Скуратова, который что-то шептал на ушко Ирине. Женщина от его слов краснела, но не отодвигалась. Похоже, мой напарник все же смог покорить эту крепость, ну или как минимум разрушил ее стены, освобождая себе проход к дальнейшему завоеванию.

– Так вот зачем ты меня дернул с утра пораньше в лабораторию, – не удержался я от комментария.

– Ну не могу же я так просто прийти в институт без какой-то цели, – развел Константин руками, при этом довольно улыбаясь.

– Хоть перестал вокруг нее кружить, а сразу приступил к делу, – улыбнулся я.

– Без тебя знаю, – махнул рукой Скуратов. – Поехали, у нас есть еще одно дело.

– Так все же это было не только ради того, чтобы ты помиловался со своей избранницей?

– Конечно не только ради этого, – кивнул Константин. – Мы смогли выйти на ячейку демонопоклонников, которые хотят совершить ритуал призыва.

Мы вышли из исследовательского института и уже направились к моей машине, где нас ждала Роксана. Рядом же находились машины сопровождения. Впервые немного паранойный режим Славы оказался полезным.

– То есть вы их еще не поймали? – слегка настороженно спросил я, уже прекрасно разбирая часть подтекстов в речи моего напарника.

– Сначала необходимо убедиться, что это не просто сумасшедшие, чтобы потом не утонуть в бюрократических проволочках, – поморщился Константин. – Так что сейчас отправимся и убедимся в этом на месте. За ними следят две группы оперативников, которые контролируют происходящее.

– Хорошо, поехали, – согласился я.

Давненько Служба не платила за мои «консультации» и пора это исправить.

Глава 4

Ехать до необходимого места пришлось относительно недолго. За время пути Скуратов поделился информацией о так называемых демонопоклонниках.

Порой среди людей встречались люди, которые видели в демонах более романтизированный и возвышенный образ, чем он есть. Этим, кстати, по сути, пользовался Бей Мин, когда обучал своих «учеников», чтобы они внесли как можно больший хаос своими действиями. Так вот эти «демонопоклонники» где-то раздобыли ритуал призыва и даже, по сведениям Службы, имели вполне конкретную цель призыва.

К сожалению, кроме своего интереса, они больше никак не проявляли свою активность, и схватить их заранее было проблематично, в связи с тем что среди них затесалось несколько журналистов, бизнесменов и юристов. Казалось бы, не слишком значительно в рамках того, что они могут натворить, но если схватить их слишком рано, то шум потом может подняться изрядный. Не то чтобы Служба не умела подобное блокировать, но это лишняя головная боль, которую можно избежать.

Вообще, я заметил, что среди руководства этой организации есть приверженцы вмешательства уже после совершенного ритуала призыва, когда уже отвертеться от черно-магического ритуала у его участников не получится. Да и многие из них сами совершают ритуальное самоубийство, что облегчает работу с оставшимися в живых.

Несколько бесчеловечно, но до ужаса практично. Сразу понятно, что руководство Службы не собирается на подобное тратить много усилий, и они верят, что смогут справиться с любой угрозой, которая может возникнуть в результате призыва.

Правда, помнится, один студент сумел без всяких жертв призвать в наш мир дрейка. Посмотрел бы я на оперативников Службы, как они с этим справлялись бы, не участвуй я в поимке этого паренька, который оказался на удивление адекватным человеком.

Тогда нам повезло, но кто знает, как все может обернуться, если этим глупцам удастся дотянуться до кого-то могущественного. Благо фигуру, подобную Лорду демонов, никому призвать так просто не удастся, но среди демонов хватает и других не менее опасных существ. Вот уж кто точно при наличии свободного доступа к избытку магической энергии захочет развернуться во всю свою мощь.

Стоит ли удивляться, что очередное собрание этих людей «по интересам» происходило в одном из съемных коттеджей. Мы остановились за сотню метров от самого здания, чтобы не привлекать раньше времени к себе внимания. Сам коттедж уже был оцеплен сотрудниками Службы, которые тихо вывели всех людей из соседних зданий.

Теперь оставалось дождаться, когда наши клиенты приступят к ритуалу, чтобы я мог подтвердить призыв демона, и тогда вся операция начнется.

– Ты говорил, что они новички вроде как? – нахмурившись, спросил я.

– Да, так и есть, – сразу же насторожился Константин.

В этот момент я в магическом зрении видел, как стекаются потоки энергии к дому, где скрывались наши цели. Причем потоки стягивались со всей округи, а чтобы провернуть подобное, я даже не знал, что именно требуется.

– Похоже, кто-то из ваших ошибся, – бросил я и одновременно приказал Роксане: – Действуй.

Демонессе не требовалось ничего пояснять и, молча поклонившись, она растворилась в воздухе, рванув в сторону дома. Я же принялся создавать печать призыва.

– Что происходит, Егор? – напряженно спросил Скуратов.

– Похоже, ваши «любители» сейчас призовут кого-то очень серьезного, – не отвлекаясь от своего занятия, ответил я. – Лучше бы тебе вызвать подкрепление на всякий случай.

– Только этого нам не хватало!

Мой напарник сразу же отошел в сторону и уже больше не скрываясь, стал отдавать команды своим подчиненным. Дополнительные отряды, как я услышал, тоже были отправлены, но вот пока они не приедут, мы тут будем одни против неизвестной угрозы.

Тем временем одно из окон коттеджа взорвалось осколками, но Роксана все же не успела. Практически сразу после ее проникновения внутрь, демонесса вылетела наружу от удара щупальца какой-то неизвестной твари. После первой конечности из окон и в принципе из всех щелей полезли остальные щупальца, очень похожие на те, что можно увидеть у осьминога.

– Они что, Ктулху призвали? – оторопело спросил один из бойцов, который прикрывал меня и Константина.

– Если бы это был кто-то подобный описанному существу, то здание бы уже разнесло на кусочки, – усмехнувшись, ответил я, на что боец посмотрел на меня со смесью страха и удивления. – Но от этого нам точно не будет легче.

Каким-то образом сам момент призыва прошел очень быстро, так что я даже не понял, когда именно начался ритуал, только по перемещениям потоков энергии было понятно, что вообще что-то происходит, а так из дома исходила полная «тишина» в магическом фоне. И все это невольно настораживало.

Неужели кто-то научился прикрывать ритуалы призыва так, что их было невозможно отследить даже мне?

Сотрудники Службы уже после появления такого перестали скрываться и открыли по демонической твари огонь.

Вот тут, кстати, проявился один из результатов работы Ходкевича. Пусть он сам мне про это не рассказывал, но Константин показывал отчеты об исследованиях, связанных с демонами, которые частично затронули сотрудники Аркадия, но не стали доводить их до какого-то итогового результата.

Как и говорил мужчина в разговоре со мной, если придумает не он, то найдется кто-то достаточно умный, чтобы сделать верные выводы из его работы и начать работать в другом направлении. Так в недрах Службы их оружейниками были созданы пули, которые негативно сказывались на только что призванных демонах. Ведь главная слабость демонов во время их призыва в том, что они имеют защищающую их кровь.

Если слабые демоны, по сути, покрыты ею как тонкой пленкой, то кто-то более сильный имеет несколько иной подход в этом вопросе. В любом случае оружейниками были изготовлены специальные пули, которые не только достаточно успешно ранили демонов, но и воздействовали на защищающий их механизм, затрудняя возможность получения энергии извне. Ведь даже для своей регенерации демоны использую магическую энергию, а если перекрыть им приток свежей энергии, то они в значительной степени становились уязвимы, а значит, их легче уничтожить, даже без использования магов высоких рангов.

Непонятное существо со множеством щупалец очень активно отреагировала на жалящие его удары. Так уж получилось, что демон был призван внутри дома, и ему явно не хватало места, чтобы развернуться в полной мере. Коттедж хоть и изрядно трещал, но сдерживал это существо, не давая ему выбраться наружу. Понятно, что рано или поздно у него это выйдет, но к тому моменту демон будет уже сильно ослаблен, а значит, и сами разрушения будут ограничены.

Я же наконец-то закончил с призывом и вот в сторону дома понеслись огненные гончие, которые стали поливать тварь огнем. Демоническое пламя пришлось скользким щупальцам не по нраву, и они сконцентрировались не на людях, которым приходилось постоянно перемещаться, чтобы не попасть в их объятия, а на призванных мной демонах. Вот только демон не учел, что мои призывы намного ловчее людей и в случае опасности могут окутаться огнем, в чем он, собственно говоря, и убедился, когда все же смог поймать одну из гончих и после резко ее отпустил, отдернув подгоревшее щупальце в сторону.

Но только гончими я не ограничился. Вскоре из печати призыва вышли две закованные в броню гориллы, которые тут же устремились на помощь сотрудникам Службы.

Пусть призванный людьми демон и был несколько ограничен домом, в котором он появился, но все же он мог действовать сразу в нескольких направлениях и, несмотря на все попытки гончих, демон своими щупальцами пытался достать людей. Вот тут как раз и помогут гориллы, которые смогут без проблем перехватить конечности этого гиганта, а при удаче еще и вырвать их. Уж этим демонам силы точно не занимать, как собственно и веса, чтобы демонический осьминог не мог отшвырнуть их в сторону.

Этого пока было достаточно, чтобы контролировать обстановку, но все же я стал готовить еще одну печать призыва, чтобы в случае чего отреагировать быстрее, просто дописав парочку символов и направив энергию в печать.

– Все же хорошо, что я тебя взял на это дело, – покачал головой Скуратов, который все это время стоял рядом со мной, держа наготове несколько воздушных техник.

Маг его уровня мог вообще находиться на одной точке и никуда не двигаться, при этом контролируя довольно большую площадь. Вот и сейчас он пусть и делал вид, что вообще расслаблен и просто курит в сторонке, пока остальные работают, но левой рукой нет-нет да отправлял свои конструкты на помощь другим оперативникам.

Ничего серьезного среди них не было, но вовремя поставленный воздушный щит уже спас не одну жизнь. А вот с воздушными лезвиями Константин пока не торопился. Хватило и того, что в первые минуты схватки он попробовал перерубить одно из щупалец и даже после третьего попадания по одной точке преуспел в этом. Вот только победа была слишком мимолетной из-за того, что из обрубка быстро выросло новое щупальце, а то, что оказалось отрезано, даже без команды со стороны основного тела, набросилось на людей. Благо живости в нем все же было меньше, и сотрудники Службы быстро отбились от отрезанной от демона конечности.

После такого мой напарник больше не пытался отрезать щупальца – не хватало нам увеличения количества угроз.

– Да, хорошо работаю ваши аналитики, – ухмыльнулся я, спокойно наблюдая за тем, как люди пытаются остановить демона.

То, что решение подключить меня к их миссии, было продиктовано аналитиками Службы, я даже не сомневался. Вот в то, что Константин использовал меня, чтобы лишний раз переговорить с Ирой, я верил, а вот то, что он по собственной инициативе привлекал меня, это уже очень сомнительно. Моему напарнику ведь после этого придется писать кучу отчетов, а он это очень не любит. Так что не удивлюсь, если он вообще окажется одним из тех людей, который будет изначально против моего участия, если того можно избежать.

Впрочем, если действительно предстоит дело, которое можно решить и без моего участия, то это даже хорошо. Так и меня лишний раз дергать не будут, и я смогу получить хорошую компенсацию за свою работу в случае, если меня дернули напрасно, так как в этих делах я действительно не нужен.

Между тем бой продолжался дальше, и чем больше проходило времени, тем все сильнее трещал дом, и тем больше щупалец появлялось наружу. Тут уже точно было понятно, что демон ни разу не осьминог – слишком уж много у него было конечностей, но вот кто додумался в здравом уме призвать такое чудище… Нет, определенно надо было ловить этих людей до того, как они успели воплотить свою задумку.

Роксана еще где-то пропадала. К сожалению, из-за того, что демонесса была укрыта иллюзиями, даже я в этой мешанине не мог отследить ее перемещения и только клятва, заключенная между нами, давала понять, что с девушкой все хорошо. Возможно, она пытается пробиться сейчас к основному телу этого демона, чтобы прекратить это безобразие.

В любом случае сейчас про это невозможно было сказать наверняка, да и демон, похоже, начал давить на дом сильнее, так как последний активно пошел трещинами и местами рушился, выпуская из своего плена новую порцию щупалец.

– Когда, говоришь, там подкрепление будет? – спросил я Константина, который уже перестал курить и, вскинув обе руки на уровень груди, отправлял в сторону демона один воздушный конструкт за другим.

– Не так быстро, как хотелось бы, – напряженно ответил он.

Я на это лишь покачал головой и отдельно призвал еще десяток огненных гончих, которые тут же принялись жечь демона своим пламенем. Сконцентрировав огонь, они даже смогли прожечь довольно серьезные просеки в его теле и хоть как-то замедлить его дальнейшее продвижение.

– Похоже, кто-то явно ошибся с величиной угрозы от «демонопоклонников», – не смог я удержаться от саркастического замечания. – Чтобы призвать подобное, требуется много жертв.

– Да уже и без тебя знаю, что кто-то прошляпил уровень угрозы, – пробурчал Скуратов, полностью сосредоточенный на прикрытии своих людей.

Пусть те и старались не подставлять под удары щупалец, но те действовали быстрее людей, быстро реагируя на источники жалящих его ударов. Хорошо еще, что все это не было безрезультатно и по работе моих гончих было видно, что призванный демон уже достиг своих ограничений в регенерации и больше не справлялся с возросшей на него нагрузкой.

Наконец-то коттедж не смог выдержать давления изнутри и разломился на части, выпуская во все стороны десятки и десятки щупалец. Почти одновременно с этим раздался болезненный вой, и все щупальца разом обрушились на землю, вызвав, казалось, небольшое землетрясение. По всей округе тут же заголосили машины, а у ближайших зданий выбило окна.

– Это еще что было? – пребывая в шоке от происходящего, спросил в пустоту Константин.

– Милорд, – будто только и дожидаясь этого момента, рядом с нами появилась Роксана. Поклонившись мне, она продолжила: – Я устранила угрозу. В подвале есть еще выжившие.

– Спасибо, Роксана, – поблагодарил я демонессу. – Получается, мы на этом закончили?

Глава 5

Казалось бы, год только-только начался и до момента указанного Павлом Дадианом еще довольно много времени, но, похоже, как он и говорил, его семья в нашей Империи не единственная, кто озаботился вопросом демонов. Люди всегда желают еще большей силы, а демоны даже во времена наших предков считались решением данной проблемы. Правда, тогда их использовали в качестве оружия или как это делал Соломон в качестве строителей, которые не требуют оплаты и могут работать практически вечность без отдыха. Но времена меняются, меняется и подход даже к такой теме.

Вот и сейчас из-под туши демона, которую Служба при поддержке нескольких отрядов быстро разобрала на запчасти, которые потом увезут в лаборатории по всей Империи, достали этих «любителей». Эта группа людей умудрилась не только призвать подобного рода демона, но еще и каким-то образом выживать в разрушающемся доме. Лишь двоих придавило обломками, но и то их жизни ничего не угрожало.

Было интересно смотреть, как представительные люди, зачем-то напялившие нелепые балахоны, что-то там говорят о своих правах, несмотря на то, что их одеяния были заляпаны кровью, а в зале, где проходил призыв, были обнаружены тела как их компаньонов, так и жертв.

Глядя на это, я мог лишь мысленно проклинать руководство Службы, которое решило пожертвовать людьми, но иметь железные доказательства причастности кучки людей в чернокнижном ритуале. Я тоже, конечно, не добряк и на моих руках есть кровь, но вот так просто позволять убить людей, чтобы достичь результата… Определенно, с этой организацией происходит что-то не то.

В любом случае задача была выполнена и скоро на мой счет придет новая крупная сумма. Возвращался назад я уже только в сопровождении своих людей, которые во время всего этого боя оставались позади и не вмешивались, чтобы дать возможность «действовать» сотрудникам Службы, которые здесь были по работе, а не просто так.

В этот момент меня уже не заботило, что произошло. Больше мыслей было про то, как много еще может случиться подобных случаев в дальнейшем. Что-то сомневаюсь, что это был единичный случай. Да еще и Бей Мин затих, никак не проявляя себя.

По возвращении на родовые земли, все эти размышления пришлось отбросить в сторону, так как надо было вернуться к делам насущным.

– Как продвигается работа? – зашел я в кузню Ульриха, обнаружив демона за чтением обычной на вид газеты. – Не знал, что ты умеешь читать на нашем языке.

– Научился на днях, – пожал плечами кузнец. – Довольно забавный случай передавать информацию. У нас подобного не придумали.

– А что у вас вместо этого? – заинтересовался я.

– Разговоры в трактире, – хмыкнул Ульрих, откладывая газету в сторону. – Зачем пожаловали, милорд? – пусть вопрос и был задан не с очень вежливыми интонациями, но я подобный выпад проигнорировал.

Демон-кузнец уже не раз пытался во время разговора задеть меня подобными вещами, но я игнорировал их. Да и в какой-то мере высокомерие ему было позволительно. Все же один из лучших созидателей среди демонов, которые были в мире, куда у меня был доступ. И этот демон работает теперь только на меня.

Представляю, как удивились остальные его клиенты, когда в попытке добраться до великого мастера находили лишь заброшенную кузницу. Правда, по словам все того же Ульриха, он не оставил ее просто так и ловушек различного рода хватает, но тем более велико будет разочарование демонов, когда преодолев все испытания, они ничего не получат. И я не ошибусь, если предположу, что кузницу подобное развитие по нраву.

– Узнать, как у вас обстоят дела с заказом, – посмотрел я на печь и сложные технические установки, которые позволяли творить с металлом, по сути, что угодно, лишь бы хватило фантазии.

– Как видите, процесс идет, – хмыкнул демон, указав на все свое техническое богатство.

И действительно, пусть кузнец был из мира, где он в основном работал лишь молотом в аналоге средневековой кузне, то здесь он наладил практически конвейерный процесс, благодаря своей магии. Предметы перемещались сами собой, нагревались или охлаждались если того требовалось. Также они попадали в те или иные установки, где начинался процесс обработки.

Возможности этого демона поражали, и оставалось лишь радоваться, что мне удалось заинтересовать его, иначе все было бы совсем по-другому. Радоваться и незаметно для него увеличивать степень защиты вокруг места его работы и обитания. Если подобный демон вырвется на свободу, то натворить он может слишком много проблем, прежде чем его остановят.

– Когда будет готова первая партия? – отвлекшись от размышлений, спросил я.

– Завтра.

– Так быстро? – удивленно посмотрел я на него.

– Сделать копии элементов доспехов, создав образчик, намного легче, чем сделать их с нуля, – пожал плечами кузнец. – Так что все больше упирается в возможности кузницы и магическую энергию, которая необходима для ускорения процесса преобразования материала. И попрошу заметить, – поднял он указательный палец. – На качестве это никак не отражается.

– В ваших умениях я и не сомневался, – поклонился я действительно настоящему мастеру в своем деле.

– Лучше бы дали мне, милорд, действительно что-то интересное, – слегка ворчливо отозвался Ульрих.

– Не беспокойтесь, когда пойдут индивидуальные заказы, то там вы сможете развить свою творческую жилку в полной мере.

– Вот только вы же не станете меня показывать этим людям? – хитро посмотрел на меня он.

– Конечно нет, Ульрих. Но вместо этого, ты сможешь получить материальную иллюзию своего клиента.

– Это благодаря ученице Гортвара? – заинтересовался демон. – Да, она действительно сможет такое сделать.

– Да, думаю, с ее способностями с этим не возникнет проблем.

– Согласен с вами, милорд, – улыбнулся Ульрих.

* * *
Все, что зависело от демона-кузнеца, действительно было готово уже на следующий день. И надо было видеть лица сначала Грин, а потом Мстиславского, которым предстояло все это обработать. Благо сама броня собиралась из элементов все на той же фабрике, где производили паучий шелк и, по сути, этим двоим оставалось только применить свои навыки, чтобы сделать из брони именно тот товар, что мы должны были предоставить имперскому роду.

Все понимали, что лучше всего выполнить все как можно быстрее, чтобы приступить к следующим задачам, но все же возможности этих двоих были ограничены и Элизабет и Алексей просто не могли, как конвейер, работать с броней. Да и спать им, к сожалению, тоже требовалось.

Из-за всего этого я уже стал задумываться, чтобы перетянуть к себе еще парочку английских ведьм. Может, они и не будут так хороши в деле зачарования, как подруга моей жены, но хотя бы смогут снять с нее часть нагрузки. Сейчас же получается, что Грин я буду должен даже больше, чем в изначально оговоренных условиях, что меня не сильно устраивало.

В любом случае прибыль с продажи доспехов придется распределять между всеми участниками в разных пропорциях и только перебравшаяся в Российскую Империю ведьма получит очень солидную сумму даже только на этом заказе. С учетом того, что воздействовать на нее я не могу, а склонить к еще одному магическому договору, скорее всего, не получится, надо бы подумать о полностью лояльном роду заклинателю.

Либо сделать таковой Элизабет. Надо бы и этот вариант обдумать, возможно, так будет в разы проще, да и самой девушке не хотелось бы, судя по тому, что я о ней узнал, оказаться в стороне от основного движения. Грин достаточно амбициозна, чтобы увидеть выгоду в подобном предприятии и самой предложить такое решение. Осталось лишь подтолкнуть ее к нужному мне пути. Но вот торопиться в этом лучше не стоит и медленно подвести ее к пониманию, что остальные варианты будут гораздо хуже.

И если с заклинателем проблему в принципе можно было решить несколькими путями, то Мстиславский, как и я, имел уникальный подход к магии и вот так просто повторить то, что делал он, было невозможно. Правда, Алексей обещал что-то придумать для увеличения скорости работы и… не верить ему, не имело смысла.

Парень и до нашего совместного предприятия показал, что умеет самостоятельно находить выходы из сложных ситуаций, так что мне оставалось лишь дождаться результатов его работы.

Я не люблю зависеть от других, но подобный опыт он… довольно интересный. Это все заставляло смотреть другими глазами на определенные вещи. Впрочем, с момента становления рода, я все больше привыкал полагаться на других людей. Здесь же разница была лишь в том, что я не мог их контролировать или ограничивать через магический договор. Все же одно дело слуга и другое аристократ-партнер. С последним подобным образом поступить сложно, хотя и возможно. Вот только эта возможность ведет лишь к увеличению конфликтности ситуации, что мне было точно ни к чему.

В итоге, благодаря тому, что с моей стороны, получается, все было сделано, я вновь на короткое время был предоставлен сам себе.

Я еще с момента изгнания из рода привык постоянно находиться в движении и что-то делать, так что даже проблемы с созданием рода были восприняты мной лишь как очередная задача, которую надо было решить. И все же когда выдавались спокойные дни отдыха, когда мне вроде как никуда не надо, мне становилось немного не по себе, словно я что-то забыл, что должен был обязательно сделать и это может в любой момент меня нагнать. Как правило, такие моменты не бывают вовремя.

В итоге, чтобы не изводить самого себя, я решил съездить до библиотеки Академии Магии. Да, у меня дома находился том книги Соломона, который я не успел до конца изучить, хотя и прошел больше половины из него, но тут была книга, к которой я не имел доступа в любой момент времени. Да и чтобы ее банально взять в руки, необходимо было почти час добираться до учебного заведения, что точно не сделаешь мимоходом, когда появилось немного свободного времени.

И все же я довольно быстро привык к жизни аристократа. Раньше я и подумать не мог, что практически везде буду ездить с личным телохранителем и машинами сопровождения. Сейчас я даже не обращал на это внимание. Все равно отговаривать своих слуг от такого рвения было бесполезно, да и княжескому роду необходимо было соответствовать. Охрана в том числе сопровождала и моих жен, и они не могли оставить меня без своей поддержки. Это одна из немногих вещей, с которой я просто смирился, устав спорить с Волковым. Тем более, бойцы никаких неудобств мне не доставляли, и вообще можно было представить, что их просто нет рядом.

– Князь Шувалов, – поприветствовал меня Архивариус. – Пришли продолжить читать предложенную мной книгу?

Стоило только работнику библиотеки обратиться ко мне по титулу, как сразу же несколько любопытствующих взглядов были направлены в мою сторону. В отличие от времени Турнира, здесь все же были студенты, и сейчас они изучали меня, пытаясь скрыть свой интерес за книгами. Правда, не очень успешно.

– Да и мне бы отдельную комнату, чтобы никто не мешал, – кивнул я мужчине.

– Не извольте беспокоиться, – мягко улыбнулся Архивариус. – К сожалению, моя вотчина как была, так и остается местом, которое студенты посещают лишь в случае крайней необходимости. Так что свободных мест хватает.

Вскоре он проводил меня до свободной комнаты и, по сути, внутри остались только я и Роксана, которая все это время неизменной тенью сопровождала меня. Удивительно, но Архивариус и ей уделил толику своего времени. Ему хватило лишь беглого взгляда на демонессу, чтобы предоставить из недр библиотеки какую-то книгу, которую Рокс сначала восприняла с большим скепсисом.

Как только мы оказались в комнате, девушка чисто из вежливости решила полистать книгу и уже спустя несколько секунд вернулась к первой странице и стала ее увлеченно читать. Я понимающе переглянулся с довольным Архивариусом и сам приступил к чтению не менее занимательного гримуара.

В который раз я поражался мудрости и изворотливости ума древнего мага, наверное, первого в истории по-настоящему Темного призывателя, как и я. Пусть он в своих книгах не раскрывал, откуда взялись его силы и были ли вообще они с ним всегда, но то, что в свое время он нашел такой неординарный подход к демонам, вызывало у меня искреннее уважение. Да и то, сколько методов подчинения и клятв он разработал для них, стоило бы вообще вынести в отдельную книгу, но тут я сидел не ради того, чтобы восхвалять Соломона, а чтобы приобщиться к его наставлениям и переделать их под себя. Даже одной книги было достаточно, чтобы я на все взглянул под другим углом и расширил собственный арсенал, так что неудивительно, что и от этой книги я ждал чего-то схожего по качеству.

За интересной книгой время пролетело незаметно и, даже несмотря на то, что я успел пройти едва ли треть из написанного, но уже прикидывал, какие изменения можно ввести в свои печати, чтобы сделать их лучше. В книгах Соломона будто были раскиданы небольшие крупицы знаний, которые не были связаны между собой, но позволяли создать из них что-то особенное. Свое.

Этот момент творения мне нравился еще в детстве и, возможно, именно благодаря любви к такого рода загадкам и расчетам, я смог добиться своего текущего положения. Даже интересно, как бы сложилась моя судьба, не проведи дед тогда свой опасный эксперимент?

Встряхнув головой, я отбросил все эти мысли, которые только могут испортить мне настроение, и с любопытством посмотрел на Роксану, которая не отрываясь читала свою книгу. Демонессе пока еще плохо давался сам текст, так что она продвинулась не так далеко, но было видно, что то, что было внутри, ее увлекло.

Присмотревшись к обложке, понял, что это самый обычный женский детектив, каких появилось много в последнее время. Не думал, что подобное можно найти в библиотеки Академии. Впрочем, я также не думал, что здесь обнаружится одна из книг Соломона, так что удивляться подобному было после такого глупо.

– Понравилась история? – спросил я у Роксаны.

– Да, – оторвавшись с явным сожалением от книги, ответила демонесса. – У нас подобного нет.

– Если хочешь, то я могу приобрести похожие книги для тебя, – предложил я.

– Буду вам благодарна, милорд, – поклонилась девушка.

Интересно, а насколько вообще демона можно увлечь чтением?

Глава 6

Пока мое направление, связанное с доспехами, двигалось дальше и развивались другие сферы, в которых участвовал наш род, дело Арины тоже не стояло на месте. Мы постепенно выкупали все больше клиник и оборудовали их под пожелания моей жены. Казалось бы, все целители, которые обучались в Академии, должны были бы уходить только в свои рода, но благодаря тому, что мы открывали клиники в местах, где это было не особо выгодно или популярно к нам на работу стали проситься местные специалисты.

Все дело было в том, что целители работали только на людей рода, к которому они принадлежали, но не всегда этот род мог быть крупным и в целом прямо каждый день нуждаться в услугах подобного специалиста. Вот и выходило, что по итогу целитель вроде бы есть, но работы у него нет.

Понятно, что род все равно будет ему платить исправно и особой нужды подобный маг никогда не испытает, но многие из них выбрали эту стезю по зову души, а из-за ограничения работы только со своим родом им банально не хватало практики.

Арина поначалу несколько растерялась, когда ей доложили сотрудники на местах о подобных просьбах, но я решил, что это неплохой шанс получить еще большее количество специалистов, которые снимут часть нагрузки с персонала. Таким образом у нас появились должности внештатных специалистов, которые могли перетянуть на себя часть больных и в то же время получить необходимую им практику.

Причем сами рода, в которых состояли эти целители, не были особо против таких действий – ведь чем больше имеет практики их человек, то тем лучше он будет справляться со своей работой. Да и благодаря такой «подработке», у рода появляется дополнительный приток финансов. Пусть и не очень большой, но все же сомневаюсь, что деньги когда-нибудь бывают лишними, особенно у небольших родов.

Нам же с этого был еще один плюс – мы получали положительные связи со всеми этими родами. А связи – это уже определенное влияние, что было очень хорошо.

К сожалению, если с клиниками все было более менее, то с открытием нового филиала «Алтеи» возникли какие-то проблемы. Засекин в данный момент был занят в Петрограде, развивая нашу сеть на этот крупный город. От меня же в ближайшее время ничего не требовалось, и я полетел в Новосибирск, чтобы как глава рода на месте решить все проблемы.

* * *
Раньше мне летать на довольно большое расстояние не доводилось и, несмотря на то, что раньше уже использовал подобный способ передвижения, все равно было немного не по себе, но выбора особого нет – все же это куда быстрее, чем добираться на машине или даже на поезде. Хотя, наверное, будь у меня больше времени, я бы предпочел поезд, но там были какие-то сложности с пересадками, и я просто не хотел морочить себе голову подобными проблемами.

С собой я взял несколько бойцов сопровождения и неизменную Роксану.

Эрис в последнее время пообвыкся в новом облике и несколько подуспокоился. В данный момент он сопровождал Арину на открытии новой клиники. Тут он мог выступить и как силовая защита в случае враждебных козней и не маячил дома, изнывая от скуки.

Ланс же остался в особняке и продолжил тренировки с бойцами Волкова. С учетом того, что этот живой доспех превосходно держал любой урон, они могли его атаковать, нисколько не заботясь о его сохранности. Это тоже было полезно, так как многие из бойцов неосознанно сдерживались, когда выходили против Рокс. Да и Ланс превосходно справлялся в спаррингах с мечниками рода, в том числе выдерживая магический урон. В какой-то мере он стал идеальной грушей для битья, которая еще и может дать сдачи. Да и сам демон был не против таких разминок, находя в них определенного рода удовольствие.

Так что неудивительно, что я взял с собой демонессу, которая сейчас сидела рядом со мной и читала очередную книгу, полностью погрузившись в историю, написанную каким-то модным автором.

Мы взлетели полчаса назад, и делать было нечего, так что я просто активировал коммуникационный браслет, который заменил мне на время рабочий терминал и просто занялся работой.

В какой-то момент самолет вдруг встряхнуло и раздались выкрики людей. Я свернул рабочее окно и посмотрел в сторону прохода. Рейс был частный и предназначенный для бизнес-перелетов, так что в салоне было не особо много людей, и вот они выражали определенную степень беспокойства.

Так-то небо Империи контролируют специальные части войск, чтобы исключить появления каких-нибудь летающих монстров, но порой трагедии случаются. Правда, наш рейс сопровождало два военных самолета, и это должно было быть достаточным, чтобы отогнать и самую наглую зверушку. Да, рейс из-за этого был довольно дорогой, но экономия времени того стоила.

И тем не менее самолет стало потряхивать все чаще, а персонал не спешил почему-то успокаивать своих клиентов, что не могло не вызвать еще большего беспокойства.

Я уже хотел отдать приказ Роксане, чтобы она выяснила у пилотов, что происходит, как нас вдруг сильно дернуло, практически подбросив вверх, а в следующий миг уши наполнил шум аварийной сирены. Крики людей звучали все чаще – особенно больше паники началось, когда самолет вдруг стал крениться набок.

Вот и слетал по-быстрому, называется.

Будто этого было мало – салон вдруг погрузился во тьму, и теперь снаружи можно было увидеть вспышки молний, вот только по нашему маршруту не должно было быть никакой грозы. Еще до этого было понятно, что произошла внештатная ситуация, а уж после такого никаких больше сомнений не возникали – на нас напали.

– Роксана, проверь наших бойцов, – отдал я приказ девушке, которая кивнула и, расстегнув ремни безопасности, устремилась во вторую часть салона, где расположились мои люди.

Я же отрешившись от всего остального, стал создавать печать призыва. Что-то сомневаюсь, что в такой обстановке мы сможем спокойно приземлиться, а значит, надо спасаться самостоятельно.

Похожий ход мысли продемонстрировал один из пассажиров, который, не обращая внимания на других, просто подошел к аварийному выходу и с помощью воздушной техники просто выбил дверь наружу. Остальные закричали, когда салон потерял герметизацию, а этот человек просто выпрыгнул наружу, укутавшись потоками воздуха.

После подобного работать оказалось еще сложнее, но я еще надеялся на достаточно большую высоту и на то, что несмотря на определенный крен, самолет продолжает лететь дальше, а не стремиться к земле.

– Милорд, часть обшивки вырвана, – появилась рядом со мной Роксана. – Выживших нет.

– Ты видела, кто на нас напал?

– Судя по следам, какой-то монстр, чью когти легко разорвали обшивку. Мы еще каким-то чудом продолжаем оставаться в воздухе.

Ее слова вызвали новую волну паники и только из-за того, что салон трясло, а из аварийного выхода дул сильный поток ветра еще никто не решался сдвинуться со своего места. Будь иначе, люди бы уже носились по салону самолета, пытаясь спастись. Тут же начались причитания и обещания кар тем, кто допустил подобное.

Меня же больше волновало то, что мои люди при нападении погибли и как теперь выбраться самим из этой опасности.

Но еще до того как я успел что-то сделать, нашу часть салона пронзили огромные когти, пройдясь по нескольким рядам и унося жизни людей. Отчаянные крики и мольба мгновенно оборвались, стоило только сбоку появиться морде твари, которая, собственно говоря, и напала на самолет.

Это существо, судя по тому, что я успел заметить, больше всего напоминало того зеленого ленточного дракона, которого мы ловили в лесах вместе с другими студентами Академии. Помнится, тогда Джинхей проявил себя с неожиданной стороны и смог выжить, проглоченный драконом. Вот только надеяться на подобное тут не приходилось, да и этого жутко удачливого парня со мной в поездке не было.

Одно становилось понятным точно, если я не потороплюсь, то нам не выжить.

Ухватившись за салон своими лапами, дракон просто потащил его за собой, тем самым изменив наш курс движения. Судя по всему, пилоты еще пытались что-то сделать, но судя по раздавшемуся спустя несколько секунд громкому хрусту и скрежету откуда-то спереди, эти попытки не увенчались успехом, и у нас больше не было пилотов.

Вот только нас не оставили без прикрытия, и я неожиданно услышал рев боли летающего монстра. Раздались взрывы и без того покореженный самолет стал разваливаться на части. Его часть вместе со мной и вцепившейся мертвой хваткой в меня Роксаной выбросило наружу, и теперь я мог снаружи наблюдать, как дракон, покрытый молниями, отражает нападение трех истребителей. Пусть военные и смогли ракетами ранить монстра, но тот огрызался прицельными ударами молний, что с одного даже касательного попадания полностью выводили машины военных из строя. Один из них попался под такую атаку и истребитель тут же взорвался, заставив, оставшихся двух действовать осмотрительней.

Похоже, тут уже не шел вопрос о сохранности жизней пассажиров. Если подобное существо спустится к крупному населенному пункту, то разрушений будет куда больше, чем потеря одного самолета и всех его пассажиров.

Да и как тут попытаться спасти людей, если даже к дракону не подобраться? Остается только пытаться его сбить на землю, чтобы не увеличивать нанесенный ущерб.

Тем не менее, пусть и основной бой от нас отдалялся, но я и Роксана продолжали падать. Я отстегнулся от кресла и, оттолкнувшись от него, слегка подбросил себя вверх, крепко обхватив демонессу, которая даже зажмурилась, чтобы ничего не видеть.

Печать призыва за моей спиной активировалась, и в следующий миг я ощутил на своих плечах когтистые лапы, после чего нас резко бросило в сторону. От резкой смены движения меня замутило, но повезло, что в итоге не стошнило.

Призванный мной демон больше всего был похож на каменную горгулью, являющуюся некоторой помесью могучего мужчины и крылатой твари с большими крыльями. При этом если смотреть на верхнюю часть тела этого существа, то он мало чем отличался от человека, кроме сероватой кожи и будто вырубленных в камне черт лица. А вот ниже были слегка измененные ноги, больше напоминающие те, что изображают у гарпий.

Но это в данный момент было неважно. Главное, что наше падение замедлилось, и мы постепенно планировали к земле.

Приземление оказалось довольно мягким, так как демон постарался замедлить его, насколько возможно, и под самый конец довольно часто бил крыльями, чтобы сделать это плавно. Стоило нам оказаться на земле, как я его сразу же отпустил, чтобы он своей громадной фигурой не привлекал к нам лишнего внимания. Демон, поклонившись мне, исчез во всполохе энергии, вернувшись в свой мир.

Мне же предстояло отцепить от себя Роксану, которая, несмотря на наше приземление, все еще крепко держалась за меня.

– Все уже закончилось, – мягко поглаживая ее по голове, говорил я всякую успокаивающую чушь. На минуте, наверное, пятой это наконец-то подействовало, и демонесса расслабила свою хватку.

– Милорд, прошу в следующий раз воздержаться от полетов на столь ненадежном транспорте, – отвернувшись от меня, тихо проговорила она.

– Да кто же знал, что на нас нападет самый настоящий дракон, – покачал я головой. – Понятно, если бы водный транспорт использовали, но в воздухе все же угрозу видно заранее.

– И все же, – продолжила настаивать на своем Роксана.

– Понял-понял, больше не будет летать, – примирительно поднял руки я. – Меня больше интересует, где мы оказались?

Но стоило нам только выйти на дорогу, как к нам подъехали военные машины, из которых выскочили солдаты, взявшие меня на мушку. Роксана тут же потянулась руками к поясу, где у нее находились скрытые иллюзией мечи, но я отрицательно помотал головой. Пусть демонессе это и не нравилось, но она была вынуждена подчиниться. Я же демонстративно поднял руки, показывая, что в них ничего нет.

* * *
Сидеть в тюремной камере было пусть и не новым для меня впечатлением, уже доводилось пережить подобное, но оказаться у военных в заключении все же было впервые.

Нас тут мариновали уже несколько часов. Начали они все с Роксаны, посчитав, что девушка окажется более слабой целью для допроса, но как говорится, обломались. Применить к ней более серьезные средства пока не могли, а вот обычное запугивание демонессу нисколько не трогало. Ее в принципе после мира демонов любые попытки людей запугать должны смотреться детским лепетом – демоны не пугают, они просто действуют.

А вот я с готовностью отвечал, но чисто из вредности не так, как им бы хотелось. Это же надо было задержать целого князя в подозрении в терроризме, как мне предъявили в начале, когда сами их подчиненные видели, что на самолет напал дракон.

– И вообще, из самолета еще выпрыгнул маг воздуха, – махнул я рукой на майора, что сверлил меня недовольным взглядом. Пусть он и был при костюме, а не в форме, но это не мешало увидеть военную выправку и кого-то не меньше подобного звания. – Его бы расспрашивали, а не меня.

– Не было среди пассажиров других магов, – отрезал военный. Кстати, он так мне и не представился и сразу пытался давить. – Так что только вы могли привлечь к себе внимание той твари.

– А кто вообще говорит о привлечении внимания? – заинтересовался я таким нюансом.

Что-то я раньше не слышал, что внимание монстров можно привлечь каким-то магическими действиями.

– Сейчас речь идет не об этом! – стукнул кулаком по столу майор. На что я смерил его насмешливым взглядом. – А в том, что вы единственный, выживший в этой катастрофе.

– Как я и говорил – я не единственный выживший, – покачал я головой. – И вообще, почему нападение дракона считается катастрофой? По-моему, это явный просчет вашей структуры, что вы подпустили подобного монстра к частному рейсу. Что-то я не слышал, чтобы воздушное пространство в Империи вдруг стало опасным.

– Вы… – зло посмотрел на меня военный, уперевшись руками о железный стол.

Со стороны, наверное, должно было смотреться грозно, да и мужчина пытался доминировать в этом допросе, вот только мое расслабленное поведение сбивало весь заготовленный сценарий. Чувствовалось, что несмотря на все попытки оказать на меня давление, он несколько растерян, не получив от меня нужной реакции, и вообще не знал как следует себя вести, чтобы я наконец-то стал говорить, так как ему надо.

Вот только признавать себя виноватым я точно не собираюсь. Даже если бы и был в этом виноват. Точнее, тем более, если бы был виноват.

Даже интересно, сколько еще они будут нас тут держать, ведь задерживать аристократа на длительный срок противозаконно, а предъявить мне что-то существенное просто не получится.

– Маршрут, по которому вы летели, никогда не подвергался ни одной атаке магических монстров за все время нашего наблюдения за воздушным пространством, – наконец-то справившись со вспышкой злости, продолжил майор. – Так что единственное изменение, которое появилось за все это время – это вы.

– Лишь совпадение, – хмыкнул я. – Да и один-единственный случай точно ничего не доказывает.

– Вы мне тут еще поспорьте! – возмущенно посмотрел на меня мужчина.

– Так у вас все равно нет никаких доказательств, кроме того, что я летел в том самолете. И я еще раз повторю – я был не единственным магом на борту, – насмешливо глядя на военного, произнес я. – Кстати, он действовал довольно собранно в подобной ситуации и даже не побоялся разгерметизации судна, когда еще было непонятно, что ситуация довольно плачевная.

– Вы так называете гибель трех десятков людей?! – взгляд майора так и прожигал меня.

– А вы забываете, что в самолете летели и мои люди, – холодно посмотрел я на него, отбросив напускную веселость. – И мне бы самому хотелось за них отомстить.

– Собираетесь убить дракона? – вот теперь насмешливо смотрели на меня.

Неприятно.

– Уже убивал, – равнодушно пожал я плечами. – Так что не вижу ничего в этом сложного.

Тут как по классике в дверь начали стучать, призывая обратить на себя внимание.

– Кажется, это за вами, – хмыкнул я на это.

Майор еще пару секунд поиграл желваками, испепеляюще глядя на меня, но в дверь все продолжали стучать, и с каждым мгновением делали это все настойчивее. Наконец военный сдался и вышел из допросной. Даже жаль, что здесь была хорошая звукоизоляция, а то я бы не отказался послушать, что там сейчас происходит, хотя, думаю, меня недолго будут держать в неизвестности.

Собственно как я и предполагал, буквально через несколько минут ко мне зашел злой, словно демон, майор.

– Князь Шувалов, вы свободны, – процедил он сквозь зубы.

– А моя телохранительница? – невозмутимо поинтересовался я.

– И она тоже, – тяжело вздохнув, ответил мужчина.

– Вот и хорошо, – подмигнул я военному, которого мое поведение сильно бесило, но удержаться я уже не мог. – И не забудьте вернуть все мои вещи, – напомнил я под конец.

Хорошо, что все, что мне было нужно, у меня было с собой, так что беспокоиться насчет потерянного багажа я не собирался. А что насчет одежды… то ее можно приобрести и на месте. Не такие уж это и проблемы.

Глава 7

Здание, где нас содержали, и которое внешне никак не походило на штаб военных, а скорее на бизнес-центр. Бизнес-центр с военным уклоном, так что тут было довольно много любопытных вещей, на которые я бы с удовольствием посмотрел, но задерживаться в этом негостеприимном месте больше необходимого мне не хотелось.

– Князь Шувалов, – подскочил ко мне молодой человек в одежде под стиль милитари, – меня прислали сопроводить вас до конечной точки назначения.

– Служба боится, что я вновь попаду в неприятности, – с улыбкой посмотрел я сначала на парня, а потом на машину представительского класса, от которой он собственно и отошел, чтобы поприветствовать меня.

Да, такое несоответствие машины и внешнего вида водителя… Похоже, это дело организовали впопыхах и сотрудник Службы просто не успел подготовиться должным образом. Впрочем, это сейчас не особо важно.

– Не могу знать, – извиняюще развел руками парень. – Меня просто попросили вас доставить вас до нужного места.

– Хорошо, поехали, – махнул я рукой, подойдя к машине и открывая дверь перед Роксаной.

Как оказалось, мы были уже ближе к концу нашего пути, когда на нас напал тот дракон с молниями. Во время нападения он отнес самолет в сторону от маршрута, но так даже было ближе к Новосибирску. Так что в итоге нам потребовалось лишь пять часов, чтобы добраться до города к отелю, где мои слуги зарезервировали нам номера.

Мы прибыли в город уже поздним вечером, так что я не стал больше никуда ехать и решил просто остаться в номере.

Казалось бы, я совсем недавно был пусть и необычным, но простолюдином и мог побывать в роскоши только взамен на исполнение услуги. Сейчас же я вполне мог самостоятельно позволить себе люксовый номер и огромное джакузи. Оно так расслабляло.

Я прикрыл глаза и просто наслаждался ощущениями тепла и приятными запахами каких-то трав, которые добавили в воду для пущего эффекта. Вот только спустя какое-то время я услышал всплеск воды и понял, что в джакузи я не один.

Оно было достаточно большим, чтобы тут без проблем поместилось и пятеро человек, так что мы не мешали друг другу.

– Ты же знаешь, что в твоем номере тоже есть похожие удобства? – не открывая глаза, спросил я.

– Но у вас все же больше, милорд, – с томными нотками в голосе возразила мне Роксана.

Судя по звукам, демонесса придвинулась ко мне поближе, но пока еще не пересекала определенной черты.

– Но все же это не значит, что надо просто так залезать ко мне, – открыл я глаза, посмотрев на полностью голую девушку, и тут же отвел взгляд.

Все-таки в своем истинном обличии демонесса была еще красивее. Эти белые волосы, струящиеся по плечам и сейчас частично намокшие от воды, забавные длинные уши, что добавляет определенной экзотики ее облику. Кожа темного, отдающего синевой, цвета и объемная грудь, посередине которой расположен Знак Воина. Если не знать, что этот кристалл придает демонессе дополнительные силы, то можно посчитать, что это очень экстравагантное решение – вживить в себя украшение и сделать витиеватую татуировку. И красные глаза, что сейчас с каким-то вызовом смотрели на меня.

– А если я этого хочу? – придвигаясь еще ближе, спросила демонесса.

– Как я уже не раз говорил, этому не бывать, – вновь посмотрев на нее, произнес я. Хорошо еще пена частично закрывала ее тело, а то вид мог бы быть слишком… в общем, я мог и не сдержаться.

– Милорд, мы здесь только вдвоем, – коварно улыбнулась это чертовка, придвигаясь еще ближе. – И никто об этом не узнает, если вы сами не расскажете.

– Роксана, я ведь и приказать могу, – хмуро посмотрел я на нее. Игра игрой, но это явно выходит за рамки, – и ты будешь вынуждена подчиниться.

– Я готова подчиниться вам, милорд, – с готовностью произнесла Рокс, приподнимаясь со своего места и чуть ли не нависая надо мной.

Я закрыл глаза, чтобы не видеть эту соблазнительную картину, хватит и того, что я стал вполне естественно реагировать на подобную попытку соблазнения.

– Просто уйди в свой номер, – приказал я демонессе, добавив словам магический посыл, через договор связывающий нас.

– Как прикажете, милорд, – с досадой в голосе произнес девушка. Одновременно с этим я услышал звук стекающей воды, и Роксана покинула джакузи, обернувшись полотенцем.

Дверь за девушкой закрылась, и я облегченно выдохнул. Как телохранитель и помощница Роксана, без сомнения, хороша, но вот порой появляющиеся у нее поползновения ко мне изрядно напрягают. Причем это происходит только иногда, и сопротивляться подобному искушению действительно сложно. Вот только я прекрасно понимаю, что этого допускать ни в коем случае нельзя, так как она демон, а демоническое искушение может обернуться против меня, и в то же время Арина прекрасно все распознает, как бы от нее не скрывать. Мне все же дороги наши семейные отношения, чтобы разменивать все, что мы успели построить, интрижкой с демоном. Да и если посмотреть с такой стороны, то Лена ведь тоже отчасти демон и уж ее змеиная гибкость творит такие чудеса, что…

В общем, пусть и было тяжело, но я смог удержаться от шага, после которого нет пути назад. Хорошо еще, что Роксана вынуждена подчиняться моим приказам, а то ведь с ее возможностями она может свое взять и силой, как бы странно это ни звучало. Демон сильнее человека, и пусть я сам стал значительно сильнее, благодаря осколкам Знака Власти, но в голой силе еще ничего не мог противопоставить демонессе.

Утром следующего дня я встретил образцовую слугу, которой и была большую часть времени Роксана. Она ни делом, ни словом не вспоминала о произошедшем и следовала безмолвной тенью за мной.

* * *
В качестве филиала «Алтеи» было выбрано двухэтажное здание ближе к центру города. Рядом как раз располагалось несколько бизнес-центров и филиалы корпораций. Выкуп здания, как и доведение его до нужного вида, вышел в крупную сумму, но все это того стоило. С таким видом деятельности нельзя делать просчет даже в мелочах, да и необходимо поддерживать соответствующую репутацию, чтобы и дальше распространять сеть филиалов юридической фирмы.

Пусть здесь было только представительство фирмы, но в ней работали слуги рода, и они обеспечили меня необходимым транспортом, чтобы добраться до здания. Бойцы Волкова прибудут чуть позже, так как глава охраны решил не рисковать и в этот раз отправить парней поездом. О семьях погибших он уже позаботился самостоятельно – все же большинство из них он принимал лично. Да и не могу я всегда приходить с грустной вестью к семьям слуг. Скоро их станет настолько много, что это просто невозможно будет сделать в хоть какой-то минимально приемлемый срок.

В общем, добрались мы до офиса с комфортом, чтобы я выслушал доклад о проходящих здесь делах.

Так-то филиал открылся несколько месяцев назад, и я уже приезжал сюда, чтобы настроить все соответствующие печати и обеспечить их работу с помощью призванных демонов и духов. Именно по этой причине большинство работников меня прекрасно знали и беседы вышли вполне доверительные, а не просто сухие отчеты.

