КулЛиб электронная библиотека
Всего книг - 591014 томов
Объем библиотеки - 896 Гб.
Всего авторов - 235279
Пользователей - 108102

Впечатления

Stribog73 про Ружицкий: Безаэродромная авиация (Литература ХX века (эпоха Социальных революций))

В книге не хватает 2-х страниц.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Arabella-AmazonKa про Соломонская: Садальсууд (Самиздат, сетевая литература)

на вычитку и удаление пробелов

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Arabella-AmazonKa про Соломонская: Приручить нельзя, влюбиться! (Любовное фэнтези)

книга хорошая но текст. пробелы большие ради увеличения объёма.
Я предлагала библиотекарям теперь может АДМИН прочтёт чтоб он создал папку НЕДОДЕЛКИ. НЕВЫЧИТАННОЕ, кто может чтоб исправили убрав эти огромные дыры и выложив заново текст...
Короче в библиотеке много подобных книг. То с ошибками, то с большими пробелами ради объема. Все ждём с нетерпением подобной папки чтобы туда отправлять подобные книги на доработку. Как есть папка

подробнее ...

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Stribog73 про Стоун: Одержимый брат моего парня (Современные любовные романы)

Моралисты, в свое время, байкотировали гастроли гениального музыканта Джерри Ли Льюиса.
Моралисты, в свое время, сожгли Александрийскую библиотеку.
Теперь моралисты добрались и до нашей библиотеки.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Arabella-AmazonKa про Стоун: Одержимый брат моего парня (Современные любовные романы)

и вот такую грязь продают за деньги на потребу похоти. а в правилах куллиба стоит размещаем Любое ...фашизм, порнографию. И нам не стыдно ничуть. А это читают не только взрослые. Но и дети. Начитавшись пободного насилуют ВАШИХ же детей! Люди, одумайтесь пока не поздно!!!
АДМИН, не кажется ли ВАМ, что давно пора менять правила. Нас уже давно морально разложили и успешно продолжают с помощью вседозволенности....Вседозволенность чтобы русские

подробнее ...

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
Arabella-AmazonKa про Соломонская: Осирис (Фантастика: прочее)

https://selflib.me/osiris
у нас нет жанров яой, юри
книгу надо на доработку большие пробелы ради объёма книги

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).

Интересно почитать: Как использовать VPN для TikTok?

Темный призыватель. Том 10 [Андрей Ткачев] (fb2) читать онлайн

- Темный призыватель. Том 10 [СИ] (а.с. Иная магия -11) 854 Кб, 249с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) (скачать исправленную) - Андрей Сергеевич Ткачев

Настройки текста:



Ткачев Андрей Темный призыватель. Том 10

Глава 1

То, что я назвал «саркофагом», внешне действительно выглядело довольно монументально. По сути, вокруг портала возвели прямоугольную бетонную коробку, которая скрыла его от всего мира. Сейчас эта конструкция местами треснула, но все же даже так не было понятно, что происходит внутри.

Рядом же с порталом концентрация монстров была не очень большой, но от этого не становилось легче. Почти каждый обнаруженный тут монстр представлял собой угрозу, с которой не так легко справиться даже опытному отряду магов.

Благо у нас была возможность использовать для атаки демонов, которые не прочь были поохотиться на новую необычную добычу и даже в случае своей «смерти» все равно получить порцию магической энергии, которая с лихвой подобное окупит. Мне же оставалось только призвать кого-то посильнее, чтобы они не гибли пачками при первых же попытках.

С одной стороны, все это означало, что текущие призывы будут отнимать у меня больше сил, с другой же стороны, после мне не надо будет тут же создавать новую печать, чтобы восполнить потери. Да и хотелось бы закончить эту миссию без человеческих потерь, ну или хотя бы с их минимумом — от случайностей никто не застрахован, да и сами существа, которые нападают на нас, нам незнакомы, а значит, они вполне могут преподнести неприятный сюрприз.

— Не так уж и удивительно, что они решили забрать все себе при таких-то монстрах, — произнес Константин, наблюдая за очередным боем между монстрами из другого мира и моими демонами. Поддержку им оказывали стрелки и маги, но все же основная часть сражения была на демонах, которые только были рады этому. — Нам приходится искать магических существ на своей территории или отлавливать их в океанах, а у них все рядом.

— И теперь ты сам видишь, к чему привело подобное соседство, — покачал я головой. — Хватит и того, что путешествовать по воде стало в десятки раз опаснее, еще не хватало, чтобы они все, — указал я рукой на десяток тварей, что сейчас пытались одолеть моих демонов, — прорвались за территорию купола. Повезло, что они не успели расплодиться и не становятся сильнее, поглощая магическую энергию.

Именно последний момент долгое время ускользал от моего внимания, но в последних сражениях до меня наконец-то дошла эта мысль. Будь все эти существа подобны тем демонам, что я призывал сюда, то в таком количестве, да еще и в ограниченном пространстве они бы выкачали столько энергии, что это бы вызвало резкую просадку фона, но нет, наоборот, в этом месте он был выше, чем в округе. Все это означало, что это действительно магические существа и, вполне возможно, они сами выделяют небольшие порции магической энергии.

Данный факт заставлял несколько пересмотреть взгляд на их дальнейшее использование. По крайней мере, их части тел должны обладать иными свойствами, отличными от того, что я могу получить от демонов.

— Пора, похоже, увеличивать количество колесных платформ, — смотря на результат сражения моих демонов, произнес я.

Среди призывов было несколько тех, кто отравлял своих противников, но не смертельно, а с целью парализации и ослабления. Они вчера неплохо себя показали, так что и сегодня я решил использовать подобных демонов. Благодаря этому, большинство встреченных нами монстров еще дышали и были пригодны для дальнейшей продажи.

Жаль, что все эти трофеи нельзя увести к себе в Империю, чтобы уже дальше исследовать их. Имперцы все предусмотрели и пока мне удалось только того крылатого льва отправить домой, да и то, в первую очередь он попадал в руки Службы, а точнее, в их лаборатории. К тому же ради этого пришлось долго и упорно спорить с Сяомин, которая, как оказалось, обладает достаточными полномочиями, чтобы принимать такие решения. В первую очередь на такое решение повлияло то, что мы, в отличие от остальных групп, умудряемся доставить до границы купола еще живых монстров, когда остальные оставляют после себя только трупы.

По крайней мере, так было описано в официальных отчетах. Как же все происходило на самом деле — мы знать не могли, да и копаться в этом было некогда.

Мы подобрались близко к месту, откуда и пришли все эти существа, их здесь действительно было немало, и большинство из них являлись крупными и сильными монстрами. Да и далековато это было от границы купола, так что путь с трофеями и обратно отнимал у сотрудников Службы и моих людей достаточно много времени. Еще приходилось выделять им сопровождение, которое помогло бы отбиться от нападений по пути до купола и также, в случае чего, усмирить наши трофеи. Все же многие из этих монстров могли индивидуально реагировать на яды, и там, где одному хватило бы порции, чтобы пролежать неподвижно неделю, другому для преодоления этого воздействия хватало и получаса.

Так что просто так оставлять этот момент без контроля было нельзя, а значит, у нас были промежутки простоя, когда можно восстановить потраченные магические силы и просто передохнуть. Да и охота на подобных монстров стала для всех бойцов, что с моей стороны, что со стороны Константина чуть ли не рутиной. Кто бы мог подумать.

Все же использование демонов — тот обходной путь, который позволяет самим не слишком сильно рисковать жизнью и при этом участвовать собственно в самой охоте. Но при всем этом никто не расслаблялся и действовал максимально профессионально. Демоны — далеко не решение всех проблем, да и монстры могут в любой момент вырваться из схватки и попытаться нанести вред людям, так что в такой ситуации не расслабишься.

Невольно мысли перескочили к теме того, сколько же мы уже успели отловить различных существ и в итоге, сколько придется заплатить Восходящей Империи мне и Службе за эту работу. Жаль, что никто из местных не додумался до какого-нибудь аналога рейда, чтобы понимать это более наглядно.

Вот натравлю на них Засекина и посмотрю, как они потом будут отбиваться от мага тьмы, который еще тот крючкотвор. Он точно не будет сдавать позиции и будет стоять на своем до последнего. Ну а пытаться провоцировать подобного мага — не думаю, что подобных смельчаков много, а если все же попытаются, то значит, что их станет еще меньше. Магу тьмы ведь даже не надо нападать напрямую, чтобы довести свою цель до смерти. По крайней мере, с бывшими «друзьями» после перестройки своей личности расправился довольно жестоко, и при этом ничто не указывало на его причастность.

Тем не менее, несмотря на то, что мы изрядно шумели при сражении с монстрами, при подходе к «саркофагу» к нам почти не бежали существа с других участков. Часть из них избегала подобных сражений, где гибли их сородичи. Ну а другая часть и сама была занята охотой на себе подобных, чтобы еще отвлекаться на такую мелочь. Возможно, подобные им нами и заинтересуются, но тут главное — не задерживаться дольше необходимого, чтобы не привлекать к себе излишнего внимания.

Ну и тут еще немного было виноваты несколько демонов, которые не обладали никакими боевыми качествами, но могли с помощью звуковых колебаний нагонять страх на всех, кто обладает слухом. А если где страх не помогал, то сам звук становился настолько невыносим, что хотелось оказаться от его источника как можно дальше. Полагаться на случай я не собирался.

Вскоре мы уже были у одной из стен здания, которое скрывало от нас портал. Искать вход долго не пришлось, так как выходящие с той стороны существа сами пробили несколько проходов в местах, не предусмотренных для этого. Сразу видно, что их подобное не волновало, да и силушки некоторым встреченным нами видам точно не занимать.

— Ну что, входим внутрь? Последний шанс вернуться назад, — немного издеваюсь, но удержаться не могу.

— Как будто ты уже не знаешь моего ответа, — протискивается сквозь трещину Скуратов.

Я же так опрометчиво соваться в дыру, явно проделанную когтями какого-то очень большого зверя, не стал. В первую очередь внутрь вошли те демоны, которых не жалко было потерять, и вот когда с ними ничего не произошло, уже тогда я отправил Роксану, которая в случае чего просто уйдет под иллюзией из опасной зоны.

— Можете входить, милорд, — выйдя, спустя пять минут, склонилась в легком поклоне демонесса.

— Хорошо, — довольно улыбнулся я.

Осторожно протиснувшись через трещину в стене, стараясь при этом не касаться ее краев, я оказался внутри. Построившись, чтобы не мешать остальным, я с любопытством огляделся по сторонам.

Константин стоял чуть в стороне и в данный момент, похоже, создавал разведывательные техники, которые довольно распространены для его вида магии. Все же воздух может проникнуть почти куда угодно и, благодаря этому, можно получить информацию обо всех закоулках в этом месте.

Судя по тому, что я видел, пусть снаружи это и выглядело как не особо-то впечатляющий бетонный прямоугольник, в котором почти невозможно было разглядеть отверстия для окон, но внутри это был чуть ли не самый настоящий лабиринт из множества комнат и лабораторий. В центре его располагался портал, но его пока с данной позиции разглядеть было невозможно.

По сути, центр как раз был самым уцелевшим в этом месте, а вот все остальное было изрядно порушено, будто тут в безумстве носились сотни монстров. Впрочем, не думаю, что это так далеко от истины.

Мы, благодаря этому проходу, оказались в одной из крупных лабораторий, в которой можно было увидеть остатки искореженных клеток и разбитые установки по сбору крови. И похоже, Скуратов что-то сделал с воздухом, так как буквально в паре шагов от меня лежали трупы работавших здесь людей, но того запаха, что тут неизбежно должен был образоваться спустя несколько дней, не было.

Все же хорошо, что я не сунулся сюда первым.

— Я уже обследовал ближайшие проходы, и нам придется повозиться, чтобы добраться до самого портала, — тяжело вздохнул мой напарник. — Эти монстры, вырываясь отсюда, порушили все, до чего могли дотянуться и устроили несколько обрушений.

— Странно, что внутри почти никого нет, — получил я сведения от демонов, которых отправил сюда.

Пусть они и не заглядывали далеко, но все равно в ближайших проходах нашли лишь одно существо и то довольно слабое, которое не смогло оказать им ни малейшего сопротивления. С учетом того, какие действительно опасные монстры были снаружи, удивительно, что внутри не нашлось кого-то столь же опасного, если не хуже. Создавалось ощущение, что эти существа просто боялись приближаться к тем местам, где их пытали, возможно, на протяжении нескольких месяцев. И в этом я их могу понять.

Насчет неразумности некоторых встреченных нами существ у меня были большие сомнения, да и работа с демонами приучила к тому, что даже, казалось бы, слабое существо имеет вполне достаточные зачатки разума, чтобы понимать команды. А уж тем более они понимают, в какие места соваться не стоит, точнее, не стоит возвращаться — боль прекрасно способствует осознанию таких вещей.

— Мне это тоже не нравится, — хмуро кивнул Константин.

Когда все оказались внутри, я отправил демонов разведать все возможные пути. Самих возможных путей было не так много, так что к каждому демону была еще представлена небольшая группа, которая должна была попробовать собрать то, что не успели унести китайцы.

Возможно, это место и покидали в спешке, не слишком заботясь о тех, кто остался позади, но также были видны более поздние следы сражений. А все это значило, что сюда уже приходили и, скорее всего, самое ценное успели вынести, но ведь могли оставить и что-то неинтересное им, но то, что может пригодиться нам. Да и в условиях боя с подобного рода противником на тщательное очищение этого места просто не хватило бы времени.

Правда, в последнем случае я бы и вовсе все разрушил, чтобы все, что могло уцелеть, оказалось уничтоженным, но имперцы почему-то не стали этого делать. Возможно, все дело в самом портале, и разрушение всего подряд может привести к самым непредсказуемым последствиям. Но, может быть, тут были и другие причины, которые просто невозможно предсказать, исходя из того, что мы имеем на данный момент.

Вообще, вся эта авантюра была тем еще хождением по краю, так как, по идее, мы не должны были соваться внутрь, но при этом никто и не запрещал нам делать этого. Скорее всего, они просто не предполагали, что кто-то сможет так далеко зайти, вот мы и воспользовались этой открывшейся возможностью.

Уже спустя полчаса обследование всех путей было завершено, а группы вернулись с тем, что уцелело после боя и что, возможно, могло представлять в дальнейшем интерес. К сожалению, это в основном были обрывки записей исследования, и придется сильно повозиться, чтобы выудить из этого ценную информацию, но это уже что-то.

К самому порталу было обнаружено четыре пути, которые в принципе были равнозначны и по итогу выбрали тот, что вел к нему быстрее остальных. Вот только протиснуться по всем этим переходам было не просто, а кое-где и вовсе необходимо было проявлять чудеса ловкости и умений, чтобы суметь перейти в следующую, не настолько разрушенную часть. Из-за этого процессия грозилась растянуться надолго, и часть людей пошли по другим коридорам, чтобы уже всем нам примерно в одно время собраться у таинственного портала.

Во время нашего пути по этому «лабиринту» даже порадовался, что у меня настолько улучшилась форма, да и координация была куда лучше, чем прежде. Это позволяло мне там, где остальные с трудом проходили очередной сложный участок, делать это, даже не особо задумываясь, куда следует наступить или за что ухватиться рукой. Более того, я даже помогал остальным преодолеть этот путь.

И все же знатно тут отметились существа из другого мира. Везде были следы когтей, какая-то слизь стекала по стенам, а где-то и вовсе коридорные перекрытия покорежило от пламени. Но и хватало следов работы магов и вооруженных солдат.

В одном месте и вовсе я увидел целую россыпь гильз и кровавый след, ведущий в сторону завала. Похоже, стрелок до последнего надеялся остановить бегущее на него существо, но ему не повезло, и огнестрел не помог ему в этом деле.

Печальное зрелище, но с этим уже ничего не поделаешь. Хорошо, что наши бойцы снабжены специальными патронами, но даже так их может ждать похожая участь.

Отбросив подобные мысли в сторону, я продолжил двигаться дальше и все так же помогать остальным преодолевать сложные участки. И вскоре мы, наконец-то, были у портала.

Точнее, мы оказались у огромного металлического куба, к которому было подведено множество проводов. Его изначальное предназначение было, по всей видимости, служить первой линией защиты в случае прорыва, но вот теперь от него мало что осталось. Кто-то при проектировании явно не рассчитывал, что пройдет такой массовый прорыв. Да что уж говорить, даже в более-менее целых коридорах мы не обнаружили никаких следов мер активной защиты, которая могла бы дать шанс людям внутри выжить.

Складывается такое впечатление, что либо имперцы верили в свои силы и подобного варианта не опасались, либо весь этот «саркофаг» им было не жалко бросить в случае опасности. С учетом того, сколько они могли заработать со всех этих существ и иного мира, благодаря стабильному проходу, все это как-то… Похоже, у кого-то все же слишком сильно взыграла гордыня и о более серьезных мерах безопасности никто не подумал.

В целом нам это было даже на руку, ведь будь тут все организовано куда серьезней, то и проникнуть внутрь было бы гораздо труднее.

И вот, наконец-то, последнее препятствие преодолено, и мы в итоге оказались у ранее герметичного шлюза, который вел к порталу. Сам проход в другой мир располагался в прозрачном кубе, который сейчас можно было угадать только по оплавленным остаткам в местах креплений. Вокруг же самого портала было расположено множество проводов и датчиков, которые выводили информацию на пульты управления и десятки экранов.

Думается мне, что когда все здесь было штатно, то вокруг все выглядело довольно футуристично. Сейчас же это скорее угадывалось и дорисовывалось воображением. По всем следам, что я видел, тут, скорее всего, был самый ожесточенный бой, когда сотрудники, обслуживающие всю эту структуру, пытались взять ситуацию под контроль и не пустить монстров дальше. Но как мы все видим, у них из этого ничего не вышло. Максимум — сдержали первые волны, а вот дальше существа из другого мира оказались сильнее местных сил.

— Внимательно осматриваем все, что могло уцелеть и забираем это с собой, — отдал распоряжение Константин, когда к нам подтянулись все члены нашего отряда.

— А удастся ли подобное пронести через купол? — спросил я у него, когда мы оказались в стороне от основного фронта работ.

Люди, по сути, переворачивали завалы покореженной техники, чтобы найти то, что могли оставить в спешке местные специалисты. В других помещениях такой подход уже принес пользу, так что и тут это могло сработать. Все равно на более тщательные поиски у нас не было времени, иначе подобная задержка вызвала бы ненужные вопросы.

— Не беспокойся, — улыбнулся мой напарник. — Мы столько раз ловили различных контрабандистов и торговцев артефактами, что и сами переняли их методы сокрытия вещей, так что ни одна проверка их не обнаружит. Мы подготовились к подобному.

— Хорошо, — кивнул я. — Посмотрим на портал поближе?

— Почему бы и нет, — искры любопытства мелькнули во взгляде Скуратова. — Только заходить внутрь не будем.

— Разумеется, — хмыкнул я.

Может, заходить и не будем, но парочку демонов я все же пошлю, чтобы проверить вообще возможность такого перехода. Да и интересно, как поведет себя наша связь, как только демоны окажутся по ту сторону. Подобных опытов мне еще не доводилось проводить.

Осторожно переступая через обломки и искрящиеся провода, мы подошли к порталу, который представлял собой черное овальное окно, пространство внутри которого медленно кружилось по спирали. Понять, что происходит по ту сторону, из-за этого было невозможно, но само наличие прорехи в пространстве завораживало. При этом сам портал был удивительно тонким, а стоило только зайти с другой стороны, как он пропадал из виду. Создавалось такое ощущение, что визуально его можно наблюдать только с одной стороны.

Интересно.

И да, самое главное — портал в высоту был где-то под три метра, а в ширину два. Так что неудивительно, что через него смогли протиснуться существа, которых мы встречали раньше.

Как имперцам удалось создать подобный переход? То, что это просто произошло само по себе, я верю слабо. Возможно, чей-то эксперимент, вышедший из-под контроля, но почему тогда его проводили в городе, а не где-нибудь на отшибе, где подобные ошибки были бы не столь катастрофическими. Ответов на это мы точно не получим, а если они и будут, то вряд ли будут близки к истине.

— Завораживает, — неотрывно смотря на темноту портала, произнесла Лена.

— Действительно, — кивнул я. — И вот подобное имперцы скрывали от всего мира, взяв его под свой контроль.

— И все же даже они не смогли избежать проблем с этим, — хмыкнул Константин.

— Ну что проверим, что находится по ту сторону? — подмигнул я ему.

— Я туда не сунусь, — отрицательно помотал головой мужчина.

— Да я и не собирался тебя туда закидывать, — махнул я рукой. — Для этого есть демоны.

И до того момента как мой напарник успел бы что-то возразить я отдаю команду, и тройка ящеров-охотников запрыгивает в портал, который мягко принял их в свое нутро.

Связь между мной и этими призывами не оборвалась, что уже было хорошо, и сами демоны, судя по тому, что я ощущал через нашу связь, были вполне целы и невредимы, а значит, там можно дышать и человеку. В этом плане мы мало отличались от этого вида демонов и именно поэтому именно их я и послал внутрь.

Минут десять ничего не происходило, и я отдал приказ о возврате назад, что демоны практически сразу и сделали.

— Ну, видимо, рядом с порталом нет ничего опасного, иначе они бы обязательно обнаружили хоть кого-то, — кивнул я в сторону ящеров, которые ждали от меня дальнейших распоряжений.

Демонам вообще в последний час было довольно скучно из-за того, что никаких боев у нас не происходило, а они все же были охотниками и разбор каких-то завалов их нисколько не радовал. Благо каждый призыв вынужден был подчиняться мне, да и за их работу я платил щедро энергией, так что роптаний по этому вопросу ни у кого не возникало.

Примерно в этот же момент Джинхей, который в это время находился без дела, прямо на моих глазах с любопытством водил рукой по пульту, а потом неожиданно раздался треск, и парень испуганно посмотрел на меня. Одновременно с этим, по проводам, ведущим к порталу и уходящим под пол, пошло свечение, а сам портал начал вести себя куда активнее.

— Джинхей! — воскликнул я, вместе со всеми стремительно уходя от портала подальше.

— Я случайно, — потерянно произнес он, пряча руки за спину.

И за что мне такое несчастье на голову?

— Голову оторву! — практически прорычал я. — Всем срочно покинуть помещение, пока…

Договорить я не успел, так как в этот момент темнота внутри портала стала закручиваться еще сильнее, а потом в один момент затопило все вокруг.


Глава 2


Очнулся я лежа на земле посреди большой поляны и по началу не мог понять, что происходит. Но это было до того момента, пока я не увидел при вполне привычном синем небе и ярком Солнце три луны. На Земле такого точно нет.

Точно! Джинхей!

Мысль об этом парне сразу же привела мысли в порядок, и я вскочил на ноги, чтобы осмотреться. Рядом со мной обнаружились все члены группы, а вот демонов я явно недосчитался, но все же большая часть была тут же. Сама поляна оказалось не такой уж и большой, но места всему отряду было достаточно, чтобы не лежать друг на друге, хотя и кучи тел тоже наблюдались. В нескольких десятках метров виднелся густой лес, но соваться туда я пока не спешил.

На данный момент я был первым из тех, кто пришел в себя, так что мог спокойно оценить обстановку, пока еще не началась людская паника, которая в любом случае неизбежна, особенно в такой ситуации. Взгляд практически сразу зацепился за черный портал, который находился рядом с нами, но вот только стоило к нему подойти и коснуться рукой, как я ощутил жесткое сопротивление. Поверхность портала была будто каменной и не пускала меня на другую сторону, а ведь мои призывы спокойно прошли туда и обратно не встретив никакого сопротивления.

— Просто замечательно, — вздохнул я. — Вот и посмотрели на портал.

— Что происходит? — деловито осведомился Константин, подойдя ко мне. А я ведь даже не заметил, что он очнулся, пока я пытался понять, почему портал не пускает меня обратно.

— Похоже, из-за действий одного придурка, мы привели какую-то внутреннюю установку комплекса в действие и теперь оказались по другую сторону. Проблема в том, что портал не пускает нас обратно, — указал я на черный провал.

Скуратов тоже проверил поверхность портала, но и его ожидаемо оттолкнуло от нее.

— Начальство мне голову открутит, — тяжело вздохнул он.

— Не переживай, — улыбнулся я, чтобы подбодрить напарника. — Я уже бывал в других мирах, и это не так страшно как кажется.

— Это когда еще? Что-то я подобного не помню, — настороженно посмотрел на меня Скуратов.

— Потом как-нибудь расскажу, — пообещал я, указывая на то, что остальные тоже стали приходить в себя.

Началась обычная рутина по проверке людей на травмы и приведение тех, кто не мог поверить в происходящее в порядок. Повезло, что среди нашего отряда не было особо впечатлительных людей, и пусть никто не знал, что нам делать дальше, но также все понимали, что паника делу точно не поможет и необходимо в первую очередь разобраться, насколько вообще безопасно находится рядом с порталом. Особенно актуален этот вопрос был, если вспомнить, сколько через него прошло монстров, да и сама поляна несла на себе следы множества прошедших через нее существ и кто знает, когда мы наткнемся на одного из обитателей этого мира.

С другой стороны, наши имперские друзья уже не раз заявляли в своих отчетах, что уже путешествовали по этому миру и проводили рейды внутрь, чтобы добыть больше материалов для исследований, так что оставалась надежда, что мы сможем обнаружить здесь что-то вроде опорных пунктов. Да и должны же были люди здесь как-то выживать, раз имперцы так плотно занимались исследованиями этого места.

— Ты в порядке? — подошел я к держащейся за голову Лене.

— Видимо, головой ударилась при перемещении, но ничего серьезного, — улыбнулась моя жена.

— Что Рет говорит?

— Рядом никого она не чувствует, так что некоторое время мы в безопасности, — после небольшой паузы ответила девушка.

— Хорошо, — кивнул я.

— Только не ругай сильно Джинхея, — вдруг попросила меня Лена, схватив за руку. — Если бы не он, то кто-нибудь другой сделал бы то же самое.

— Постараюсь, — выдохнув, пообещал я. — Но все же этому парню катастрофически везет на подобные ситуации.

— Просто есть такие люди, которые постоянно влипают в ситуации, когда и сами подобного не хотели, — еще раз сжав мою руку, ответила на это Лена. — Все равно, сделанного уже не изменишь.

— Тогда проверь пока, как себя чувствуют наши слуги, а пойду к нашему руководству, — мотнул я в сторону Скуратова, который что-то обсуждал что-то со своими подчиненными.

Я подождал немного в стороне, чтобы не мешать мужчине отдавать распоряжения, и когда он закончил, подошел к нему.

— Ну и что решили? — спросил я у него.

— Пришли к решению, что мы в полной… — махнул Константин рукой. — Ну это и так всем понятно. Вот только непонятно, что вообще произошло, чтобы мы вдруг оказались здесь.

Вот как? То есть действия Джинхея остались для большинства незаметными? В таком случае не буду заострять внимание, а то ведь претензии могут перейти и на меня, ведь официально он мой подчиненный. Такой головной боли мне точно не надо.

— И каков план?

— Будем пробовать убраться отсюда, — развел руками Скуратов. — Ведь как-то наши имперские друзья совершали рейды сюда и обратно. Не думаю, что столько успехов с исследованиями монстров были возможны только по причине того, что они сами проходили в наш мир. Их определенно отлавливали.

— А значит, тут должны быть подготовленные лагеря, ведь ловля определенных видов может затянуться на несколько дней, — продолжил я за него.

— Будем надеяться, что именно так все и обстояло, а не они таскали с собой все необходимое для нахождения в этом мире. Мы ведь даже не знаем, есть ли здесь что-то пригодное для пищи — уже повезло, что мы тут можем дышать без особых проблем.

— Ага, так и представляю нас в скафандрах, — улыбнулся я.

— Благо ничего подобного в здании с порталом не было, так что можно надеяться, что все необходимые тесты они уже провели, и мы не заразимся какой-то неизвестной бактерией, которая нас потом всех убьет.

— Ну, это что-то уже из фантастики, — махнул я рукой.

В нашей истории есть упоминания того, что раньше в мире было намного больше различных магических существ и народов, и они либо ушли в свои миры, либо вымерли в момент упадка магии. Если бы где-то были бактерии или не было возможности дышать местным воздухом, то мы бы уже давно бы все вымерли, стоило бы первому монстру появиться у нас. Это, конечно, не отменяет того, что могло появиться что-то новое, смертельное для человека.

Но я уже прошел через мир демонов и выжил, так что не думаю, что после такого меня может ждать что-то хуже. Уж там-то мир точно не самый благоприятный для проживания, а тут ничего так: тихо и лесок симпатичный.

Тихо…

— Всем приготовиться! — выкрикнул я.

Реакция последовала незамедлительно, ведь за это время все уже приучились слушать команды от меня и Константина и пока ничего не понятно, лучше готовиться к худшему и следовать командам старших.

Лена и Роксана почти одновременно оказались рядом со мной.

— Что-то случилось? — настороженно спросила жена у меня, пока все остальные участники отряда внимательным взглядом осматривали окрестности.

— С момента перехода вы слышали хоть какой-то звук леса?

— Может, всю местную живность распугал портал? — пожала плечами Лена.

И в принципе это был один из вариантов, но слишком простой и нельзя исключить других вариантов.

— Рокс, проверь, — отдаю я распоряжение, начиная создавать печать.

Вот только у меня ничего не выходит.

— Не понял, — нахмурился я и попробовал снова.

Магические потоки идут вразнос, и даже при просто попытке моделирования печати, она практически мгновенно распадается на части. Я просто не успеваю сформировать правильный узор печати, чтобы совершить призыв.

Попав в мир демонов, я заранее понимал, что потребуется подстраиваться под новый мир, но там у меня уже были заготовки на этот случай, и тогда я воспринял это вполне нормально. Да, после возвращения обратно пришлось пройти через перестройку снова, но возврат так скажем к исходным параметрам куда легче, чем изменение под новую структуру.

Похоже, и в этом мире я временно лишен своих основных сил. Неприятно, но терпимо. И все же получается, я на какое-то время весьма ограничен и не факт, что смогу подстроиться под этот мир без дополнительных исследований и понимания, как действуют местные магические потоки.

Тем удивительнее было то, что остальные маги с этим никаких проблем не испытывали. Мне сейчас даже магическое зрение было толком недоступно, а они уже воплощали свои техники в мир и готовились к бою.

— Рядом никого нет, — успокоил всех Константин, после того как созданная им воздушная техника разошлась по округе. — Но лучше покинуть это место и поискать укрытие, пока не стемнело.

После его распоряжения все стали проверять оружие и готовиться к походу, мы же тем временем вновь собрались командным звеном.

— Значит, рядом никого нет? — обратился я к Скуратову.

— Даже насекомых, — подтвердил он. — Это уже повод насторожиться, но и причину этого явления я не могу объяснить. Может, конечно, всю местную живность разогнал портал, но слишком уж пышущий жизнью лес вокруг, чтобы это было действительно так. Поэтому мне тоже тут не очень нравится.

— Тогда я отправлю демонов на разведку, — кивнул я. — И еще, в ближайшее время я практически потерял свою боевую мощь.

Скрывать это, возможно, было опасно для группы в целом и я, не вдаваясь в подробности, обрисовал ситуацию с моими призывами. В любом случае подобное против меня довольно сложно использовать, так как в мире нет магов, способных переиначить магические потоки, чтобы я вдруг оказался без возможности создавать призывы, а закинуть меня в другой мир против моей воли надо еще постараться.

Про то, как мы попали сюда, я в этот момент старался не думать, так как все равно всех вариантов событий не предусмотреть и на каждую из них найдется свой Джинхей, который так не вовремя нажмет на случайную кнопку.

— Значит, старайся излишне не рисковать теми демонами, что есть сейчас, — немного подумав, произнес Скуратов. — Нам лучше сохранять максимальную боеспособность, пока мы не поймем, как вернуться назад.

— Как вариант, можно будет воспользоваться призывом одного не очень сговорчивого существа, чтобы он провел нас в наш мир, но не факт, что это сработает в этом мире, — предложил я.

— Будем рассматривать это как запасной вариант, — согласился Константин.

Дальнейшие разговоры уже решено было проводить по пути к месту, где можно будет разместиться лагерем, так как мы так уже довольно много времени торчим у портала, а он все также продолжает нас удерживать в этом месте. Даже в какой-то мере жаль, что никто не знает, что мы сунулись в этот комплекс, а значит, ждать в ближайшее время спасения не приходится.

Правда, по возвращении обратно не завидую Константину — ему придется объясняться, почему мы вообще зашли так далеко и где находились все это время. Понимая это, мой напарник грустно выкуривал одну сигарету за другой, похоже, в этот момент совершенно не учитывая, что его запасы ограничены и сомнительно, что в этом мире ему удастся найти магазинчик, где можно закупиться новой пачкой.

Поиск подходящего места не продлился долго. Просто на пути разведчиков обнаружились современные постройки, которые возвели предприимчивые китайцы. Строить тут что-то высокотехнологичное никто не стал, только место для организации временного дота и место для перевалки ресурсов или для хранилища запасов.

Снаружи это действительно выглядело как бетонный дот, который способен выдержать и попадание артиллерии. А вот сам проход внутрь ничем не был прикрыт, точнее, тут, конечно, была толстая стальная дверь с запорным механизмом, но никакой системы защиты от проникновения предусмотрено не было. По всей видимости, китайцы нисколько не опасались того, что сюда кто-то может проникнуть кроме них самих. Так что оказаться внутри не было такой уж проблемой.

Стоило только пересечь проход, как внутри включилось освещение и переход в шлюз, который отсекал внешний мир от того, что было внутри. А вот дальше все до боли напоминало то, как все организовал я в своем особняке: несколько подвальных помещений, в которых хранились запасы продовольствия в холодных комнатах на манер холодильников.

В других комнатах нашелся целый арсенал, но вот он как раз оказался защищен с помощью магии и подпитан от накопителей, которые так сразу найти не удавалось — все же об элементарной технике безопасности имперцы здесь не забыли и не организовали доступ к оружию вообще всем, кто находился в этом мире.

Ну и, конечно, здесь обнаружилась зона отдыха казарменного типа, но и это было куда лучше, чем спать в лесу на голой земле, да еще и без спальных мешков.

— На широкую ногу устроились здесь наши «друзья», — покачал головой Константин, видя такую основательную подготовку к исследованиям в чужом мире. — А вот сигарет у них нет, — расстроено произнес он, уже по третьему разу проверяя все запасы.

— Повезло, что накопители не истощились, и все тут еще сохранилось, — кивнул я. — Похоже, они действительно основательно организовывали весь процесс своей экспансии.

— Неудивительно, что на рынке со стороны Восточной Империи появилось столько уникальных эликсиров и пилюль, которые остальным не удается повторить, — покачал головой мой напарник. — Подобные сведения точно заинтересует мое начальство.

— Как будто они и так не знали, что имперцы получили доступ к ресурсам другого мира, — хмыкнул я.

— Одно дело знать, а другое иметь представление о подобных масштабах их продвижения, — не согласился со мной Скуратов. — Пусть мы и дружественные друг другу государства, но имея такое преимущество слишком легко стать сильнее своих соседей, что может привести к дополнительным конфликтам. Еще не хватало, чтобы в Восточной Империи решили, что они готовы к проведению войны.

— Думаешь, такое возможно?

— Все возможно, особенно если это будет кому-то выгодно.


Глава 3


Обнаружили мы бункер ближе к вечеру, так что, выставив караульных, которые будут следить за обстановкой, остальные отправились на отдых. Пусть внешне никто не проявлял беспокойства, но все же не так просто принять то, что миров существует больше одного. Да и невольно закрадываются мысли, а удастся ли вернуться домой после того, как мы попали сюда. Благо китайцы уже проверили не раз, что переход туда и обратно возможен. Осталось только понять, как нам сделать так, чтобы портал нас пропустил на Землю.

Думать о том, что нас не пускает из-за того, что Джинхей активировал какой-то режим, не хотелось. Но даже так при всех тех разрушениях, что были рядом с порталом, не думаю, что это может длиться вечно.

Ну а пока мы ждем, можно исследовать новый для нас мир и может даже получить в свое распоряжение что-то ценное, что еще не успели найти люди Восходной Империи.

Хорошо, что созданный бункер был рассчитан на большее количество людей. Так получилось избежать конфликтов среди мужчин и женщин, разделив их по разным комнатам, да и мне с Леной нашлась отдельная спальня.

— Вновь оказаться в другом мире… — с грустной улыбкой на лице произнесла Лена, уже вечером.

К сожалению, больших удобств здесь не обеспечить, но все же запереть дверь и сдвинуть кровати вполне возможно. Так что в какой-то мере это даже можно было сравнить с номером в какой-нибудь дешевой гостинице. В любом случае всяко лучше, чем ночевать в лесу.

— В этот раз ты не одна, — приобнял я девушку. — И я тебя не оставлю.

— Знаю, — прижалась ко мне Лена.

* * *
Утро нас встретило деловой суетой. Мои слуги совместно с сотрудниками Службы пытались разобраться в том, что есть в этом подземном убежище, и что из этого может помочь нам на данный момент.

К сожалению, взломать арсенал пока не получилось — у нас просто не было с собой специалистов такого профиля и это могло затянуться. Также проверили запасы накопителей и наполнили их энергией, чтобы обеспечить работой весь комплекс и дальше. Все же тут свет и работа санузлов обеспечивались благодаря магическим накопителям и руническим цепочкам.

Похоже, магическое обеспечение посчитали более удобным, чем работу от электричества, так как никаких генераторов мы не нашли. Зато обнаружилась небольшая кухня, где готовить было не очень удобно, но хотя бы можно было разогреть пищу из холодильных комнат, что уже было неплохо.

Ну и самое главное — в этом убежище был подземный родник, который обеспечил нас чистой водой.

В целом место оказалось очень удобным для дальнейшего продвижения в этом мире и не воспользоваться им, даже несмотря на возможные дипломатические проблемы, мы не могли. В принципе, после того как мы попали в другой мир, эти проблемы уже начали маячить над нашими головами, так что чуть больше, чуть меньше вмешательства в деятельность Восходной Империи в этом мире — уже не столь критично, все равно головомойка предстоит серьезная.

Одним из вариантов снизить градус предстоящих обсуждений — найти что-то достаточно ценное, чтобы полностью оправдать наше попадание сюда, но об этом пусть думает Скуратов. Все же я официально лишь что-то вроде сопровождающего и не несу ответственность за действия группы.

— К сожалению, здесь нет никаких записей о том, что успели исследовать наши «друзья», — вздохнув, произнес Константин, когда мы собрались вместе чтобы обсудить ситуацию. Для этих целей была выбрана одна из комнат, в которой находился большой длинный стол и множество стульев, так что разместиться мы здесь могли и с большим количеством участников. — Арсенал тоже пока не поддается взлому, но за пару дней с этим должны справиться. Пока предлагаю провести разведку окрестностей и поискать то, что может подойти в качестве еды. Пусть водой мы и обеспечены, но вот еды тут все же не так много, особенно если мы тут застрянем.

— Я отправлю нескольких демонов следить за порталом, — предложил я. — В случае каких-либо изменений они сообщат мне, и тогда уже можно будет попробовать вернуться назад.

— Согласен, — кивнул мой напарник. — У меня есть пара бойцов, которые немного разбираются в пространственных техниках и они уже сегодня отправляются к порталу, чтобы попытаться разобраться в нем.

— А есть ли в этом смысл? — фыркнула Роксана. — Сомнительно, что они смогут что-то сделать.

— И все же это лучше, чем вообще ничего не делать, — возразил ей Скуратов. — У тебя как сейчас дела с магией? — обратился он ко мне.

— Пока все так же, — покачал я головой. — Потребуется время, чтобы подстроиться под этот мир.

— Хорошо. Но постарайся, если это возможно, ускорить данный процесс. Все же лучше использовать демонов, чем терять людей.

— Я понимаю, — кивнул я. — Значит, будем пока обживаться тут?

— У нас, к сожалению, нет других вариантов, — вздохнул мужчина. — Остается пытаться разобраться с порталом, который привел нас сюда, либо положиться на тебя и то существо…

— И все же я бы оставил это на крайний случай, так как я не знаю, какую цену запросит этот демон за перенос такого количества людей, — перебил я его.

— Хорошо, — кивнул Константин. — Но, возможно, у нас просто не будет других вариантов.

— И еще надо учитывать, что в этом мире время может идти по-другому и отличаться от Земного как в большую, так и меньшую сторону, — предупредил я.

По крайней мере, с миром демонов все было именно так.

— Пока это знание нам ничего не дает. В любом случае будем пытаться выжить здесь до того момента, когда так или иначе сможем покинуть этот мир. Дальше будем думать по возвращении, как выпутываться из этой ситуации.

На этом собственно и закончилось наше совещание, и каждый пошел отдавать распоряжения своим подчиненным. Сложнее всего было разобраться с демонами. Самая главная проблема в этом была из-за того, что в данный момент я не мог вносить изменения в печати или еще как-либо навешивать на них дополнительные управляющие контуры, а значит, демоны будут подчиняться в рамках того, что было раньше и в случае проблем, я просто не смогу вмешаться в их действия. Разумеется, показывать я этого не стал. Подчинение подчинением, но демоны хитрые существа и могут понять, что хозяин вдруг проявил слабину, а там уже и над разрушением контракта можно подумать — не хотелось бы, чтобы в новом для нас мире появился бесконтрольный демон. Последствия этого слишком непредсказуемы.

Большинство демонов были и дальше готовы подчиняться, и их даже в какой-то мере устраивало бездействие, но вот те же ящеры рвались в бой. Этот вид демонов жил охотой и любое время простоя занимался подготовкой своего снаряжения, чтобы в следующий миг сорваться в бег за очередной добычей.

И все же сейчас меня больше всего беспокоили рурхи. Эти демоны обладали самой большой боевой мощью из тех, что перешли с нами сюда и при этом пусть они и готовы были подчиняться мне, но я слишком мало знал о них, чтобы не опасаться, того, что они что-то удумают. Хуже того, в данный момент я даже не мог отослать их обратно, а убить подобных существ… сомневаюсь, что у нас это так легко получится. По крайней мере, без жертв точно не обойдется, а этого как раз хотелось избежать.

Именно поэтому эти два вида демонов я решил отправить на охоту за местными существами. Пусть лучше будут заняты делом и приведут к нашему бункеру как можно больше различных монстров — возможно, их даже удастся потом протащить через портал и большое количество сможет в какой-то мере сможет объяснить наше возможное долго отсутствие. Опять же, если время в этом мире по сравнению с Землей течет несколько иначе.

Ящеры были только рады возможности поохотиться на добычу, которую невозможно найти в мире демонов, ведь каждая такая охота — повод для гордости и увеличение собственного рейтинга внутри племени. Чем удачливее охотник, тем больше почета и славы ему полагается, а это демоны-ящеры очень любили.

Рурхи же молча склонили головы, принимая новые установки. Вот только несмотря на их покорность и то, что это, по сути, были самые боеспособные единицы, кроме Рокс, веры к ним у меня не было. Слишком они пока для меня были непонятными существами и что происходит в их головах, было тайной, которая пока мне никак не поддавалась.

В любом случае эти демоны смогут обеспечить безопасность людей в этом месте, начав истребление местных существ. Правда, я все же ограничил их нападением именно на монстров, которые проявят агрессию, а если рядом обнаружатся люди, чтобы их не трогали, да и вообще, всех желательно лишь выводить из строя. Дальше уже мы будем принимать решение, что с ними делать.

Как знать — может, у китайцев есть возможность проникнуть в этот мир иным способом, да и слишком мало мы про него знаем, чтобы утверждать, что тут обитают только монстры. Вот в мире демонов, несмотря на их природу, существуют же города, так почему бы и здесь не образоваться чему-то подобному. Ссориться с местными, кем бы они ни были, не хотелось. Все это может вылиться в куда большие проблемы, чем просто объяснение того, как мы попали в это место.

Убедившись, что демоны все поняли верно и начали патрулировать окрестности, я выставил охранение из живых доспехов, что восприняли подобное распоряжение без каких-либо возражений. Сам же я спустился вниз, чтобы наконец-то приступить к перестройке энергетики под новый мир. Вполне возможно, пусть мне этот вариант и не нравится, но придется призвать Вратаря, чтобы он нас вытащил из этого мира. Ну и будем надеяться, что в этом мире призывы вообще работают, а то ведь вполне вероятно, что отсюда невозможно достучаться до мира демонов.

Перспектива так себе, но не учитывать ее тоже нельзя. Повезло уже тем, что этот мир насыщен магической энергией и наши маги не испытывают проблем со своими техниками, иначе наша боеспособность упала бы до критической отметки и многое зависело бы от того, что находится в арсенале. Арсенале, к которому у нас пока нет доступа.

* * *
Взломать защиту арсенала бункера удалось только на следующий день. Пусть проникнуть в этот комплекс мог, по сути, любой, но тут явно старались не допустить никого, у кого не было доступа. Благо было принято решение не слишком заботиться о сохранности местной системы и пусть несколько грубо, но все же ее взломали, и мы смогли получить доступ к запасам оружия, что оставили здесь китайцы.

Ничего примечательного здесь не было, но хотя бы стрелки смогли пополнить свои подсумки патронами, да и боеприпасов здесь оказалось достаточно много, чтобы отстреливаться на протяжении нескольких дней и не слишком заботиться о запасах.

Также всего дня хватило, чтобы обнаружить в лесу вполне пригодные для еды ягоды и что-то похожее на грибы. Среди моих бойцов было много бывших наемников, и уж они привыкли разбираться в том, что съедобно, а что нет, даже если видели это в первый раз — ведь их по заданию могло закинуть куда угодно и не факт, что там будет возможность нормально поесть. Так что методика нахождения еды у них была отработана на ура и если бы не это, то даже не знаю, когда бы мы смогли перейти на свежую местную еду, а не только тратить запасы нашего укрытия.

Последние, вообще, лучше оставить на крайний случай и, возможно, пополнить их за счет пригодной для питания еды. Благо среди нас были те, кто умеют готовить в полевых условиях и с качеством приготовленной пищи не возникнет проблем из-за запасов специй на все случаи жизни, обнаруженных в одном из складов.

Вообще создавалось такое впечатление, что имперцы тут чуть ли не поселиться решили, так как все было выполнено довольно основательно и нам действительно очень повезло, что у них был именно такой подход к этому вопросу.

Первые нападения монстров начались уже вечером. Похоже, звери каким-то образом почувствовали появление людей в зоне своей охоты и решили проверить, что мы тут делаем. С учетом их агрессивности неудивительно, что даже за довольно большой промежуток времени они еще не научились опасаться людей.

Пока никто особо опасный к нам не наведался, и с угрозой мои призывы справились самостоятельно. Лишь рурхи по моим ощущениям патрулировали дальше остальных групп, но все равно они возвращались назад, ведь даже подобного рода демонам нужен отдых.

Таким образом прошло еще три дня, за которые маги Службы пытались хоть что-то сделать с порталом, который нас отказывался пускать обратно. Вот только никого из ученой братии с нами не было и все были больше специализированы на боевых действиях, чем на подобные тонкие материи. Сюда бы Ходкевича, ему бы точно такие загадки понравились, но чего нет, того нет.

Уходить же далеко от портала тоже никто не решался, так хоть есть призрачный шанс, что нам удастся вернуться, а если мы забредем куда-то далеко, то, вполне возможно, пропустим момент, когда портал, наконец-то, начнет пропускать нас в обратную сторону. Должны же были как-то китайцы возвращаться обратно, да и монстры не просто так проникли в наш мир — их портал пропустил. Кстати, этот момент тоже проверили, но ни живого ни мертвого монстра портал не пустил внутрь себя.

Прошло не так много времени, чтобы люди начинали отчаиваться вернуться домой, но все же разговоры на эту тему все чаще возникали в тех или иных группах и предотвратить это патрулями или поиском еды уже получалось не так хорошо. Пусть весь день люди и были заняты работой, но вот вечера оставались свободны. Да и нагружать их до изнеможения тоже было нельзя, так как в любой момент на нас могли набрести очередные монстры. Недаром даже верхняя часть этого бункера была, как оказалось, вся исцарапана когтями разных размеров.

— У тебя что-то получается, Егор? — спросила Лена, вернувшись из своего патруля.

В этот раз им повезло и они нашли источник воды, так что в случае чего у нас будет два варианта, откуда брать воду. Вроде не особо полезно при наличии ее в самом бункере, но все же тоже не безрезультатно.

Демоны успели навести шороху в округе и пока к нам никто не совался, так что патрули по большей части проходили тихо и без лишних волнений.

— Хотелось бы сказать, что да, но нет, — покачал я головой, окончательно выходя из медитации. — Магические потоки в этом мире слишком нестабильны, чтобы я мог адаптироваться к ним. Вполне возможно, на подобное понадобится несколько месяцев, — высказал я неутешительные выводы. — Пытаюсь ускорить процесс, но пока это ни к чему не приводит.

— Получается, у тебя настолько отличается дар от обычных магов? — удивленно посмотрела на меня девушка. — Я со своим демоническим источником никаких проблем не ощущаю.

В качестве демонстрации она создает два небольших огненных сгустка, в одном из которых обычное пламя, а вот в другой добавлено немного от демонического источника, благодаря чему он приобрел более алый оттенок.

— Получается, что так, — улыбнулся я. — Как тебе вообще этот мир?

— Знаешь, здесь гораздо лучше, чем в мире демонов, — воодушевленно произнесла Лена. — И Рет тут нравится. Тут даже дышится как-то иначе, чем у нас.

— Еще бы, — хмыкнул я, разминая затекшие конечности. Все же сидеть в позе для медитации, на протяжении десятка часов в попытке найти решение — довольно утомительно, да и тело не выдерживает так долго находиться в одном положении. — Вокруг один лес. Если не считать монстров, готовых нас сожрать, то довольно милое место, особенно для любителей лесной природы.

— Только все равно люди скучают по дому и хотят вернуться на Землю, — грустно улыбнулась моя жена.

— Мы что-нибудь придумаем, — я встал и обнял Лену, которая ко мне с готовностью прижалась. — Мы так давно не оставались вместе.

— Меня это радует, — тихо произнесла она, не поднимая на меня взгляд. — Ты весь в делах рода и я понимаю, что это все важно, но порой мне и Арине не хватает внимания нашего мужа.

— Почему же вы об этом не говорили? — я мягко взял ее за подбородок и заставил посмотреть мне в глаза.

— Жены патриарха должны его во всем поддерживать и помогать главе рода, собственно как и остальные члены рода. Просто на нас лежит больше обязанностей, чем на остальных, — твердо ответила Лена.

— Звучит довольно серьезно, — хмыкнул я.

— И очень важно, — кивнула она. — Так что мы стараемся тебя по пустякам не трогать, но все же… — провела рукой по моей груди девушка. — Надеемся на то, что и ты про нас забывать не будешь и вскоре разберешься со всеми делами. Все же мы девушки молодые, — подмигнула она. — И у нас есть определенные желания и потребности.

Дальнейший разговор свернул лишь на одну тему, и я очень в этот момент радовался, что у нас отдельная комната и можно не сильно-то и сдерживаться. И похоже, кто-то без контроля «сверху» решил, как говориться, дорваться.


Глава 4


Обнаружить что-то стоящее в этом мире, несмотря на проведенную здесь неделю, не удалось. Я так и не смог за это время настроиться на создание печатей с новыми условиями, а посылать демонов вместо людей на дальнюю разведку было опасно, так как я все равно не пойму, что там увидел демон. В этом деле могла бы помочь Роксана, но в случае чего никто не сможет ей сообщить, что пора возвращаться назад, так как у нас с собой не было никаких средств связи, которые могли бы работать на большие расстояния.

Вот и получается, что лучшим решением было окопаться на одном месте. Но были у этого решения и минусы — множество смертей магических существ этого мира, несмотря на наши старания, привлекли внимания других. Пока они еще не решались переступить определенную границу, но демоны и люди уже не раз замечали подозрительные шевеления вдали.

Все это лишь подстегивало желание выбраться отсюда. Слишком мало бы знали об этом месте и насколько вообще далеко продвинулись имперцы в его исследовании. И возможно, долго находиться в этом мире для нас опасно. Пока ответов на эти вопросы не было.

— Милорд, — постучалась ко мне в комнату утром Роксана. — Если позволите, то я бы хотела напомнить вам, что о тренировках, несмотря на ситуацию, не следует забывать.

— Думаешь, мне сейчас до тренировок? — открыв глаза, посмотрел я на нее.

— Иногда решение проблемы требует, чтобы она полежала в стороне, — улыбнулась демонесса. — Не надо пытаться выдавить из себя решение, если оно не находится, как бы вы не пытались.

— Хорошо, — хлопнул я ладонями по коленям и одним плавным движением поднялся на ноги. — Может, действительно стоит ненадолго переключиться на другую деятельность.

В самом убежище делать это было попросту негде. Как бы ни были предусмотрительны имперцы в постройке этого места, но тренировочный зал они все же не сделали. Да и смысл в нем, если это место предназначалось исключительно как временная стоянка пусть и с большими резервами.

Снаружи, как всегда, было по-летнему тепло и дул приятный ветерок. Мы все ходили в боевых доспехах, так что переодеваться не только не было смысла, но и было опасно, потому что не знаешь, в какой момент на нас могут напасть — монстры ведь бывают и крылатыми, а таких довольно сложно остановить на подступах в патрульной зоне. По этой причине все ходили при полном обмундировании, и хорошо хоть тактическая сеть работала на расстоянии километра, позволяя предупредить об опасности остальные группы, но это все к делу не относится.

В руках Роксаны, как и всегда, будто из воздуха возникли мечи, один из которых она бросила мне. Ловко поймав его, я прокрутил меч в руке и, как всегда, не обнаружил в нем недостатков — материальные иллюзии у демонессы получались на диво детальными. Так что их и не отличишь от настоящих.

— Прошу, — улыбнулась Рокс, поманив меня рукой.

К сожалению, мои печати все еще толком не работали, и воздействовать с помощью них на девушку не получилось бы, так что мне оставалось только лишь физическое проявление моих сил и то, что благодаря осколкам Знака Власти, я стал гораздо сильнее, чем был.

От первого же выпада Роксана играюче уходит в сторону и слегка касается своим клинком моего, обозначая удар. Приложи она чуть больше силы и, возможно, этого бы хватило, чтобы выбить оружие из моих рук, но я стал гораздо сильнее, чем на наших первых тренировках и демонесса это прекрасно знала. Такими действиями Рокс дразнила и пыталась вывести меня из себя, чтобы я совершал больше ошибок.

Ну что же, просто еще одна тренировка, связанная с эмоциями, и как они сильно могут влиять на бой, если ты отдашься в их власть. Бесспорно, злость и ярость дают силу твоим ударам, но погрузившись с головой в подобные яркие эмоции, слишком легко увлечься и просто не заметить тот момент, когда твой противник воспользуется твоим состоянием и стремительно контратакует. Нет, ярость — всегда плохой советчик, да и я не берсерк, чтобы бездумно бросаться в атаку.

Отступаю на несколько шагов назад и, перехватив меч другим хватом, начинаю движение по кругу, обходя неподвижно стоящую демонессу. Ее меч обманчиво расслабленно опущен вниз, будто она и вовсе не участвует в бою. Но кому как не мне знать, насколько это обманчиво и в любой момент Роксана готова взорваться вихрем ударов, чтобы победить в этом сражении.

Резкое сбивание шага, и вот я оказываюсь рядом с демонессой, чтобы в следующий миг мой меч, так и не коснувшись ее груди, столкнулся с клинком Роксаны. Девушка довольно улыбается и в ее глазах плещется призыв к дальнейшим действиям. Она ждет, когда я покажу свой максимум, чтобы потом детально указать на все мои ошибки, ведь демонесса, благодаря столетиям жизни, намного опытнее меня в сражениях.

В этот раз я не отскакиваю, а наоборот, напираю дальше, из-за чего мечи издают неприятный звук скрежета, но продавить защиту демонессы мне не удается, да и не сильно я стремлюсь к этому. Ухожу в бок, высекая сноп искр, чтобы оказаться за спиной Роксаны. Меч оказывается перехвачен другой рукой, и я наношу круговой удар, чтобы вновь столкнуться с клинком девушки. Сила столкновения такова, что невольно приходит сравнение со скалой, но это уже давно не является для меня препятствием.

Пусть печати мне создавать не удается в этом мире, но контроль энергии внутри моего тела никуда не пропал, и я весь бой продолжаю напитывать мышцы и связки энергией, делая их сильнее и гибче.

Еще один удар и вновь я остановлен, предусмотрительно подставленным мечом, а на лице демонессы возникает ехидная улыбка. Я перестаю пробовать защиту Роксаны на зуб и так прекрасно понимая, что так просто ее не преодолеть, и после этого атака следует за атакой.

С каждой секундой я все больше выжимаю из своего тела, и вскоре для стороннего наблюдателя мы вообще должны казаться не различимыми тенями. Не знаю, как именно осколки Знака Власти воздействуют на меня, но Арина уже давно подтвердила, что мое тело на уровне воина, который много лет занимался исключительно физическими тренировками, а при напитке тела магией это позволяет мне даже выйти за пределы возможностей обычного человека.

И все же этого недостаточно, чтобы превзойти демонессу. По скорости мы, возможно, и сравнялись, но вот там где скорость была равна, выигрывало мастерство.

Я никогда не любил ближний бой и особенно бои на мечах, но только в схватках с Роксаной начал испытывать от этого удовольствие. Было в этом что-то первобытное, что-то, что испытывали мои предки, когда так же сходились с противником меч против меча. И это было по-настоящему потрясающим, и в такие моменты я понимал, почему Миямото так одержим своим Путем Меча.

Удар сыплется за ударом, и вот на лице демонессы появляется довольный оскал. Ее тоже постепенно охватывает азарт схватки, и все же я чувствую, что долго этот темп продержать не смогу и просто отхожу в сторону.

— Благодарю за бой, Роксана, — поклонился я девушке.

— Вы с каждым днем становитесь все лучше, милорд, — поклонилась в ответ она.

— Это вообще что было? — раздался чуть в стороне от нас удивленный голос Константина.

Только сейчас я понял, что мы снаружи были не одни, и вокруг нас собралось небольшое количество зрителей. Ну и, разумеется, тут были все мечники группы в полном составе вместе с их лидером Ильей, который хоть и пытался выглядеть серьезным, но вот глаза его выдавали. В них так и плескалось восхищение и желание скрестить мечи. Тот еще маньяк сражений, впрочем, как и почти все ученики Миямото.

— Обычная разминка, — пожал я плечами.

— Обычная?! — поперхнулся дымом Скуратов. — Да я ваши движения даже разглядеть не могу.

— Егор еще ленится, — вдруг пожаловалась на меня Роксана. — Если бы уделял больше внимания тренировкам, то и результаты были бы лучше.

— Я лучше промолчу, — покачал головой мой напарник.

— А сам-то не хочешь так же размяться? — ехидно улыбнулся я.

— Ну уж нет! — моментально открестился от такой чести Константин. — Я лучше в сторонке постою и посмотрю, как ты пытаешь ее одолеть, чем самому оказаться на месте избиваемого.

— Эй! — уже в свою очередь возмутился я. — Я, вообще-то, хорошо держался.

— Ну а меня точно избивать будут, — пожал плечами мужчина, нисколько не смущаясь признать это.

Впрочем, если сравнивать себя с возможностями Роксаны, то признать себя слабее не так уж и позорно. Сложно быть сильнее монстра, коим она является в деле боя.

В отдалении раздался звук взрыва, а потом мы увидели, как одно из огромных деревьев стало заваливаться набок.

— Это что еще за чертовщина? — нахмурился Константин.

Мне, чтобы понять ситуацию, достаточно было обратиться к тем связям, что соединяют меня с демонами и ответ не заставил себя ждать.

— Мои призывы встретили кого-то довольно крупного, и пришлось его приложить о дерево, чтобы он наконец-то успокоился, — ответил я на вопрос напарника.

— А они не могут действовать потише? Мы так привлечем к себе внимание всех возможных местных монстров!

— Да куда уж больше! — фыркнул я. — Это просто первый из тех, кто решил все же проверить нас. За подобным существом последуют и другие. Часть, конечно, разбежится, но все же мы вторглись на охотничьи угодья хищников, и они такое точно не потерпят.

— Только сражений с магическими зверями нам не хватало, — вздохнул Константин.

— Как будто у нас есть выбор…

Пока еще смертей среди моих призывов не было, но как знает, как скоро на нас выйдут более опасные и опытные твари, которых даже мои демоны не смогут остановить? С учетом, что я не могу призвать новых, это все может закончиться плачевно.

* * *
Но вот проходит еще одна неделя и у меня появляются лишь небольшие подвижки в деле создания печатей. Мне просто не даются магические потоки этого мира в той мере, какая необходимо для более тонкого манипулирования, как это происходит с печатями. Слишком энергия тут буйная и хаотичная. Для обычных магов это почти незаметно, да и недостатка в магии они здесь не испытывают, но для меня такое положение вещей критично для работы.

Нападение местных зверей становится все более интенсивным и среди моих демонов уже есть потери. Гибли пока только гончие и ящеры, но все же это означало, что мы постепенно теряем свою боевую силу и вскоре, вполне возможно, придется во всех стычках участвовать людям. Пусть арсенал мы вскрыть сумели, но все же боезапас конечен, а на некоторых монстров надо довольно сильно потратиться, чтобы нанести хоть какой-то урон. Сильных магов, кроме Лены и Константина, среди нас не было, а полагаться только на них тоже не получится, так как и им требуется отдых. Хорошо еще, что воздух и огонь прекрасно сочетаются и могут усиливать друг друга.

— Похоже, у нас нет выбора, и придется покинуть это место, — наконец-то произнес то, чего так долго все ждали Константин на очередном нашем собрании. — Мы привлекли к себе слишком много внимания, и это грозит нам большими проблемами.

— Уже есть идеи, куда нам лучше пойти? — спросил я у него.

— А есть ли большая разница? — пожал плечами мужчина. — Возможно, это единственный опорный пункт, созданный имперцами, и нам больше не повезет найти что-то подобное, а может, они продвинулись в своих исследованиях этого мира дальше. В любом случае нам надо двигаться дальше, если мы в итоге не хотим прятаться тут от снующих снаружи монстров.

— Еды и воды тут достаточно, чтобы продержаться пару месяцев даже при нашей численности. Вот только согласен — это оттягивание неизбежного. А с моей магией до сих пор проблемы и не факт, что мне удастся за этот промежуток времени их решить.

— В любом случае, даже если бы ты это и смог, то сам говорил, что нет никаких гарантий, что в итоге все бы получилось, — посмотрел на меня Скуратов.

— Получается, мы станем исследователями нового мира, пока не найдем способ вернуться назад? — ухмыльнулся я.

— Ну или до тех пор, пока нас не найдут иным способом, — кивнул Константин.

Сбор был объявлен на следующее утро и тут мы постарались по максимуму загрузиться едой и водой. С походными условиями как-нибудь справимся, благодаря постельному белью, что тоже возьмем с собой, но вот без провианта мы вряд ли протянем долго. Пусть мы и нашли вполне съедобную еду, но не факт, что в тех местах, в которые мы пойдем, удастся вообще что-то найти. Так что лучше уж предусмотреть пессимистичные сценарии, чем потом жалеть об этом.

Я рядом с порталом оставил парочку демонов, которые, возможно, смогут тут выжить и если вдруг что-то случится, сообщат нам об изменениях в нем. Но я сразу предупредил, чтобы на это не слишком надеялись. Я вообще сильно сомневался, что на таком расстоянии мои приказы вообще будут доходить до них, так как до этого момента никогда не проводил подобные эксперименты, тем более в среде с другим магическим фоном, что тоже накладывает на все мои действия определенные изменения.

Собраться-то мы собрались, но вот уйти далеко не получилось.

— Мне это кажется или это корабль? — шепотом спросил у меня Константин.

— Угу, летающий корабль с парусами и чем-то вроде турбин по бокам, — кивнул я. — Если это иллюзия, то я вижу то же самое, что и ты.

— Куда мы вообще попали?!

Ну а пока мой напарник пытался прийти в себя от увиденного, я скосил взгляд на Джинхея, который и был главным виновником произошедшего. Парень, не обращая ни на что внимания, с открытым ртом смотрел за летающим кораблем и нисколько не испытывал в данный момент чувства вины. Какая наивность.


Глава 5


Пусть корабль мы и увидели, но, похоже, его экипаж не увидел нас, что было даже очень хорошо. Первый контакт вещь настолько хрупкая, что не нам соваться на передовую и пытаться договориться с местными жителями. Кто знает — может, они вообще предпочитают человечину, и тогда мы лишимся шанса нанести первый удар. Нет, к таким вещам надо подходить осмотрительно и лучше вообще избежать контакта с этими неизвестными.

Повезло, что мы находились в достаточно густом лесу, и с воздуха нас не так просто было рассмотреть.

— Судя по направлению их движения, они движутся в сторону как от портала, так и нашего убежища, — спустя минуту произнес Константин. — Так что, возможно, повезет, и они просто пролетят мимо. Но все же… летающий корабль. Это сильно.

— Лучше скажи, что делать-то будем? Раз уж не стали демонстрировать свое присутствие, то продолжим скрываться в лесу, пока нас не выдаст какой-нибудь местный монстр? — решил перевалить всю долю ответственности за эти решения на своего напарника.

Он лицо официальное вот пусть и отдувается потом. Да и потом кому как не Скуратову писать о нашем небольшом путешествии гору отчетов? Я уж точно этим заниматься не буду.

— Да знал бы я правильный ответ! — махнул рукой Константин, неудачно зацепив ветку дерева. Теперь мужчина больше был сосредоточен на поврежденной конечности, чем на решении наших проблем.

— Предлагаю проследить за ними и посмотреть, как они будут действовать, — предложила Роксана.

— Сможешь с помощью иллюзий сделать это незаметно? — спросил я у нее.

— Если сама буду рядом, то без проблем, — подтвердила демонесса.

— В таком случае, — наконец-то вернулся к разговору Скуратов, — проследи за ними и убедись, что они ничего не увидят.

— Хорошо, — бросив на меня взгляд, ответила Роксана, после того как я кивнул.

Вот только на этом все не закончилось — я получил сообщение от демонов, что с порталом что-то происходит и тут же сообщил об этом.

— А он не мог начать проявлять активность чуть раньше?! Отправляемся к порталу, — отдал распоряжение мой напарник, и мы развернулись в обратном направлении.

* * *
С порталом действительно что-то происходило. Но самым главным для нас было то, что он наконец-то перестал отталкивать нас от себя.

— Ну что, рискнем и попытаемся вернуться домой или же… дождемся появления наших летающих друзей, — начал говорить я довольно бодро, но вот стоило бросить взгляд на небо, как мой голос погрустнел.

Похоже, активность портала заметили не только мы, иначе чего вдруг летающему кораблю вдруг менять свой курс.

— А чего нам собственно терять? — спросил я сам себя и в первую очередь отправил в портал демонов, которые, спустя несколько секунд вернулись, подтвердив, что там все та же обстановка, что и должна быть на выходе из портала.

После подобного в портал стали входить по одному, ну а оставшиеся рассредоточились на местности. Пребывание в этом мире уже приучило нас, что магические звери могут напасть в самый неожиданный момент и лучше быть к этому готовым, чем потом сожалеть о недостаточности приложенных усилий.

Вскоре дошла очередь и до нас и мы вошли портал, бросив последний взгляд на корабль, который становился все ближе к нам.

— Наконец-то мы вернулись, — улыбнулся я.

В этом плане мое настроение разделяли многие. Пусть что сотрудники Службы, что мои люди никаких претензий не высказывали, но было видно, что они рады, что смогли оказаться дома.

— Предлагаю покинуть это место и разобраться с последствиями, — отдал распоряжение Константин после того, как мы избавились от лишнего груза, который нам уже был не так уж и нужен.

Оставлять все пожитки на той стороне даже никто не подумал. Да и у многих были с собой прихвачены различные трофеи с этого приключения, которые можно либо оставить себе на память либо продать за неплохую цену. С учетом того, что на рынке не хватает магических ингредиентов, все это стоит довольно хороших денег, на чем собственно сильно поднялась Восточная Империя.

— Хм, забавно, — удивленно посмотрел я на информацию, что мне выдавал коммуникационный браслет.

— Что-то случилось? — тут же оказался рядом со мной Скуратов.

В последнее время он стал каким-то нервным, наверное, все из-за того, что он слишком быстро потратил свои сигареты и сейчас был вынужден обходиться без них, что не очень хорошо сказывалось на его настроении.

— Судя по обновленным данным, мы провели в портале примерно шесть часов, — продемонстрировал я ему информацию, проецируемую браслетом.

— Шесть часов за две недели, — покачал головой мужчина. — Удивительно.

— Повезло, что не наоборот, — хмыкнул я. — Теперь-то понятно, откуда столько монстров разом появилось в этом месте. Они стекались к порталу на протяжении недель, а тут оказывались с небольшими промежутками времени.

— А как же быть с теми демонами, что ты сюда послал до нас, их всего-то не было пару секунд?

— Я, что ли, ученый? — улыбнулся я. — Вот у них и спрашивай все особенности работы разного течения времени в разных мирах. Главное, что мы отсутствовали всего ничего, и никто даже не поймет, что мы куда-то запропастились.

Возвращение назад пришлось немного приостановить, чтобы привести себя в порядок. Пусть к нам и не слишком присматриваются, но некоторые бойцы за это время отрастили довольно заметную щетину, и лучше было от этого явного признака избавиться. Благо для это не требовалось придумать что-то уж совсем экзотическое.

Ну а то, что у многих экипировка несла следы когтей зверей — так мы тут ведь не на прогулки ходили и зачастую кто-то да допускал к себе противника на расстояние удара. Благо это не приводило к смертям.

Было лишь немного обидно, что все это время я зря потратил время на попытки перестройки печатей, которые сейчас у меня получались так же без проблем, как и всегда. Это я проверил в первую очередь, чтобы убедиться в том, что мои силы снова при мне. Все же без них мне было очень неуютно. Да и намного лучше, когда ты знаешь, что в любой ситуации можешь призвать демона, который закроет собой часть проблем. Оказывается, я к этому так привык, что даже соскучился по этим выверенным годами исследованиям фигурам призыва.

За те часы, что прошли в этом мире, в нашем секторе появилось всего несколько монстров, которых привлекло отсутствие на ней конкурентов, но их мы быстро поймали с помощью остатков демонов.

Ящеры все так же собирали с каждого убитого ими существа трофеи. Я и раньше обращал на это внимание, но как-то не задумывался над тем каким, образом они, по сути, обращаясь энергией при отмене призыва, забирают эти вещи с собой.

Насколько вообще возможно перемещение объектов между мирами и можно ли таким образом, скажем так, обмануть принципы призыва и заставлять демонов появляться с наполненными вещами сумками, чтобы потом все это не возвращалось обратно в их мир. Может, среди демонов найдутся более «вместительные» демоны. Обязательно надо заняться этим вопросом, как только выдастся время. Возможно, именно этого мне не хватает, чтобы добиться появления у моего рода магических ингредиентов, которые больше нигде не найти.

Вроде бы настолько обыденная вещь как сбор трофеев, но до меня только сейчас дошла эта мысль, что это можно использовать в собственных целях. Очень перспективное направление, которое позволит пополнить казну рода, но все, разумеется, надо исследовать.

От последних трофеев в нашей миссии мы отказываться не стали и тоже потащили их за собой, благо колесные платформы были оставлены не так уж и далеко, и их не надо было тащить на себя. Правда в этом случае я бы просто призвал бы демонов посильнее, и они бы сами с этим прекрасно справились.