На данный момент выходило, что местная аристократия устроила нам, можно сказать, бойкот. Причем это было сделать легко – просто не надо был пользоваться услугами «Алтеи». Все же доходы от этого предприятия идут в основном от аристократов, а для простолюдинов консультации ведутся, как и в самом начале бесплатно. Да и цены для последних в случае какого-либо юридического сопровождения не то, чтобы дешевые, но вполне на уровне, чтобы к фирме обращались.

Услуг, оказанных простолюдинам, было вполне на уровне с остальными филиалами и с учетом недавнего открытия, а вот аристократы обращались лишь пару раз, да и то это были представители незначительных и слабых родов, которые за услуги магического договора могли заплатить с большим трудом.

– Хорошо, я вас понял, – отпустил я слуг, которые оставили меня в кабинете одного.

Ну, почти…

– Что будете делать, милорд? – спросила у меня Роксана.

– То, что я не люблю больше всего – участвовать в званых вечерах, – тяжело вздохнул я.

* * *
Мне повезло, что в этот день вечером было назначено театральное представление, рассчитанное на высокородную публику. С учетом того, сколько стоили билеты, я рассчитывал, что покажут что-то стоящее и не прогадал.

Во время представления вовсю работала магия. Пусть среди театральных служащих не было кого-то сильного, но с учетом совместных действий у них действительно получилось что-то стоящее. По сути, мы все побывали в фильме со всеми соответствующими спецэффектами, но которые разворачивались прямо на наших глазах. Да и игра актеров была на достаточно высоком уровне, чтобы правильно реагировать на те или действия.

Я думал, что будет скучно, но в реальности все оказалось довольно интересным. Я даже пообещал себе сводить жен на подобное представление – все же иллюзия брызг крови на зрителях или ощущения обжигающей волны пламени при взрыве – это нечто.

Жаль, что я раньше не интересовался подобным, но театральное представление было лишь первой частью, которая прошла очень уж быстро. Пора было бы приступить к самому важному – разговорам.

– Князь Шувалов? – раздался за моей спиной смутно знакомый голос.

– Алексей Николаевич, – улыбнулся я своему старому знакомому. – Не ожидал вас здесь увидеть.

– Рабочие дела рода, – улыбнувшись, развел руками мужчина, который, как и всегда, был с легкой щетиной и его нисколько не смущало, что она отчасти была седой.

Как-то по секрету Алексей Николаевич сказал, что это прибавляет ему баллов симпатии со стороны молодых особ. Пусть мужчине было чуть больше сорока, но он так и не обзавелся семьей, насколько я был в курсе, и продолжал гулять, как и в молодости. Просто все это приобрело несколько иную форму. Впрочем, это не мешало ему быть одним из главных двигателей бизнеса рода Шировых, к которому он принадлежал.

– Продвигаете свою мебельную империю на другие регионы? – поинтересовался я. – Мне казалось, что вы и север еще не полностью захватили.

– Скажите тоже «империю» и «захватили», – рассмеялся мужчина. – Просто понемногу продвигаем бизнес дальше. А я тут чисто узнать, есть ли вообще шансы на открытие нашего филиала в городе или проще выкупить конкурентов.

– Вот как? – хмыкнул я.

Помню я, как однажды этот человек выкупил производство конкурентов, причем не без моей помощи. Обычно я в такие дела не влезаю, но мне были приведены наглядные доказательства, что владельцы той фирмы занимались провозом наркотиков в деревянной мебели, которую сами и собирали. Причем каких-то новых на тот момент наркотиков, которые еще не входили в список запрещенной продукции.

Так что я тогда с удовольствием разобрался с этой проблемой, а Шировы получили расширение своей производственной базы, после выкупа арендованных зданий.

Как они получили сведения о наркотиках и, вообще, как так получилось, что их прямые конкуренты занимались подобными вещами, меня не сильно интересовало. Да и я убедился в том, что они действительно погрязли в этих делах, у руководства всего этого беспредела – при виде плотоядно облизывающегося демона врать поостережется любой, особенно, если он простой человек.

– Я так понимаю, что вам для подобного понадобится заключить несколько договоров? – заинтересовано спросил я.

– Боюсь, что рассчитанного на мою деятельность бюджета попросту не хватит на подобного рода договоры, – вздохнув, виновато развел руками мой старый знакомый. – Я и так вам должен до сих пор услугу за то дело…

– А что если я скажу, что готов сделать это бесплатно? – улыбнулся я.

– Бесплатно, говорите, – задумчиво посмотрел на меня Алексей Николаевич. – Только в чем подвох, князь? Обычно за вами подобной щедрости не водилось.

– Все просто, – хмыкнул я и, подняв указательный палец, продолжил: – Это все вложения в будущую деятельность. Так что, по сути, мы поможем друг другу.

– Если смотреть на это с такой точки зрения, – улыбнулся мужчина, верно оценив мое предложение, – то я буду только рад воспользоваться подобной возможностью.

Я и не сомневался, что он не откажется, так как Широв был как раз одним из тех клиентов, которому наглядно довелось увидеть, чем грозит нарушение заключенного магического договора для того несчастного, который это рискнул сделать.

Больше мне так со знакомыми не везло, но после Алексея Николаевича я успел переговорить с еще несколькими группами аристократов.

Как и ожидалось, более старое поколение относилось ко мне с настороженностью, да и то, что московский князь (коим они все меня считали) вдруг приехал в их город, местным не сильно понравилось. Многие из них имели дела со столицей, но позволить себе дома в ней или хотя бы в округе не могли позволить, да и для них не было смысла, так как вся их деятельность проходила только в этом регионе. Тут даже были представители древних родов, которые могли похвастаться сильными магами в своем роду, но вот богатства, чтобы конкурировать с сильнейшими, у них просто не было.

Вот и не нравился им выскочка, который стремительно набирает влияние и силу, так еще и протягивает свои щупальца в их регион. Они просто опасались, что мои действия могут отобрать у них кусочек той власти, что есть сейчас. Так-то почти каждый из этих аристократов мог доставить мне неприятности того или иного рода, но до подобного они пока доходить точно не будут.

А вот более молодое поколение оказалось просто не слышало об открытии «Алтеи». Их в разговорах больше интересовало, как я добился подобной силы, и не собираюсь ли я здесь открыть еще один филиал «Бара», чтобы и в их регионе появились музыкальные группы мирового уровня.

Вот что значит разные интересы. С другой же стороны, это говорило о том, что стоит рассмотреть направление «Бара» более плотно. Все же с возникновением других дел, эта часть бизнеса рода ушла на второй план, да и вроде как двух представительств этого заведения было вполне достаточно, чтобы закрыть интерес у публики. Но вот получается, что многие хотели видеть подобного рода заведение и у себя. Надо будет Рэми дать задачу и оценить возможности расширения сети.

В целом же можно сказать, что этот поход в театр оказался очень полезным для меня по многим пунктам и позволил решить кое-какие вопросы.

* * *
Широв и раньше был довольно предприимчивым человеком, но после того как я, по сути, дал ему возможность временно воспользоваться условиями магических договоров бесплатно, то мужчина вообще разошелся. Он, считай, практически каждую минимально необходимую ему для работы сделку проводил через эту процедуру. Так-то ему бы на каждую пришлось бы потратить десять тысяч, а тут такая экономия, когда вторая сторона договора просто не может отвертеться от его исполнения. Более того, я лично присутствовал на этих договорах, так что многие партнеры Алексея Николаевича здорово нервничали и соглашались, чуть ли не на все.

Все же мужчина работал в основном с простолюдинами и тем внимание целого «князя» было слишком большим событием в жизни.

С другой стороны, пусть я и терял в деньгах из-за этого, но по городу очень быстро пошли слухи о моей юридической фирме. Количество договоров скоро перевалило за первую двадцатку и к этому момент Широв, по сути, успел охватить все интересующие его фирмы и частные предприятия. Посоветовавшись со мной, он даже обратился к изначально не слишком добросовестным организациям, которые были соблазнены большой суммой сделок и забывчивостью клиента, который «случайно» забыл пункт о возврате денег в случае о неисполнении условий договора в срок. Их даже не пугало, что по договору это будет нарушение и обещали все сделать буквально за пару дней, как и было прописано в документе.

Все мы прекрасно понимали, что это просто нереально для той задачи, что поставил Широв, но раз они сами сказали, что все будет готово, то и отговаривать их никто не стал. Этих людей даже не смутил магический договор, который они воспринимали как какую-то ерунду и просто причудой богатого клиента.

Забавно было смотреть на них спустя день после просрочки договора. На руководство посыпалось столько нелепых случайностей, что они просто не знали, что с этим делать. Только на второй день до них дошло, что все дело в договоре, который они недавно заключили и, просто поставив свою фирму в авральные условия, эти люди все же смогли исполнить контракт в короткие сроки. Широв все принял и подтвердил, что договор исполнен и только после этого все воздействие на другую сторону договора прекратилось.

Всего этого было более чем достаточно, чтобы, с одной стороны, позволить моему новому знакомому гораздо быстрее и, что немаловажно, дешевле закрепиться в этом городе и даже в регионе; с другой же стороны, об «Алтее» узнали многие, и это уже не удавалось игнорировать тем, кто решил устроить приезжему князю бойкот. Они может бы и дальше продолжали игнорировать меня, но когда более мелкие аристократы стали обращаться в «Алтею» ради своей же защиты в крупных сделках, то им не оставалось ничего иного как соглашаться на их условия.

И вот надо же было изначально сопротивляться, чтобы потом все равно прийти к такому развитию событий?

Глава 8

Вернуться домой было приятно. Пусть мной в этот раз был выбран поезд с вагоном, предназначенным исключительно для аристократов, но все же кухня поваров рода была куда лучше, чем то, что давали в поезде. Я даже и не понял, когда успел привыкнуть к ней, чтобы теперь пренебрегать едой, которую раньше посчитал большим изыском. Вот что жизнь аристократа делает с человеком.

По возвращении, я напряг Кузнецову Ольгу, чтобы она разработала план по расширению сети «Бара» и на остальные города и скооперировалась по этому поводу с Рэми Аркур. Все же раз интерес есть, то надо этим пользоваться, но, конечно, главное – чтобы это имело смысл, а уж с анализом подобного Рэми прекрасно справится.

Все это время мои люди производили доспехи, Грей их зачаровывала, а Мстиславский наносил свои руны. Первые партии под руководством Барклай-де-Толли уже были отправлены к императорскому дворцу, где в настоящий момент проходили первые тесты и, как понял Илья, гвардия правящего рода действительно была довольна обновками.

Пусть это были не высокотехнологичные доспехи, но мы их делали с учетом повышенной защиты как от физического урона, так и от магического, что достигалось путем сочетания многих уникальных факторов, которых не было у остальных производителей доспехов.

Все же не у каждого будет в качестве кузнеца выступать демон, который может преобразовывать саму материю с помощью своих способностей (что до сих пор вызывает у меня невольную дрожь и желание увеличить количество ограничителей вокруг Ульриха).

Не будет английской ведьмы – одной из лучших в своем поколении, которая, как оказалось, специализируется не на магических навыках, а на искусстве зачарователей, в чем она была гораздо сильнее.

Ну и, конечно, ни у кого не было уникального рунного мага – Алексея Мстиславского. Когда я смотрел на результат его работы, то просто не мог поверить, что все это работало. Он настолько исказил множество известных рун из десятков магических языков, вольно переплетая их между собой, что это просто не могло работать в одной связке без катастрофических проблем, но ведь работало!

Вот только что-то подсказывало мне, что подобное будет работать в исполнении только самого Мстиславского. Что-то странное было с его магической энергией, когда он либо чертил руны, либо напитывал их своей энергией. При этом после они прекрасно работали и без его вмешательства, но вот менять в работающих рунных цепочках, даже известных, никому не рекомендуется. Так что, думаю, и здесь этот принцип сохраняется, только последствия могут быть более неожиданными, чем просто разрушение объекта, на который руны нанесены. Все же было в магии Алексея что-то непонятное, что вызывало множество вопросов, но мы были не настолько близки, чтобы вести подобные откровенные разговоры.

Возвращаясь же к Элизабет Грин… Она в полной мере уже на этом этапе сдержала свои обязательства, а значит, пора было и мне приступить к своей части. Все-таки не просто так я получил прозвище «Мастер договоров».

* * *
– Князь Шувалов, – мило улыбнулась мне Элизабет, которая довольно быстро отреагировала на мое приглашение прийти в гости. Да и тут все же жила ее подруга, так что это в какой-то мере можно было трактовать и не как мою просьбу, но тем не менее, – вы хотели меня видеть?

– Мы же вроде раньше договорить перейти на более простое общение? – приподнял я левую бровь, посмотрев на девушку.

– Прошу прощения, просто я немного нервничаю, – потупила взгляд ведьма.

Ага, как же. Так я и поверю, что все прекрасно просчитавшая девушка вдруг сейчас начнет строить из себя саму невинность.

– Если ты думаешь, что это поможет улучшить твои условия, то зря стараешься, – вздохнул я.

– Но постараться-то я должна была, – мило улыбнулась она, подняв на меня взгляд. В ее глазах плясало озорное зеленое пламя.

– И да, – припомнил я один момент в начале нашего разговора, на который сначала не обратил внимания. – Гипноз или очарование на меня не действуют. Так что лучше не применяй подобного ко мне, если не хочешь поссориться со своей подругой.

– Учту, – куда более собранно и коротко ответила Грин.

– Тогда приступим к тому, для чего я собственно попросил тебя сюда приехать, – хмыкнул я. – По нашей договоренности ты все сделала безупречно и вскоре получишь причитающуюся сумму за переданные партии доспехов. Насколько помню, тебе нужна была помощь с обустройством в Российской Империи?

– Я рада, что мои усилия были оценены, – вежливо улыбнулась ведьма, больше не оказывая на меня никакого воздействия. Впрочем, на ее месте я, скорее всего, тоже попытался воспользоваться такого рода преимуществами, но хорошо, что она решила не рисковать дальше. – И да, мне, как гражданке другой страны, в том числе как аристократке, довольно проблематично приобретать определенного рода собственность, чтобы не переплатить из-за этого довольно существенные пошлины. Другое дело, если подобное получить в дар от другого аристократического рода, который выступает в некотором роде поручителем в этом деле.

– Я так понимаю, подходящий твоему положению дом и территорию ты уже подобрала?

– Да, у меня есть несколько примерно равноценных вариантов, но, конечно же, по возможности хотелось бы жить поближе к столице, – сделав скромный вид, закончила она.

– Еще бы, – хмыкнул я. – Мне и самому было бы удобнее, живи ты неподалеку, а то возить доспехи в отдаленные города и обратно вышло бы накладно.

– Поэтому я и считаю, что это был бы выгодный вариант для обеих сторон.

– Только учти, что стоимость подобного рода имущества обойдется в часть твоей оплаты, – предупредил я, вставая со своего места.

– Я… понимаю, – после небольшой паузы согласилась на подобные требования Грин.

* * *
Выбор Элизабет, конечно, был довольно интересным. Домики она выбирала поменьше нашего текущего особняка, но все равно на довольно высоком уровне, особенно с учетом того, что мне самому было бы удобнее, живи она где-то в ближайших районах. Да даже за первые партии доспехов заплатили неплохо и вклад каждого участника мы рассчитывали справедливо, но все равно суммы с этого всего не хватало, для выкупа в собственность чего-то из подходящих вариантов.

Главная проблема была в том, что Элизабет, по сути, необходимо в нашей стране организовать отдельную ветвь их магического дома или как они это называют. То есть, по сути, ведьма становилось основательницей своего младшего рода, и она хотела сразу иметь родовые земли в своем пользовании, а не потом пытаться купить подходящий участок, чтобы реализовать все свои задумки.

Пришлось в некоторой степени пойти против себя и добавить собственных средств, чтобы обеспечить столь нужной мне ведьме необходимую жилплощадь. Впрочем, все это было реализовано под заключение магического договора, так что в ближайшие лет десять Грин просто так будет не соскочить с нашей совместной деятельности, а там, скорее всего, появятся у нее ученицы, которым тоже можно будет поручить работу.

Все же девушка тут намерена обосноваться и сделать это основательно, так почему бы не пользоваться для этого уже той работой, что у нее есть и вести бизнес дальше? В таком же ключе, похоже, думала и сама Элизабет, так как над некоторыми пунктами договора она сопротивлялась чисто для того, чтобы не соглашаться сразу и в итоге все равно довольная улыбка на пару мгновений появилась на ее лице, когда дело было совершено.

Теперь потомственной ведьме предстояло обустроить свое новое жилище в соответствии со всеми нормами, принятыми у нее дома. Как я понял из более откровенного разговора, произошедшего уже в стенах купленного небольшого поместья, в ее доме уже достаточно давно думали о том, чтобы перевести часть своих активов куда-нибудь подальше от Англии.

Так уж получилось, что в доме Грин на протяжении поколений во главе стояли разные люди: некоторые управляли семьей хорошо и увеличивали ее влияние, некоторые лишь растрачивали то, что сумели получить предки. Им просто в один момент не повезло.

Расцвет силы Грин пришелся как раз перед несколькими годами до момента начала упадка магии. Любое возвышение магической семьи означало, что множество других оказались за бортом, а когда основная сила, благодаря которой эта семья возвысилась, вдруг начинает слабеть, то неизбежно будут перестановки. Понятное дело, что все происходило далеко не сразу, так как любой сильный аристократический род силен не только своей магией, но и различного рода артефактами, которые работали и при дефиците магии, а также своими преданными людьми.

Вот только, похоже, что кто-то из предков Грин вел себя слишком неосмотрительно и сумел перейти дорогу очень многим людям. Из-за всего этого влияние рода Элизабет медленно терялось и вот сейчас, когда, казалось бы, девушка уже почти смогла выбить для рода новые условия существования, все упиралось в старые обиды, которые помнили даже спустя многие поколения.

Да, в этом плане у английских колдунов было все плохо – они были очень злопамятными, и их потомки могли даже толком не знать, что именно произошло, но если предок сказал мстить, они продолжат мстить и дальше.

В таком случае магическому дому остается либо победить всех своих соперников, либо окончательно угаснуть. Правда, теперь с открытием сотрудничества с другим государством появился еще один выход и Элизабет, похоже, пока первая, кто додумался до подобного дерзкого шага.

Кстати, именно из-за причин такой предыстории я, например, не мог ей предложить вступить в свой род, как сделал это с Сергеем и его женой. Все же это означало бы, что, с одной стороны, гордая английская ведьма пошла под чужую руку, с другой – все ее проблемы становились моими. Да и хотела Грин сохранить величие собственного дома, пускай и на другой земле, и это решение я уважал.

С моей стороны оставалось лишь помочь девушке с ее начальными проблемами, чтобы дальше Элизабет могла работать над доспехами, не отвлекаясь на подобные вещи.

Небольшим плюсом от всей этой деятельности была персональная благодарность от Арины, которая была очень рада тому, что ее давняя подруга наконец-то обосновалась не так далеко от нас. Так что внакладе даже с этой стороны я не остался.

* * *
Моя четверка студентов и раньше вызывала определенный уровень интереса, благодаря их довольно стремительному прогрессу. Вот только почему-то никто не учитывал, что я их еще учил более высокому контролю своей магической энергии, чем это принято в Академической программе или у большинства родов, но и раскрывать все подробности я не спешил и запретил ученикам рассказывать про это. Все же обучение с наставником отчасти входит в тайну обучения, что у магов всегда было определенным табу – влезать в такое было как минимум невежливо, так и я само обучение закрыл делом рода, чтобы выяснить его подробности без ссоры с родом Шуваловых было невозможно.

Так вот все связывали прогресс четверки с тем, что они сражались против настоящих монстров. Так-то молодых магов часто натаскивали в Свободных землях, где хватало различного рода конфликтов и найти «учебный материал» не составляло больших проблем.

А вот после довольно уверенной победы моих учеников интерес к методике резко возрос, как и количество слухов. Причем все неплохо связали то, что я темный призыватель и то, чем могла заниматься команда под руководством Орлова. Да, англичане это направление стали проверять раньше других, но и наши аристократы уже не отставали в своих осторожных попытках прощупать почву.

Все сводилось к тому, что мне либо всем отказывать и не ввязываться в это дело, либо, что с учетом пожелания правящего рода было более желательным, организовать возможность проходить обучение в более свободной форме. Вспоминая то, что у нас скоро могут быть проблемы с демонами, такие пожелания от рода Видящих смотрелись довольно интересно.

– Погоди, ты хочешь устроить полноценные тренировочные арены с монстрами? – удивленно посмотрел на меня Илья Барклай-де-Толли.

Наследника купеческого рода я пригласил к себе, так как хотел все нюансы обсудить вместе с ним и Сергеем, которого я тоже собирался привлечь к организации этого процесса. Мне уже давно надоело организовывать все самому, да и не специалист я в настолько масштабных проектах. Поэтому проще разделить с проверенными людьми как ответственность, так и прибыль с этого мероприятия. Последнее мне, конечно, не очень нравилось, но лучше так, чем что-то банально не учесть и из-за этого потерять еще больше.

Да и пора роду обрастать связями, которые даже после меня будут продолжать работать на его пользу и не дадут роду так просто угаснуть, как произошло при переходе мамы в род отца. Не хотелось бы, чтобы создаваемое мной сейчас наследие оказалось уничтожено просто из-за того, что я в какой-то момент оказался жадным.

– В целом это будут просто арены для тренировок как сильных магов, так и магов-простолюдинов, – кивнул я.

– Ты представляешь, как сложно будет организовать и то, и то? – покачал головой Сергей.

– Ну так те, кто не готов соседствовать с простолюдинами, туда просто не пойдет, – хмыкнул я.

– Почему просто не организовать два места? – непонимающе посмотрел на меня брат.

– Именно из-за того, что ты этого не понимаешь это и надо сделать, – улыбнулся я.

– Так, – хлопнул он себя ладонями по коленям. – Теперь я точно ничего не понимаю.

– А я, кажется, стал догадываться, – медленно произнес Илья. – Ты хочешь организовать именно что общее место тренировок, куда может прийти вообще любой желающий?

– Да, – подтвердил я. Мой компаньон по проектам, как всегда, порадовал живостью ума. Все же не каждому потомственному аристократу может прийти в голову тренироваться вместе с простолюдином, у которого-то и сил немного, особенно на фоне родовитых магов. – Это позволит мне более широко распространить возможные услуги среди разных групп клиентов.

– Я так понимаю, что безопасность всего этого ты берешь на себя? – задал вполне хороший вопрос Илья.

– Да. В качестве противников будут выступать мои призывы. Дальше уже клиент будет выбирать, какой уровень сложности и какие условия ему нужны. Удобнее всего, чтобы это были отдельные арены, чтобы не приходилось все перенастраивать каждый раз. Охраной же займутся воины моего рода. Заодно можно будет продемонстрировать доспехи перед публикой.

– То есть ты хочешь еще и своих людей обрядить в броню нашего производства? – заинтересовался парень.

– Да, – хмыкнул я. – Иначе все это не имело смысла. Ну, что думаешь?

– Думаю, что мой род тоже сделает заказ на доспехи, – улыбнулся Илья, который, судя по виду, уже стал в голове подсчитывать необходимые для подобного заказа суммы.

– Да я не про это, – махнул я на него рукой. – Про организацию арены с демонами.

– А разрешат ли нам сделать подобное? – с сомнением в голосе спросил Сергей.

– И то верно, – поддержал Илья. – Демоны все же довольно опасные существа, чтобы спокойно осуществлять такие рискованные «аттракционы».

– С учетом того, что аристократы и сами отправляют своих детей в зоны, где те могут схлопотать смертельное ранение и просто не успеть добраться до помощи? – иронично улыбнулся я. – У нас же будет не только собственная охрана и группа поддержки, которая уже привыкла работать в связке против демонов, но и целители, которые человека даже при смерти поднимут. Разумеется, это будет стоить денег, – коварно улыбнулся я. – И вот здесь главное – правильно оформить все договоры и соглашения, но за это тоже можно не беспокоиться. Ну и самое важное, – сделал я небольшую паузу, указав пальцем на потолок, – разрешение сверху на подобное было дано.

Точнее, не совсем так – мне разрешили проводить тренировки для англичан на территории империи. То, что я довольно вольно интерпретировал – это уже другой вопрос. Да и Видящие должны были подобное предвидеть, иначе зачем мне давать такое разрешение?

– А с тобой интересно работать, – рассмеялся Илья. – Столько всего интересного вокруг происходит.

– Со мной надо дружить, – подмигнул я. – А за интересными проектами дело не встанет.

– А я тут чем могу помочь? – все еще находящийся под впечатлением от того, что подобное разрешил правящий род, спросил Сергей.

– То, что ты умеешь лучше всего – сделать из этого шоу, – улыбнулся я.

Глава 9

К вопросу создания тренировочной арены, где противниками выступают демоны, можно было бы подойти более основательно, но тогда сам проект бы мог занять несколько месяцев. Я же не хотел столько ждать, да и надо было, чтобы популярность этого места была достаточно большой уже к середине лета, когда и должны будут начаться основные проблемы, если верить словам Дадиана.

Служба, конечно, рыла носом землю, выявляя все возможные зацепки, но они находили лишь отдельные группы увлеченных демоническим искусством людей. Какую-то более серьезную организацию этих процессов, кроме, собственно, создания ритуального круга для призыва пока никто не нашел. По крайней мере, все было так со слов Скуратова, но он и сам мог как утаивать от меня часть информации, так и не быть в курсе всех процессов, происходящих в собственной конторе.

С помощью магии можно сделать очень многое за короткий срок, а когда у тебя есть деньги, как у рода Барклай-де-Толли, то этот вопрос решается очень быстро. Так что необходимое здание в заранее согласованным с имперской Канцелярией месте в пригороде Москвы, было возведено всего за неделю. Дальше предстояли отделочные работы и вообще облагораживание этого места, а я был занят тем, что создавал десятки печатей, благо многие из них могли наносить и обычные люди, что я и поручил слугам.

Работа была самой масштабной в моей жизни, но ничего принципиально сложного в этом не было. По сути, я создавал то же самое, что было в подвале под родовым особняком. Что, впрочем, не отменяло того, что работы тут предстояло еще много и доведение до ума займет не одну неделю. Но главное – уже сейчас в принципе можно пускать людей внутрь и начать брать деньги за столь экзотичные бои.

Я давно заметил, что людям нравится смотреть на проведение Турнира, как и на дуэли аристократов, но вот подобные зрелища доступны далеко не всем, а посмотреть на сражения с использованием магии хотелось бы многим. Так что и тут я решил сделать ставку на это, дав возможность участникам транслировать свои тренировки на внешние экраны занятой ими комнаты. Смотреть на подобное можно было бесплатно и, по идее, это должно собирать группы поддержки, которые будут болеть за своего участника, как и делать ставки, которые будут принимать слуги моего рода.

В идеале все будет работать именно так, но посмотрим, как вообще публика заинтересуется самими услугами данной арены. Вполне возможно, такое надо будет вводить постепенно, да и лучше потом как-то разнообразить возможности сражений. Пока слишком непонятно, куда может вырасти это направление.

Ну и, разумеется, подобное не могло пройти мимо внимания Службы магической безопасности Империи.

* * *
– Ты правда решил использовать демонов для всеобщих тренировок? – несколько потрясенный увиденным, нервно курил Скуратов.

– Точно, надо предложить вашим сотрудникам в первый месяц посещать арены со скидкой. Спасибо, что подсказал, – похлопал я его по плечу, когда мой напарник слишком уж сильно затянулся, изумленно уставившись на меня.

– Но я же…

– Да, порой у тебя бывают довольно дельные мысли, – перебил я попытавшегося что-то возразить Константина.

– Ну, знаешь ли, – от возмущения мой напарник даже не знал, что сказать, чего собственно я и добивался.

– Знаю, знаю, – закивал я. – Не надо так переживать. Так что, Служба направила тебя все тут проверить?

– Разумеется, подобное начинание надо тщательно проверять, – сделал важный вид Скуратов.

– Хорошо, тогда проявлю невиданную щедрость, – немного подумав, ответил я на это. – Целый день до официального старта сотрудники Службы могут бесплатно пройти любую из арен. Так вы убедитесь в том, что все будет организовано по высшему разряду.

– Как-то подозрительно щедро с твоей стороны, – недоверчиво посмотрел на меня Константин.

– Ну так, после такого я смогу говорить, что у нас даже оперативники Службы магической безопасности Империи проходят тренировки, – подняв указательный палец, изрек я.

– Вот ты, – то ли в восхищении, то ли в возмущении произнес мужчина.

– Знаю, знаю, – ухмыльнулся я.

* * *
Пусть я долгое время отрицал «путь меча» Миямото, но смотреть на то, как его младшие ученики синхронно выполняют комплекс движений, было интересно. В их движениях не было ошибок, каждое действие было выверенным, и ребята действовали, будто один человек, плавно переходя из одной позиции в другую.

– Значит, ты считаешь, что они готовы? – уточнил я у старого духа.

– Да, все что я мог заложить в них, уже дало свои всходы, осталось лишь пройти через главное препятствие, которое может возникнуть на пути мечника – страх смерти, – наблюдая за своими учениками, тихо ответил мечник.

– Я могу отправить их в место, где они могут получить такой опыт, но ты уверен, что стоит так рисковать их жизнями?

– Эту ответственность я беру на себя, – серьезно произнес Миямото. – Мечник должен пройти через подобное испытание, чтобы считаться таковым. Иначе они так и будут продолжать тренироваться в четырех стенах и не иметь реального боевого опыта.

– Хорошо.

Через Волкова и его старые связи удалось организовать переброску двадцати мечников рода в Свободные Земли. Пусть ребята должны были пройти полевой экзамен, но оставлять их без поддержки и присмотра тоже было бы неправильно.

Пусть заказ для императорского рода был у нас в приоритете, но каждый из нашего союза еще и был заинтересован, чтобы у его рода тоже появились свои доспехи. Их мы начали создавать еще до проведения Турнира. Все же убедившись в их эффективности, мы не особо сильно ориентировались в данном вопросе на результаты проведения сражения среди студентов Академии.

Да и если всем остальным мы предоставляли простые доспехи, которые были просто броней, то себе обеспечили куда более высокотехнологичные вещи. Ульрих не понимал ничего в высокотехнологичных решениях, лишь немного разобравшись с современными способами изготовления и обработки металла, но все же демону было достаточно объяснить, что именно надо изготовить, и вот перед нами требуемый предмет.

С другой стороны, высокотехнологичный доспех утрировано отличался от обычного лишь наличием шлема, который позволял подключаться к тактической сети отряда и использовать другие технические примочки для анализа и контроля ситуации. Это решение было дорогим, но, благодаря подобному контролю, можно было значительно повысить эффективность отряда.

У нашего решения, по своей сути, не было четкой классификации, так как шлемы предполагались только для средних и тяжелых комплектов брони, но вот мои мечники больше были заточены на скорость и даже средний комплект брони был для них слишком тяжелым. Можно было бы использовать несколько иные материалы, чтобы облегчить вес, но все равно скорость была не той, да и зачарованные элементы брони в сочетании с рунами давали защиту как бы не лучше той, что могли обеспечить лучшие модели средних комплектов брони на рынке. Поэтому я и говорил, что четкой классификации в подобного рода доспехах добиться будет довольно сложно.

Так вот, отряд молодых мечников я обеспечил как броней, так и оружием, которое для них индивидуально изготовил Ульрих, улучшив и дополнив мою изначальную задумку с кристаллом энергии в рукоятке. В этом сразу был виден иной подход к решению этой проблемы, подход, который позволил сделать это не просто прихотью какого-то аристократа, а цельным решением, позволяющим ребятам высвободить максимум своего потенциала.

В общем, как только Миямото обратился ко мне с тем, что его ученикам надо пройти через боевое столкновение, они были уже на следующий день отправлены в одну из зон недавно разгоревшегося конфликта. Там они взяли контракт и при поддержке группы надежных бойцов отправились выполнять задачу.

Оставалось лишь надеяться, что у них все выйдет.

Впрочем, уже спустя три дня мечники рода в полном составе вернулись домой. Их тут же в оборот взяла Эльза, которая должна была проверить их психологическое состояние и в случае чего помочь на ранних стадиях, чем когда уже будет слишком поздно. Пусть Миямото пичкал их своей философией, благодаря чему, они вроде как должны справиться с подобным испытанием легче, но лучше проверить все более детально. Да и не каждому легко дается убийство другого человека, пусть и внешне это может не проявляться.

– Есть у двух девушек немного переживаний по поводу убийств, но они выполняли контракт на людей, которые доказали то, что их устранение сделает мир только лучше, – начала свой отчет Эльза, когда мы спустя пару часов собрались в моем кабинете. – Это позволило им легче воспринять необходимое действие. Пусть я и не одобряю того, что детей отправили на подобное, – посмотрела она на старого духа, – но цели были подобраны правильные, чтобы сформировать необходимое закрепление.

– Они не дети, они – воины, – не согласился с ней мечник.

– И все же…

– Я вас обоих понял, – прервал я начинавшую набирать оборот перепалку. – Главное – что через испытание, устроенное для них учителем, ребята прошли и с ними все хорошо. Что теперь думаешь с ними делать?

– Предлагаю предоставить им больше практики и, вообще, пусть пройдут через те же тренировки, что и бойцы Славы, – предложил Миямото.

– А это им не помешает? – с сомнением посмотрел я на него. – Все же ты обучал их несколько иному.

– Ничего страшного, – улыбнулся дух. – Им предстоит много работать в связке с остальными воинами рода, так что пусть уже сейчас разбираются, как они работают, и как необходимо действовать в разных ситуациях совместно с остальными. Только понимая это, они смогут действовать с максимальной эффективностью.

– В таком случае я все обсужу с Волковым, и затем решим, как быть дальше, – подвел я итог этому разговору.

* * *
После того как мой кабинет наконец-то все покинули, я думал, что смогу спокойно поработать над книгой Соломона, но будто вопреки моим желаниям в дверь кабинета постучали.

– Войдите, – устало бросил я, откладывая книгу в сторону.

В комнату вошел Эрис и вид его был довольно бледным. Вместо того, чтобы что-то сказать, он в первую очередь направился к бару и, выбрав первый попавшийся коньяк, присосался к горлышку. Янтарная жидкость потекла по его подбородку, но парень этого не замечал. Не видел его раньше в подобном состоянии и не знал, что демон выпивает.

– Вот же гадость какая, – наконец-то ополовинив бутылку и скривившись, отставил ее в сторону Эрис.

– Так зачем тогда пил? – недоуменно посмотрел я на него.

– Людям, как я видел, подобное помогает, – пожал демон плечами. В следующий миг он уже заваливался в кресло. – Вот только, похоже, я все же в этом чего-то не понимаю.

– Так что случилось? – терпеливо спросил я.

– Ко мне обратились с просьбой организовать с тобой встречу.

– Допустим, и что в этом такого?

– Обратились через мою стаю, – резко наклонившись вперед, произнес Эрис. – А я их спрятал достаточно хорошо, чтобы через них не могли выйти на нас с тобой.

– Встретиться хотят в мире демонов? – спросил я, уже подсчитывая, во сколько может обойтись переход в их мир и обратно, если вдруг это потребуется.

– Нет, – неожиданно покачал головой парень. – Тот, кто желает встречи, находится здесь, а его подчиненные держат мою стаю в качестве заложников.

Только после этого я обратил внимание, что Эрис находится в достаточно напряженном состоянии, готовый в любой момент сорваться и куда-то бежать. Вот только и сделать он ничего толком не мог, раз его стаю, что для подобного демона равноценно с семьей, держат в заложниках. Причем держит кто-то достаточно могущественный, чтобы действовать сразу в двух мирах, так и еще оказаться здесь для проведения переговоров.

– Давненько никто к нам не наведывался оттуда, – хмыкнул я. – Где просили встретиться?

– Я проведу, – вскочил со своего места Эрис.

– Ну ладно. Веди.

Глава 10

Хорошо, что ученики Миямото только недавно вернулись, и не надо было тратить много времени на их подготовку. Иди к кому-то без поддержки я бы точно не стал, пусть и время, судя по всему, поджимало. С учетом же того, что встреча предстоит с демонами, то эффективнее всего с ними все же справятся мечники, чем бойцы Волкова. Впрочем, и про последних я не забыл, обеспечив себя максимальной защитой.

Встреча была назначена в отдалении от мест скопления людей, в одной из старых деревень, которые еще продолжали существовать, несмотря на то, что в городе проще было найти работу. Вот только в этой деревне хоть и чувствовалось отсутствие запустения, никого видно не было.

– Будьте внимательнее, – приказал я, отдавая распоряжение своим людям.

Два отряда отправились проверять окрестности, ну а основной отряд остался позади. Все же встречу назначали именно мне, и лишь Эрис мог сопровождать меня в этом деле, чтобы его стаю не тронули. О том, что рядом не могут находиться другие люди, этот неизвестный даже не упомянул, а значит, это и не будет нарушением нашего «соглашения».

Стоило нам свернуть на главную дорогу, которая, по сути, в этой деревне вообще могла считаться таковой и выйти к единственной площади поселения, как нам предстала довольно странная картина. Нас встречал мужчина на троне. Причем трон был довольно большим и был выполнен изо льда.

Можно было бы подумать, что кто-то решил просто устроить здесь подобное представление, если только не забывать, что сейчас уже наступила ранняя весна и на улице была плюсовая температура, пусть и не такая большая, как хотелось бы. В любом случае ледяные конструкции, какими бы продуманными они ни были, не могли бы долго сохранять свою целостность. Но трон спокойно себе стоял, а от места его нахождения веяло стужей.

Восседающий на нем человек был облачен в белые латы, будто рыцарь из какой-нибудь сказки про драконов и принцесс. Да, он будто сошел со страниц подобных историй и сел на ледяной трон. Бредовей не придумаешь.

Мужчина был довольно могучего телосложения и, казалось, доспех лишь мешает ему продемонстрировать это, сковывая его. Ну и определенно этот неизвестный не был человеком, так как у человека не может быть трех пар глаз и белых, уходящих слегка назад, рогов на голове.

– Я так понимаю, это вы меня сюда пригласили? – хмыкнул я, разводя руками для демонстрации того, что в них ничего нет.

Впрочем, в подвешенном состоянии находилось сразу две печати, которые надо было лишь активировать, чтобы призывы вступили в бой.

– Пришлось побегать за тобой, человек, а я этого не люблю, – вальяжно развалившись на своем троне, громогласно произнесло это существо довольно глубоким и низким голосом.

– Что-то не припомню, чтобы мы раньше пересекались, – ухмыльнулся я. – Уж такого «человека», – произнес я издевательским тоном, так как демон уж очень сильно походил на обычного человека, если бы не его «украшательства», – я бы точно запомнил.

– До этого момента с тобой должен был разобраться мой слуга, но он оказался недостаточно компетентен для этого, – слегка скривился демон.

– Значит, нападение в горах – твоих рук дело?

А чем это еще могло быть? Пусть нам так и не передали сведений о причине произошедшего, но уж очень «удобно» все происходило. До этого в этом месте ничего подобного просто не было, а тут сразу, как мы приехали, нападение каких-то снежных тварей. С учетом того, что приведший меня сюда демон использует лед, несложно догадаться, что он к этому причастен.

Ну а то, что между тем нападением и текущим событием прошло столько времени – так у демонов время течет несколько иначе и, вполне возможно, напасть на стаю Церби, который со мной связан, собирались почти сразу после провала. Просто пока их нашли, пока передавали об этом сообщение. Вот и затянулось все на полгода.

– Да, все должно было решиться еще там, – не стал отрицать он. – Так что прошу прощения, что твоя участь, человек, была отложена.

– Ничего страшного, – улыбнулся я проявлению вежливости в угрозе. Интересное сочетание, конечно.

– А теперь прошу прощения, но я бы хотел забрать то, что по праву является моим, – поднимаясь со своего трона, заявил этот демон.

Кстати, теперь, когда он встал в полный рост, я понял, что он был где-то под два метра, а на спине был накинут белоснежный плащ, который на фоне ледяного трона до этого момента как-то терялся. Видимо, он специально сидел на нем, чтобы ничего себе не отморозить.

Впрочем, как демон, повелевающий льдом, он вообще мог не испытывать с этим проблем. Тому же Сергею, например, холодная погода нисколько не мешала ходить в легкой одежде. Для любого магического существа, пусть то был маг или демон, используемая ими основная стихия вреда прямого причинить не может. Правда, уровень воздействия все же зависит от личной силы существа, но в целом принцип один.

– И что же вы хотите забрать? – поинтересовался я, дочерчивая последние символы и фигуры в печатях за своей спиной. – Может, я смогу вам помочь, и мы мирно разойдемся?

– Я Мимир, и я пришел сюда за осколками Знака Власти одного из демонов-лордов, – грозно посмотрел на меня демон, вытянув руку в мою сторону. – И ты мне их отдашь. Я чувствую, что они у тебя, человек.

– Значит, еще один охотник за наследием Гортвара, – тихо произнес я, уже в принципе догадываясь, что ни за чем иным демон не стал бы проникать в наш мир.

Все же слишком это затратный процесс, чтобы просто так путешествовать между мирами. Да и отправить в первую очередь сюда помощника было легче – ведь на его перенос требуется меньше энергии, а значит, и Вратари запросят меньше, ну или для ритуала призыва потребуются и не самые компетентные чернокнижники.

Интересно, когда уже закончатся эти хождения между мирами? Все эти чернокнижники только добавляют мне головной боли.

– К сожалению, на это я по определенным причинам пойти не могу, – покачал я головой. Раз уж ко мне демон обращался с вежливостью, то и ему я ответил тем же. А ведь раньше мне казалось, что большинство демонов это довольно агрессивные существа, но вот что организованный разум делает с существом, целью жизни которого раньше было лишь пожирать тех, кто слабее. – Может, договоримся каким-то иным образом?

– Меня этот разговор уже начинает утомлять, – слегка раздраженно дернул кончиком губ Мимир. – Я в любом случае заберу то, что и так мое.

Рядом с демоном появились завихрения воздуха, и вот из них вышли волки, полностью состоящие изо льда, с горящими синим глазами. По его мимолетному жесту, созданные существа с воем бросились вперед.

На завершение печати призыва мне требовалось еще немного времени, и его мне обеспечили воины рода.

Стоило только волкам сорваться с места, как в их головы прилетели разрывные пули, которые были заточены именно на противодействии магическим существам. Зная, что нас может ждать, я заранее распорядился о соответствующих боеприпасах для отряда, и сейчас снайперы быстро отстреливали волков, не давая им приблизиться ко мне.

К сожалению, это были необычные животные, и прямое попадание в голову все же было недостаточным, чтобы оставить их. Да, их морды крошились, а порой и целые куски отлетали в сторону, но лед в их телах приходил в движение, и очумело трясущая головой тварь вновь восстанавливала свою целостность, чтобы броситься дальше к указанной господином цели.

Демон на это все посмотрел недовольным взглядом, и за его спиной стало формироваться что-то более серьезное.

К этому моменту я закончил со своими печатями, из которых появились огненные гончие, как противодействие ледяным волкам. Одновременно с этим я дал разрешение Эрису атаковать, а то демон весь извелся из-за моего приказа – не вмешиваться, стоя рядом со мной. Чем бы быстрее справимся с этой угрозой, тем быстрее Эрис сможет связаться со своей стаей, которую то ли использовали в качестве посыльных для передачи послания, то ли в качестве заложников. К сожалению, они на его призывы не отзывались, и это подвешенное состояние заставляло демона нервничать и злиться.

Пока огненные гончие перетянули ледяных волков на себя, Эрис в длинном прыжке с места стал изменять свою форму и уже в следующий миг на землю приземлился не человек, а большой треххвостый волк, от которого раздалась волна жара, которая могла поспорить с ледяным ветром от Мимира.

Тут уже в противостояние вошли две стихии огонь и лед и, кстати, я не знал, что Церби умеет делать подобное, так как он даже в мире демонов это не демонстрировал. Тут же он явно был разозлен и в подобном состоянии я его видел впервые.

– Не мешайся, низший, – пренебрежительно бросил демон и одновременно с этим махнул рукой.

Вслед за этим движением из-за его спины в сторону Церби ударила россыпь ледяных снарядов, но того уже не было на месте, и он пропустил всю атаку над собой.

Мимир недовольно поморщился и собирался что-то сделать, но в этот момент в его голову прилета пуля из крупнокалиберной винтовки. Кто-то из слуг решил не мелочиться, а атаковать сразу подобным оружием. Вот только пуля зависла в ледяной защите, которая мгновенно возникла перед своим хозяином, и уплотнилась в месте соприкосновения.

Интересное решение – надо будет Сергею подобное подсказать. По крайней мере, среди магов льда я ничего подобного не видел.

К сожалению, это в то же время было и плохо, так как с этим демоном, значит, так просто не справишься, а я все же надеялся на «волшебную силу» пули и чем больше сама пуля, тем она «волшебнее». С другой стороны на создание подобных боеприпасов тратится довольно много ресурсов, в том числе магических, так что волшебства в ней действительно много. И вот она не смогла преодолеть препятствие из магической защиты.

И все же Мимир отвлекся на эту угрозу, и пока он собирался сделать что-то в ответ, Церби подобрался к нему достаточно близко, чтобы атаковать. Когти треххвостого волка, полыхая лавой, ударили в пространство перед демоном, очерчивая полосы на защите, которая, как оказывается, состояла из чего-то вроде секций, которые возникали на пути возможному урону своему хозяину.

Будто только и дожидаясь подобного, в демона выстрелили с двух разных позиций, и если первая пуля так же увязла в защите еще на подлете, то вот вторая продвинулась куда дальше, будто магической защите не хватило сил удержать столько разных атак сразу.

Это же понял и Мимир, который попытался устранить моих слуг, атаковав те места, где предположительно залегли снайперы, а раз сообщений о потерях не было, то у него ничего не вышло. Ничем иным эфир со мной было приказано не занимать – либо потери, либо запрос о помощи. Все остальное решают уже командиры на местах, благо броня обеспечивала их как связью, так и необходимой защитой.

Ледяные волки все так же были скованы в противостоянии с гончими, которые продолжали их теснить как можно дальше от меня и подставляя их под пули бойцов рода. Какими бы сильными ни были возможности восстановления этих созданных магией существ, но пределы у этого есть, и как я подметил, чем дальше они находятся от своего хозяина, тем слабее становятся, будто лишаются подпитки. Гончие продолжали свое дело и все так же поливали волков огнем, но сами при этом старались не подставляться под ответные атаки.

Я же создал еще одну печать и передо мной появился один из тех демонов, что я использовал тогда в отеле.

– Рурхи прибыл на ваш зов. Приказывайте, милорд, – чуть растягивая гласные и с явными признаками шипения произнес демон, припав на одно колено, будто и не замечая ничего вокруг.

Четыре красных глаза без зрачков внимательно щурились из-под узких прорезей на голове, смотря на меня в ожидании.

– Разберись с этой проблемой, – указал я на Мимира.

– Мне приказано уничтожить высшего? – с какой-то даже радостью вдруг спросил демон.

– Да, – подтвердил я, еще до конца не понимая, почему у него была такая реакция.

Призванный демон раскрыл свою пасть и, облизнув длинным черным языком зубы, произнес:

– Как прикажете.

Пока у нас происходил этот диалог, появление нового действующего лица не укрылось от Мимира, который смотрел на демона с удивлением и… страхом. Возможно, последнее мне показалось, но при появлении рурха он потерял прежнюю неспешность и начал активно действовать руками, выписывая перед собой какие-то тут же тающие символы.

Призыв же, получив от меня разрешение, рванул с места, на мгновение пропав из виду. Появился он уже на границе защиты, которую своими когтями все продолжал пробовать Церби. Сосредоточенный на чем-то новом, Мимир просто никак не реагировал на действия треххвостого волка, а тот пытался своими действиями продавить защиту и нельзя сказать, что у него не было подвижек в этом, но они пока были слишком незначительными, чтобы ему суметь добраться до своего противника.

Рурх же атаковал защиту с противоположной стороны и даже не пытаясь продавить ее, переместился вбок и ударил еще раз. Вот он подпрыгнул в воздухе и нанес новый удар, но в этот раз своим хвостом, хлестко ударив им на высоте головы Мимира, отчего демон непроизвольно дернулся и немного сбился в своих действиях.

И все же этого было недостаточно, чтобы полностью отвлечь демона, которого рурх почему-то назвал высшим. Впрочем, Церби этот же Мимир обозначил как низшего, а я не настолько хорошо разбирался во внутренней классификации демонов, чтобы говорить об этом однозначно. Хотя, помнится, когда-то мне про это говорили, но со всеми проблемами это банально забылось.

От Мимира потянуло волной холода, причем такой силы, что я был вынужден сделать несколько шагов назад. Казалось, даже воздух рядом с ним замер. Впрочем, это не мешало двум демонам пытаться пробиться сквозь защиту, пусть их движения изрядно замедлились, но вот ярости в обоих было более чем достаточно, чтобы продолжать действовать дальше.

Морозная область расширялась все больше и вскоре дома рядом с тем местом, где находился Мимир, стремительно покрылись изморозью. Так мне показалось вначале, но когда вдруг одна из построек начала оседать, крошась в своей морозной части, стало понятно, что он насквозь проморозил дерево.

Это какая же температура должна быть в центре?

– Всем держаться подальше, – отдал я распоряжение, не сомневаясь, что меня услышат.

Церби и рурх продолжали свои попытки преодолеть защиту своего противника, а вот с ледяными волками, можно сказать, все было кончено. Еще несколько огненных гончих продолжали теснить двух оставшихся волков, но те, что освободились, бросились на демона и умерли, разлетевшись на ледяные осколки. Их тела тут же преобразовались в энергию и сами призывы вернулись обратно, но вот такая мгновенная заморозка впечатляла. Пусть это и сделал мой противник, но подобного рода сила вызывала уважение и вопросы.

Сколько он уже находится в нашем мире, что сумел собрать столько энергии? Такие манипуляции магией просто невозможны без соответствующих просто огромных затрат. Демон, только что пришедший в наш мир, даже пусть и с помощью Вратарей просто не может вот так сразу оперировать подобными объемами силы. Это просто невозможно или я чего-то не понимаю?

* * *
Мимир был слишком сосредоточен на том, чтобы сделать то, что он собственно сейчас делал. Именно поэтому демон не обращал внимания на мои призывы рядом с собой. Вот только и я в такой ситуации толком не знал, что делать.