На выходе нас уже ждали все те же родственники-оммёдзи и небольшая процессия из китайцев, которая тщательно оценивала каждого выведенного из зоны под куполом монстра, чтобы потом начать спорить об их стоимости. И то, что мы привели достаточно большое количество, не дает им права надеяться на скидочку или на мою забывчивость. Уж в этом я точно не отступлюсь.

— А мы уже стали думать, почему от вас так долго нет вестей, — чарующе улыбаясь, произнесла Сяомин мне, как и в прошлые разы напрочь игнорируя Скуратова, который, между прочим, был официально главой нашего отряда. — Уже стали думать, а не случилось ли чего.

— Неужели мы вызываем такое беспокойство у вас? — улыбнулся я ей. — Право дело не стоит. Просто заинтересовались некоторыми видами существ вот и задержались.

— Вот как? — слегка прищурилась девушка.

— Именно так, — с готовностью подтвердил я. — И, если позволите, то мы устали и хотели бы вернуться в свой отель, — сделал я шаг вперед и хлопнул себя по лбу. — Точно, как я мог забыть… Мы же еще не оценили, во сколько выйдут все собранные нами существа.

— Если вы про это… — начала говорить Сяомин, но резко замолчала.

Под куполом барьера стали появляться какие-то иероглифы, которые и привлекли внимание девушки и ее брата. Они и раньше всплывали на его поверхности, что можно было видеть и изнутри, но вот сейчас прямо зачастили.

— Сестра, у нас новый прорыв! — первым пришел в себя так и не представленный мне представитель магов оммёдзи.

— Помолчи, — резко произнес Сяомин, оборвав его повелительным жестом.

При этом в ее голосе явно чувствовалась сила, которая заставляла сгибать голову перед тем, кто приказывает. Вот ее соотечественники все как один тут же склонились и приготовились ее слушать. Члены же нашего отряда непонимающе смотрели на них, благо это магическое воздействие не было направлено в нашу сторону, а я из всего отряда стоял ближе всех к оммёдзи, но легко пересилил силу не произнесенного вслух приказа.

Это тоже не укрылось от внимательного взгляда Сяомин, но, похоже, у них тут начались большие проблемы и сейчас не до нас.

— Я прошу у вас помощи и поддержки, — вдруг повернулась ко мне эта девушка и под удивленные взгляды имперцев склонила голову.

— А оно мне надо? — удивленно приподнимаю я бровь, на миг «забыв», где мы находимся.

— Помимо дальнейших обсуждений оплаты, я вам предоставлю доступ к теме, о которой мы говорили, — уже выпрямив спину и посмотрев мне в глаза, твердо произнесла Сяомин.

— Прямо ко всей информации, связанной с этой темой? — раз уж она стала уклоняться от прямых ссылок, то и я не собирался давать пищу для размышления другим.

— Насколько это возможно, — отвела взгляд девушка.

— Я согласен, — улыбнулся я, чем, похоже, озадачил оммёдзи.

За время нашей работы она, похоже, привыкла, что я до последнего бьюсь над ценой за свою работу и не готов упускать выгоду. Вот только даже чуть расширенная информация об осколках Знака Власти и других Призывателях может раскрыть мне тайну того, откуда у моего деда вообще появилось что-то подобное и на что я способен, если сравнивать себя с теми, кто запомнился в истории. Такое стоит очень дорого и ради подобных сведений я действительно готов участвовать даже в авантюре, которая, на первый взгляд, принесет только проблемы.

Справившись с собой, оммёдзи кивнула мне и подошла к своим людям, начав раздавать распоряжения.

— Ты же понимаешь, что это не согласовано? — практически прошипел Константин, отведя меня в сторону. — И нам может прилететь за такую самодеятельность?

— Ну а ты вспомни, кто отправился в нашу сторону, когда мы входили в портал, — хмыкнул я, отдернув руку, за которую он меня держал чуть выше локтя. — Как раз по времени они могли попробовать пройти через портал. На наше исчезновение защита оммёдзи, похоже, никак не отреагировала, иначе нас встречали бы совсем иначе, а вот на тех, кто последовал за нами, она указала как на прорыв. И даже если это не то что я подумал, а обычная волна монстров, то почему бы нам не заработать на этом как минимум репутационные очки? Все же наши империи дружат.

— Вот как у тебя все так получается? — недовольно цокнул языком Скуратов.

— Само выходит, — развел я руками.

Тем временем, похоже, начали оповещать все группы вокруг самого купола и отзывать тех, кто был внутри, чтобы организовать все это в единую скоординированную силу. Возможно, именно из-за недостатка четкости команд, имперцы и не смогли в самом начал подавить прорыв монстров и теперь были вынуждены просить помощи у других, чтобы не рисковать своими людьми. Сейчас же была возможность за счет таких «добровольных помощников» справиться с новой угрозой.

Как знать — может, не удержав новый прорыв существ из иного мира, этот купол придется расширять на многие километры.

— Что нам делать? — спросил я у наконец-то закончившей отдавать распоряжение Сяомин.

Девушка бросала обеспокоенные взгляды на купол, но внешне старалась держать ледяную маску, будто для нее подобные вещи проходят каждый день, и в этом нет ничего такого.

— Вы когда-нибудь видели магию оммёдзи в деле, князь? — вместо ответа спросила она у меня.

— О вас я вообще узнал, только когда мы встретились, — честно ответил я, разведя руками. — Меня подобные вещи не сильно интересовали, пока мы не пересекались.

— Тогда для вас это должно быть интересным, — слегка улыбнулась Сяомин, выдавая свое напряжение. — Пока же пусть ваш отряд находится рядом и в случае чего просто сдерживает нападающих на нас существ. Дальше уже мы с братом справимся с тем, чтобы ослабить и сдержать их.

— В таком случае я пойду готовиться, — кивнул я. — Есть какие-то сведения о том, что там происходит?

— К сожалению, нет, — покачала головой она. — Внутри нет возможности вести слежку, а все группы, что участвовали в зачистке, мы отозвали. Только сама защита фиксирует, что происходит что-то не штатное, но она разрабатывалась не для выявления конкретики. Так что даже мы не знаем, что нас может ждать.

— Удивительная откровенность, — дернул я уголками губ.

— Лучше знать предстоящий расклад, чем гадать в неизвестности, — пожала плечами Сяомин, похоже, не видя в этом всем ничего такого.

Ну а я заодно лишь подтвердил свои предположения о том, что имея возможность наблюдать за всеми, кто находился внутри, нас ждали с совершенно другим настроем. Впрочем, также верным могло быть то, что как раз оммёдзи все известно, но вот раскрывать эту карту они не спешат и не факт, что вообще ее раскроют, чтобы потом предъявить подобного рода сведения в удобный для этих магов момент.

Слишком уж таинственной для меня была их магия, чтобы судить о таких вещах наверняка. С другой стороны, как я понял, она вообще для всех такая и оммёдзи не посвящают в свои тайны никого кроме тех, кто не входит в их клан.

Не знаю, что именно происходило внутри купола, но на всякий случай я сделал несколько заготовок печатей, которые оставалось лишь напитать энергией, чтобы рядом со мной появились мои призывы.

И все же обстановка изрядно изменилась, когда внутри купола заметили движение. Практически сразу на поверхности купола возникло больше символов и, на мой взгляд, они стали выглядеть как-то угрожающе, что ли, будто были связаны с какой-то боевой магией. Остальные тоже, кто стал создавать магические техники, а кто проверять свое оружие, чтобы встретить противника единым шквалом и остановить его еще в первой волне и затруднить проход другим.

Почему нельзя было атаковать внутри купола, чтобы не подвергать местность дополнительным разрушениям я не знал, но и не я руководил этим процессом, так что возможно были здесь какие-то нюансы, которые трактовали ситуацию именно в таком ключе.

И все же команды атаковать не следует, потому что мы наконец-то видим, что происходит внутри купола.

— Говорил же, что нам лучше в этом участвовать, — тихо сказал я Скуратову.

В ответ мой напарник простонал что-то про «гору отчетов». Кто о чем, а он всегда о своем.


Глава 6


Удачно мы, конечно, здесь остались и теперь представителям Восходящей Империи не так-то легко от нас избавиться. Будь иначе, разумеется, они бы все взяли исключительно в свои руки и, возможно, скрыли бы все подробности произошедшего, используя это в своих целях. Вот только мы оказались непосредственными свидетелями первого межмирового дипломатического контакта.

Правда, в этом был один нюанс, который несколько влиял на происходящее. Из нас дипломаты такие себе, так еще и со стороны иномирцев была патрульная группа, а не послы доброй воли.

Это я же, получается, забежал немного вперед? Так вот…

Все началось с того, что к границе купола, демонстрируя показную неспешность, подошла процессия из воинов и магов, которые относились ко всему, что находилось вокруг них, довольно настороженно.

Самой главной проблемой оказался в этом плане язык, который вроде и не сильно отличался от нашего, но все же будто пошел по немного иному пути. И что интересно, он был очень близок к русскому, скорее, даже к старославянскому на котором говорили лет триста-четыреста назад. Пришлось изрядно помучиться, чтобы мы наконец-то стали понимать друг друга, но в целом по мне первый контакт прошел довольно мирно. Плюс еще обе стороны понимали, что точно не им стоит вести диалог, так что мы лишь обозначили, что не намерены воевать с пришедшими из другого мира, как и они с нами. А вот что будет дальше, будут решать другие люди как с нашей, так и их стороны.

Главное же, что удалось достичь, что теперь при контакте будут участвовать обе империи, а это совершенно иной расклад. Правда, я даже не могу представить, какая головомойка ждет Константина по возвращении домой.

Собственно говоря, поездку домой мы откладывать не стали, так как сотрудникам Службы необходимо было все не только оперативно доложить, но и лично рассказать о своих впечатлениях обо всем, что они видели.

Самым забавным в этот день было то, что формально мы оказали помощью оммёдзи, а вот то, что нам не довелось сражаться, так это уже нюансы, которые на момент сделки никак не оговаривались. Так что Сяомин была вынуждена признать, что с нашей стороны сделка была выполнена, и теперь осталась ее оплата, которую девушке еще надо подготовить.

Люблю, когда события развиваются подобным образом и мне практически ничего не приходится делать, чтобы добиться результата.

* * *
По возвращении домой нас встречала целая процессия слуг, которая приветствовала главу рода после длительной поездки. Было немного неловко, но честно говоря, было в этом что-то приятное. Все же род есть род и если люди искренне верят в тебя и доверяют тебе, это подкупает.

— Я вернулся, — с улыбкой произношу я, входя в особняк.

Внутри уже встречают приближенные к руководству рода и, конечно же, Арина, которая все это время была за хозяйку.

— С возвращением, муж мой, — склонила она голову.

А я просто подошел к ней ближе и обнял девушку. Кто бы пару лет назад сказал бы мне, что я сменю веселое времяпрепровождение на семейную жизнь пусть и с двумя девушками, то я бы только посмеялся. Да и урожденная Лазарева точно не виделась мне как компаньонша по жизни, особенно после ее чисто деловых взглядов на наши отношения.

Дальше, немного отдохнув после перелета, пришлось заняться делами рода. Пусть мы и отсутствовали меньше, чем на самом деле потратили времени на эту поездку, но все же многие вопросы требовали исключительно моего рассмотрения. Правда, Арина как старшая жена могла и без меня принимать подобные решения, но все же лучше, если не требуется срочного согласования, делать это мне. Да и у моей жены своих забот хватает, чтобы еще вникать во все нюансы происходящей в роду деятельности.

В списке дел было несколько пунктов.

Заказы доспехов, производство которых не прекращалось, благо Ульриху было без особой разницы: я ему приношу материалы и забираю готовую продукцию или кто-то из слуг. Эта ниша требовала к себе все больше внимания, так как первые осторожные заказы уже были произведены и покупатели успели проверить доспехи на прочность.

Так что теперь заказы шли более массовые, да и мы позволяли выбрать определенный дизайн, а за отдельные деньги вообще разработать его с нуля. Это уже предложил Илья, чтобы на подобном заработать дополнительные деньги и подобная услуга оказалась на удивление востребованной. Как оказалось, остальные производители не слишком сильно любят, когда с их продуктом что-то делают и максимум на который могут рассчитывать покупатели — перекраска у себя или нанесение герба на поверхность брони.

Мы же пошли дальше и помимо самого покраса стали предлагать и небольшие чисто декоративные украшения, которые также позволяли идентифицировать воинов того или иного рода. Все разумеет было в разную стоимость, но все равно желающие находились.

Бар и его филиалы. Тут основная причина популярности была в том, что некоторые участники музыкальных групп сами стали захаживать в мои заведения. Потом как-то само собой пошел слух, что они и сами когда-то выступали в подобном месте и таким образом нашли первых своих продюсеров. Все это подстегнуло интерес к «Бару» не только как к заведению, где можно выпить и спокойно обсудить дела, но и как к месту, где юные музыкальные таланты имеют шанс показать себя и возможность поднять на вершину.

От того, что в «Баре» будут кабинки для переговоров, в итоге пришлось отказаться. Сама по себе сеть подобных заведений развивалась куда быстрее, чем я мог себе позволить ездить, да и «Алтея», получается, отчасти дублировала этот же функционал. Так что проще было уже делать филиал юридической фирмы, где клиентам помогут со всеми вопросами профессионалы, чем пытаться все это еще вместить и в «Бар».

Так что теперь комнаты для переговоров хоть и были, так как подобное пользовалось популярностью, но именно магические договоры в них невозможно было заключить. Благо там, где требовалась именно такая услуга, планировалось в городах открывать филиалы «Алтеи».

Арена, где каждый желающий мог сразиться с демоном и показать свою доблесть, тоже стала пользоваться постепенно всевозрастающей популярностью. Поначалу к этому относились настороженно, но уже было видно, что интерес к этому повышается. Самым же прибыльным в этом плане было даже не то, что за участие платили, и на каждый бой можно было делать различные ставки, а то, что во время боя можно было вести съемку с разных ракурсов и потом монтировать ролики, которые необходимо было выпускать с указанием того, где была проведена съемка. Любая попытка сделать собственные ролики была запрещена.

Так что постепенно стримы и показы того, как маги и воины пытаются одолеть различных монстров, начинают набирать в сети все больший интерес. Все же людям не хватало зрелищ, и проводимый раз в год Турнир не покрывал полностью спрос на подобное. Вот мы и влезли со своим предложением, которое постепенно раскручивалось все сильнее.

Такими темпами сразу несколько направлений примерно к началу осени выйдут на довольно неплохой уровень доходов и, естественно, все это способствует распространению влияния рода Шуваловых, чей герб стоит на каждом производстве.

Оставалось лишь следить за тем, чтобы наши конкуренты ничего не удумали, но охрана стояла у каждого важного для рода объекта, так что совершить диверсию напрямую довольно сложно. А вот от всего остального сложно предусмотреть какую-либо защиту, точнее, можно, но вот стоимость подобного будет куда выше, чем предполагаемые убытки, так что этот вариант даже не рассматривался.

Стоило мне только покинуть рабочий кабинет, понадеявшись на то, что на кухне смогут быстро приготовить вкусный ужин, как меня перехватила Краснова.

— Егор, пойдемте за мной, — не терпящим возражения голосом произнесла она, потащив меня за собой.

Вот тебе и глава рода, которому, по идее, все должны подчиняться. Рыжая та тоже, как правило, об этом помнит, но если она в таком возбужденном состоянии, то лучше смириться и выслушать ее, чем пытаться как-то отказаться от этой чести. Светлана все равно ведь достанет, тем или иным способом, но достанет. Ругаться же с алхимиком рода мне не хотелось.

— Те ингредиенты, что вы отправили к нам, просто чудо как хороши! — возбужденно произнесла она, приведя меня в свою алхимическую мастерскую, что больше походила на лабораторию. — Есть ли возможность достать еще больше?

— К сожалению, нет, — сразу расстроил я ее. — Но я обещал же тебе, что попробую получить и иные ингредиенты на твои опыты и выполнил свое обещание.

— Это, конечно, все хорошо, господин, но все же… — развела руками девушка. — Все же вы доставили не так много тел, как я рассчитывала.

— Сколько получилось, — с искренней улыбкой смотрел я на это наивное возмущение. — Имперцы не слишком хотели делиться тем, что они считают своим, так что приходилось торговаться. Лучше скажи, есть ли успехи с демоническими компонентами? Хоть что-то из этого может пригодиться?

— Пригодиться может вообще любой магический ингредиент, — важно произнесла алхимик. — Главное понять, где его использовать с максимальной эффективностью. А можно ли мне нанять помощников?

— Помощников?

— Подобные исследования требуют проведения множества опытов, и делать это одной означает затянуть процесс надолго, — пояснила девушка. — Мне бы хотя бы тех, кто просто будет все выполнять по инструкциям и фиксировать все изменения в лабораторных журналах. Это уже снимет с меня значительную часть нагрузки, и я смогу вернуться к изготовлению пилюль и зелий, что для рода на данный момент будет полезнее всего.

— Может, у тебя есть кто-то на примете? Кто-то, кто с этим сможет справиться или хотя бы ты ему доверяешь? Как вариант можно подумать над тем, чтобы за ответственную и качественную работу сделать их слугами рода, — предложил я.

— Я подумаю над этим, — решительно кивнула Светлана. — Вот только не думаю, что мне действительно удастся кого-то найти, но дайте мне три дня.

— Хорошо, — кивнул я. — Как вообще успехи с новыми зельями?

— Пока все на рамках тестирования, — развела она руками. — Я пока еще проверяю свойства предоставленных вами ингредиентов и их реакции на различные соединения. Но не сомневайтесь — я с этим разберусь! — с пылом произнесла алхимик.

— Верю, — улыбнулся я. — Ты меня за этим притянула сюда?

— Ну да, — честно призналась Краснова.

— Понятно, — покачал я головой.

Пусть девушка и прекрасный алхимик, но в подобных вещах она проявляет поистине детскую непосредственность. Она даже не подумала о том, что подобный разговор можно было провести и в моем кабинете, и вместо этого потащила к себе.

* * *
Тем временем, похоже, Скуратову одновременно и досталось за нашу самодеятельность и вместе с тем его похвалили. Причем подобные вещи чередовались, и от него слышен был то умирающий голос, то веселый. Но, кажется, больше всего мой напарник радовался тому, что наконец-то добрался до сигарет, отсутствие которых его сильно тяготило. По мне, так было проще бросить эту вредную привычку, но Константин был слишком упертым, чтобы отказываться от курения.

Дипломатические миссии выслали сразу, как только мы сообщили о первом контакте с существами, похожими на людей. Немаловажным в этом было то, что контакт состоялся с представителями двух дружественных империй и то, что у наших «гостей» время течет иначе. Говорить по прямым каналам это, конечно, не стали, но у Константина были способы связаться с начальством так, чтобы никто не перехватил подобного рода сообщения.

Вся эта деятельность не относилась напрямую к тому, чем должна заниматься эта правительственная организация, так что нам просто разрешили ехать домой, а дальше уже разберутся более компетентные специалисты.

Ну а для меня главное во всем этом было то, что на нас никто ничего не подумал и те сведения, что удалось забрать сотрудникам Службы, были успешно переданы начальству. За это мне тоже причиталась определенная сумма, но ценность информации еще требовалось подтвердить, а это может занять довольно много времени.

Сяомин не обманула и действительно пообещала прислать мне всю ту информацию, которая относилась к темным призывателям, что была у ее клана. Правда, ее сначала надо было оцифровать, так как сами оригиналы записей мне, разумеется, никто не отдаст, но я готов был подождать разумные сроки. Но все это не значит, что я забыл про то, что за последних добытых нами существ деньги так и не были перечислены. Понятно, что в тот момент было не до этого, но просто так отдавать подобное в их руки я был не намерен.

В итоге сеанс связи с китайской волшебницей затянулся, пока мы не пришли к соглашению. Часть денег придется, конечно, отправить на счет Службы, но все же большая часть остается у меня. И количество нулей в этой сумме не может не радовать взгляд.

Середина лета уже минула, а на территории Российской Империи так ничего и не произошло, связанного с демонами. По крайней мере, Служба ничего не смогла обнаружить, а в других государства разведывательная сеть не может позволить себе активно вмешиваться в происходящие процессы. Так, по сути, нигде, кроме как в Африке и на Западном континенте, ничего значимого не происходило.

Западный континент из-за закрытости их магов был неизведанной для нас территорией, да и соваться в тот хаос ни у кого желания не было. Даже если бы демоны вдруг объявились в том месте, то ситуацию это бы не сильно изменило, так как спокойствия на том континенте как не было, так и не будет, пока к власти не придет кто-то достаточно сильный, чтобы контролировать всех, кто проживает на этой территории. Пока предпосылок к подобному не наблюдалось ни одной из фракций, что представляли собой хоть какую-то силу.

Ну а Африка есть Африка — там всегда существовала напряженность из-за некрополей, но с другой стороны, там были собраны, наверное, самые боеспособные части со всего мира, ведь по-другому в том месте не выжить и не сдержать нежить, которую пока удается контролировать в рамках ограниченной территории. И то время от времени какая-то нечисть рвется из недр этих проклятых земель и вновь по всему миру слышен призыв о сборе войск и найме добровольцев, готовых сдержать подобную угрозу.

А ведь обитателям некрополя не сильно-то страшно даже оружие массового поражения, так как они уже, по своей сути, мертвы, и им все это не нанесет существенного урона, как бы кто ни старался. Тут, наверное, могла бы помочь жреческая магия египетских жрецов, но эта структура магов не слишком торопилась вмешиваться в жизнь людей, которые не принадлежат их царству. Да и соседство с подобными существами их не сильно беспокоило, ведь они не совались на их территорию, а сами жрецы больше были заняты тем, как улучшить уровень жизни в их государстве, делая щедрые дары своим богам.

Вот и получается в итоге, что я невольно стал участником самого значимого события этого года из тех, что мне известны, разумеется.

А вот демонов как-то видно не было. Только непонятно стоит этому радоваться или нет?


Глава 7


— И что мы такие задумчивые? — ласково обняла меня Арина, заходя в гостиную, в которой я медленно попивал чай и баловался домашним печеньем, что изготовили наши слуги.

— Да вот думаю, почему меня приписали к дипломатической миссии для нахождения мостов понимания между человеческими представителями разных миров… — быстро проговорил я. — Или что-то подобное, — махнул я рукой. — Точной формулировки не понял.

— То есть тебя хотят отправить в Восходную Империю? Снова? — слегка холодновато спросила она.

— Вот только мне туда совершенно не хочется, — хмыкнул я.

— А чья подпись на приказе о твоем назначении?

— Тут скорее не приказ, а предложение участвовать во всем этом, — неопределенно махнул я рукой, а затем указал рукой наверх. — Но распоряжение идет с самого верха.

— Получается, правящий род считает, что тебе надо там быть? — перестав улыбаться, спросила Арина.

— Получается, — кивнул я. — Так что отказать вроде бы и можно, а вроде бы…

— Значит, ты снова отправишься туда?

— Похоже, меня посчитали прекрасной кандидатурой для подобной задачи с учетом того, что я успел побывать еще в двух мирах, помимо этого, — улыбнулся я.

Своим близким я уже давно рассказал всю историю наших приключений, так что Арина была в курсе того, что мы обнаружили в мире за порталом.

— В таком случае ты должен знать это до отъезда, — серьезно посмотрела на меня моя жена.

— И что же случилось? — слегка обеспокоенно посмотрел я на нее.

— Я беременна, — огорошила меня новостью Арина.

— Фух, испугала, — рассмеялся я. — Это же замечательная новость! — воскликнул я, притянув к себе жену поближе.

— И беременная не только я, но и Лена, — удобно устроившись у меня на коленях, продолжила Арина.

— Получается, и она тоже? — удивился я.

— И у Лены срок даже раньше моего, хотя она точно не была беременной, когда вы уезжали, — строго посмотрела она на меня.

— Вот тебе и выверты разного течения времени в мирах, — покачал я головой. — Но это же не проблема?

— Я просто это говорю, чтобы ты не стал брать Лену с собой, лучше мне контролировать, как проходит беременность. И вообще-то, я хотела первой родить тебе наследника, — недовольно фыркнула моя жена.

— Ты так уверена в поле ребенка?

— Я все же целитель, — гордо произнесла она. — И уж это точно могу определить даже на столь раннем сроке.

* * *
Новость, конечно, была неожиданной, и в какой-то мере я даже был рад, что мне предоставили подобную возможность временно оказаться по уважительной причине вдали от дома.

С одной стороны, я вроде как и понимал, что дети у меня будут, но с другой, мы пока как-то этот момент не обсуждали, и в итоге вышло как вышло. Арина ведь как целитель может контролировать даже столь тонкие процессы и, видимо, когда я отправился в очередную авантюру, она решила поспособствовать тому, чтобы я несколько поумерил свой пыл. Все же встревать в различные опасные ситуации, когда понимаешь, что в случае чего твои дети останутся без отца — такая себе перспектива.

Все же я прекрасно знал, каково это, можно сказать, жить без отца, ведь мой практически не интересовался моей жизнью, особенно когда узнал, что я слабосилок. Надеюсь, что сейчас он где-нибудь горит от осознания того, что упустил такую возможность возвыситься за счет меня. Но это ладно — к делу не относится.

Главное, что я все равно отправился в Восточную Империю, потому что если правящий род просит тебя поучаствовать в чем-то, то ты участвуешь и не спрашиваешь зачем. Все же они Видящие и, значит, так должно произойти, чтобы добиться для Империи лучшего результата.

Пусть мне это и не сильно нравится, но я как будто чувствовал, что подобное произойдет и помимо того, что занимался делами рода, да уделял время своим женам, еще занимался методиками для перестройки энергопотоков в теле для того, чтобы я мог создавать печать призыва и в том мире. Теперь я был уверен, что мне удастся довольно быстро подстроиться к магическим потокам, но вот получатся ли сами призывы, пока момент довольно спорный, который, надеюсь, проверять на практике не придется.

По прилете я даже не удивился, что среди встречающих нас китайцев обнаружилась знакомая мне оммёдзи вместе со своим братом, который вечно сопровождал Сяомин, куда бы она ни пошла. Какой-то не брат, а вечный телохранитель.

В этот раз меня сопровождали не только Джинхей и Роксана, но и Эрис. К сожалению, мне пришлось отказаться от большого отряда в качестве своей свиты, так как задание не предполагало боевых действий. Все же после того как стало известно о контакте с людьми из иного мира, тут уже при совместных действиях обеих империй вся территория вокруг портала была зачищена в рекордные сроки и сейчас уже должны были закончить с реконструкцией «саркофага» вокруг самого портала. При таких обстоятельствах на средствах не экономили, да и Российская Империя выделила довольно внушительные силы, для обеспечения безопасности работы дипломатов.

Единственное, во всем этом я не до конца понимал свою роль и что вообще от меня хотят получить. При этом никто не спешил раскрывать, какую линию поведения стоит мне вести, а значит, будем действовать как обычно.

— Госпожа Сяомин, неужели вы так соскучились по мне, что решили лично встретить меня? — после того как мы обменялись приветствиями, спросил я у оммёдзи.

Забавно, что этот клан магов напрочь игнорировал представляться по фамилии, а я не слишком торопился узнать, как зовут эту девушку полностью. Так что я вполне мог обращаться к ней по имени без всяких изысков.

— У нас с вами есть определенные договоренности, которые я бы хотела выполнить, не откладывая их надолго, — слегка улыбнулась девушка.

— В таком случае я даже рад, что это удастся разрешить так быстро, — ответно улыбнулся я.

Вся собравшаяся процессия быстро распределилась по машинам, и мы отправились во все тот же отель, в котором проживали в прошлую поездку.

— Надеюсь, мы не будем только чесать языками? — недовольно спросил Эрис, пока мы ехали до отеля.

— Так не терпится с кем-нибудь подраться? — хмыкнул я.

— Естественно, — кивнул он. — Вы, значит, развлекались и меня с собой не взяли, а теперь, когда я приехал, тут ничего этого не будет?! Я возмущен!

— Я, вообще, хотел бы просто остаться в стороне от всего, что будет происходить и ни во что не вмешиваться, — покачал я головой.

Пусть Церби и решил принять человеческий облик, но поведение у него все так же оставалось таким же дурацким как и раньше. А ведь ему, если судить по обмолвкам, в разговорах достаточно много лет, но все, что происходит в этом мире он, похоже, принципиально воспринимает как возможность развлечься и никак иначе. Будто ребенок, который не успел наиграться и теперь пытается наверстать упущенное. Правда, справедливости ради стоит сказать, что, как правило, он все же без причины ни во что не встревает. Ну а если что-то происходит, то сам и решает возникшие проблемы.

— Понял, значит, будет скучно, — вздохнул Эрис.

— Если кто-то не будет совать свои руки куда не следует, то так и будет, — бросил я красноречивый взгляд в сторону сидящего рядом Джинхея, отчего парень спрятал руки за спину.

— Я же не специально, — обиженно тихо произнес он.

— Ты всегда не специально, — вздохнул я.

Про себя же я в этот момент вновь возвращался к мысли, что его клан просто спихнул мне этого парня, чтобы он своими действиями просто ухудшал мне жизнь, вместо того чтобы действовать на нервы своим родственникам. А ведь и не избавишься от него, все же долг жизни — вещь серьезная и так просто не оплачиваемая. Даже то, что он рисковал своей жизнью в моих авантюрах, не окупало его долг.

Дальнейших разговоров не было и молча доехали до отеля, где пошли не сразу в номера, а в один из конференц-залов отеля, где можно было спокойно все обсудить с оммёдзи.

Как всегда, Сяомин пришла в сопровождении своего брата, и в ее руках была небольшая папка с документами.

— Как я и обещала за вашу помощь, — при этих словах девушки ее брат скривился, что не укрылось от нее, и было достаточно недовольного взгляда, чтобы он застыл с ледяной маской на лице. Знаю-знаю, помощь-то у меня попросили, но вот оказывать ее не потребовалось, но тут я уже не был виноват и свою часть сделки выполнил. — Вот, более расширенные сведения по тематике, которую мы поднимали раньше.

— В этот раз вам удалось собрать информацию быстрее, — ухмыльнулся я, беря протянутую папку в свои руки.

— Тут требовалось только снять копии и это куда проще, чем еще продумывать систему защиты цифровых данных, — пожала плечами Сяомин.

— И я так понимаю, считаете, что я понимаю китайский и его древние диалекты? — задумчиво спросил я, пролистывая материал, в котором наверняка было много интересной информации, но вот иероглифы я читать не умею.

— У нас информация только в таком виде, так как не было потребности переводить ее на другие языки, — мило улыбнулась оммёдзи.

Ну, стоит признать, что тут меня она обыграла, ведь я не додумался заранее выставить именно такое условие и теперь даже никаких претензий ей не выскажешь. Смотрю в глаза девушки и вижу в них победу.

Ничего, я еще как-нибудь отыграюсь — как только представится случай, так сразу. Да и есть у меня один китаец, говорящий на русском, с которого-то потребуется только заключить еще один магический договор о неразглашении и пусть корпит над старинными текстами и выписывает все сведения в понятный русский язык. Заодно, может, побудет подальше от всяких кнопок, и я поживу спокойно.

В какой-то мере Джинхею даже повезло — пока он все это не переведет и не разъяснит мне все тонкие моменты, я точно его совать в самое пекло не буду. Где я потом найду еще одного переводчика, у которого не будет возможности отказаться от заключения магического договора о неразглашении? И даже пусть эти сведения есть только у клана оммёдзи, но те выводы, что я сделаю из этих записей, должны остаться при мне, а не стать еще одним листом в их общих данных по темным призывателям.

Ну ладно, этим делом можно заняться и позднее. И уж точно не при них.

— Что, вообще, на данный момент известно о наших иномирных гостях? — спросил я у Сяомин.

— А разве вас, князь, уже не просветили по этому вопросу? — иронично улыбнулась девушка, смотря на то, как я убираю документы в папку.

Похоже, она ожидала от меня большего проявления любопытства, даже несмотря на то, что вся эта информация не имела нормального перевода.

— И все же я хотел услышать о них с вашей точки зрения, — уклонился я от ответа.

Да и что там говорить, если в отчетах о проведенной работе пока были лишь общие фразы и никакой конкретики. Тема эта была довольно щекотливой, так как распространяться о ней больше необходимого минимума было нежелательно и, вообще, лучше, чтобы о подобном контакте узнали как можно позднее. Это, в свою очередь, отразилось в отчетах дипломатической миссии. Все слишком обтекаемо, чтобы вообще понять, о чем идет речь — о попытке договориться о союзе с каким-то маленьким родом или же могучим кланом.

Как всегда, не хватало деталей, чтобы понять, что вообще происходит.

— В таком случае… — начала говорить Сяомин, и я ее слушал со всем вниманием, лишь изредка задавая уточняющие вопросы.

Все же наши государства в этом вопросе решили сотрудничать, и на ранних этапах налаживания отношений с той стороной сложно было выбить какие-то бонусы для одной из сторон. Тут больше старались вообще не сорвать к демонам эти переговоры. Вот уже после можно будет подумать о выгоде для каждой стороны.

Большой сложностью во всем это было то, что между нашими мирами была разница во времени и это я говорю не о часовых поясах, а самом соотношении времени. Так что людям с нашей стороны приходилось принимать чуть ли не молниеносные решения, когда у наших гостей было куда больше времени на обдумывание и анализ обстановки. Немного нечестно, если задуматься о рамках сотрудничества, но дипломатам приходится работать в разных стрессовых условиях, и что сейчас оно более чем необычно, не отменяет того факта, что работа должна быть выполнена.

Главное, что уже удалось достичь — найти общий язык. Как оказалось, гости из иного мира говорили на языке мало чем отличающегося от современного русского. Невероятно, но на данный момент все решили принять это как данность, а там уже пусть ученые мужи разбираются, как так произошло и какова вообще вероятность подобного.

То, что не надо было изобретать быстро методы коммуникации, уже было большим подспорьем в этом деле.

А вот после этого все в целом и застопорилось. Представители другого мира не слишком торопились идти навстречу нашим людям, и сами осторожно узнавали про незнакомый для них мир. Так что все это походило на перетягивание каната, который так и не сдвинулся с места, так как ни та, ни другая сторона не собирались пока что идти на уступки друг другу.

И вот в это все император предлагает сунуться мне? Правда, все это звучало лишь как просьба присутствовать, а не активно участвовать во всех делах. Да и не думаю, что мне, пусть и князю, позволят вмешиваться в уже отлаженный процесс.

Но ведь Видящим виднее, как следует поступить, да?

Дальше разговор уже пошел про теории, которые возникли у обеих империй после того как они познакомились с вполне по-человечески выглядящими людьми. Да, слишком уж европеоидные черты лица были у них, чтобы это было лишь случайным совпадением.

По большей части чего только не придумали ученые, пока разбирались с этой проблемой, ну а я уже примерно представлял, как это произошло.

Во время упадка магии от нас ушли неизвестным образом все магические существа, которые это могли еще сделать, а не остались в нашем мире. Но кто сказал, что они отправились туда одни? Вполне могли быть отчаявшиеся головы, которые не хотели терять свою силу, и им легче было сунуться в неизвестность, чем остаться без своей магии.

Вот только почему ни в одной из хроник ни о чем подобном не говорилось? Да и сам момент с исчезновением магии был непонятным из-за того, что все в целом произошло в довольно короткий промежуток времени. Остатки магии еще держались несколько десятков лет, но вот сами причины такого исхода никому не были известны.

Ну а убедиться в этом можно было посмотрев на то, как они создают свои магические конструкты и я практически уверен, что даже несмотря на временную разницу, я найду в творимых ими действиях очень много похожих черт.


Глава 8


Как я и думал, никто и не собирался отправлять меня на разговор с жителями другого мира. Количество лиц, допущенных к прямым переговорам, и так было немного, и никто не желал освобождать место ради одного молодого аристократа, о котором они слыхом не слыхивали.