Роксана осталась в особняке тренировать бойцов, так как я посчитал, что мне будет достаточно и Эриса, чтобы справиться с любой угрозой. Хуже того, что я не знал никого достаточно сильного, кто мог бы преодолеть эту ледяную ауру вокруг Мимира.

И в этот момент на сцену вышли те, кого я изначально попросил остаться позади.

Откуда-то сбоку выпрыгнула стремительная черная фигура и, вытащив меч, окутанный молниями, ударила по демону. Его ледяная защита отреагировала, закрыв того ледяными сегментами, которые выдержали эту атаку. Но молния действовала сразу на большую область, и защите пришлось расшириться довольно сильно, чтобы не дать ни единой искре коснуться своего хозяина.

Мечник уже понесся дальше, выбегая из зоны холода, но свое дело он сделал.

Защита Мимира, чтобы справиться с угрозой, распределилась на довольно большое пространство, и это ее неизбежно ослабило, чем воспользовались Церби и рурх. Первому наконец-то удалось прорваться сквозь защиту, и его когти пронеслись в опасной близости от ноги Мимира, демон даже отшатнулся от этой атаки и попал под удар рурха. Когтистая лапа призванного демона глухо ударилась о латы и не смогла пробить их, несмотря на силу удара. Мимир от этого лишь недовольно поморщился.

И все же главное во всем это было достигнуто, из-за атаки он потерял контроль над своим магическим проявлением и холод резко пошел на спад. Больше не медля, я создал две печати, из которых выпрыгнули закованные в броню двухметровые гориллы. Да, возможно, им было не совсем комфортно в подобных условиях, но оба этих демона были воинами и тем более, после призыва не могли сопротивляться моим приказам.

Несколько секунд рурх и Церби отвлекали внимание демона на себя, но вот и гориллы добежали до них, сокрушительно ударив о еще работающую, пусть и с заметным замедлением, защиту. Это вновь заставило ее приложить слишком много сил на поглощение атаки, а тем временем Церби и рурх пробились сквозь нее, впервые поранив Мимира.

– Довольно! – взревел демон и во все стороны от него ударил взрыв холода вместе с ветром.

Призывы, стоящие рядом с ним, отбросило в сторону. Только гориллы удержались на своих местах, благодаря большему весу, но уже в следующий миг их пронзили ледяные копья. Демоны еще были живы, но подобные повреждения не давали им много шансов на дальнейшее продолжение боя.

Одна из горилл все же пересилила боль и, сломав ледяное копье в месте ранения, набросилась на демона, став наносить один удар за другим, пока его защита, все еще пытающаяся сберечь собственного хозяина, не рассыпалась, не выдержав подобных ударов. По какой-то причине Мимир не мог восстановить силу своей защиты, и это было нам на руку.

Тех мгновений, что дала призванная горилла, хватило, чтобы Церби и рурх вновь вернулись в строй, и тут же в Мимира прилетела сразу сначала граната, а потом прогремело три выстрела.

Откуда у моих людей вообще гранаты?!

Этот вопрос, конечно, очень интересный, но по итогу этого хватило, чтобы полностью перегрузить защиту демона и нанести ему серьезный урон.

Холод начал сходить на нет, а я отправил горилл обратно – нечего им мучиться от ран. Они свое дело сделали.

– Доложить об обстановке, – коротко бросил я и тут же стал получать оперативный отчет о состоянии дел.

По итогу никто серьезно не пострадал и тем мечником, который выскочил без приказа, был Илья – лидер команды наших мечников, который сопровождал меня в текущей поездке. Благодаря броне, парень смог выжить даже в этом аномальном холоде и сейчас его согревали всем, чем могли в одной из машин – бой в любом случае после такого он продолжать не мог.

Ох и получит у меня Илья за свою самодеятельность, но и помог он, конечно, сильно. С этим сложно спорить.

Все это я выслушал за те несколько шагов, которые потратил для того, чтобы подойти к Мимиру. Демон, похоже, был сильно оглушен взрывом гранаты, а затем еще и получил две пули, которые глубоко засели в его теле и мешали управлять потоками магической энергии. Он мог, конечно, даже при таких ранениях попытаться что-то выдать, но во-первых, он и так значительно потратился, ну а во-вторых, рурх своим хвостом сделал еще одну рану в плече демона и шевелил им при любой попытке Мимира что-то сделать руками.

Церби досталось от близкого взрыва, но треххвостый волк быстро регенерировал, так что вскоре он будет в норме, а ведь за него я волновался больше всего. Все же далеко не факт, что при смертельном ранении он просто вернется в свой мир. Тот призыв пошел не совсем так, как я планировал, да и сам Церби столько лет прожил в этом мире, что уже мог потерять ту связь, которая возвращает мои призывы обратно, да и энергии отожрался он много, чтобы даже только это условие удерживало его здесь.

В общем, с ним действительно было непонятно, что произойдет, но и сдерживать своего давнего товарища я не собирался. Все равно у демона не тот характер, чтобы находиться в стороне.

– Похоже, я проиграл человеку, – кривясь от боли, сказал Мимир, глядя на меня. – Какая жалость.

– И стоило оно того? – спросил я у поверженного демона.

– Человеку этого не понять, – презрительно сплюнул кровь Мимир. – Для нас демонов сила – это все, и только Лорды обладают выдающейся силой. Даже малейший шанс того, чтобы стать одним из них, стоит любых усилий.

– Что насчет его стаи? – напомнил я про то, что его подчиненные удерживали стаю Церби для того, чтобы мы пришли сюда.

– Они уже свободны, – хмыкнул демон. – Я не настолько безумен, чтобы долго сдерживать подобных существ, – с вызовом посмотрел он на треххвостого волка. – Просто вынудил их уйти со своей территории.

Я кивнул Церби, чтобы он проверил эти слова. Насколько помню, он каким-то образом мог вызывать в этот мир членов своей стаи, но по молчаливой договоренности между нами мы этим никогда не пользовались. Все же Церби был со мной добровольно и пусть потом раскрылось, что он присоединился ко мне из-за того, что почувствовал в обычном человеке осколки Знака Власти, но мы слишком давно вместе, чтобы менять уже сложившиеся отношения. Да и первоначальные мотивы демона – остаться со мной, спустя столько времени уже не имеют значения.

– Хорошо, в таком случае больше претензий у меня к тебе нет, Мимир.

– Заканчивай уже, человек, – бросил демон, отрешенно посмотрев на небо.

– Не так быстро, – улыбнулся я, не дав этому странному существу насладиться последними моментами жизни.

– Что еще? – раздраженно посмотрел он на меня. – Я уже проиграл, так что еще тебе надо от меня, человек? Неужели тебе так хочется поглумиться над поверженным противником?

– Откуда столько пафоса? – не удержался я от вопроса. – Раз уж согласился, что проиграл, то ответь на вопросы, и я закончу начатое.

– Это… справедливо, – прикрыв свои глаза, согласился Мимир.

– Как ты оказался в этом мире?

– И это твой вопрос? – рассмеялся демон. Это не понравилось рурху, который шевельнул своим хвостом, причиняя поверженному противнику боль. Тот на это лишь поморщился, но продолжил улыбаться. – Сюда проник один из моих подчиненных. Уже после он заставил других людишек принести соответствующие жертвы, чтобы я смог проникнуть сюда. Хоть какая-то польза от людей.

Мало нам проблем с чернокнижниками, так еще и демоны их заставляют совершать новые ритуалы.

– Сколько еще существует осколков Знака Власти Гортвара?

– Ты и этого не знаешь? – вновь рассмеялся демон. – Нет никакого определенного количества осколков Знака Власти. Он формируется сам. Такому, как ты, потребуется собрать очень большое количество, чтобы обрести полноценный Знак Власти.

– Что-то это не добавляет ясности, – нахмурился я.

– Я не виноват, что твой разум, человек, настолько ущербен, что не может понять такие простые истины, – насмешливо посмотрел на меня Мимир, но тут же скривился от боли, так как рурх не оставил подобное без внимания. – Только сильнейшие существа могут обрести Знак Власти.

– Значит, я не так уж слаб? – хмыкнул я.

– Это раздражает, – отвел взгляд демон. – Давай уже покончим с этим. Хватит продлевать мой позор.

– Хорошо, – кивнул я соглашаясь.

Я уже устал от этой возвышенной речи демона, который в итоге проиграл тому, кого он презирает. Даже среди аристократов мне не встречалось настолько пафосных выступлений, а тут прямо через край.

По моей команде рурх одним стремительным движением снес голову демону, а я прикоснулся к груди поверженного противника, где располагались синие кристаллы. Как и в прошлый раз при аналогичном действии они рассыпались пылью, будто их и не было. Грудь с левой стороны кольнуло болью, но я не обратил на это внимание.

Вот уже второй поверженный мной демон с осколком Знака Власти, который недооценил человека. Пока мне везло на подобных противников, но будет ли это везение вечным?

Глава 11

– Ты действовал безрассудно, – отчитывал я Илью за его действия.

– Прошу прощения, милорд, – склонил голову парень.

Сейчас он уже не напоминал того обмороженного бойца, которым был до этого. Броня действительно значительно снизила урон от холода, создаваемого тем демоном, но все же и она не была всесильна, поэтому он все равно пострадал. Правда, с учетом того, что огненные гончие, которые смогли достичь только края этой области, разлетелись на осколки полностью промороженные, то у побывавшего в эпицентре холода парня, можно сказать, вообще проблем не было.

Хорошо, что в особняке было организован лазарет, который с помощью медицинских капсул мог восстановить бойца и без участия целителя. А уж когда за дело бралась Арина, беспокоиться о состоянии здоровья было бессмысленно.

– Повезло, что на тебе был доспех, который принял весь удар на себя.

– Я отработаю его стоимость, – попытался вскочить со своего места Илья.

Пусть его и поставили на ноги, но Арина все равно рекомендовала пока ему соблюдать постельный режим, и сейчас мечник хотел нарушить предписания моей жены.

– Отработает он, – ворчливо отозвался я, придержав его за плечо. – В следующий раз просто будь более осмотрительным. Мне нужны верные люди, но не нужно, чтобы они гибли как мухи от угрозы, которую им просто не остановить.

– Но как же, милорд! – воскликнул Илья, посмотрев на меня прямо-таки горящим взглядом. – Наши жизни ничего не стоят без вас!

– Прекращай, – неодобрительно посмотрел я на него. – Вы должны действовать, исходя из ситуации, и если того потребуется, встать на пути противника, но когда есть иная возможность и ситуация в целом не безысходная, необходимо заботиться и о своей жизни. Если бы ты погиб сейчас, то возможно, в следующий раз именно твоего участия бы не хватило, чтобы спасти мою жизнь или жизни членов рода.

– Я об этом… не думал, – опустив голову, ответил парень.

– Жизнь любого человека имеет ценность, – сжав его плечо, твердо произнес я. – И если ты так просто готов ее разменять, то стоит ли она того? Подумай об этом и сделай выводы.

Закончив с разговором, я вышел из комнаты, где восстанавливался мечник рода. В коридоре меня ожидаемо встретил Миямото.

– Запудрил ты, конечно, им мозги, – покачал я головой, недовольно смотря на старого духа.

– В мое время подобное было нормальным, – пожал он плечами. Движение, которое для призрака не было обязательным, но даже несмотря на свою смерть, Миямото все еще ощущал себя живым, ну а то, что благодаря Роксане он мог даже влиять на мир, лишь усугубляло это состояние. – Я им просто рассказывал истории из своей жизни.

– Которые, конечно же, не были поучительными притчами, – покивал я головой.

Знаю я, какие он истории рассказывает и сколько за этим всем любит вставлять скрытых смыслов, которые одну и ту же историю могут развернуть под совершенно разными углами, так что и выводы на основании нее можно сделать совершенно разные.

– Я поговорю с ними, чтобы не допускать подобного, – склонил голову Миямото.

– Будь так любезен. Мне не нужны фанатики, готовые отдать за меня жизнь в любой сложной ситуации. Так можно и всех воинов рода потерять, – вздохнул я, сделав небольшую паузу. – А так ты неплохо подготовил своих учеников. И его вмешательство действительно было к месту.

– Благодарю, – довольно улыбнулся призрак, который не мог скрыть своей радости от того, что его затея принесла пользу.

Все же для мечника, особенно с его историей и принципами, перенесенными из жизни даже в этап после смерти, служение было одной из основополагающих целей жизни. Без этого он и мыслить себя не мог.

– Ладно, дальше разбирайся сам, – махнул я рукой, направившись в свой кабинет.

Рядом с ним меня уже ждал Волков с докладом. Все же войти в мой кабинет без меня никто не мог, и поэтому ему приходилось ожидать снаружи. Надо бы подумать о каких-нибудь диванчиках, что ли, благо место позволяет их установить в коридоре.

– Рассказывай, – разрешил я после того, как мы расположились внутри.

– Та деревня была практически заброшена и всех стариков, которые там жили, вырезали ради ритуала, – сразу же начал свой отчет Слава. – Об этом мы проинформировали Службу через вашего напарника, как вы и приказывали, господин.

– Хорошо, – кивнул я. – К нам вопросов не было?

– Скуратов лишь сказал, что с этим напрямую обратится к вам, если вообще подобное потребуется, – пожал плечами Волков.

– Неудивительно, – хмыкнул я улыбнувшись. – Ведь он знает, что в случае обращения я могу запросить и плату за устранение угрозы. Что еще?

– За время миссии никто, кроме Ильи, не пострадал, но собственно вы только что от него.

– Дальше.

– Во время боя была проверена тактика ведения обстрела целей под грифом «высший демон». Пули доказали свою эффективность, но не было сценария, когда у цели будет подобного рода защита. Мой просчет, – повинился Слава.

– Тут ты не виноват, – не согласился я с ним. – Такого никто предугадать не мог, в том числе и я. Нам просто не попадалось подобных противников, а среди магов нет никого, кто бы демонстрировал подобные техники, так что и меры противодействия к подобному сложно разработать.

– И все же это моя обязанность продумывать подобные сценарии, – стоял на своем мужчина.

– Ладно, как считаешь нужным, – устало махнул я рукой. Если глава безопасности рода на этом настаивает, то пускай. – Что у нас еще осталось?

– Доспехи прошли первую обкатку и все очень довольны результатом, – улыбка сама собой появилась на лице Волкова. – О подобном никто из нас и мечтать не мог.

– Только учти, что подобная броня есть не только у нас, но и у Мстиславских с Барклай-де-Толли. И что-то похожее будет у императорского рода, – напомнил я.

– Это неизбежно, – согласился с моими словами Слава. – И меры противодействия бойцам в подобной защите я тоже разработаю. Уже на данный момент можно предварительно выставлять против них мечников. Такие воины как Илья в собственных доспехах могут натворить многое на поле боя. Да и не так много действительно хороших воинов, которые могли бы что-то противопоставить магическому мечнику – слишком редко подобное встречается, чтобы к этому была разработана отдельная тактика. Все как-то привыкли, что по ним либо стреляют, либо накрывают магией.

– Магические мечники так редки? – заинтересовался я.

– Да, – кивнул Волков. – Этому обучаться намного дольше, чем научить сносно стрелять из автомата, да и требования к оружию намного выше. Магические мечники Англии и вовсе редко демонстрируют свои возможности посторонним. Ну а то, что они показали себя перед магами недавно, – припомнил Слава их выход на Турнире, ну и то, что с моих слов происходило на приеме у Ильи, – все это было показано больше как часть шоу, а не реальный бой насмерть. Да, бойцы, как правило, не воспринимают подобное как действительную опасность. Пуля все же как-то быстрее меча будет.

– Практичный подход, – хмыкнул я, откинувшись на спинку кресла.

– Как есть, – пожал плечами Слава.

– Ладно, если на этом все…

– Да, остальное я отправлю вам в виде доклада, – правильно понял мой намек мужчина, покинув кабинет.

Не прошло и пяти минут, как ко мне без стука ворвался Эрис.

– Ты, как всегда, не утруждаешь себя ни малейшим проявлением вежливости и знанием этикета, – посмотрел я на демона, отвлекаясь от своей работы. А ведь как знал, что не стоит начинать.

– Ой, да сдался тебе этот этикет! – махнул рукой он, рухнув в кресло напротив меня.

– Что с твоей стаей?

– Да все хорошо с ними, – облегченно улыбнулся демон. – Стоило только нам прикончить ту ледышку, как его подчиненные сразу потеряли былую прыть. Ну и в итоге… были разорваны на части. У нас, знаешь ли, самки не очень любят пугаться и поэтому порой действуют очень агрессивно, – проникновенно произнес он, придвинувшись чуть ближе.

– Хочешь сказать, что мне еще повезло, что я тогда призвал не самку твоего вида?

– Тебе вообще со мной определенно повезло, – подмигнул он.

Пусть сейчас от Эриса больше несло бравадой, но я чувствовал, что мой старый товарищ действительно испытывает изрядную долю облегчения от того, что его стае ничего не угрожает. Для этого вида демонов, стая – это не просто семья, а нечто более близкое, и возможная их потеря могла сильно ударить по Эрису.

Мимир хорошо знал, что использовать в качестве рычага давления, чтобы демон убедил меня прийти на встречу. И при этом в который раз самомнение демонов сыграло не в их пользу. То, что они пока недооценивают людей – это, конечно, хорошо, но как долго подобное будет продолжаться?

Боюсь, теперь с увеличением у меня Знака Власти возможность нападения таких существ будет только увеличиваться. Кстати, пока это никак на мне не отразилось, но кто знает, какие изменения могут последовать после увеличения числа осколков? Да и вообще, сколько мне еще потребуется подобных осколков, чтобы у меня сформировался полноценный Знак Власти? Вопросов много, но ответов все нет.

– Ну и хорошо, что с твоими все в порядке.

– Да. Стая решила перебраться на другое место, но в любом случае это лучше, чем их истребление. И спасибо тебе, что согласился помочь, – тихо добавил Эрис под конец.

– Мог и не благодарить, – хмыкнул я.

– А я и не благодарил, – буркнул Эрис отвернувшись. – И вообще, это из-за тебя произошло.

– Ну или из-за тебя, раз ты связан со мной, – не согласился я с ним.

– Понял-понял, – примирительно поднял руки демон. – В любом случае ты, получается, стал сильнее, благодаря новым осколкам? – поинтересовался он.

– Получается, что так, – кивнул я. – Но пока я ничего подобного не чувствую, что впрочем, не показатель.

– Понятно, – слегка расстроено ответил на это Эрис.

– А что случилось? – такое поведение демона меня заинтересовало.

– Да вот думал, когда ты уже станешь способным на то, чтобы дать мне Знак Воина, – признался он.

– А тебе-то это зачем? – недоуменно посмотрел я на него. – Погоди, только не говори, что это из-за Роксаны?

– Разумеется из-за нее, – фыркнул Эрис. – Благодаря Знаку Воина, она может использовать больше сил и пока побеждает меня. Мне тоже нужен Знак Воина, чтобы доказать этой демонессе, что я нисколько не хуже нее.

– Тебе не кажется, что это какое-то ребячество?

– Для демонов сила определяет иерархию в общении, и я никак не могу допустить, чтобы она была выше меня только благодаря тому, что уже служила Лорду.

– Вечно вы боретесь за что-то, что в этом мире не столь важно, – покачал я головой.

– Говорит мне человек, который по его же словам не собирался становиться аристократом, – иронично улыбнулся Эрис. – Так что не надо ничего говорить мне про важность. Просто мы мыслим несколько разными категориями, чтобы это сравнивать в полной мере.

* * *
Проблемы со Знаком Власти начались ночью, когда я спал в объятиях своих жен. Казалось бы, прекрасный момент, чтобы полюбоваться на своих красавиц, но боль в груди как-то мешала мыслям о возвышенном. Хотелось материться и орать, чтобы хоть как-то сбросить с себя боль.

– Егор, что случилось? – спросила еще полусонная Арина, но увидев, как я корчусь от боли, тут же приложила руки к груди.

По телу начала разливаться мягкая прохлада и вроде бы приступ боли стал проходить, но в этот момент от места, где дед вырезал мне ритуальный рисунок, вновь полыхнуло болью.

– Лена, помогай! – прикрикнула на мою вторую жену Арина.

Девушка еще не понимала, чего от нее хотят, и просто приложила руки к груди на месте татуировки. Именно под ней находились кристаллы, которые и были Знаком Власти. В отличие от того, что я видел у Лордов-демонов, они находятся у меня под кожей и никак не проявляются визуально, и все же эти уплотнения были на моей груди и говорили однозначно о наличии чего-то инородного.

До момента победы над тем оборотнем ничего подобного я не ощущал, но сейчас это было неважно.

Главное, что жар от Знака Власти будто стал вливаться в Лену. Черноволосая девушка скривилась, будто от боли и в следующий миг ее глаза изменились, став змеиными, а на теле появились области со змеиными чешуйками. Все это говорило о том, что перед нами Ленарет.

Вдруг между ее ладоней появилось пламя, которое заскользило по ее рукам вверх, исчезая где-то за плечами.

Что вообще тут происходит?

Такого эффекта раньше не было, да и при прошлом поглощении осколков Знака Власти были лишь изменения тела. Здесь же откуда-то взялось пламя и вообще…

Дальнейшие мысли были прерваны новым приступом боли – я банально потерял сознание и не мог больше видеть, что происходило со мной.

Очнулся я так же резко, как и погрузился во тьму.

В комнате было жарко, и даже открытые окна нисколько не спасали от удушливой жары.

– Наконец-то ты очнулся, – устало улыбнулась Арина, заправляя мокрую от пота прядь за ухо.

– Что тут произошло? – недоуменно посмотрел я на нее, а потом перевел взгляд на Лену, которая сейчас в полуголом виде сидела на полу и перекидывала огненные змейки с одной руки на другую.

– Не обращай на нее внимания, – привлекла к себе внимание Арина. – Она уже минут пятнадцать так сидит. «Избавляется от излишков пламени», – по всей видимости, процитировала моя жена Лену.

Я прикоснулся к груди в том месте, где располагалась татуировка, и ощутил уплотнения под кожей. Если раньше они еле прощупывались, то теперь это было более явным.

– Тут так жарко, – вытер я выступивший пот со лба. Да и дышать было довольно тяжело.

– Неудивительно, – фыркнула Арина. – Лена из тебя столько огня вытащила, что мы уже думали, что она не сможет справиться.

– Значит, это все же были осколки…

– Да, – кивнула моя жена. – Повезло, что Лена была рядом, иначе одна бы я точно с этим не справилась. Моя магия в этот раз была бесполезна, – опустив взгляд, произнесла она.

– Этого никто не мог предвидеть, – успокаивающе улыбнулся я.

Подняться с кровати потребовало определенных усилий, но все же мне очень хотелось принять душ, да и постельное белье после такой жары точно необходимо было менять. Пока я был занят приведением себя в порядок, обо всем остальном распорядилась Арина. После, они вместе с Леной присоединились ко мне, но вот сил на большее, чем на душ, ни у кого не было.

Дальше мы вернулись в постель, где Арина провела мою диагностику и не выявила никаких физических отклонений в теле. С энергетикой, конечно, происходило что-то немыслимое, но и в прошлый раз она наблюдала примерно такую же картину, так что теперь не сильно волновалась по этому поводу.

– А я, похоже, усилила свой демонический источник, – поделилась Лена. – Когда от тебя пошел жар, я попыталась вытянуть его на себя, но в итоге подключилась Рет, – с улыбкой погладила она на миг высунувшуюся из ее волос маленькую змейку.

Вот из-за того, что она там вечно пряталась, я часто забывал о ее существовании. Сразу понятно, что этот вид научился прятаться от более сильных так, чтобы их не замечали. И тем удивительнее было, насколько более агрессивной была их объединенная форма. Ленарет точно ни от кого не собиралась прятаться.

– Поэтому ты играла с огнем, когда я очнулся?

– Да, привыкала к новым возможностям и оттачивала контроль, как ты и учил, – улыбнувшись, подтвердила она.

– С этим понятно, – задумчиво проговорил я. – Но со мной-то что произошло?

– В прошлый раз твое тело стало сильнее, – сказала Арина, приподнявшись и облокотившись на правую руку, провела левой по моей груди в зоне татуировки. – Сейчас же был больше энергетический выброс, – ее рука на миг задержалась на небольших выступах, где находились осколки. – Довольно экзотично, на мой взгляд.

– Только я бы предпочел оказаться без подобных «обновлений» на своем теле, – хмыкнул я. – Ладно, завтра посмотрим, что изменилось.

Что бы со мной ни произошло из-за Знака Власти, но сон все же пришел довольно быстро.

Глава 12

– В этот раз не жалей меня, Роксана, – попросил я демонессу, заканчивая с разминкой.

Пусть я всегда могу воспользоваться целительными капсулами или же пойти напрямую к жене, но лучше перед началом боя размяться, чем из-за пренебрежения этим получить травму.

– Вы уверены, милорд? – хмуро посмотрела на меня девушка.

– Ну не зря же я попросил всех покинуть этаж, – улыбнулся я. – Да и вижу я, что ты до сих пор злишься на меня.

– С чего бы мне злиться? – спросила Роксана, вставая напротив меня. В ее руках тут же возникло два меча, а сама она встала в стойку. – Вы всего лишь не взяли меня с собой на опасную миссию, когда было известно, что вашей жизни будут угрожать.

– Но ведь ничего страшного не произошло, – хмыкнул я, разминая руки. – Тем более, меня сопровождали воины рода, которых ты сама тренировала.

– И именно поэтому я понимаю их уровень, – мотнула головой демонесса. – Против по-настоящему сильных противников они ничего не смогут сделать. Они и против меня ничего не могут сделать.

– Ты, бесспорно, сильна, – согласился я, – но если не сдерживаться в желании захватить цель живой, можно придумать довольно много вариантов. Так что лучше недооценивать людей и нашу изобретательность.

– Я учту это, – кивнула Роксана. – А теперь приготовьтесь…

На этих словах демонесса бросилась на меня, и мне пришлось поспешно отходить в сторону. И все же девушка сдерживалась, так как я пусть и с определенным усилием, но все же мог уходить из-под ее ударов и даже изредка контратаковать ее. Правда, последнее у меня увенчалось успехом только один раз, да и тогда Роксана извернулась, так чтобы урон от моей атаки был минимальным.

Я же сейчас нацелился не на физические навыки, а на свои печати. Уже давно я выяснил, что могу не только призывать демонов, но и совершать иные манипуляции с призывами. Как, например, те цепи из энергии, которые появлялись из измененных печатей. Вроде бы по своей сути это тоже призыв, но призыв не живого существа, а просто объекта. Причем сами цепи действовали как мера сдерживания и контроля, позволяя мне воздействовать не только на демонов, что, вообще, и задумывалось изначально, но и на людей.

Сейчас же я пытался осознать происходящие со мной изменения и смогу ли я сделать что-то новое? Как правило, такое понимание ко мне приходило интуитивно, и уже дальше на этой базе я создавал остальное, дополняя и расширяя свои возможности.

Бой же с Роксаной позволял мне сосредоточиться только на движениях, чтобы мысли не перескакивали на другие проблемы.

Меч в моих руках порхал без участия разума. Неожиданно пришло осознание того, что я как-то незаметно для себя научился неплохо владеть мечом. Вот только моих навыков недавно совсем не хватало для подобного – мне приходилось постоянно анализировать свои действия, чтобы суметь хоть что-то противопоставить Рокс. Сейчас же все это происходило на одних лишь инстинктах и на опыте.

Что это? Наработанный тренировками навык или же влияние осколка Знака Власти?

Вот только думать об этом было некогда. Демонесса имела два меча против моего одного и, благодаря собственному богатому опыту, продолжала без перерывов атаковать меня. Вот тут-то и проявилось то, что она все же не слишком жалела меня – на мне все больше стало появляться небольших ран. По сути, Роксана за миг до смертельного удара останавливала свой клинок и лишь касалась кожи, для обозначения того, что сейчас я бы проиграл.

Все это лишь поднимало уровень азарта от битвы, и я уже и сам не заметил как начал действовать все активнее. В какой-то миг мне просто захотелось победить и за моей спиной быстро сформировались две печати, из которых вылетели энергетически цепи. От них Роксане пришлось уходить стремительным перекатом в сторону и отбивать их клинками, чтобы они не спутали ее конечности. Правда, целился я именно в клинки и цепи сделали свое дело, лишив девушку ее оружия. Мечи настолько плотно оплели цепи и потянули их на себя, что Роксана просто не смогла удержать их в руках.

Вот только потеря оружия, к сожалению, нисколько не сказалась на ее боеспособности. В глазах демонессы зажегся нехороший огонек, и вот в ее руках вновь оказались мечи – полная копия тех, что отобрал я.

Веселье только начинается.

Действуя все так же, положившись больше на чутье, я создал две печати, извернув их немыслимым ранее образом. Они даже не походили на те печати, что обычно создавал я. Это же заметила и Роксана, которая, отпрыгнув назад, создала три свои копии, скрывшись за одной из них.

Из печатей неожиданно ударили темные молнии, которые оказали разрушающее воздействие на иллюзии демонессы. После их удара сразу стало понятно, где именно скрывается моя противница, но вот сил продолжать бой просто не осталось.

Эти новые печати неожиданно много высосали из меня сил, и я прекратил их действие еще до того, как они бы полностью опустошили меня.

– Это что-то новенькое, – пробормотал я, создавая печать, из которой вылетели темные молнии.

Теперь я делал это более осознанно, вспоминая структуру и само построение печати. Причем даже во время активации она стала непривычного синего цвета, как происходило со всеми моими печатями, а более насыщенного, темного, ближе, наверное, к темно-фиолетовому.

– Роксана, можешь взять тренировочный меч и создать его копию? – попросил я у демонессы, и та без вопросов выполнила мою просьбу, по моей указке положив его на пол.

На всякий случай я жестом показал, чтобы она отошла в сторону, и затем активировал печать. В этот раз воздействие было строго дозированным, чтобы не вызвать этого шквала молний, как было первый раз, но даже этого было достаточно, чтобы увидеть, как иллюзорный меч просто распадается на части, вновь превращаясь в магическую энергию, из которой он, собственно говоря, состоял. А вот тот, с которого его копия была взята, не подвергся никакому воздействию.

– Тебе подобное знакомо? – спросил я у демонессы, которая тоже с любопытством смотрела за моим экспериментом.

– Нет, – отрицательно покачала головой Роксана, обрушив мои надежды на ответы. – Лорд Гортвар никогда при мне подобного не демонстрировал. Да и у других Лордов подобного я не видела, хотя приходилось сталкиваться с ними за время своей службы.

– А вообще, на что способны Лорды?

– У каждого по-разному, – пожала плечами девушка. – Да и сами Лорды редко когда выходят сражаться – для этого у них есть Гвардия и те демоны, которым они дали Знак Воина. Все же их основное оружие – это возможность оперировать куда большими объемами магической энергии, чем могут позволить себе другие демоны. Но вот сами возможности Лордов довольно уникальны. Правда, они не слишком любят их использовать, чтобы не тратить понапрасну накопленную энергию, ведь каждое проявление своих сил – это потенциальное ослабление, которым может воспользоваться кто-то другой.

– Ну а как же Титаны? – припомнил я событие, которое произошло во время моего посещения мира демонов.

– Это же сравнимо со стихийным бедствием, – пожала плечами девушка. – Лучше уж приложить свои силы, чем потом долгие годы отстраивать город. А ведь на это тратятся большие усилия.

– Понятно, – кивнул я, задумчиво смотря на только что созданную печать. – Похоже, надо будет провести ряд экспериментов, чтобы понять, что это такое.

* * *
Потратив несколько дней на изучение новой печати, я пришел к выводу, что она пусть и визуально выглядит как удар молний, но физического урона не наносит. То, что визуально представлялось как молнии, было лишь проявлением вызванной из мира демонов энергии, которая деструктивно влияет на целостность магических конструкций.

К сожалению, этого было недостаточно, чтобы полностью уничтожить направленную на меня магическую атаку. Да, молнии, несомненно, ослабляли действие магической техники, но вот если контроль противника был на достаточно хорошем уровне, то ослабление было не слишком значительным.

Другое дело – магия демонов. Вот с ней мои молнии справлялись куда лучше. Те же иллюзии Роксаны они разрушали с ходу, и как бы она ни пыталась укрепить собственные конструкции, они все равно не выдерживали попадания молний.

Получается, благодаря развитию Знака Власти, я получил возможность разрушать магию демонов. Вот только жрала эта печать столько энергии, что проще призвать несколько сильных демонов, чем пытаться пересилить магию противника.

Впрочем, это все же новая возможность, от которой отказывать тоже глупо, но использовать ее надо осмотрительно. Да и как показывает практика, те же печати призыва раньше у меня жрали куда больше энергии, пока я детальнее не разобрался в этом вопросе и не видоизменил их под свои цели.

Единственным непонятным моментом оставалось только само знание этого. Как и с печатями, вызов молний был мне понятен на интуитивном уровне, но ведь до этого я не знал о такой конфигурации печати и что вообще способен на подобное. Влияние это Знака Власти или что-то иное? К сожалению, Роксана в этом была мне не помощником и, более того, она не видела ничего подобного на эти молнии в исполнении не только Лорда Гортвара, к которому была ближе всего, но и у других Лордов-демонов.

Так что даже теория о том, что в осколках Знака Власти содержатся какие-то базовые знания, была не так уж однозначна. Да, это, скорее всего, как-то связано, но вот степень полученных знаний и вообще влияние на меня этой структуры… Да, и вообще, может, существуют осколки не только Знака Власти Гортвара, а еще и другие. Ведь это тоже вполне возможно, так как никто из демонов, с которыми я общался, не мог мне толком сказать, как вообще возникают эти Знаки, и кто их придумал.

Провести бы несколько экспериментов, чтобы собрать хоть какие-то достоверные сведения, но вот проводить их над собой я по понятной причине опасался, а больше подопытных в округе не наблюдалось. Так что оставалось лишь осторожно изучать новые силы и экспериментировать.

Хорошо еще, что большим подспорьем в этом деле были книги Соломона. Древний царь определенно проходил через то же самое, что и я. Слишком много намеков на это было в его записях, да и сами принципы работы с печатями имели одну основу, пусть у него и был собственный подход к их использованию. В любом случае это можно было использовать для собственного развития, и я уже сделал заказ на черном рынке для поиска остальных томов, которые могли позволить мне лучше разобраться во всем этом.

Ну и, конечно, я не забывал посещать Академию Магии, чему несказанно была рада Лена. Как оказалось, ей не слишком сильно нравилось добираться до учебы одной, пусть и в сопровождении слуг. Ну или моя жена просто наслаждалась тем, что мы могли какое-то время побыть вдвоем.

Все же Арина редко посещала учебу из-за своей занятости с клиниками рода и практикой у дяди. И по этой причине мои жены вообще редко когда пересекались на учебе. У самой Арины с этим проблем никаких не было, так как руководство Академии прекрасно понимало, что Христофор Иннокентьевич Лазарев может предоставить девушке куда больше материала, чем само учебное заведение. Главное – сдать экзамены, а каким образом проходила учеба в данном случае, всех мало интересовало. Да и сложно представить, что девушка из рода целителей, которая множество раз помогала своему известному на весь мир дяде, может завалить экзамены.

Полдня посвятить только изучению книги Соломона никак не получалось, так как было еще множество дел, которые без моего присутствия было просто невозможно разрешить.

Уже назрела проблема с фабрикой, где изготавливали ткань для комплектов брони и линейку более легкой защиты. Заказов становилось все больше с каждым днем, и теперь производство просто не справлялось с поставленной очередью. Хорошо еще, что директор самой фабрики был полностью за перестройку и вообще добровольно отошел на второй план, занимаясь больше своей управленческой деятельностью, чем решая стратегические вопросы. Мужчина просто не мог спорить с аристократом, да и стоит признать, что только благодаря мне, его фабрика достигла такого уровня и денежных оборотов.

Хорошим моментом в этом было то, что я, благодаря всему этому, смог перетянуть все активы фабрики на себя и теперь мог самолично решать большинство вопросов, которые раньше формально все же требовали согласования с директором. Да и земли вокруг самой фабрики удалось выкупить по приемлемой цене, и сейчас там шла стройка. Благо с Роговым у меня всегда сохранялся контакт, а тот был только рад поучаствовать в таких крупных проектах, чтобы его фирма стала еще более известной.

Вообще, с Алексеем Роговым у нас сложилось довольно плотное сотрудничество. Мне было проще обращаться к конкретному человеку, чтобы решить проблемы со строительством, а ему было хорошо от того, что заказ шел от аристократа, да и сами проекты были довольно масштабными, чтобы потом демонстрировать результаты своей работы остальным. Он помогал мне как с фабрикой, так и с перестройкой купленных клиник, так как многим из них требовался обновляющий ремонт, чтобы соответствовать всем современным стандартам.

Помимо этого, необходимо было решить проблему с тренировочной ареной, открытие которой было все ближе.

Кстати, насчет этого. Там уже работали некоторые зоны, и сотрудники Службы уже проходили на них тренировки, пока что бесплатно. С учетом того, что они приходили туда каждый день и занимали все свободное время, руководству этой правительственной организации подобное пришлось по вкусу, а значит, вскоре меня может ждать правительственный контракт на предоставление им места для отработки взаимодействий групп оперативников.

Понятное дело, что поиск и сражение с демонами было их не основным направлением, но все же никто не мог отрицать, что подобный опыт позволяет подготовиться, в том числе и в противодействии магам-преступникам. Да и многим намного легче было выйти против настоящего монстра, чем причинить вред человеку. Так можно было подтянуть навыки не только непосредственно самих оперативников, которые выходят в поле и уже не испытывают никакого пиетета перед человеческой жизнью, но и тех, кто редко выходит, скажем так, на передовую.

Ну и самым главным во всем было то, что если Служба магической безопасности Империи не прикрыла это действие, то значит, создание арены полностью одобрено правящим родом, и они приняли такое решение проблемы с просьбами на проведение тренировок с демонами.

И это было очень важно. Все же противиться императору и его роду… ну это больше похоже на самоубийственный поступок, который не принесет ничего хорошего. Проще уж перебраться в другую страну и начать все там с нуля, но и то не факт, что даже в этом случае меня оставят в покое, если вообще я смогу покинуть империю. Все же у правящего рода есть определенный интерес, направленный на меня, и вся эта поддержка… она обязывает. Да и не люблю я иметь долги перед кем-либо.

В любом случае пока наше сотрудничество было выгодно всем сторонам, и меня более чем устраивала такая поддержка со стороны императора, что позволяло избавить от множества проблем, которые, так или иначе, возникли бы. Мало кому может понравиться резко возвысившийся из пустоты род, но покровительство мешало очень многим влиять напрямую.

И в тоже время хватало различных мелких проблем, которые не могли указать на непосредственного заказчика всех этих «происшествий». С другой же стороны, противники моего рода позволяли Волкову отработать тактики противодействия в самых различных ситуациях, и эти знания пополняли копилку рода, делая нас только сильнее.

Именно поэтому я не прошелся «карающей дланью» по всем моим противникам, хотя в целом и были возможности сделать это, чтобы решить все поползновения в мою сторону. Но это лишь заставило бы всех недоброжелателей действовать более осмотрительно, а значит, добраться до них было бы проблематично. И все же записи атак на род и на наши предприятия велись с подшивкой всех необходимых доказательств. Кто знает, когда подобное еще пригодится?

В общем, работа шла и шла успешно.

Глава 13

Пусть сейчас на дворе была еще весна, но Арина решила выпуститься из Академии чуть раньше положенных сроков. Все равно ей уже ничего нового преподать не могли, а дела клиник рода занимали все больше времени и тратить его еще на поездки до учебы моя жена не сильно-то и хотела.

Так что ей провели экзамены отдельно, заранее обговорив все сроки, и что необходимо будет сдавать, чтобы получить диплом дипломированного мага. Звучало смешно, так как сильно сомневаюсь, что потомственный маг с такой большой практикой за своими плечами, вообще в силах провалить экзамены. Что, впрочем, и подтвердила Арина, с блеском закрыв все письменные экзамены и на итоговом испытании проведя исцеление сложного пациента. Главное в этом было не столько его излечение, сколько показать, как маг подходит к решению проблем и как может руководить другими людьми. Все же маги не всесильны и лучше там, где можно обойтись без магии, делать это без магии, и для этого как раз нужны ассистенты на операции.

Так что теперь Арина получила свой диплом и могла заниматься целительской практикой уже без того, чтобы быть лишь помощницей своего дяди, но и самой руководить сложными операциями.

Наш штат сотрудников с момента организации этого направления деятельности рода стал значительно больше, и мы оказывали всю возможную поддержку только что поступившим студентам и выбравшим своей стезей целительство. При этом наш род не ограничивался только столичной Академией, но и искал таланты в других учебных заведениях. Для целителей главное – обширная практика и не все заведения ее могли предоставить, так что со многими из них мы смогли договориться о постоянном сотрудничестве. Мы предоставляли возможность студентам отрабатывать все, что им преподавали на учебе и проходить стажировку под руководством более опытных товарищей, а у учебных заведений снималась головная боль, как вообще организовать своим студентам эту практику.

Понятное дело, что студентов не допускали на первых порах к чему-то серьезному, но даже набивание руки на мелких проблемах стоило того. И это не говоря о том, что отработка простых техник позволяла потом перейти к более сложным, когда уже не требуется полной сосредоточенности, чтобы срастить банальный порез, и можно выполнять сразу десяток манипуляций, чтобы свести все риски для пациента к минимуму.

Еще таким образом мы обрастали связями с другими родами и имели возможность пригласить этих студентов работать к себе. Да и то, что урожденная Лазарева часто занимается лично операциями и помогает остальным, очень хорошо сказывалось на репутации рода, что только добавляло баллов в глазах других.

Немаловажной причиной раннего ухода с учебы Арины было то, что Ольга, жена моего брата Сергея, должна была уже скоро рожать, и мы решили, что лучше это дело взять под контроль Арины. Все же это будет первый урожденный Шувалов в истории восстановления рода, и необходимо было, чтобы все прошло без проблем. Да и всем так было гораздо спокойнее. Пусть и процесс всем известный, но лучше уж пусть Арина контролирует все.

Я же тем временем наконец-то нашел способ, как поставлять Красновой ингредиенты, которые просто невозможно достать в нашем мире. Это произошло не без помощи Ходкевича, который открыто делился своими выкладками по изучению демонов, не видя в этом большой тайны. Да и странно было бы, чтобы у меня к результатам его исследований не было доступа, когда я, собственно, являюсь единственным поставщиком материалов исследований. Да, часть информации могут утаивать, и даже сам Аркадий может о каких-то разработках на основании своих выкладок ничего не знать. Но с последним все равно ничего не поделаешь.

В общем, мне удалось спустя несколько попыток вызвать несколько разных видов демонов, которые, как и демоны-пауки, могли производить что-то, что не исчезало после их возвращения в мир демонов. У Ходкевича все это порождало ряд новых вопросов, ну а я просто принял подобное как данность и использовал в своих целях.

Таким образом, у нашего алхимика появилось несколько различных компонентов, которые сейчас она тестировала, чтобы лучше понять, где их можно будет использовать. Самое же главное в этом было то, что все они были новыми для нашего мира, а значит, возможных сочетаний может быть великое множество и, скорее всего, аналогов того, что получит Света, просто не будет.

Так задумаешься и о том, чтобы начать продавать результаты ее труда, а не только использовать в рамках рода. Жаль только, что пока неизвестно, когда ждать результатов, но главное, что Красова перестала меня доставать и полностью погрузилась в работу.

Мне даже кажется, что остальные вздохнули свободнее, так как эта безумная женщина-алхимик порой ловила бойцов рода и заставляла их выпивать приготовленные ею составы, а потом следила за реакцией. В целом это не несло никаких проблем, но кому понравится, что его пичкают алхимическими зельями?

Еще одним немаловажным событием в эти дни было то, что на черном рынке мне наконец-то нашли копию еще одного тома Соломона. За качество копии они ручались, но и я не особо сомневался в том, что все действительно будет высокого качества – у нас были довольно хорошие взаимоотношения с теневыми главами этого бизнеса, чтобы мне подсунули что-то, не соответствующее запросу.

Предстояло еще много работы.

* * *
– Да не нервничай ты так, – успокаивающе произнес я, наливая Сергею новую порцию коньяка, которую маг холода выпил, не глядя, даже не заметив, как его стакан покрылся коркой льда при этом.

– Я бы посмотрел на тебя на своем месте, – отставив стакан в сторону, бывший Воронов продолжил ходить взад-вперед, лишь еще больше накручивая себя. – Там все же моя жена рожает.

– Все женщины рожают, – пожал я плечами, наливая новую порцию брату.

Пусть он сам этого не замечал, но хороший коньяк все же способствовал тому, что он немного расслабился, а то ведь так и накрутит себя. Одно то, что он не замечает, что не контролирует свою магию в полной мере, чего стоит. Мне как-то не хотелось, чтобы этаж клиники пришлось закрывать из-за аномальных холодов.

Да, мы находились в одной из клиник рода, куда привезли Ольгу при первых признаках того, что она скоро разродится. Девушке была обеспечена отдельная палата с соответствующим уровнем присмотра и Арина вместе со своими помощниками лично занималась ее сопровождением.

Так что я нисколько не сомневался в исходе сегодняшнего дня. Когда рождение ребенка контролирует целитель уровня моей жены, переживать вообще не о чем. И все же убедить в этом будущего молодого отца было сложно – разум уступал под напором эмоций.

– В любом случае нам сообщат о результатах, так что не нервничай, – указал я на кресло напротив себя.

В данный момент я радовался тому, что в клиниках были вот такие вот зоны отдыха, где отцы в ожидании могли спокойно посидеть. Причем таких зон было несколько: как под клиентов, различного уровня достатка, так и под различные увлечения. Например, соседняя комната представляла собой компьютерный клуб, где молодые отцы могли отвлечься на игру, вместо того, чтобы мешать персоналу выполнять свою работу.

Мы же сидели в зоне для аристократов более старшего возраста. Не все из родов могли позволить себе отдельного целителя для своего личного пользования, ну а мы создавали репутацию клиник, к которым можно обращаться по этому вопросу без каких-либо опасений. Так что здесь были и запасы алкоголя, и просто возможность продолжить работу, используя местные терминалы. По себе знаю, что работа порой не желает отпускать и никого не интересует, что тебе вроде бы сейчас не до этого всего.

– Ты мне лучше скажи, почему вы решили пол ребенка не узнавать? – спросил я Сергея, чтобы хоть как-то отвлечь его от переживаний.

– Да нам особо пол не важен был, – пожал плечами брат, перестав наконец-то маячить перед глазами. – Главное, что Арина подтвердила, что со здоровьем у него все хорошо, и мы своими действиями ничего не испортили и уже понятно, что у нас будет сильный маг.

На последних словах на его лице сама собой появилась самодовольная улыбка. Винить его в этом было сложно, так как из поколения в поколения аристократы стремились к тому, чтобы их род становился сильнее, а это, в свою очередь, достигается тем, что отбираются лучшие варианты для возможного потомства. Как я понимаю, его избранница не была лучшим кандидатом для этого дела, но все же молодой семье повезло, и они своими действиями не ухудшили ситуацию. Гены Вороновых оказались сильнее, а этот род я не мог назвать слабым, как бы сам к ним ни относился.

– Это будет первый урожденный Шувалов с момента восстановления рода из небытия, – с улыбкой произнес я.

– А мог бы и сам постараться, чтобы сделать это, – хмыкнул Сергей.

Вот, уже переключился на подколки, значит, пациент еще во вменяемом состоянии. Да и, вообще, начало шуточек было хорошим знаком, что парень наконец-то начал отходить. Ну или половина бутылки коньяка наконец-то стала действовать на крепкий организм мага и ослабила натянутые канаты нервов.

– Я просто не тороплюсь становиться папой, – улыбнулся я. – Но не переживай этот вопрос на контроле у Арины.

– Да, – покачал головой Сергей. – С женой-целителем в этом плане не забалуешь.

– Так что не надо тут провоцировать главу рода, – покачал я указательным пальцем. – А то я ведь своим решением могу и добавить кое-кому работы.

– Эй! – шутливо возмутился брат. – Я вообще хотел взять отпуск, чтобы первые дни проводить с семьей.

– Какой отпуск?! – картинно взмахнул я руками. – Работы столько, что отдыхать толком некогда. Да и я понимаю, когда подобное делают простолюдины, но у твоей жены будут слуги рода, которые куда опытнее в этом вопросе и со всем помогут молодой маме. Папа там совершенно будет не к месту. Лучше обеспечь для ребенка хорошее будущее, поработав на благо рода. Тем более у тебя с минуты на минуту появится стимул для дальнейшего совершенствования и производственных подвигов.

– Скажешь тоже, – улыбнулся Сергей.

Главного этим разговором я достиг – мой брат наконец-то успокоился, и я мог спокойно заняться работой, пока мы ждали результатов.

* * *
– Мальчик, – расплылся в довольной улыбке Сергей, держа новорожденного ребенка на руках.

– А говорил, что пол не важен, – хмыкнул я.

– Ну, это же мальчик, – все еще улыбаясь, ответил мой брат.

– Все с тобой понятно, – вздохнув, произнес я. – Пациент для нас пока потерян.

– Дай ему просто насладиться этим моментом, – прильнула к моей руке Арина, которая тоже была довольна хорошо проделанной работой.

Благодаря участию целителей, для Ольги роды прошли вообще незаметно. Маги помогли ей с процессом родов, так что никаких негативных эмоций девушка не испытала. Вот что значит хорошие специалисты, знающие свое дело.

Впрочем, я это устроил все специально, чтобы жена Сергея как можно раньше стала намекать ему, что не помешало бы обзавестись еще несколькими детьми. Нам необходимо расширять род и это неплохой метод сделать так, чтобы у рода появилась преемственность. С этим была согласна и Арина. Тем более, молодой маме действительно нет необходимости все свое время посвящать только ребенку, а целители уже сделали так, что она может уже через пару часов возвращаться к работе.

С такой стороны быть аристократкой в роду, в котором есть сильный целитель, очень удобно.

Мы оставили молодую семью одних. Пусть пока наслаждаются моментом единения. К концу недели уже предстоит организовать прием по поводу появления нового члена рода, и вся подготовка к нему ляжет на плечи Сергея. Возможно, он об этом догадывается, но самого распоряжения я пока не давал, создавая иллюзию свободы в действиях. Впрочем, брат знал, что перейдя в мой род, его будет ждать много работы.

– Что скажешь по состоянию ребенка? – спросил я у Арины, когда мы пришли в ее рабочий кабинет.

По сути, моя жена была руководителем целой сети клиник, так что в каждом здании был организован отдельный кабинет для руководства, который могла заниматься только она. Это позволяло Арине сразу по приезде окунуться в рабочую обстановку, ну и отдохнуть после сложных операций.

В самом кабинете не было ничего вычурного – просто обычная рабочая зона, совмещенная с зоной отдыха в виде мягкого диванчика и стеклянного стола с различными закусками к чаю.

– Хороший здоровый малыш без каких-либо отклонений, – ответила моя жена, усадив меня на диван и сама пристроившись рядом. Говорила она, положив голову мне на плечо, и явно наслаждалась этим моментом. – По личному потенциалу тоже должно быть все хорошо. Но сам знаешь, еще нет стопроцентных методов, чтобы определить это на столь раннем сроке. Только саму величину шанса.

– Да уж, прекрасно знаком, – криво улыбнулся я.

– Прости, – пересев так, чтобы видеть мое лицо, произнесла Арина. – Я не хотела тебе напоминать об этом.

– Да что уж там, – махнул я рукой, прижимая девушку к себе. – Все это было дело прошлого, и я сейчас совершенно другой.

– У тебя, похоже, после новых осколков вновь скакнул уровень сил, – вдруг перевела тему Арина, приложив руку к моей груди и закрыв глаза. – Ты не хочешь измерить свой текущий уровень, чтобы узнать реальный ранг?

– Да на мне все равно эта методика толком не работает. Я же работаю по другим принципам.

– Даже жалко, – улыбнулась девушка. – Все же официальный ранг мог бы добавить определенных очков в глазах тех, кому недостаточно того, что ты и так делаешь.

– Я бы не стал на них ориентироваться, – покачал я головой. – Да и если меня недооценивают, то тем неожиданней для этих людей будут мои результаты.

* * *
С рождением ребенка у Сергея, с одной стороны, мало что изменилось, с другой же – это был явный показатель того, что наш род развивается и будет становиться только сильнее. Все проведенные мероприятия лишь подчеркнули наш слегка изменившийся статус.

Впрочем, одним из важных событий в это время было еще и то, что мы наконец-то выполнили первую часть заказа правящего рода, и на днях гвардия императора уже показалась перед глазами публики и СМИ в новых доспехах. Скрывать информацию о производителе никто и не пытался, так что к нашему совместному предприятию сразу же было направлено много внимания.

А ведь до этого я считал, что мы и так им не обделены, но, как оказалось, я ошибался. Правда, в большинстве своем интерес был вызван любопытством, а не желанием сделать заказ, но все же. Сначала мы продемонстрировали индивидуальные комплекты брони на Турнире, а сейчас, благодаря имперской гвардии, мы показали остальным, что готовы и к массовому производству определенных линеек моделей доспехов.

По сути, это было два разных направления, которые раньше не пытались сделать совместно, да и сами индивидуальные доспехи становились такими, скорее, из-за модульности многих моделей, которая позволяла собрать доспех под себя, просто меняя части защиты.

В общем, все это легло на плечи Ильи, чьи слуги лучше разбирались в вопросе работы с клиентами и как это преподнести в выгодном свете. Уж в этом бывший купеческий род разбирался куда лучше меня или Мстиславского, так что все было в руках Барклай-де-Толли.

Я же не мог не возвращаться к мысли о том, что как-то за последнее время слишком часто в этом мире появляются демоны с осколками Знака Власти. Как-то, когда я жил в Петрограде, о подобных происшествиях почти ничего не было слышно. В принципе о чернокнижниках никто ничего толком не знал, так как их появление было больше редкостью, чем правилом.

Сейчас же за последние годы, будто все посходили с ума с этими ритуалами, и все больше проблем возникало вокруг этой темы. Тут, конечно, и Бей Мин постарался, убежденный, что если не заставить правительственные организации разрабатывать меры противодействия угрозе демонов, то в критический момент они просто не справятся с этим. Так будто этого мало и среди магов оказались демонические полукровки, которые, оказывается, тоже плели какие-то свои теневые заговоры.

И вот как все это могло уйти из-под внимания имперского рода? Или же Видящие это прекрасно знали и по какой-то причине не вмешивались? А ведь и не спросишь у них напрямую, так как правящий род не обязан отвечать на вопросы других аристократов.

В общем, вопросов, как всегда, было очень много.

Глава 14

Вот, действительно, стоило только подумать о затихшем бывшем экзорцисте из клана Мин, как на пороге появилась его родственница, о которой я уже позабыл.

Ксу Мин нисколько не изменилась с момента нашей последней встречи. Все та же красивая китаянка, ослепляющая своей холодной красотой, что лишь подчеркивалось абсолютно белыми волосами и синими глазами, будто покрытыми тонкой коркой льда.

– Не ожидал увидеть вас в Империи, после того как вас отозвали, – поприветствовал я девушку, заходя в гостиную.

– Провал захвата отступника дорого сказался на нашей ветви клана, – вежливо улыбнулась Ксу, признавая, что все пошло не так, как она рассчитывала.

Ну, в принципе я не был этим сильно удивлен. Начать хотя бы с того, что клан поручил Бей Мина устранить, а семья девушки хотела захватить его живым. Их заморочки с разной трактовкой приказов привели лишь к тому, что девушка лишилась части своей группы, и в итоге ее брат просто ушел, так и не попав в руки своего клана.

– Отступника? – иронично улыбнулся. – Раньше вы называли его братом.

– С того времени многое изменилось, – отвела взгляд в сторону Ксу. – Теперь у нас другие приоритеты.

– И что вы хотите от меня? Неужели заберете Джинхея обратно? – с надеждой спросил я.

Так-то Джинхей Мин вроде бы и не попадался мне на глаза и участвовал в тренировках как моих гвардейцев, так и мечников, но все же… Этот парень был ходячей неприятностью, влипая в различные ситуации. При этом сам он из них неизменно выпутывался, но все это порождало хаос вокруг него.

Вот и непонятно, считать его то ли таким удачливым, то ли наоборот.

– Нет, – покачала головой Ксу Мин, разрушая все мои надежды. – Джинхей останется с вами, пока не выплатит долг жизни и никак не раньше. Это решение неизменно. Я же здесь по другому поводу…

– Помогать с поиском Бей Мина я не буду, – перебил я ее.

– Но…

– Насколько я в курсе, – скрестив руки на груди, произнес я, – сейчас ваш брат находится где-то в Европе, и мне нет никакого резона выезжать из Российской Империи для его поисков. Да и в последний раз мы договорились не вмешиваться в дела друг друга.

На самом деле все было несколько иначе, но отчитываться полностью перед экзорцисткой обо всем, что происходило, я не был намерен.

– Вот оно что, – вид у девушки был довольно потерянный. – Значит, придется искать его самой.

– То, что он говорил насчет того, что активность демонов неизбежно будет увеличена правда? – спросил я, как только Ксу намеревалась подняться.

– Я не владею подобной информацией, – коротко ответила она, посмотрев на меня.

– Давайте не будем разводить еще больше тайн вокруг этого? – хмыкнул я. – Уже часть сказанного Бей Мином подтвердилась, и если он прав в своих прогнозах, то это коснется очень многих людей. Разве вас как клан, который специализируется как раз на противодействии демонам, подобное не интересует?

– И все же, – твердо произнесла девушка. – Я действительно не владею подобной информацией. Но могу рассказать про собственное видение этого.

Вот и зачем облекать все в такие формулировки, если в итоге все равно сейчас все расскажешь? Ох уж эти словесные кружева. Или же Ксу Мин думает, что я ее записываю и в таком случае все, что она может сказать, будет трактоваться исключительно как ее точка зрения, а не в целом клана Мин. Если рассматривать в таком ключе… Нет, слишком все заморочено, но не мне с этим спорить, да и лень, если честно.

– С удовольствием послушаю вашу точку зрения, – улыбнулся я.

– Как видится исключительно мне, – еще раз подчеркнула Ксу. – В последнее время действительно стало больше различного рода происшествий с участием демонических сущностей. Возможно, все дело в том, что интернет – довольно свободная среда, где могут находиться знания, которые не предназначены для широкого круга людей. Или же дело в том, что магический фон в мире сейчас один из самых насыщенных за последние годы. Пусть судя по записям, мы еще не достигли прежнего уровня, но уже сейчас он достаточно высок, чтобы начали происходить изменения с живой природой. Так почему бы и сущностям из иных миров не потянуться к нам? Да и не стоит забывать про те же Некрополи на юге Африки. Или же про действия западных магов с их использованием фамильяров. Неизвестно, когда они дойдут до того, что кто-то из них захочет использовать в качестве такого спутника демона.

– Хотите сказать, что мир стремится к состоянию нестабильности? – обдумывая сказанное, спросил я.

– Князь, это все же больше философский вопрос, – улыбнулась девушка. – Да и что вообще считать стабильным для нашего мира. Все же раньше, например, и магических существ в мире было гораздо больше и маги, пусть и не владели теми же знаниями, что и сейчас, но если верить записям, были сильнее текущего поколения. Да и до сих пор непонятно, почему произошло отток магии, и почему вдруг она стала возвращаться, спустя относительно небольшое в рамках истории время. Все это порождает вопросы, над которыми борются ученые умы, но однозначного ответа никто не получил.

– Однозначно только то, что мир меняется, и нам необходимо приспособиться к этому, – хмыкнул я.

– Верно, – согласилась со мной Ксу. – Мир меняется и, возможно, мой брат просто одним из первых в нашем клане заметил это. Я не могу одобрять его поступки, которые идут вразрез всем правилам и традициям, но все же они имеют смысл, если Бей Мин убежден в своей правоте.

– Безумцы тоже бывают очень уверенными в своей правде.

– Как и гении, которых не признало общество, – возразила мне китаянка.

Вот теперь девушка была куда более живой, чем в первые минуты. Сразу было видно, что, несмотря на то, что произошло в их клане, и как вообще закончилась их миссия по поимке «отступника», она все равно продолжает верить в своего брата и надеется ему помочь.

– Да, это действительно больше вопрос для философских диспутов, – после небольшой паузы сказал я. – Но я действительно в данный момент не могу помочь вам в поисках вашего брата. У меня слишком много дел в Империи, чтобы еще выезжать в другую страну.

– Я вас поняла, князь, – склонила голову девушка. – В любом случае я была обязана попробовать вновь обратиться к вам.

– Если Бей Мин вновь окажется на территории нашего государства, то это вполне возможно, – развел я руками. – Но пока он в другом месте, к сожалению, я мало на что способен.

– Спасибо и на этом, – слабо улыбнулась Ксу Мин, возвращаясь к своему образу снежной королевы.

* * *
Проводив экзорцистку за ворота родового особняка, я просто не мог не задуматься о нашем разговоре. Да, наш мир меняется, и отрицать это просто глупо. Одновременно с этим и я становлюсь сильнее, так что остается надеяться, что в итоге мне удастся противостоять всем угрозам, которые могут грозить мне и роду. Допустить, чтобы было разрушено то, что я столько лет выстраивал, я точно не мог.

И все же было непонятно, что с этим всем делать. Искать чернокнижников, которые готовы использовать ритуалы призыва демонов без оглядки на то, сколько необходимо будет принести для этого жертв? Так у меня и таких ресурсов нет, не то чтобы ближайшие кварталы проверить, а тут надо охватить всю страну.

Возможно, в этом плане больше знают в правящем роде, но не думаю, что кто-то из императорского рода будет со мной делиться подобными знаниями. До сих пор никто толком не знал, каким образом предвидят будущее Видящие, так что мне не было понятно, в курсе ли они того, что скоро может произойти или нет, и делают ли что-то для воспрепятствования этому?

Все это было на том уровне действий, который просто мне не был доступен ввиду ограниченности возможностей и влияния. Подобное можно увеличить, но это задача на десятилетия, а не на ближайшие месяцы. Так что остается делать только то, что находится в рамках моих возможностей и обезопасить хотя бы себя и свой род.

Так и поступлю. А то, если начать думать обо всем этом в глобальном разрезе, то… Не завидую я императору. Ох как не завидую. Пусть у него в руках и сосредоточена большая власть, но при этом необходимо контролировать столько различных процессов и принимать решения, которые могут оказаться неверными и потом нести за это ответственность. Это все слишком.

Чтобы отвлечься от всех этих дум, я отправился в подвал особняка, чтобы посмотреть, как проходят тренировки гвардейцев рода.

Кстати, только с недавних пор их можно было назвать таковыми. Пусть в полной мере противодействовать гвардии великих родов мои воины не могли, но за тот короткий промежуток времени, который прошел с момента их формирования, было сделано действительно многое. Тут тебе и постоянные тренировки под руководством Роксаны, которая натаскивала демонов до приемлемого уровня, а их уровень приемлемого все же был выше, чем требовалось от людей. И алхимические эликсиры, разрабатываемые Красновой, которые позволяли бойцам получить максимум из своих возможностей. Ну и, конечно, последним этапом было изготовление комплектов брони и оружия, созданных не без участия Ульриха.

Все это позволяло моим слугам приблизиться к потомственным воинам из других родов, которые растили свои силы на протяжении столетий.

И да, пусть доспехи у нас пошли, можно сказать, в массовое производство, но вот оружием я ни с кем делиться не собирался, да и было это не особо интересно текущему рынку. Все же маги привыкли больше полагаться на собственные техники, которые по разрушительности сильно обходили любое вооружение, да и не стоило это ровным счетом ничего, кроме потраченного времени на тренировки, через которые и так проходит каждый маг, если он хочет добиться хоть каких-то результатов. А когда твое окружение сплошь занято наращиванием личной силы, у тебя нет иного выбора, как тоже участвовать в этой гонке.

Простолюдинам и слабым магам все же больше было привычно огнестрельное оружие, которое их хоть как-то сравнивало с магами.

Так что про холодное оружие мало кто вспоминал, а ведь им можно было неприятно удивить противника, и в целом магия неплохо совмещалась с теми же мечами, позволяя даже слабому магу делать удивительные вещи.

Это была явная недооценка сил более слабых магов, на которых можно было сыграть в ситуации, когда род просто не располагает достаточно большими магическими силами.

Вот и сейчас, спустившись на несколько этажей под землю, я мог наблюдать за тем, как бывшие наемники, которые даже не думали, что однажды смогут не только стать слугами рода, что и так было у многих пределом мечтаний, но и достичь текущего уровня.

Может, дело было в том, что я им дал возможность стать сильнее или в методике самой Роксаны, но каждый воин рода на совесть проходил через все тренировки. Еще не было ни одного бойца, который пропускал бы тренировку без уважительной на то причины.

Род развивался, и вместе с тем постепенно увеличивалось количество тех, кто готов был встать на его защиту. Благодаря этому, было увеличено количество смен, что позволяло не только держать на важных точках всегда готовых к активным действиям воинов, но и им быть больше времени со своими семьями.

За душевным благополучием следила Эльза, которая, в общем-то, по собственной инициативе еще и опосредованно сводила парочки вместе. Уж очень нашей блондинке нравилось, когда пары сходились, и из этого появлялись вполне стабильные взаимоотношения. Да и не без ее участия среди слуг было сыграно множество свадеб и начало подрастать юное поколение уже потомственных слуг рода.

Глядя на это, я поражался тому, как можно было растерять все это предкам моей мамы. Понятное дело, она, как последняя представительница рода, не могла ничего с этим уже сделать, но все-таки, что же надо было делать поколениям моих предков, чтобы княжеский род пришел в настолько большой упадок, что на данный момент даже потомков их слуг не осталось – все влились в другие рода, либо больше не желают связывать свою жизнь с аристократами, уже один раз обжегшись.

Я не стал выходить на свет и просто поднялся повыше на своего рода трибуны, которые предназначались для отдыха тех, кто сейчас не сражается, ну и чтобы они просто не мешались под ногами. Благодаря этому, меня никто не увидел, кроме, разумеется, Роксаны, которая сразу подметила мое появление здесь, но все же продолжила тренировку.

Мне было интересно посмотреть на все это, когда воины рода не знают, что за ними наблюдают, чтобы они не пытались показать максимум из своих возможностей, дабы впечатлить своего господина.

В последнее время они все чаще тренировались в броне, чтобы быстрее привыкнуть к ней и использовать ее максимальный потенциал. Да и было бы странно при том, что мы изготовили эти доспехи, чтобы мои люди не умели в них сражаться.

Сейчас я с интересом смотрел на то, как сразу трое бойцов окружают довольно улыбающуюся Роксану с разных сторон. Все несколько месяцев назад они бы атаковали ее, положившись на свою силу и скорость, но девушка уже научила каждого, кто с ней проходил тренировки, что ее не стоит недооценивать. Да и, вообще, она пока была сильнейшей, и никто не мог ее победить в бою.

Именно по этой причине воины двигались осторожно, ориентируясь как на движения своего противника, так и на друг друга, чтобы в любой момент прийти на помощь.

Вот сейчас тот, кто находился к ней лицом, попытался нанести первый удар, целясь ногой в голову. Роксана легко уклонилась от подобной атаки, плавным движением уйдя вправо. Только этот маневр ждал другой воин, и он ударил под ноги демонессы жесткой подсечкой. Уже давно прошли времена, когда с этой воительницей кто-либо сдерживался – она это влет это просчитывала и тогда того, кто решил дать ей слабину, ждал настоящий тренировочный ад.

Рокс позволила себя уронить, чтобы в следующий миг из лежачего положения закрутиться и, оттолкнувшись руками, выстрелить себя вверх, одновременно с этим продемонстрировав прекрасную растяжку, ударив сразу двоих противников ногами. Парней отбросило на метр, но они были в броне, и сила удара была скомпенсирована их защитой, так что подобный удар только и мог, что откинуть их в сторону, но не дезориентировать.

Пока демонесса была занята двумя противниками, третий напал на нее со спины, начав стремительную связку движений, которая не должна была позволить Роксане остаться без урона. Вот только девушка продолжала, будто издеваясь, оставаться на шаг впереди своих противников и даже не забывала оставлять насмешливые комментарии насчет их действий.

Это не только служило объяснением того где и что они делают неправильно, но и тренировало их сохранять холодным разум, несмотря на все попытки вывести из себя. Уж после язвительных комментариев Роксаны, которая нисколько не стеснялась специально унижать противников, они уже ни на что другое так остро реагировать не будут.

И все же, несмотря на то что Роксана успешно отбивалась от атак троицы, было видно, что те не сдаются и, на мой взгляд, действуют довольно грамотно. Они как минимум заставляли демонессу постоянно перемещаться, чтобы не попасть в их расставленные ловушки и только это уже было определенного рода достижением.

Тренировочный зал был довольно большим, благо под него я выделил отдельный этаж и по мере необходимости он расширялся демонами-шахтерами до нужных размеров. Так вот на поле сражалась не только Роксана.

В другой части против десятерых воинов вышел один-единственный Ланс. Пусть демон был в своей человеческой форме, но при этом был в доспехах, созданных из собственной энергии, и без особых проблем бился против всей группы, демонстрируя, как хорошо защищенная цель, обладая при этом высокой мобильностью, может успешно отражать нападение и большой группы.

Да, пусть у воинов рода не было подобной экипировки, но все же так неплохо показывалось, как они сами могут принимать часть урона на свою броню и каким образом следует действовать против хорошо защищенной цели. И вот по их действиям было видно, что постепенно из этого уже что-то получается. По крайней мере, Лансу приходилось постоянно крутиться на месте, чтобы умудряться блокировать все, что на него навалилось.

Что интересно, но в связке с ним действовал Джинхей Мин. Бывший экзорцист, которого клан отдал в качестве извинений, что, на мой взгляд, было довольно дико, но для них вполне нормально, тоже участвовал в тренировках. Его сложно было приткнуть куда-то еще, так как я, несмотря на все магические договоры, заключенные с ним, не слишком сильно доверял парню.

И все же сложно отрицать, что его магические техники, отличающиеся от того, что применяются в Империи, не были полезны в качестве тренировок. Одни золотые мечи, которые могли, по своей сути, имитировать нападение группы противников с мечами, которых невозможно остановить ударом в тело. Необходимо в первую очередь сосредоточиться именно на клинках, а это было далеко не так просто. Даже ученикам Миямото нелегко давались подобные тренировки, а ведь Джинхей был далеко не лучшим в своем клане.

Правда, остальные экзорцисты не показывали ничего подобного, и остается задаться вопросом: то ли Бей Мин был настолько силен, что они просто не успели ничего подобного продемонстрировать при попытке его захвата, то ли этот парень был настолько уникален. В последнее верилось слабо, так как будь это так, то его так просто бы не отдали мне во служение, но тут только остается гадать об истинных причинах внедрения парня в мой род. В любом случае он даже шпионить на пользу своего клана не может, так как на нем сейчас столько запретов, что даже захоти Джинхей – ничего никому не расскажет.

Ну и, конечно, нельзя оставить без внимания Эриса, который нисколько не заботился своей защитой. Вот он действительно был истинным олицетворением демона или воина-берсерка. Врываясь в ряды своих противников, Эрис не только отвешивал всем тумаков, но и пользовался пламенем, чтобы отбрасывать их в стороны.

Наблюдая за всем этим, было видно, что в каждом случае подход к противнику моим слугам приходилось применять разный, так как тактики против одного демона не помогали в действиях с другим. Слишком разными они были, и это было хорошо.

Такими темпами я начинаю невольно задумываться о том, чтобы и моих людей чаще выпускать против призывов. Если уж оперативники Службы продолжают усердно тренироваться на демонах, то чем мои люди хуже?

– Ну как вам все это, господин? – подошел ко мне сбоку Волков.

На его шее висело мокрое полотенце, которым он только что вытер лоб. Сражения сражениями, но тренажерный зал по соседству с этим помещением бойцы тоже посещали исправно.

– Такое усердие не может не радовать, – улыбнулся я, смотря на разворачивающиеся бои.

– Я даже не мог представить себе, что когда-нибудь увижу что-то подобное, – довольным тоном произнес Слава. – Вы изменили наши жизни.

– Теперь не хочется стать лидером собственного отряда? – хмыкнул я.

– Кажется, что это было так давно, – покачал головой мужчина. – Будто в другой жизни. Сейчас мы уже не тот отряд наемников, который брался практически за любое дело, чтобы заработать деньжат. Сейчас нам всего этого не требуется, да и ценности у большинства изменились. Все благодаря вам, господин.

– Я просто предоставил вам шанс, – пожал я плечами.

– Вы предоставили нам лучший путь, – не совсем согласился со мной Волков. – Путь, которого никто из нас даже представить себе не мог и за подобное действительно стоит бороться. Спасибо, Егор, – тепло улыбнулся Слава.

Глава 15

Слава и известность, конечно, неплохие вещи, но вместе с тем это имеет и обратную сторону медали. К сожалению, с последним приходится разбираться намного чаще, чем наслаждаться первым.

– Как это вообще могло произойти? – спросил я у Славы, который пришел ко мне не с самыми радостными новостями.

– Представленные к ней люди были оглушены, а саму Маркову забрали без лишнего шума, – отчитался глава безопасности рода. Это в какой-то мере была и его промашка, но он старался вести себя профессионально.

– Галина Матвеевна, конечно, сильно помогла с организацией всего производства ткани для брони, но почему похитили именно ее? Она даже не главная в этом процессе, а просто консультант.

– Возможно, как раз из-за последнего Маркова и была выбрана целью, – предположил Волков. – Она не обязана была посещать фабрику каждый день, и ее появления не несли систематического характера, так что никто бы не удивился ее отсутствию на пару дней.

– Если смотреть это под таким углом, – задумчиво отбарабанил я по столу пальцами. – Кто был представлен к ней?

– Новички, которых мы набирали, чтобы закрыть большую часть направлений, – хмуро ответил Слава, склонив голову. – Это моя вина, что я не выделил более опытных людей. Можете наказать меня, господин!

– Здесь нет твоей вины, – успокоил я мужчину. – И уж тем более наказывать тебя я не собираюсь. Наш род еще не настолько силен, чтобы выставлять рядом с каждым мало-мальски значимым человеком охрану, способную противостоять угрозам. Да и то, что их усыпили, а не убили, говорит о том, что противник не хотел лишней крови.

– Либо не хотел привлекать внимание трупами, – покачал головой Слава. – Заснувший человек не привлекает столько внимания, как мертвый.

– Тоже верно, – согласился я с ним. – Где, говоришь, произошло похищение?

– В доме Марковой.

– Тогда поехали, посмотрим, что можно сделать с этим на месте, – встал я, оперевшись о стол.

– Но, господин. Мы можем сделать это и сами…

– Если бы могли, то ты бы уже докладывал о том, что женщину вернули в целости и сохранности, – холодно посмотрел я на мужчину. – А раз этого нет, то пора и мне принять участие в решении этого вопроса.

* * *
Как оказалось, Галина Матвеевна жила в пригороде, в зоне, где находились небольшие дачки. Здесь люди примерно ее возраста жили в свое удовольствие, избегая шумного города и занимаясь собственным хозяйством. Так и домик женщины был не слишком большим, но достаточно симпатичным и аккуратным. За территорией рядом с домом тоже видно, что следили.

Выслушав доклад Волкова о произошедшем, я знал, что двух охранников вырубили прямо в машине выстрелами транквилизаторов, так что они просто ничего не успели сделать. К сожалению, в этом месте не было камер, а сами парни не помнили не только момент нападения, но и как вообще начался их день. Было что-то в составе транквилизаторов, что отбивало память.

Определить, что именно использовали нападавшие, даже Красновой не удалось. Слишком много там было намешано всякого, да и сам состав очень уж активно растворялся в крови, почти не оставляя следов, что не делало задачу по его идентификации проще.

В сам дом проникли, взломав замок, который для опытного специалиста не вызывал никаких проблем. Маркову увели без какого-либо сопротивления. Предположительно тоже чем-то накачали, чтобы она не шумела.

Я зашел в прихожую, через которую должны были проходить похитители и остановился. Этого должно было хватить.

Отчасти было плохо, что здесь не применялась магия – ищейка в таком случае куда лучше возьмет след, ведь демоны в первую очередь ориентируются на энергию в поисках добычи. В мире же, где никто не заботится о сокрытии магических следов, сделать это еще проще.

Вот только никаких заклинаний в доме произведено не было. Ни малейшего возмущения в довольно скудном для этого места фоне. Сразу понятно, что здесь живет не одаренный – маги все же предпочитают селиться в местах, где мировой энергии больше, даже если не осознают это в полной мере. Просто в таких местах создавать магические техники проще, как и восполнять свой резерв. Такое чувствуется на грани ощущений, присущих даже слабым магам.

За подобные случаи я и в Петрограде старался не браться, но тут случай был особый. Галина Матвеевна отчасти была причастна к текущему успеху работы с броней, предложив свои варианты, так что я не мог просто так оставить это дело только на слуг. Да и что обо мне будут потом говорить, если я не могу уберечь своих людей, а Маркова в какой-то мере стала такой, пусть и официально не входила в род Шуваловых даже в рамках слуги.

Печать выстраивалась медленно, потому что я просчитывал варианты и порой убирал лишние элементы и вместо них вписывал новые контуры в конечную структуру.

С появлением новых осколков Знака Власти, печати стали выстраиваться куда быстрее, чем раньше. Будто сама моя энергия из источника стала более пластичной, поддающейся еще более тонким манипуляциям, хотя и до этого мой контроль был на достаточно высоком уровне. Сейчас же, казалось, это перешло на новый уровень.

Интересно так происходит и у демонов или это все из-за того, что я человек, который неожиданным образом смог не только выжить после внедрения осколков Знака Власти, но и использовать его? Что же сотворил мой дед, чтобы добиться подобного результата? Жаль, спросить у него не получится, а ведь я пробовал, когда еще толком не понимал, как работают мои силы. Ведь некоторых духов мне действительно удалось призвать, или как это произошло с Миямото – они сами остались в мире и были готовы к сотрудничеству.

Печать развернулась передо мной на полу и сразу же засветилась ровным синим цветом. На сам призыв никто не отвечал где-то в течение минуты, но вот в помещении стало немного темнее и, казалось, сами тени подтянулись к середине печати, чтобы сформироваться в…

– Белка?! – не удержался я от восклицания.

Ладно еще когда на мой призыв отвечал демон похожий на несносную кошку, но чтобы белка… Это что-то новое.

– Найди людей, что напали тут на моего человека и приведи меня к ним, – пусть и внешний вид демона меня смутил, но я отдал приказ, которому это необычно выглядящая ищейка должна была подчиниться.

Белка пробежалась по дому, на несколько мгновений превратившись в размытую тень, собственно, которой она и была и требовательно посмотрела на дверь. Я знал, что подобное не должно быть преградой для подобного создания, но просто открыл дверь.

Белка тут же ускакала на улицу и уселась на капот машины, на которой ехал я.

– Господин? – удивленно посмотрел на это один из моих воинов.

Похоже, ему до этого не доводилось видеть ничего подобного, и мужчина пребывал в определенном шоке от происходящего. Остальные смотрели на это более спокойно, уже немного привыкнув к тому, что мои демоны могут принимать разные формы.

– Просто следуйте туда, куда укажет… белка, – со вздохом закончил я.

Пусть все и понимали, что это не обычное животное, но смотрелось все, конечно, очень безумно.

Вот так мы двинулись по пути, который указывала теневая белка. Повезло, что похитители женщины тоже передвигались на машине и не надо было выяснять путь, пробираясь через какие-нибудь закоулки.

В итоге мы приехали в практически такой же район, как и тот, где жила Маркова. Просто он был слегка побогаче, а так все те же небольшие домики и неизменные заборы, которые не давали рассмотреть, что происходит внутри. Белка как раз указывала на один из домов и требовала, чтобы перед ней открыли ворота, чтобы продолжить свой путь.

– Что будем делать, господин? – спросил меня один из бойцов.

– Проведем разведку, – кровожадно улыбнулся я. – Роксана, будь так добра.

– Как прикажете, милорд, – поклонилась демонесса, мгновенно растворившись в воздухе.

Все же ее способности в плане иллюзий идеально подходили для подобного.

– Рэми, – обратился я по связи к девушке, которая в данный момент следила за нашей небольшой операцией из дома. – Удалось выяснить, кому принадлежит этот дом?

– Да, – тут же отозвалась она. – Он принадлежит Иванову Георгу Сергеевичу. Вот только здесь есть небольшая неувязка.

– Какого рода?

– Дом был приобретен буквально на прошлой неделе, но по всем налоговым отчетам у Иванова просто не могли быть подобные суммы, а кредиты на покупку он не оформлял.

– Ты и это выяснила? – удивился я.

– Это не совсем законно, но да, – призналась Рэми. – Так что, скорее всего, этот дом использовали только ради похищения, чтобы следы не привели ни к кому из заинтересованных лиц.

– Получается, дом зарегистрирован на простолюдина? – весело ухмыльнулся я.

– Да, – подтвердила девушка. – Так что можете действовать.

– Вперед, – махнул я рукой бойцам, отдавая приказ. – Только брать живыми и жизнь Марковой – главная цель.

Воинам рода больше и не требовалось ничего, кроме моего приказа, чтобы начать действовать. В этом деле даже использовать демонов было ни к чему – все же мы штурмовали ни какую-нибудь крепость, а обычный дом. А вот чтобы женщина не пострадала, вперед была отправлена Роксана, которая еще, помимо прочего, на тактической карте помечала нахождение противников, что облегчало штурм дома.

Почти сразу же стали слышны глухие хлопки выстрелов – оружие использовалось нелетальное и, благодаря этому, мы не перепугаем всех соседей, которые могут начать названивать в экстренные службы, что только помешает нашему делу. Послышались крики и мат, но вот весь шум быстро затихал, стоило только бойцам продвинуться дальше вглубь дома.

Буквально через пять минут после начала штурма мне доложили, что дом полностью оцеплен, и я могу входить.

В первую очередь я убедился, что с Марковой все в порядке. Сама женщина хоть и была в некотором шоке от произошедшего, но была на удивление спокойной и позволила себя без проблем вывести моим людям из дома. Мы лишь успели обменяться парой фраз, где я извинился за подобную ситуацию.

Поговорю я с женщиной более основательно в другой обстановке и после того как она будет чувствовать себя в безопасности. Сейчас же необходимо было выяснить, кто решился на подобные действия против моего рода. А уж заставить говорить я точно смогу любого – есть подобный, пусть и не самый приятный, но опыт.

Пойманные нами похитители не стали долго упираться и вскоре раскрыли все, что знали. К сожалению, знали они не так много, так как были обычными наемниками, которым поручили выбить конкретные сведения и потом передать их нанимателю в письменном виде, положив записи в ячейку на вокзале. Их нанимателя интересовали особенности материала, который использовался в нашей броне.

По идее больше должно интересовать зачарование и применяемый комплекс рун.

Но к Грин сейчас было не подобраться, так как английская ведьма довольно хорошо укрыла свой новый дом заклинаниями. Без ее ведома на территорию, принадлежащую девушке, никто проникнуть не мог и, судя по всему, это уже попробовали провернуть. А ведь сама Элизабет ничего о таком не говорила, впрочем, она и не была обязана.

А что насчет Мстиславского… Он слишком заметная фигура, чтобы попытаться его выкрасть, да и похищение аристократа своего государства это все же довольно серьезное преступление. Тут даже дело не в том, что удастся это сделать или нет, сколько в том, что отец Алексея точно не оставит подобное без внимания и тогда ответ будет жестким. Бельские давно доказали, что с ними лучше не связываться, потому что они отвечают на порядок сильнее, чем задели их.

Меня они не могли достать примерно по тем же причинам, да и я перемещался в последнее время либо с охраной, либо находился на важных приемах. При таком раскладе поймать меня было нереально, да и репутация Темного призывателя тут тоже играла мне на руку, так как наемники просто не знали, что необходимо сделать, чтобы не дать мне возможность применять свою магию. Тут ведь даже ограничители могли не сработать, так как я демонстративно действовал иным способ, чем другие имперские маги.

Вот и выходило, что наемникам необходимо было найти человека, вовлеченного в производство, но которого не хватятся сразу. Лишь в одном они просчитались: к Марковой была приставлена охрана, которая все же успела сообщить о нападении до того, как их вырубили. Только благодаря этому, мы узнали о похищении так рано и смогли быстро среагировать еще до того, как наемники приступили к более основательным методам допроса, чем просто задавать банальные вопросы.

К сожалению, выведать больше подробностей у этих людей не получилось. Они и сами знали слишком мало, но вот то, что у них была ячейка на вокзале, куда необходимо было передать сведения, могло мне помочь с решением этого вопроса.

Со сведениями сфабрикованного допроса был отправлен один из моих слуг. А вот в самих документах находилась хитрая печать, которая активировалась, стоило только документ открыть. И вот после этого я получал четкий маячок в случае, если человека, который заберет бумаги, мои люди потеряют. Так-то эту часть я поручил Роксане, но необходимо было подстраховаться, так как и демонессу могли обмануть, и тогда мы бы потеряли единственную ниточку к зачинщику всего этого.

* * *
– Как интересно, – задумчиво проговорил я, смотря из машины на дом, к которому вела метка. – А как Васильчиковы связаны с доспехами?

– Они поставляют материалы для наших французских конкурентов, – моментально ответила Рэми, будто только и ждала этого вопроса. Девушка сразу стала искать информацию, стоило нам только определиться с адресом. – В основном металлы и часть готовых компонентов.

– Насколько силен этот род?

– Всего трое магов не выше ранга Подмастерья. Этот род не сильно заинтересован в развитии своих магов, предпочитая делать акцент на собственном производстве и добыче металла из шахт. В таком деле сильные маги в принципе не требуются, и поэтому род не хочет тратить деньги на обучение перспективных кадров в этом направлении, – отчиталась девушка. – Стандартная практика для многих родов, которые лишь на бумаге значатся магическими родами и пользуются этим преимуществом, но в реальность у них просто нет достаточно средств, чтобы обеспечить усиление собственного рода в магической стезе. Все же обучение полноценного мага – это довольно дорого.

Говорить о том, что всегда есть выход – я не стал. И так понятно было, что император спонсирует талантливых студентов, позволяя обучаться им бесплатно, пока они хорошо учатся, но, видимо, даже на это возможностей данного рода не хватало.

– Что будет, если я его уничтожу? – задал я следующий вопрос, все еще раздумывая над тем, как поступить с ними.

– Не советую, – медленно ответила Рэми. – Пусть род в масштабах страны и не слишком значительный, но все же его уничтожение может иметь серьезные последствия.

– Да знаю я, – вздохнул я. – Но как бы все было проще, если можно было поступить иначе, не заботясь о последствиях. Что же, – хлопнул я ладонями по коленям. – Тогда придется сделать личный визит роду Васильчиковых.

* * *
Немолодой мужчина сидел в своем рабочем кабинете и внимательно читал принесенные одним из доверенных слуг протоколы допроса. Он хмурился и то и дело поправлял свои очки, хотя для этого не было никаких предпосылок – видимо, нервное.

Сейчас за окном был вечер, так что неудивительно, что в кабинете горело электрическое освещение. Вот только в какой-то момент оно стало мигать, а потом и вовсе погасло.

– Что за чертовщина происходит? – встревоженно произнес мужчина, начав осматриваться по сторонам.

– Мне бы тоже хотелось услышать ответ на этот вопрос, – кровожадно улыбаясь, спросил я, и в следующий миг свет вновь включился в комнате.

Стоило видеть лицо хозяина этого дома и, по сути, патриарха рода, когда он увидел меня. Это стоило всей той подготовки, что мы провели, чтобы я смог проникнуть сюда. Иллюзии Роксаны в этом деле очень помогли, но еще и очень хорошо постаралась Аркур, которая взломала местную сеть и смогла провести нас до этого кабинета, еще когда самого главы рода в нем не было. Дальше уже скрыться под иллюзиями, дать возможность мужчине ознакомиться с приложенными документами, где были написаны, прямо скажем, фантастические вещи, и вот потом этот фокус с освещением, которое так удачно управлялось через общую сеть дома.

И вот теперь Петр Геннадьевич Васильчиков думает, что перед ним человек возник из воздуха, чего, собственно говоря, я и добивался. Можно было бы сделать все проще, но сегодня мне хотелось разыграть подобное представление и, как мне кажется, все сложилось очень удачно. Вон как мужчина побледнел при виде меня, сразу становилось понятно, что он меня узнал.

– Интересное чтиво? – любезно поинтересовался я. – Знаете ли, пришлось потратить много времени, чтобы придумать его. Надеюсь, вам понравилось? Ну что же вы молчите, Петр Геннадьевич.

– Что вы делаете в моем доме?! – страх быстро сменился агрессией, что в принципе было неудивительно. Сейчас мужчина злился как на себя, что испугался какого-то молодого парня, так и на меня, что я посмел его напугать. Классика. – Как вы сюда проникли?!

– Ну, право слово, – хмыкнул я. – Разве такие вопросы стоит задавать дорогому гостю? Разве вы не хотели узнать обо мне чуть побольше? – я сдвинулся чуть вперед и холодно посмотрел в глаза своего собеседника. – Так вот же я. Здесь и сейчас в вашем кабинете. Знаете, – переключился я на осмотр обстановки. – А тут довольно уютно. У какого дизайнера заказывали это все?

– Да вы… вы! – от возмущения стал даже задыхаться Васильчиков.

– Тише-тише, – успокаивающе произнес я, при этом продолжая улыбаться, что изрядно нервировало мужчину. – В вашем возрасте так сильно волноваться не стоит, а то, знаете ли, – щелкнул я пальцами и Петр Геннадьевич невольно вздрогнул. – Всякое может случиться. Мы же этого не хотим?

– Вон из моего дома! – стукнул по столу мужчина, попытавшись сделать грозный вид, но зная, что пусть он и маг, но очень слабый это выглядело смешно. У него просто не было силы выдворить меня из кабинета, даже будь я без поддержки.

– А ведь я хотел договориться, – удручающе покачал я головой, показывая, насколько я расстроен этим. – Но раз вы настаиваете, – оскалился я, и в тот же момент по моему жесту рядом с Васильчиковым появилась Роксана, которая оказалась за его спиной, а ее мечи аккуратно скрестились так, что двинься мужчина чуть вперед, то сам бы себя порезал. – Может, теперь поговорим более предметно? И, конечно же, обсудим размеры компенсаций за нанесенный вами и вашими людьми ущерб.

– Но я ничего не сделал…

– Хорошо, – тяжело вздохнул я, поднявшись со своего места и показательно размяв руки. – Значит, придется действовать по плохому…

Глава 16

И все же глава рода Васильчиковых оказался довольно упрямым человеком. Его даже не сильно устрашила демонстрации клинков Роксаны у собственной шеи. Но вот стоило мне только призвать самую обычную суккубу, как вся защита мужчины спала. Он просто не смог противиться обольстительной демонессе, ради которой мгновенно стал готовым на все.

Подобным я старался не злоупотреблять, так как у этого есть определенные риски и о них лучше не вспоминать, но все же в данной ситуации это было наиболее быстрое решение. Да и самому мужчине все же будет стыдно признаться, что он разболтал все секреты как рода, так и своих партнеров по бизнесу из-за того, что, грубо говоря, повелся на сиськи. Все-таки и возраст не тот, да и статус предписывает иное поведение.

Так что я узнал все подробности, в правдивости которых не приходилось сомневаться. В тот момент Васильчиков просто не мог врать.

Из всего, что удалось узнать, выходило, что пусть род был не самым захудалым, но все же их богатство и влияние зависело от группы французских родов, которые совместно занимались производством брони, как для магов, так и простых людей. Вообще, военная сфера всегда была лакомым кусочком для любого рода, так что им, естественно, не понравилось наше появление на рынке.

Производство доспехов Российской Империей, причем такого качеств, ломало уже сложившиеся соотношения, а так как воздействовать на правителя государства они просто не могли, то решили для начала выяснить секреты производства. В свои дальнейшие планы мужчину они не посвящали, так как на их фоне был мелким подрядчиком, которого, в случае чего, можно было и заменить. Да, так бы они понесли определенные издержки, но ничего критичного.

Догадаться же о дальнейших планах этих людей было несложно. Сначала выяснить наши секреты производства, потом воспроизвести их у себя, а дальше либо начать выпускать собственную продукцию, но более лучшего качества, чтобы у нас не было и шансов зайти на рынок, либо устранить нас. Для последнего даже не надо было что-то делать с родами, которые участвовали в этом проекте – достаточно было избавиться от ключевых фигур, без которых само производство доспехов встало бы.

Вот только французы ошиблись со своей оценкой, и все ключевые фигуры было им просто не достать. Обычных людей, которые были заняты производством, можно было легко заменить, но, например, тот же Ульрих вообще не покидает своей кузницы, а Грин теперь из ее дома вообще без потерь не достать. Так что любая попытка устранения дорого бы встала любому нашему конкуренту.

Ну и, естественно, только этим я не ограничился и выбил из патриарха рода Васильчиковых признания в своих действиях против моего рода и в качестве компенсации получил два не очень больших металлургических завода и две средние шахты, что разом закрывало вопрос поставки материалов для Ульриха.

Подобное было возможно только из-за того, что этот род мало кого интересовал, а с учетом того, что они по большей части работали на иностранных агентов, то мне никто и слова не скажет против. Я был вправе, если бы позволил развить конфликт и уничтожить этот род. Да, меня бы за это могли оштрафовать или еще как-нибудь наказать, но полученные в результате этих действий трофеи отобрать уже не могли. Подобные действия лежали в основе становления Российской Империи, и даже правящий род не мог отобрать у любого другого рода то, что было им завоевано как в ответных действиях, так и по праву силы. Да, бесспорно, потом бы пришлось идти на ряд уступок, чтобы все это сохранить, но если не вдаваться в такие подробности, то дело обстояло именно так.

Все бюрократические проволочки я сбросил на Засекина, а в это время Аркур проверит всю подноготную новых производств и вместе со своими аналитиками даст расклады по тому, как это мы можем использовать. Все же получить большой кусок «пирога» – это не то же самое, что его переварить. К этому надо подходить планомерно и внедрять новые возможности во все остальные цепочки, где вообще это можно использовать. И все же получить собственный металл позволяло роду очень сильно экономить на ресурсах, производя их в первую очередь для собственных целей.

* * *
Как я и рассчитывал – ни в эту неделю, ни в следующую никто с претензиями насчет того, что я отобрал часть бизнеса другого рода ко мне не пришел. Да и я бы удивился, если бы вообще такое произошло. Все же я с них мог потребовать намного больше из-за того, что род Васильчиковых посмел похитить моего человека, и не вмешайся я, женщина вполне могла пострадать. С другой стороны, после добровольно подписанного магического договора этот род просто не мог ничего мне предъявить, иначе бы они потеряли намного больше, чем сделав вид, что все произошло, как и было запланировано. Да, им теперь придется тяжело и придется искать новые источники финансирования своей деятельности, но все же Васильчиковы остаются аристократическим родом, а значит, возможности для роста у них еще есть. Ну а пока во главе находится Петр Геннадьевич и его ближайшие родственники, мне и моему роду точно не надо ничего опасаться.

В любом случае всю эту деятельность я перекинул на своих слуг, которые в этом вопросе разбираются куда лучше меня. Я бы, конечно, при возможности хотел бы контролировать все происходящие процессы, но также я понимал, что слишком мало имел знаний в этом и проще дать просто людям работать, чем лезть в это со своим видением ситуации.

Тем более, сейчас все ближе становилось открытие тренировочной арены, которая позволит мне еще сильнее укрепить силу рода. Постепенно же можно будет перевести ее на смешанный режим, когда выходить для тренировки можно будет не только против демонов, которые только и рады сразиться, чтобы получить за это дополнительную порцию энергии, но и наемников, которые позволят клиентам испытать свои возможности против других людей. Все же как показывает практика, даже с моими учениками сражаться против монстра и человека у многих выходит по-разному.

Да, для многих это все будет только развлечением, когда уровень опасности ограничен уровнем сложности тренировочной арены, но для части клиентов это будет возможность для оттачивания своих навыков. Все это позволит не только заработать моему роду, но и Империи подготовить более сильных магов. Пусть это несколько запоздало перед возможной катастрофой, которая может произойти летом, но все же лучше, чем ничего.

С какой-то стороны, возможно, я все делаю только для благополучия себя и рода, но и получить репутационные бонусы, благодаря подобным проектам, тоже было неплохо. Причем этим в какой-то мере я возвращал долг императору за то, что его род поддержал меня и позволил мне возродить род матери. На таких вещах и должны строиться взаимоотношения между магами, а не вот это все, что происходит сейчас.

– Ты уверен, что сможешь обеспечить все условия, чтобы нас потом не засудили за смертельные случаи?

Сергей вошел ко мне в кабинет и со слегка обеспокоенным видом принялся задавать вопросы. Все же ему было поручено привлечь к арене внимание среди аристократов и простолюдинов, и брат переживал за то, чтобы все получилось хорошо. Ведь случись какой-нибудь несчастный случай – это в какой-то мере отразится и на его делах, а парень не хотел терять наработанную им репутацию организатора интересных представлений для аристократов.

– Не беспокойся, – успокаивающе произнес я. – Все уже не раз мной проверено и все печати продуманы. Да и на опасных аренах каждый участник обязан подписать договор об отказе от претензий. Пусть рядом всегда будет группа целителей, которая сможет вытащить даже в сложных случаях, но если клиент сам добровольно зашел на арену с повышенным уровнем сложности, то он должен понимать, чем для него это может закончиться. Все честно.

– Да, но в случае смертей нам не избавить от разбирательств, а это может привести к временному закрытию всего здания…

– Не волнуйся, – улыбнулся я, глядя на брата, который постукивал по подлокотнику кресла, погруженный больше в собственные мысли, чем в наш разговор. Впрочем, я его прекрасно понимал – все же рождение ребенка сильно повлияло на его жизнь и внесло свои коррективы. В его случае это вылилось в гиперответственность за все те дела, что он брался. Эльза говорила, что этот период надо просто переждать и все придет в норму, а так она уже работает как с ним, так и его женой. – В случае проблем Засекин лично займется улаживанием всех вопросов. Закрыть нашу арену мы не можем позволить. Не в ближайшие месяцы. Да и что-то подсказывает, что если бы мы даже не подготовились к подобному, нас все равно бы не закрыли.

– Тебе что-то известно? – заинтересовано посмотрел на меня Сергей.

– К сожалению, это пока то, что я не могу озвучить, – развел я руками.

– Понимаю, – кивнул бывший Воронов, не став спорить. – У главы рода просто обязаны быть свои секреты и дела, в которые других членов рода не посвящают.

– Удивил, – хмыкнул я. – Думал, начнешь расспрашивать.

– И увеличить величину своей головной боли? – улыбнулся Сергей. – Ну уж нет. Зная тебя, сразу после «признания» ты мне что-нибудь уже поручил бы. А это означает, что у меня останется еще меньше свободного времени. Так что точно нет – свои тайны, пожалуйста, оставь при себе. Мне и своих забот хватает, в том числе из-за твоих поручений.

– Ты сам знал, что просто не будет, – пожал я плечами. – Как, кстати, наши бывшие родственники? Не пытались с тобой связаться и поздравить с рождением сына?

– Удивительно, но нет, – покачал головой брат. – Род будто забыл о моем существовании.

– Подозрительно все это, – нахмурился я.

– Ну, пока они нас не трогают и пусть их, – легкомысленно махнул рукой Сергей. – Еще не хватало с ними разбираться, когда и так различных проблем хватает.

– Хватит жаловаться на жизнь, – хмыкнул я. – Если я тебя успокоил, то лучше бы пошел и дальше все подготавливать к открытию. Как там, кстати, сотрудники Службы? Не жалуются?

– Они-то, – хохотнул брат. – Да их оперативники каждое утро на пару часов приходят в открытые арены как по расписанию. Им только не хватает зоны отдыха, чтобы зависнуть у нас надолго.

– Зоны отдыха? – задумчиво проговорил я. – А знаешь… хорошая идея. Вот ты ее и организуй.

– Егор! – возмущенно посмотрел на меня парень.

– Сергей! – недоуменно посмотрел я на него. – Ты же сам озвучил это, так что давай и организуй решение проблемы.

– Если бы я только знал, что мой собственный брат будет таким… – покачал головой брат.

– Ты все еще тут? – спросил я его, перебивая.

– Понял-понял, ухожу, – сдаваясь, поднял руки Сергей и действительно покинул кабинет.

Мне же предстояло закончить расшифровку последних страниц одного из томов Соломона и можно будет сказать, что я изучил две его книги из целого цикла, созданного великим магом прошлого. А ведь надо бы съездить в Академию, а то из-за последних навалившихся дел я довольно редко изучал вторую книгу и почти не приступал к третьей.

Работы, как всегда, было много.