Что уж поделать, если мой род был больше известен среди молодого поколения, а вот специалисты старшего поколения, как правило, такими вещами не слишком сильно интересуются. По крайней мере, не в таких уж деталях.

Мне же интереснее было изучить записи оммёдзи о других темных призывателях и о Знаке Власти, который они уже успели связать как общую черту для каждого такого необычного мага. Кто знает — может, так я смогу понять, как у деда оказалась подобная редкость.

Да и, вообще, осколки Знака Власти, которые из обычного демона делают полноправного Лорда, чью мощь я прекрасно ощутил на себе, просто так разбросаны по нашему миру? Вот в это верится очень слабо.

И да, забыл упомянуть один момент — все переговоры велись все под все тем же куполом, который создали оммёдзи, чтобы монстры не вырвались наружу. Теперь, разумеется, вся эта зона была полностью зачищена, а на месте бывшей лаборатории, которая изучала портал, устроили временный штаб для всех участвующих в переговорах.

Заодно это позволяло обеспечить защиту от посторонних, которые просто не могли проникнуть внутрь без позволения кого-то из этих странных магов.

Отправился сюда я лишь на второй день прибытия в Воходную империю и рассчитывал лишь пару деньков постоять в стороне, чтобы обеспечить видимость исполнения просьбы от самого императора, а потом просто вернуться назад. Как-никак меня ждут дела рода и лучше все вопросы решать на месте, чем как сейчас, удаленно. Да и две жены тоже жду, м-да.

И, естественно, все пошло не туда, когда я попался на глаза представителям другого мира.

Интересным моментом в их внешности было то, что одеты они были в одежду, которую можно было бы увидеть в Средние века у жителей какого-нибудь средневекового замка. Так отчасти любят одеваться маги Англии, подчеркивая следование традициям, но все же свою одежду они именно стилизовали под старину, а тут, как будто к нам заглянули люди прошлого.

Впрочем, не будь у нас столь быстро развития и подвергались бы мы постоянным нападкам со стороны монстров, чего в их мире, судя по всему, хватало, то, возможно, и мы бы выглядели мало отличимо от них. Все же угроза выживания своего вида заставляет сосредоточиться именно на выживании, а не развитии промышленности. Да и при каждом мужчине было какое-нибудь оружие, что лишь подчеркивало мои предположения.

— Что среди вас делает один из Повелителей?! — вдруг воскликнул широкоплечий мужчина с большим мечом за спиной.

При этом он резво вскочил со своего места, чем всполошил людей рядом со мной. И естественно в этот момент мечник смотрел прямо на меня. Кажется, теперь я понимаю, почему император отправил именно меня сюда.

* * *
— Давайте лучше успокоимся, и вы еще раз нам поясните, что вы имели в виду? — попросил один из дипломатов от нашей империи у магов другого мира.

То, что представлять свой мир пришли именно маги, ни у кого не вызвало удивления, и это приняли как данность.

— То, что и сказал, — твердо произнес все тот же мужчина. — Он — Повелитель.

— А собственно говоря, что это вообще означает? — с любопытством спросил я.

После подобных заявлений я уже не мог оставаться в стороне, да и увести меня в сторону тоже не могли. Так что пришлось дипломатам смириться с тем, что я теперь тоже участвую в переговорах.

— Повелители основали нашу цивилизацию в другом мире и продолжают править государствами, — смотря только на меня, ответил мечник. — Поэтому я и удивлен, что у вас тоже есть кто-то, имеющий право Приказывать, — выделил он последнее слово интонацией.

— Как интересно, — хмыкнул я, осмысливая новую информацию.

— Отныне мы будем говорить только с Повелителем, — вдруг произнес глава переговорщиков.

Им был седоволосый мужчина, которому остальные члены его группы оказывали всяческое почтение и подчинялись его словам. Что интересно, мечник, который признал во мне некоего Повелителя, был очень похож на него, практически младшая копия. С учетом этого неудивительно, что его не осадили, когда он вдруг высказался без позволения старшего. Остальные-то сохраняли молчание на время переговоров.

— Но это же…

— Вообще-то…

Сразу же стали пытаться повлиять на его решение дипломаты.

— Это мое слово, — строго произнес мужчина, чем оборвал все попытки дальнейших уговоров.

Перестройка под требования наших гостей потребовало довольно много времени в связи с тем, что представители обеих империй пытались меня проинструктировать, как мне надо себя вести и что необходимо отвечать. Будь у них больше времени, меня бы вообще бы замучили этими инструкциями. А так пришлось обходиться необходимым минимумом, чтобы хоть как-то подготовить меня.

Еще одним требование стало то, чтобы меня оставили без сопровождающих, чему воспрепятствовал я. Оставаться с магами неизвестной силы наедине мне никак не хотелось. Но вот стоило только все тому же мечнику шепнуть своему старшему родственнику, как он разрешил находиться рядом со мной моим демонам.

Да, именно что демонам. Пусть это слово и не было произнесено, но мечник указал конкретно на Эриса и Роксану. Ну а мне с этими двумя было куда спокойнее находиться в окружении таких интересных людей.

— Думаю, теперь можно приступить к реальным переговорам, а не всем что было до этого, — на удивление доброжелательно улыбнулся глава этой группы. — Меня зовут Хенрен Сайтор, а моего сына Шенон Сайтор. И мы являемся представителями нашего мира из-за того, что портал, связавший наши миры, находится на территории нашего княжества.

— То есть вы князь? — спросил я.

— Нет, — махнул рукой Хенрен. — Князем на данный момент является мой отец. Но можете не беспокоиться, все принятые мной решения он примет так же.

— В таком случае, — хмыкнул я. — Князь Егор Шувалов.

— Значит, у вас тоже возводят Повелителей в верховенство власти? — заинтересовано спросил мужчина. — Почему же тогда раньше с нами не общался никто из Повелителей?

— Но так и вы не Повелитель, как я понимаю? — слегка прищурившись, спросил я.

— Ну что вы, — рассмеялся Хенрен. — Я пока еще недостоин того, чтобы стать Повелителем. Да и мне сложно будет пока превзойти своего отца.

— Вот значит как? — задумчиво спросил я. — А теперь вы, может, расскажете, кто такие ваши Повелители?

— Погодите, — слегка нахмурился мой собеседник. — Вы не знаете этого термина?

— Мы все же пусть сейчас и говорим на одном языке, но все же термины могут различаться, — уклончиво ответил я. — Так что мне хотелось бы услышать вашу трактовку, чтобы понимать вас лучше.

— В таком случае мы называем Повелителями людей, которые могут отдавать свои приказы через магию. Подчинять своей воле монстров и управлять ими. Благодаря им, мы смогли в прошлом обезопасить свои поселения и отразить атаки монстров, развив свою цивилизацию. Поэтому никто не оспаривает их право повелевать нами, — пояснил мужчина.

— Видимо, вам пришлось тяжело в мире, где существуют такие опасные монстры? — сочувствующе произнес я.

— Благодаря этому, мы стали сильнее, — пожал плечами Хенрен. — В любом случае мы бы хотели понять как это возможно, что в другом мире существуют такие же люди, как и мы?

— Наши эксперты тоже задаются этим вопросом, — кивнул я в сторону стоящих в стороне людей.

Им в итоге было разрешено наблюдать издали, но не участвовать в самих переговорах. Ну и, похоже, эти люди не были знакомы с техническими методами наблюдения и не понимали, что сейчас мне в ухо назойливо талдычат, что им говорить, чтобы узнать подробности об их мире и их жизни в нем.

Раздражает!

— Давайте вернемся к началу. Как так вышло, что вы заметили какие-то шевеления на вашей территории только сейчас?

— Княжества обладают довольно обширными территориями. И те места, где находился проход в ваш мир, считаются довольно гиблыми даже для нас. Именно поэтому в них редко кто лезет. Хватает и других забот, чтобы еще заниматься зачисткой дальних территорий, — без утайки ответил мужчина.

Другими словами, их не так много, чтобы суметь в полной мере контролировать столь обширные территории. Да и если в том мире на каждом шагу встречаются монстры наподобие тех, чтобы мы перебили здесь, то это не слишком удивительно. Повезло, что они вообще выжили при таких условиях.

— Это немного не та специфика, с которой я привык работать. Но как я понимаю, обеим нашим сторонам было бы выгодно взаимное сотрудничество.

— Главное понять, что вы можете предложить нам, — улыбнулся Хенрен. — Ваш интерес в нашем мире мы уже успели выяснить.

— А вы откровенны, — хмыкнул я.

— Я бы не стал ничего скрывать от Повелителя, — пожал плечами мой собеседник. — В наш мире это грозит большими последствиями, да и глава государства заинтересован в сотрудничестве с другим миром, который в любом случае может дать нам что-то новое. Вот только пока мой сын не увидел вас, мы не знали, можно ли доверять словам этих людей.

— А мне, значит, можно?

— Наша история показывает, что Повелители не любят прямую ложь, — взял слово Шенон впервые за время этого разговора. — И если заключить с ним договор, то тот будет выполнен, согласно всех пунктов.

— Как вы вообще поняли, что я один из ваших Повелителей? — обратился я к мечнику, который и приметил меня из всей толпы.

— Мой сын обладает даром видеть цепи, что связывают Повелителей с другими существами, — вместо него ответил Хенрен. — Поэтому мы несколько удивились, когда поняли, что цепи идут к людям.

— У вас такого не бывает?

— Нет, — покачал головой мужчина. — Повелители подчиняют своей воле только монстров.

— Ну, в таком случае можете считать моих подчиненных тоже монстрами, — улыбнулся я и по моей мысленной просьбе оба демона согласно кивнули. — Просто в нашем мире возможны и подобные вещи…

* * *
В общем, где-то спустя десять минут переговоров я убрал наушник, потому что мне уже надоели эти постоянные подсказки со стороны. К сожалению, совсем перекрыть возможность нас слышать я не мог, и поэтому приходилось говорить довольно осторожно, чтобы не выдать собственные секреты магии. Все же есть особенности, которые я никому не хотел открывать, ну а наши гости многим вещам придавали какое-то мистическое значение, что можно было в дальнейшем списать на преклонение перед людьми, которые позволили им выжить в том мире. Так что в этом плане преувеличения возможностей вполне возможны, и на этом я настаивал, когда меня начали допрашивать насчет моей собственной оценки проведенного разговора.

Все равно все сводилось к тому, что эти люди безоговорочно верили только в слова Повелителей и даже не ставили под сомнение, что я могу решить все возникающие проблемы.

Даже интересно, это их так обрабатывают с детства или же оно сложилось так само собой? Все же настолько непоколебимая вера, когда во мне признали одного из Повелителей, несколько обескураживает.

С другой стороны, все это играло мне на руку, превращая меня в самую важную фигуру в переговорах с этими магами. Интересно, именно на такое рассчитывал император, когда посылал меня сюда? У Видящих вообще есть какие-то ограничения в том, как они строят свои планы?

То, что я уже давно являюсь частью одного из них, было понятно давно. С тех самых пор, как ко мне представили одного из оперативников Службы, который слишком часто прикрывал меня и не обращал внимания на вещи, которые по идее как раз Службой и контролируются. Уже тогда стало ясно, что мне многое готовы спустить с рук, ну а раз меня никак не контролируют и, наоборот, поощряют тем самым действовать, как я привык, то и сдерживаться не стоит.

Скорее всего, только из-за негласного покровительства от императора я и смог добиться всего, что имею сейчас. Все же не каждому простолюдину удается основать свой собственный род. Пусть у меня и была поблажка в этом вопросе, так как я уже был аристократом, но все же.

Я не собирался слишком надолго задерживаться на переговорах, и сам начал вести разговор так, чтобы подтолкнуть этих людей на верный ход мыслей. Впрочем, как я понял, мои слова они будут и так воспринимать со всей серьезностью и пойдут мне навстречу, тем более, если им это ничего не будет стоить.

В итоге, когда Хенрен заявил, что остальную часть переговоров они желают провести в своем мире, это вызвало самый настоящий переполох. Пусть у гостей, благодаря разному течению времени, была возможность отправлять своих людей обратно ради уточнения приказов, но все же сами переговоры проходили на подконтрольной империям стороне. А вот то, что находится за порталом — уже совершенно иное.

И все же с такими требованиями пришлось смириться, как и с тем, что внутрь должен был пройти я вместе со своими людьми в качестве сопровождения. Остальных видеть на той стороне Хенрен не пожелал.

Тут еще дело было в том, что Восточная Империя долгое время (особо относительно наших гостей) занималась по сути чем-то вроде незаконной охоты, за которую нам просто пока ничего не предъявляли. Все же если для нас эти монстры оказались полезны из-за своих ингредиентов, то почему бы их не использовать в тех же целях жителям того мира.

Другое дело, что со слов главы этой группы людей, для них эта территория была не особо интересной и вряд ли бы они сами устраивали бы охоту на монстров, но чисто теоретически такое было вполне возможно. Об этом уже говорили со мной лично и без лишних ушей.

Перейдя в другой мир, уже можно было не сильно стесняться и начать вести нормальные переговоры. Я уже из всех инструкций знал, на что готовы пойти обе империи, и что они хотят от наших «гостей», так что немного поторговавшись за лучшие условия мы пришли к предварительным соглашениям.

Единственной проблемой во всем этом было то, что Хенрен ни в какую не хотел общаться с другими людьми, после того как они во мне признали одного из Повелителей. Только я, по его мнению, был вправе вести эти переговоры, и только со мной их вообще можно было заключать, ведь все в их мире знали, что договор, заключенный с Повелителем, нерушим.

Как оказывается, в этом плане их Повелители мало чем отличались от меня. Может, это заложено во всех темных призывателях? Правда, я так до конца и не был уверен, что их Повелители такие же, как я. Все же подчинять своей воле монстров этого мира и призывать демонов — несколько разные вещи.

Хотя как знать — я ведь до сих пор толком не понимал, как изменился мой магический дар после экспериментов деда. И ведь его даже не спросишь. Сложно что-то узнать от мертвеца, от которого после того эксперимента ничего толком не осталось.

— Вы все же поймите, что я не могу все время ездить сюда, чтобы с вами улаживать различные мелкие вопросы. С этим вполне справляются и компетентные в этом люди, — пытался я объяснить свою точку зрения этим людям. — Ваши же Повелители не суются во все дела, а поручают их доверенным людям?

— Так-то да, просто… — замялся Хенрен. — Нет нам веры другим людям, кроме Повелителей.

— Демоны, — простонал я. — Я все понимаю и могу и дальше оставаться связующим звеном между вами и моим миром, но лишь по важным вопросам.

— Думаю, если так, то в этом мы можем прийти к соглашению, — кивнул после небольшой паузы мужчина. — Вот только чтобы окончательно утвердить этот момент, необходимо встретиться с моим отцом.

— Договор между двумя Повелителями? — хмыкнул я.

— Только он будет иметь нужную силу, чтобы его признали другие, — тут же подтвердил он.

— А то, что я буду сотрудничать только через одного Повелителя…

— Даст нам необходимые рычаги влияния на остальные княжества, — понимающе улыбнулся Хенрен.

Ничего не меняется и даже если люди из совершенно другого мира, то они все еще остаются людьми. Да и сложно представить, чтобы кто-то отказался от таких уникальных связей. Тем более, портал находился на территории их княжества, а значит, именно им первыми налаживать контакт.


Глава 9


Судя по словам все того же Хенрена, мы находились в дальней части их княжества, куда люди стараются не заходить, так как нет возможности защититься от агрессии со стороны местных животных, что, скорее, были монстрами из кошмаров. Уж слишком смертоносными были эти существа, чтобы их можно было принять за обычных животных, но все же для этого мира они таковыми и являлись.

Отправляться куда-то в центр этих земель мне не потребовалось, что здорово облегчило мне жизнь, вот только, что сюда направляется сам владелец этого княжества, оказалось несколько неожиданным.

— А когда вы успели сообщить обо мне? — удивленно посмотрел я на Хенрена, который, собственно говоря, и поведал мне об этом, как только мы переместились в их мир.

— Как только Шенон признал в вас Повелителя, мы отправили послание в столицу княжества, — пожал плечами мужчина. — Отец пожелал лично познакомиться с другим Повелителем.

— Ну, я так понимаю, у меня все равно выбора нет? — хмыкнул я, задав риторический вопрос. Уж когда на встречу отправился один из местных правителей, я точно не могу вернуться назад, чтобы не нарушить наши взаимоотношения, которые еще толком и не сформировались. — Сколько примерно ждать прибытия вашего отца?

— Максимум еще день, — улыбнувшись ответил Хенрен. — Он сюда прилетит на своем личном корабле, а он довольно быстрый и защищенный.

— Прилетит на корабле? — сделал я удивленный вид.

Пусть во время пребывания в этом мире мы и видели деревянный корабль, который летал по небу, словно по воде, но говорить об этом я, разумеется, не стал. Тем более, исходя из всех разговоров, получается, что если тогда отряд и заметил портал, но не из-за нас, а из-за действий местных монстров. Слишком уж они нетипично действовали для местности, куда люди вообще стараются не заглядывать.

Да и как я понял, корабль, который мы увидели, был патрульного типа и без особой необходимости они стараются тоже в эту область не заходить, так как здесь обитает слишком много монстров, способных сбить их. Все же производство подобного транспорта должно обходиться довольно дорого, так что в какой-то мере я их понимаю.

Ждать действительно долго не пришлось — всего каких-то пара часов и вот в небе показался быстроходный корабль, который обладал пусть и небольшими размерами по сравнению с тем, что я видел до этого, но, похоже, это компенсировалось его скоростью. Он, кстати, в отличие от того парусника, вообще не имел каких-то сильно выступающих элементов. Вся его форма была обтекающей и скорее напоминала современные маломестные катера. Лишь два элемента по бокам от конструкции делали этот транспорт похожим на какой-то футуристический самолет с двумя двигателями.

И в принципе я был не так далек от истины, когда прикинул, что, скорее всего, благодаря этим элементам, данный кораблик передвигается по небу. Смотреть на то, как это быстроходное судно приземляется на землю, было довольно интересно, так как при приземлении слышен был легкий гул, исходящий от этих выступающих элементов, и небольшие порывы ветра слегка трепали траву. Во всем остальном корабль владельца этих земель приземлился плавно и величественно.

Вот и думай после такого, а тем ли мы путем пошли, если люди, которые полностью себя посвятили магии, способны на подобные вещи? Все же даже наши самые продвинутые самолеты, способные на вертикальный подъем, выглядят не так впечатляюще, как вот это произведение магического искусства.

С самого корабля вышел мужчина на вид чуть старше пятидесяти лет. Его волосы были полностью седыми, но вот властный взгляд, с которым он прошелся по всем присутствующим, никак не позволял назвать его старым. Одежда мужчины, несмотря на его статус, несла чисто военный функционал, а меч у пояса сразу было видно, что висел не для украшения, а был боевым верным оружием.

Это был истинный правитель этих земель, который не ждал ничего кроме подчинения.

Позади него из корабля вышли несколько мужчин, закованных в стальную броню, и последним существом, появившимся здесь, оказался большой серый волк, который, встав в шаге от мужчины, пристально уставился на Эриса и больше не смотрел ни на кого иного.

На этой мой старый призыв только весело оскалился, но благо этим он и ограничился.

Но будто этого было мало, из леса вышли еще несколько существ, но все они замерли в отдалении.

В этот раз мне в данном месте было немного легче манипулировать магической энергией, благо я провел достаточно много времени за настройкой на нее, и теперь, воспользовавшись магическим зрением, я отчетливо видел ничем не скрытые цепи магической связи, соединяющие всех собравшихся вокруг монстров с князем этих земель.

Действительно, Повелитель.

Я слишком увлекся рассматриванием всего этого и не заметил, как приведшие меня сюда люди, дружно опустились на одно колено и склонили головы перед своим правителем. Впрочем, для меня он таковым не являлся и от меня никто не ждал столь явно выражения подчинения.

— Можете встать, — спокойно произнес мужчина, и воины тут же поднялись на ноги. К нему сразу же подошел Хенрен, как командир этой группы. — Сын мой, хорошо постарался, — впервые за это время тепло улыбнулся князь.

А ведь я думал, что он так и будет смотреть на всех с этой холодной маской на лице.

— Я так понимаю, что ты и есть Повелитель, о котором мне рассказ мой сын? — внимательно посмотрел мужчина на меня.

— Получается, что так, — хмыкнул я и представился: — Князь Егор Шувалов.

— Князь, значит? — в свою очередь хмыкнул мужчина и тоже представился: — Князь Рос Сайтор.

* * *
— То есть ты ни разу не подчинял себе животных подобных этим существам? — удивленно посмотрел на меня Рос.

Мы к этому времени успели поговорить где-то на протяжении двух часов, осторожно выясняя у друг друга подробности про миры друг друга, и вот наконец-то перешли к самому главному.

Чтобы мы нам никто не мешал, люди Сайтора установили под сенью лесных гигантов небольшой шатер и расположили внутри стол, два стула и местные яства. Последним я уделил больше всего внимания, благо за прошлое пребывание в этом мире мы уже убедились, что никаких проблем с едой у нас не было. Это уже само по себе было удивительным явлением, но почему все происходит именно так, а не иначе, пусть лучше ученые разбираются, для меня главное, что это можно есть и остальное уже не так важно.

— Дело в том, что в отличие от вашего мира, в нашем только недавно вновь стали появляться существа, способные использовать магию, как обычный лесной зверь использует когти, чтобы настичь свою добычу. Нам просто не приходилось сталкиваться с подобной угрозой, чтобы появились люди, способные контролировать подобных монстров, — пожал я плечами.

— Вот как, — задумчиво произнес Рос. — Только узнав о том, что моим людям удалось связаться с другим миром, в котором обнаружились такие же люди, как и мы, по моему приказу были подняты записи предков. Я надеялся, что так мы найдем тот мир, из которого пришли мои предки.

— Возможно, наш мир таковым и является, — вставил я. — Все же мы слишком легко нашли общий язык и не находим проблем в понимании друг друга. Но, к сожалению, более подробно ответить на этот вопрос я не могу, так как несведущ в этой теме.

— Да, нам многое еще предстоит постичь, чтобы лучше понимать друг друга, — согласился со мной князь. — Пока же, как и говорил уже мой сын, мы заинтересованы во взаимовыгодном сотрудничестве.

— Мне лишь нужно было ваше принципиальное согласие, а уже все нюансы пусть обсуждают наши люди. Они куда лучше знают, как добиться больших результатов в этом деле, — улыбнулся я.

— В этом я с вами согласен, — слегка склонил голову Рос. — И все же, как вы добились подчинения от людей?

— А они не люди, — улыбнулся я, заранее понимая, что этот вопрос рано или поздно у князя возникнет.

Все же если наша магия имеет какие-то общие корни, то и он может обладать магическим зрением. Вот только мои связи с демонами куда более незаметные, чем у него. И все же мужчина их разглядел.

— А кто же тогда?

— Вам знакомо понятие «демоны»? — спросил я.

После этого я объяснил ему разницу между контролем животных и то, как я использую свои призывы. Все это время мой собеседник сидел и очень внимательно слушал меня.

— Даже не знал, что Повелители способны на такое, — покачал он головой.

— А я вообще не знал, что кто-то может делать подобное тому, что делаю я, — пожал я плечами. — Вполне возможно, наш дар имеет общие корни, но вот применяем мы его по-разному.

— Да, — немного подумав, ответил Рос. — Такое вполне возможно. Особенно, если мы действительно все изначально из одного мира, но само развитие магической мысли могло пойти по совершенно другому пути.

Говорить о том, что, по сути, в деле призыва никакого развития у нас и не было, я не стал. Все же в некоторых моментах, чем меньше люди с этой стороны знают о нас, тем лучше. Да и делиться собственными наработками с другим магом я не собирался, по крайней мере, не за просто так.

— А теперь прошу меня простить, но мне надо возвращаться домой. Все же от дел меня никто не освобождал, — самую малость виновато улыбнулся я.

— Прекрасно вас понимаю, Егор, — хмыкнул Рос. — В таком случае предлагаю заключить между нами первоначальный магический договор о взаимоотношениях и ненападении друг на друга.

— А что насчет других княжеств? — прищурившись, спросил я у него. — Как я слышал, таких Повелителей несколько и каждый из них чисто теоретически может что-то предложить моему миру.

— Вот только проход в ваш мир находится на моих землях, — спокойно ответил на это. — У нас в прошлом были уже не один раз различные разногласия, так что есть одно правило, которого придерживается каждый Повелитель: «То, что находится на моих землях, принадлежит мне, либо победи меня, и тогда это станет твоим». Не находите, что в таком случае вам будет сложно общаться еще с кем-либо, кроме меня.

— Надеюсь, мы сможем и дальше сотрудничать с вами, и не надо будет находить общий язык с другими Повелителями?

— Можете даже не сомневаться, — холодно улыбнулся Рос. — Мне вполне хватит сил, чтобы отстоять свое право, да и в случае чего мой сын сможет перенять мое право повелевать прирученными мной зверями. Скажу не без гордости, у меня одна из сильнейших коллекций на материке, — ухмыльнулся мужчина.

Я смотрел на него и все не решался спросить последний момент, который бы расставил все точки в этой истории. Ну или хотя бы закрыл пару вопросов.

— Вы хотите что-то спросить, князь? — участливо спросил Рос, чем подтолкнул к действиям.

— Как вы передаете это право? — спросил я и выжидательно посмотрел на правителя этих земель.

— Конечно же, с помощью передачи «Знака Повелителя», — понимающе улыбнулся мужчина. Он закатал рукав левой руки и на нем я обнаружил уже знакомый мне кристалл, который, казалось, проступал прямо из кожи. Единственным отличием было лишь то, что он был зеленого цвета, а не как те синие осколки, что я поглощал и усиливал собственный. Правда, он у меня был под кожей и точно заявлять о его цвете я не мог. Не вскрывать же самому себе грудь, право слово. — У нас есть определенные ритуалы, чтобы добровольно передать этот артефакт без последствий для прошлого носителя. Полагаю у вас такой же?

— Да, только в моем случае его называют «Знаком Власти», — тихо ответил я.

Все же, получается, Повелители — это такие же темные призыватели, как и я, только нашедшие в своем даре совершенно иные грани. Ну, или, возможно, дело все же в разности цветов кристаллов.

— В какой-то мере его можно называть и так, — кивнул Рос. — Как я понимаю, в вашем мире подобная вещь не имеет большой огласки?

— Насколько я знаю, в своем мире я единственный на данный момент обладатель подобного украшения, — указал я на руку мужчины, где медленно мерцал зеленый кристалл.

* * *
Магический договор все же нам пришлось заключать, но вот если в исполнении князя Сайтора это были слова клятвы, скрепленные магической силой, то в моем — печать с кучей прописанных условий. Что интересно, даже без ее активации, мужчина ее прекрасно видел, но вопросы задавать не стал.

Повезло, что теперь я хотя бы был способен на подобные вещи в этом мире, а то ведь пришлось бы возвращаться обратно только ради активации подобной печати, а сейчас обошлось и без этого.

Я как мог детально объяснил текущую ситуацию и что, к сожалению, портал не находился на моих землях, а значит, в полной мере нести ответственность за исполнение всех пунктов соглашения я не могу. Рос к этому отнесся с пониманием и предложил вариант, где я был обязан приложить усилия, чтобы взаимоотношения между нашими мирами выстраивались наиболее мирным путем. Частности же можно будет обсудить и с людьми, которые будут решать все мелкие вопросы.

Со своей стороны он тоже приносил подобную клятву, что открывало князю довольно большой простор для действий. Так что в некотором роде он даже был рад такому развитию событий, ведь таким образом ему не надо было себя ограничивать сверх обозначенных намерений.

Да и присутствовать при каждом обсуждении очередных переговоров он не собирался, так как и без этого на своих землях ему дел хватало. С этим вполне может справиться и сын, которому он собирается передать по наследству свое место. А раз уж ему и передавать все дела, то он оставался руководить налаживанием взаимовыгодных отношений между нашими мирами.

Ну а мне большего и не надо было. Правда, был один нюанс — если между нашими мирами назревал какой-то конфликт, то я был обязан явиться сюда и вместе с князем Сайтором прийти к новым соглашениям, чтобы не допустить ухудшения ситуации. Мы оба надеялись, что все пойдет по более позитивному сценарию, но нельзя исключать, что что-то может измениться, спустя, например, несколько лет.

В какой-то мере я, как и Рос, становились связующими фигурами во всех предстоящих договорах. Со стороны Сайтора-то понятно, какие он получит бонусы — все же иметь выход к более высоко технологически развитому миру позволит его землям стать сильнее. Ну а вот что я получу с этого — было непонятно, но то, что цена за все будет немаленькой, я не сомневаюсь. Иначе никаких им переговоров.

Довольные друг другом мы разошлись по сторонам, и я, наконец-то, вернулся в свой мир.


Глава 10


Все же знать, что ты провел в другом мире несколько часов, когда здесь прошло всего несколько минут довольно интересно. Представляю, как нервничали люди, ответственные за переговоры, с каждой пройденной минутой, пока я был там.

Но все же мне удалось их обрадовать, что предварительные договоренности достигнуты и, к их сожалению, на данный момент я выступаю единственным гарантом этих взаимоотношений.

Ух как скривились лица наших имперских друзей при этой новости. Да, портал оставался на их землях, но вот жители иного мира собираются вести дела только с представителем не их государства. Наши вот стоят, улыбаются, но это пока. Вот выставлю им счет за свое посредничество — явно настроение испортится.

Долго пребывать в этих настроениях я им не дал, пояснив, что все мелкие вопросы будут решаться через людей князя с их стороны и сборной командой двух империй, которые лучше остальных знают, что можно предложить другой стороне, и что у них можно запросить для наших государств. Я же нужен буду только для решения каких-то принципиальных вопросов.

После этого я оказался предоставлен сам себе, так как обе стороны стали спорить и перечислять, что они могут предложить другому миру и, вообще, насколько оценивать вклад того или иного государства при этом. Вот это точно меня мало волновало, так что я со спокойной душой отправился в отель.

— И что, на этом все? — несколько недовольно спросил Эрис, когда мы оказались все в моем номере.

— А ты хотел, чтобы мы провели здесь несколько месяцев? — иронично улыбнулся я. — Мне, знаешь ли, и других дел хватает. И откуда вообще это «знаешь ли» появилось? — нахмурился я. — Прямо раздражает.

— Ты от темы отвлекся, — напомнил о своем присутствии бывший немецкий карликовый шпиц, а сейчас рослый детина, который только и ищет возможность подраться. — Ты просто заключил договор с тем князем, и все?

— Большего от меня и не требовалось, — хмыкнул я.

Возможно, я не понимаю всех нюансов того, что от меня, по идее, хотел бы видеть правящий род, но вот и они не сообщали мне об этом, так что я исходил из собственного понимания ситуации, а значит, и претензий ко мне не может быть. Тем более, они же Видящие, а значит, я уже по определению сделал то, что хотел император.

А то если начать обо всем этом задумываться, то так и головой поехать можно.

— Лучше скажи, вы что-то почувствовали во время нашего разговора с Сайтором? — посмотрел я на Эриса и Роксану.

— Мне тот серый волчара не понравился, — скрестил руки на груди Эрис. — Если бы не твой запрет, то я бы начистил его наглую морду.

— Просто тебе не понравилось, что он на тебя смотрел с насмешкой, — вставила Роксана, чем заставила парня поморщиться. — В целом все те звери, что сопровождали князя тех земель, были куда более разумными, чем те, что мы встречали в том мире.

— Думаешь, они могут контролировать только отдельные виды?

— Или они могут развиваться, как и демоны от полученной энергии, — предложила демонесса. — Возможно, именно благодаря связи, они и становятся более разумными.

— Но к демонам их нельзя отнести? — спросил я.

Так-то у меня уже сложилось собственное мнение на этот счет, но всегда полезно услышать другую точку зрения, ведь я мог что-то и пропустить. Такое тоже вполне возможно, ведь демоны смотрят на мир несколько иначе, чем люди.

— Да, я бы не сказала, что эти существа обладают демонической природой, — подтвердила Роксана. — Они не поглощали при нас энергию из окружающего мира. Да и, вообще, не испытывали с этим никаких проблем. По сути, это обычные животные, пусть и магические.

— Значит «Повелители» из того мира не то же самое, что темные призыватели, — задумчиво обронил я. — Роксана, ты что-то слышала о подобном?

— Нет, милорд. О подобных существах я ничего не знаю. У нас были, конечно, погонщики низших демонов, но тут дело скорее в приручении других видов, чем магическая привязка. Тут действительно очень похоже на то, как действуют Лорды.

— Лорды, Повелители… да сколько их еще может быть? — вымученно улыбнулся я. — Все это ясности не добавляет, но хотя бы мы оказались от этого всего подальше. Уже одно понятно, что их кристаллы хоть и похожи на Знак Власти, но им в полной мере не являются.

— Выглядишь уставшим, — на удивление участливо произнес Эрис.

— Просто хочу вернуться домой к своим женам, — улыбнулся я.

Кто бы мне сказал несколько лет назад, что я скажу подобную фразу — не поверил бы.

* * *
Вернуться сразу в империю мне не дали, так как с моей стороны надо было подтвердить, какие именно люди могут вести переговоры с представителями другого мира, так как без этого те отказывались вообще с ними теперь разговаривать. Благо это заняло не так много времени и вскоре я наконец-то смог сесть в самолет, чтобы улететь домой.

Сам полет сопровождался двумя стычками в воздухе с какими-то магическими тварями, но им вполне хватило ракет от сопровождающих нас истребителей. Что-то в последнее время и в небе становится довольно опасно. Таким образом, только наземный транспорт и остается самым безопасным.

Опасная тенденция какая-то, но хотя бы в этот раз самолет, в котором я был, никто не сбил, что уже было хорошо.

Может, пора задуматься над призывом летающего демона, того же дрейка, что я уже видел в этом мире? А что? Махина довольно большая — может и сама по себе отбиваться от всякой мелочи, да и сил хватит, чтобы провести на своей спине не только одного человека, но и небольшой отряд с полным обмундированием.

Ну а, может, наши переговорщики смогут выкупить секрет летающих кораблей иномирцев. Все же в своем мире они постоянно сталкиваются с угрозой нападения магических существ и ведь как-то летают и не сильно беспокоятся по этому поводу.

Прилет в аэропорт и дальнейшая поездка в составе кортежа пролетели в один миг, так как я банально уснул и пропустил большую часть дороги на машинах.

Все же стоит честно признать, что вся эта ситуация, когда мне приходилось продумывать десятки вариантов того, что следует говорить, а что нет перед князем Сайтором, здорово вымотала меня. Я никогда не любил плести кружева из слов, чтобы скрыть свои истинные намерения и одновременно запутать собеседника. Так что подобное меня всегда раздражало, и я старался как можно быстрее закончить подобный разговор.

В особняке меня встречала только Лена и гостившая у нас в это время Алиса. Арина на этой неделе была в разъездах по нашим клиникам. Все же пока среди нашего персонала не было никого сравнимого с ней по силе и мастерству и если встречались сложные случаи, то моя жена занималась ими лично. Правда, ей всегда помогали ассистенты, которые одновременно учились у нее, но это уже детали.

— Я вернулся, — улыбнувшись, произнес я, обняв Лену. — Без меня ничего интересного не происходило?

Спросил, скорее, просто для проформы, так как все это время Аркур мне оперативно присылала отчеты и выкладки ее аналитиков. Таким образом, я был в курсе всех дел, но ведь какие-то мелочи мне могли и не сообщать, посчитав их не особо значимыми.

— Я хочу пригласить вас на свою свадьбу, — вдруг вместо нее ответила Нарышкина.

— Уже решились? — улыбнулся я.

— На последнем Турнире мы доказали, что стали достаточно сильными магами, чтобы наш союз принес нашим родам сильное новое поколение, — гордо заявила она. — Да и Владимир долго обрабатывал своих и моих родителей, чтобы они не были против нашего союза.

— В таком случае, действительно, поздравляю, — приобнял я свою ученицу.