* * *
И все же, несмотря на количество работы, театральное представление, на котором я был недавно, настолько мне понравилось, что стоило мне услышать, что в столице будет что-то похожее, как я сразу освободил свой график и пригласил с собой жен и Сергея с супругой. Об их сыне позаботятся и слуги какое-то время, а для нашего рода это будет неплохим вариантом выйти всем в свет и показать себя.

– А я думал, что ты не любишь подобные собрания людей, – с едва заметной усмешкой произнес Сергей.

– И все же я не настолько далек от культурного времяпрепровождения, – ответил я на это.

Не говорить же, право слово, о том, что мне подобное настолько понравилось, что я даже готов был смириться с тем, что после неизбежно последуют разговоры с другими аристократами. Впрочем, я не был заинтересован сегодня в каких-то конкретных разговорах, так что мы могли покинуть это место, выдержав лишь минимально положенное время, чтобы не прослыть уж совсем бунтарями, идущими против правил приличия.

Ну что можно было в целом сказать о подобном? В столице представление оказалось еще более интересным и красочным. Не то чтобы на первом представлении старались хуже, просто тут привлекли гораздо больше людей, так как и готовой прийти на представление публики было больше, и вкусы у них были более требовательные. Так что тот, кто руководил всем этим процессом, явно постарался на славу. Неудивительно, что к концу выступления зал аплодировал стоя – работа была проделана колоссальная, и явных ошибок видно не было, ты полностью погружался в показываемую историю и не мог оторваться от нее до самого конца.

– А почему мы раньше не ходили в театр? – спросила Лена, до сих пор пребывающая в восторге от увиденного.

– Эмм… – замялся я. – Да все как-то времени не было. Сама понимаешь, что поставить род на ноги заняло достаточно много усилий.

– Да и подобные выступления все же проводят нечасто, – поддержала меня Арина, понимающе улыбнувшись. Она лучше других знала меня и, похоже, догадалась об истинной причине моего желания прийти сюда. Впрочем, это больше соответствовало образу аристократа, чем то, что я делал до этого, и моя жена явно была довольна, что я проникся некоторыми особенностями своего положения. – Да и билеты, причем на такие хорошие места, довольно дорогие. Все же здесь выступают маги для магов и цена всего этого соответствующая.

– Вот оно что, – задумчиво проронила Лена.

– Мне тоже все понравилось, – высказалась Ольга, прижимая к своему мужу.

Вот уж у кого была идиллия. Оба молодых родителя были не только рады тому, что оказались на подобном представлении, но и тому, что за долгое время могли побыть вдвоем. Все же я нагружал брата довольно большим количеством работы, что у него оставалось мало свободного времени, а его жена была занята ребенком. Так что подобное предложение: присоединиться к нам – было для них возможностью передохнуть.

Все это напоминало мне о том, что пусть мне всегда и жалко потраченного не на работу времени, но отдых тоже необходим. Без этого можно упереться в решение задачи и не видеть более простых решений просто из-за того, что мозг слишком сконцентрировался на цели, и не видит других путей.

Дальше, разумеется, последовали разговоры с другими аристократами, но как я и говорил, в этом деле главное – выдержать определенное время, а уже дальше можно ехать домой.

И все же мне не удалось избежать разговоров про изготовляемые нами доспехи.

– Князь, а вы не боитесь конкуренции с уже зарекомендовавшими себя на рынке фирмами? – задал, как ему казалось, каверзный вопрос мой очередной собеседник.

Его род не был каким-то значительным, так что я даже не пытался запомнить, как его зовут, да и в разговоре можно было обойтись без этого. В какой-то мере мой статус был выше многих собравшихся здесь, так что я мог позволить себе подобную вольность. Ну а в случае чего, меня подстрахует Арина, которая уж точно помнит, как и кого здесь зовут.

– А разве должен? – хмыкнул я, отпивая из бокала.

Пусть мы и были в театре, но бальный зал, который выделили для аристократов был обеспечен всем необходимым, чтобы маги, собравшиеся здесь, не заскучали. В том числе хватало закусок и вина – оттого и стоимость билетов была довольно приличной, ведь нас, по сути, развлекали и кормили за наши же деньги. По мне, довольно хитрое решение, на которое все ведутся, так как магические театральные постановки стоили того.

– Другие производители уже существуют не одно десятилетие и их продукция была проверена в различных обстановках и уже избавилась от всех «детских болезней», – продолжить говорить этот аристократ. – У вас же совершенно новые модели…

– Которые, тем не менее закупил правящий род, чтобы обновить обмундирование своих гвардейцев, – перебил я его, вновь сделав глоток.

Надо было видеть лицо моего собеседника, который пребывал в определенном шоке от этого заявления. Мы не то, чтобы сильно распространялись об этом – по сути, просто не успели сделать соответствующую рекламную кампанию, но все заинтересованные лица уже были в курсе этих событий. Вот только, похоже, разговаривающий со мной парень действительно был из настолько незначительного рода, что они не были в курсе таких нюансов.

– В скором времени мы сможем запустить производство для всех желающих, – продолжил я, так как маг не торопился продолжить разговор. – Но, помимо прочего, у нас готовится гражданская линейка скрытно носимой брони более легкого типа. Так что не переживайте – у нашей фирмы точно все будет хорошо.

Отсалютовав бокалом, я отошел от своего собеседника. А ведь подобные разговоры за этот вечер возникали еще не раз, и реакция была примерно одной и той же – никто не верил в наш успех.

Ну что же…

Глава 17

Заказ от императора, можно сказать, к этому времени был по большей части выполнен. Тут больше дело не в том, что было заказано определенное количество доспехов для гвардии, сколько в том, что им необходимо было провести тесты ее эффективности в реальных столкновениях и после этого высказать дополнительные пожелания.

Все же в какой-то мере гвардия любого рода – это небольшая армия, а если это касается правящего рода с их возможностями и ресурсами, то размер гвардии был довольно значительный. В том числе хватало подразделений, которые действовали не только на территории империи, но и за ее пределами.

Так что им требовался довольно широкий выбор моделей, чтобы закрыть все возможные ситуации. Раньше этого сделать они не могли, так как остальные фирмы, занимающиеся производством брони для магов, изготавливали только определенные линейки с их плюсами и минусами, с которыми приходилось неизбежно мириться. Здесь же… мы просто не могли отказать императору в его пожелании сделать броню более универсальной и адаптирующейся к разным условиям. Это все требовало дополнительных расчетов и унификации всех частей производств, но, благодаря этому, теперь можно было чуть ли не компоновать броню из разных элементов, чтобы получить разные результаты, настраивая все под конкретные условия.

Возможно, когда-то мы все это разовьем еще до более универсального уровня, но на данный момент это отражалось только на этапе производства. Впрочем, и это было довольно гибко по сравнению с тем, что делали наши конкуренты.

Исходя из всего этого неудивительно, что нашей деятельностью заинтересовались. Пусть французы были первыми, но теперь все участники нашего производства были готовы к подобным ситуациям, и ко всем ключевым лицам была приставлена дополнительная охрана.

И буквально перед самым завершением заказа для императора мы наконец-то определились с названием новой фирмы. До Турнира это делать было бессмысленно, так как было непонятно, как вообще возможные покупатели отреагируют на нашу задумку, а потом как-то было не до этого, потому что требовалось выполнить большой заказ, который бы и определил дальнейшую судьбу этой задумки. В итоге сошлись, что фирма будет называться «МБШ» по первым буквам наших фамилий. Тасовали мы их различными комбинациями, но в итоге понравилась больше всего именно такая. Грин мы включать в это не стали, так как английская ведьма, по сути, работала на меня, и ее вклад в работу причисляли моему роду, да и название бы пришлось придумывать другое, так как уж слишком много согласных было бы в одном месте.

Так что, можно сказать, с закрытием заказа от правящего рода наша фирма стала существовать официально, и теперь можно было подготовиться к сторонним заказам. Еще немаловажным моментом было то, что к этому моменту мы закрыли собственные потребности в доспехах – теперь гвардии наших родов были полностью укомплектованы в броню, в которую каждый род привнес что-то свое.

Для своих людей я выбрал сочетание цветов, взявшихся из герба рода. Недаром у нас был изображен демонический конь. Так что черные доспехи с красными элементами смотрелись просто замечательно. А уж если бойцы рода надевали шлемы, которые были выполнены в стиле демонических ликов, то впечатление было еще более мощным.

Остальные выбрали не столь характерные образы, но, с одной стороны, мне очень уж понравился подобный дизайн, предложенный одним из креативщиков Ильи, с другой же, я все-таки Темный призыватель, и пусть остальные думают, что в бойцах у меня находятся не обычные люди, а демоны. Все же последнее производит куда большее впечатление.

В общем, с момента, когда появилось название фирмы, и пошли официальные заказы от клиентов. На данный момент нами было разработано около десятка моделей под различные запросы и с разным уровнем стоимости. Больший упор, разумеется, был сделан на легких и средних комплектах, все равно тяжелые в полной мере в городе запрещено использовать, и они требуются куда реже.

Маг – сам по себе машина для убийства и доспех является лишь дополнительной защитой, которая может спасти, когда у мага уже нет сил на обеспечение собственной защиты. Последнее, разумеется, допускать мало кто хочет.

Именно из-за последнего среди магов старого поколения было определенное пренебрежение подобной защитой, но вот все молодое поколение просто не могло себя представить без нее. Тут дело и в проведении Турнира, где все участники были в комплектах брони и в том, что смотрелась она довольно стильно и сразу показывала, что перед тобой боевой маг.

Ну и немаловажным в этом была цена подобных комплектов – это было сравни дорогому аксессуару, который тебе вроде бы не сильно и нужен, но показывает всем, кто в теме, что ты подобное можешь себе позволить. Последнее для меня было несколько диким, но, как оказалось, именно последнее больше всего работало при выборе доспехов.

Вот из-за всего этого над дизайном доспехов работали очень тщательно, перебрав больше сотни различных вариантов. Наша линейка должна была выделяться на фоне остальных конкурентов и при этом сохранять свой функционал в полной мере. Все же мы производим боевую броню, а не вечерние костюмы. Впрочем, в этих процессах оказалось много общего и с этим приходилось считаться.

Так что все благополучно было поставлено на поток и теперь лишь формировались первые заказы, которые мы могли выполнить. Раньше это было лишь прощупывание почвы, но сейчас клиенты приходили с большим пониманием того, чего они хотят и чего ожидают получить по итогу. Жаль только, что такие крупные заказы, как от императора, мы пока не получали, но справедливости ради стоит учитывать, что многим требуется проверить броню в деле, чтобы понять, насколько она лучше или хуже аналогов.

Примерно к этому же времени была готова «Арена». Да, с названиями у меня была определенно беда, но ведь назвать бар «Баром» было воспринято всеми вполне нормально, так что я не видел и тут особой проблемы в том, чтобы назвать место, где предстоит сражаться людям против демонов, просто «Ареной».

Все строительные и дизайнерские работы были завершены точно по срокам. Сэм же занялся технической частью, обеспечив со своей командой все средства наблюдения и возможность вести тотализатор. В последнем больше участвовал, разумеется, мой брат, но в целом ребята постарались сделать, чтобы все создавало нужный эффект.

Ну а насчет мер безопасности можно было не переживать. Сотрудники Службы были так любезны, что не один десяток раз протестировали все помещения. Более того, один раз по самым сложным аренам прошлись гвардейцы императора.

И вот тут было видно разницу в работе между ними и моими людьми. Да, я старался сделать из них серьезную силу, используя все свои возможности, но пока мериться силами с потомственными воинами рода они не могли. Правда, у императора и гвардия была элитного уровня, ну а противостоять они не могли при прочих равных условиях, что несколько успокаивало меня и мирило с текущим результатом.

Да и не собираюсь я противостоять правящему роду, который, наоборот, помогает мне и негласно поддерживает во многих начинаниях. Это вообще самоубийственные мысли, так как Видящие заранее узнают обо всех планах и разрушат их еще в самом их начинании. Еще ни один заговор не прожил долго после образования Империи и после того, как Романовы заняли трон. Именно с ними у нашего государства начался период процветания, который только укрепился после возвращения в наш мир магии.

– Волнительный день, – нервно улыбаясь, произнес Сергей, наблюдая за тем, как заканчиваются последние приготовления.

Мы прибыли на арену заранее, чтобы у меня была возможность проверить все печати и все предохранители. Необходимо было навестить каждого призванного демона и убедиться, что все хорошо. Пусть большинство из них были полуразумными, но все же с ними с помощью печати вполне можно было общаться на уровне понимания того, что их беспокоит, и чего бы им хотелось.

В целом же все призванные мной существа были более чем довольны тем, что происходило. Они за каждый бой получили довольно большую порцию магической энергии. Ведь не зря я установил в этом месте столько уловителей магии, которые притягивали к себе все остаточные следы от техник, что применяли здесь во время сражения.

Я просто не мог позволить, чтобы такое большое количество дармовой энергии просто растворялось в общем фоне. Раз уж маги решили сюда прийти, чтобы потренироваться на живых существах, то плата должна быть не только в деньгах.

По сути, каждый маг, который выходил на арену, даже на самых легких уровнях питал мои конструкции дополнительной энергии, позволяя мне экономить на накопителях, которые и так были установлены здесь с расчетом стодневной бесперебойной работы. Запас был взят большой, так как рисковать мне совсем не хотелось.

Да и для пущей безопасности в моих печатях было предусмотрен вызов новых демонов взамен тех, что уже давно не умирали. Все же для полноценного боя им требовалось куда больше энергии, а это дополнительный риск того, что в итоге демон сможет каким-то образом вырваться из ловушки. Подобное решение я нашел в одной из новых книг Соломона и не видел смысла его не использовать. Тем более, все тесты показали, что это вполне себе рабочее решение.

– В любом случае все, что можно было сделать для подготовки к этому дню – сделано, – я подошел к брату и предложил ему бокал с коньяком, чтобы немного успокоить нервы.

Сама «Арена» была исполнена в рамках, можно сказать, тюремного здания. Строгие линии и формы, ничего не открыто наблюдению сверху. Все бои проходят в толще земли и лишь некоторые на поверхности, где организовано что-то вроде стадиона. Все же я планировал проводить тут и показательные бои против демонов, а для подобного необходимо обеспечить возможность публики наблюдать за происходящим.

Организуя все это, я мог только радоваться тому, что достаточно было выкупить землю, потому как вопросы того, что будет на ней находиться, тебя почти не касаются. Главное – все заверить в имперской Канцелярии и тогда к тебе просто нагрянет проверка, которая либо подтвердит все, что ты заявил в документах, либо заставит все переделать.

Но как я и говорил, с этим у меня не было проблем. Да и в который раз я радовался тому, что пусть и существовали ограничения на высоту постройки зданий на землях, которые тебе принадлежат, но в недра земли можно было погружаться чуть ли не бесконечно. Разумеется, настолько глубоко я бы не стал зарываться, но этажей шесть-семь с помощью демонов-шахтеров выкопано было. Они же произвели черновую обработку и укрепление всех поверхностей, так что подрядчикам лишь оставалось привести все в цивильный вид и провести все необходимые коммуникации.

Да, работы было много, но Рогов, кажется, согнал на эту стройку все свои свободные на данный момент бригады. При стоимости строительства это было неудивительно. Где еще за столь короткий срок можно стать настолько богаче?

Благо, по всем прогнозам Аркур, все вложения окупятся меньше, чем за полгода, да и выплата за изготовления доспехов покрыла большую часть затрат.

– И как ты при всем этом любишь пить дорогую выпивку? – спросил Сергей, довольно улыбаясь.

– А кто сказал, что я ее люблю? – спросил я, делая глоток.

– Не понял, – мотнул головой брат и непонимающе посмотрел на меня.

– Все просто, – хмыкнул я, отставив стакан в сторону. В данный момент мы находились в одном из служебных помещений, предназначенных для хозяев, и стояли возле большого монитора, показывающего, что происходит на входе. В любой момент его можно было разбить на сектора и наблюдать практически за каждым уголком «Арены». – Без умения пить в определенные группы людей просто не попасть. Они не поймут твою приверженность трезвому образу жизни. Вот и пришлось учиться делать это правильно, а если уж пить, то что-то стоящее. Так я постепенно понял, почему некоторые так любят именно дорогие букеты, есть в них что-то особенное.

– В последнее время от тебя слышишь все больше нового, – покачал головой Сергей.

– Просто в последнее время меня что-то пробило на подобную тему, – улыбнулся я. – Смотри, все начинается.

К этому моменту на экранах появилась демонстрация того, как поток людей входит через главный вход и дальше персонал подсказывает им, что тут необходимо делать. Пока это просто любопытствующие, но скоро подтянутся бойцы рода, которые будут играть роль заинтересованных, чтобы провести демонстрации процесса сражения. Боюсь, что без этого мало кто согласится на подобный экстрим. Наглядный же пример позволит многим отринуть страх, да и интерес проявится больше.

В любом случае за вход тоже берется плата, так что даже простые зрители принесут мне небольшую сумму. В дальнейшем можно будет подумать над чем-то вроде мерча, который можно будет продавать внутри, чтобы увеличить выгоду от всего предприятия.

В целом как мы и рассчитывали, лишь немногие решились выйти против демонов, да и то не против сильных, а тех, что легко победить и кому-то в ранге Ученик, если, конечно, уметь применять свои силы правильно. И все же пусть решились лишь единицы, но их бои привлекли живое внимание и участие. Это, в свою очередь, дало толчок сомневающимся и постепенно арены стали заполняться людьми. А уж когда пришли воины рода, дело и вовсе пошло веселее.

Как я и рассчитывал, людям неважно было: одаренные это или нет – всем просто не хватало зрелищ. Турнир, проводимый в Академии Магии, бесспорно, привлекал внимание, но он проводился раз в год. Здесь же можно было наблюдать за подобным не раз в год – только знай, продлевай себе часовой пропуск, да и то, почасовую оплату пришлось ввести из-за опасения, что некоторые тут могут и вовсе прописаться, не вылезая с территории «Арены» до самого вечера.

– Вот теперь можно и выдохнуть, – удовлетворенный увиденным, отошел от экрана Сергей. – А то я уже опасался.

– Все это делалось ради рода и нашего будущего, – произнес я. – Так что лучше сделать максимум из возможного, чтобы потом просто получать результат без таких усилий. Да и, вообще, ты разве сомневался, что у нас получится? – слегка насмешливо спросил я.

– Знаешь… – хмыкнул Сергей. – После знакомства с тобой я почти всегда уверен, что какой бы безумной ни была авантюра, в которой ты участвуешь, но в итоге она все равно выгорит, и ты получишь с этого максимум результатов.

– Просто тщательная подготовка и просчитывание рисков, – пожал я плечами. – Но твою мысль я понял. В любом случае теперь главное – на протяжение недели, а лучше – месяца, за всем проследить, а там уже ответственные люди займутся всеми организационными моментами.

– Я даже боюсь представить, что ты мне поручишь следующим?

– Тебе мало работы?

– Нет-нет, вполне хватает, – тут же спохватился брат, поняв, что разговор ушел куда-то не туда.

– А знаешь что… – задумчиво проговорил я, с весельем наблюдая, как при этом кривится Сергей, – организуй-ка рекламу сети наших баров.

– А что про них разве мало знают? – ворчливо отозвался он.

– Но ведь и рекламы как таковой пока не было, а в новых филиалах она тем более не помешает.

– Я тебя понял, – поспешил произнести Сергей и почти сразу он покинул комнату.

– Вот и хорошо, – кивнул я, смотря на дверь. – Таких деятельных людей лучше постоянно чем-то занимать, а то натворят потом дел.

Я перевел взгляд на экран, где демонстрировались сразу четыре боя моих людей. И все же они сильно выросли с момента принятия в род. Да, все было сделано не зря, и теперь я могу видеть результат этих усилий.

Глава 18

Конец весны ознаменовался не только, по сути, открытием двух организаций, в которых наш род принимал активное участие, но и экзаменами моих учеников. После этой весны им останется всего лишь год, чтобы получить дипломы, так что проваливаться на текущих экзаменах им было никак нельзя.

Вот только в их успехе я не сильно-то и сомневался. Все же они были умными ребятами, и даже вечно спящий Бартенев умудрялся заниматься учебой на таком уровне, чтобы входить в первую десятку по успеваемости, в чем он обгонял своего друга Владимира. На несколько позиций, но все же.

Кстати, эта четверка тоже оказала свою помощь в привлечении внимания к «Арене». Они не просто пришли на нее в своих личных доспехах, а еще и привели с собой однокурсников и просто любопытствующих, которые увязались за ними. Не знаю, в какой момент это произошло, но завязался спор, кто выступит лучше и за какое время, и в итоге это превратилось в какой-то марафон по уничтожению демонов. Все же ученики Академии – дети аристократических родов, и у них водятся деньги, которые они могут потратить. Главная проблема в том, что к третьему-четвертому курсу, а может и раньше, в зависимости от толщины кошелька, все развлечения уже опробованы ни по одному разу и ничего нового не находится, а тут такая возможность. Да и многим хотелось показать себя, как сильных магов – а где это еще лучше сделать, как не в битве с монстрами.

Разумеется, к тем аренам, где они участвовали, были отправлены дополнительные силы, как из воинов рода, так и из целителей Арины, но их вмешательство почти не потребовалось. Все травмы были не особо серьезными и к целителям, скорее всего, никто бы не стал обращаться, а устраивать здесь драки из-за проигрыша тоже никто не планировал. Тем более, прозвучал явный намек на то, что всегда можно прийти сюда потренироваться и добиться лучшего результата. Наверное, не стоит удивляться, что сказавшим это была Нарышкина. Устроить вызов даже на пустом месте она любила. Вот уж у кого стихия не соответствовала характеру, обычно водные маги куда более уравновешенные и спокойные личности.

Так что весна у нашего рода вышла на удивление продуктивной. Были, конечно, проблемы, связанные с конкурентами по другим, более мелким направлениям, но там либо работали люди Волкова, либо подключались специалисты Засекина.

И я даже не знаю, что для наших противников было хуже. С воинами рода еще кое-как понятно как бороться, но вот юристы – это напасть, с которой так просто не справишься. Хуже того, с последними можно потерять часть того, что принадлежит тебе.

Все же хорошо, когда аналитический отдел рода состоит из порядка сотни человек и есть специалисты по взлому, чтобы найти всю необходимую для анализа информацию. Имея подобные данные, можно вполне успешно сражаться, не применяя сил и не теряя своих людей.

Так что все шло удивительно спокойно, что не могло не радовать. И тем нервнее становилось время ожидания летнего солнцестояния, когда, по словам Дадиана, должно было произойти что-то серьезное, связанное с демонами.

Сейчас я как раз направлялся в лабораторию, где держали этого полукровку, чтобы в очередной раз поговорить с ним и получить для аналитиков Службы новую порцию информации по этому непонятному человеку.

– Как твои успехи, Павел? – постучав о косяк двери, спросил я.

– О, князь, я и не заметил, что вы пришли, – улыбнулся мне Дадиан, будто мы с ним были хорошими знакомыми. – А успехи… успехи определенно есть.

– Интересно было бы услышать подробности, – произнес я, подходя ближе к одному из рабочих столов парня.

Сейчас Дадиан колдовал над какими-то жидкостями, которые перегонял из одной колбы в другую, с помощью алхимических агрегатов. Тут было столько различных трубочек и жидкостей, которые перемешивались в различных пропорциях, нагревались, проходили через центрифугу, что у меня просто начинала кружиться голова в попытках разобраться в этой головоломке. Впрочем, самому Павлу это все не доставляло неудобств, так как он четко фиксировал нужные ему состояния исследуемых составов и оперативно вносил в них изменения прямо тут. И судя по его виду, все шло как надо, так как полукровка улыбался и чуть ли не напевал себе песенку под нос.

– Я уже передал сотрудникам Службы улучшенные тесты на определение крови демона в организме человека, – похвастался он. – Вы знали, что недавно в Европе появился новый наркотик, который временно увеличивал силы магов и добавлял физических сил и бодрости обычным людям? Как оказалось, мой состав реагирует на людей, принимающих его.

– Получается, наши ближайшие соседи получили откуда-то кровь демона и используют ее в основе наркотика? – несколько ошарашенный такой новостью спросил я. – Это же надо было до подобного додуматься!

– Ну а почему нет? – равнодушно пожал плечами Павел. – Давно уже было понятно, что кровь демонов усиливает магов. Мой род – наглядный тому пример, но ведь можно подобия этого достичь и без многовековых экспериментов в попытке вывести жизнеспособную особь.

– Ты так говоришь о себе, как будто ты и не человек, – покачал я головой.

– А разве мне дали выбор! – неожиданно стукнул по столу рукой Дадиан и бросил на меня взгляд, заполненных чернотой глаз. – Таких людей не бывает. И из-за того, что я появился на свет таким, я ненавижу своих родственников.

– Но как же разговоры про силу? – заинтересовано спросил я, чувствуя, что сейчас может получиться узнать больше подробностей, о которых мой собеседник раньше не говорил.

– А зачем эта сила тому, кто ее никогда не хотел и не намеревался использовать? – тихо рассмеялся Павел. – Пусть, благодаря этому, я и стал сильнее, но меня всегда больше привлекали исследования, чем магическая мощь. Да и толку от всего этого, если ты даже общаться толком с людьми не можешь? Все твои сверстники не воспринимают тебя всерьез, потому что ты слишком молодо выглядишь, а те, кто по этому признаку подходят тебе, для общения слишком скучны. Вот и получается, что я и не там, – поднял он левую руку, а затем правую, – и не там. Где-то посередине, не входя ни в одну из групп.

– Разве общение столь уж необходимо? – хмыкнул я.

– Вы правы, князь, – кивнул Павел. – Общаться со всеми я все равно никогда не стремился, но весь образ моей жизни, все, на что меня обрекли родственники просто моим фактом рождения, обрекло меня на отсутствие единомышленников. Это как оказаться цивилизованному человеку посреди острова с дикарями. Общение с ними в принципе возможно, но сомнительно, что среди них найдется кто-то, кто сможет стать тебе равным или даже превзойти тебя. Правда, другие члены моего рода в подобном не испытывали проблем, так что, возможно, я просто выбиваюсь из общего ряда, – пожал он плечами, говоря уже более спокойно.

– И как думаешь, много еще подобных родов?

– Мы же вроде говорили с вами на эту тему? – нахмурился Дадиан. – Я был далек от деятельности рода. Все, что меня заботило и заботит – мои исследования. Все же я хочу лишиться демонической части себя, но не умереть при этом, – невесело улыбнулся парень. – Будь иначе – все было бы куда проще.

– Но пока успеха в этом направлении нет, – произнес я.

– Да, к сожалению, этот вопрос даже для меня оказался сложным, – вздохнул Павел. – Но я верю, что добьюсь успеха.

– А если бы я мог предоставить тебе демона для исследований? – осторожно спросил я. – Это решило бы проблему?

– Возможно, – пожал плечами парень. – Я работал с кровью призванных во время ритуалов демонов, но ничего толком добиться не удавалось.

– Я понял, – кивнул я. – Попробую решить данную проблему, чтобы тебе предоставили кровь демонов.

– Буду вам благодарен, князь, – поклонился Павел. – А теперь, если позволите, мне надо продолжить работу над составом… Тут наметился определенный прогресс.

– Конечно, – кивнул я.

Вот только полукровка уже меня не слушал, поглощенный своей работой. Про кровь меня просили спросить сотрудники Службы, и в целом мне было без разницы, что предлагать Дадиану. Вот только невольно возникла мысль предоставить ему свою кровь. Пусть Арина говорит, что никаких отклонений не видит, но что, если она просто не знает, куда смотреть?

* * *
В последнее время мне казалось, что я постоянно нахожусь в роли догоняющего и вечно не успеваю. Вроде бы удалось развить кипучую деятельность и развить свой род огромными темпами, но все же этого оказалось мало. Пусть сейчас род вполне и без моего участия может получать довольно неплохую прибыль со всех предприятий, но на фоне других родов это смотрелось не сильно впечатляюще.

Проблема была даже не в деньгах, а в том, что в случае каких-то проблем их просто может не хватить, чтобы вернуться к прошлым показателям. У нас уже появились недоброжелатели во многих сферах и пусть они сейчас действуют через наемников, но кто знает, когда за мой род возьмутся всерьез?

Да, я к подобному готовлюсь, но нельзя предусмотреть всего, как нельзя было предусмотреть, например, нападения дракона на самолет, в котором я летел. А ведь авиаперелеты считаются довольно безопасными, особенно, при поддержке военных.

Этот инцидент был, казалось бы, случайностью, но само расследование нападения магического существа быстро закрыли. Отслеживать их толком пока не научились, и существо, подобное дракону, легко могло оторваться от преследователей – особенно, если он улетел на территорию другого государства, куда преследователи не сунутся, если не хотят себе нажить проблем.

И у меня из головы не выходил тот маг воздуха, который покинул самолет до его крушения. Он, конечно, вполне мог быть просто сам по себе эгоистичной личностью и верить, что только так ему удастся спастись, но, возможно, в самолете он был не просто так. Все это были мои домыслы и фактов не хватало, чтобы говорить об этом однозначно. Да и защититься от нападения дракона… проще уж переехать в бункер и закрыться там на карантин.

От всего на свете не защитишься, как ни старайся. И это все мне сильно не нравилось.

Хорошо хоть мне было чем заняться и на время не касаться этой темы. Книги Соломона требовали тщательного изучения.

* * *
– Вы стали все чаще посещать библиотеку, – с улыбкой поприветствовал меня Архивариус на входе. Мужчина, как всегда, находился за своей небольшой стойкой и в его руках был какой-то фолиант, который он при моем появлении отложил в сторону.

– К сожалению, моя жена через год уже закончит свою учебу здесь, и тогда я потеряю статус ее учителя в стенах Академии Магии. После этого у меня не будет столь свободного доступа в эту библиотеку, – развел я руками, виновато улыбаясь.

– Да, это будет печально, – согласился со мной мужчина. – Редко когда встретишь столь же усидчивых молодых людей, как вы.

– Просто меня эта тема сильно интересует, – слегка смущенно улыбнулся я.

– Так хотите походить на Соломона? – блеснув своими очками, спросил Архивариус.

– Сложно сказать наверняка, – начал отвечать я. – Все же до нашего времени мало дошло сведений о том, каким он был человеком и вообще как жил. Я могу лишь судить о нем, как об исследователе и смелом маге, который не боялся рисковать и получать результаты.

– Да, это было частью его жизни, – согласился со мной мужчина. – Но далеко не все. Хороший ответ, князь. Приятно знать, что я еще не разучился разбираться в людях, – он потянулся к стойке и вытащил с полки книгу Соломона. – Вот и ваша книга.

– Спасибо, – поблагодарил я его, выбрасывая из головы довольно странный разговор.

Этот человек мне всегда казался странным, да и то, что его в отличие от других работников, называют, скорее, по должности, чем по прозвищу.

Я же поднялся на второй этаж и, как обычно, занял один из свободных закутков со столиком и диваном. В библиотеке привычно было не так много людей, так что я мог все свое время посвятить изучению книги в моих руках.

Все же изучать книги Соломона было сложно из-за того, что он, скорее, их создавал как собственные заметки, чем пособие для юных призывателей, которые решили идти по его же стопам. Но это не отталкивало меня, а наоборот, азарт лишь сильнее подталкивал действовать дальше, пытаясь разобраться в зашифрованных посланиях к тем, кто это все будет читать.

К сожалению, почитать мне книгу была не судьба.

– Извините, – обратилась ко мне худенькая студентка с черной длинной косой, перекинутой через плечо. – Вы князь Шувалов?

– Да, – кивнул я, со вздохом откладывая книгу в сторону. – А вы?

– Анастасия Александровна Серова, – представилась девушка. – Я представитель студсовета, и меня попросили привести вас к руководству Академии.

– Причину такого желания они не озвучили? – заинтересовался я.

– Я лишь знаю, что мне надо было найти вас в библиотеке и привести к ректору, – виновато улыбнулась она.

Даже если Анастасия что-то и знала, то делиться со мной не спешила. Можно было, конечно, подобное проигнорировать, но все же я тут пользовался довольно шатким статусом личного учителя у собственной жены, который при желании можно было и опровергнуть, и тем самым запретить мне посещать территорию Академии Магии. Да и мне просто было интересно, с чего вдруг после стольких лет, руководство этого учебного заведения мной заинтересовалось.

– Ведите, красавица, – улыбнулся я студентке, отчего та на пару мгновений покраснела и отвела взгляд.

* * *
Я старался не слишком злоупотреблять своей возможностью посещать территорию Академии, поэтому мало знал о том, как все устроено внутри и тем более, не знал, где расположилось руководство. Так что мне сопровождающий точно не помешал бы для подобного дела. Больше смущать Серову я не стал и просто шел за идущей девушкой, перед которой раскланивались остальные студенты.

Кстати, а ведь я не знаю, какие порядки существуют между студентами. Вполне возможно, находясь в студенческом совете, такие студенты приобретают определенный статус. Ну, я просто не мог припомнить, чем занимался род девушки и, вообще, насколько он значимый – искать же в сети подробности было не очень хорошим тоном. Так что я просто с вежливой полуулыбкой смотрел на все это и отмечал, что с наступлением тепла многие студентки решили надеть более легкую одежду, чем только радовали глаз.

Изначально я думал, что кабинет ректора находится в здании самой Академии, но студентка привела меня к отдельно стоящему трехэтажному зданию, которое находилось в некотором отдалении от других построек.

В итоге Серова довела меня до входа, скорее, в коттедж аристократа, чем хозяйственную постройку. Тут даже слуга на входе стоял.

– Дальше вас проводят, – прокомментировала остановку девушку.

– Благодарю за сопровождение, – слегка склонил голову я, и студентка, не оборачиваясь, удалилась по своим делам.

– Князь Шувалов? – обратился ко мне слуга, стоило мне подойти чуть ближе. – Я провожу вас к ректору Академии.

Я на это молча кивнул и направился за мужчиной, который открыл передо мной двери, и после того как я прошел через них, закрыл их. Спустя мгновение он уже был чуть впереди меня, показывая дорогу.

Внутри вся обстановка говорила о том, что это никак не может быть зданием, предназначенным для ведения деятельности в учебном заведении. На стенах были развешаны дорогие даже на вид картины, в коридорах встречались статуи и железные доспехи, которые вписывались в общий стиль всей обстановки. Действительно, такое чувство, что я пришел в особняк аристократа.

В итоге, по лестнице мы поднялись на третий этаж и прошли до, по всей видимости, рабочего кабинета ректора. Он был разделен на две части, где первая представляла собой конференц-зал, сейчас пустующий, а вторая была выделена, собственно, под сам кабинет.

– Прошу, – приглашающе произнес слуга, открывая передо мной дверь.

Зайдя внутрь, я обнаружил вполне себе типичный рабочий кабинет с полками под трофеи, которые, судя по всему, были дороги в качестве воспоминаний для его обитателя. Часть из них и вовсе была артефактами непонятного назначения. За дубовым столом возле окна находился собственно сам ректор, который при моем появлении поднялся со своего кресла.

– Князь Шувалов, – поприветствовал он меня крепким рукопожатием, подойдя ко мне.

– Ярослав Владимирович, – ответно произнес я. – Вы хотели меня видеть?

– Да, присаживайтесь, – улыбнулся он, указав на кресло напротив себя.

Я впервые видел Разумовского так близко. Да, он не раз мелькал на том же Турнире, но выступать этот человек не слишком любил, предпочитая действовать не столь открыто.

Сам Ярослав Владимирович был одет в темные брюки, белую рубашку с темным жилетом на три пуговицы. Что было примечательно, руки его были скрыты белыми перчатками.

Светлые волосы мужчины спокойно спускались за его спиной ниже плеч, а синие глаза внимательно смотрели на меня. Причем в глазах этого человека, в том числе можно было увидеть проскальзывающие молнии. Вот так вот вольно или невольно демонстрировался атрибут магии, которым владел Разумовский. Все же один из немногих магов нашего времени, достигший ранга Архимага.

Из-за последнего мне, с одной стороны, было интересно пообщаться со столь сильным магом, ну а, с другой, не прийти на его приглашение слишком уж похоже на самоубийство. Да и противиться желанию главе рода, которому император поручил обучение и обеспечение безопасности молодых аристократов, – дураков нет.

– Будем и дальше изучать друг друга или все же вы расскажете, зачем я вам вдруг понадобился? – холодно улыбнувшись, спросил я.

– Князь Шувалов, а слухи о вас не врали, – ухмыльнулся Разумовский.

Кстати, Разумовские тоже были князьями, так что и я мог обращаться к нему подобным образом.

– Слухи ходят обо всех и не все они правдивы, князь Разумовский, – пожал я плечами.

– И все же то, что вы ни во что не ставите законы вежливости – правда.

– Хотите поговорить о погоде, прежде чем приступить к сути разговора? – иронично улыбнулся я. – Я предпочитаю не тратить время на бесполезные разговоры, в которых не заинтересованы обе стороны, но традиции… – скривился я. – Слишком сильно к ним многие привязаны.

– И все же традиции важны, – улыбнулся Ярослав Владимирович, продолжая неотрывно смотреть на меня. Руки он положил на стол и переплел ладони, смотря на меня поверх них.

– Я и не спорю, – пожал я плечами. – Только далеко не во всем. Вы хотели поговорить о моем поведении? – недоуменно посмотрел я на него. – Так вроде я не ваш студент, чтобы вы могли меня отчитывать.

– Все верно, вы не студент, но все же пользуетесь с моего позволения некоторой частью их привилегий, – согласно кивнул Разумовский. – И я только рад, что молодое поколение магов испытывает интерес к библиотеке Академии, где собраны знания со всего света. В ней можно найти экземпляры, которых больше нет нигде.

Ага, а еще это, по сути, личная библиотека его рода, к которой Разумовский, а точнее, еще его дед предоставил доступ всем обучающимся. Вот такой вот необычный род, который вместо того, чтобы хранить все тайны внутри рода, решил сделать их доступными для всех студентов.

– Я же хотел поговорить об ином, – между тем продолжил мужчина. – Вы в следующем году потеряете статус учителя одной из студенток и, к сожалению, больше не сможете посещать так понравившуюся вам библиотеку.

Такая вот созвучность моим собственным мыслям мне очень не понравилась, но реагировать на это я никак не стал, чтобы не давать возможность каким-либо образом зацепить меня. Все же слишком уж внимательно ректор смотрел на меня. С учетом же его атрибута, боюсь, я и так был для него как открытая книга. Все же маги молнии умудряются двигаться очень быстро, но никто не говорил, что они не могут незаметно ускорять себя, чтобы проанализировать поведение собеседника и продумать линию поведения. Учитывая силу этого человека, я бы не удивился, что подобное для него вообще не составляет проблем.

– И, как я понимаю, сейчас последует предложение? – саркастично произнес я.

– Верно, – кивнул Разумовский, благожелательно улыбаясь. – Я бы хотел предложить вам, князь, стать внештатным преподавателем моей Академии Магии.

– Предложение от одного главы княжеского рода другому? – не удержался я от комментария. – Вот только в подобном я не сильно заинтересован.

– Так уж сложилось, – развел он руками. – Что в этом заинтересован я, и хотел бы вас все же склонить к положительному ответу на это предложение.

– Вы должны и сами прекрасно понимать, что дела рода отнимают у меня большую часть свободного времени. А ведь у меня еще две молодые жены, которым тоже нужна своя толика внимания, если я хочу, чтобы у нас все было хорошо.

– Именно поэтому я предлагаю должность именно внештатного преподавателя. Причем я готов, даже если ваши занятия со студентами не будут носить постоянный характер, но вы будете придерживаться графика в минимум четыре проведенных занятия в месяц.

– К чему такой интерес к моей персоне, князь? – с любопытством посмотрел я на него. – Да и чему я смогу научить студентов?

– И все же вы успешно обучили четырех студентов, которые каждый год занимают все более высокие позиции в Турнире и в следующем году вполне могут стать чемпионами, – привел аргумент Разумовский. – Я бы хотел, чтобы вы обучили моих студентов сражаться против монстров, которых вы используете в своей магии.

– Это демоны, – поправил я его. – Но мне казалось боевые навыки у ваших студентов и так на высоте.

– Только лишь у десяти процентов от всех обучающихся, – впервые за время разговора перестал улыбаться ректор. – К сожалению, не все рода готовы отдавать своих детей в мое учебное заведение, пусть даже я на них, согласно всем договоренностям, не имею оказывать никакого влияния. И все в итоге сводится к тому, что я не могу создать из моих студентов боевых магов, которые не только будут успешными членами своих родов, но и смогут оказать посильное участие в случае каких-либо военных конфликтов.

– Вы считаете, что скоро может наступить война? – заинтересовано спросил я, даже слегка придвинувшись поближе, чтобы ничего не упустить. Все же подобные слова из уст человека такого статуса не могут быть лишь оговоркой.

– К подобного рода конфликтам надо быть всегда готовым, – ушел от прямого ответа Разумовский. – Да и практика наших аристократов – отправлять своих детей в Свободные Земли, как бы не более опасная, чем то, что предлагаю я. Все же вы своих демонов контролируете в полной мере, чтобы не позволить им нанести серьезные раны студентам.

– Ну, подобное утверждение, конечно, спорное, – не согласился я с ним. – Во время тренировок часто рядом присутствовал целитель.

– И тем не менее вы создали «Арену», на которой происходит то же самое.

– Так пусть приходят туда, – хмыкнул я. – Там все организовано для проведения тренировок.

– Но нет того, кто объяснил бы им, что они делают неправильно и того, кто бы мог варьировать сложность сражения в зависимости от успехов студентов, – хитро посмотрел на меня мужчина. – Вам же я предлагаю должность преподавателя при Академии, доступ к библиотеке и… – сделал он паузу, – возможность обучаться вашим людям.

– Но простолюдинов без грандов не обучают в Академии, – нахмурился я.

– А я и не говорил, что это будет происходить на территории этого учебного заведения, – улыбнулся Разумовский. – Дело в том, что я уже давно думал создать, скажем так, филиал Академии, куда можно принимать одаренных, не входящих в рода. Понятное дело, что качество обучения все же будет ниже, чем здесь, но это неплохая альтернатива для тех, кто не смог получить грант, но стремится к достижению своей цели.

– Собираетесь конкурировать с другими школами? Мне кажется, они и так вам были не сильно большими конкурентами.

Задумка, конечно, интересная, но мотивы ректора мне были непонятны. Пока.

– Главная проблема таких заведений в том, что они все же находятся под тем или иным родом, так как только те могут предоставить магов-преподавателей для обучения одаренных и, естественно, им выгодно, чтобы все обучающиеся входили в их род или рода, союзные им. Академия Магии – заведение более свободного рода. Здесь может обучаться любой, и его ни к какому решению не подталкивают. Наша цель – воспитание поколения магов, которые грамотно будут использовать свои возможности, как в магии, так и в управлении собственным родом. Заведение же, которое я хочу создать, позволит обучить кадры, которые могут войти в любой род, в который они пожелают, уже грамотными специалистами, а не просто заточенными под то, что сейчас необходимо тому или иному роду.

– Это породит волну недовольства, – покачал головой я.

– Думаете? – улыбнулся Разумовский и в его глазах заплясали молнии. – Поверьте, к подобному я готов. Вам же я предлагаю шанс одному из первых испытать новую систему обучения и провести через нее своих людей. В любом случае там будет акцент на развитие способностей слабых магов, но и про другие дисциплины никто забывать не будет. Можно сказать, я хочу предоставить получение высшего образования магам-простолюдинам и дать им шанс на более хорошую жизнь. Им, кстати, тоже может понадобится провести несколько тренировок против демонов.

– Хотите, чтобы подобное стало нормой? – слегка прищурившись, задумчиво спросил я.

– Почему бы и нет, – пожал плечами ректор. – Все, куда лучше, чем вывозить студентов в Свободные Земли, а потом отчитываться о смертях среди обучающихся. Тут хотя бы риски приемлемые.

– И все же…

– Оплата в месяц в размере ста тысяч имперский рублей, – перебил меня Разумовский. – И я готов оказать вам одну услугу. Вы же любите брать плату услугами? – хитро улыбнувшись, посмотрел он меня. – И, разумеется, ваши люди смогут поступить на обучение в новое учебное заведение вне рамок конкурса на места.

– Получить услугу от кого-то ранга Архимага, да еще и ректора знаменитой академии? – улыбнулся я. – Как тут можно отказаться.

Глава 19

Уже вечером, находясь в своем рабочем кабинете, я тщательно обдумывал то, какое предложение мне сделал ректор Академии Магии.

Я, конечно, и раньше знал, что Разумовские сами предложили организовать учебное заведение для всех аристократов, чтобы не потерять все собранные за века знания. Дело тут было и в том, что род Разумовских был довольно большим в свое время и собрал у себя довольно большое количество знаний. Они никогда не пытались эти знания скрывать от других и охотно обучали магов из других родов, что позволило им стать, если и не союзником для большинства магических семей, но статус нейтрала они заработали за века своей деятельности.

Так что не слишком удивительно, что именно этот род поставили во главе учебного заведения для молодого поколения магов. У Разумовских уже даже были все необходимые методики обучения для магов, и отчасти именно из-за них сейчас подход к магии в Империи стал именно таким. В момент появления магии такой подход, возможно, и был оправдан, но сейчас я считал, что надо переходить к другому видению на эту ситуацию, вот только и влезать во все это у меня не было никакого желания.

С другой стороны, я понимал, почему Разумовский хочет, чтобы я стал учителем при Академии – отправлять студентов на «Арену» могло ведь трактоваться, как попытка моего рода влиять на молодых магов. А если я стану преподавателем, пусть и внештатным, то вся ответственность за это ляжет на ректора. По сути, он обязуется проследить, чтобы я не мог влиять на помыслы обучающихся, а стал именно преподавателем, который ко всем относится в равной степени одинаково.

Для меня же это означало отчасти дополнительный геморрой, но пусть на данном этапе иметь знакомства с аристократами других родов мне уже не столь обязательно, но есть что-то особенное во взаимоотношениях учитель-ученик, которое не даст воспринимать подрастающему поколению меня как человека со стороны в дальнейшем. Все же для них я запомнюсь как один из учителей, и это уже определенный процент доверия, что порой куда дороже.

Да и то, что моих людей, а по сути, слуг и их семьи, ректор решил обучать в своем новом учебном заведении без конкурса… это очень перспективно. Особенно для тех из них, у кого дети достаточно взрослые, чтобы уже задуматься, куда идти поступать дальше и как вообще устраивать свою жизнь. В этом плане надо думать на перспективу, и это один из очень хороших вариантов.

Ну и, конечно, больше всего подкупала услуга. Почему Разумовскому вдруг за столько лет бездействия стало столь необходимо привлечь меня в качестве преподавателя? Правда, если вспомнить, что Разумовские часто поддерживали Романовых в сложные времена и наоборот, такой интерес уже не кажется столь необоснованным.

И все же он обратился ко мне только после того, как заказ с броней для гвардии правящего рода был завершен. Явно получил какой-то намек от кого-то из правящего рода или же сделал выводы сам. Все же подобный крупный заказ абы кому Видящие не дали бы, а значит, за этим что-то да стоит. Такие выводы делают наши аристократы, так что неудивительно, что к подобным выводам пришли и иностранные представители.

Все это приводило к новому витку подготовки к возможным нападениям и поиску способа усилить своих людей.

* * *
И все же как бы я этого ни хотел, но июнь становился все ближе – день летнего солнцестояния, в который, по словам Дадиана, возможно, что-то произойдет. Вот только сам полукровка много раз утверждал, что несильно интересовался этим моментом и это как может произойти, так и может не произойти.

Все это заставляло Службы магической безопасности Империи рыть носом землю в поисках чернокнижников, которые могут готовиться к чему-то более масштабному.

– Ты выглядишь не выспавшимся, – отметил я, передавая Константину стакан с коньяком.

За время нашего знакомства мой напарник так часто бывал у меня, что я уже знал его вкусы и знал, что стоит предложить, чтобы его немного порадовать. Так что пара бутылочек у меня была выделена исключительно для Скуратова.

– В последнее время я ношусь по всей стране. Нас посылают при малейших подозрениях на действия чернокнижников, но пока это лишь дурни, которые начитались книг и решили поиграть в мистику, – благодарно принял стакан мужчина и залпом его выпил, довольно причмокнув. – Ты бы знал, как много людей, оказывается, любят наряжаться в балахоны и лезть на закрытые кладбища. И вот из-за них мне и приходится разъезжать по всей Империи.

– Но разве ты один такой оперативник, способный справляться с подобными ситуациями?

– Не один, конечно, – хмыкнул Константин. – Всех, кто хоть что-то может противопоставить демонам, отправляют на подобные вызовы, просто их действительно очень много, а руководство требует результатов, которых просто нет, – покачал он головой. – В такие моменты я невольно думаю, что лучше было не выходить из рода, а быть обычным аристократом.

– Угу, княжеских кровей, – саркастично улыбнулся я.

– Ты понял, о чем я, – поморщился Скуратов. – В чем-то жизнь аристократа была бы проще, но жить по тем правилам, что диктовала моя семья – я не хотел.

– И поэтому ты пошел работать в Службу? – заинтересовано спросил я, так как мой напарник редко делился такими подробностями.

Помнится, я о его родне-то узнал, только когда на землях Скуратовых появились проблемы с демонами. Так что маг воздуха был довольно скрытным человеком, хотя и любил потрепать языком.

– Лишь отчасти, – махнул рукой он. – Но не будем об этом. У тебя точно нет возможностей отслеживать демонов?

– Нет, – покачал я головой. – Мы об этом с тобой уже говорили. Я думал, Дадиан сможет вам что-то подобное предоставить, но, как понимаю, его исследования пока не дали такого результата. А еще он упомянул о каких-то наркотиках?

– Да, та еще гадость, – вздохнул Скуратов. – Благо нам удалось основные потоки этого трафика пресечь, и не дать ей распространиться по Империи. И все же небольшие ручейки этого наркотика протекли к нам. Правда, этим занимаются другие отделы, нам и без этого работы хватает.

– И что? Не удалось найти источник производства этого наркотика?

– Его точно производят где-то в Европе, – развел руками Константин, – но из-за этого нам никак не вмешаться в результаты поисков причастных. Все же это территория других государств и магов. Они не могут позволить шастать по своей территории иностранным специалистам, а когда они сами решат эту проблему… – мой напарник встал, и сам наполнил свой стакан новой порцией янтарной жидкости. – В общем, это может продолжаться еще долго, да и забивать себе голову всем этим мне очень неохота.

– Действительно, будто мало нам проблем, – согласился я с ним. – В итоге мы, получается, до сих пор не знаем, будет ли что-то происходить в конце месяца.

– Да, не знаем. Но при этом все находятся в состоянии повышенной готовности, чтобы не допустить никаких происшествий.

– А что говорит император по этому поводу?

– То, что он говорит, знает лишь руководство, – хмыкнул Скуратов. – До нас они эту информацию не доносят. Да и сам знаешь: о силах правящего рода ходит столько слухов, что точно сказать об их возможностях довольно сложно. Возможно, они уже как-то просчитали предстоящие события и сейчас мы делаем как раз все необходимое, чтобы предотвратить угрозу.

– В любом случае нам стоит лишь надеяться, что император действительно все просчитал, – покачал я головой.

– Что, впрочем, не мешает нам действовать самостоятельно, – улыбнулся Константин. – По крайней мере, в рамках своего государства мы можем действовать вполне свободно.

– И что будете делать, если вдруг все же ничего не произойдет?

– Честно? – слегка прищурившись, посмотрел на меня мой напарник. – Я вздохну свободно, а вот у начальства точно подгорит.

– Но все же Павел говорил, что это лишь возможное событие, а не то, что может обязательно произойти, – пожал я плечами. – Так что ситуация может повернуться по-разному.

– Да, – махнул рукой Константин. – Аналитики уже головы сломали в попытках выявить возможные закономерности, а этот Дадиан не особо разговорчивый. А ведь даже давить на него запретили, так как он пока полезнее лояльным нам, чем настроенным негативно.

– И сколько ты еще будешь поглощать мои запасы? Не то чтобы мне было жалко… но ты же вроде на работе?

– Злой ты, – отсалютовал мне стаканам Скуратов. – Уйду я от тебя.

– Было бы неплохо. Мне еще поработать надо, – хмыкнул я.

– Ну вот, вечно отдохнуть не дают, – тяжело вздохнул маг.

На это я мог лишь пожать плечами.

В итоге Константин надолго у меня не задержался и быстро уехал на своей машине. Я, конечно, его поведение не слишком сильно одобрял, но мага в принципе алкоголь плохо берет и выветривается это состояние довольно быстро. С другой стороны, Скуратов стал наведываться ко мне в гости довольно часто, но в этом не чувствовалось усиления присмотра за мной – скорее, он действительно таким образом переводил дух. Все же выглядел мужчина по-настоящему уставшим, а не делал вид, как обычно, будто ему тяжко.

А это я думал, что зашиваюсь в последнее время. Впрочем, я хотя бы работал для будущего благосостояния рода, а вот мой напарник работал за зарплату и, как я понял, за идею. Все же я не до конца понимал, почему он вдруг решил разрушить связи со своим родом и стать пусть и высокого чина, но все же оперативником Службы. Расспрашивать о подобном было бы неправильно, а сам Константин не слишком торопился раскрывать душу. Правда, и я на подобном не настаивал – у каждого могут быть свои тайны.

И все же, пусть даже Дадиан ошибся, но не быть в напряжении было просто невозможно. Лучшим же способом отвлечься от этого я всегда считал работу, ну и еще, возможно, тренировку.

* * *
– Вы уверены, милорд? – осторожно спросил меня Ланс.

– Вполне, – ухмыльнулся я.

– Просто я…

– Если милорд захотел проверить свои силы в битве с тобой, – перебила его Роксана, – то надо просто сделать это. Да и тебе самому бы не помешало растрясти жирок, – ухмыльнулась она.

Вот в последнем демонесса была неправа, впрочем, критерии у нее были свои. Ланс, как демон-доспех, в принципе не имел проблем с физиологией. Я вообще не думаю, что демоны, с учетом их возможности изменять свой облик, могут иметь какие-то физиологические недостатки, если, конечно, сами того не пожелают. Ну и тут еще зависит все от силы самого демона, но все мои подчиненные демоны-вассалы не были слабаками.

Правда, стоит еще уточнить тот момент, что Ланс в последнее время сражался только против людей и, по мнению Роксаны, это было не то, что позволяет сохранить навыки, не то чтобы их развивать. Между собой демоны тоже сражались, но им все равно приходилось сдерживаться, так как они не могли наносить друг другу смертельные раны.

Меня бы подобный исход точно не порадовал.

Выставлять же мои призывы против этой троицы… ну это было бы избиение более слабых. А тратиться на кого-то сильного мне, откровенно говоря, сильно не хотелось. Просто ради тренировки – это не практично.

– Приступим, – приглашающе махнул я рукой.

– Как прикажете, милорд, – со вздохом произнес Ланс.

Мы находились на тренировочной площадке, где находились и другие бойцы рода, просто чуть в отдалении, чтобы не мешать людям заниматься.

Я в принципе перестал так уж сильно отказываться от физических упражнений, особенно после увеличения осколков Знака Власти, в результате чего стал заметно сильнее. Раньше я бы просто еще отчасти опасался проиграть демонам и в итоге показать себя скажем так «слабым» перед глазами слуг. Конечно, они понимают, что таких существ сложно победить, ведь их тренеры настоящие монстры, но вот быть в статусе проигравшего лично мне очень не хотелось. Теперь же я вполне мог держаться на равных с демонами, если они, конечно, себя сдерживали.

В этот раз я решил выйти не против Роксаны, как это делал обычно, а против Ланса. Все же он обладал довольно серьезной защитой и был парнем. Как бы я ни относился к демонессе, но подсознательно вполне возможно сдерживался, а вот в сражении против парня этого точно не будет. Тем более, ему не страшно и рану нанести, так как демон быстро зарастит все повреждения. Поэтому сейчас я могу выложиться на полную.

Мне всегда завораживал «механизм» появления доспехов у Ланса. Вот он был просто в тренировочной униформе и, кроме цвета волос, ничем особо не выделялся среди остальных слуг, что здесь тренировались, но стоило ему только использовать магию, как на нем в мгновение возникал доспех. Причем его внешний вид претерпел значительные изменения с того момента, когда этот демон появился в нашем мире. Вот где в полной мере проявилась особенность демонов в изменении их внешнего вида. Тем более, у подобного вида демонов это вообще было на несколько ином уровне, ведь свои доспехи и оружие они, по сути, создают из себя.

В данный момент доспехи Ланса были уже какими-то футуристичными. Похоже, не только Эрис ползает в сети в поисках развлекательного контента, но и демон-рыцарь заинтересовался подобным. Уж очень все это мне что-то напоминало, но вот откуда – вспомнить никак не мог, да и неважно это было.

Я же был в среднем комплекте брони, которую разрабатывали для моего рода. Черный и красный, на мой взгляд, прекрасно сочетались на элементах брони, что во время примерки я в который раз невольно залюбовался. Все же дизайнеры Ильи прекрасно постарались со своей задачей и сделали очень интересную модель.

После доспеха в руках Ланса появился небольшой, где-то метрового диаметра щит и копье.

Провернуть меч в руке, чтобы ощутить его вес, и тут же рвануть вперед, навстречу выставленному щиту. Ланс осторожничает и запозданием бьет копьем в направлении меня, но увернуться от такой прямолинейной атаки после стольких тренировок с Роксаной мне несложно.

Пусть я до сих пор не очень стремлюсь сходиться в ближнем бою в реальных столкновениях, но все же теперь не могу не отметить тот азарт, который охватывает меня во время боя. Наверное, было что-то в этом первобытное, то, что испытывали наши предки, выходя против врага или монстров. Сейчас мы стали более цивилизованными, но стоит все это разом уничтожить, разве мы не станем похожи на тех, кто жил за века до нас?

В любом случае я избежал первой атаки демона и резко проскочил под его правую руку, в которой было копье. Меч лишь слегка чиркнул по щиту, чтобы в следующий миг я развернулся и на скорости ударил его в спину. Вот только лезвие меча столкнулось с копьем, которое Ланс очень быстро поставил на пути моего движения.

Пришлось сразу же отскакивать назад и в следующий миг кувырком уходить вправо, чтобы избежать размашистого удара копьем.

Пусть на мне и был средний комплект доспехов, но все же он был довольно удобным даже для подобных маневров. Я в принципе мог бы принять в нем атаку копья, просто положившись на защиту, но мне не хотелось настолько опираться на броню. Ситуации могут быть разными, и привыкать к подобному может быть опасно.

Новая атака, и мне опять приходится уходить в сторону. Теперь Ланс стал действовать куда смелее и, благодаря длине своего копья, не дает мне приблизиться к нему. Будь моим противником человек, то можно было бы рассчитывать на усталость и на то, что махать таким копьем все же тяжело, а значит, появляются зоны для атаки. Но моим противником был демон, который не имеет подобных недостатков, по крайней мере, выдохнется он, куда позже меня, так что рассчитывать на попытку измотать его – не приходится.

И все же я был не просто бойцом, взявшим в руки тренировочный меч, но и магом.

Вновь бросившись в атаку, я на ходу создал две печати.

После последнего поглощения осколков Знака Власти процесс формирования печатей постепенно становился все быстрее и на данный момент простые печати я мог создавать чуть ли не мгновенно, что отчасти компенсировало неудобство моей магии в прямом столкновении. Пусть призывы так же быстро не создать, но вот энергетические цепи, вылетевшие из печатей, расположившихся за моей спиной, появились практически сразу после активации.

Такого Ланс точно не ожидал и на несколько мгновений замешкался. Это позволило мне сковать его движения и нанести удар по броне в области шеи демона. Вот только, несмотря на успешную атаку, его броня оказалась все же прочнее.

– Достаточно, – резко произнесла Роксана, когда я уже намеревался повторить свою атаку.

– Но я готов продолжать, – возразил я, не чувствуя в себе ни капли усталости.

Пусть бой и был скоротечным, но двигаться приходилось на довольно больших скоростях, и хоть немного запыхаться я должен был. Видимо, изменения, происходящие со мной, стали куда более глубокими, чем я предполагал.

Интересно, а какой бы ранг показался сейчас на измерителе, если бы его можно было нормально измерить?

– Ланс, ты же понимаешь, что проиграл? – спросила у демона девушка.

Тот все еще был в путах из моих цепей в пока что безрезультатной попытке от них избавиться. Сковали-то они только руки, но так как цепи исходили из фиксированных точек, то и сдвинуться с места он тоже не мог. По щелчку пальцев они исчезли.

– Не будь на мне брони и будь в руках милорда настоящий меч, то я бы проиграл, – склонил голову Ланс, признавая свое поражения.

– А я только разогрелся, – улыбнулся я, фоном слыша перешептывания слуг рода.

Все же было приятно победить в сражении с Лансом. Против него выходили почти все воины рода, и они прекрасно понимали, на что он способен. А из-за того, на каких скоростях мы действовали, никто не мог упрекнуть демона в том, что он сдерживался – все действительно выглядело честно. Тем более, раз уж он применил свои демонические доспехи, то и я мог использовать магию, что еще раз доказывало, что против магов выходить опасно и лучше предусмотреть все возможности, чем вообще ввязываться в битву.

Кстати, именно эти мысли сейчас доносила до остальных Роксана. Уж после такой демонстрации многие должны задуматься. А если этого не хватит, то я ведь всегда могу призвать демона, который использует магию, и выставить его против воинов рода. Вот пусть и постараются его победить.

И все же пусть бой и был скоротечным, но на время все то напряжение, которое копилось во мне, было выплеснуто наружу. Все же порой размяться бывает неплохо.

Глава 20

Вот и пошли первые небольшие заказы для остальных заказчиков, а не только для императорского рода. Теперь осталось лишь собрать с клиентов обратную связь, но пока ни одного плохого отзыва об изготавливаемой нами продукции не было. Впрочем, я бы очень удивился такому, так как, во-первых: все было продумано с нашей стороны, а во-вторых: произошла обкатка первых партий на гвардии императора. Эти воители как только не издевались над нашими доспехами и в итоге обнаружили даже то, о чем мы подумать просто не могли.

Я бы, например, бросать доспехи в раскаленную лаву не стал бы, а гвардейцы это проверили, и после этого один из видов доспехов пришлось усиливать против возможных сверхвысоких температур. Не то, чтобы это сильно бы помогло бойцу, оказавшемуся в таком пекле, но все же несколько мгновений на спасение у него бы были, а этого вполне достаточно. Не знаю, как Мстиславский продумал свои руны, чтобы обеспечить подобный результат, но это работало.

Вместе с этим неизбежно появились попытки передать нашу продукцию в руки конкурентов. Вывоз доспехов из Империи был временно запрещен и тем, кто занимался разработкой брони для магов, приходилось делать это на территории государства. Нас, по сути, просто уведомили об этом и сказали не обращать на это внимания. Какую игру вели люди императора – мне было неизвестно, да и, если честно, не слишком хотелось во все это влезать.

Самым интересным во всем этом было слушать жалобы клиентов, доспехи которых вдруг испортились. Они даже с ними совершенно ничего не делали. Разумеется, это была полная чушь. Не знаю, каким образом Алексей защищает свои разработки, но при любой попытке изучить, что его коммуникационные браслеты, что доспехи – те сразу же портились, и толку от дальнейших исследований было никакого.

Так что все их попытки получить какую-то компенсацию были изначально обречены на провал. Этот момент мы по просьбе Мстиславского тоже учли при составлении договора на создание доспехов. Просто кто-то, видимо, не слишком внимательно читает, казалось бы, типовой договор.

Вот и приходилось всем жалобщикам уходить ни с чем, ну а у нас постепенно разрастался список тех, кому заказы будут выполняться в последнюю очередь. Если уж они оказались настолько хитрыми, что попытались разобраться в наших производственных секретах, то пусть теперь ждут, когда до них дойдет черед. С учетом же неослабевающего к нам интереса, им придется ждать очень долго.

И все же не все в мире крутится вокруг меня, в чем я убедился уже на следующий день.

* * *
Я занимался документами в своем рабочем кабинете, когда ко мне после стука в дверь вошел Слава Волков. Мужчина был чем-то сильно взволнован, так как, можно сказать, чуть ли не вбежал в кабинет. Но больше всего меня поразило то, что он вдруг решил не сесть в кресло, а сразу опустился на одно колено и склонил голову.

– Господин, мне нужна ваша помощь, – глухо произнес он.

– Можешь сесть в кресло и объяснить, чего ты хочешь? – немного удивленный его поведением спросил я.

– Я не посмею, – отрицательно покачал головой Волков, – потому что это моя эгоистичная просьба как слуги рода, а не как главы вашей безопасности.

– Слава, сядь уже и расскажи все нормально, – приказал я.

– Как прикажете, – склонил голову еще ниже, произнес мужчина и сел наконец-то в кресло. – Я бы хотел попросить вас выделить мне незанятый отряд бойцов, чтобы отправиться в Свободные Земли.

– Отчего такое рвение вернуться к старому? – заинтересовано посмотрел я на него.

– Как вы помните, раньше я входил в отряд наемников моего брата, – начал отвечать он. – Недавно связь с ним пропала, и я подозреваю, что он мог попасть в опасность.

– А он не мог, например, специально не сообщать о своем местоположении, если того требовала ситуация? – резонно возразил я.

– Мы еще с момента, как стать наемниками, условились, что о таких важных вещах будет сообщать заранее с помощью условных сигналов, – покачал головой Слава. – Вот только ничего подобного не было, и связь оборвалась резко. Да и предчувствие у меня нехорошее.

– Нехорошее предчувствие у главы безопасности… – вздохнул я. – Тут уж действительно задумаешься о том, что там что-то произошло. Ты же понимаешь, что тебя отпустить я не могу?

– Понимаю, – медленно ответил он. – И все же…

– Можешь собрать отряд, который отправишь на помощь своему брату, но сам останешься здесь, – вынес я решение. – Включи еще в отряд часть мечников Миямото, пусть ребята тоже посмотрят на то, что происходит в Свободных Землях.

– Благодарю, господин, – склонил голову Волков.

– И собери бойцов поопытнее, чтобы они как можно быстрее помогли твоему брату и вернулись обратно, – добавил я. – Вполне возможно, нам скоро понадобятся все силы рода, а я не хочу, чтобы глава моей службы безопасности отвлекался на подобное.

– Прошу прощения, господин…

– Прекращай, – остановил я его попытку склониться еще выше. – Если у кого-то из рода есть проблемы, то лучше, чтобы я о них узнал сразу, чем вы думали, что по подобным пустякам меня лучше не беспокоить. С ресурсами рода можно решить большинство проблем с куда более короткими сроками и при использовании меньших ресурсов. Запомни это и донеси информацию до других.

– Я понял, господин, – склонил голову Волков и после секундной задержки поднялся и вышел из кабинета.

Остается лишь надеяться, что с его братом действительно ничего серьезного не случилось. Одно дело, когда ты понимаешь, что жизнь наемника опасна, и в Свободных Землях очень велика вероятность оставить свою жизнь в очередной миссии, но другое дело, когда это в самом деле происходит, да еще и с твоими близкими.

В принципе я мог бы приказать Славе оставаться на месте, так как нам в любой момент могут потребоваться все силы рода, но и игнорировать просьбу доверившегося мне человека я тоже не мог. Мне не хотелось становиться главой рода, которому наплевать на проблемы своих слуг и других, казалось бы, маловажных членов рода. Это ведет лишь к превращению рода во что-то, чем я бы не хотел, чтобы он стал. Мне и так хватило примера моих бывших родственников, которые отказались от меня, когда я в них нуждался.

Вскоре отряд бойцов, которые на данный момент были свободны, был собран. Их укомплектовали всем необходимым и прямым рейсом отправили до аэропорта, ближайшего к зоне, где действовал Волков старший. Дальше уже они будут действовать самостоятельно, благо командир группы был толковым и раньше как раз состоял в отряде Славы, так что знал эти места лучше остальных.

Я видел как глава службы безопасности так и рвется отправиться вместе с отрядом, но все же ответственность за свою работу в этом перевешивала все остальное. Да и Эльза говорила, что, несмотря на стрессовую ситуацию, Волков неплохо справляется и про свои обязанности забывать ни в коем случае не будет. Все же долгое время в наемниках позволяло в первую очередь концентрироваться на задаче, а уже после в спокойной обстановке предаваться чувствам. От трезвого разума слишком много зависело во время их работы, что отвлекаться на эти вещи.

В целом же мой род сейчас находился пусть и не в боевой готовности, но все же.

Слишком много внимания ко мне было со стороны Бей Мина, который устроил чуть ли не Крестовый поход по делам, связанными с демонами. Все же для экзорциста он как-то сильно увяз в теме с чернокнижниками, и сам не чурался использовать демонов в своих целях.

С другой стороны, при любых серьезных проблемах с демонами Служба обязательно обратится ко мне за помощью.

Да и вообще, в последнее время мой род представляет для многих интерес. Что уж говорить, если за последний месяц мои люди отбили четыре попытки проникнуть на производство доспехов, и даже одна группа имела наглость попробовать проникнуть на родовые земли, когда никого из верхушки рода не было в особняке. Понятное дело, что им это не удалось, и сами исполнители были именно что исполнителями, которым просто поручили задание. Но все же это все определенный показатель того, что Шуваловы перестали быть каким-то малозначительным родом, да и наш союз с Мстиславскими и Барклай-де-Толли превращал нас если и не в крупного игрока, то среднего уж точно.

Из-за всего этого тренировки бойцов не прекращались, да и сами воины рода будто чувствовали сгущающееся напряжение и посвящали свободное время отрабатыванию различных тактик.

* * *
День, на который мы рассчитывали, прошел как-то буднично. Пусть он и был идеальным для проведения различных ритуалов (все же не зря наши предки много внимания уделяли поведению небесных тел и использования этих закономерностей для усиления результатов своих магических действий), но ничего так и не произошло. Служба просто не смогла обнаружить ничего, что давало хоть какой-то намек на массовый ритуал.

Впрочем, сам Дадиан хоть и предупреждал о подобном, но как и сам не раз говорил, он был слишком далек от дел рода, чтобы в полной мере знать все особенности предстоящего. Вполне возможно, своими действиями Служба спугнула чернокнижников или же они и вовсе планировали провести свой ритуал в другое время.

В любом случае вся эта подготовка, на мой взгляд, не прошла совсем уж бесполезно. Уж для меня так точно.

Благодаря тому, что оперативников Службы направляли для тренировок на «Арену», не слишком афишируя их причастность к правительственной организации, клиенты могли увидеть не только действия магов против различных монстров, но и действия обычных людей. Да, среди демонов было много тех, кого обычное оружие не возьмет, но ведь необязательно выходить бойцу именно против таких противников.

Все это, в свою очередь, увеличило интерес к происходящему, а потом, с легкой руки Сэма и по договоренности с клиентами, была в короткие сроки подключена стриминговая система. Так-то их существовало несколько десятков от различных компаний, но вот чтобы в прямом эфире транслировались бои против демонов – такого еще не было.

Точнее, последнее было, но под эгидой черного рынка. Вот только там и результаты таких сражений были несколько выходящими за рамки закона, так что в их сферу развлечений я никоим образом не лез. Скорее, я даже подогревал интерес любителей подобных зрелищ тем, что они видели на «Арене».

Вот такая вот неожиданная поддержка нелегальных боев без правил. Правда, в таком же ключе и проводимый Академией Магии «Турнир» можно назвать так же, но это уже детали.

В тоже время новый наркотик, который по утверждению все того же Дадиана имел в своей основе кровь демонов, все сильнее распространялся по Европе. Пока его поставки в Империю удавалось пресекать, но уже тонкие ручейки потекли внутрь, и было неизвестно, когда это все обернется чем-то более опасным, чем кажется на первый взгляд. Как-никак наркотик увеличивает силы магов, а сколько по стране находится простолюдинов с зачатками таких сил – сложно подсчитать, ведь многие об этом даже не подозревают, а появившиеся бесконтрольные магические силы могут натворить много бед.

Так что получается, что мир жил дальше и без всяких демонов.

* * *
Наш алхимик рода требовала все больше ингредиентов для своих исследований. Пусть способ поставки ей ингредиентов, которых нет в нашем мире, был найден, но все же их требовалось тщательно изучить, а делать это одному человеку было сложно. Так что я не ждал от нее больших результатов, но, похоже, у Красновой что-то да получалось. Правда, это в основном были аналоги других зелий, но с учетом того, что ингредиенты доставались нам практически бесплатно, это в дальнейшем могло привести к довольно неплохой прибыли. Конечно, это было даже не в планах на этот год, но в принципе такой вариант Света рассматривала при тестировании новых составов. В этом должна была разбираться не только она, но и те, кто, возможно, начнут все это производить на поток, так что девушке добавилось еще и бумажной работы.

Главное же в этом было то, что взрывная слуга никому не мешала и спокойно занималась своими делами. И все же ингредиенты требовались… да.

Все это наводило меня на мысль о том, что как-то незаметно очень много ресурсов рода было завязано на моих возможностях как темного призывателя. Не то чтобы это было прямо плохо, но и слишком сильно опираться на такой ресурс было бы неправильно. Я до сих пор толком не понимаю природы своих возможностей, хоть и использую их на полную. Так же не знаю, есть ли другие темные призыватели в нашем мире.

Попытки связать печати призыва через демоническую энергию, которая была у Лены, к положительным результатам не привели. Да, она могла активировать уже готовую печать, но в итоге что-то более сложное просто начинало сбоить, а что-то простое… ну можно было обойтись и без этого, чем тратить магические силы на подобные манипуляции.

Так же я пусть и не торопился с продолжением рода через моих наследников, но было непонятно, а передадутся ли детям мои способности. По идее должны, что было проверено многими поколениями магов и родов, которые специализировались на одной из стихий, но вот мои призывы были, мягко скажем, нестандартными.

В общем, вопросов было много, а ответов, как и всегда, никто не спешил давать.

Самое простое в данной ситуации было бы найти других темных призывателей. Все же обычные призыватели пусть и были редки на фоне других магов, но все же они были. Значит, хоть какой-то процент магов должен был быть схож со мной по способностям.

Да, у меня были определенные предпосылки для развития своих сил через появления осколков Знака Власти. Глупо было бы просто не учитывать этот фактор в росте моих способностей и в том, как именно я создаю печати. С другой стороны, были же такие маги, как Соломон, и ничего подобного в его жизни не упоминалось. Да и это, по сути, был один из немногих магов древности, который не скрывал свои способности. Те же призыватели тщательно оберегаются родами и об их существовании можно понять только по косвенным признакам. Так вот почему бы кому-нибудь не спрятать таким же образом темного призывателя?

Пока что я мог только поставить подобную задачу Рэми, чтобы ее подчиненные следили за всем подозрительным, что может происходить как в родах нашего государства, так и у других магических семей. В наш род было бы неплохо ввести кого-то со схожими со мной способностями. Все это бы облегчило мою жизнь в разы, да и не передать накопленные знания следующим поколениям было бы неправильно – мы и так потеряли слишком много разработок из-за того, что многие рода не хотели делиться своими знаниями с остальными. Такая политика ведет к угасанию знаний, чего мне не хотелось бы допускать – слишком много сил я вложил во все это.

И все же дети… Получат ли они мои способности?

Глава 21

Казалось бы, мы настолько зациклились на проблеме демонов, что в принципе с моей специализацией было не слишком удивительно, что совсем не касались других проблем, которые существуют в мире.

А все ведь началось с обычной новостной ленты. Помнится, несколько лет назад стало известно, что в Восходящей Империи был открыт портал, к которому правительство этой страны никого не подпускало, кроме своих граждан и военных. Они быстро закрыли всю зону и взяли территорию рядом с порталом под свой контроль. Ученые со всего мира пытались пробиться к таинственному порталу, чтобы начать вести свои исследования, но Китай стоял на своем и никто, кроме них, не работал с порталом.

Никто не знает, куда он ведет, но сама Восходящая Империя сильно продвинулась в изучении магии и даже стала поставлять на рынок новые сплавы и артефакты. Если же вспомнить, что это государство является лидером по изготовлению эликсиров и алхимических пилюль, то становится понятен их интерес к уникальным ресурсам, которые можно использовать в разработке новых составов, аналогов которым в мире просто нет.

Некоторое время у них действительно все шло хорошо и поставки из Империи шли по всему миру, но вот подпускать кого-то к своему порталу они не торопились. И вот неожиданно с порталом пошло что-то не так, и вся зона вокруг него была объявлена зоной повышенной опасности. Сама же Восточная Империя впервые не то, что за десятилетия, а, наверное, даже за столетия, на весь мир просит помощи с решением этой проблемы.

Тут даже дело, скорее, не только в том, что они не смогли справиться с угрозой, попершей из портала, сколько еще из-за того, что это не получилось скрыть, так как защитный периметр был разрушен и вниманию обычных людей предстали монстры, вылезшие из другого мира. В этом теперь ни у кого не было сомнений.

Сильных магических родов в Империи всегда хватало, да и они не забывали, несмотря на остальных, про практики развития, которые позволили им быстро встать на волну возвращения магии в мир. И все же они обратились за помощью к другим.

Стоило ли удивляться, что после того как подобное появилось в сети, на пороге моего особняка появился Скуратов? Вот и я не слишком сильно удивился его визиту.

* * *
– Я так понимаю, наш император договорился с их о том, что он предоставит помощь? – как только мы остались в гостиной только вдвоем, спросил я у Константина.

– Да, – с грустью посмотрел мой напарник на чай, а потом на закрытый бар. В этот раз я решил ограничиться только выпечкой и чаем, так что мужчина «страдал». – Наверху посчитали, что это неплохая возможность заключить новые взаимовыгодные договоры и пересмотреть старые.

– Как обычно, – хмыкнул я. – Такая поддержка никогда не происходит просто так.

– Сам же понимаешь – политика, – пожал плечами Скуратов. – Так что часть сотрудников отправляют туда, чтобы разведать обстановку и многим родам делается предложение поучаствовать в урегулировании этой ситуации.

– А кто хоть выступает противником уже известно?

– Да, – кивнул Константин. Он прикоснулся к своему коммуникационному браслету и, немного повозившись с интерфейсом, отправил мне пачку документов. – Всем заинтересованным сторонам были представлены общие данные по опасностям, которые могут встретиться на их пути. Подробнее уже обо всем расскажут на месте, когда сформируются группы.

Я в это время внимательно смотрел на фотографии существ, что вышли из портала. Да уж – зверушки были довольно интересными, и теперь стало понятно, почему Константин приехал ко мне. Все эти существа очень напоминали по своим признакам демонов. Вот только никого из подобных им я не видел. Впрочем, я и так знал, что миров демонов существует несколько и, похоже, китайцам повезло как раз найти стабильный проход в один из них. Ну или не повезло, если судить, чем это в итоге обернулось.

– И я так понимаю, меня «рекомендовали» для поездки в Восходящую Империю? – иронично спросил я.

– Сам понимаешь, что они очень похожи на твои призывы, – пожал плечами Скуратов. – Особенно после «Арены» это становится более очевидным.

– Таких демонов я еще не видел, но да ладно, – махнул я рукой. – Про угрозу демонов, получается, забыли?

– Нет, но раз ничего не произошло, то ресурсы куда-то надо направить, вот и решили в верхах, что зря, что ли, готовились, вот как раз можно и посмотреть: был ли толк от всех этих телодвижений, – явно цитируя кого-то, произнес Константин скривившись. – В общем, отправляют нас в командировку помочь соседям, а там уж большие чины будут решать, что они за это получат. Тебе же просто предлагают присоединиться к участию.

– Хорошо, я подумаю, – после небольшой паузы ответил я.

– Информацию я донес, а дальше сам, – кивнул Скуратов, нисколько не удивившись, что я не стал принимать решение сразу. – В любом случае сомневаюсь, что ликвидировать угрозу получится быстро. Что-то они там наделали, раз эти существа вдруг полезли к нам и не думаю, что они так легко отступят.

– Только если это демоны, – медленно произнес я, – то с каждым днем они будут становиться все сильнее. С другой же стороны, раз они физически прошли через портал, то их можно убить и тела забрать себе.

– Понял, – улыбнувшись, кивнул мой напарник.

Я проводил мужчину на выход, а сам тем временем задумался – а надо ли оно мне?

Тут все было довольно неоднозначно, ведь отправляться в Восходящую Империю мне нужно будет с отрядом гвардии, чтобы обеспечить себе безопасность и достаточную ударную силу, чтобы и без призывов представлять реальную боевую силу рядом с порталом. Это означало, что бойцов тут сразу станет меньше, и этим могут воспользоваться враги рода. С другой стороны, приглашение поучаствовать явно звучало не только от руководства Службы магической безопасности Империи и игнорировать подобное… в целом можно, но не слишком часто, тем более, когда там могут справиться и без меня.

Одновременно с этим это в том числе возможность продемонстрировать силу рода и наглядно показать доспехи перед иностранными магами, которые могут заинтересоваться в заказе себе таких же моделей, что расширило бы базу клиентов. Последнее хорошо для ведения бизнеса.

Вот и думай теперь, как поступить лучше.

* * *
Действовать в этом направлении я стал только после возвращения отправленного в Свободные Земли отряда. Они успешно добрались до места и, как оказалось, брат Славы действительно попал в неприятности, а точнее, в плен конкурирующей группы. Подробностями я не слишком сильно интересовался, но в целом получилось, что ударный отряд просто прибыл на место и подавил любое сопротивление противников. Благодаря лучшей экипировке и оружию, да при поддержке магических мечников это было сделано довольно быстро и без потерь среди моих людей.

В целом же пускай местами и потрепанный, но живой отряд Волкова доставили до базы наемников и, убедившись, что им больше никакой помощи не требуется, мои люди вернулись обратно. Слава после этого еще несколько дней, когда встречал меня, рассыпался в благодарностях.

С одной стороны, он был рад, что его брат и его знакомые остались целы, с другой же, показал, что и младший теперь на что-то способен. Вполне возможно потом, когда Степан решит вернуться к мирной жизни, его отряд из тех, кто еще не будет готов уйти на покой, после подобной помощи решат обратиться к моему роду за поиском работы для себя. Подобными кадрами, которые еще и лояльны к тебе не разбрасываются. Так что вся эта операция принесла лишь плюсы мне.

А как уж Волков старший будет разбираться с тенью того, что ему помогает какой-то род, уже его проблемы. Возможно, это ему даже поможет, а может, и нет. Тут загадывать не буду.

Нам же сейчас надо было решить: будет ли наш род участвовать в помощи другому государству или же мы останемся в стороне и будем просто наращивать свои силы на месте, лишаясь возможности продемонстрировать свои силы на международной арене.

– А нам это действительно нужно? – с сомнением в голосе спросила Арина.

Для обсуждения этой ситуации я собрал, можно сказать, всю верхушку рода для общего совета, где каждый мог высказать свою точку зрения. Все же это не то решение, которое делается просто потому, что так захотелось. Необходимо было оценить все риски и как раз сидящая здесь Аркур отвечала за анализ того, что прислал мне Константин.

– Вот это мы и будем сейчас здесь обсуждать, – улыбнулся я жене. – Нужно ли нам вообще вмешиваться в проблемы другого государства, даже если оно само бросило клич по всему миру, чтобы справится со своей проблемой.

– Тоже мне проблема, – фыркнул Эрис, скрестив руки на груди. – Приехать и затолкать всех обратно, а портал закрыть, чтобы не лезли сюда. А то глядишь, повадились…

– В тебе говорит жадность, – усмехнувшись, произнесла Роксана. – А я не думаю, что те демоны, если это вообще демоны, успеют тут укрепиться. Все же Восточная Империя сильна как своими магами, так и военной силой. По мне, они и сами могли бы справиться с этой угрозой, просто тогда, возможно, сильно ослабли бы в попытке решить эту проблему. Вполне возможно, для них вариант с помощью других государств куда более выгодный, чем решать эту проблему самостоятельно.

– Думаешь, есть вероятность, что они «случайно» сунут помощников в самое пекло? – заинтересовано посмотрел я на нее.

– Я бы так и поступила, чтобы сэкономить свои силы, – кивнула демонесса. – Зачем растрачивать свои ресурсы, когда можно воспользоваться другими. Да, и если их попытки не увенчаются успехом, то и о разделе трофеев речь можно будет вести в несколько другом ключе. Все же вклад в победу тогда будет минимальный, а значит, и трофеев будет столько же.

– Думаешь, что они пойдут на это? – спросил я.

– Я не знаю, как действуют ваши правители, но у нас бы действовали примерно так, – пожала плечами Рокс.

– Что скажешь, Рэми? – обратился я к главному аналитику рода.

– Вероятность подобного хода со стороны Восточной Империи вполне высока, – ответила девушка, поправив очки. Даже сейчас она работала с голографическим экраном, проецируемым коммуникационным браслетом, и делала какие-то пометки. – Скорее всего, они действительно хотят избежать ослабления своих сил. И из-за их закрытой политики мы не знаем, как действительно обстоят дела в их кланах. Возможно, они просто не готовы жертвовать своими членами в попытке закрыть прорыв из портала и императору проще привлечь иностранных магов, чем договариваться со своими.

– Или же им хотят показать, что и без их помощи можно справиться с подобного рода проблемой, – высказался Эрис, нахально улыбнувшись. – Особенно, если они зарвались.

– Вот только стоит ли в подобном участвовать нашему роду? – спросил я, обращаясь ко всем собравшимся.

– Это позволит нам показать свои силы не только в рамках своего государства, но и для иностранных наблюдающих, – вновь взяла слово Рэми. – В свою очередь, мы сможем отработать тактики действия в группах с другими аристократами и сможем показать себя как уже сильный род.

– С другой стороны, все это дополнительные риски и возможная смерть воинов рода, – возразила Арина.

– Можно добавить в отряд кого-то из целителей, чтобы избежать потерь среди личного состава, – предложила Аркур.

– Да что там говорить, – ухмыльнулся Эрис. – Просто поехали и покажем им, на что мы способны. Давненько я не сражался против демонов, которые готовы меня убить.

– А я могу отправиться с тобой? – вдруг спросила Лена, которая до этого спокойно слушала остальных.

– Да, твои способности могут быть полезны в противодействии монстрам, – кивнул я.

– Значит, ты уже все решил? – слегка обиженно посмотрела на меня Арина.

– Да, но я хотел выслушать мнение остальных, прежде чем принимать окончательное решение. В целом же получается, что все считают, что для рода подобная помощь соседнему государству будет полезна?

– Особенно, если удастся забрать тела этих существ с собой, – тихо высказалась Краснова, которая мало понимала, что здесь происходит, но все же тоже была важным членом рода и была приглашена наравне с другими слугами, занимающимися своими направлениями.

– Это, думаю, можно будет устроить, – улыбнулся я алхимику.

Вот нисколько не сомневался, что она про это напомнит – не сейчас, так потом.

– Эх, хотела бы я отправиться с вами, но мои боевые навыки на нуле, – с грустью произнесла она.

– Ты можешь подготовить для всего отряда зелья, – предложил я. – Этого будет более чем достаточно.

– Сделаю все, что от меня зависит, господин! – с горящими глазами произнесла Света и тут же выскочила из комнаты.

Остальные проводили ее озадаченным взглядом, а я на это лишь покачал головой. Все же девушка была довольно импульсивной, и порой сама того не замечала, будучи на своей волне и не интересуясь мнением окружающих по этому поводу.

– От остальных я тоже жду предложений, как нам поучаствовать во всем этом и при этом не ослабить контроль за остальными направлениями, – обратился я сразу ко всем.

* * *
В итоге общим решением было решено собрать два отряда из воинов рода. К ним в усиление приставили шестерку мечников во главе с Ильей. Пусть самих мечников в роду было больше, но именно эта шестерка пока что была сильнейшей и рисковать остальными я просто не захотел. Все же именно им сходиться в ближнем бою с существами, вылезшими из портала, и тут не всегда есть возможность отступить.

Арсенал для бойцов мы взяли с изрядным запасом, но в целом, в случае более затяжных боев я планировал просто сделать новую закупку уже по нашим новым координатам или вообще закупиться у местных мастеров оружейного дела.

Хотелось, конечно, с собой прихватить Сергея, но было бы неправильно рисковать им, особенно когда у него только недавно появился маленький ребенок. Пусть лучше в особняке останется действительно сильный маг, да еще и способный решать возникающие проблемы. Брат был достаточно плотно ввязан во все дела рода, чтобы ориентироваться во всех нюансах.

Так что со мной как я уже и говорил, поехала Лена. Ей это и практика в использовании своих сил, ну и мне серьезная такая огневая помощь в прямом смысле этого слова.

Из демонов я взял с собой только Роксану. Ланс оставался, чтобы продолжить тренировки бойцов, а вот Эриса я не взял из-за опасения, что неугомонный демон куда-нибудь сунется и потом мне придется отвечать за его действия. Демонесса в этом плане была куда более дисциплинированной, а обиду Церби я как-нибудь переживу.

Ну и, разумеется, с нами отправился Джинхей Мин. Побудет нашим гидом на своей родине и хоть как-то вложит свой вклад за то, что ему предоставлены кров и еда. А то ведь так все это время болтался где-то и старательно не попадался мне на глаза.

Вот таким составом мы и отправились в Восходящую Империю. Интересно, как она встретит нас?

Глава 22

Самолет приземлился в довольно большом отдалении от опасной зоны, так что на меры защиты местных магов с воздуха посмотреть не удалось. Летели мы отдельным рейсом в сопровождении сотрудников Службы. По идее, к этому делу привлекали и других аристократов, но, видимо, в данном случае решили, что лучше будет воспользоваться моими силами в рамках совместных действий с организацией, в которой я считался консультантом.

Ну и, разумеется, Скуратова тоже направили вместе со мной, чем мой напарник был не слишком доволен. Как я понял по обрывкам фраз, он все же намеревался избежать этой участи, но мое согласие изменило все его планы.

Сразу после прилета мы погрузились в машины и отправились к запретной зоне, которую контролировали войска империи. Появление портала и раньше вызывало у всех большой интерес, а сейчас, когда движения вокруг него стало еще больше, то и количество любопытствующих значительно повысилось. По крайней мере, грозный вид военных заставлял их держаться на расстоянии.

– А почему, кроме военных, здесь больше нет никакой защиты? – спросил я у Константина, когда мы проезжали уже второй по очереди КПП, которые не давали продвинуться остальным, если у проезжающих не было соответствующего уровня доступа.

Вообще, правительство принудительно выселило всех, кто проживал в округе, и организовало несколько линий кордонов, которые были рассчитаны на то, что если кто-то и сможет проникнуть внутрь, то дальше следующей линии ему это не удастся сделать. Свои секреты Восходящая Империя охраняла очень тщательно. В нынешней ситуации это тем более было важно, чтобы не допустить жертв как среди местного населения, так и среди иностранцев, которые готовы были сунуться в опасное место, чтобы получить эксклюзивный материал.

– Сейчас увидишь, – таинственно улыбнулся Скуратов, не слишком спеша делиться информацией. – Поверь, это действительно надо увидеть самому.

То о чем он говорил, стало понятно буквально спустя пять минут, когда мы проехали третий КПП. По какой-то причине издали этого не было видно, но вот стоило нам только приблизиться, как впереди появился громадный купол не меньше, чем в пару километров в диаметре. С такими размерами он должен был быть виден уже давно, но до этого момента его будто укрывала сильная иллюзия.

– Действительно, – покачал я головой.

Все же вид синеватого купола, который, казалось, сплошь состоял из магической энергии, поражал воображение. Более того, на его поверхности то и дело вспыхивали различные иероглифы золотистого цвета, что было завораживающе. Кто бы ни создал подобную защиту (а ничем иным она просто не могла быть), это был мастер своего дела. Вот только мне слабо верилось, что на подобную громадину способен лишь один человек.

Жаль, что наши соседи не будут делиться своими наработками, чтобы объяснить, как вообще был создан этот купол.

– И это только внешний купол, – поделился своими знаниями мой напарник. – Там внутри еще несколько таких, что не пропускают опасных тварей дальше.

– А почему этих данных не было в переданной информации? – задумчиво посмотрел я на него.

– Она просто не относится напрямую к предстоящему делу, поэтому никому об этом и не сообщали, – пожал плечами Константин. – А я просто знал, что тут таким заковыристым образом у них устроена защита от прорывов и проникновения внутрь.

– Над подобной защитой работает больше сотни оммёдзи, которые постоянно обновляют ее целостность, – вдруг вклинился в разговор Джинхей, который до этого на купол смотрел со смесью благоговения и зависти.

– Но разве они не работают с духами? – с сомнением посмотрел я на члена клана Мин.

– Это устаревшая информация, – улыбнулся парень. – На самом деле оммёдзи еще и мастера различных барьеров, так что их в первую очередь привлекли к защите этого места, стоило только правительству обнаружить портал.

– Что же они тогда сами не устранили угрозу, раз так сильны?

– К сожалению, оммёдзи не приемлют убийство, – развел руками Джинхей. – Так что они могли помочь только с созданием барьера.

Вскоре мы приехали к самой границе этого громадного купола, где нас ждала встречающая делегация.

– Приветствую вас в Восточной Империи, – вышел вперед представительного вида мужчина в деловом костюме.

После этого руководитель отряда Службы начал вести с ним беседу, которая полностью выпала из моего внимания. Меня больше интересовали двое молодых магов, что стояли в некотором отдалении от делегации и спокойно пили чай, сидя на раскладных стульчиках. Выделялись они не только своим поведением, но и бледными лицами, будто никогда не видели солнца. Или же эти маги так сильно белили свои лица?

– Это и есть оммёдзи? – спросил я у рядом стоящего Джинхея.

Раз уж мы приехали на его родину, то я предпочитал держать парня рядом с собой и пусть встречающие почти без акцента говорили на русском, но тот, кто владеет двумя языками, мог нам пригодиться.

– Да, только я не вижу опознавательной раскраски, чтобы понять, из какого они клана, – подтвердил парень, внимательно рассматривая магов.

Его настойчивые взгляды неизбежно привлекли к нам внимание, и девушка, отложив в сторону чашку, встала со своего места. Парень поднялся следом за ней, и оба мага-оммёдзи отправились к нам, под удивленные взгляды встречающей делегации. Что примечательно, никто даже не попытался их остановить.

Когда оба китайских мага остановились в паре шагов от нас, Джинхей моментально склонился в глубоком поклоне. А мне казалось, что клан экзорцистов и клан этих магов должны иметь примерно равные позиции, но либо это было не так, либо роль самого Джинхея была слишком незначительной, чтобы он приветствовал эту пару как равных.

Представительница очень необычных магов была, даже несмотря на белизну кожи, очень красивой, и ее черные глаза, казалось, поглощали все твое внимание. Так ведь будто этого мало, сама девушка была одета в легкое белое платье с вышитой на нем каймой иероглифов, как те, что я видел на куполе. Благодаря такому одеянию, открывался прекрасный вид на налитую грудь и спортивные ножки, белизна кожи в этом плане даже привлекала еще больше. Так и хотелось узнать, а везде ли она такая белокожая.

Это наваждение удалось перебороть с большим трудом, что не было замечено оммёдзи, и она понимающе слегка прищурила глаза. Что примечательно, парень рядом с ней хоть тоже и был красавчиком, но такого впечатления не создавал. Лена на него никак не отреагировала, больше недовольно смотря на девушку.

– От вас чувствуется очень интересная энергия, – заговорила девушка, внимательно рассматривая меня. Причем говорила она на русском без малейшего акцента, впрочем, как и ее спутник.

– Сестра… – взял ее за плечо парень, но тут же получил обжигающий взгляд от этой особы и поспешил убрать руку.

– Вы недавно не сталкивались ни с чем необычным? – приблизившись чуть ближе, спросила она.

– Что вы хотите от моего мужа? – возмутилась Лена, видимо, посчитав, что та оказалась слишком близко ко мне.

– От тебя тоже ощущается эта энергия… – оммёдзи протянула руку, собираясь коснуться лица моей жены, но руки той окутались пламенем, и мне пришлось вмешаться.

– Лена! – строго произнес я. – Прошу прощения за поведение моей супруги, но чем вызван ваш интерес к нам?

Краем глаза я видел, что делегации продолжили общение, но вот встречающая сторона нет-нет да косилась в нашу сторону. Уверен, будь у них возможность подойти ближе, они бы обязательно это сделали, но судя по тому, что происходит, оммёдзи обладают тут каким-то уникальным статусом и остальные не вправе вмешиваться в их действия.

– Мне не доводилось видеть людей с подобной энергией, – посмотрела на меня своими черными глазами девушка. – От вас исходит особая аура…

– Прошу прощения за поведение моей сестры, – склонился в поклоне парень.

– Брат, – неодобрительно посмотрела на него оммёдзи, цокнув языком. – Кто вы? – повернулась она ко мне.

– Князь Егор Шувалов, – представился я, с интересом смотря на эту особу.

– Я запомню, – кивнула она и развернулась, будто потеряла ко мне интерес. Второй представитель этих необычных магов еще раз поклонился нам и поспешил за своей сестрой.

– И что это было? – спросил я.

– Оммёдзи всегда были себе на уме, – пояснил Джинхей, – но им это прощается как за заслуги прошлого, так и за нынешние достижения. Так что все просто стараются не обращать на них внимание.

– А то, что они сами не представились, разве не выходит за рамки этикета? – скрестив руки на груди и продолжая буравить спину китайской волшебницы, произнесла Лена.

– Уж такие они и есть, – развел руками парень, неловко улыбаясь.

Я, конечно, понимаю, что в разных странах могут быть и откровенно диковатые традиции, но это… Ах, ладно. Не думаю, что с этой парочкой мы еще раз пересечемся. Ну а то, что их заинтересовало, скорее всего, было демонической энергией и в таком случае нам действительно лучше не встречаться больше, чтобы они не могли надумать себе чего-то не того.

Тем временем переговоры были закончены и, еще раз бросив взгляд на защитный купол, мы отправились в отель, где сняли комнаты для нашей небольшой группы. Никто не собирался бросать нас в бой сразу с самолета, да и некоторые виды вооружения еще необходимо было доставить, так как в самом аэропорту занялись их проверкой и не дали забрать с собой. Так что еще спустя где-то пятнадцать минут мы были у высотки отеля.

* * *
– И какова наша задача? – спросил я у Константина, который только что вернулся с совещания руководителей отрядов Службы.

Так-то, помимо нас, у купола находилось несколько групп наемников и магических родов, которые сами решили добраться до этого места, но вместе с нами они не будут действовать. В какой-то мере это покажет тем, кто еще не в курсе, что мой род тесно сотрудничает со Службой, а многие аристократы не слишком сильно хотели попасть в поле внимания этой правительственной организации. Может, никаких обвинений и не выдвинут, но ведь всегда можно обнаружить какие-нибудь нарушения, на которые раньше закрывали глаза. И пусть урона особого это не принесет, но зачем лишняя головная боль, когда ее так просто избежать?

– Сейчас получается, что у нас следующая ситуация, – почесав затылок, начал говорить Скуратов. – Из портала вырвалось порядка сотни тварей до того момента, как местные успели замедлить их продвижение и накрыть область дополнительной защитой. Их-то они перебили, но из портала лезут все новые и новые порции… – тяжело вздохнул мой напарник. – И основная проблема как раз с этим. Твари разнообразные и подготовить единую стратегию просто не получается, поэтому было решено всю зону вокруг портала разбить на сектора и планомерно зачищать их, сужая круг необходимой защиты. Основная проблема в том, что портал изначально появился в густонаселенном районе и пусть ближайшие дома выселили уже давно, но тут все равно достаточно много жилых построек и подвальных помещений.

– Получается, нам придется прочесывать каждый дом, чтобы убедиться, что в нем никто не остался? – уточнил я.

– Да, и это может затянуться. Так что желательно сделать это быстро и до того, как из портала вылезет что-то еще.

– А почему просто не взорвать дома, чтобы вытравить их из укрытий? – предложил Илья, который как лидер своего отряда мечников тоже присутствовал на нашем небольшом брифинге перед миссией.

– Нельзя, – покачал головой Константин. – Правительство, по возможности, хочет вернуть жителей обратно в их дома и даже, если часть зданий при охоте на монстров будет разрушена, это все же лучше, чем уничтожить вообще все. Да и оммёдзи говорили, что внутри купола лучше не устраивать мощных взрывов, если никто не хочет, чтобы защита попросту схлопнулась.

– А еще монстры могут и под землю уйти, и тогда выловить их будет тем еще геморроем, – высказался я.

– Тоже верно, – подтвердил мое предположение мужчина. – Куда проще привлечь внимание боем и стянуть всех существ к себе, чем рыскать по всяким закоулкам.

– На этом все?

– Да, можем выдвигаться.

* * *
Проход через купол оказался довольно интересным. В этом участвовали уже виденные мной двое магов-родственников, которые приложили к стене защиты, две казалось бы, обычные бумажки, и вот между ними образовалась пустота, через которую мы, собственно, и прошли.