Кто же знал, что когда-то организация команды для Турнира ради получения доступа в закрытую часть библиотеки приведет к такому? С одной стороны, обидно, что доступ-то я получил, но вовсе не из-за действий команды, а с другой, я и сам увлекся всем этим процессом и, вполне возможно, части активов рода просто не существовало бы, если бы я не погрузился во все это так сильно.

— Получается, только Мирослав у нас остается холостым? — спросил я у девушек.

— Почему же? — хмыкнула Алиса. — У него лет десять как невеста есть. Как только выпустится из Академии, они свадьбу и сыграют. Тем более, он сейчас доказал, что по своей силе и мастерству ничем не уступает своему старшему брату.

— Удивительные дела происходят однако, — покачал я головой. — Даже не знал, что у него невеста есть.

— Просто он не слишком много говорит о своем и предпочитает спать, — пожала плечами Нарышкина. — Так что неудивительно. Мирослав тот еще ленивец и его будущей супруге с ним придется повозиться, чтобы добиться от него чего-то стоящего.

Вот так и понимаешь, что несмотря на то, что кажется, что все события крутятся вокруг тебя, но мир не живет только вокруг одного центра. Мир живет в каждом человеке, и именно они создают дороги жизни, которые порой пересекаются между собой.

* * *
Лето неизбежно подходило к концу. Вскоре должен был наступить последний учебный год, когда группа моих учеников наконец-то выпустится из Академии, а я сам стану одним из преподавателей этого учебного заведения. Да уж, будет занимательно.

И все же меня не покидала мысль, что почему-то стало слишком тихо. И это заставляло тревожиться все сильнее.

Будто только дожидаясь подобных мыслей, мой телефон зазвонил, и дисплей показал, что это был Скуратов.

— Что случилось? — спросил я, ответив на вызов.

— Быстро к Дадиану, у нас тут происшествие, — коротко бросил Константин и тут же завершил вызов.

Мне его голос показался обеспокоенным, да и других дел у меня на сегодня не было запланировано, поэтому, быстро собравшись, я сел на мотоцикл и в сопровождении своих людей отправился к зданию, где содержали Павла Дадиана. Полукровка был пока что полезен Службе из-за своих исследований, но вот присматривать за ним необходимо было очень тщательно. И что-то подсказывает мне, что там определенно что-то произошло.

Мои опасения подтвердились, когда я наконец-то оказался у входа в нужное мне здание. Тут носилось столько оперативников Службы, что других вариантов точно не оставалось.

— Что с Павлом случилось? — спросил я у Константина, который нервно курил у входа, пока остальные сотрудники зачем-то оцепляли район и брали на контроль все окна исследовательского центра.

Все это было довольно странно, особенно с учетом того, что сам Дадиан работал на подземных уровнях.

— А то и случилось, — цокнул языком мой напарник. — Помнишь же, что он все пытался избавиться от своей демонической части?

— Помню, — кивнул я, не понимая, к чему клонит он.

— Так вот, избавился, — дернул щекой Константин. — Да так избавился, что мы потеряли связь с этим комплексом и не знаем, что там происходит внутри.

— А сразу сказать об этом не мог? — нахмурившись, посмотрел я на мужчину.

— Да я и сам только пять минут как об этом узнал. Меня тоже срочно выдернули сюда, толком ничего не сказав.

— Получается, надо проникнуть в здание и узнать, что там происходит? — осведомился я, окидывая взглядом многоэтажку.

— Не думал, что тебя после поездки к имперцам придется так рано дергать, но сам понимаешь, что ситуация не располагает к расшаркиваниям. Да и у вас был определенный контакт с Дадианом, возможно, это поможет понять, что там произошло?

— За ним же велось постоянное наблюдение. Разве вы еще не выяснили, что он такого сделал?

— Все записи идут на отдельный сервер в этом же здании. А когда связь потеряли, то и потеряли возможность просматривать то, что успели отснять камеры. Так что мы сейчас не знаем, что творится внутри, и никто оттуда не отвечает на наши запросы.

— Понял, значит, придется вновь разбираться мне, — хмыкнул я.

Вот только так просто заходить внутрь потенциально опасного здания я не стал. В первую очередь была вызвана поддержка в виде гвардейцев рода, которые заодно привезли мой комплект брони.

С учетом того, с чем работал Дадиан, и какими сведениями он обладал, внутри можно было ждать чего угодно, вплоть до прорыва демонов, которые по какой-то причине еще не выбрались наружу. Из-за всего этого пренебрегать собственной безопасностью я не желал.

Даже жаль, что внутрь просто не отправишь демонов без моего непосредственного участия. Так-то им можно приказать пойти туда самим, но, не понимая, что происходит внутри, очень сложно корректировать команды. Так можно потерять всех демонов только из-за конфликта приказов или еще по какой-нибудь ерунде.

Да и зря я, что ли, заставлял своих людей столько тренироваться, чтобы они потом занимались охраной бизнеса рода, а не участвовали в подобных происшествиях? Чем больше раз они пройдут через подобное, тем быстрее станут на уровень с гвардейцами самых влиятельных родов.

Как правило, я всегда проходил на подземные этажи, не слишком интересуясь, чем занимались в этом здании Службы магической безопасности Империи. Все же у них было довольно много различных направлений и не все из них требовали большой секретности. Да и своих дел хватало, чтобы еще разбираться, чем тут, помимо контроля за Павлом, занимаются сотрудники этой правительственной организации.

В этот раз я не стал ограничиваться только бойцами Волкова, но и взял команду Ильи. В тесных коридорах мечникам будет куда сподручней действовать быстро.

Таким образом, отряд в черной броне с красными вставками одинаковой модели вошел внутрь, провожаемый заинтересованными взглядами сотрудников Службы.

Ну что же, посмотрим, что там такого натворил Дадиан.


Глава 11


Внутри здания нас встретила полная тишина. Казалось, люди только что были прямо здесь, но куда-то отлучились буквально на минутку. Вот только, сколько бы мы ни прислушивались к окружению, никаких звуков слышно не было. Только где-то вдалеке работал принтер, печатая один лист за другим.

Мрачноватенько. Будто оказались в каком-то фильме ужасов.

Оказавшись внутри, я мог отдавать лишь общие приказы через тактическую сеть отрядов, быстро набирая текст с помощью коммуникационного браслета. Так-то браслет не должен работать с такого рода вещами, но тут на пользу сыграло знакомство с Мстиславским, который, как оказывается, встроил возможности расширения в свои браслеты и просто часть функционала не была возможна без его манипуляций.

Когда я увидел, что он с помощью рун разблокирует скрытые возможности, сказать, что я был удивлен, значит, ничего не сказать. Вроде бы ничего сложного в принципе самой активации, но то, что кто-то до подобного додумался… Это вызывало шок.

Возможно, Алексей на несколько лет превзошел развитие рунистики и совмещение ее с техническими решениями. Может быть, кто-то смог сделать то же самое, что и сам Мстиславский, вот только даже беглого взгляда мне хватило, чтобы понять, что парень предусмотрел такую возможность. Его руны не походили ни на что виденное мною ранее, и для того чтобы дать возможность браслету связывать с тактической сетью, он нанес целую связку символов из созданных им рун.

И думается мне, что если не повторить их в точности, то как минимум ничего не выйдет. Ведь, вполне возможно, что парень предусмотрел ловушки для тех, кто мог бы попробовать раскрыть его секреты.

В общем, команды отдавать я мог, и мои люди были обязаны на них реагировать, но уже на месте они общались с помощью жестов, переняв это от бытности наемниками, где данная вещь показала себя с хорошей стороны. Что они собственно и стали делать, распределяясь по территории и заглядывая в каждый кабинет.

Со мной осталась лишь Роксана, которая охраняла меня от возможной попытки нападения. Я же занялся тем, что стал создавать печать призыва, чтобы пустить по следу своих демонов.

Лучше уж в опасность отправить их, чем жертвовать людьми. Слишком уж долгой получается подготовка воинов рода, чтобы ими рисковать там, где этого можно избежать. Даже этот этаж они обследовали только из-за того, что вероятность столкнуться с чем-то здесь слишком мала. Дадиан работал в подвале, и что бы ни произошло на этом объекте, скорее всего, там и будет самое опасное место.

Вскоре рядом со мной появились небольшие ящерки, которые расползлись в разные стороны. Это были, откровенно говоря, слабые демоны, но своей смертью они послужат неплохой сигнализацией об опасности. Пришлось, правда, одну из них фоткать, чтобы предупредить по тактической сети об их присутствии, а то ведь еще свои же и убьют.

Вот уже после этого начался полноценный призыв демонов.

Мой выбор пал на собратьев Ланса. Живые доспехи в коридорах так же, как и мечники рода, имели неплохие преимущества по сдерживанию сил противника, а с учетом их общей живучести их смело можно посылать вперед бойцов, чтобы они брали на себя первый удар. Да и не станут эти гордые воины стоять позади, когда есть возможность подраться с новым противником.

Появившиеся передо мной трое воинов синхронно ударили себя кулаками в грудь и склонили головы в приветствии. На каждом был свой уникальный доспех, но все же это были не гигантские доспехи, а куда более мелкие и сноровистые представители их вида. Как раз такие, что нужны, чтобы действовать в условиях ограниченного пространства и иметь возможность маневрирования.

С такими силами уже можно исследовать то, что происходит внизу.

Как я и думал, на верхних этажах никого не нашли. Были следы того, что люди вроде как пытались убежать, но никаких следов борьбы, будто в какой-то момент они добровольно ушли отсюда, даже толком не завершив свою работу.

Вновь по тактической сети отрядов прошла череда команд, и мы медленно двинулись на первый подвальный уровень. Дадиан находился на третьем, но вот идти напрямую туда, не обследовав предварительно остальные этажи по пути следования, может быть опасно.

На первом же подземном этаже мы смогли обнаружить людей. Вот только они больше не принадлежали себе. Все это походило на форму одержимости демоническим духом. Вот только дух полностью захватывал тело, а тут, будто тень неравномерно обволакивала тело несчастного и заставляла его двигаться, будто марионетку. Особенно заметно это было из-за того, что люди были без сознания, но передвигались и реагировали на наше присутствие.

И все же вид появляющихся из коридоров человеческих фигур, что ломаными движениями направились в нашу сторону, вызывал стойкую ассоциацию с зомби апокалипсисом.

— Не убивать! — отдал я команду голосом, а то ведь на подобное могут отреагировать вполне адекватно, но ведь сами захваченные люди ни в чем не виноваты.

Вперед выдвинулись живые доспехи. Для них люди без оружия не были большой проблемой, и они вполне могли их вырубить голыми руками. Вот только тени не только контролировали своих марионеток, но и давали им силу, превышающую возможности человека.

С таким видом демонов я еще не сталкивался, но внешне это выглядело, будто в момент атаки они нарастили вокруг своих носителей броню все из тех же теней. После этого в их руках появилось оружие все из того же теневого материала, и вот тогда марионетки бросились на нас.

Я видел, что мои призывы стараются не причинять серьезного вреда людям, но вот те нисколько не сдерживались и после первого же столкновения отбросили их в сторону. Видя подобное, по людям открыли огонь воины рода. Но проблема была в том, что после облачения в броню, носители теней стали двигаться быстрее, а сами пули увязали в этой броне, не доставая до тел внутри.

Началась свалка, где от потерь нас спасало лишь то, что каждый присутствующий здесь был в броне, которая пока выдерживала попадание теневым оружием.

И все же вся эта атака не была безрезультатной. Хватило всего несколько попаданий, чтобы найти уязвимое место этих теней.

Позади захваченных ими людей можно было разглядеть пульсирующий комок тьмы, который словно паразит присосался к позвоночнику своего носителя. Один из удачных ударов именно по этому сгустку и сразу же марионетка теряла былой контроль, а в броне появлялось множество прорех, будто контролирующая ее тень на время не имела возможности поддерживать защиту в полной мере. К сожалению, промежуток времени был не слишком высок, но все же этого было вполне достаточно, чтобы вывести всех противников из строя.

К этому подходили методично и хладнокровно, как будто сто раз отрабатывали на тренировочном полигоне — один из бойцов отвлекал внимание противника на себя (чаще всего это были живые доспехи) и в то же время остальные атаковали в спину марионетки, выцеливая сгусток тьмы. Хватало несколько серьезных попаданий, чтобы этот сгусток распадался на части, а человек, который до этого был под его контролем, падал на землю.

Дальше уже упавшего вытаскивали назад, чтобы он не мешался под ногами, и проверяли его состояние. Хорошо, что обошлось без серьезных повреждений, и люди были просто в бессознательном состоянии и даже, скорее всего, не подозревали, что они в таком виде что-то делали.

Расправиться с ними аккуратно заняло не так уж много усилий, больше времени потратили на то, чтобы не причинить людям слишком большой вред. Хорошо бы было вообще их вытащить наружу, но отвлекать людей в данной ситуации на это было нельзя. Я до сих пор не понимал, откуда взялись эти тени-кукловоды, и что нас может ждать еще, поэтому отдавать даже двоих бойцов для этого было слишком расточительным, а демонам еще попробуй объясни, что надо делать с людьми, чтобы вытащить их наружу.

Так что мы продолжили зачистку этажа, иногда сталкиваясь с человеческими марионетками. Здесь же произошли и первые травмы. Сказалось то, что все привыкли, что с угрозой можно справиться довольно быстро и когда один из людей, окутанный теневой броней, вдруг с легкостью снес в сторону живой доспех, началась свалка, ведь подобных существ было трое, и они уже ворвались в ряды бойцов.

В отличие от первых встреченных нами людей-марионеток внутри теней, казалось, что эти люди пребывали в сознании. Вот только не бывает людей с абсолютно черными глазами, которые мне так сильно напоминали те, что были у Дадиана при первой нашей встрече. Так что его причастность к этому становилось слишком очевидной.

Эта тройка оказалась куда более серьезной угрозой. Складывалось впечатление, что люди внутри теневых доспехов сами собирались атаковать встреченных на их пути бойцов. И бились они с таким неистовством, будто мы для них были монстрами.

Впрочем, неизвестно как именно тени воздействуют на своих носителей и, вполне возможно, они подменяют им виденье реальности, чтобы добиться такого подчинения. Либо тут было что-то еще.

В любом случае их нападение внесло сумятицу в ряды бойцов рода. Правда, и развернуться им толком не дали. Пусть своей неожиданной атакой эти существа смогли на время вынести призванных мной демонов, но живым доспехам такие атаки были нипочем, что они, собственно говоря, и продемонстрировали, в следующий миг оказавшись перед своими противниками.

Две теневые твари оказались дальше по коридору и их развели в разные помещения, чтобы не дать им действовать совместно, так что я не мог наблюдать за сражением с ними, но вот одна, самая крупная из них, так и осталась в коридоре.

Человек внутри клубящихся теней даже не касался земли, он завис над ней где-то на пару сантиметров выше. Да и сами тени вокруг тела человека были более плотными, чем виденные ранее.

Стоило только против этого существа выйти живому доспеху, как из клубов тьмы за спиной появилось еще две когтистых конечности, и человек внутри яростно закричал, бросившись на мой призыв. Может, кричал и человек, но вот звук издавала окутавшая его тварь, и это было то еще инфернальное представление, от которого хотелось закрыть уши, но позволить себе такое в подобной обстановке никто не мог.

В тварь полетели пули, но все они вязли в тенях, будто попадали в густой кисель. То, что пули в первую очередь были направлены на человека, уже не вызывало желания отругать бойцов за это. В такой ситуации уже не слишком будешь заботиться о сохранении жизни нападавшего, ведь и сам не знаешь, сможешь ли выпутаться из этой западни.

И все же здесь были не только бойцы рода, но и мечники, которые не стояли в стороне.

Вот по стенам справа от меня вдруг заплясали электрические разряды, и в следующий миг мимо меня пронеслась фигура мечника, которая на следующем своем шаге вытащила меч из ножен. Клинок его оружия прямо-таки белел от наполняющей его энергии, и вот был произведен удар, который не только отрубил одну из лап, но и создал целую сеть трещин. Они живыми змейками устремились внутрь теневого тела, подсвечивая его изнутри. Еще мгновение и мечник оказывается позади теневой твари, и его меч взрывается вспышкой света, которая лишь слегка пошатнула нашего противника, а вот нанести удар в спину по тьме-паразиту мечнику уже не удалось.

Пусть его атаки и были сильны, но все же их было недостаточно для того, чтобы полностью лишить подобное существо возможности нанести ответный удар. Благо здесь было достаточно тесно, а из коридора вело несколько выходов. Так что лапы теневой твари лишь ударили в дверной косяк комнаты, в которой скрылся мечник.

Броситься за обидчиком в погоню твари не дал живой доспех, который попросту обхватил ее руками в могучих объятиях и попытался повалить на землю. Тут же по броне стали бить уцелевшие три лапы, но мой призыв продолжал переть, и если уж ему не удалось за свой небольшой разбег повалить это существо, то он вознамерился хотя бы ограничить возможность его передвижения.

На поддержку демону бросились мои люди, но даже смена патронов не слишком помогала в борьбе с теневой тварью. Она уплотнила вещество, из которого состояла, вокруг своего носителя и не давала пулям нанести человеку внутри хоть какой-то вред. Те же пули, что вроде бы попадали в ее тело, либо теряли свою скоростью и скоро выпадали наружу, либо вообще проносились насквозь, нисколько не замедляя этим нашего противника.

Возможно, в этом сражении помог бы огонь, но бить огненными техниками в условиях тесного пространства коридора, да еще и под землей — слишком опасно, да и не факт, что это поможет.

Но все это не было безрезультатным. Пусть и, казалось, что все эти атаки были пустяком для твари, но все же понемногу, но она тратила силы на сопротивление. Может, дело было в атаке молниями, что еще оставила свои ветвистые следы на теле этой твари, а может в том, что пусть это существо каким-то образом и контролировало человека внутри, но это не означало, что у нее из-за этого появился большой запас сил.

В любом случае даже внешне тени стали менее густыми, и с каждой атакой все больше сгустков тьмы отделялись от этого существа.

В какой-то момент мой призыв прижал тварь к дверному проему, и пока та пыталась вырваться из захвата, туда из соседней комнаты проник один из мечников рода. Ослабевшему от постоянных атак теневому существу хватило лишь одного удара в область спины, чтобы растерять свой боевой пыл и наконец-то отпустить человека.

К сожалению, либо влияние теневой твари было слишком велико, либо человек просто не понимал, что происходит, но даже потеряв свою теневую защиту, он в неистовстве бросился на живой доспех и стал колотить его кулаками, не замечая, что разбивает руки в кровь. С трудом, но его смогли утихомирить и примерно к этому моменту закончили и остальные группы со своими противниками.

Правда, вышло у них все не так гладко и своих противников им пришлось убить, чтобы остановиться. Со мной оставались самые сильные бойцы, и они могли позволить себе потянуть время, чтобы выгадать более удобный момент для безопасного обезвреживания противника. А вот остальным просто хотелось выжить. Впрочем, такие сценарии тоже нами рассматривались, и если воины рода действительно не видели других вариантов, то они были вправе действовать именно так.

Проще, конечно, было бы переложить все на сотрудников Службы, но их отряды просто полегли бы во время спуска на третий этаж так и не получив никакого результата. Я не раз видел, как они действуют и прекрасно понимал, что бойцы Службы могут прекрасно справляться с человеческой угрозой, но что-то сверхъестественное выходит за рамки их возможностей. Тут уже решают такие люди, как Константин, которые своей подавляющей мощью могут в одиночку справиться со многими магическими тварями. Кроме подобных Скуратову, остальные годились лишь для оцепления территории, да и посильной помощи — не больше.

Разумеется, то, что я пошел сюда со своим отрядом, будет этой правительственной организации стоить довольно дорого, но всяко дешевле, чем потерять несколько отрядов в попытке сделать хоть что-то. Может, подкинуть им идею насчет более основательных тренировок на моей арене? А то они там появляются теперь чисто новичкам показать, с чем они вряд ли встретятся, но надо быть готовыми, да. Какая-то страшилка получилась, честно слово.

Отбросив в сторону посторонние мысли, я лично убедился, что всем пострадавшим оказали первую помощь, и мы двинулись дальше.


Глава 12


И все же куда проще было бы найти систему подавления сигналов, которая тут находилась. О ней я узнал уже по факту, так как стоило нам спуститься в подвальные этажи, как все внешние сигналы стали недоступны. И как я понимаю, глушилка находилась где-то среди все тех же подземных этажей.

Об этом могли бы предупредить и сразу, но, видимо, посчитали, что подобное и так очевидно. Хватит и того, что здание взяли под прицел и не давали возможности никому несанкционированно покинуть его.

По идее можно было что-то предъявить службе, но куда проще еще больше увеличить и так немаленький счет. Интересно, а они вообще прикидывали, во сколько им все это обойдется?

— Господин, этот этаж зачищен, — подошел ко мне один из бойцов, чтобы лично доложить об обстановке.

— Продвигаемся дальше, — кивнул я.

Помимо тех трех более сильных теневых существ, нам попались лишь те, кто не представлял большой угрозы. И это было определенно хорошо. Но главное — теперь бойцы точно не будут расслабляться ни на мгновение, так как неизвестно, что нас еще ждет впереди.

Я лишь за это время решил увеличить количество живых доспехов. К сожалению, ящерки, которых я призывал до этого для обследования места, оказались полностью бесполезными, когда проникали на эти этажи. Их просто уничтожали до того, как они вообще могли что-то сделать. Это нам охваченные тенями люди не могли нанести существенного урона, а вот для подобных слабых демонов они представляли серьезную угрозу.

Двигались мы медленно, исследуя каждое помещение. Неожиданного нападения никто не хотел допускать, так что проверка и зачистка этажа проходила пусть и медленно, но без сюрпризов. Здесь захваченных тенями людей было куда больше, но их получилось нейтрализовать еще на подходах, благо их слабость мы уже знали и мечники рода вовсю демонстрировали, что не зря я столько времени потратил на их обучение.

Глядишь, еще пару лет, и они смогут неплохо так конкурировать с магическими мечниками Англии. Сомневаюсь, что их превзойдут, но вот если уже дети слуг рода пойдут по стопам их родителей, то приблизятся к уровню воителей Англии, которых обучают с раннего детства, чтобы стать опорой для их колдунов.

Вот что странно — Англия имеет довольно внушительные силы из-за того, что веками занимается подобным совершенствование людей, у которых есть хоть капля дара, но при этом сами они редко когда участвуют военных конфликтах. Похоже, их спасает только довольно серьезная конкуренция за преемственность мест основателей, иначе всю эту энергию и потраченные на совершенствование силы просто некуда было девать. Вот только теперь они решили постепенно выходить из своей самоизоляции, и чем это может обернуться через десяток лет, пока неизвестно.

Второй подземный этаж здания Службы был куда больше чем первый, который на самом деле служил чем-то вроде архива, где находились сервера и бумажные копии дел. Сомневаюсь, что это единственное подобное здание в их ведении, но, вполне возможно, в нем содержалось довольно много интересных сведений.

Даже жаль, что мы не можем задержаться и изучить это поподробнее. Чтобы это не вскрылось потом, придется приложить слишком много усилий, а значит, и времени. Да и не было со мной таких специалистов, которые могли бы осилить подобную операцию. Так что и нет смысла вообще этим заниматься, а лучше, продолжить зачистку этажа.

Так вот, второй этаж был больше, и тут находились различные лаборатории, назначение которых мне было неизвестно, да и не слишком сильно меня подобное интересовало. Тем более, раньше к Дадиану я попадал через специальный лифт и, по сути, пропускал эти этажи.

И все же пропустить лаборатории мы не могли — тут всегда велась какая-то работа, а значит, что во время инцидента здесь находились люди. Да, часть мы уже успели нейтрализовать, но ведь могли здесь находиться и закрытые для свободного доступа секции, в которых также могут быть захваченные тенями невинные. Для нас же это означало, что в любой момент они могут попытаться выбраться и напасть на нас с тыла.

Так что у нашего отряда не оставалось выбора, как только вскрывать лаборатории и проверять их на наличие там людей.

И как раз здесь оказалось куда больше теней с носителями, которые были в «сознании», как и встреченная нами выше тройка. Вот тут уже пришлось не просто двигаться медленно, а вовсе занять оборону, чтобы не дать существам ворваться в наш строй.

Рисковать людьми в подобной ситуации было нельзя, и пришлось отдать приказ на более решительные действия. Как бы ни хотелось спасти как можно больше людей, но допустить, чтобы из-за этого гибли слуги рода, я тоже не мог.

В очередной раз при столкновении с чем-то магическим было видно, что огнестрельное оружие тут помогает очень слабо. Да, были специальные зачарованные патроны, которые могли оказывать разрушительное воздействие на магических созданий, но каждый такой патрон стоил немалых денег, и подобные сражения можно было сравнить с просто бросанием денег в противника. Да еще и пули надо подбирать под каждый тип противников отдельно.

Например, сейчас теневая броня этих существ с легкостью принимала на себя пули и просто выводила их из тела, не дав коснуться человека внутри. Тут, возможно, помог снайперский выстрел, обладающий большей проникающей силой, но где тут развернешься, чтобы сделать подобное, да и снайперов с нами не было — не та обстановка, чтобы вообще задуматься об их использовании.

Другое дело маги и мечники, а уж когда магией обладает мечник, то совсем хорошо. Более длительный контакт с холодным оружием, которое наполнено магической энергией любым существам не так легко пережить. А уж если они не обладают твердой броней, как эти теневые твари, то тем более.

Так что мы и действовали исходя из того, что удар должны нанести мечники. Призванные мной живые доспехи теснили противника, бойцы раздражали и отвлекали их выстрелами, а вот мечники рода завершали дело. Не все проходило гладко и с первого раза, но в итоге и на этом этаже не оказалось больше противников, которые могли бы нам помешать.

Правда то, что количество подобных сильных существ по мере приближения к лаборатории Дадиана становилось все больше, говорило о том, что, возможно, в самом конце нас ждет что-то похуже. Вот только я даже не имел представления о том, что можно использовать, чтобы гарантировать нам преимущество. В любом случае живые доспехи уже показали, что вполне могут сдерживать без особого вреда для себя противников, а значит, им и идти первыми.

* * *
Третий этаж, как и в прошлые мои его посещения, был пустынен. Вообще, создавалось такое впечатление, что, кроме самого Павла, на нем никто не работал, ну а я не слишком сильно торопился исследовать этаж в поисках других лабораторий. Пусть я и был у Службы на особом счету, но с одной стороны, и мне было не так уж интересно все это исследовать, а с другой, вполне возможно, мои действия были восприняты не так хорошо, как хотелось бы.

В общем, оказавшись сейчас на этом этаже, я впервые имел возможность его изучить.

Вот только стоило нам ступить с лестничного пролета в коридор, как откуда-то сбоку выпрыгнула покрытая тенями тварь и, снеся в сторону один из моих призывов, стала остервенело бить его своими когтистыми лапами.

Тело напавшего существа имело более плотную структуру, и из-за этого имело не очень большие размеры, и в то же время пусть оно и было слегка больше человека, но самого его из-за густоты теней не было видно. Да и передвигалось существо по-звериному: на четырех лапах.

На подмогу живому доспеху бросились его собратья, но из-за спины напавшей твари выстрелили черные щупальца, которые обмотали конечности демонов и с силой отшвырнули их в сторону. Кем бы ни было это существо, но оно было определенно сильнее, чем встретившиеся нам до этого.

Вот только сильно развитым разумом оно тоже не обладало. Достаточно мне было отдать команду демону под ним притвориться мертвым, как монстр для верности нанес пару ударов и поднялся на задние лапы, обратив свой взор на нас. Похоже, он и, правда, посчитал, что поверг своего противника, а значит, можно продолжить бой.

И это было его ошибкой.

Пусть призванные мной демоны и выглядели как живые существа, закованные в доспехи, но все же они были способны на вещи, нехарактерные для обычных людей. Как, например, отделение собственной руки.

Когда этот теневой монстр полностью обратил внимание на нас, один из доспехов продемонстрировал, что может двигаться и без одной конечности. Отделив от себя руку, демон всем своим весом ударил в спину этого существа, что заставило его пошатнуться и обернуться в сторону обидчика.

Этим моментом воспользовались сразу двое мечников, которые ударили монстра наискось и тут же отскочили в стороны, на ходу отрубая множество щупалец, устремившихся в их сторону. Пока внимание этого существа было сосредоточено на них, к бою подключились еще двое мечников, и так началась карусель ударов, каждый из которых вынуждал эту тварь бросаться из стороны в сторону. К ее сожалению, мои люди выходили против и не таких монстров, так что они знали, как необходимо поддерживать друг друга.

В какой-то из моментов это существо стало выдыхаться и попробовало наброситься на людей, которые не принимали участия в ее избиении. Вот только слишком сильно сосредоточившись на нападающих, теневой монстр совершенно выпустил из внимания живые доспехи, которые не позволили ей сделать и шага вперед. Бросившись на противника, они просто повалили его и стали избивать, с каждым ударом вбивая его обратно в пол и не давая подняться.

Остановились они лишь тогда, когда тени окончательно покинули тело человека, что был внутри, но, к сожалению, для самого захваченного, уже было слишком поздно. Его тело было полностью высушено, будто тени выпили из него все жизненные силы и, похоже, только сами тени поддерживали в этом теле хоть какую-то жизнь. С их уходом все закончилось.

— Двигаемся дальше, — отдал я команду.

Повезло, что больше подобных существ нам на пути не попадалось, но вот откуда-то начали слышаться шепотки, а верхний свет вдруг стал мигать.

Тут уже и без меня все поняли, что творится какая-то чертовщина и необходимо сосредоточиться на окружении. А ведь раньше мне казалось, что до лаборатории, в которой должен находиться Дадиан, было не так далеко, но мы уже довольно долго идем по коридорам и все никак не дойдем до нужного места.

Но шепотки вдруг стали тише, а впереди появился просвет.

— Проходите скорее, — раздался хриплый голос Дадиана, и по моей команде все побежали вперед.

Пусть мы еще не успели столкнуться с тем, что создавало такой эффект, но и узнавать, что именно скрывается там, мне не хотелось.

Благодаря тому, что Павел создал для нас проход, мы наконец-то оказались в его лаборатории, где были видны следы погрома. Сам Дадиан обнаружился чуть в отдалении у полностью разрушенной системы перегонки жидкостей.

— Выглядишь неважно, — бросил я, смотря на слишком уж бледно выглядящего парня.

Повезло, что лаборатория у него была достаточно большой, чтобы вместить весь наш отряд и даже суметь организовать кое-какую баррикаду из подручных средств. Все же на Дадиана ставили довольно большие ставки и выделяли ему ресурсы с соответствующим размахом.

— Спасибо на добром слове, князь, — криво улыбнулся Павел.

— Может, расскажешь, что за чертовщина здесь творится? — спросил я у него, пока остальные были заняты делом.

Рядом со мной осталась только Роксана, которая все это время находилась в боевой готовности, чтобы отразить возможную атаку противника.

— Я наконец-то добился успеха! — радостно рассмеялся Дадиан, закрыв лицо рукой.

В этот момент он как никогда раньше походил на сумасшедшего ученого. Ученого, достигшего результата, к которому он шел много лет и прошел через множество ошибок. Только спятившего полукровки нам в этой ситуации и не хватало.

— Как-то все происходящее, — махнул я рукой в сторону разрушенной лаборатории, — слабо похоже на успех.

— Ну да, были побочные последствия, — слегка поморщился Павел, но вновь улыбнулся. — И все же я смог избавиться от своей демонической части!

— То есть весь этот погром устроила твоя «вторая половина»? — неверяще посмотрел я на него.

— Вы, как всегда, проницательны, князь, — даже немного удивился парень. — Я сам, если честно, не ожидал, что при отделении, моя демоническая часть приобретет в некотором роде индивидуальность и сможет действовать самостоятельно.

— И как теперь с этим справиться? — спросил я, наблюдая за тем, как за дверью в лабораторию сгущается тьма.

— Без меня эта сила должна скоро угаснуть, — махнул рукой Дадиан. — Так что просто надо не дать ей коснуться меня.

— Звучит, будто это просто, — ворчливо отозвался я.

— Я предварительно оградил комнату от воздействия, так что моя демоническая часть может находиться только снаружи. Так что без подпитки эта часть угаснет, и я наконец-то буду свободен от ее влияния.

— А ты понимаешь, что эти тени напали на людей за пределами твоей лаборатории? — холодно спросил я.

— Этого в моих расчетах не было, — задумчиво потер подбородок Дадиан, бросив взгляд на доску, испещренную сложными формулами. — Если оно подпитывалось от других людей, то срок возможного существования может значительно увеличиться.

— То есть ты не предусмотрел подобного исхода?

— Это лишь побочный эффект, — безразлично отмахнулся Павел.

Хотя чего я еще ожидал от этого человека? Он и раньше не обладал большим человеколюбием и вполне готов был проводить опыты на людях без их согласия, лишь бы подтвердить собственные выводы. Так почему его сейчас должны заботить жизни других людей, которые просто оказались слишком близко к этому сумасшедшему ученому?

— И вам лучше приготовиться, а то они скоро нападут, — указал Дадиан мне за спину.

В этот момент в баррикады ударило что-то массивное и в ответ в сторону прохода понеслись автоматные очереди. Пусть пули и были малоэффективны, но хотя бы держали противника на расстоянии.


Глава 13


Осада не продлилась долго. Достаточно было запустить туда мои призывы, как они оттянули все внимание на себя. Те, кто мог применять магию, продолжили атаковать тени, благо промахнуться по ним из-за огромного количества было сложно. В итоге мы просто истощили всех этих теневых монстров и на этом действительно все закончилось.

— Я же говорил, что сюда оно не проникнет, — радостно улыбнулся Павел.

И вот тут я не выдержал и просто ударил его кулаком, разом вырубив и так ослабевшего после своего эксперимента парня.

Пусть я и сам не мог считаться добрячком, но столько бессмысленных смертей… Даже меня от подобного коробит. Так что бессознательную тушку подхватили двое бойцов, и мы направились наружу.

— Можете забирать его, — приказал я скинуть это тело на землю перед Скуратовым. — Счет я выставлю позже, — коротко бросил я и, развернувшись, пошел к стоящим недалеко машинам.

— Да погоди ты, — окликнул меня напарник. — Что там произошло хоть?

— Что произошло, спрашиваешь? — остановился я и, полуобернувшись, посмотрел я на него. — А произошло то, что вы с ним доигрались, и теперь все эти смерти на вашей совести.

Продолжать разговор мне не хотелось, и уже больше не обращая внимания на окружение, я пошел к машине и скрылся в ее салоне.

Я, конечно, понимал, что Служба хотела вытащить из лояльного им уникального специалиста как можно больше, но я не раз уже говорил Скуратову, что необходимо увеличить меры по сдерживанию этого опасного полукровки. Но меня не послушались, либо просто не учли, каких дел он может натворить.

Возможно, в недрах Службы хранится и не такое, но все же слишком бессмысленными были все эти жертвы, чтобы это не оставило след на мне, ведь я тоже отчасти был причастен к тому, что произошло.

Ладно. В любом случае счет будет выставлен немаленький, а мои люди прошли очередную обкатку своих умений, и теперь я с уверенностью мог сказать, что их уровень значительно выше среднего уровня гвардейцев многих родов. Все это в свою очередь значило, что я наконец-то приблизился к тому идеалу, который хотел от них видеть.

В первую очередь по возвращении в особняк я прогнал всех участвующих через медицинские капсулы. Может, мы и достаточно легко справились с теневыми монстрами, но от мелких ранений никто не застрахован и, если честно, мне просто не верилось, что нам легко удалось остановить то, что напало на людей в том здании Службы. Меня не покидала мысль, что нам позволили увидеть проигрыш этого существа, но все на самом деле было не так. Эта мысль была очень навязчивой, но что делать с ней, я не знал.