Внутри же в принципе не было ничего необычного, даже солнечный свет никак не искажался наличием купола.

Вот только еще до того как я успел что-то сделать, вперед вышли бойцы Службы, надевшие шлемы, что сразу переводило их доспехи из разряда средних в тяжелые. Пусть и с меньшей защитой, но все же тяжелые.

– А тут разве можно использовать тяжелые комплекты доспехов? – удивленно посмотрел я на Константина.

– Тут главное – свой сектор зачистить, – пожал он плечами. – А так можно использовать любое вооружение, которое не нанесет серьезный вред зданиям. В общем, главное – ничего не снести, а работать можно чем угодно. Все же все понимают, что против некоторых монстров только тяжелым вооружением и можно справиться.

Тем временем бойцы Службы раскрыли тяжелые кофры, каждую из которых несли по двое человек, и в них оказались небольшие дроны. Две минуты манипуляций над ними, и вот сразу десяток маленьких разведчиков устремились во все стороны.

– И почему раньше их не применяли во время нашей ловле демонов? – заинтересовано спросил я у закурившего Скуратова.

– У них слишком маленький заряд, чтобы рассчитывать на долгую охоту, – пояснил мой напарник. – Да и тут, кроме нас и целей, больше никого нет, значит, и не будет ложных срабатываний.

Пока дроны исследовали территорию, в том числе залетая в ближайшие дома, нас всех связали в общую тактическую сеть с картой, которая начала прорисовываться все большими деталями.

– Удобно, – хмыкнул я, наблюдая за этим процессом.

– Новейшая разработка, – гордо произнес Скуратов, будто сам принимал участие в этом.

– Засекли множественные цели в третьем здании, – неожиданно произнес один из сотрудников службы и одновременно с этим на тактической карте желтым была выделена одна из высоток и красными точками обозначены замеченные существа.

– Ну, вот и мы можем приступить к работе, – улыбнулся Константин. – И напомню еще раз: за тела монстров обещана награда и, исходя из этого, будет рассчитываться вклад каждой группы. Все же понимают, что мы не можем оказаться на последних позициях этого рейтинга?

– Тогда, может, позволишь действовать мне? – спросил я разрешения у напарника.

– Неужели хочешь помочь бесплатно? – хмыкнул он.

– Можешь считать и так, – просто кивнул я.

Не говорить же ему, что я хочу проверить свои возможности с учетом того, что новая порция осколков Знака Власти прекратила свое воздействие на меня, и теперь моих сил было гораздо больше, и из-за этого я пока не успел узнать границы своих новых пределов.

– Продолжаем разведку, – отдал распоряжение Скуратов.

Оперативнику Службы было только в радость оказаться в стороне и не напрягаться, так что я даже не сомневался, что он согласится на подобное предложение.

Я вышел вперед, чтобы мне никто не мешал, и стал создавать крупную печать призыва, расположив ее прямо на земле, благо мы были на площади, которая позволяла расположить на себе и большего размера печать. В этот раз я решил ограничиться не одним-двумя демонами, а сразу массовым призывом. Ведь нам предстояла охота, и я знал один вид демонов, который специализировался на подобном.

Пусть пока печать внешне никак не проявлялась, но в магическом зрении я одной лишь силой воли чертил внутри круга диаметром в метров десять все новые и новые фигуры. Постепенно печать становилось все более сложной и вскоре практически не осталось свободных участков земли, которые бы не накрывали группы символов или геометрических фигур. Удерживать все это в целости было сложно и для того, кем я был еще пару лет назад – вообще невозможно, но сейчас я вполне мог пока без напитки печати энергией держать всю конструкцию.

И вот печать напитывается энергией, и площадь перед нами стремительно покрывается символами. Можно было бы воплотить ее и разом, но все же мне хотел произвести именно такой эффект, тем более, на него требуется дополнительная концентрация.

Тут же со стороны сотрудников Службы, как впрочем, и от моих людей стали слышаться тихие обсуждения увиденного и судя по обрывкам фраз, что доносились до меня, мне удалось создать нужное впечатление.

Что же приступим к самому призыву.

Глава 23

Из печати стали медленно проявляться гуманоидные фигуры и судя по нескольким более громким восклицаниям некоторым из сотрудников Службы, подобное доводилось видеть впервые. Не став испытывать терпение людей, я немного ускорил процесс, и вскоре перед нами появилось три десятка людей-ящеров, которые специализировались на охоте на других демонов.

Ближайшая ко мне тройка была уже знакома мне и на фоне остальных они выделялись более серьезным вооружением, да и выглядели мощнее своих сородичей. Вот что значит работа с темным призывателем, который обеспечивает демонов порцией энергии, которую им в ином случае пришлось бы добывать в течение нескольких месяцев. Так что такому возвышению уже не раз призываемых демонов я не удивился.

Тройка охотников приложила свои лапы к груди и слегка склонила свои головы. Всего секунда и вот все группы людей-ящеров расходятся в стороны, начав свою охоту. Группа из пяти троек направилась к обнаруженному зданию уже благодаря моему приказу.

Сам призыв такого количества демонов не отобрал у меня так уж много энергии. Лет пять назад подобное для меня вообще было невозможно, но теперь эта задача стала посильной и не такой уж невыполнимой. Я определенно стал сильнее, а значит, и способен на большее. В то же время, чтобы восстановить запас энергии в источнике, мне теперь тоже требуется меньше времени, что не может не радовать.

Интересно, а на призыв какого демона теперь хватит моих сил, чтобы полностью лишить себя энергии? Помнится, подобное со мной происходило только в самом начале пути, и больше подобного я старался избегать, чтобы вдруг не оказаться вообще без энергии, когда демон вдруг захочет взбунтоваться.

– Получается, мы пока стоим тут? – немного растерянно спросил подчиненный Скуратова.

– Мы собираем разведданные, – с важным видом произнес Константин. – И вообще, не ослаблять бдительность. Пусть у нас и есть поддержка, благодаря князю Шувалову, но это не значит, что здесь не могут обнаружиться еще какие-нибудь существа.

– А за живых существ ведь дадут большую награду? – спросил я у него.

– На это никто особо не рассчитывает, – пожал плечами мой напарник. – Но думаю, даже наши не откажутся от таких образцов, так что я договорюсь, – подмигнул он мне.

– Замечательно, – довольно улыбнулся.

Дальше нам оставалось только лишь разместиться на летней веранде заброшенного в спешке кафе и спокойно ждать, пока мои демоны делают основную работу. На удивление в самом кафе обнаружилось рабочее оборудование, да и сам район по какой-то причине не отключили от электричества. Так что вскоре мы спокойно попивали кофе и пробовали местные сладости, которые обнаружились в холодильнике. Да и печенья тут было в достатке.

– Знал бы я, что мы будем подобным образом проводить зачистку, то я бы тебя сам сюда потянул, – довольно потягивая кофе, сказал Константин.

– И все же все это работает, пока мы не встретим кого-то по-настоящему сильного, – не согласился я с ним. – Так что расслабляться рано.

– Ну вот, и отдохнуть никто не дает, – вздохнул мужчина.

Где-то спустя полчаса к нам потянулась первая добыча. Я понимал, какое это будет зрелище, но для остальных видеть ящеров-охотников, которые тащат за собой еще живую добычу, было довольно дико. Пришлось спешно, из-за того, что просто никто подобного не предполагал, придумывать, как все это доставить до границы купола и передать либо оставшимся снаружи своим людям, либо уже магам империи.

Забавным моментом в пойманных тварях было то, что больше всего они походили на огромных варанов, только на спине было множество костяных игл, которые торчали сквозь сеть, удерживающую их. По сути, ящеры поймали ящеров.

Постепенно дом, в котором обнаружили монстров, был очищен от них, а тем временем остальные группы охотников сражались с другими существами, появившимися из портала.

И все же, как я и говорил, они не будут все время действовать эффективно и в какой-то момент могут наткнуться на кого-то, с кем просто не смогут справиться. С помощью связи контракта я мог инструктировать ящеров об этом, и одна из групп, стоило ей столкнуться с опасным противником, тут же сообщила об этом. Не в духе этих демонов было отступать, но мне удалось их уговорить завести существо в ловушку, что они пусть и с некоторым скрипом, но все же приняли. Готовить ловушки охотники любили и обещали привести монстра в нужную точку и попытаться его ослабить.

– Ну, вот и для нас работа привалила, – поднялся я со своего места, жестом показав моим воинам следовать за мной.

– Сам справишься? – даже не потрудившись подняться вместе со мной, лениво спросил Скуратов.

– Тогда трофей мой, – хмыкнул я.

– Забирай, – великодушно согласился он. – Только сам будешь договариваться о его провозе или продаже.

– Хорошо, – кивнул я.

Большего мне и не требовалось. Уходить далеко от временной стоянки я не собирался, но и поохотиться в отдалении от них тоже хотелось. Я не сомневался, что за нами все равно пошлют наблюдателей, но это хоть какая-то свобода действий, да и в случае чего, Роксана сможет своими иллюзиями запутать людей, последовавших за нами. Мне же хотелось посмотреть на действие моих людей в условиях, максимально приближенных к боевым.

И да, демонов призывать ради этого я собирался только в крайнем случае. Все же обеспечил я воинов рода всем необходимым, и пора им показать, насколько хорошо идут их тренировки и, вообще, стоило ли столько сил уделять этому.

* * *
В городе довольно странно было бы увидеть оленя, с этим сложно спорить. Но еще удивительнее увидеть оленя примерно трех метров в высоту, и это не считая ветвистых рогов. Так будто этого было мало: он почему-то был весь покрыт древесной корой, а ноги и вовсе были укрыты, как в броню, подобием корней. Причем последние еще и двигались, живя своей жизнью.

И этот гигантский олень несся за улепетывающими от него демонами-ящерами. При этом они еще и умудрялись бросать в него небольшие копья, чтобы хоть немного замедлить существо. С учетом того, что каждое такое копье было смазано ядом, то подобная тактика была направлена на изматывание противника. Правда, неизвестно, действует ли на этого оленя вообще их яд, но ведь не пытаться это сделать, тоже было бы неправильно.

– Вперед, – отдал я распоряжение командиру отряда воинов рода.

Тут же с его стороны раздались короткие команды, и бойцы стали занимать позиции на улице, чтобы вести стрельбу и не мешать друг другу. Благодаря разведке дронов, мы знали, что в округе не было других монстров, а значит, можно было, по крайней мере, в первые минуты не опасаться, что на нас кто-то нападет.

Дальнейшее действие происходило уже без моего участия. Воины рода просто снарядили свое оружие специальными патронами, как раз предназначенными для нанесения урона таким крупным защищенным целям и стали стрелять в оленя. Причем обстрел происходил так, чтобы существо металось от одной цели к другой, позволяя остальным выцеливать уязвимые места.

Во все стороны полетела щепа от деревянной брони, укрывающей оленя, а сам он двигался все медленней. Что тут было причиной – сложно сказать: может, это и яд ящеров стал действовать на этого гиганта, а возможно, сказывалась потеря крови, но главное – он становился все более уязвимым для дальнейших атак.

В какой-то момент он начал чуть ли не спотыкаться, и один из мечников, не обращая внимания на пули, рванул вперед. Правда, так это казалось со стороны, потому что он обходил оленя таким образом, чтобы не мешать остальным, и в то же время бойцы прекращали стрелять, стоило только мечнику оказаться в их зоне обстрела. В итоге, ловко подпрыгнув, мечник взобрался на спину оленя и, оказавшись у головы, ударил его мечом, окутанным земляной коркой.

Раздался оглушительный хруст, будто раскололи огромный кокос и, сделав два неуверенных шага, монстр упал на землю.

– Цель жива, – донесся до меня отчет после того, как в этом убедился мечник.

И все же… использовать меч в качестве этакой дубинки, чтобы вырубить цель… это же надо было догадаться. С другой стороны, это сделал один из тех, кого из-за слабости сил раньше вообще бы не посчитали за мага. Вот только этот момент исправили как усердные тренировки, так и накопитель в мече, который позволял использовать большее количество магической энергии, чем изначально мог выдать человек. Пусть и на несколько мгновений, но мечники рода могли превысить свои пределы, а для тех, кто идет путем меча, мгновения – это целая вечность.

Чтобы оттащить такую тушку, пришлось привлечь две группы ящеров и с помощью моих людей дотащить оленя для начала до стоянки нашей группы.

– Знаешь, я уже боюсь тебя отпускать одного, – удивленно присвистнул Константин, увидев такой вот результат нашей охоты.

– Зато с целью справились спокойно и ничего не порушили… почти, – припомнил я, что олень так-то помял несколько машин, в попытках достать своих обидчиков. Но ведь про машины нам никто ничего не говорил, так что этот момент можно и упустить. – Главное, чтобы за него заплатили.

– Кто о чем, а ты о деньгах, – улыбаясь, покачал головой мой напарник.

– Будто бы ты от подобного отказался.

– Это да, но масштабы… – развел он руками.

О том, какие глаза были у тех, кто караулил у выхода из этой зоны, вообще можно поведать отдельную историю. Подобной добычи и наглости от нас, похоже, никто не ожидал и я до последнего, с помощью переводящего мои слова Джинхея, спорил о цене за еще живую тушку оленя. Отступать в этом я не был намерен и собирался во что бы то ни стало заработать на подобной помощи другому государству. Будь все иначе, я бы сюда не сунулся, ну и как бонус, шли репутационные балы моему роду, ведь Служба не претендовала на подобный трофей, а значит, они и не участвовали в его добыче.

Под конец уже порядком уставших от споров чиновников я «обрадовал» тем, что в скором времени доставлю еще что-нибудь, и пусть лучше подготовятся к этому. Возвращаясь обратно за барьер, я вновь почувствовал заинтересованный взгляд со стороны девушки-оммёдзи, но проигнорировав его, отправился зарабатывать деньги дальше.

* * *
– Тебе не кажется, что это как-то слишком? – закурив очередную, откуда только взявшуюся сигарету, спросил Константин у меня.

– А ты разве против? – я ухмыльнулся, создавая новую печать, увеличивая число добытчиков. – Твои люди не пострадали, а мы планомерно зачищаем наш сектор, выполняя все договоренности.

Сейчас, помимо ящеров, в поиске существ в том числе участвовали огненные гончие и двое рурхов, которых я использовал в качестве тяжелой артиллерии, которая самостоятельно может справиться с большинством угроз и без моего прямого участия. В итоге было призвано порядка полусотни демонов, которые усердно работали на благо меня и моего рода.

Не все, конечно, проходило гладко и среди попадавшихся на пути ящеров монстры порой их убивали, но благодаря своей демонической природе мне удавалось призвать их обратно и отправлять мстить обидчикам уже при поддержке других демонов.

Главное же все во всем этом было то, что так я проверял свои текущие силы, и на данный момент получалось, что контролировать такое количество демонов для меня было вполне посильной задачей. Правда, на рурхов пришлось навещать кучу дополнительных ограничений, так как призыв этих демон занял больше сил, чем призыв ящеров-охотников. Все же сила призванного существа сильно влияет на то количество энергии, которую необходимо вложить в печать, чтобы демон совершил переход из своего мира в наш. И очень хорошо, что я мог просто позволить им впитывать энергию нашего мира, чтобы восполнять свои силы, и они не тянули всю эту энергию из меня. Вот в чем-чем, а в этом плане быть темным призывателем – очень хорошо.

– Это да, но как-то все это неправильно, – пожал плечами Скуратов. – Получается, что по итогу все делаешь ты, а мы занимаемся только разведкой.

– Оу, так мне прекратить и позволить твоим людям действовать самостоятельно? – хитро прищурившись, посмотрел я на него.

– Нет-нет, – тут же открестился от такой чести мой напарник. – У тебя уже налаженный процесс и вмешиваться в него… Ну его!

– Хорошо, – довольно улыбаясь кивнул я. – Вот только меня беспокоит один момент, – нахмурился я, наблюдая за тем, как демоны-ящеры тащат очередного монстра в своих сетях. Дальше уже его перехватили мои бойцы и потащили к границе, где уже со мной никто не спорил и просто молча принимал очередной живой трофей.

– Что именно?

– Тебе не кажется, что эти существа как-то слишком слабые, чтобы вызвать проблемы у местных магов?

– Может, просто кто-то чересчур сильный? А вообще, что ты хотел – ты же один как сразу целый отряд магов, так что неудивительно, что у тебя получается все делать так быстро.

– Я не об этом, – недовольно покачал я головой. – Просто с подобной задачей могут справиться и местные. Более того, даже мои бойцы могут уложить большинство этих существ, были бы только боеприпасы. И я очень сомневаюсь, что в империи не обладают подобной силой, чтобы не привлекать к этому еще и иностранных магов, так еще и платить им за это, когда можно было бы все оставить внутри своей страны.

– Значит, просто не стоит расслабляться, – пожал плечами Константин, выдыхая облачко дыма, которое стало складываться в причудливые фигуры, будто и без прямого участия в этом процессе мага, специализирующегося на воздушных техниках. – Да и мы, по сути, на самой границе территории, захваченной этими существами и, вполне возможно, что это слабейшие из тех, что могут повстречаться на нашем пути.

– Вот и я об этом думаю, – согласился я с ним. – Насколько далеко могут улетать ваши дроны, чтобы производить разведку?

– Не так далеко, как хотелось бы, – признался мой напарник. – Так что скоро нам придется перемещаться и искать другой удобный пункт для новой разведки.

При этом мужчина бросил печальный взгляд на кофемашину, которую оккупировали отдыхающие бойцы. К сожалению, запасы в кафе не были безграничными, так что пришлось выстраивать очередь, если хотелось, чтобы каждому досталось хоть немного. Он и так на правах командира отряда получил больше остальных, но все равно вздыхал каждый раз, когда видел, что кофе становится все меньше.

– Да не переживай ты так – найдем другую закусочную и окопаемся в ней.

В итоге, спустя где-то час ближайшие районы были зачищены и если где-то монстры еще остались, то они так хорошо прятались, что их не могли засечь ни дроны Службы, ни мои демоны. Так что все дроны вернулись обратно на подзарядку, а мы отправились вглубь сектора, чтобы продолжить нашу охоту.

Как я и сказал Константину, найти другое удобное место для охоты было несложно. Благо люди из этой зоны были эвакуированы довольно быстро, и монстрам просто не имело смысла что-то делать в кафе. Они с куда большим удовольствием охотились друг на друга, чем пытались найти другую пищу.

Главным же их желанием в данный момент было создать «логово». Пусть эти существа и прошли через портал, но все же наш мир для них был не совсем привычным, и к этому необходимо было сначала приспособиться. Только так они могли быстрее адаптироваться к новым условиям и продолжить свою привычную деятельность.

Что интересно, ни одного мирного существа судя по отчетам, никто так и не нашел, так что все, кто прошли в наш мир, были хищниками и жили исключительно охотой.

Призывать новых демонов не потребовалось, и как только дроны засекли активность в ближайших домах, я отправил свои призывы действовать. Впрочем, ящеры были только рады подобному, так как таких трофеев рядом с местами своего обитания они не находили, а тут еще и другие сородичи увидят их доблесть и не будет необходимости что-то доказывать. Иногда послушать своих демонов было довольно забавно, но жаль только, что коммуникационными навыками могли похвастаться лишь немногие из них.

В итоге вся ситуация вновь повторилась. Демоны зачищали дом за домом, вынося наружу еще живых существ, а мои люди их потом оттаскивали к барьеру и сдавали на руки приехавшим командам. И судя по докладам бойцов, такие действия с нашей стороны вызвали небывалый ажиотаж, так как рядом с нашим сектором уже стояло несколько грузовых машин, оборудованных специальными клетками, которые могли удержать подобных существ внутри и при этом доставить их до лаборатории. Пока мне удалось договориться, чтобы их не трогали, а то бы уже разобрали бы на органы, но я прекрасно понимал, что в конечном итоге от меня что-то потребуют взамен или будут платить эквивалентно всем собранным монстрам. Все же позволять иностранным магам забрать подобного рода трофеи, да еще и в таком количестве они не могли себе позволить.

Ну и, разумеется, не обошлось без трудностей. Как показала практика, чем ближе мы были к порталу, тем сильнее здесь окопались существа. Так что вскоре мои демоны стали гибнуть в попытках доставить свою добычу живой и мне скрепя сердце пришлось отдать команду убивать их, если не предоставляется иная возможность. Пусть я и могу призывать еще демонов и нас никто не ограничивает по времени, но поступать с теми, кто мне верно служит, подобным образом не хотелось, да и желательно было бы закончить с этим как можно быстрее. Так что пусть лучше к барьеру доставят уже мертвые тушки, чем мы тут задержимся на лишнюю неделю.

Возможно, угроза демонов для нас на некоторое время отошла в сторону, но это не значит, что ее совсем не следует учитывать. И в таком случае я лучше буду у себя на родовых землях, чем где-то за границей.

Необходимо ускорять эту зачистку.

Глава 24

Серьезным препятствием в дальнейшем продвижении оказались не огромные монстры, что могли своими ударами разрушать здания, а мелкая и верткая живность, которая еще и стреляла парализующим иглами в своих противников. Выяснять, что дальше они будут делать со своей жертвой никто не стал, так как все понимали, что они не оставят тело просто так, без внимания.

Пришлось мне в очередной раз вмешиваться и призывать собратьев Ланса. Уж живым доспехам такие вещи, как парализующие яды, совсем не страшны. Я вообще не думаю, что на них могут действовать хоть какие-то яды, если, конечно, они не оказывают магического воздействия, такое действительно может пронять даже их.

Вот только и это не сильно помогло в истреблении мелких монстров. Существа оказались слишком быстрыми для демонов и все так же продолжали обстреливать их. В итоге пришлось уже подключать магов и в частности Скуратова, который с помощью воздушной техники поразил все мелкие цели, стоило только их увлечь боем и вытащить на открытое пространство.

Казалось бы, проблема решилась легко, но сколько же эти мелкие вредители потратили нашего времени! Мы за тот же промежуток могли бы полностью зачистить очередной участок, но нет – пришлось призывать новых демонов и использовать силы магов.

В любом случае дальнейшие события показали, что не зря я призывал демонов-рыцарей, так как чем ближе мы подходили к условному центру этой запретной зоны, тем опаснее становились существа на нашем пути. Создавалось вообще такое впечатление, что они по какой-то причине старались держаться ближе к порталу. Будто… охраняли его от нас.

Это было довольно необычное поведение для существ, которые, по идее, должны находиться тут в поисках добычи и более слабые должны были быть уже давно сожраны, но нет – они находились ближе к границам барьера и их не трогали.

Все это необходимо обдумать, и было решено на сегодня свернуть всю деятельность. Мы и так довольно быстро продвинулись по своему сектору, особенно на фоне остальных групп, которые таким результатом похвастаться не могли. Так что лучше было дать им возможность провести зачистку на своих участках, а то ведь районы ничем не огорожены и с их секторов к нам вполне на шум могут прибежать и более опасные существа, чего точно никому не хотелось.

Не знаю, куда вел этот портал, но живности, готовой убить человека, там было более чем достаточно и только то, что я использовал демонов, позволило нам избежать жертв среди людей. То, что демоны тоже в процессе как бы «гибли» – никого особо не волновало. Все же смотреть за исчезновение тел демонов было не то же самое, что смотреть на тела погибших товарищей.

А вот на выходе из нашего сектора нас ждала целая процессия из представителей Восходящей Империи.

– А вы интересный человек, – вновь подошла к нам все та же белокожая оммёдзи, уставившись на меня своими черными глазами. – Поймать столько существ из другого мира за столь короткий промежуток времени никому не удавалось.

– Просто повезло, – не стал раскрывать все подробности я.

Пусть в нашем секторе не было замечено никаких наблюдателей, но ведь в этом месте было отключено электричество и вполне возможно работали камеры, с которых местные могли взять все данные. Да и кто знает, что там еще содержится в барьере, запирающем в этой области, помимо собственно самого сдерживания? Особо скрывать свои действия я все равно не был намерен, но и хвастаться своими способностями мне в данной ситуации тоже претило.

– И все же вы единственная группа, показавшая такой результат, – не отставала от меня девушка.

– Просто скажите, чего вы от меня хотите? – посмотрел я на нее, стараясь говорить это спокойно и без раздражения.

– Я бы хотела пригласить вас на ужин? – задумчиво спросила она у меня и даже приложила пальчик к губам.

– Сестра! – воскликнул ее брат.

– Чего?! – возмутилась одновременно с ним Лена, в руках которой вновь вспыхнуло пламя.

Похоже, эта девушка сильно выводила мою жену из себя, раз она переставала себя контролировать в такие моменты.

Я успокаивающе взял ее за руку чуть выше пламени, и этого оказалось достаточно, чтобы Лена его погасила. В следующий миг она схватила меня за руку и прижалась ко мне.

– Я бы хотела узнать подробнее о вашей стране, – наблюдая за этим, с легкой улыбкой произнесла оммёдзи. – Вы же не откажете в такой маленькой просьбе? – лукаво улыбнувшись, посмотрела она на меня.

– Господин, – шепотом привлек к себе внимания Джинхей. – Оммёдзи редко отказывают.

– Вот как? – хмыкнул я, поблагодарив парня за такую небольшую помощь. – В таком случае… я, пожалуй, откажусь. Тем более, это только просьба.

– Почему? – обиженно посмотрела на меня так и не представившаяся девушка.

А вот остальные, похоже, от моего ответа выпали в осадок. Особенно в сильном шоке был представитель клана экзорцистов: я, можно сказать, почти видел, как бешено крутились шестеренки в его голове, сопоставляя свой совет в отношении этих магов и мой ответ и, похоже, картина у него никак не складывалась. Ну вот пусть и помучается, а то что, только мне страдать?

– Я устал и хочу отдохнуть, – ухмыльнулся я, смотря на нее. Похоже, эта девушка уже давно привыкла к тому, что ей не отказывают, а судя по поведению остальных, это было именно так. И тут я такой взял и отказал ей в маленькой просьбе. – Тем более, рассказывать о моей стране можно много и долго, и это точно не будет считаться отдыхом. Так что извините, – я махнул оммёдзи рукой и направился к нашим машинам.

Рядом с ними всегда дежурили как люди рода, так и сотрудники Службы, так как неизвестно, когда мы решим выбраться отсюда, и что нам может потребоваться. Из-за последнего в машинах был в том числе запасной арсенал на крайний случай, но я не думаю, что он нам вообще потребуется – сотрудники Службы брали с собой всегда большой запас, будто собирались начать небольшую войну на отведенной территории.

Вот так, под недоуменными взглядами китайцев, я вместе со своей женой сел в машину, ну а дальше подтянулась остальная часть группы.

– Господин, вы отказали оммёдзи, – почему-то шепотом и то ли в ужасе от этого, то ли восторженно произнес Джинхей.

– А почему нет? – задал я вопрос, который заставил парня вновь зависнуть. – Вообще, почему к ним так относятся?

– Это же оммёдзи, – пожал плечами представитель клана Мин. – Они всегда были первыми защитниками империи, которые защищали людей от монстров.

– Что же они тогда не пошли к порталу и не переловили по пути всех вышедших из них существ? – слегка ворчливо отозвалась на это Лена, которой внимание ко мне местной волшебницы, которой никто не смел сказать и слова против сильно не понравилось.

– Такие вопросы никто им задавать никогда не будет, – покачал головой Джинхей. – Да и помогают они по своей инициативе и редко отвечают на просьбы, если это не связано с духами и демонами.

– То есть этих существ все считают демонами?

– А кем они еще могут быть? – удивленно посмотрел на меня парень.

– Пока не знаю, – задумчиво ответил я.

У встреченных мной существ пусть и была схожесть с теми демонами, что я видел и призывал сам, но все же были и отличия. Так что однозначно сказать демоны они или нет – я не мог и в то же время я знал, что миров, населенных демонами, существует несколько, а я на данный момент имею доступ только к одному из них. Естественно, подсказать мне, как сделать призывы в другие миры, никто не мог.

* * *
Казалось бы, на всем этом и должен был закончиться наш «рабочий день», но вот я совершенно не учел, насколько упертой может быть местная волшебница, которой, похоже, впервые в жизни кто-то отказал.

– Спрашивать, как вы меня нашли, я даже не буду, – пропустил я внутрь очень приставучую девушку.

Ну не общаться же с ней в коридоре, когда разговор может подслушать любой желающий. Что примечательно, пришла она со своим братом, но тот предпочел остаться снаружи у двери – видимо, чтобы обеспечить приватность разговора.

– Жаль, – мило улыбнулась она. – А ведь я уже придумала целую историю.

– Почему вы преследуете меня? И я до сих пор не знаю вашего имени, – напомнил я ей об этом обстоятельстве.

– Меня зовут Сяомин, – склонила голову оммёдзи. – И я просто заинтересовалась вами, князь Шувалов. Вы же такой необычный маг, – улыбнулась она.

– Необычных магов много, – покачал я головой.

– Но очень мало тех, кто понимает демонический язык, – хитро прищурилась Сяомин. Причем она действительно произнесла все это на языке демонов, и играть в непонимание было уже поздно, так как я выдал себя, восприняв ее речь нормально.

– Откуда вам это стало известно? – продолжил я все на том же языке.

– Это была лишь догадка, – пожала плечами девушка. – Но я была уверена, что не ошиблась в своем предположении.

– Допустим, – кивнул я, с любопытством смотря на волшебницу. – И что дальше?

До этого мне не попадались люди, способные говорить на этом языке. Меня-то обучил ему Церби, а вот Лена, которая тоже внимательно слушала разговор, имела эти знания благодаря Рет, которая, по сути, поделилась своими воспоминаниями во время их слияния.

– А дальше я… еще не придумала, – развела руками Сяомин. – если честно, просто не ожидала, что вы так быстро подтвердите мои предположения. Все-таки встретиться с темным призывателем и кем-то, кто имеет в себе демонический источник, – посмотрела она внимательно на Лену, – в нашем клане подобное редко кому удавалось.

– Звучит так, будто вы знаете куда больше, чем простые обыватели, – слегка настороженно произнес я.

Я не понимал действий этой девушки, и почему она вообще решила пойти на такие шаги, и это не позволяло мне хоть как-то просчитать ситуацию. С учетом того, что мы находимся в стране, в которой к представителям этого рода магов относятся с особым почтением, это может вылиться в очень неприятные последствия.

– О, нашему клану уже доводилось встречаться с такого рода магами, и мы даже сотрудничали с ними, имея общие цели, – поделилась девушка.

– Не слышал до этого момента о других темных призывателях, – уже более заинтересовано сказал я.

Раз со мной решили поделиться такой информацией, да еще и на добровольной основе, то почему бы этим не воспользоваться? А то предыдущий опыт общения с призывателем закончился тем, что старик бросился под машину и так не смог рассказать мне все, что он знал.

– Это и неудивительно, ведь за всю историю, которую нам удалось сохранить, таких, как вы, было не больше десяти и это те, кто смогли дожить до сознательного возраста, чтобы хоть как-то продемонстрировать свои способности, – откровенно начала рассказывать Сяомин. – Мне же интересно было посмотреть на такого особенного мага, как вы, вживую. И первый день вашего пребывания здесь показал, что вы очень способный человек.

– Вы здесь чтобы изучить меня?

– В какой-то мере, – не стала отрицать она. – И думаю, – приложила она пальчик к губам, – что вы не откажетесь от моих историй о других призывателях, которых мой клан причислял к темным?

– В чем ваша выгода в этом? – не мог я так просто отбросить всю настороженность по отношению к ней пусть и то, что она может рассказать мне безумно интересно. – Ведь как я понимаю, эта информация есть только у небольшого круга лиц. Мне, по крайней мере, ничего похожего не попадалось, хоть я и искал.

– Просто этим действительно мало кто интересуется, и кто готов сквозь века связывать разные события, ища в них схожесть? Да и маги, подобные вам, как я уже говорила, редко доживают до сознательного возраста. Все же ваша магия довольно опасная, если не суметь ее подчинить своей воле.

– Уж мне ли это не знать, – тихо буркнул я, вспоминая не самые приятные моменты в моей жизни.

– Ну а лично мне просто интересно изучать вашу ауру, – придвинувшись чуть ближе, произнесла Сяомин. – Для этого мне достаточно просто провести с вами чуть больше времени. Так что я не вижу в этом ничего такого, тем более, в ответ я расскажу интересующую вас информацию. Что скажете, князь?

– Если я откажусь, вы же все равно найдете способ изучить меня? – усмехнулся я, понимая, что от поползновений этой девушки меня может спасти лишь возвращение на родину – здесь ей никто не помешает преследовать меня.

– Все верно, – подтвердила она, нисколько не смущаясь такой открытости.

– Тогда жду вашего рассказа, – приглашающе махнул я рукой, слегка приобняв Лену, которой присутствие оммёдзи в нашем номере не слишком нравилось.

– Думаю, вам уже известно, что Соломон был одним из немногих темных призывателей, которые оставили довольно серьезный след в истории, чтобы о них не смогли забыть даже спустя века? – начала говорить Сяомин, и в то же время в магическом зрении я видел, как вокруг нее закручиваются магические потоки. От них не чувствовалось опасности, но вот само тонкое манипулирование магией, которое я больше никак не ощущал, да еще и не отрываясь от разговора – для этого действительно требовался очень высокий контроль и талант. – И ведь Соломон это делал, даже несмотря на запрет использования магии при неодаренных.

– Сложно противиться воле царя, – не удержался я от комментария.

– И в этом было его спасение, – кивнула китаянка. – Действительно, сложно перечить царю, который все свои действия объяснял тем, что ему подчинены джинны. Сейчас уже точно и не скажешь, как было на самом деле, но, скорее всего, он не использовал их столь явно, как передается в легендах, но все же были те, кто видел результаты работы подчиненных ему демонов и объяснить иначе то, что они видели, современники Соломона просто могли. А вот чего вы не найдете в хрониках тех лет, так того, что у Соломона было довольно примечательное кольцо с синим камнем, – сделала она небольшую паузу. – Никто из ювелиров того времени не смог определить что это был за камень, а сам царь не слишком часто позволял его исследовать, чтобы иметь возможность проводить над ним опыты. После же смерти царя кольцо исчезло.

– Вы хотите сказать, что в этом кольце была заключена его сила контролировать демонов?

– О, к этому мы еще придем, – обаятельно улыбнулась девушка. – У нас в Восходящей Империи был свой знаменитый в определенных кругах темный призыватель. Правда, слава о нем дальше определенных территорий не ушла, так как он не слишком сильно любил контактировать с людьми. По крайней мере, в том плане, чтобы они после этого выживали и могли о нем рассказать, – произнесено все это было очень увлекательно, но вот чувствовалось за всеми этими словами море крови, в чем я вскоре убедился. – Был этот человек ученым мужем, и в нынешние времена его можно было бы назвать алхимиком. Звали его Орочи и жил этот ученый в уединенной долине, где занимался своими исследованиями. Но больше всего он смог прославиться, благодаря своему пренебрежению к человеческой жизни и тем, что ему подчинялись змеи. Множество змей, в том числе те, кого в природе существовать не должно и из-за чего их причислили к демоническим созданиям. В итоге подобные слухи дошли до правителя тех земель, и он захотел узнать об этом человеке больше.

– И что было дальше? – спросил я, так как после последних слов девушка замолчала, сосредоточившись на своих манипуляциях с магией и, видимо, это от нее требовало чуть большей концентрации, чем раньше.

– Больше никто и никогда не видел правителя этих земель и Орочи, – грустно улыбнулась Сяомин. – На месте его жилища остался лишь огромный котлован и огромный змеиный след, уходящий куда-то в горы, где он окончательно затерялся. Да, – кивнула она, не дав мне задать вопрос. – Змея, по записям очевидцев, была столь огромных размеров, что в земле оставила недвусмысленный след, просто вырывая землю на своем пути.

– Среди магов всегда хватало уникальных или тех, кто использует нестандартные методы в своих заклинаниях, – пожал я плечами. – Как-то это история мало похожа на то, что делал Соломон. А все, что вы рассказывали, могло быть просто пересказом впечатлительных крестьян.

– Так и могло бы быть, но вот сведения, полученные моим кланом, были зафиксированы дознавателями и магами оммёдзи, которые точно не обладают такой же впечатлительностью, как неодаренные, – улыбнулась она. – Более того, по сведениям очевидцев, на шее Орочи всегда находился кулон в виде кусающей саму себя змеи, которая своим хвостом охватывал синий кристалл.

– И все же это могло быть просто совпадение, да и в кулоне, как и в кольце, мог быть просто сапфир, – возразил я просто ради того, чтобы возразить и не показывать, что это наталкивает меня на определенные мысли.

Знак Власти, пусть просто его осколки, тоже выглядят как синий кристалл.

– Именно из-за такого взгляда, никто подобные истории не воспринимает всерьез, – довольно улыбнулась Сяомин. – Да и все же эти люди явно были чародеями, а значит, у них могли быть как и просто драгоценные аксессуары, так и артефакты. Но вот только подобных случаев было где-то около десятка и это только те, что смог собрать и свести воедино мой клан. Возможно, и другие приходили к схожим выводам, но по понятным причинам никто с нами с подобным не делился.

– Как-то это все притянуто за уши, – покачал я головой. – Тем более, вы сами сказали, что случаи были редкими и объединить их все только из-за того, что эти маги любили синие драгоценные камни…

– И все же каждого такого мага связывало еще и то, что рядом с ними неизбежно появлялись демоны, которых они использовали в своих целях. Вы ведь поступаете так же? – хитро прищурившись, спросила она, посмотрев на меня.

– Когда твоя магия только и может, что делать призывы, ты научишься это делать хотя бы для того, чтобы защитить себя, – не стал отрицать я.

Сложно отрицать очевидные вещи, которые я не сильно и скрывал. Необходимо было действовать совершенно иначе, если бы я хотел подобное сохранить в тайне, и при таком варианте мне бы точно ни за что не удалось добиться того, что я имею сейчас.

– Вот и они поступали примерно из тех же соображений, но по записям только, наверное, Соломон и смог более или менее считаться призывателем, подчинившим своих демонов, остальные либо были ограничены каким-то отдельным видом демонов, либо погибали, когда теряли над ними контроль. И насколько я вижу, у вас с подобным нет проблем, что уже само по себе очень интересно. Вы же не объясните принципы, по которым работают ваши призывы?

– Это тайна рода, – ехидно улыбнулся я.

Может раньше я и не мог этим прикрываться, но теперь, являясь главой рода, очень многие вещи можно было закрыть этой «тайной рода». После этого только император мог потребовать от меня ответа, да и то не во всех вопросах я должен был безоговорочно отвечать даже ему. Если бы было иначе, то не думаю, что Российская Империя просуществовала бы долго – очень немногие готовы делиться своими секретами, пусть и с правителями.

– Понимаю, – приняла мой ответ Сяомин. – В таком случае я получила то, что хотела. Вы же были удовлетворены моим рассказом? – поднимаясь со своего места, спросила она.

– Не совсем, – мой ответ заставил ее даже замереть и удивленно посмотреть на меня. – Я бы хотел ознакомиться с письменными копиями по всем этим эпизодам, чтобы составить о них собственное мнение.

– Я поняла, – кивнула она. – Думаю, это несложно будет устроить. Тогда чуть позже вам пришлют все материалы.

– В таком случае было приятно с вами пообщаться, Сяомин, – поднялся я, чтобы сопроводить гостью.

– Как и мне, князь Шувалов, – улыбнулась она.

Глава 25

На следующий день никто мне ничего, разумеется, не прислал. Если я верно понял то, что рассказывала эта оммёдзи, то все эти сведения из архивов ее клана, а такое так просто не скопируешь. Ведь в них наверняка содержится более расширенная информация, чем можно отдать кому-то, не входящему в их клан. Так что у подчиненных девушки точно возникло много работы, а то, что Сяомин занимает не самую низкую позицию в клане, я был точно уверен – будь иначе, она бы вела себя совершенно по-другому.

Тут же явно дочь кого-то из глав кланов, вот поэтому ей все и спускали с рук, да и по ощущениям у девушки довольно большой резерв. Правда я не мог сказать, а нужен ли вообще резерв таких размеров оммёдзи с их магией, но уже по только этому показателю она была сильнее своего брата, который вечно сопровождал Сяомин.

На входе в наш сектор эта парочка уже находилась на месте. Девушка даже мило улыбнулась мне, что вызвало ступор у местных, увидевших подобный жест с ее стороны. Я Сяомин лишь кивнул, и китайские маги открыли нам проход внутрь.

Спешить к последней точке нашего пути мы не стали. Все из-за того, что сектора для работы были выделены чисто условно и в принципе никто нам не мешал заходить на «чужую» территорию. Также за ночь тут мог появиться кто-то новый, так что необходимо было проводить повторную разведку и надеяться, что за это время тут не набежало большее количество монстров, чтобы не слишком сильно замедляться на этом уже пройденном участке.

Как и ожидалось, по большей части этот участок был свободен от посторонних, но все-таки кое-кто нам забрел, а часть существ и вовсе вылезла откуда-то из канализации. Хорошо, что демоны в этом плане не прихотливы, а у бойцов есть шлемы, которые в том числе обладают возможностью фильтрации воздуха, так что никаких особых запахов от отловленных тушек они не чувствовали. И да, отловить этих монстров при использовании моих призывов не составило больших трудов, и вот спустя примерно час мы вновь стояли на точке, на которой закончили наше продвижение вглубь территории.

Что меня еще заинтересовало в первый день пребывания здесь, так то, что следов разрушения в этой части города было совсем мало. Понятно, что часть территории рядом с порталом охранялась более плотно, и там гражданских зданий просто не было, но когда монстры вырвались за часть охраняемой территории, похоже, ее им сдали без боя. Что уж говорить, если текущие повреждения высоток были вызваны нашими с ними боями. Самих же следов пребывания здесь существ из иного мира было относительно немного и если не приглядываться, можно было и не понять, почему эту часть территории эвакуировали да еще закрыли барьером.

Вернулись-то мы вернулись, но вот только дальше монстры попадались куда более опасные и выносить их только с помощью демонов не то, чтобы не было возможно, но уже требовало от меня призывать кого-то более сильного, а значит, оставаться с почти опустошенным резервом. В данный момент мне поступать так точно не хотелось, кто знает, когда этот запас может потребоваться, ведь на звуки боя могут нагрянуть еще более опасные твари, и тогда потребуется более серьезный аргумент, чтобы справиться с ними.

С другой стороны, ведь надо и моим людям немного поразвлекаться, да и мечникам рода как-то нечасто достаются цели для тренировок. Так что дальше уже действовали мои люди при поддержке сотрудников Службы. В этот раз я не стал отказываться от их помощи и решил посмотреть на действия обычных людей против настоящих монстров.

Все это заняло куда больше времени, чем я думал, и продвинулись мы не так далеко по нашему сектору, как в первый день, но зато я посмотрел на результативность сражения вооруженных людей.

Ну что тут можно сказать – неодаренный, благодаря техническому прогрессу пусть и сокращает разницу между ним и магом, но все же эффективность тут довольно спорная. Понятное дело – отряд наемников в тяжелом комплекте доспехов раскатает студентов первых курсов просто за счет своего опыта и за счет того, что у них на вооружении есть средства, чтобы противодействовать им. А вот с кем-то, начиная с ранга Чародея, у них могут возникнуть вполне объективные проблемы. Правда, маг магу даже на одном ранге рознь, но если усреднять, то на одного мага должно приходиться по меньшей мере три бойца со спецвооружением.

В целом же бойцы побеждали монстров за счет того, что просто расстреливали их до того, как те успевали до них добежать. В этом им сильно помогали мечники моего рода, которые просто атаковали ноги своих противников и не давали им возможности напасть на тех, кто был вынужден перезаряжаться. Правда, последнее случалось редко, так как группы работали в связке и поддерживали друг друга.

Так что увиденным я был доволен. Да, моим бойцам не хватало огневой мощи, так как они не были магами, но вот и обычными людьми они тоже уже не были. Постоянные тренировки под руководством Волкова и Роксаны давали о себе знать, да и Краснова весь состав почивала своими эликсирами, которые тоже оказывали благотворное влияние на организм принявшего.

Да, надо определенно подумать над более мощным арсеналом, но в принципе парни и так справлялись с поставленной задачей. А уж когда я подключил к этому делу демонов, то охота пошла куда веселее, особенно когда к ней присоединились рурхи.

Этот вид демонов, несмотря на свои относительно небольшие размеры, обладал довольно внушительной силой. Что уж говорить, если они легко опрокидывали на спину существ в два раза больше себя, а уж их удары для многих если и не были смертельными, то достаточно серьезными, чтобы задуматься, а стоит ли их вообще трогать.

Единственное, что плохо было в этом подходе – слишком мало трофеев оставалось живыми после работы стрелков. Все же сейчас в приоритете была именно зачистка и то, чтобы никто из бойцов не пострадал. Так что пусть и со скрипом, но все же я дал разрешение на убийство тварей, если нет гарантии без жертв захватить их и доставить до границы купола. Денег в итоге с этого я получу меньше, но это куда лучше, чем смерть моих подчиненных.

– Как-то легко у нас все выходит, – мечтательно вздохнул Константин.

– Вот промолчать ты не мог? – нахмурился я, став прислушиваться к окружающему пространству.

– А в чем дело-то? – непонимающе посмотрел на меня мужчина.

– Ты явно смотрел мало фильмов, у которых с этой фразы начинались самые большие неприятности для героев.

– Подумаешь, – равнодушно пожал плечами Скуратов. – Все равно ты можешь в любой момент призвать очередного демона, который справится с новой угрозой.

– Мне, конечно, приятна эта вера в мои возможности, – хмыкнул я. – Вот только не все так просто.

Чем дальше мы продвигались, тем больше было видно следов пребывания здесь монстров и следов сражений. Видимо, до какого-то момента их еще надеялись сдержать, но дальше решили просто накрыть все защитным куполом. Ну а раз здесь и так были разрушения, то и действовать можно менее осмотрительно.

Так что теперь действовали более мощные демоны, чем раньше. Все же не всех монстров из портала удавалось победить, используя только силы людей. Точнее, их можно было бы победить, но количество жертв тогда было бы намного больше, чем нулевое значение, что меня в корне не устраивало. Поэтому дальше снова действовали демоны при поддержке магов.

Пусть у меня среди слуг не так много сильных магов, но ведь и это им надо тренировать, а уж когда монстра сковывает боем демон, то напасть издали с помощью какой-нибудь техники вообще не проблема. Да, эффективность таких атак была относительно небольшой, но даже так это отвлекало и ослабляло напавших на нас тварей.

Сражаться с подобными существами без лишнего шума просто не выходило, так что помимо самого продвижения вглубь все внимательно следили за окружением. А дальше уже мне достаточно было отдать команду, и очередной демон отправлялся справляться с угрозой.

И вот это все им нравилось куда больше, чем то, что им приходилось сражаться против магов или вообще непонятных тварей. Те, кто выходили из портала, действительно во многом походили на демонов, так что для моих призывов все это действие превращалось во вполне обыденную охоту. Правда, в этом случае им не надо было экономить магическую энергию, что позволяло развернуться в полную силу.

Мы же тем временем заняли очередную кафешку. К сожалению, она все же немного пострадала от боев, но, по крайней мере, организовать кофе мы смогли, а уж различные пирожные и закуски были притащены из ближайших магазинов.

Да, это, возможно, чем-то и похоже на мародерство, но тут и до нас много чего вынесли, пользуясь суматохой. С другой же стороны, все, что мы брали, и так бы пропало или вовсе было бы уничтожено во время боев, так что никто не видел в этом ничего такого.

– А вот и первые неприятности, – подошел ко мне Константин.

– Что там? – отставив кружку в сторону.

Больше внимания я уделял всяким сладостям, чтобы потом сделать заказ у своих поваров, но сегодня ничего нового не попадалось и это немного расстраивало меня. Ведь за все время удалось найти действительно очень мало вкусного. Все же жизнь аристократа и главы рода с собственными поварами меня расслабила и приучила к более вкусной пище.

– В двух километрах от нас действует другая группа, и вот они запросили помощь против существ, напавших на них, – сверившись с данными на планшете, ответил мужчина.

– А кто там, собственно говоря, участвует? – спросил я у напарника.

– Альянс из нескольких российских родов, которые решили действовать сообща, чтобы потренировать молодняк, – тут же ответил он.

– Почему же мы раньше с ними не связывались?

– Каждая группа, пришедшая на подмогу нашим имперским соседям, действует обособленно от другой, – пожал плечами Константин. – Да и действуем мы каждый в своем секторе. По сути, есть общая договоренность, что в дела друг друга группы не влезают – все же раздел трофеев – дело такое… может привести и к конфликтам, – поморщился он. – А это в месте, где на тебя может напасть опасная тварь… Сам понимаешь, какой исход из этого возможен. Но все же способы связи у каждой группы есть и можно послать запрос о помощи.

– Хоть известно, с чем они встретились? – спросил я, понимая, что, так или иначе, нам все равно придется сдвигаться с этой точки.

Все же Служба не может игнорировать в отличие от меня такие вещи, а я в данный момент официально действую в связке с ними. Вот поэтому и выбора дальнейших действий у меня особо и не было.

Срываться с места сразу же по получению сигнала о помощи мы не стали, так как надо было сначала отловить ближайших существ и отправить их к границе купола. Только после возвращения «курьеров» мы стали сворачивать наш временный лагерь и отправились к источнику сигнала.

Дроны все так же летели впереди нас, помечая все возможные опасности для нашей группы. Я же дополнительно выслал вперёд тройку гончих. Раз уж с какой-то неведомой тварью не смогли справиться маги, то все же лучшим решением будет проявить большую бдительность. Да, их могли застать врасплох, но если верить словам Константина, то это отчасти была обучающая группа, а значит, среди них должны быть опытные маги, которые могут вытащить своих воспитанников из любой передряги. Но вот что-то не вытащили.

Первые следы боя на нашем пути попались довольно быстро. В отличие от нас, этот отряд магов не сильно заботился сохранением окружающей обстановки и вовсю использовал магические техники, чтобы справиться со своими противниками. Более того, они не догадались даже собрать тела монстров, чтобы передать их местным – эта группа просто пришла сюда убивать существ и ничего более.

Расточительный, как по мне, подход, так как даже разорванные на части тела можно было бы продать имперцам, но раз уж они так поступают, то, видимо, не считают, что с этого получится заработать хоть что-то существенное. Даже жаль, что это чужой сектор, а то я бы уже попробовал договориться о сборе для дальнейшей продажи.

И все же, благодаря подобным разрушениям, можно было примерно оценить, маги каких стихий были в отряде. Земля, пламя и металл – интересное сочетание сил, но судя по тому, насколько далеко они продвинулись в своем секторе, этого вполне было достаточно, чтобы справиться с большинством встреченных на их пути существ. Больше всего следов было от магов земли и металла, а вот подпалин встречалось не так много, будто кто-то экономил огненные техники и применял их в исключительных случаях.

Где-то, спустя еще десять минут, нам пришлось проходить через участки, залитые пламенем, причем высокая температура держалась до сих пор, и только наличие брони спасало нас от необходимости обходить эти участки стороной. Все это лишь означало, что среди магов был достаточно сильный огневик, чтобы справиться с большинством проблем. Но что же должно было произойти, чтобы они вдруг запросили помощь?

Ответ обнаружился вскоре в виде множества коконов, что были приклеены к стенам одного из жилых зданий. В данный момент оно вообще все было оплетено паутиной, но увидеть это можно было только в магическом зрении, так как при обычном взгляде паутина была невидима.

Как интересно. Может, именно поэтому они попали в такую передрягу.

Отряд рассредоточился рядом со зданием, выискивая опасность. Так-то хорошо было бы спасти в первую очередь людей, но о невидимой паутине я уже предупредил Константина, и мы избежали того, что спасатели увязли бы в ловушке, в попытке достать схваченных. Меня больше в этой ситуации беспокоило то, что мы не видели того, кто эту паутину сплел. Если же судить по размерам паутины, то это делало довольно крупное существо и очень сомневаюсь, что оно было здесь одно.

К сожалению, я единственный из всех собравшихся здесь магов владел магическим зрением и просто не уследил, когда один из бойцов, решив проверить что-то в стороне от основной зоны контроля, вляпался в одну из тонких нитей паутины. Этого хватило, чтобы сплетшие ее существа узнали о нас.

– Приготовьтесь! – выкрикнул я, видя, как заволновалась вся паутина, будто ее и не тронули слегка. Такое чувство, что в нее врезалась фура, настолько сильными были колебания.

С учетом, что паутина захватывала наверху еще несколько зданий, то пауки, создавшие ее, могли появиться откуда угодно.

Я кивнул Лене, и руки той моментально покрылись пламенем. Уж что-то, а подобные вещи очень хорошо поддаются огню, вот только наличие в отряде, попавшем в западню, мага огня им, похоже, не сильно помогло и, видимо, мы скоро узнаем почему.

Первее всех отреагировала Роксана. Демонесса каким-то образом ощутила приближающуюся опасность и бросилась, казалось бы, к пустому пространству, но ее мечи были остановлены древком копья. Сам владелец этого оружия появился с секундной задержкой. Точнее, появилась…

Теми, кто сплел эту паутину, действительно оказались довольно крупные пауки. Вот только помимо паучьей части, они имели еще и гуманоидную, близкую к человеческой. Похожих существ я видел в книгах и их, насколько помню, называли арахнидами. Наши предки сталкивались с ними и судя по описаниям, это были коварные и опасные твари, которых рекомендовалось уничтожать, так как вступать в диалог, несмотря на свою разумность, они не собираются.

Просто замечательно: монстры и еще разумные, как будто у нас мало других проблем!

Глава 26

Стоило только появиться первому из паучьих бойцов, как и остальные невидимки проявили себя. И их оказалось действительно много.

Замешательство длилось буквально секунду. Уже через секунду цели были распределены и бойцы начали вести огонь. Вот только сами арахниды, несмотря на сброшенную маскировку, не стали так легко умирать, как хотелось бы. Их паутина все так же продолжала быть невидимой и эти твари очень быстро и ловко передвигались по ней, избегая большинства пуль.

Те же, что все-таки попадали в них, либо отскакивали от брони, либо наносили не слишком значительные раны – все же открытыми участками у них оставались лишь лица и руки, на которых можно было увидеть замысловатые узоры татуировок. А тут еще попробуй попади в них, когда они могут передвигаться вот так, во все стороны, нисколько не смущаясь, да еще и вверх ногами. Паучья их часть вроде и не имела брони, но жесткая шкура и наросты на конечностях тоже в какой-то мере были броней.

А вот с огнем я определенно просчитался, так как стоило только Лене атаковать ближайшие цели и даже сбить на землю одного из арахнидов как на нас сконцентрировалось все внимание этих существ.

Роксана еще была занята в сражении с собственным противником, который оказался достаточно силен, чтобы сдерживать, казалось, ту, кого можно по праву называть богиней войны. Но вот демонессе никак не удавалось быстро справиться с пауком и, похоже, иллюзии на него хоть и действовали, но не в достаточной мере, чтобы попасть в ее ловушки. Да и количество рабочих конечностей, которыми можно нанести удар в ближнем бою тоже играли свою роль. Арахнид продолжал атаковать Роксану, заставляя ее постоянно двигаться и пытаться контратаковать.

Новая печать призыва создалась довольно быстро и вот рядом с нами появились живые доспехи, что не должны были допустить пауков-переростков до наших тел, пока я занят другими призывами. Боюсь, всех, кого я использовал до этого, будет недостаточно, чтобы справиться с таким количеством иномирных существ.

Теперь я прекрасно понимал, почему отряд магов попал в эту западню. Арахниды оказались очень умелыми воинами, которые вовсю пользовались тем, что их паутину толком не видно, и они могли в любой момент изменить свою позицию, как забравшись наверх, так и резко оказавшись внизу. Все это не давало возможности предугадать, где они появятся в следующий момент, что вносило свою долю хаоса в бой.

Если ничего не предпринять, то скоро дойдет до того, что мы начнем терять людей. Пока нас спасало то, что среди сотрудников Службы было достаточно много магов, которые, может, и не могли похвастаться мощными техниками, но хотя бы умели выставлять щиты и не давали противнику приблизиться к стрелкам.

Ну и магические мечники моего рода оказались неприятной неожиданностью для арахнидов. Пусть серьезного урона они им нанести не могли, но в отличие от остальных, они могли перемещаться по паутине и рубить ее, что хоть немного, но нарушало маневренность этих существ.

Вот только чем больше проходило времени, тем больше ошибок совершали мои люди. Все же арахнидов было значительно больше, чем нас и от смерти моих людей спасало лишь наличие брони, да выучка в битве против различных тварей. Ведь я тренировал не только свою четверку учеников, но и заставлял воинов рода выходить против демонов.

– Сделай уже что-нибудь! – крикнул я Константину слишком сосредоточенный на выписывании элементов новой печати призыва.

– Уже!

Спустя несколько секунд со стороны Скуратова раздался тихий хлопок и одновременно с этим от мага вверх ушел сильный порыв ветра, который закачал всю паутину, созданную арахнидами. Сила его была такова, что в некоторых местах крепления паутина просто оторвалась и теперь большими лоскутами трепалась на ветру. Повезло, что в этот момент мои люди находились на ее нижней части, где ветер еще не набрал большую силу, а вот нашим противникам не так повезло.

Как бы ни хороши были арахниды в плетении своей паутины, и как бы ловко они по ней не перемещались, но магическая техника моего напарника оказалась для них полной неожиданностью. Так что часть воинственных полупауков просто не удержалась и рухнула на землю. И многие после этого не смогли подняться.

Там, где не справлялись пули, победила гравитация.

– Силен! – хмыкнув, произнес я, посмотрев на тяжело дышащего Константина.

По магу было видно, что в эту простую по своему исполнению технику он вложил много сил, а ведь и до этого он активно использовал магию, чтобы сбивать арахнидов на землю и для защиты людей. Так что теперь ему нужен был хоть небольшой отдых, чтобы начать снова творить свою магию.

Главное же во всем этом было то, что Скуратов своими действиями обеспечил меня необходимым временем, для завершения печати, и вот она была активирована. Из неё не вышли демоны, способные справиться с арахнидами – я отнюдь не эту цель преследовал. Наоборот, из печати вышли относительно маленькие, не больше ладони, насекомые, чем-то похожие на муравьев, которые тут же бросились врассыпную. Рядом же со мной появилась более крупная особь, которая управляла двумя сотнями этих существ, действующих как единый организм на манер роя.

Теперь главное – защитить эту особь, ведь без нее, управляемые ею насекомые, просто не смогут выполнять команды.

Никто не придал им особого значения и лишь пара сотрудников службы истерично вскрикнули, при виде такого количества насекомых. Мои-то люди были привычны к различного вида демонам и даже уже не видели ночных кошмаров. Почти. Но с этим работала Эльза и убеждала, что вскоре справится с данной проблемой.

А вот то, что на них не обратили внимания арахниды, было ошибкой, ведь только взобравшись на их паутину, эти демоны стали стремительно пожирать ее. По сути, они ели даже не саму паутину, а ту энергию, что содержалась в ней, но уже и этого было достаточно, чтобы сделать ее менее прочной. В том числе это делало ее видимой.

– Ловите коконы! – крикнул я оперативникам службы.

В то же время я отдал распоряжение моим людям атаковать падающих со своей паутины арахнидов. Эти существа просто не успели среагировать на новую угрозу, и теперь останавливать призванных мной насекомых было уже поздно.

Приятно смотреть, когда чей-то план разрушается всего лишь из-за мелкого недочета. И естественно, нашим противникам такое не пришлось по душе. Вот только они были сильно дезориентированы из-за того, что не могли полагаться на свою паутину. Тем более, последние атаки заставили их взобраться повыше, и теперь это сыграло против полупауков.

Роксана наконец-то справилась со своим противником, который в пылу схватки не заметил всех этих изменений и в итоге попытался ухватиться за паутину. Он это сделал, чтобы избежать очередного нападения демонессы и в результате попросту рухнул на землю, чем девушка и воспользовалась, разом закончив их противостояние. После этого Роксана присоединилась к битве, начав уничтожать самые опасные цели. По остальным отработали другие демоны и мои люди. Последние наглядно показывали, что им не впервой сталкиваться с подобными жуткими существами и действовали скупо и хладнокровно.

И все же арахниды были очень хорошими воинами и, даже потеряв свое преимущество как в маневренности на паутине, так и в численности, потому что многие из них банально разбились при падении, они все же продолжали сражаться, желая дорого отдать свои жизни. Или же, возможно, они не видели в своем положении чего-то плохого и не считали его за поражение. Сложно сказать, когда эти существа не спешат идти на контакт.

Так что теперь бои охватили всю территорию и лишь иногда пауки использовали стены зданий, чтобы неожиданно менять свою позицию или уходить от ударов, но это уже было большое подспорье по сравнению с тем, что было раньше. Правда, кто-то из арахнидов, похоже, смог сообразить от кого все проблемы, и сразу трое из них рванули в мою сторону, ловко обходя бойцов, которые пытались встать на их пути.

Наперерез им бросились живые доспехи, что продолжали окружать меня и препятствовать случайным нападениям. Благодаря этому, двоих арахнидов удалось связать боем, но все же один умудрился выскользнуть, и теперь между ним и мной никого нет. По крайней мере, по воинственным крикам, что издавал сей полупаук, он был в этом уверен.

Наверное, он испытал самое больше в своей жизни разочарование, когда в него попал поток огня, который продолжал поливать его и не останавливался, так как простого попадания все же было недостаточно, чтобы остановить подобное существо.

Лена, которая до этого момента, можно сказать, почти не участвовала в бою, поняв, что ее огонь почти не задевает паутину, а самим арахнидам не слишком страшен в связи с тем, что они принимают его на свою броню, сейчас в полной мере демонстрировала, что не просто так столько лет училась в Академии Магии. Моя бывшая ученица и нынешняя жена и раньше показывала, что ее уровень магической силы очень высок для той, кто, казалось, была обычной простолюдинкой, но стоило сюда добавить магической энергии из второго источника, как пламя становилось всепожирающим.

Впервые на поле боя раздался крик боли арахнида, ведь он сгорал заживо, и даже его доспехи нисколько не спасали от этой участи. На такое невольно отвлеклось несколько его собратьев, чем в полной мере воспользовались воины моего рода, прекратив их существование.

– Молодец, Лена, – похвалил я девушку, зло смотрящую на сгораемого заживо арахнида.

– Пусть знают! – гордая собой ответила она.

После подобного никаких значимых для меня событий не наступило. Да и не требовалось больше моего вмешательства – на поле боя было достаточно различных призванных демонов, которые помогали людям избавиться от противника.

Ну а сотрудники Службы были заняты тем, что проверяли коконы и пытались вытащить из них людей, что было не так-то просто. Если паутину арахнидов с большим трудом, но удавалось повредить, то коконы, похоже, были сделаны из более качественного вида этой паутины. Пришлось приказать демонам-насекомым уделить внимание и им. Вот после этого дело пошло быстрее.

Я же просто решил немного отдохнуть, чтобы не показывать усталости перед остальными. Точнее не так. Мои руки дрожали от азарта и адреналина, так как видя, на что способны арахниды, я понимал, что справиться с ними обычными силами обычных бойцов и магов было бы не так просто. А тут еще и то количество магической энергии, что я использовал в коротком промежутке времени – раньше на подобное я был неспособен.

И как будто этого было мало – мой источник даже без целенаправленной концентрации на этом процессе стремительно наполнялся энергией. Такими темпами он самостоятельно за час восполнит все потери, и я опять буду полон сил, чтобы вести дальнейший бой. Все же осколки Знака Власти изменили меня сильнее, чем я хотел признавать, ведь подобный темп восполнения своего источника доступен очень немногим магам и ранг их силы как бы на порядок больше моего.

Что же будет, когда я стану еще сильнее и есть ли вообще предел этому процессу? Демонические Лорды, насколько помнится, просто подавляли своей мощью имея полноценный Знак Власти, но они был ограничены своим миром и тем, что, по сути, были привязаны к источникам магии, если не хотели потерять большую часть своей мощи. В этом же мире у меня подобных ограничений не было.

– Егор, ты в порядке? – обеспокоенно посмотрела на меня Лена.

– Все в порядке, милая, – улыбнулся я своей жене. – Просто надо было перевести дух.

Вскоре процесс зачистки территории был закончен и большую часть демонов я отозвал, оставив лишь огненных гончих охранять территорию. Пошумели мы изрядно, так что к нам вполне могли нагрянуть любопытные, чье появление лучше было бы не пропустить. Тем более, мы пока еще не знали, в каком состоянии находятся спасенные.

– Нужно возвращаться обратно, – недовольно цокнув языком, произнес Константин, после того как его люди проверили состояние спасенных. – Они все находятся в коме, и нам в текущих условиях не удается привести их в чувство.

– Ну, раз надо возвращаться, то ладно, – пожал я плечами и коварно улыбнулся: – Главное, чтобы они знали, кто именно их спас.

– Кто о чем, а ты о своем, – покачал головой Скуратов.

– Ну так я и не подряжался делать все это просто так, – хмыкнул я.

* * *
Состояние попавших в ловушку арахнидов аристократов в целом оказалось не особо-то и опасным. По словам местных целителей, в них впрыснули неизвестный яд, который ввел людей в состояние, близкое к коме, и пусть с таким видом ядов они не сталкивались, но методики восстановления людей после такого уже были отработаны и вскоре их должны были поставить на ноги.

Я же пока радовался количеству трофеев, которые удалось собрать с арахнидов. Тут уже я не стал экономить и на часть добычи наложил свою лапу и тут же отправил грузовым контейнером домой, чтобы дальше Краснова и остальные под ее руководством изучили материал, и для чего он может нам пригодиться. Там уже подумаю, как призвать подобных существ, если они вообще есть среди демонов, и получить с них необходимые для опытов алхимика компоненты.

Самым же главным успехом этой миссии по спасению было не только, что мы смогли вытащить людей, но и то, что доставили китайцам живых, пусть и слегка поломанных, арахнидов. Вот тут уже мне пришлось повоевать на счет оплаты за подобную «услугу».

Я бы и сам предпочел забрать себе пару особей, уж как их доставить безопасно, я знаю. Вот только это не то же самое, что перевозить части их тел или доспехов и оружия. Живые иномирные существа – это совершенно иной вид перевозки, на который не так-то и просто пробить разрешение.

Будь я тут только со своими людьми, то можно было бы воспользоваться услугами черного рынка и доставить их домой просто через их сеть, но тут было слишком много свидетелей и «случайная» пропажа ценных пленников привлекла бы к нам ненужное внимание.

Из-за всего этого я был не слишком-то и в духе и поэтому спорил до последнего насчет того, сколько нам за захваченных существ причитается. Ну и, наверное, неудивительно, что в этом всем участвовала знакомая мне оммёдзи, которая, похоже, отчасти находилась как раз для цели оценки опасности найденных существ и ограничения их возможностей. В последнем как раз их вид магии был силен лучше остальных, и имперцы этим вовсю пользовались.

Главный же конфликт у нас возник из-за того, что они из-за наличия на своей территории портала уже привыкли к тому, что все выходящие из него существа принадлежат им и собирались стоять до последнего на этом. После таких заявлений выбить из них как можно больше для меня стало делом принципа. Вот только и для Сяомин, похоже, это тоже было делом принципа и мы пусть и вежливо, с соблюдением всех традиций, вели переговоры.

В итоге, спустя пять часов, когда к нашему спору потеряли интерес даже всегда вежливо улыбающиеся китайцы, мы пришли к соглашению. Конечно, удалось выбить не ту сумму, какую я хотел получить в итоге, но я и изначально вообще выставил на порядок большую величину оплаты. Так что Сяомин считала, судя по тем эмоциям, что от нее так и били, что выиграла эти переговоры, но я-то знал, что мы пришли к тем цифрам, которые хотел я. Правда, я все равно старался держать недовольное лицо до тех пор, пока все не будет зафиксировано на бумаге, и пока все стороны не подпишут его.

Жаль, конечно, было терять такой материал для исследования, но что уж поделать.

– И как ты подобное поворачиваешь? – устало покачал головой Скуратов, который вынужден был находиться все это время рядом со мной, как официальный лидер нашего отряда.

– Уметь надо, – улыбнулся я. – И да, десять процентов от этой сделки я договорился, чтобы отправили твоей организации. Все же вы тоже участвовали в их захвате.

– Как щедро с твоей стороны, – саркастично ответил на это Константин.

– Я ведь могу и пересмотреть условия, – пригрозил я.

– Молчу-молчу, – тут же пошел на попятные он. – Сам же знаешь, что руководство меня сожрет, если узнает про подобные махинации.

– Знаю, – коварно улыбнулся я.

– Ты в последнее время меня пугаешь. А ведь когда-то ты не хотел становиться аристократом, – покачал головой мужчина.

– Все меняется, – ухмыльнулся я. – Тебе ли об этом не знать.

Да все меняется и изменился я сам и мои взгляды на эту жизнь. Невольно мой взгляд скользнул по Лене, которая что-то в этот момент обсуждала с магами Службы. Надо же было мне повстречать ее на своем пути – все это изменило мою судьбу.

Глава 27

В этот день мы решили больше не возвращаться под купол. Все равно все эти договоренности заняли много времени, а ведь арахниды уже несколько раз просыпались за это время. Тут и проявилась во всей красе магия оммёдзи, когда брат Сяомин просто приклеил к их лбам бумажки с какими-то иероглифами. Этого оказалось достаточно, чтобы погрузить этих монстров в сон на пару часов, а дальше процедура повторялась.

– Что думаешь насчет того, чтобы завтра прорваться к центру всей этой чертовщины? – спросил я у Константина.

Вечером мы решили посидеть в баре при отеле и продегустировать местные напитки, среди которых мы пока ничего стоящего найти не смогли. Из-за последнего Скуратов был грустен и вообще ворчлив.

– Хочешь побыстрее с этим закончить? – вяло отозвался он, рассматривая этикетки бутылок, что стояли за барменом.

Понимание осложняло не только количество выпитого, но и то, что этикетки были сплошь на местном языке, а никто из нас его знанием похвастаться не мог. Ну, кроме Джинхея, но парень находился в отдалении от нас и спокойно ел местную пищу, по которой он сильно соскучился, пока жил у меня.

– Дома дел выше крыши и, боюсь, без моего прямого контроля что-то да ускользнет от внимания. Все же мои доверенные люди могут принимать далеко не все решения, особенно если они касаются бизнеса, – развел я руками. – Тебе проще, у тебя нет подобного рода проблем.

– Ну почему же? – ухмыльнулся Константин и, прищурившись, посмотрел на меня: – У меня, между прочим, есть свой небольшой бизнес, который тоже порой требует к себе внимания.

– Так ты же вроде «вышел» из рода, – выделил я голосом слово «вышел», так как на, казалось бы, отказ от связей со своим родом мой напарник оставался аристократом, а значит, с этим всем все было не так просто.

– Но ведь жить мне на что-то надо, – пожал он плечами. – Так что есть парочка фабрик, что принадлежат лично мне и приносят дополнительный доход.

– Вот так аристократы и работают на правительство, – покачал я головой.

– Формально ты тоже работаешь на правительство во время таких заданий, так что не вижу в этом ничего такого, – улыбнулся Скуратов. – Что же насчет ускорения… текущими выделенными силами я не могу утверждать, что у нас это получится. Те же люди-пауки нас здорово задержали.

– Это я возьму на себя, – махнул я рукой на это.

– Какой щедрый жест с твоей стороны, – хмыкнул напарник.

– Просто хочу покинуть это место быстрее, – безразлично ответил я.

Ну и еще хочу избежать внимания одной особы, которая в Восточной Империи пользуется особыми привилегиями, ввиду своего рождения как маг оммёдзи. Уж очень пристально она наблюдала за мной, и такой интерес мне очень не нравился, особенно с учетом того, что ее клан обладает знаниями о темных призывателях. Кто знает, что еще за этим скрывается?

Не хотелось бы, чтобы она узнала, что у меня есть синие кристаллы, о которых Сяомин упоминала в своих разговорах. Благо они визуально не видны и находятся под кожей, но все же.

Неизвестно, как оммёдзи отреагируют на это, а с учетом непонимания их магии, от нее защититься будет проблематично. Весьма проблематично при отсутствии вообще каких-либо защитных навыков у меня как таковых.

Лена же в это время общалась с огненными магами, работающими на Службу магической безопасности Империи. Среди них тоже нашлись девушки примерно ее возраста, которые, видимо, решили пораспрашивать молодую аристократку. Ну ничего, Лена – девочка умная и лишнего точно не взболтнет, а отношения пусть налаживает, кто знает, когда подобные знакомства могут пригодиться в дальнейшем. Все же в нашем роду не должно все быть завязано только на мне и скоро придется придумать и для моей второй жены какое-то направление деятельности. Вот только я пока не знал, что именно следует ей поручить, чтобы потом об этом направлении не беспокоиться.

На следующий день, спасенный нами отряд аристократов, так и не пришел в себя, а вместо них никого не поставили, так что теперь нам было необходимо не только защищать свой сектор, но и посматривать еще на соседний, чтобы оттуда что-нибудь не вылезло. Не то, чтобы мы этого не делали, но с учетом того, что теперь никто там монстров не трогал, то увеличивался шанс, что они заинтересуются нами.

В этот раз я решил энергию не экономить и пару часов только и делал, что создавал печати, посылая ящеров-охотников в сопровождении огненных гончих вперед, чтобы они все сделали за нас. Как только энергия восстановилась, я призвал закованных в броню горилл, в количестве десяти особей – таких махин не так просто одолеть и если на нашем пути кто-то встретится, то они как минимум смогут его задержать. Только после подобной подготовки мы двинулись вперед.

Дроны вновь сопровождали нас, исследуя ближайшую территорию и указывая на возможные следы пребывания существ из портала, которых могли пропустить мои демоны. Стоит сказать, что подобное случалось редко, так как ящеры действительно были мастерами своего дела и находили практически всю добычу на своем пути и то, что она пряталась, лишь только увеличивала время на ее поимку.

Еще немаловажным результатом подобной работы было то, что большинство пойманных существ были практически не ранены и в таком виде отправлялись к границе защитного купола. К сожалению, среди них не было никого, кто бы меня заинтересовал, так что их продажу я отдал на откуп сотрудникам Службы. Да и вообще, они сегодня выступали по большей части в роли курьеров, бегая от нашего лагеря и обратно, ведь поток добычи не особо сильно ослабевал.

И все же постепенно существа из портала становились сильнее, и ящерам приходилось объединяться в большие группы, чтобы иметь шанс их одолеть. Пришлось подключить к ним горилл, которые брали основной удар на себя, пока остальные демоны ослабляли и сковывали объект своей охоты.

Можно сказать, что зачистку своего сектора мы превратили в простую производственную работу, где людям практически ничего не надо было делать. Хорошо еще, что перемещали тушки зверей на специальных колесных платформах, а то таскать бы их самостоятельно все бы уже давно умаялись.

– И почему ты так не мог сделать с первого дня? – наблюдая за всем этим, спросил Константин.

– А зачем? – улыбнулся я.

Больше вопросов не последовало, и мой напарник просто отошел в сторону и закурил.

Все же интересные у нас сложились взаимоотношения. Все началось с того, что его ко мне предоставили в качестве «надзорного лица», а теперь этот мужчина может просто так прийти в мой родовой особняк и взять любую бутылку из бара. Вот только могу ли я его считать своим другом или просто хорошим приятелем? Я и сам не знаю ответа на этот вопрос: все же это Константин, а с ним нельзя быть до конца уверенным. Вполне возможно, он и сам не знает толком, как ко мне относится и его устраивает, как все сложилось на данный момент.

Само здание, которое было возведено вокруг портала, вскоре стало видно и без подъема на ближайшие высотки, но с такого расстояния все равно толком нельзя было рассмотреть, что же там такого произошло, что местным пришлось отделять довольно большой участок земли вместе с городскими постройками, чтобы удержать прорыв.

Если на окраине барьера особых разрушений и изменений в городской жизни видно не было, то чем ближе мы подходили к самому порталу, тем больше было видно следов борьбы. Где-то это была оплавленная техника, где-то разрезанные чем-то острым машины. Хватало и военной техники, которая не пережила столкновение с существами из иного мира.

Мы будто очутились в покинутой зоне военных действий. Впрочем, почему будто? Ведь так оно и было. Местные маги и военные до последнего пытались удержать ситуацию под контролем или же просто давали мирным жителям покинуть эту территорию, чтобы потом закрыть ее куполом.

Только вот было странно, что все же они не справились с этой проблемой самостоятельно, так как не думаю, что маги этой империи так уж сильно уступают в силе нашим. Пусть меня и пытались убедить, что для Восточной империи так было проще, чем действовать самостоятельно, но все как-то это странно, и меня не покидает ощущение какой-то неправильности. Правда, и разобраться в том, что меня беспокоит, я тоже не мог, поэтому пока приходилось действовать исходя из того, что мы имеем.

Переломным моментом в этом «производстве» стало появление существа, похожего на помесь дракона и льва. По крайней мере, рыжая шерсть и грива с характерной мордой говорили о том, что перед нами лев, но вот присутствие у него двух рогов, чешуи на конечностях, спине и хвосте, ну и, конечно, наличие кожистых крыльев говорило, что с этим существом все далеко не так просто. Описания подобных существ я нигде не встречал, так что даже не представлял, чего от него следует ожидать в следующий момент, правда, и знать этого особо не требовалось, так как чувствовалось, что справиться с ним будет не так просто, как хотелось бы.

Появился этот драконий лев прямо из здания, куда недавно забежали мои призывы, и ознаменовал он свое появление разорванным пополам телом охотника-ящера, которое он выкинул с верхнего этажа, и громким ревом, от которого задрожали ближайшие окна, что еще не были выбиты в результате военных действий в этом месте. Похоже, мои призывы побеспокоили берлогу этого существа, и сейчас оно намеревалось избавиться от тех, кто мешает ему отдыхать.

На создание печатей просто не было времени и еще до того, как это создание стало действовать, я выбрал два рубина и, наполнив их энергией, выбросил перед собой. Рубинами я старался пользоваться как можно реже, чтобы не надо было по новой вносить печать в их структуру, но сейчас я не видел иного способа избежать жертв в нашем отряде среди людей. Слишком очевидным было то, что кто-то погибнет, пока я создаю новые печати, взамен использования собственных заготовок.

Появившиеся из печати двое рурхов лишь кивнули мне, принимая мое командование, и сразу же побежали в здание, игнорируя то, что можно было бы воспользоваться лестницей. Нет, эти демоны использовали самый кратчайший из возможных для них путь, и вскоре они стремительными тенями, цепляясь за фасад здания, поднимались все выше к этажу, откуда выглядывала морда чешуйчатого льва. Его в данный момент отвлекали оставшиеся из отряда ящеры, не давая противнику взлететь.

К сожалению, демонов-ящеров надолго не хватило, но они обеспечили время, необходимое для того, чтобы новые призывы оказались рядом со своей целью. Стоило рурхам проникнуть в прореху, как лев скрылся внутри, и мы могли слышать только звуки сражения, которое никак не заканчивалось.

– Думаешь, они справятся? – спросил Константин, формируя рядом с собой какую-то воздушную технику и накачивая ее энергией.

Видимо, это было что-то вроде страховки, если вдруг это существо вырвется наружу. Разумно.

Вдруг парой этажей ниже раздался сначала звук взрыва, а потом из одной из квартир вылетели языки пламени, и в их окружении снаружи оказался крылатый лев, на загривке которого сидел один из рурхов, что пытался пробиться через чешуйчатую броню.

Стоило только этому существу оказаться снаружи, как Скуратов активировал свою технику, и от него в сторону льва устремились с десяток воздушных копий, которые с каждым пройденным метром начинали все сильнее закручиваться и увеличиваться в размерах. Совсем уж громадными они не стали, а часть из них и вовсе пролетели мимо, но главную цель они выполнили – при попадании частично разорвали перепонки крыльев и лев, несмотря на изначальное ускорение, больше не мог удерживаться в воздухе и рухнул вниз.

Одновременно с этим из дома выскочил второй рурх, просто выскочив через окно и став стремительно спускаться вниз головой по фасаду дома. В такие моменты радуешься, что подобные существа на твоей стороне, так как выглядело все довольно жутко, ведь этот вид демонов был заточенным на охоту. Впрочем, все демоны в той или иной мере хищники, но некоторые из них просто одним своим видом могут сковать жертву страхом.

От места падения предусмотрительно все отбежали, а я же направил туда демонов и живые доспехи, что призвал за время боя рурхов и льва, побив собственный рекорд по созданию печати на время. Причем печати пусть и знакомой, но все же сложной и при этом не допустил ни единой ошибки. Жаль, что кроме меня подобное никто не поймет, так что если сам себя не похвалишь, то никто не похвалит – это точно про меня.

Мало того что лев с крыльями был во время падения окружен языками пламени, так еще и рухнули они на здание одноэтажной кафешки, которая и так была основательно порушена. Наверное, от окончательного разрушения ее спасало только наличие застрявшего в одном из углов здания танка. Да, самый настоящий танк, неведомо каким образом оказавшийся на улице (впрочем, как и другая встреченная нами на пути сюда военная техника). Он был весь оплавлен, но еще частично сохранял форму, из-за чего в нем и можно было угадать танк. Так что новые подпалины никак на нем не сказались. Куда уж больше.

Так вот, рухнули лев и демон примерно посередине здания и подняли кучу мелкой пыли, на несколько мгновений скрыв их с наших глаз. Так что там видно ничего не было, и только злые рыки чешуйчатого льва доносились из здания. Шума добавилось, когда к общему «веселью» присоединились остальные демоны. Как бы ни было сильно это существо, но все же демоны тоже были не самыми слабыми ребятами, к тому же еще их было много, и я очень надеялся, что в данном случае количество сыграет против качества.

Пока же демоны разбирались с монстром, остальные маги готовили свои самые мощные техники, чтобы не дать льву буянить дальше. И вот в какой-то момент, даже, несмотря на свои изрядно потрепанные крылья, лев смог вырваться из окружения, стремительно выпрыгнув из кафе, от которого после подобной стычки уже мало что оставалось целым. Вот только хоть прыжок и был совершен на немыслимый десяток метров вверх, но удерживать себя в воздухе этот монстр уже не мог.

Более того, теперь за него держались сразу двое рурхов, которые пусть и не наносили льву ударов, но крепко вцепились в монстра своими когтями, чем приносили ему новые порции болевых ощущений. Правда, эти демоны не были ограничены только четырьмя конечностями. За их спинами находилось два щупальца, которые продолжали полосовать тело крылатого льва, ну и, конечно же, хвост, обладающий большой ударной силой, продолжал попытки пробить чешую их противника.

Из-за того, что атаковали льва мои демоны, поначалу маги не решались отправлять свои магические техники, но я дал добро на это, и вскоре уже падающий лев скрылся в череде взрывов. Рухнув обратно на землю на несколько секунд, лев не подавал никаких признаков жизни, да и вообще не было видно, что творилось в том, что осталось от кафе.

Отклика о смерти со стороны рурхов не пришло после подобного, а это значит, что, возможно, их и потрепало при атаке, но они все еще вполне живы. И вот вновь громогласный рык монстра раздается среди строений.

– Да что же это за тварь такая неубиваемая! – в сердцах воскликнул Константин.

Да уж. Если после такой массовой атаки этот драконий лев еще жив, то действительно против него работать только либо более сильными магами, либо уже артиллерией.

И да, он все же выбрался из здания, но его все это время продолжали атаковать рурхи, которые, казалось, вообще не получили никаких повреждений.

Этих демонов вообще можно убить? Такая демонстрация их сил заставляет задуматься над тем, что печать с их призывом необходимо дополнить ограничениями, чтобы они вдруг не вышли из-под контроля. Ведь помимо своей силы, они обладают и достаточно развитым разумом, чтобы додуматься об обходных путях в тех условиях, в которых они мне подчиняются.

Да, демоны, казалось, проигнорировали весь урон магических техник, которые в любом случае должны были их зацепить, а вот лев уже не выглядел столь грозным. Куча подпалин, множество ран и криво обломанные рога наглядно показывали, что все, что происходило буквально в течение пары минут с этим монстром, не прошло для него даром. Самое печальное зрелище представляли собой крылья, которые поднимали этого дикого зверя к небу – они просто рваной тряпкой волоклись за ним, оставляя после себя кровавый след.

Рурхи шли по бокам ото льва и настороженно отслеживали его движения, но не спешили при этом нападать сами. И вот на следующем шаге у существа из другого мира лапы не выдерживают его веса, и он падает на землю. И все же монстр жив, тяжело ранен, и у него нет сил продолжать сражение, но он еще жив.

Удивительно.

– Никто же не против, если эта добыча будет моей, – мило улыбнулся я Скуратову, от чего мой напарник почему-то дернулся и нервно сглотнул.

– Да забирай ты его себе, – отмахнулся он от меня. – Вот еще, спорить из-за такого.

Думается мне, начальство бы с мужчиной не согласилось, но раз он сам дал разрешение, то я этим обязательно воспользуюсь.

Лев оказался очень тяжелым и только благодаря тому, что несколько горилл уцелели в этом бою, его удалось погрузить на колесную платформу и отправить с моими людьми к границе купола. Не думаю, что зверь издохнет за то время, пока мы находимся тут, если не помер от всего того, что на него обрушилось, ну а дальше мне точно предстоит новый спор с оммёдзи по имени Сяомин, и так просто я свои позиции не сдам.

Глава 28

Несмотря на то, что на поимку этого крылатого льва было потрачено много сил, пока мои люди возвращались, маги пополняли свои резервы. Ну а я был занят тем, что их тратил на то, чтобы призвать новых демонов, которые смогут закрыть возможные проблемы если и не в поимке, то в охоте на монстров, пришедших из портала.

За время всей этой зачистки я смог незаметно для остальных осмотреть пойманных существ и теперь мог однозначно сказать, что этот портал вел не в тот мир, откуда я призываю своих демонов. От них чувствовалась иная энергетика, пусть и очень похожая на ту, что обладали демоны. Она будто находилась в другой тональности или на другой частоте из-за чего я не уверен, что мои печати призыва смогут их выдернуть из своего мира мне на службу. Тот же крылатый лев мог бы вполне пригодиться мне в дальнейшем.

Над этим надо будет подумать потом, когда я уже вернусь домой. Возможно, у меня и получится перенастроить печати на то, чтобы они выдергивали существ и из других миров, благо теперь у меня были образцы, на которые можно было ориентироваться при этих исследовании. Может, из этого ничего и не получится, но я часто находил что-то новое для своих печатей как раз тогда, когда исследовал иную тему. Просто получал побочные продукты, которые даже оказывались эффективнее, чем я изначально предполагал.

Но этим уже займусь, когда вернемся домой. Сейчас же необходимо сконцентрироваться на очередной печати призыва, чтобы увеличить количество доступных для управления демонов.

Хорошо еще, что я додумался прихватить с собой стержни-якоря, из которых использовал не только дополнительную накопленную в них энергию, чтобы в край не истощить себя, но и для того чтобы привязать к ним демонов. Чем их больше становилось рядом со мной, тем больше появлялось цепей, связывающих нас, и после второго десятка демонов я понял, что мне стало тяжко, и с каждым новым призывом это чувство только становилось сильнее. Стержни позволили перераспределить часть «нагрузки» на них.

Надо потом не забыть по возвращении проверить эту тему, а то я как-то за все это время обходился всего парочкой демонов и никогда подобного не чувствовал, а тут такое чувство, будто на меня навешали утяжелители, и их вес с каждым призывом только рос. Нехорошо.

– Ты решил создать собственную армию? – подошел ко мне Константин, как раз в перерыве между призывами.

К сожалению, создание печатей меня выматывало. Да и каждую из них необходимо было создавать с нуля и прописывать новые условия. Все это не лучшим образом сказывалось на моем настроении, да и голова от продумывания всех деталей начинала побаливать. Пока спало лишь то, что у меня был богатый опыт в этом, и многие вещи я делал просто на интуиции и с использованием богатой практики.

– Просто не хочу, чтобы мои люди погибли в стычке с очередным крылатым львом, – пожал я плечами.

– Впечатляет, – протянул мужчина, смотря на появившихся из печатей существ. – Не знал, что ты можешь использовать такое количество демонов.

– Выясняешь мои пределы? – ухмыльнулся я. – Не стоит пытаться. Все равно не сможешь произвести точную оценку.

Ну а то, что я раньше на подобные массовые действия был неспособен, лучше ему не знать. Даже несмотря на наши взаимоотношения, я не знаю, как поведет себя Скуратов, узнав, что я становлюсь сильнее. Впрочем, Служба находится под контролем правящего рода, а они точно должны были такие моменты предвидеть. Видящие как-никак.

– А если попытаюсь – прикроешься тайной рода, – махнул рукой Константин.

– Все верно, – кивнул я.

– Думаешь, за сегодня мы сможем дойти до портала? – после небольшой паузы спросил мой напарник.

– Так хочешь его увидеть? – улыбнулся я. – Или это приказ от начальства?

– А какой ответ тебя устроит? – дернул уголками губ Константин.

– Ладно, – произнес я, активируя последнюю печать, из которой вылетели крылатые демоны, устремившись по прямой вперед. Пусть дроны и позволяли нам обнаружить монстров, но дополнительная воздушная разведка нам тоже не помешает. В крайнем случае просто отведут этих существ в сторону от нашего пути. – Думаю, этого пока хватит. Ну а насчет портала, – обернулся я в сторону напарника. – Сомневаюсь, что сегодня получится пробиться прямо к саркофагу, что возвели вокруг него. Но, скорее всего, мы свой сектор зачистим и формально окажем помощь от нашей Империи. Дальше уже сам решай, будем ли мы об этом говорить нашим «друзьям» или продолжим завтра и попробуем узнать о том, что они скрывают, чуть больше.

– Знаешь… – задумчиво посмотрел на меня Скуратов. – В такие моменты ты мне сам напоминаешь демона. Демона-искусителя.

– Такая работа, – развел я руками, улыбаясь.

– Дай мне подумать, – произнес мужчина и, вновь закурив, отошел к своим людям.

Мне же в целом было без разницы, дойдем мы до портала или нет. В любом случае я здесь неплохо заработал и провел обкатку сил своих людей, в том числе дав им дополнительный боевой опыт в городских условиях. Уже все это полностью окупает вложения в эту авантюру.

В этот раз я дополнил костяк демонов из особей, которые лучше всего подходят для сражений, но также сделал несколько призывов лишь с одним заданным параметром – «ослабление». Если нам встретятся подобные тому льву монстры, то лучшим решением будет в данном случае его предварительно ослабить, а вот потом уже атаковать. Демоны же, что живут в мире с дефицитом энергии, за это время сумели развить множество способов того, как слабому победить сильного. Ведь во многом тут решает не только сила, но и различные хитрости, которые способствуют выживанию.

* * *
Мы остановились, только когда до самого портала оставалось не больше километра. Как я и думал, чем ближе к нему, тем более сильные существа встречались на нашем пути, и мои призывы гибли пачками, но все же делали свое дело, ослабляя своих противников и предоставляя шанс ударной силе завершить эту работу.

Можно, конечно, было бы использовать смертоносных демонов наподобие рурхов, но чем демон сильнее сам по себе, тем больше нужно энергии на его призыв, да и контролировать подобное существо – та еще проблема. Эти же два оживших кошмара, что я оставлял в резерве и посылал только, когда остальные демоны не справлялись, похоже, как и Церби когда-то, чувствовали, что у меня есть осколки Знака Власти и решили начать служить мне. По крайней мере, они ни разу не пошли против всех тех ограничений, что я навесил на них и беспрекословно подчинялись мне.

Пару раз я специально отправлял рурхов и в последний момент, когда они излишне расходились, запрещал им причинять дальнейший вред своим противникам. Для подобных хищников, которые испытывают настоящее наслаждение от мучений своей добычи, это было тяжело, но они спокойно отходили в сторону, будто ничего не было.

И все же я пока не собирался рисковать и использовать кого-то столь же сильного просто не решался. Правда, и на них была управа – Роксана точно справится с ними.

За время сражений также с хорошей стороны себя проявил Джинхей. Он все это время сражался наравне с другими мечниками рода, участвуя в каждой стычке, где требовались их силы. А уж его золотые мечи, которые носились перед ним и атаковали свои цели, порой вносили настоящий хаос в сражение – все это мешало монстрам и позволяло моим людям перегруппироваться и атаковать их с более выгодных позиций.

Может, я был слишком предвзят к этому парню? Все же его просто использовал его же клан, списав все это на простодушие юного экзорциста. Джинхей ведь в первую встречу действительно верил, что напал на того, кого его клан должен судить, и все эти объяснения, что он просто ошибся, со стороны экзорцистов звучали слишком неубедительно.

Еще значимым моментом было то, что в этом месте Лена могла не сдерживаться, а наоборот, вовсю использовать свою мощь. Наши люди и так ничего постороннего болтать не будут, а сотрудники Службы и так знают о наших особенностях, да и если начнут вдруг болтать… Ну что же, они все подписывали бумаги о неразглашении и прекрасно знают, что с ними будет в случае, если информация просочится от них, да и не думаю, что Скуратов взял бы с собой людей, которым не доверяет.

И вот тут наглядно было видно, насколько, еще не окончившая Академию Магии студентка, превосходит опытных магов не только в силе, но и в контроле магии. Там, где остальные запоминали шаблоны, преподаваемые всеми, Лена продолжала думать и сама изобретать варианты техник. Тут ведь даже необязательно дотошно знать теорию построения магических техник, главное – уметь контролировать свое воображение и обрисовывать свою волю. Именно последнее воплощает технику в мир.

Так Лена сегодня показала настоящий мастер-класс по использованию огненной магии, подстраивая свои техники под изменяющуюся ситуацию.

– Как тебе вообще все это? – спросил я у своей жены, когда вечером мы остались вдвоем в номере.

– Чем-то похоже на наши тренировки, – обняв меня и мило улыбнувшись, ответила она. – Так что для меня это не составляет больших сложностей.

– А ты что скажешь, Рет? – обратился я к ее вечной спутнице.

– Милорд, – выползла из волос красная змейка, осторожно посмотрев на меня. Такое чувство, что она была готова в любой момент убежать в свое надежное укрытие, благо за это время волосы Лены отрасли достаточно сильно, и с ее небольшими размерами спрятаться там не составляло большой сложности. – Что именно вас интересует?

– Все эти существа, которых ты видела во время боя ведь не из твоего мира?

– Их энергетический след мне незнаком, но он отличается от всех демонов, с которыми я сталкивалась как в своем мире, так и среди призванных вами демонов, – с готовностью ответила она.

– Значит, мои предположения были верны, – сам себе кивнул я.

– О чем ты? – заинтересовалась разговоров Лена.

– О том, что эти существа не являются демонами. Точнее, не так, – помотал я головой. – Они из другого мира, не того, где мы все побывали. Что подтверждает теорию о множестве миров. Эх, сюда бы Ходкевича – вот кто точно бы обрадовался подобному.

– Аркадий Андреевич занятой человек, – улыбнулась моя жена. – Даже нам, своей группе, он в последний год уделяет не так много времени, скинув все дела на своего помощника.

– Ну, в этом, наверное, я немного виноват, – неловко почесал я затылок. – Подкинул ему работы, вот он и погрузился в исследования. А что, вам так плохо без вашего куратора?

– Да нет, – равнодушно пожала плечами Лена. – В целом такая ситуация по всем учебным группам. Все же среди учащихся много высокородных, а сами учителя не всегда обладают достаточно высоким статусом, чтобы иметь возможность без последствий для себя приказывать таким ученикам.

– А равноправие в академии и статус ученик-учитель не так уж и работают, да? – ехидно улыбнулся я.

– Это не работает только на общеобразовательных дисциплинах. Все, что связано с магическими направлениями – там никто не филонит, иначе действительно могут отчислить. Все же личные ставленники ректора Академии, а спорить с человеком такой силы, желающих нет.

– Согласен, – улыбнулся я. – Разумовский – страшный человек. Он даже меня уговорил стать со следующего учебного года преподавателем в Академии.

– Ты станешь учителем?! – удивленно воскликнула Лена, внимательно посмотрев на меня.

– Не совсем, но что-то близкое к этому, – подтвердил я. – Все же приходить каждый день в Академию Магии ради молодых магов – точно не мое.

– А что ты будешь преподавать?

– Не знаю, как это назовут, но, по сути, буду делать то же самое, что и с твоей командой.

– Не повезло им… – вздохнула она.

– Это еще что значит? – прищурился я.

– Просто они еще не сталкивались с тобой и, как мне кажется, у многих сломается картина мира, когда ты начнешь учить студентов, – улыбнулась Лена, погладив меня по руке. – Ведь мой муж особенный.

* * *
В этот раз у входа в наш сектор ждала целая толпа людей. Вчера местные просто не успевали забирать перенесенные нами через купол трофеи и, видимо, сегодня решили эту ситуацию немного подправить.

Как всегда, рядом с куполом обнаружились брат с сестрой. Так и не представленный мне парень застыл с ледяной маской на лице, а вот Сяомин предвкушающе улыбнулась, только увидев меня.

Вчера мы с ней долго спорили насчет моей доли в добытых трофеях и не сказать, что это было легко. Девушка привыкла к моей манере вести переговоры и очень умело вгоняла меня в логические ловушки, из которых приходилось выпутываться. Никогда не любил все эти словесные кружева, когда нельзя напрямую сказать, чего ты хочешь, чтобы от тебя уже отстали, но здесь это уже становилось делом принципа.

Ну и, может, отчасти меня забавляло, какие взгляды бросают на нас местные маги. Похоже, они уже приписали меня к сумасшедшим, ведь никто из них даже не мог подумать о том, чтобы спорить с оммёдзи. Я же такого пиетета перед этими магами не испытывал, да и Сяомин, похоже, даже рада была такому отношению с моей стороны.

Вошли мы внутрь купола, провожаемые множество взглядов, но все это было неважно. Помимо прочего, в эти дни Скуратов проверял с помощью своих людей, не следят ли за нами какими-нибудь неочевидными средствами, но так ничего и не нашел. Возможно, в куполе что-то этакое есть, но эта магия носила в себе кардинально другой путь развития от той магической теории, что распространена в Российской Империи. Более того, к этой магии допускался только отдельный клан магов, так что сказать наверняка, что с помощью купола за нами не следят, было невозможно.

В любом случае мой напарник уже связался со своим начальством и получил одобрение с их стороны дойти до портала. Это не нарушало никаких договоренностей, так как у самого портала было больше всего опасных монстров и их формально тоже надо было убить, чтобы взять эту территорию под контроль. Не факт, что мы с этим сможем справиться, но попытку попробовать нам дали.

Большего и не требовалось.

Наш сектор встречал нас пустотой. За эти дни мы уже столько раз прошлись по всем местам, где могли прятаться существа из иного мира, что тут уже никого не осталось. Те, кто за время нашего отсутствия могли прийти на эту территорию отстреливались либо моими людьми, либо сотрудниками Службы. «Новички» не представляли большого интереса, так что им даже не давали шанса на жизнь, пусть и в стенах лабораторий.

Отойдя достаточно далеко от границы купола так, чтобы визуально за нами наблюдать было уже невозможно, я приступил к созданию печатей. Всем понравилось, что основную работу делают демоны, а вот мне необходимо было демонстрировать изрядно заниженные собственные способности. Пусть мы союзники и все такое, но показывать свой максимум я точно был не намерен. Так что, как и в прошлый раз печати создавались долго, а после очередного призыва я какое-то время отдыхал, восполняя потраченную энергию. Хорошо, что в этом месте, видимо, из-за наличия портала был высокий уровень магического фона, так что с забором внешней энергии никаких проблем не было.

Скуратов, чтобы пока не скучать, вместе со своими людьми начали перепроверять здания. Все же в них могли находиться существа, которых мы просто не смогли обнаружить, да и в любом случае лучше занятый даже бессмысленным делом боец, чем он же, но прохлаждающийся в безделии.

Где-то примерно два часа спустя я со всей подготовкой завершил и отправил демонов рыскать по окрестностям в поисках противников. Мы тут уже успели устроить тотальный отлов всех сколь-либо интересных существ, так что на большие успехи я не рассчитывал, но мало ли.

И вот ближе к полудню мы оказались у последней отметки нашего вчерашнего пути.

– Не передумал? – спрашиваю у своего напарника.

– А что тут думать? – ухмыльнулся Скуратов. – Начальство уже ждет от меня отчета о том, что творится у наших коллег. Так что надо двигаться дальше.

– Хорошо, – киваю я и отдаю команду своим призывам.

Вот и посмотрим, что происходит вокруг таинственного портала, к которому Восходящая Империя раньше никого не подпускала.


Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Глава 16
  • Глава 17
  • Глава 18
  • Глава 19
  • Глава 20
  • Глава 21
  • Глава 22
  • Глава 23
  • Глава 24
  • Глава 25
  • Глава 26
  • Глава 27
  • Глава 28