В любом случае сейчас вокруг этого места достаточно опытных магов, чтобы найти возможные следы выжившей твари. Да и теперь я был уверен, что если бы сам не пошел туда, то погибли бы не только оперативники Службы, но и мои люди. Так нам удалось все свести лишь к обычным травмам и не открыть счет смертей, что не могло не радовать.

Спустя час мне наконец-то доложили, что со всеми все было в порядке. Все мелкие травмы были залечены, и бойцы были готовы выступать хоть сейчас на новое задание. Такое рвение не могло не радовать.

Я же тем временем занялся тем, что уже давненько откладывал в сторону.

Когда-то давно, чуть ли не год назад, я попросил Волкова начать составлять список потенциальных рекрутов, способных при должном обучении стать воинами рода со всеми вытекающими из этого последствиями и возможностями. Я долго думал над тем, как все это лучше провернуть, ведь, по сути, Волков со своими товарищами пришли ко мне по рекомендации, и потом я на практике проверил их уровень. Потом в течение несколько лет мы увеличивали численность воинов рода за счет их знакомых и рекомендаций среди других наемничьих отрядов, но это не могло продолжаться бесконечно, да и не все из них согласны были идти под руку аристократу.

В итоге самым простым решением, как по мне, оказалось, организовать собственный отряд наемников. Подобное часто делали крупные рода, в том числе, чтобы проводить обучение новых поколений в окружении уже обученных бойцов, что знают все особенности территорий, на которых они работают, и которые помогут избежать не самых очевидных опасностей. Такое понимают только те, кто уже давно работают на одном месте, а не те, кто приехали сюда «туристами».

Пришлось обсуждать более подробно это с самим Славой, но в целом он не был против выделить парочку бойцов посмекалистей, отсутствие которых не скажется на боеспособности рода. Да и были они еще молодыми и ничем не обремененными, так что подобное назначение воспринимали даже с небольшой толикой радости. Ведь теперь они могли показать свою значимость перед главой рода, а значит, и стараться они будут соответствующе.

Главная же задача, стоящая перед этими бойцами — создать для начала один наемный отряд, который можно будет расширить до нескольких групп. Со стороны рода им будет оказана вся возможная материальная поддержка, но вот светить принадлежность к роду явно теми же доспехами будет нельзя. Подобное считается среди аристократов плохим тоном, да и родовые воители все же будут по своим навыкам куда сильнее обычных наемников и подобное не понравится тем, кто уже работает в выбранных нами Свободных Землях.

С нашей же стороны появится возможность обкатывать новые виды оружия, которое потом можно будет уже использовать и для рода, ну а на месте парни уже будут отбирать тех кандидатов, которых можно будет порекомендовать на становление бойцами рода. Так мы вновь увеличим приток новых кадров и полностью сможем избавиться от наемного персонала в этом направлении.

Затраты в этом вопросе меня не сильно волновали, так как они будут лишь в начале, на момент становления наемнических отрядов. Дальше они уже начнут выполнять задания и перейдут на самоокупаемость.

Работа и обсуждения этих вопросов заняли оставшуюся половину дня, и заснул я уже без всяких лишних мыслей.

* * *
Начало следующего дня обрадовало меня сообщением о перечислении мне довольно внушительной суммы со стороны Службы. Все же пусть руководство, по словам Константина, было не слишком довольно, что за услугу внештатного консультанта приходится расплачиваться подобными суммами, но в целом они всегда переводили деньги без лишних вопросов и попытки торговаться. Вот вам и еще одно направление, к которому определенно приложил руку правящий род. Вообще сомнительно, что я смог бы работать со Службой именно в таких взаимоотношениях, если бы со стороны императора не было отдано соответствующих распоряжений.

— Хорошие новости? — проведя рукой по моей груди, спросила Лена.

Я еще не успел встать и смотрел на пришедшие сообщения, благодаря интерфейсу коммуникационного браслета, и, видимо, тем самым разбудил свою вторую жену. Арина была в очередной командировке, чтобы наладить дела в недавно купленной нашим родом клинике, так что Лена нисколько не опасалась проводить время со мной более плотно. Все же в их какой-то внутренней иерархии Арина была выше, и моя бывшая ученица не смела идти на подобные вещи без ее на то позволения. Это позволяло нам избегать конфликтов между женами, ну а сама Лена, похоже, не слишком-то была и против подчиненного отношения. Удивительная девушка.

— Да, — улыбнулся я, приобняв свою супругу.

Пусть беременность у обоих девушек наступила не так и давно, но мне уже начало казаться, что у них обеих слегка округлились животики, да и сами девушки понемногу менялись. Что-то происходило с ними, что делало их еще красивее, хотя я и раньше считал их прекрасными. Все же беременность девушкам к лицу.

Повалявшись еще немного в кровати, мы отправились в душ, а дальше уже приступили к завтраку, в который раз оценив кулинарные таланты поваров рода. Так приготовить, казалось бы, ничем не примечательное пирожное это еще надо уметь и хорошо, что у меня метаболизм несколько иной и подобные калории мне нипочем, а то на таких радостях очень легкость стать очень большим человеком. Ведь, несмотря на все свои тренировки, развитую концентрацию и силу воли, удержаться от еще одной порции вкусностей я просто не мог.

После подобного благодушное настроение просто обеспечено. Жаль только, что работу отложит, конечно, можно, но потом и разгребать придется куда больше, так что лучше решать задачи по мере их поступления, а не тогда, когда они превратятся в неподъемную ношу.

С активами рода было в целом все хорошо. Требовалось подписать несколько бумаг, но они уже прошли через Аркур и Засекина, так что мне хватало лишь беглого взгляда, чтобы убедиться, что все в порядке. Все же не будь у меня своих людей, которые взяли большую часть нагрузки с делами рода на себя, то я определенно тратил на эти вещи куда больше времени. Благодаря же им, мне оставалось лишь подписать итоговые документы, появление которых, вполне возможно, потребовало не одного месяца различных согласований, которые просто прошли мимо меня.

Поэтому с бумагами я провозился всего ничего, но вот все это запускало процессы, которые могут растянуться на долгие годы.

Вновь проверил, как обстоят дела с нашим производством доспехов. Там дела тоже радовали, так как заказов сейчас было столько, что скоро, возможно, придется ввести какие-то ограничения на новых заказчиков, но об этом обещал подумать Илья, и я склонен был довериться ему в этом вопросе. Все же наследник рода купцов, как никто другой, лучше понимает, как важны все эти процессы в самом начале работы предприятия.

Сам ажиотаж вокруг нашей фирмы вызывал удивление. Ведь мы были далеко не первыми, кто предложил такую продукцию на рынке. Да и цены у нас пусть и были немного ниже, но не настолько, чтобы довериться нашему производству. Но тут, как оказалось, большое влияние сыграло то, что у нас заказ брал сам правящий род, а уж посмотрев на гвардейцев в новой броне, и остальные рода не захотели оказаться ущемленными в плане военной мощи.

Да, пока это были по большей части заказы на единичные экземпляры, к которым хотели еще присмотреться и большинство фирм, создающих доспехи для магов, просто не позволяли делать столько малые заказы, но ведь часть покупателей уже определились в том, что будут закупать у нас. А все это означало, что производство уже запущено и скоро обернется даже куда большими деньгами, чем при заказе императора. Там мы все же были вынуждены сделать большую скидку и продавать итоговую продукцию с очень небольшой наценкой.

Лучше сделать правящему роду небольшой подарок в виде скидки, чем потом обрасти ворохом проблем, которые могут на нас нагрянуть. Ведь всего не предусмотришь, а если постараться, то придраться можно к чему угодно.

В целом же получилось, что все сейчас шло хорошо, и даже попытки конкурентов что-то придумать против нас оборачивались еще большими прибылями для родовых предприятий. Все же я не очень люблю, когда посягают на мое, и отвечаю соответствующе. Так что со временем все меньше остается тех, кто действует более-менее явно, и против рода по итогу начинают работать более осторожные противники. Вот только Аркур настолько натаскала своих аналитиков, что они замечают каждую мелочь, и все попытки прощупать нас оборачиваются лишь дополнительными тратами для наших недоброжелателей.

* * *
Джинхей все время с получения записей от клана оммёдзи безвылазно сидел над переводом. Причем его даже не надо было мотивировать делать это, так как оказалось, что самому парню такое более чем по душе. Даже находясь в собственном клане, он много времени проводил за книгами, а уж тут, да еще и, получив возможность показать свои навыки не только в бою… в общем, можно сказать, что парень воспылал решимостью сделать все в лучшем виде.

Так что уже спустя пару дней, когда я, наконец-то, закончил со всеми срочными делами, он предоставил мне первые страницы перевода. Там было не так много, все же Джинхей только недавно приступил к переводу, но уже было несколько занимательных моментов.

Клан Сяомин, которая так любезно предоставила мне эти сведения, как оказалось, очень давно следил за подобными мне необычными магами. Скорее всего, они наблюдали вообще за всеми потенциальными угрозами, что хоть как-то попадали в поле их деятельности, но мы же договаривались только о людях, подобных мне, так что узнать точно так это или нет, пока у меня не было возможности.

Главное же было в том, что, в отличие от меня, все темные призыватели, если они, конечно, таковыми являлись (этот момент я еще оставлял под сомнением), имели при себе узнаваемый внешний атрибут. У кого-то, как у Соломона, это было кольцо, у кого-то цепочка, у кого-то оружие. Во всех этих предметах находился приметный синий камень.

Наличие подобного не было обязательным равенством того, что вокруг этих людей происходило что-то необычное, но все же многие из них засветились в истории, так или иначе. Все это возвращало меня к вопросу — а как давно вообще «Знаки Власти» путешествуют по нашему миру и возможно ли такое, что в данный момент где-то еще есть человек, обладающий схожими со мной способностями?

Правда, из-за того, что я поглотил уже столько осколков этого таинственного кристалла, сомневаюсь, что мы, скажем так, находимся в одной «весовой категории», но все же. Вот только все эти размышления были лишь размышлениями, так как ответа на эти вопросы у меня не было.

Даже если в мире где-то еще бродит человек, способный призывать демонов, то он пока себя активно никак не проявил, а значит, пока можно считать, что таковых и вовсе нет.

Но все равно эти записи заставляли задуматься о том, кто я такой и на что еще способен.


Глава 14


Удивительное дело, но после того как я договорился о том, чтобы проводились мирные переговоры с представителями двух империй и иномирным княжествам, меня больше никто не трогал. Я так-то думал, что минимум раз в неделю меня будут дергать обратно, чтобы урегулировать возникающие споры, но, похоже, обе стороны решили, что ради подобных «мелочей» каждый раз отвлекать Повелителей не стоит.

Хотя я ничего все равно не решал, но вот отвлекать каждый раз князя Сайтора действительно не стоило. Тем более, во всем этом процессе участвовал его сын и именно он продолжит в дальнейшем вести переговоры с нами, после смерти своего отца.

Мне же во всем этом главное было — получить все причитающиеся выплаты, которые я, разумеется, направил на развитие общего благополучия рода.

Рядом со столицей находится много небольших городов, которые неизбежно вырастают рядом с крупными транспортными и экономическими узлами. Земли в этих городах стоят куда дешевле, чем в непосредственной близи от столицы. Так-то все равно не дешево, но все же.

Правда, тут у меня образовались дополнительные средства, которые некуда было пустить в ближайшее время, и я загорелся идеей построить родовой квартал.

Подобная вещь не была чем-то новым в Российской Империи, но все же подобное создавали в рамках, подконтрольных роду земель. И соответственно, они находились в других городах.

Мне же просто захотелось, чтобы большинство ценных предприятий находилось в одном месте, да и подобный проект позволит расселить слуг рода на одной территории. В общем, это все бы облегчило охрану важных для рода объектов и займет род на много лет вперед. Как раз неплохая инвестиция в будущее, которая потом будет неплохим подспорьем для моих детей.

Да, как только обе мои жены признались, что беременны, что-то изменилось в моем восприятии мира. Я стал все больше думать насчет будущего и как обеспечить максимально возможные условия для дальнейшего развития нашего рода.

Все же одно дело — особняк и земли рядом с ним и другое — когда тебе принадлежит несколько десятков гектаров земли в городе недалеко от столицы. Это совершенно иные масштабы и иные возможности для реализации самых смелых планов. Тем более, родовой квартал я решил возводить на отшибе города, чтобы имелась возможность его расширить в случае необходимости, без выкупа уже используемых земель.

Денег все это должно было сожрать очень много, но ведь и сам проект будет реализовываться небольшими кусками, да и в перспективе подобное куда дешевле, чем покупать квартиры для слуг рода, которых постепенно будет становиться все больше. Я ведь не собираюсь останавливаться на достигнутом уровне, так что, вполне возможно, мне потребуется еще большее количество специалистов в заинтересовавших меня сферах и лучше всего, если эти специалисты уже будут слугами рода. Как-никак подобное ко многому обязывает и многое дает, так что эти люди будут с родом до его конца. Ну а то, что бы они и сами этого хотели, я уж постараюсь.

Улаживание начальных вопросов, связанных с этой темой, на удивление заняло не так много времени, а дальше уже в дело вступили мои доверенные люди, которые куда лучше справятся с поставленной задачей. Тем более, мы решили начать с постройки нескольких жилых домов, куда можно будет расселить слуг и их семьи. Да и продать квартиры можно будет с низкой процентной ставкой, что тоже немного пополнит казну рода.

Как же хорошо, когда подобного рода вещами не надо заниматься самому и можно просто отдать соответствующее распоряжение, а дальше уже процесс будет идти и без моего непосредственного участия.

— А не слишком ли это большой размах? — ознакомившись с примерными планами на родовой квартал, спросила Арина.

Она вернулась буквально пару дней назад и отдыхала в особняке. Пусть она и очень сильная целительница, помощи которой ждут многие, но отдыхать надо и ей. Иначе толку от ее работы будет не так много, да и без отдыха не достичь необходимой сосредоточенности, чтобы помогать людям в сложных операциях.

— Это все же проект с учетом его завершения через десяток лет, — пожал я плечами.

— Но все же это потребует очень много денег, — покачала головой моя жена, отодвигая от себя проектные документы.

Как оказалось, если имеешь определенную репутацию и деньги, то даже по довольно неточным описаниям тебе могут составить всю необходимую документацию со всеми выкладками за очень короткие сроки. Или же дело в том, что я лично знаком с руководителем этой строительной фирмы и сам он не против такого масштабного проекта. Все же знакомство с Алексеем Роговым принесло и ему и мне только пользу, даже несмотря на то, что сам Рогов занимается в последнее время промышленными зданиями.

— Ты сомневаешься в моей возможности заработать необходимую сумму? — ухмыльнулся я, смотря на нее. — Поверь, с этим точно проблем не будет.

— Дело даже не в этом, — нахмурилась девушка. — Просто я не понимаю, зачем тебе вообще подобное? Эти же деньги можно было влить в расширение предприятий.

— Так я это и так делаю, — пожал я плечами. — Ну а создание собственного родового квартала… Это позволит нам в дальнейшем стать одним из великих родов и лучше основы закладывать сейчас, чтобы к совершеннолетию наших детей у них был крепкий фундамент для дальнейшего развития.

— Это мне говорит человек, которых не хотел становиться аристократом, — вздохнула Арина.

— Говорит мне человек, который сам меня к подобному подтолкнул, — улыбнулся я. — Так что прими уже свою вину и хватит хмуриться.

Я встал со своего места и, обойдя стол, просто сел рядом с женой на диван и обнял ее.

— Как ты вообще?

— Вообще-то, я профессиональный целитель, так что спрашивать подобное… — фыркнула Арина, но все же чуть повела плечами, поудобнее устраиваясь в моих объятиях. — Думаешь, я не слежу за собственным состоянием?

— Физическое состояние-то понятно, — махнул я рукой. — Как в целом твое состояние? Все же ты в последнее время работать стала еще больше.

— Ну не могу же я позволить только мужу заботиться о благополучии нашего рода? — улыбнулась она. — Да и в целом можешь не беспокоиться, я прекрасно знаю собственные пределы, да и в последнее время все меньше участвую в операциях. Большую часть времени занимают различные бумаги да обучение наших сотрудников.

— А не проще всех отправить, скажем так, на повышение квалификации к твоему дяде?

— И как ты себе это представляешь? — удивленно посмотрела на меня Арина. — Мой дядя очень занятой человек и обучение у него, даже в виде разовой акции будет стоить таких денег, что… — закатила она глаза. — Проще мне все взять в свои руки, тем более я дяде уступаю только в опыте операций, но никак не в навыках и знаниях.

— Хорошо тебя подготовил Христофор Иннокентьевич, — хмыкнул я.

— Это-то что, — согласилась со мной моя жена. — Ты бы знал, сколько во всем этом крутится Наташа. Вот ей приходится пахать как проклятой, чтобы стать достойной места следующего главы рода.

— Не хочешь свою сестру пригласить к нам? — спросил я. Судя по замершей девушке, он был для нее полной неожиданностью.

— С чего бы? — спросила Арина. Я бы даже сказал, возмущенно посмотрела на меня.

— Ну, как я понимаю, у вас с ней не самые простые отношения, но все же она твоя родня и именно ей приходится больше всего отдуваться на различных родовых мероприятиях, когда ты могла позволить сбежать и поговорить с простолюдином, — напомнил я ей момент нашего первого знакомства. — Так что подумай над этим. Да и думаю, Христофор Иннокентьевич будет рад, если между нашими родами не будет никаких недосказанностей. И вообще, с таким союзным родом, тем более целителей, повышается и наш уровень влияния.

— Хорошо, я подумаю над этим, — покладисто произнесла Арина.

* * *
Жаль, что нельзя посвящать все время только делам рода и вообще не выезжать из своего особняка.

А что? Тут тебе и готовят все, что ты только захочешь и тренировочная площадка есть. Ну и, конечно, именно здесь находится мой рабочий кабинет, где я могу заниматься собственными магическими изысканиями.

И все же сообщение о том, что Павел Дадиан вдруг умер, заставила меня выехать к своему напарнику.

— Как это вообще произошло? — спросил я, присаживаясь к Константину за стойку бара, в который он меня пригласил.

Видимо, это было ближайшее место, которое он счел приемлемым для того, чтобы нам посидеть. Все же в последнее время он предпочитал мой «Бар», в том числе из-за того, что часто я ему прощал некоторые заказы.

— Похоже, то, что он с собой сделал, имело и те последствия, которые он просто не сумел учесть. А так, официально — кровоизлияние в мозг, а неофициально — его тело умерло от магического истощения, — сделав глоток из своего стакана, ответил Скуратов.

— Ну, по крайней мере, он добился того, чего пытался достичь на протяжении десятилетий, — пожал я плечами.

— Ага, только после его смерти все вдруг задумались о целесообразности того, что ему давали столько свободы и не озаботились дополнительными мерами контроля. Так что временно все решили сбежать от гнева начальства подальше.

— И ты, я так понимаю, решил провести его в баре? — скептически окинул взглядом я это заведение. Весь разговор проходил днем, так что посетителей тут, можно сказать, и не было.

— Ничем не лучше и не хуже другого места, — пожал плечами Константин. — Да и выпивка здесь есть.

— И только ради этого ты позвал меня сюда?

— Лишь отчасти, лишь отчасти, — покачал головой мужчина и, разом допив остатки алкоголя, продолжил: — У нас появились сведения о том, что наш знакомый чернокнижник вновь начал активную деятельность.

— С учетом, сколько о нем не было слышно, то он должен был набраться больших сил, либо вести долгую подготовку, — махнул я рукой бармену, чтобы он обновил стакан моего напарника и мне налил то же самое. Зная Константина, он пьет что-то действительно стоящее.

— Аналитики выдвинули как одну из версий того, что указанное Дадианом летом событие не произошло, как результат деятельности нашего чернокнижника.

— Почему вдруг сейчас пришли к подобным выводам? — заинтересованно посмотрел я на него.

Слишком уж неоднозначной была фигура Бей Мина, чтобы списывать его со счетов. Да и преследуя свои цели, он уже не раз намекал, что в расчеты, в том числе, брал мои способности, а значит, и меня его деятельность рано или поздно может зацепить. И со всем этим определенно хотелось бы разобраться до рождения детей, чтобы не подвергать своих жен и новое поколение Шуваловых опасности.

— Сам знаешь, что наши возможности в других странах несколько ограничены и не все данные мы можем получать своевременно, — начал отвечать Скуратов. — Вот и получается, что мы с довольно большой задержкой узнаем от наших информаторов, что наш чернокнижник, оказывается, устроил геноцид нескольких европейских родов. В ходе этих действий, кстати, погибла его ученица, так что после этого чернокнижник не слишком сильно церемонился со своими противниками.

— Неожиданно, не думал, что он испытывает к девушке какие-то чувства, — хмыкнул я.

— Да кто знает, чем они вдвоем занимались, — пожал плечами Константин. — Главное, что он сильно наследил и снова пропал.

— Думаешь, он может вернуться в Империю?

— Аналитики считают, что вероятность этого выше, чем если он отправится куда-то еще, — кивнул мой напарник. — Все же, если верить словам все того же Дадиана, у нас еще много людей, связанных с демонами, а раз уж наш чернокнижник так сильно увлечен идеей избавиться от них, то…

Говорить дальше в принципе и не требовалось. Вот только применение при этом демонов пусть и под каким-то надуманным предлогом не вязалось с миссией истребления всех людей, имеющих отношение к демонам. Да и на меня он не нападал, хотя уж кто, как не я, связан с этими существами.

Будь я менее щепетилен в этих вопросах, то мир уже могли бы заполнить сотни демонов. Пусть после этого, скорее всего, мой жизненный путь не был бы долог, но натворить дел я все равно успел бы. Вспомнить тех же рурхов, которым большинство магических атак будет нипочем, а там попробуй вдарить по ним чем-то серьезным — пока сообразишь дойти до этого, они уже окажутся на расстоянии удара. Так что я прекрасно представлял, насколько опасно использование демонов без контроля.

— И что теперь? — спросил я после возникшей паузы.

— А теперь мы просто ждем, — хмыкнул Скуратов, опустошая свой стакан.


Глава 15


Клинок меча, столкнувшись со своим противником, легко ушел в сторону, а сам я оказался позади своего соперника и ударил его по спине плашмя, лишь обозначая удар. Пусть я очень долгое время отрицал все эти тренировки с мечами и считал их бесполезными, но оказалось, что это неплохой способ привести мысли в порядок.

Вот и сейчас, после пары минут тренировочного спарринга, я поблагодарил одного из бойцов, что согласился выступить против меня и поспешил в свой кабинет. Мысль, что все время ускользала от меня, наконец-то окончательно сформировалась, и мне необходима была книга Соломона, чтобы подтвердить свою догадку.

Как я уже не раз упоминал, все, что было написано в дошедших до нашего времени фолиантах, создано и зашифровано знаменитым царем и, что подтверждалось из записей, переданных оммёдзи, темным призывателем. За всеми этими философскими изречениями, которые тоже были достойны отдельного внимания, скрывались подсказки к тому, каким именно магом был сам Соломон. Он будто задался целью оставить скрытые наставления для будущих поколений, но так просто подобраться к ним не удавалось.

Соломон использовал в своих изысканиях только один вид демонов. Из записей, что он оставил, выходило, что других ему просто не удавалось призвать, что бы он ни придумывал. Вот только непонятно было, что тому виной — ограничения осколка «Знака Власти», что был у него, или же это все зависит от конкретного человека.

В любом случае самым интересным было то, как он обходил проблему желаний. Все же джины довольно коварные существа и пусть их могущество весьма преувеличено, но они являются искусными магами и столь же искусными хитрецами.

Именно поэтому я никогда не прибегал в своих призывах к этим существам — проблем потом точно не оберешься. Но в книгах Соломона были намеки на то, что он отобрал около сотни сильнейших из них и каким-то образом запер их в ограниченной области, заставив на протяжении веков прозябать в своей темнице. По всему выходило, что он нашел способ окончательно убить демонов, которых сам и призывал. Ведь отвечая на призыв, они переходят в наш мир лишь частично, и физическое устранение демона приведет лишь к тому, что он вернется обратно в свой мир.

Как раз эти намеки все это время ускользали от меня, и за время спарринга я смог сложить недостающие частички пазла. Многих деталей еще не хватало, так как у меня были далеко не все книги из тех, что создал Соломон, но даже такие откровения позволяли мне совершенствовать собственные печати. Осознавая, что подобное возможно, куда проще придумать свое, чем понимать, что бьешься в закрытые двери, когда их и вовсе там нет.

Для меня подобное пока практического применения не имело, но все же интересно изучать грани собственной магии, которые тебе были ранее неизвестны. Это всегда будоражило мой разум и заставляло придумывать новые варианты применения уже того, что я умею.

— Ты все так же зарылся в своих книжках? — как обычно без стука вошел в мой кабинет Эрис.

— А ты все так же не научишься манерам? — в тон ему ответил я.

— Просто это скучно, — фыркнул парень, плюхаясь в одно из кресел, — следовать вашим человеческим правилам, которые вы придумали сами себе, — поморщился он.

— Скажи, кстати, про один момент: все ли демоны способны на столь большие изменения своей внешности, как ты?

— Ну так ты же видел того же Ланса, — непонимающе посмотрел он на меня.

— Это другое, — покачал я головой. — Одно дело — изначально гуманоидного вида существо, которое пытается стать похожим на человека и другое дело — тот, кто был зверем. Откуда вообще появилась эта тяга к человеческому облику у демонов? Те же Лорды мало отличаются от людей.

— Да я-то откуда знаю, — развел руками Эрис. — Подобные вещи меня мало волнуют. А что насчет облика — я просто знал, что смогу подобное сделать, вот и все. Просто чувствовал, что мне подобное по силам.

— И такое ощущение испытывает каждый демон?

— Ага, где-то так, — подтвердил парень.

— Ты же понимаешь, что это не ответ, — вздохнул я.

— Ну а я-то что сделаю? — ухмыльнулся в ответ Эрис. — Это ты задаешься подобного рода вопросами. Мне же главное, что это работает, а как и почему, — махнул он рукой, — это уже без разницы. Я подхожу к подобным вещам исключительно с практической точки зрения. Единственное, что знаю, что далеко не все виды демонов вообще способны к изменению своих тел. Мы можем со временем развиваться, но по большей части все это зависит от потребностей, которые возникают перед нами.

— Хочешь сказать, что у многих видов демонов включен какой-то адаптивный механизм, позволяющий вам выживать?

— Ага, — просто кивнул парень. — А то как бы мы выживали в мире, где энергии не так уж и много, а без нее мы жить не можем. Приспосабливаемость — вот та отличительная черта демонов, которая позволяет нам быть такими сильными. Это все, что ты хотел спросить у меня?

— Да я, вообще-то, как бы и не ждал твоего прихода, чтобы готовить вопросы, — улыбнулся я. — Просто к слову пришлось. А сам-то чего хотел?

— Ты же просил слушать то, что происходит вокруг, — развел руками Эрис. — Вот я и слушаю, что происходит в городе, и какие слухи ходят среди людей.

— И что же ты услышал? — заинтересовался я.

— Пока все тихо, — улыбнулся парень.

— Да ты издеваешься! — хлопнул я по столу ладонью. — Зачем тогда вообще надо было приходить?

— Мне просто стало скучно, — ухмыльнулся он. — Да и ты говорил, что тебе нужны от меня доклады. Кто же знал, что сражаться с твоими людьми мне когда-нибудь надоест.

— А что так? — чуть успокоившись, спросил я.

Хотя чему я удивлялся, подобные выходки как раз в духе Церби, пусть он и стал теперь человеком. Раньше хотя бы он был довольно ленивым, чтобы не показывать это. Сейчас же, порой, активности от него даже чересчур много.

— Ну, они достигли определенного уровня, но так как всех обучают одному стилю, то все показывают примерно одно и то же. Это просто неинтересно. Другое дело на арене — вот там можно встретить разнообразных противников, — довольно улыбнулся Эрис. — Жаль, что только по-настоящему достойных противников все равно немного.

— И ты пришел мне жаловаться на это?

— Ну а кому еще? — легкомысленно пожал плечами он. — Ты даже подраться мне толком не дал в том мире, а мог бы дать такую возможность выпустить пар, — мечтательно протянул Эрис.

— Кто же знал, что за твоей ленью скрывается адреналиновый маньяк, — покачал я головой.

— Ну а ты себе просто представь агрессивного шпица, — ухмыльнулся парень. — Так что мне приходилось сдерживаться, чтобы подобное не вызывало смех. А вот сейчас, — хрустнул он ладонями. — Сейчас я могу позволить себе развлечься не только сидением за ноутбуком.

— Так мне что, устроить тебе бойцовский тур, чтобы ты развлекся? — с сарказмом спросил я.

— А можешь?! — с надеждой спросил этот отбитый на голову демон, даже придвинувшись чуть ближе.

— Иди ты лучше проветрись, — покачал я головой.

— Ну и ладно, — слегка обиженно ответил на это Эрис, поднимаясь со своего места. — И все же я бы не бросал мысль с туром!

— Иди уже, — устало вздохнул я.

Вот кому что, а ему бы подраться.

* * *
Несмотря на опасения Константина, никаких странных происшествий на территории Российской Империи пока не происходило. Ну, по крайней мере, в новостях о них не сообщалось, а сведения, доступные Службе, мой напарник мне не разглашал. В любом случае я буду одним из первых, кто узнает о подобных вещах, ведь без моего участия чернокнижника поймать будет куда сложнее.

И все же, несмотря на попытки скрыть информацию, в новостные ленты попались сюжеты о гибели сразу десятка магических семейств Европы. Их все связывали с попыткой переделов сфер влияния, но по большей части их жизнь мало кого интересовала, так как это все были небольшие рода, которые не сильно влияли на политику и экономику своих стран. Просто сама по себе прокатившаяся волна убийств магических семей стала темой для обсуждения, если бы все это было растянуто по времени, то, возможно, подобное вообще не попало бы в новостные ленты.

Вот только не факт, что все из них были уничтожены именно Бей Мином, ведь под шумок тут могли подсуетиться и сами маги, чтобы списать свои личные разборки на действия неизвестного им чернокнижника.

Джинхей где-то за неделю смог произвести черновой перевод всех тех данных, что мне предоставила девушка-оммёдзи. Я рассчитывал, что у него это займет не меньше месяца, так что парень меня изрядно порадовал.

А вот в самих записях я уже явно увидел следы сокрытия части информации. Пусть это и старались скрыть, но так как я уже давно изучаю эту тему, то было понятно, что данные неполные. Вот только не было понятно, что именно оммёдзи пытались скрыть или же, может, и у них самих не было всех данных.

Все же если все это изучить, было понятно, что предоставленные мне записи пусть и пытались систематизировать, но по большей части виделось в них участие нескольких десятков человек. Будто различные отчеты об исследованиях и происшествиях пытались объединить под общим отчетом, но из-за разных стилей передачи информации, общая канва повествования была слишком сбивчивой.

В этом всем еще надо было разобраться, но даже так это давало понимание того, что осколки «Знака Власти» уже давно путешествуют по миру. Непонятно только, что разные это были осколки или нет и если разные, то сколько еще их существует в нашем мире. Все же еще большую запутанность создавало то, что, как оказалось, вместе с магическими существами наш мир покинули и небольшие группы людей, а среди них вполне могли оказаться обладатели примечательного синего кристалла.

— Больше ничего интересного не удалось обнаружить? — спросил я у Джинхея после того, как ознакомился с предоставленным им переводом.

— Его еще можно улучшать в плане качества самого текста, но в целом это просто наблюдения за магами с определенным видом магического проявления, — ответил парень. — Видимо, оммёдзи не старались выйти на контакт и оставались в стороне на протяжении многих веков, просто фиксируя появления таких магов. Ну и, конечно, синий кристалл, что был при каждом этом маге, давал им возможность подвести их в одну общую группу.

— Да уж, примечательная черта, — задумчиво произнес я.

— Что интересно, тут в записях говорится, что после смерти этих магов, атрибуты с этим кристаллом пропадали, и никто их не мог найти, — пролистывая оригиналы записей, сказал Джинхей. — И как бы тщательно все ни проверяли, никто не мог сказать, куда они делись. Сами же оммёдзи уверены, что таких предметов по миру раскидано больше десятка, но за последние сто лет, если не больше, не было ни одного мага, подобного тем, что описывались тут.

— И тут появляюсь я, — хмыкнул я на это.

— Да, — кивнул он. — И при вас нет указанного в записях атрибута. Так что, думаю, теперь оммёдзи думают, а не упустили ли они чего. Ведь это был основной ориентир, чтобы начать присматриваться к магу.

Да уж. Не говорить же ему, что этот кристалл в меня вживлен, право слово. Но главное — теперь понятно, что меня лишь приписали к темным призывателям прошлого из-за моих магических способностей, но вот отсутствие видимого атрибута заставляет их лучше изучить меня. То-то они были так со мной обходительны, да и поделились сведениями, которые по идее за рамки их клана вообще не должны выходить.

Сколько же еще игроков смотрят за каждым моим шагом и чего ждут от меня? Быть вторым Соломоном, конечно, заманчиво, но вот царствовать меня совсем не тянет. Боюсь, будь все иначе, меня бы уже давно лишили жизни — все же когда во главе государства Видящие ты даже не успеешь подумать о таких вещах, как твой путь оборвут, чтобы не вызывать смуту в Империи.

Я точно не противник правящему роду, со своим бы разобраться — куда уж тут еще огромное государство взять в свои руки.


Глава 16


Созданная мной Арена ближе к концу лета стала приобретать все большую популярность. То ли дело было в том, что прошло достаточно времени, чтобы успеть присмотреться к новому развлечению, то ли в том, что большинство людей возвращались из отпусков, но главное было в том, что это начинание стало наконец-то приносить вполне неплохой доход.

Тут даже дело не в том, что самих людей, участвующих в сражениях с демонами, стало больше, сколько в том, что под руководством Сергея тут создался свой собственный турнир и рейтинг участников. В учет брались как отдельные комнаты с конкретными видами демонов, так и скоростное прохождение сразу групп арен, объединяющих демонов по различным критериям.

Сразу было видно, что мой брат к этому процессу подошел творчески и пытался добавить разнообразие в проходящие в этом месте бои. Мне же оставалось радоваться, что созданные мной печати и стержни-якоря были рассчитаны и на большие нагрузки.

И все же подобные вещи означали, что лучше бы пройтись по подвальным помещениям, где установлены все основные печати призыва и увеличить их емкость, а то чувствую, что количество в рейтинговых сражениях может стать намного больше. Да и Сергей как-то обмолвился о проведении нескольких сезонов, по результатам которых у лидеров рейтинга будут проводиться награждения. Причем о стоимости подобных призов можно было не беспокоиться, так как они, по сути, были результатом оплаты самих лидеров, которые приносили на Арену все больше денег, чтобы иметь возможность побить рекорды своих соперников. Ну а сами сезоны позволят постоянно обновлять рейтинг без того, чтобы в самом верху держались только лидеры, до которых невозможно добраться, но и самим лидерам придется прилагать усилия, чтобы вновь оказаться вверху.

— А вот и ты, — перехватил меня на выходе из подвала Сергей.

Возможно, он бы и туда пошел, но вот только я навесил на него столько различных степеней защиты, чтобы никто не мог вмешаться в работу моих комплексов печатей, что в подвал имел доступ только я, ну или мои кровные родственники, коими будут мои дети.

До сих пор поверить не могу, что скоро моя жизнь вновь изменится.

— Неужели ты ждал меня тут? — улыбнулся я своему родственнику.

— Но надо же мне отчитаться о проделанной работе, — развел он руками, ответно улыбнувшись.

— Как будто это и так не видно.

Мы как раз проходили один из коридоров, где находились арены для сражения с самыми опасными демонами и вот за проходящими на них боями следили целые толпы команд поддержки.

— Уже третий раз эта команда пытается пробиться в десятку лучших, — указал на один из экранов Сергей.

На нем транслировалась информация о команде участников, которые пытались преодолеть сложность выбранной арены. Испытание было непростым как минимум из-за того, что демоном тут был металлический голем, который мог принимать на себя довольно сильные удары и даже не защищаться от них. Но ведь и сам он не будет стоять на месте и поэтому команде, состоящей из трех магов, приходилось постоянно двигаться и пытаться подловить демона в расставленные ловушки. Пока лишь получалось, что он их как танк проходил насквозь.

— Настолько всем понравилось участвовать в подобном? — я все еще был удивлен настолько большим ажиотажем от этого мероприятия.

— Ты просто не представляешь, насколько современным магам не хватает адреналина, — рассмеялся брат. — А уж когда есть еще и возможность показать себя перед другими… Поверь мне, если бы не создаваемый образ старшим поколением, то и они бы могли поучаствовать в подобных развлечениях. Да и более возрастные маги редко когда уделяют время должной отработке боевых навыков, чтобы действительно показать хороший результат на фоне так и рвущей на вершину молодежи. И, кстати, спасибо тебе за Сэма — без него бы развернуть всю эту стриминговую систему просто не получилось бы. А уж сколько раз нас пытались взломать, — махнул рукой.

— Странно, а мне он о подобном не говорил, — хмыкнул я, и мы продолжили наш путь, поднимаясь все выше по направлению к кабинету брата.

— В отчетах это по-любому где-то да мелькало. Наверное, просто не посчитал это настолько важным, чтобы сказать об этом лично, — пожал плечами Сергей. — В любом случае это направление стремительно развивается и уже несколько раз мне поступали запросы на создание Арены в других городах. Пока я отвечал, что об этом рано говорить.

— Правильно, — кивнул я. — Я и не собирался создавать подобное место где-либо еще. Тут мы хотя бы можем все контролировать силами рода, а там неизвестно что может произойти и тогда нашему же роду разгребать последствия. Не говоря уж о том, что могут учинить демоны.

— Жаль, конечно, — вздохнул брат. Похоже, он уже начал строить планы насчет увеличения возможностей проведения сражений с демонами, за счет увеличения охвата аудитории. Ну или что-то вроде того. — Значит, будем думать, как расширить возможности на уже имеющейся площадке.

— Уверен, что ты с этим справишься, — похлопал я его по плечу. — Как думаешь, насколько подобное вообще будет интересно людям?

— Ты бы знал, сколько молодежь тратит на различные игры, особенно рейтинговые… — покачал головой Сергей, — то тогда подобных вопросов у тебя не было. Это же, по сути, возможность не только продемонстрировать свои магические навыки, но и стать популярнее. У нас же интерес не ослабевает даже на самые простые арены. Все же одно дело — победить виртуального противника, а другое — суметь завалить самого настоящего демона! И знаешь, что интересно — среди участников много девушек, которые ничем не уступают парням. Даже страшно представить, что ждет супругов столь боевых волшебниц, — рассмеялся он.

— Получается, мы заняли нишу, на которой еще никого не было, — хмыкнул я.

— Ну, без раскрутки с моей стороны и твоих подвязок в верхах, — указал Сергей наверх, — подобное вряд ли бы получилось реализовать. Все же демоны раньше представлялись куда более опасными существами. Да и многие рода даже рады были появлению такой возможности провести свое молодое поколение через боевое крещение. Все же полностью контролируемая обстановка для этого позволяет повысить процент их выживаемости. Свободные Земли были единственной альтернативой подобному «ритуалу». Так что теперь у нас добавилось несколько спонсоров, которые купили что-то вроде постоянного абонемента.

К этому моменту мы уже поднялись наверх и вошли в кабинет Сергея, который тот обставил на свой вкус. Так что наличию ледяных статуй, которые не таяли, даже не стоило удивляться.

Очень интересный намек на собственные силы хозяина этого места и дополнительный материал в случае каких-то осложнений. Последнее было понятно любому магу, который бы сюда вошел. Так что в случае каких-либо проблем, это был неплохой аргумент вести беседу максимально вежливо, да и братец мой, несмотря на возраст, был довольно сильным магом.

К сожалению, порой без вот такой показной демонстрации силы не все среди аристократов готовы идти на примирение сторон. Да и не удивлюсь, что находились индивидуумы, которые хотели бы выбить для себя более хорошие условия по сравнению с остальными. Но вот только они у нас были равны для всех, главное — плати.

— Не думал, чтобы сделать некоторые сезоны бесплатными для участников? — спросил я, усаживаясь в кресло напротив Сергея, который любезно предоставил коньяк из собственной коллекции.

Обживается он на этом месте, сразу видно. Впрочем, Сергею всегда не хватало подобного размаха дела, чтобы продемонстрировать все свои возможности. Да и я его не слишком-то пытался чем-то ограничивать, так как успех от его действий отражался не только на благосостоянии его собственной семьи, но и рода в целом. Удобно, когда самый ответственный работник и сам заинтересован в том, чтобы все шло как надо и не возникало никаких проблем.

— Только для тех, кто не может потянуть наши цены, — улыбнулся брат. — Если уж кому-то из простолюдинов захочется попытать свои силы, то Арена готова предоставить ему несколько бесплатных попыток. А дальше уже все зависит от его удачи ну и раз в три месяца можно снова повторить такие бесплатные попытки. Вообще, у меня больше десятка различных сценариев, как можно привлечь разные слои населения и в том числе силовые структуры, которым бы не помешала отработка действий с живым противником, а не манекенами, которые и двигаться-то не могут. Демоны в этом плане универсальный противник, которого не жалко.

— И все же они способны испытывать боль. Просто повезло, что для большинства из них подобное не имеет значения, особенно если за это щедро платится магической энергией, — кивнул я, делая глоток. И где он только достал бутылочку с подобным вкусом? Надо бы и себе подобное потом заказать. — Рекомендую только время от времени делать для арены что-то вроде выходных дней, а то если число участников еще повысится, то запасов энергии на призывы демонов просто не хватит и придется уже подключать накопители.

— Хорошо, я учту подобное, — сделал пометку с помощью коммуникационного браслета Сергей. — Действительно, не хотелось бы тратиться на подобные вещи, когда проще никого не пускать на Арену.

— Как у тебя дела с твоей семьей? — решил я перевести тему на другие вещи.

— Ольга прекрасно справляется с ребенком, особенно спасают слуги, которые ей все подсказывают, — расплылся в улыбке парень. — Сынишка растет крепки и крикливым. Даже не представляю, как другие справляются с детьми без слуг, — покачал он головой. — Меня еще спасает то, что я постоянно в делах и отчасти пропускаю этот период.

— Надо стойко проходить через подобные испытания, — улыбнувшись произнес я.

— На тебя потом посмотрю, — буркнул Сергей. — Хотя, с другой стороны, у тебя же тоже слуги есть, ну или демонов заставишь помогать.

— Ну уж нет, — усмехнулся я. — Подобное демонам я бы точно поручать не дал. Тут требуется аккуратность, а они довольно далеки от такого понятия. Демона куда проще отправить в битву, чем объяснить, как менять подгузники маленькому ребенку.

— И все же подобная картина выглядела бы довольно интересной, — не удержался от комментария брат. — Но тут с тобой согласен. Пусть твои демоны и умеют изменять свой облик, но все же понимать, что твой ребенок в руках подобной монструозины это как-то…

— Ну вот, все понимаешь, а сам предлагаешь подобное. А теперь обсудим, пожалуй, финансы и сколько еще требуется вложить нам в Арену, чтобы иметь возможность заработать на этом еще больше.

— Вот эта тема мне по душе, — улыбнулся Сергей и тут же активировал рабочий терминал, раскрыв сразу несколько голографических экранов. — И так… нам необходимо увеличить количество камер, и я уже произвел расчет, где лучше их разместить, чтобы улучшить возможность показа сражений с различных ракурсов. Ты просто не представляешь, как высоко ценят профессионально обработанное фото, ведь даже провальный бой можно показать так, что слава не обойдет стороной героя…

Дальше уже последовали детали, над которыми мы работали практически до конца рабочего дня. Но время было потрачено крайней продуктивно, и оставалась уверенность в том, что и это направление деятельности рода обеспечивает нас стабильным финансовым потоком. А уж то, что род Шуваловых все больше становится на слуху, благодаря подобным вещам, отрицать было сложно даже на этом начальном этапе.


Глава 17


Быть учителем каково это? Может быть, пару лет я и задался бы этим вопросом, но когда на пороге моего дома появилась Лена, которая и стала моей первой ученицей, этот вопрос как-то отпал сам собой. Некогда было задумываться о своей новой роли, когда необходимо было решить проблему, последствия которой для меня были неизвестны, и от этого сама ситуация заставляла сильно нервничать и прикладывать еще больше усилий.

Потом появились еще трое учеников, необходимых для достижения цели и тем неожиданней было узнать, что столько усилий можно было и не прилагать, обойдясь и куда меньшими затратами. Но тут уже я сам увлекся данным процессом, да и интересно было посмотреть, насколько методики, которые я отрабатывал в своей магии, вообще применимы для других одаренных. Все же то, что я изучал, несколько отличалось от того курса, по которому сейчас шло современное магическое обучение и тем захватывающе было смотреть, как у моих учеников, пусть и не сразу, но получается сделать то, что я просил.

В дальнейшем все эти методики пошли уже в рамках обучения воинов рода. Большинство из них не могли похвастаться большим размером своего резерва. Так что единственный их вариант был — выходить за счет более серьезного контроля, когда каждая крупица магической энергии идет в дело, и нет никаких потерь, которые могут себе позволить более сильные маги. Правда, как показала практика, последние этого практически не замечают, и на этом поле можно было играть даже с такими картами, чтобы были у меня в руках.

И вот теперь передо мной поток юных магов, которых направили для прохождения практики магических боев, приближенным к реальным столкновениям.

Все эти представления и зачем это надо самим студентам мы быстро пропустили, благодаря тому, что большинство из студентов и так знали об Арене рода Шуваловых, и только запрет родственников не давал им раньше приехать сюда и испытать свои силы. Большинство, разумеется, просто здраво опасались выходить против монстров, которых я призвал в это место, но куда лучше звучит совершенно иная формулировка.

Да и так удобно все спихнуть на старшее поколение, которое «ничего не понимает в современных развлечениях». Примерно так чуть ли не дословно произнесла одна из боевых девиц, которая своим поведением мне сильно напоминала небезызвестную Нарышкину. Так что чувствовалось, что за ней точно необходим будет пригляд, благо подобное можно поручить и слугам, которые уже были научены, как себя следует вести с посетителями.

С моей же стороны главное — выполнить все, исходя из рамок нашего соглашения с ректором Академии Магии. Принять участие в, наверное, первой столь масштабной школе обучающих магов-простолюдинов было слишком заманчиво, чтобы отказываться от подобных вещей, да и оплата была соответствующей. В общем, Разумовский прекрасно понимал, как меня заинтересовать подобным предложением и все сделал так, чтобы я просто уже не мог отказаться от этого.

Начать было решено с самых простых демонов, которые в том числе еще и имели внешность не слишком уж отталкивающую. Одно дело наблюдать за подобными сражениями с экранов телевизоров или своего терминала, но другое, когда ты сам становишься участником подобного боя, да еще и демон несется прямо на тебя. Никакой особой системы защиты на Арене не было и главным было остаться в живых или признать свое поражение — тогда демон отступал, и бригада целителей приступала к своей работе.

Кстати, штат целителей пришлось значительно расширить из-за того, что уж слишком большой поток был участников, которые могли выступать одновременно. Не сделай я этого и смертей стало бы слишком много, чтобы это еще кого-то привлекало. А так от случайностей никто не застрахован, но ведь и целители тут находились далеко не новички и сломанная шея или клиническая смерть для них было пусть и не плевым делом, но не тем, что вызывает большие сложности.

Счет, потом это, конечно, увеличивает, но у многих аристократов и так есть страховка на подобные случаи жизни, ну а простолюдины у нас рассматриваются по отдельному тарифу, так что и им выплаты вполне по силам. В любом случае подобные тренировки должны быть дорогим удовольствием и это должен понимать каждый, кто приходит на арену и в том числе студенты Академии.

Ну и как показали дальнейшие полчаса, это было верным решением. Даже против слабых гоблинов не все из студентов могли сделать хоть что-то. Даже хотя бы убежать. Приходилось самому контролировать каждый выход юных магов на арену, чтобы их не загрызли. Лучше пока не привлекать целителей, а то, чувствую, травм еще предстоит много.

— Итак, — прошелся я по ряду выстроившихся в линию студентов, — из тридцати студентов, только десять смогли оказать сопротивление слабейшему демону на этой арене. И лишь семеро смогли победить. Вот только мне кажется, это было случайностью, — строго посмотрел я на насупившихся парней и девчонок.

— А как мы еще могли отреагировать, когда на нас несется подобный монстр? К подобному никого из нас не готовили, да и в нашей группе нет никого из боевых родов, — возмущенно посмотрела на меня именно та девушка, что напоминала мне Алису. Вот она точно так же не смогла бы промолчать и остаться в стороне, как остальные.

— И что это значит? Думаешь, я должен делать вам поблажку, и вы спокойно отходите на мои занятия, так ни разу и не сразившись с демоном? — остановился я напротив нее.

Раз уж вызвалась отвечать за всех, то пусть теперь и отдувается.

— Н-нет, но…

— Вы должны все понимать, что я выставил вас против слабейшего на этой Арене монстра, который не требует больших усилий, чтобы его победить. И раз уж ректор Академии захотел, чтобы вы прошли через боевой опыт, то я вам его обеспечу, — зловеще улыбнулся я. Парочка особо впечатлительных и вовсе после этого побледнели. — Так что вы отсюда не уйдете, пока каждый, — обвел я их строгим взглядом, — повторюсь, пока каждый из вас не сможет победить этого демона. А дальше посмотрим, разрешу ли я вам делать еще что-то тут. Если же даже с этим вы не сможете справиться, то как вы вообще собираетесь закрывать экзамен по этому направлению.

— Нам еще и экзамен предстоит? — ошарашенно посмотрела на меня все та же девушка.

— А вы что думали, просто так поездить сюда и посмотреть на монстров? — ехидно спросил я. — Это, вообще-то, денег стоит, а вам Академия Магии предоставляет все это бесплатно, так что будете отрабатывать свои поездки сюда в той мере, в какой я захочу.

— Я буду жаловаться…

— Барышня, можете сразу к ректору идти и все ему объяснять, — вновь приблизился я к этой девушке. — Мне даже интересно, что он вам ответит. А пока… — сделал я шаг назад, — продолжим.

* * *
Пусть я сознательно нагнетал обстановку, но по окончании занятий можно было сказать, что все было не так уж и плохо. Правда, такая оценка была только из-за того, что я ожидал куда худшего результата.

Всего за один день через меня прошли три группы, и лишь вот эта первая отметилась тем, что показала такие плохие результаты. Среди двух оставшихся было несколько человек, которые уже приезжали на Арену, и вот они на собственном примере показали, как это — побеждать несущегося на тебя монстра. Да, среди них тоже не было так называемых «боевых родов», но тут были ребята, которые и сами не прочь были использовать магические техники в бою с реальным противником.

В целом вышло неплохо и еще лучше, что эти занятия будут проходить не так часто, и мне не надо будет выделять каждый день на то, чтобы провести его со студентами. А там, глядишь, и удастся все отдать в руки слуг, и тогда они будут следить за уже освоившими на месте магами. Мне для оценки достаточно посмотреть видео их боев, но посмотрим, как вообще дело пойдет — в любом случае на первых занятиях без моего присутствия вряд ли получится что-то организовать.

Все это заодно показало, насколько расслабились в мирное время маги, что юное поколение совершенно не умеет использовать магические техники в экстремальных ситуациях. Нет, если все проводить в спокойной обстановке, то базовые техники для своих стихий выполняет каждый, и многие имеют что-то помимо этого. Но вот стоит какому-нибудь монстру напасть на них, как все то, чему их обучали, полностью выветривается из головы.

Исправить ситуацию позволят более плотные тренировки и вывод студентов против разнообразных демонов. Глядишь, после меня и вовсе перестанут пугаться их морд. По крайней мере, моя четверка учеников уже давно на это не обращает внимания, в первую очередь оценивая боевой потенциал противника, а не то, как он выглядит. На этом можно заострить внимание уже после победы, а не тогда, когда решают первые мгновения боя, чтобы захватить инициативу.

В общем, работки мне добавилось, но щедрая оплата со стороны Разумовского несколько примирила меня с этим. Да и, по сути, мне все равно особо ничего делать не надо было — знай, выводи их на арену да смотри на результаты.

И все же ректор Академии поступил довольно хитро, как минимум сэкономив на доставке студентов в Свободные Земли и организации охраны своих учеников. У нас тут даже целители есть — можно сказать, тепличные условия для получения боевого опыта. Да и если студенты потом этого захотят, можно будет отправить их в рейтинговые бои или же устроить что-то вроде отбора в их небольших группах. Благо Сергей постарался, чтобы подобного рода инструменты у нас были и не надо ничего придумывать с нуля.

— Ты же понимаешь, что эти записи даже нельзя выпускать в сеть? — подошел ко мне Сергей после того, как последняя группа студентов покинула территорию Арены.

— Такое даже как компромат не используешь, — махнул я рукой. — Студенты все же.

— И ты, правда, с ними будешь возиться? — недоверчиво посмотрел на меня брат.

— А ты бы отказал Разумовскому в небольшой услуге? — ухмыльнувшись, произнес я.

— Ну если так ставить вопрос… Тогда да, с человеком подобной силы лучше дружить.

— А еще лучше и его самого сделать своим должником, — подмигнул я.

— И когда только успел? — рассмеялся Сергей.

— Уметь надо, — развел я руками. — Ладно, предлагаю нам обсудить программу их обучения и возможность создания конкуренции Турниру Академии Магии.

— А не слишком ли ты замахиваешься? — неопределенно махнул рукой он.

— Направления несколько разные. Да и ты сам уже создал рейтинговую систему Арены. Осталось лишь доработать ее под студентов Академии, а дальше уже у них не останется выбора как бороться за него, — улыбнулся я.

— Ты знал, что когда ты так улыбаешься, хочется оказаться от тебя как можно дальше? — вдруг спросил Сергей.

— Ну уж не надо из меня делать такого монстра, — показательно возмутился я. — И вообще, не отходи от темы.

— И как ты их в принципе собираешься замотивировать на подобное? — посмотрев на меня со скепсисом во взгляде, спросил Сергей.

— Увидишь, — загадочно улыбнулся я.

* * *
Моя идея была довольно простой и в то же время помогающей еще сильнее раскрутить бизнес по производству доспехов. Я просто пообещал, что десятка лучших студентов получит в свое пользование легкие комплекты доспехов из выбранного ими самими модельного ряда. Естественно, особо дорогие модели я в разрешенные для выбора не включал, ну а те, что оставались, все равно были и достаточно функциональны и при этом внешне привлекательны.

Уж над дизайном люди Барклай-де-Толли потрудились на славу и в этом направлении учитывались все мелочи, чтобы доспехи нашего производства были привлекательны как минимум только из-за внешнего вида. Наши конкуренты-то не сильно заморачивались по этому поводу, придерживаясь идеи, что важен не столь внешний вид, как тот функционал, который должна нести подобного рода броня.

Правда, скорее всего, подобное преимущество будет недолго на нашей стороне. Ведь мы не придумывали ничего радикального нового, а просто пользовались тем, что об этом раньше просто никто не задумывался. Но пока у нас есть этот стартовый рывок, то им надо воспользоваться в полной мере, чтобы отхватить себе еще большую часть рынка.

Ожидаемо далеко не все студенты сразу воспылали мыслью о получении доспехов в свое личное пользование. Но, похоже, за пару недель с ними провели разговоры родственники, и теперь все как могли, старались добраться до десятки лучших.

У тех, кто раньше посещал Арену и не сильно боялся демонов вначале, было преимущество, но оно быстро сокращалось под рвением других студентов. Так что я рассчитывал, что в скором времени начнется настоящая борьба за первые места, а там студенты и сами себя подтянут в магических дисциплинах, чтобы не оказаться в конце списка. Мне лишь надо подготовить им доспехи, а с учетом того, что производственная линия в том числе принадлежит мне, то это не так уж и дорого, чтобы не заниматься постоянным контролем за обучающимися на моих занятиях и не проводить дополнительные мотивационные речи.

Обожаю, когда не надо ничего делать и можно просто наблюдать за уже запущенным процессом.

Правда, у меня все равно оставалась четверка моих учеников, с которыми приходилось заниматься отдельно, да и для этой команды большинство демонов на Арене не были серьезной преградой, и против них надо было выставлять кого-то посерьезней, иначе у них не будет роста.

С ребятами я занимаюсь исключительно в особняке, где они без лишних глаз обкатывают не только свои доспехи, что временно хранились у меня, пока не началась учеба, но и выходят против демонов, которых бы я просто не решился выставить на Арену. Слишком много условностей надо учитывать, чтобы они могли действовать без моего присмотра и не нанесли сильный вред здоровью своим противникам. Несмотря на наличие целителей, не все можно вылечить достаточно быстро и смерти будут способствовать слишком хорошей антирекламе, хотя и все понимают, что данное развлечение связано с высокими рисками для здоровья.

— Отлично, а теперь попробуйте повторить то же самое, но уже против двух противников, — с улыбкой увеличил я сложность задания для своих учеников.

Орлов, как всегда, все воспринял спокойно и уже начал формировать техники, чтобы противостоять уже знакомой им угрозе. Бартенев лишь разразился едва слышной тирадой о том, как ему хочется поспать. Лена предвкушающе улыбнулась — уж ей-то каждая подобная стычка была только в радость. И лишь Нарышкина обожгла меня возмущенным взглядом, что, впрочем, не помешало ей концентрировать за своей спиной потоки воды, чтобы при приближении демонов атаковать их всей своей мощью.

Да, мне все же удалось создать из этой четверки студентов хорошую команду.


Глава 18


— Ну и как наши результаты? — уперев руки в бока, как всегда нахально, поинтересовалась Алиса.

— А сама как думаешь? — ухмыльнулся я, глядя на тяжело дышащую девушку.

Пусть магам для создания магических техник по большей части не требуется физической выносливости, но пропускание через себя таких массивов энергии все равно утомляет. Да и во время боя им приходится постоянно двигаться, ведь я не даю возможности своим ученикам оставаться на одном месте и спокойно расстреливать заклинаниями своих противников. От такой тренировки было бы мало толку, так что четверка вынуждена постоянно контролировать обстановку вокруг себя и в том числе приглядывать за остальными членами команды. Только в таком виде упражнений я видел их возможный успех — слишком уж маги упирают на индивидуальные навыки, и их командные навыки заметно хуже, мы же играем от обратного.

— Я думаю, что мы просто отлично справились! — твердо ответила девушка.

— Не могу не согласиться, — рассмеялся я. — В этом году у вас точно есть все шансы стать финалистами Турнира.

— Только не стоит забывать, что случайности случаются, и это не отменяет усиленных тренировок до самого Турнира, — обратился к своей команде Владимир, больше всего внимания, конечно, уделив Мирославу, который точно бы не отказался немного полениться.

Сам Орлов был больше всего заинтересован в этом. Он и Алиса решили пока не проводить свадьбу и сделать это уже после Турнира. Видимо, хотели сделать это на волне успеха, когда к их союзу ни у кого не будет вопросов. А то, что меня и моих жен пригласили на свадьбу заранее, так я же их тренировал, и мне сразу рассказали про конечную цель всех наших совместных занятий.

Похоже, таким образом Алиса хотела, чтобы я точно довел их до первого места. Ну а я… увеличил сложность тренировок, чтобы после них любые столкновения с другими магами для них было легкотней. И разумеется, большую часть внимания я уделял Лене, как основной боевой единице в этом отряде.

Мне был не особо интересен прогресс оставшейся тройки, но вот моей жене нужны были спутники, способные поддерживать ее, чтобы она могла развиваться.

Вот такая вот сложная система взаимосвязей, где вовремя сформировавшаяся для победы команда, вынуждена выходить за свои пределы из-за моих побуждений сделать жену сильным магом. Правда, кроме Мирослава, никто не был против подобного, так что ребята не сильно и возмущались моим отношением к этому, ведь я от них такое не скрывал.

— Передохнули? — обратился я к четверке студентов. — В таком случае продолжим, повысив сложность.

Смотреть на совершенно разные реакции на эту фразу было забавно. Возможно, я и стал ими заниматься, чтобы вот так поиздеваться. Кто знает?

* * *
К началу учебного года в Академии Магии своими успехами меня порадовала Света. У нашего алхимика наконец-то получилось выяснить, где лучше все пригодятся передаваемые ей ингредиенты. Главная проблема оставалась все та же — она не могла все делать в одиночку и даже сейчас смогла выявить не так много вариантов применения демонических ингредиентов.

— Мне одной просто не успеть все сделать, господин, — пожаловалась она мне, после того как похвасталась успехами. — С известными веществами порой находятся новые сочетания, а тут, вообще, неизведанное поле для деятельности. Тем более, это магически активные компоненты, а значит, возможных вариаций становится еще больше.

— Но ты же понимаешь, что за все это время я так и не смог найти свободных алхимиков, которые бы подходили тебе по уровню мастерства.

— Мне, конечно, льстит такая оценка, — слегка покраснев, произнесла девушка. — Вот только и я не была свободной в полной мере на тот момент, когда вы предложили работать на себя. Я имела смелость навести справки через своих коллег и составила небольшой список тех, кто мог бы пригодиться в моих исследованиях.

— И дай угадаю — все они являются должниками черного рынка? — посмотрев на список из более, чем двадцати фамилий с приписками об их специализации, спросил я.

— Другие алхимики либо не нуждаются в работе, имея собственные средства, либо работают на тот или иной род, — развела руками Краснова.

— Я тебя понял.

Звонок Шляпнику не занял много времени. Вообще, создавалось такое впечатление, что этот человек всегда свободен, когда бы я ни позвонил. Более того, уже через час он назначил встречу в незнакомом мне ресторане.

Выглядел мой старый знакомый, являющийся основным связывающим звеном с черным рынком, как обычно. Он будто не менялся, хотя с момента нашего знакомства прошло несколько лет. Ну и, конечно, при нем была его неизменная шляпа, из-за которой он и получил такое прозвище. По крайней мере, мне хотелось думать, что это было просто из-за приметного предмета гардероба, а не из-за того, что он этой шляпой, например, убивал людей. От таких людей можно ждать и чего-то похлеще.

— Князь Шувалов, — вежливо улыбнулся мужчина, приветствуя меня.

В ресторане, кроме нас двоих, никого больше не было. Даже обслуживающий персонал куда-то подевался. Впрочем, в возможностях людей, напрямую связанных с черным рынком, сомневаться никогда не приходилось, да и на столе, за которым сидел мужчина, были расставлены легкие закуски, чтобы было чем перекусить во время наших обсуждений.

— Иван Иванович, — ухмыльнулся я, припомнив, как он представился мне в первый раз.

— Вы что-то говорили про список людей? — скрестив ладони и положив их на стол, медленно спросил Шляпник.

— Да, вот он, — передал я ему составленный Красновой список.

Мужчине потребовалась пара минут, чтобы занести эти данные в свой телефон, и теперь он с легким интересом смотрел на меня.

— Зачем вам могло понадобиться столько алхимиков?

— Вы же понимаете, что на подобный вопрос я все равно не отвечу? — в тон ему спросил я.

— И все же, все из представленного списка являются алхимиками, которые в той или иной мере задолжали моим работодателям в погоне за результатами в своем труде.

— И тем не менее это не самые выдающиеся алхимики, что есть в вашем распоряжении, — улыбнулся я. Этот момент мы с Красновой обсуждали отдельно, и все участники ее списка, откровенно говоря, не хватали звезд, но вот если позволить им развиваться, то вполне могло выйти что-то путное. В любом случае это уже будет ее головной болью. — Так что думаю, их отсутствие повлечет для вас не слишком сильные издержки.

— Смелое утверждение, — спокойно произнес Шляпник.

За время разговора он так и не притронулся ни к чему, что было на столе, ну а я приехал сюда не для того, чтобы есть, так что тоже ничего не касался.

— Согласен, — кивнул я. — Но у меня есть, что вам предложить, чтобы компенсировать эти небольшие неудобства.

То, что произошло дальше, я репетировал довольно давно, и пока просто не нашел, где бы подобные эффекты проявить, но вот сейчас, как мне показалось, была самая шикарная для этого момента сцена.

За моей спиной на миг сгустились тени, и наибольшая их концентрация оказалась на полу, создавая впечатление, будто на него пролили нефть. И вот спустя миг тени пропали, а на их месте оказались закрытые пока металлические контейнеры.

— Впечатляюще.

— Благодарю, — слегка склонил голову я, внутренне радуясь, что действительно все получилось. Подготовить все заранее и заставить демонов протащить контейнеры, используя их способности, все же получилось. Жаль только, что у подобного метода доставки существует куча ограничений и в том числе расстояние, на которое могут перемещаться предметы. — Но еще больше вам понравится то, что находится внутри.

Мужчина плавно поднялся со своего места и без опаски отщелкнул замки, чтобы заглянуть внутрь.

— Действительно, — хмыкнул он. — Это, я так понимаю, что-то вроде оплаты?

— Лишь отчасти, — улыбнулся я. — Это лишь пробная партия из тех, что я буду готов вам предоставить, в случае, если мы договоримся.

— Знаете, князь, — вернулся на свое место Шляпник. — Если бы я не знал вас, подобное предложение, скорее всего, было бы отвергнуто, так как еще неясно, что именно вы хотите нам предложить.

— И все же вы меня знаете, — ответил я на это.

— Да, и в таком случае после небольшой проверки я согласен передать вам долговые обязательства половины людей из предоставленного списка, — предложил он.

— В таком случае жду от вас в скором времени сообщения об этом, — слегка улыбнулся я, демонстрируя, что не слишком доволен результатом переговоров.

Но на самом деле я рассчитывал максимум на треть от того списка. Алхимики — очень редкие специалисты и даже если они не особо умелые, это всегда можно компенсировать, отправив их на более простые работы, да и Краснова с них точно не слезет, пока не добьется от своих подчиненных результатов. Не в ее характере отступать в подобных вещах. Так что я был более чем уверен, что подобные затраты будут легко компенсированы их работой на род.

Ну а то, что ингредиенты демонического происхождения появятся на черном рынке… Я и раньше поставлял туда подобные вещи, когда еще занимался охотой на демонов. На данный момент это несколько позабылось, но сейчас, имея возможность чуть ли не в любых количествах получать необходимое, можно было излишки пустить в дело, да и вдруг кто-то догадается до необычных составов, которые потом можно будет скопировать? Имея ингредиенты и полученный результат, вполне можно попробовать восстановить сам процесс изготовления.

Да и в целом мне важно было иметь с таинственными владельцами черного рынка хорошие отношения, и поставка необычных товаров создавала мне определенные баллы в их глазах, которые я уже, в свою очередь, мог потратить на то, что мне необходимо и то, что легальным способом не так просто достать.

Уже на следующий день мне пришло сообщение, что наша договоренность остается в силе и вскоре мне предоставили все долговые обязательства моих будущих сотрудников. Предлагать им стать слугами рода я не буду, так как мне в этом качестве вполне достаточно и одной Светы, а дальше уже посмотрим на их заслуги и успехи. Купить их работу это одно, а вот заставить честно отрабатывать свои обязательства — совершенно иное.

И пусть я довольно скептически относился к новым алхимикам, но уже в следующие месяцы Краснова наглядно показала, насколько ее работа ускорилась, благодаря помощникам. Не все было так гладко, как хотелось, и отчасти новичков пришлось избавиться, но главное, что постепенно алхимический процесс настраивался. Но все это было делом будущего, а пока меня больше волновал вопрос, как всех объехать и настоятельно убедить работать уже на меня, а не на черный рынок.


Глава 19


Удивительно, как легко решить множество проблем, когда в союзниках у тебя находятся два не самых слабых магических рода. И если Мстиславский пользовался тем, что вышел из военного рода Бельских, с которыми конфликтовать мало кто хотел, то вот Барклай-де-Толли были не теми, кому можно было чем-то пригрозить. Да, они официально не обладали большой военной мощью, но вот деньги порой решали очень многие вопросы и когда в твоих руках находится контроль над таким объемом финансов, то проблемы редко таковыми остаются.

К чему это я? Да к тому, что с чего-то вдруг финансы нашей совместной фирмы захотели проверить из-за нескольких анонимных обращений со стороны людей, чье мнение «невозможно не учитывать».

Вот и получается, что проверяющая комиссия вроде бы и приехала на наш объект, где собирались доспехи, но вот продвинуться им далеко не дали, а дальше уже оба рода стали дергать за ниточки, чтобы выяснить, кто имел такую наглость натравить на нас государственный аппарат. Так как сразу было понятно, что правящий род точно подобного делать не будет. Уж точно не после того, как мы, по сути, перевооружили всю их гвардию, предоставив лучшие на данный момент доспехи, которые подходят как для магов, так и неодаренных.

Подобный интерес к нам со стороны других родов нельзя было оставить без внимания. Понятно, что у чиновников, которые пошли на поводу у влиятельных господ, образуется много проблем из-за их действий, но и самих зачинщиков не стоит забывать. Не то чтобы это как-то сильно повлияло на наш совместный бизнес, но подобные вещи спускать с рук так просто я не буду. Илья, конечно, обещал со своей стороны усложнить этим родам жизнь, вот только у меня есть собственные возможности сделать это.

Вся шумиха началась ранним утром, а уже к обеду никого из проверяющих органов на территории производства доспехов не было. Ну а вечером я находился в подвале своего особняка в специальной изолированной комнате.

Благодаря Аркур, я знал не только имена всех людей, которые были задействованы в этой акции, но и где находятся их дома. Что-то серьезное против них я применять не хотел, так как это было бы слишком и не соответствовало силе их нападения на нас, но вот небольшие неприятности я им мог обеспечить.

Маги слишком сильно недооценивают возможности демонов, о чем им следует напомнить, ведь не зря всю систему магических договоров я поставил как раз вот на таких незаметных воздействиях, которые позволяют сделать жизнь нарушителя договора невыносимой.

Правда, недавно из книг Соломона я узнал о виде демонов, которых можно охарактеризовать как «стражи клятв». Эти существа не обладали какой-то впечатляющей боевой мощью, но вот если их поставить следить за условиями исполнения клятвы, то они будут преследовать нарушителя до самого его конца. А избавиться от подобных существ довольно проблематично, ведь они могут буквально проходить сквозь предметы и игнорировать многие виды магических атак. Получается что-то вроде своеобразных мстительных духов.

Надо будет как-то испытать подобное, но на тех, кого точно не жалко.

Сейчас же я создавал десятки призывов, отправляя их к целям ради разовой акции. Призванные мной демоны не могли похвастаться особыми силами, даже, наоборот, они были откровенно слабы, но хотя бы могли запомнить, куда им надо двигаться (дома пометили слуги заблаговременно), но еще и не перепутать свою цель с другим человеком.

Пусть череда неудач постигнет моих противников!

* * *
На следующий день ко мне в гости заехал Илья Барклай-де-Толли, чтобы обсудить сложившуюся ситуацию. По идее должен был прибыть еще и Мстиславский, но в последний момент он сказал, что не сможет подъехать. Впрочем, от него все равно мало что зависело.

— А ты страшный человек, Егор, — когда слуги расставили на столе свежее печенье и булочки и удалились из комнаты, произнес Илья.

— Ну, я никогда и не притворялся всепрощающим, — улыбнувшись, ответил я, делая глоток ароматного чая. — Уже пожаловались?

— Несложно соотнести те проблемы, что возникли у наших недоброжелателей, с тобой, — хмыкнул парень, тоже отдавая должное мастерству моих поваров. Алкоголь то что — тут можно удивить только какой-нибудь редкой бутылочкой, а вот подобные кулинарные произведения искусства попробуй еще повтори. — Я даже толком не успел ничего предпринять, как мне предоставили информацию о том, что с активными нашими противниками на рынке что-то происходит, что выбивается из ряда обычных проблем.

— Они просто подобного не ждали. Все привыкли, что их конкуренты отвечают им на поле бизнеса, ну или действуют более нагло и организую вооруженное нападение с целью устранения. А сталкиваясь с чем-то необъяснимым, они начинают задумываться.

— Теперь понятно, как ты приобрел славу человека, чьи договоры требуют от обеих сторон их исполнения, — покачал головой Илья.

— Ты же не только за этим приехал сюда? — отложив чашку с чаем в сторону и скрестив руки на груди, спросил я.

— Так уж получилось, что они обратились ко мне, чтобы исправить возникшую ситуацию. А так как я сам ничего им толком пообещать не могу, то в итоге без тебя это сделать невозможно, — честно признался наследник купеческого рода.

— Тут все полностью на твое усмотрение, то, что я с ними сделал, пропадет где-то через два дня, — прикинул я, сколько могут продержаться еще призванные мной демоны в этом мире. Энергии-то я им для существования дал не так много, и все зависело от степени прикладываемых воздействий. — Так что проси с этих людей, сколько посчитаешь нужным. Ну а если они заартачатся, то можешь мне прислать список, — улыбнулся я.

— Тогда все полученные средства я, с твоего позволения, пущу на увеличение оборотов нашей фирмы, — кивнул Илья. — Еще бы я хотел бы познакомиться с тем человеком, который изготавливает части наших доспехов.

— Познакомиться, говоришь? — улыбнулся я еще шире, предчувствуя, что будет дальше. — Ну давай, проведем знакомство с этим мастером.

Мой партнер по бизнесу, похоже, не ожидал такой поспешности, поэтому обрадовался тому, что я так скоро проведу эту встречу. Ведь до этого мне присылали дизайны будущих моделей, а уже дальше я поставлял на предприятия части доспехов, которые совмещали с тканевой подложкой, изготавливаемой на моем же заводе. Дальше уже дело оставалось за зачарованием Элизабет Грей и рунами Мстиславского. Ну и последним этапом было наведение лоска с помощью дизайнеров, которые наносили на доспехи чисто декоративные элементы и красили их. В общем, наводили лоск, чтобы создаваемый нами товар становился еще привлекательней с внешней стороны, а не только из-за своих свойств.

Как я и думал, внешность таинственного кузнеца впечатлила Илью, да так, что он на несколько секунд впал в ступор. И тут надо понимать, что сам парень не был маленьким, обладая поистине фигурой великана, доставшейся ему от отца (с учетом такой внешности задумаешься, а как именно их род заработал первые капиталы на свое дальнейшее развитие), то вот сам Ульрих ему нисколько не уступал. А так как этот демон проводил много времени за своей непосредственной работой, то и мускулатуру он имел соответствующую. Впрочем, ему для работы даже вставать с места по идее не требовалось, но если уж кузнецу охота работать своими руками, то пусть делает, как считает нужным — ведь в этом деле главное — результат.

Кузницу, из-за наплыва заказов, пришлось сильно расширить, но вот основная ее часть так и представляла собой не очень большое помещение, где были все необходимые технические новинки для того, чтобы обрабатывать весь этот объем производства всего лишь одному мастеру.

В данный момент Ульрих, как обычно, покуривал свою трубку, но вот неожиданным было увидеть в его руке книжку, и как я понял по обложке, это были стихи классиков литературы.

— Милорд, решили почтить скромного кузнеца своим вниманием? — даже не подумав откладывать книгу в сторону, спросил демон.

— Да вот решили посмотреть на мастера, который, несмотря на возросшее количество заказов, со всем справляется в одиночку.

— Да что там справляться? — пожал плечами Ульрих. — Это же не изготовление индивидуальных вещей, а просто повторение одного и того же несколько десятков раз. Тут и особых усилий не требуется.

— Прошу прощения, — наконец-то отмер Илья. — Вы все это действительно делаете в одиночку.

— Чтобы еще я кого-то брал себе в помощники? — фыркнул кузнец. — Не бывать такому. Только всю работу запорют, а мне потом исправлять. В оружие и доспехи должна быть вложена душа мастера, а какая душа будет у подмастерья, который еще и ошибки сделает, — поморщился он.

— Ну вот как-то так, — развел я руками, смотря на ошарашенное лицо Ильи.

— Я ведь действительно думал, что ты преуменьшаешь, — как-то даже обиженно произнес он.

— А тебя не смущает, что это демон и относится к нему, как к человеку, будет неправильно? — удивленно посмотрел я на него.

— Одно дело — это призываемые тобой монстры, а другое — вот это, — указал он на Ульриха, который уже не обращал на нас внимания и продолжал дальше читать свою книгу.

— Не все демоны имеют облики, подходящие для проведения боевых действий, но это не значит, что они неопасны, — покачал я головой.

— Я согласен с милордом, — вдруг высказался кузнец. — Демонов не стоит недооценивать, наша братия может, конечно, похвастаться и боевой внешностью, но, как правило, опаснее всего те, кто похож на вас. Вы чаще всего ожидаете от подобных себе меньшей угрозы, чем от монстров, ужасающих своим видом.

— А как вам тогда удается все делать одному? — обратился к нему Илья.

Ульрих поднял на меня вопросительный взгляд, и я согласно кивнул — небольшая демонстрация не помешает.

Демон-кузнец на это лишь хмыкнул и вновь приложился к своей трубке, и одновременно с выпускаемым дымом все в комнате пришло в движение. Тут же заработали все установки, а металлические слитки сами стали распределяться по различным маршрутам к своим конечным точкам.

— Ваше современное оборудование позволяет автоматизировать многие рутинные процессы, а милорд был так любезен, что предоставил мне все необходимое для того, чтобы во всем этом разобраться. Даже мне без знания вашего языка было не так сложно разобраться, как делать простейшие операции.

Ну а то, что я для этого приводил отдельного специалиста, который создавал программы под требования придирчивого демона он, конечно, упустил, как мало значащую деталь.

В это время мы могли наблюдать, как металл обрабатывается на конвейере, все сильнее по своему внешнему виду приближаясь к заготовкам, из которых потом можно сделать части доспехов.

Вот стоило одной из таких заготовок приблизиться к наковальне, как тут же в воздух поднялось несколько молотков разных размеров и, как я понимаю, имеющих разное предназначение.

— Рекомендую заткнуть уши, — предупредил я Илью и сам первый же последовал этому совету.

Уж не знаю, как свои магические способности развил Ульрих для подобных тонких воздействий, позволяющих ему даже не особо приглядывать за процессом «работы», но все это не отменяло того, что звук удара молотка о металлическую заготовку, да еще и в замкнутом помещении — это довольно шумно, даже несмотря на общий шум вокруг, поднявшийся из-за включенных установок.

Дальше уже можно и не описывать весь процесс. Я все равно не сильно во всех этих нюансах разбираюсь, но смотреть на то, как металлическая заготовка без прикладывания к ней руки кузнеца постепенно начинает приобретать итоговую форму довольно увлекательно… в первые разы. Потом к подобному зрелищу неизбежно привыкаешь, а уж для самого демона подобное и вовсе привычное дело, которое от него не требует большой концентрации.

— Теперь я понимаю, как он один изготавливает все, — все еще находясь под впечатлением и немного повышая голос из-за заложенных ушей, сказал Илья.

— И все же есть предел его скорости работы, — хмыкнул я. — Поэтому уж совсем массово изготавливать доспехи с его участием не получится.

— Я ведь, правда, думал, что ты специально преуменьшаешь действительность, но чтобы все оказалось правдой…

— И почему, когда я говорю правду, мне никто не верит, — покачал я головой, с улыбкой смотря на парня. — А ведь я изначально говорил, что у меня доспехами занимается демон.

— А он умеет только это? — вдруг спросил Илья.

— Ну, Ульрих довольно своеобразный демон, который всю свою жизнь положил на то, чтобы стать лучшим кузнецом из возможных. Так что его возможности развивались им исключительно в этом направлении, — сделал я вид, что не понял подоплеки вопроса парня, но все же продолжил: — И не беспокойся, ему из той комнаты без моего разрешения не выйти. Да и не сильно он хочет этого. Как оказалось, даже такого мастера могут достать заказы от клиентов и подобная работа для него вообще за работу как таковую не считается. Просто раньше никто не просил мастера подобного уровня заниматься массовым изготовлением доспехов.

— Подожди, у меня от твоих объяснений только больше вопросов возникает! — взмолился Илья.

— Ну а ты как хотел? — понимающе посмотрел я на него. — Мне с этим всем приходилось разбираться самостоятельно, так что радуйся, что основная головная боль прошла мимо тебя, и я тебя знакомлю только с итоговыми решениями.

— Какой ужас, — вздохнул Илья.


Глава 20


И все же не могло все идти так просто как того бы хотелось. Все те неурядицы, что в последнее время встречались на моем пути, решались без особых сложностей, так что и прикладывать много усилий мне не приходилось. И чем больше времени занимал этот период, тем больше тревоги появлялось у меня.

Не люблю затишья, обычно они в моей жизни не предвещают ничего хорошего.

Началось все с того, что в новостных лентах с утра стали показывать записи нападения монстров на небольшие поселения. Не то, чтобы подобное было редкостью — все же именно до таких поселений не всегда есть возможность оперативно добраться, чтобы, даже если заметили угрозу, заранее ее можно было бы увести в сторону. Главная проблема была в том, что это произошло сразу в нескольких местах и на большой протяженности, так что, даже имея желание, быстро не среагируешь.

И вот чтобы хоть как-то помочь правительственным службам, к местам появления монстров направили студентов старших курсов Академии Магии. Все же они уже имели боевой опыт, да и многие из учащихся побывали на моей Арене, так что испугаться каких-то монстров были не должны.

Похоже, Разумовский решил показать общественности, что обучение в его учебном заведении стоит того, и что будущие выпускники, благодаря наставникам, становятся прекрасными боевыми магами, которые могут справиться с подобного рода угрозой. Все же пусть большинство из них и аристократы, которые по идее сами редко когда бывают на острие битвы из-за того, что сражаться, собственно говоря, было не с кем, но при появлении подобных угроз магического происхождения они обязаны первыми оказаться в зоне конфликта. Это делали основатели магических родов, это же обязаны делать и их потомки.

Сборы, в связи с экстренной ситуацией, были быстрые. Даже не пришлось ехать до самой Академии, как всем студентам, которых руководство этого учебного заведения посчитало достаточно подготовленными для подобного, пришло распоряжение об изменении учебной программы, и что временно они освобождаются от учебы, чтобы перейти к практическим заданиям. Текста в этом сообщении было очень много, с упоминанием подписанных студентами договоров на обучение, но в целом все сводилось к тому, что все это обернули в прохождение практики. Хорошо еще, что не тронули тех, кто с монстрами вообще никак помочь не мог — среди обучающихся были ученики, чьи рода отрицали путь применения магии в боевом направлении, либо сами ученики были недостаточно подготовлены к подобному.

Ну и, разумеется, мою четверку учеников тоже привлекли к подобному мероприятию. Отказаться они не могли, да и странно смотрелось бы это — претенденты на первое место в Турнире этого учебного года и вдруг отказываются от прохождения практики. Благо им не запрещалось брать с собой сопровождающих.

Мало кто из аристократов, да еще и из влиятельных родов ездит на подобные миссии без своих слуг, а уж если самих слуг нельзя по какой-то причине привлечь к этому, то у Империи прекрасно развито направление наемников, которых использовать не запрещалось. Как ни посмотри, но аристократы — это не только одаренные, могущие создать огненный шар и атаковать им противника, но и те, кто руководит действиями небольших групп воинов. Последнему тоже надо учиться на практике, так что почему бы и не совместить все сразу.

Ну и, разумеется, отправлять Лену сражаться с монстрами без моего пригляда я бы не позволил. Да и за оставшейся тройкой учеников тоже следовало бы присмотреть. Не хватало еще, чтобы за время боев они пострадали, и из-за этих травм потом не смогли бы участвовать в Турнире. Так что по итогу мы собрались вместе в одну группу и, получив распоряжение от руководства Академии, сели на поезд, который освободили от других пассажиров, чтобы доставить боевые группы как можно быстрее.

Сама поездка пронеслась мимо моего внимания, так как необходимо было организовать загрузку отрядов и раздать поручения всем воинам рода. Все же загружались в поезд мы весьма поспешно, и необходимо было перепроверить, что мы ничего не забыли и в особенности кофры с доспехами, которые неплохо будет продемонстрировать и в такой ситуации.

Да и от дел рода меня никто не освобождал, так что весь путь я просидел, полностью погрузившись в интерфейс коммуникационного браслета, и еще не успел до конца разобраться со всеми поручениями, как мне сообщили, что мы уже прибыли.

— Так быстро? — удивленно посмотрел я на Лену, которая, собственно говоря, и отвлекла меня от работы.

— Мы ехали пять часов, Егор, — мягко улыбнулась моя жена.

Я на это лишь покачал головой. Для меня по ощущениям прошло не больше часа, настолько я погрузился в работу и написание приказов.

Выгрузились из поезда мы довольно быстро и, оккупировав зону отдыха, все слуги переоделись в броню, чтобы под руководством сопровождающего от Академии направиться к поселку, рядом с которым были обнаружены монстры. Повезло, что пусть их появление было массовым, но не во всех местах они нападали на людей сразу. Да и были мы в лесной местности, а значит, живности на которую могли отвлечься эти существа, в них было довольно много. Вот только это все не означало, что людей они после такого не тронут.

Нам в этой миссии отводилась роль ударного отряда, а вот тем, чтобы выяснить подробности о появлении этих опасных существ и нахождении их следов, занимаются уже другие люди. Благо охотники на монстров, пусть и не были самой развитой деятельностью, но вот в подобных местах хоть один да должен был находиться, чтобы успеть предупредить соответствующие органы об обнаружении угрозы. Да и слишком хорошая награда была даже за простое оповещение, чтобы не было желающих заняться помимо своей основной работы еще и такой подработкой, которая в принципе от человека не требовала рисковать жизнью, если, конечно, он не хотел заработать больше, чем просто на передаче сообщения.

Думается мне, что после подобного «прорыва» направление охотников на монстров станет намного популярнее, да и нельзя отрицать, что с каждым годом магических существ становится все больше, а значит и появляется возможность на них заработать.

— Стаю из тринадцати серебристых волков видели в той стороне, — наконец-то подошел к нам сотрудник Академии, который должен был сопровождать нашу группу.

До этого момента он был занят тем, что опрашивал очевидцев, ну а мы еще раз проверяли, хорошо ли закреплена броня и все ли все взяли с собой. По идее сама миссия не должна занять много времени, но лучше иметь запасы на непредвиденный случай, чем потом жалеть об этом. Да и не можем покинуть мы эту территорию, пока не убедимся, что угроза полностью устранена.

В связи с тем, что мы сами собрались в отдельную группу, да еще и я отправился вместе со своими учениками, усилив наш отряд за счет слуг рода, еще до нашего выезда было решено не разделять нас и отправить в место, где наших сил будет вполне достаточно, чтобы справиться с угрозой.

— Волки значит, — хмыкнул я на это. — И почему я не удивлен.

— Хищники первыми претерпевают изменения под воздействием магии, да и чувствуют они каким-то образом магические потоки и часто отдыхают в местах скопления магической энергии, — пояснил мужчина больше для четверки студентов, чем для меня.

Сам сопровождающий по тому, как двигался и действовал, скорее всего, имел за плечами довольно богатый опыт в охоте за различными существами (в списке которых нельзя исключать людей — не все из нас могут называться таковыми, после совершения определенных преступлений). Мужчина был одет в легкий комплект доспехов, представляющих собой облегченную кожаную броню, но было видно, что это не стандартная модель, а доработанная самим владельцем под свои нужды. Да и была она весьма потертой, что говорило о том, что этот человек точно не отсиживается в стенах Академии, а сам активно участвует в подобных миссиях. О подобном в том числе говорили несколько характерных шрамов на лице от когтей, а сколько еще подобных «украшений» не видно под одеждой…

— Они уже успели подрать нескольких охотников и спугнуть животных, так что всем быть наготове. И обращаюсь отдельно к вам, — посмотрел он на Лену. — Будь осторожнее с огненными техниками. Если не сможете сразу же затушить созданное вами пламя, то мы можем оказаться еще в большей опасности, чем при нападении монстров. Пусть сейчас и не лето, но все равно лес может вспыхнуть довольно быстро.

— Я поняла, — приняла его просьбу моя жена.

И действительно, погода явно говорила о том, что лето уже прошло. Листья на деревьях уже начали желтеть, а мелкий дождик, которые время от времени моросил, пока мы передвигались по лесу, не добавлял градуса настроению. Впрочем, мы сюда приехали не любоваться видами, так что и вздыхать, наступив ногой в вязкую грязь, было бесполезно.

Правда, подобное не мешало Алисе каждый раз комментировать подобное, да и светлый доспех девушки быстро оказался перемазан, когда она поскользнулась и, не сумев удержать равновесия, упала прямо в грязевую лужу. Благо ей хватило ума ругаться тихо и, вообще, стараться сильно не шуметь.

В целом эта вылазка наглядно показала, что студенты совсем не готовы к прохождению лесной местности. Среди воинов рода не все-то были способны себя вести тихо в лесу, что уж говорить о тех, кто всю жизнь прожил в городе и на природу выбирался исключительно ради отдыха.

А вот за собой я с удивлением отметил легкость прохождения всех встречаемых препятствий. Здесь очень пригодился опыт спаррингов под руководством Миямото и Роксаны, которые показывали, как следует не только атаковать и защищаться от ответных действий противника, но и как двигаться. Удивительным образом подобные советы помогли и здесь быстро обходить подозрительные места и, вообще, вести себя довольно тихо, не наступая на хрупкие веточки и не поскальзываясь на грязи.

Роксана, как всегда, двигалась рядом со мной, и вот она показывала настоящий мастер-класс, не оставляя за собой вообще никаких следов. Впрочем, для демона, использующего иллюзии, и в том числе материальные, сделать для себя путь, невидимый для других, не должно создавать больших проблем. Хотя не факт, что рядом со мной шла оригинальная Роксана, а не ее иллюзия.

Наш отряд пусть и не был большим, но выделить разведчиков из числа слуг, которым раньше доводилось в том числе работать в схожих условиях, удалось довольно легко. Их и было решено отправить вперед, чтобы найти следы искомой нами цели. Роксана (или ее иллюзия) тоже была среди этих разведчиков, просто демонесса пользовалась своими нечеловеческими возможностями и часто пересекала местность не по земле, а прямо по веткам деревьев. Вот только никто подобный трюк повторить не рискнул, да и сомневаюсь я, что кто-то мог бы угнаться за легкой и стремительной воительницей.

Наш сопровождающий от Академии по идее сам должен был выступать в качестве разведчика, но мужчина довольно быстро убедился, что мои люди все делают верно, и поэтому он быстро вернулся и шел недалеко от нас, чтобы в случае чего иметь возможность защитить студентов. Скорее всего, у него были какие-то инструкции на этот счет, так как если отправленные Академией студенты погибнут в полном составе, то по голове за подобное точно не погладят. Пусть здесь и присутствует реальная опасность погибнуть, но все же приоритет был в том, чтобы дать студентам необходимый опыт, а не просто положить их всех на этом задании.

В какой-то мере из-за подобного я понимаю, почему Разумовский вдруг захотел сделать из меня учителя для новых потоков обучающихся. Куда проще получить опыт на Арене с монстрами, где сами битвы проводятся в полностью контролируемой обстановке, чем потом объясняться с родственниками студентов, которые погибли на первой же боевой практике, так и не сумев применить в должной мере все, чему их обучали. Да и выгодно было ректору Академии, чтобы его учебное заведение посещало как можно большее количество одаренных, ведь именно в этом состояла цель создания этого учебного заведения. А то ведь все могут снова вернуться к домашнему обучению и рано или поздно мы можем вернуться к той же закрытости родов друг от друга, что была раньше.

Ну а мне было интересно наблюдать за действиями нашего сопровождающего. Пусть мужчина так и не представился, будто это было лишним, но действовал он довольно профессионально и даже не постеснялся, прежде чем мы двинулись в глубь леса, проинструктировать моих людей и убедиться, что его все поняли правильно. Он, кстати, двигался почти так же, как я, что означало, что и ему не чужды боевые искусства. И ведь даже не расспросишь его, так как мужчина оказался жутким молчуном и если от него не требовались инструкции, то он вовсе предпочитал делать вид, что этой миссией руководим мы, а не он нас ведет по следам к монстрам.

И все же время от времени он вырывался вперед, чтобы проверить, как действуют разведчики, и после возвращался назад.

Где-то спустя пятнадцать минут мы остановились на небольшой опушке, где обнаружились следы неудачливого охотника, которого поймали волки. К сожалению, у молодого мужчины не было и шансов против магических существ.

— Судя по всем следам, логово этих существ находится чуть дальше и сейчас мы вошли в их охотничьи угодья, — пояснил свое требование собраться вместе наш сопровождающий. — Помните, что применять магию следует осторожно, — посмотрел он в первую очередь на Лену, на что та согласно кивнула, спокойно принимая его слова. Показывать тут свою гордость было ни к чему, да и, скорее всего, наш сопровождающий просто не знал способностей порученной ему группы, поэтому и делал акценты на подобных вещах. — Внимательно прислушивайтесь к окружению и тогда вы обнаружите монстров раньше, чем они нападут на нас.

— А такой большой отряд их не спугнет? — спросила Алиса, которой инструктаж не мешал пытаться стереть грязь с брони.

Вот только она больше ее просто размазывала по элементам доспехов, чем улучшала ситуацию и это девушка уже прекрасно понимала, но попытки не бросала. Нарышкиной всегда хватало упорства и твердолобости, даже видя, что результата нет, все равно идти по выбранному пути. Хорошо хоть за все это время обучения удалось многое изменить в ее взглядах на жизнь, и она стала куда более трезво оценивать ситуацию, особенно в боевой обстановке.

— Если не будете использовать магию, то не должен, — хмыкнул мужчина. — Обычно у магических зверей, получивших преимущество от своих новых магических сил, появляется понимание, что противников у них рядом с местом обитания практически не остается. Все остальные существа сразу же переходят в разряд добычи. И пусть добыча тоже может удивить, но все же с хищником и особенно как в нашем случае — со стаей, ей не справиться.

— А разве обычные животные не могут тоже стать магическими? — продолжила расспрашивать Алиса, оставив попытки очистить свою броню.

— Могут, но в данном случае мы охотимся на существ, уже вкусивших человеческую кровь, и людей из-за этого они тоже будут воспринимать как свою добычу. А если они еще и голодны, то не постесняются напасть даже на большой отряд, — хищно улыбнулся он. — Прекращаем разговоры и дальше двигаемся тихо и внимательно прислушиваемся к окружению, — махнул мужчина рукой, намереваясь двигаться дальше.

— Подождите, — остановил я его. — Наша цель — чтобы студенты получили опыт сражения в таких условиях или все же поимка монстров?

— Одно не мешает другому, — понимающе посмотрел на меня наш сопровождающий. — Но все же больший приоритет в том, чтобы избавить местных жителей от угрозы. А уж как именно это будет сделано, не сильно и важно.

— В таком случае предлагаю устроить небольшой привал, пока я нам организую преимущество в охоте, — улыбнулся я.


Глава 21


Для того чтобы волки нас не почувствовали раньше времени, было решено отойти чуть назад и расставить охрану, которая сумеет заранее предупредить о появлении противников, если их вдруг привлекут мои манипуляции с магией.

За эти несколько лет я в достаточной мере улучшил печати, чтобы создавать их намного быстрее, чем в начале моего пути на этом поприще, но также я научился придавать им кучу дополнительных условий, что обеспечивало меня более широкими возможностями. И все же я всегда отдавал предпочтения демонам, которых я уже призывал и в силе которых я был уверен.

Вот и сейчас из печати призывов появились уже не раз используемые мной ящеры-охотники. Призвал я всего три отряда по три ящера в каждом, но и этого было вполне достаточно, чтобы если и не переловить всех волков, то хотя бы уменьшить их численность. Да и не стоило забывать, что в нашем отряде находятся четыре выпускника, которых я натаскивал лично, да и среди моих людей нет слабаков, которые не смогут оказать достойное сопротивление противнику.

Правда, помимо ящеров, я призвал еще и небольших летающих ящерок, которые послужат нам в роли разведчиков. Их юркие тельца быстро затерялись среди крон деревьев, стоило только дать им команду найти монстров, за которыми мы охотимся сегодня. Читать местность по следам — это, конечно, интересно, но куда быстрее найти волков с воздуха, и это мне мои призывы могут обеспечить с минимальными затратами сил и энергии.

— Все готово, — закончив со своей частью, подошел я к нашему сопровождающему.

— И много подобных существ вы можете призывать, князь? — явно заинтересовавшись моими действиями, спросил он.

— Смотря для каких целей, — развел я руками. — Но думаю того, что я сейчас использовал, вполне будет достаточно, чтобы нам уже сегодня вернуться домой.

Мужчина на это ничего не ответил и просто отдал разрешение двигаться дальше.

Ящерки, как я и предполагал, довольно быстро обнаружили волков, вот только когда мы подобрались к их логову, нас ждал неприятный сюрприз.

— Что за чертовщина тут творится! — не удержался от восклицания наш сопровождающий от Академии, осматривая растерзанные тела волков.

Да, когда мы подошли к облюбованному волками логову, мы увидели лишь растерзанные тушки существ, что до этого момента казались верхом пищевой цепочки в этой местности. Вот только кто-то, похоже, решил доказать, что они сильно ошибались.

Причем все следы указывали на то, что напали на волков не так давно, и они, несмотря на то, что сами были размером с человека, ничего не смогли сделать напавшему или напавшим на них. Я не настолько хорошо разбирался в чтении следов боя, чтобы составить картину происходящего.

— Мы должны срочно сообщить об этом, — проверив каждого волка, и только все сильнее мрачнея, переходя от трупа к трупу, произнес мужчина. — Это уже выходит за рамки того, что можно поручить студентам. Требуется группа охотников и специалистов по уничтожению чудовищ.

— Не думаю, что мы успеем выйти из этой области так просто, — внимательно смотря на деревья справа от нас, где только что-то мелькнуло.

Мне хватило одного жеста, как воины рода сразу же взяли территорию под более плотный контроль. Роксана тут же исчезла из виду, растворившись в невидимости.

— Князь, прошу прислушаться к моим словам. Я куда…

— Поверьте, в этой ситуации вам лучше нам не мешать, — перебил я мужчину, который, похоже, уже начал прикидывать варианты как убедить несговорчивого аристократа.

Если он обо мне ничего не знал, то его вполне можно было понять — все же вся ответственность за нас ляжет именно на него и такой груз себе никто не хочет.

Среди деревьев я замечал все больше движущихся силуэтов, но это было на самой границе моего восприятия, да и двигались они слишком быстро, чтобы я успел разглядеть детали.

Мои люди не обладали подобной возможностью и в данный момент с помощью тактической сети старались закрыть как можно более большую площадь под контроль наблюдателей. Там уже будет проще заметить хотя бы одну цель, чтобы начать атаку.

— Действуйте точно так же, как на тренировках, — отрывисто бросил я четверке своих студентов и, о чудо, даже Нарышкина, поняв серьезность всей ситуации, ничего не высказала по этому поводу, но вот в глазах все равно промелькнули огоньки недовольства. — Обеспечьте нам контроль над территорией.

Такие методики мы тоже отрабатывали во время наших тренировок, ведь порой куда проще создать укрытие, чем пытаться увернуться от очередной атаки. Понятно, что те же воздушные техники в этом плане не очень применимы, так как попытка создать хоть что-то годное с помощью этой стихии оказывается чем-то слишком затратным. Вот только мы и не делали упор только на какой-то одной стихии.

Понятное дело, что приоритетная стихия будет у мага развита лучше остальных, но это не значит, что он совсем не может оперировать другими направлениями магии. Просто хуже — не значит, что это совсем невозможно.

Но все равно в плане создания укрытий у нас, конечно же, лидировал Мирослав. Пусть он и сосредоточился на стихии земли, но это не значило, что он не может использовать в своих магических техниках другие проявления данного направления, пусть они и будут более затратными, чем основное. Да и обладал этот ленивец по-настоящему большим резервом, и только из-за относительной медлительности течения энергии, он в нашей команде не был лидером по рангу.

Вот стоило Бартеневу вскинуть руки, как земля заходила ходуном и все, кто стоял рядом, почувствовали, как земля под нами стала подниматься. По сути, сейчас парень создавал нам возможность стоять на возвышенности, ведь в такой ситуации магам куда проще выцелить противника и ударить по нему. Помимо этого, техника парня создавала в случайных местах траншеи и рытвины, чтобы еще и замедлить возможное передвижение противника.

В итоге мы поднялись не больше чем на метр на данный момент, но это уже было неплохим подспорьем. К нам тут же направились стрелки, беря территорию под контроль. Им предстоит охранять магов и не дать возможность неизвестному противнику приблизиться к своим подопечным.

Пока Мирослав возился с собственной техникой, в действие вступила Нарышкина, которая заставила влагу в воздухе сгуститься и пролиться небольшим дождем, хаотично создавая лужи и небольшие ручейки. Для мага воды в первую очередь необходимо собрать материал для своих техник. Таким образом она значительно сокращала свои затраты энергии и могла в какой-то мере атаковать из каждой лужи.

Пока безучастными остались лишь Орлов и Лена. И если последняя не могла применять свою стихию из-за опасения устроить пожар, то второй был занят созданием сложной техники. В магическом зрении его конструкт пестрел различными элементами, которые пересекались между собой, но все это, благодаря опыту, выглядело как целостная структура, и ни одна связка тут не была лишней. В деле экономии энергии и создания техник без лишних потерь магической энергии Владимир был лучшим моим учеником.

Наконец-то последняя связка была завершена, и слабый поток ветра устремился во все стороны. Может, он и мог показаться лишь едва заметным дуновением, но вскоре парень довольно улыбнулся.

— Я обнаружил пятерых противников в той стороне, — показал он рукой, где были спрятавшиеся среди деревьев враги.

В этом и было одно из преимуществ стихии воздуха: проводить разведку с помощью нее, чтобы обнаружить даже спрятавшихся противников, проще простого.

Я же тем временем был занят тем, что создавал новые печати призыва. Мы все видели, насколько крупными были волки, за которыми мы изначально шли, но так же, судя по всему, с ними легко справились. Поэтому одних демонов-ящеров будет тут явно недостаточно.

Оптимизация печатей позволяла тратить на их создание не так много времени как раньше, и как только Мирослав закончил с укреплением нашей позиции, рядом со мной развернулись три печати. Из них вышли по два демона, но их количества было вполне достаточно, ведь все это были живые доспехи, которые уже не раз показали, насколько они полезные демоны.

Рисковать собственными людьми я не стал и бросил в атаку только что призванных существ. Охотников-ящеров я решил придержать при себе, а те ящерки-разведчики, к сожалению, уже истратили запасы своей энергии и не могли мне подсказать, что происходило во время передвижения закованных в броню воинов.

— Это еще что за чертовщина! — не удержался от комментария наш сопровождающий.

Он все это время молча наблюдал за действиями магов, видимо, привыкнув к подобным вещам. Но вот мои приемы впечатлили даже этого человека.

Радует, что еще остались люди, которые ничего не знают про мои способности. Значит я, как темный призыватель, пока еще не стал таким уж известным магом. Уж без такой славы я точно обошелся бы — ведь куда лучше, когда противник тебя недооценивает.

И тем не менее, несмотря на все приготовления, я был более, чем уверен, что призванные мной демоны прекрасно справятся со своей задачей и все, что мы сейчас делали, окажется лишь лишней перестраховкой, но от нее тоже никуда не денешься. Тем сильнее было мое удивление, когда соединяющие нас связи начали гаснуть одна за другой.

Это могло означать только одно — кем бы ни был наш противник, он слишком с большой легкостью расправился с демонами.

— Всем внимание! — отдал я команду.

Остальное уже не требовало от меня личного участия, да и как командир вооруженных отрядов, я был таким себе специалистом. Я еще мог направить или указать где именно находится противник, но всегда предпочитал, чтобы мои подчиненные в остальном действовали самостоятельно. С демонами это всегда работало, так что я не видел причины не применять такой же подход и к бойцам рода — тем более, все они были разбиты на небольшие отряды, и во главе каждого стоял собственный командир.

Дальнейшие события начали разворачиваться стремительно. Вот из леса показались перемазанные в волчьей крови твари, тоже отчасти похожие на волков, но обладающие более вытянутыми мордами, да и сразу три рога между заостренными ушами у каждой из них явно говорили об их неземном происхождении. Они были практически голыми, так как сложно воспринять те клоки шерсти, что все же можно было разглядеть, за нормальную шкуру, да и длинные рубцы на коже не добавляли этим существам привлекательности.

— Это еще что за порождения кошмара?! — побледнел работник Академии при виде таких вот «красавчиков».

— Всего лишь демоны, — хмыкнул я, доставая из подсумка рубины.

Пусть я и значительно увеличил скорость создания печатей, но во время скоротечной битвы мои действия будут слишком медленными, да и слишком легко сбить концентрацию в самый неподходящий момент. А если еще и упустить какую-то часть ограничений для призыва, то ситуация может стать только хуже.

Эта пятерка существ очень быстро расправилась с призванными мной демонами, а значит, против них кого-то проще использовать будет просто бесполезно, да и не знаю я их особенностей, чтобы призвать демонов, которые смогут с этими существами справиться.

Пока я выбирал, кого из демонов мне лучше всего использовать, чтобы потом еще осталась энергия на дальнейшие действия, остальные не стояли на месте.

Мы заранее знали, что идем сражаться с магическими существами, так что и все патроны у моих людей были соответствующими. Против неожиданно появившихся демонов они пусть и не так эффективны, но все же куда лучше, чем обычные патроны без магической начинки. Так что стоило только этим существам показаться на расстоянии уверенного огня, как раздались автоматические очереди. Причем стрелки сразу выцеливали уязвимые места демонов, даже не надеясь, что ранения в торс их остановят. Благо они уже знали, что таких существ подобные раны часто не останавливают, а только еще сильнее злят.

Увидев отчасти уже привычную им цель, мои ученики без промедления, как и на каждой нашей тренировке, стали создавать магические конструкты. Вот один из демонов попытался вырваться вперед, чтобы сократить разделяющие нас расстояние, но его лапы неожиданно увязают земле и даже то, что, имея гуманоидное строение, он попытался руками освободить свои ноги, ему не сильно помогло.

Не знаю, как именно это сделал Бартенев, но казалось, что на несколько секунд земля приобрела свойства жвачки, которая мгновенно затвердела. Так что теперь демон застрял не в самой удобной позе и лишь остервенело пытался выбраться из западни, пока его тело продолжали прошивать пулями.

Остальные демоны так же завязли в земле, но даже не пытались повторить провальную попытку своего собрата и лишь прикрывались руками, чтобы пули не попадали в голову. Вот как раз руки и ноги у этих существ были непропорционально большими и судя по тому, как в них вязли пули, не сумев пролететь навылет, то в этих конечностях было что-то вроде брони, да и бугрились эти конечности мышцами такой величины, что не оставалось сомнений, что в их лапы лучше не попадаться — моментально разорвут на несколько частей.

К сожалению, долго удерживать их в таком состоянии Мирослав не смог. Все же эти существа прикладывали поистине титанические усилия, чтобы выбраться из земляной ловушки и парню приходилось постоянно повторять свою технику, чтобы постоянно изменять свойства земли и удерживать их на одном месте. Но вот в какой-то момент он просто не успел толком их зафиксировать, и демоны совершили стремительный рывок вперед.

Вполне возможно, благодаря таким стремительным действиям, они бы смогли добраться до нас, но тут будто только и дожидаясь этого момента, по ним ударили воздушные лезвия, созданные Орловым. Парень напитал их такой силой, что даже прикрывшись своими огромными руками, демоны не смогли избежать множества рассечений на своей шкуре. С учетом того, что они и так не были красавчиками, вид открытых ран лишь добавил их внешнему виду еще больший отталкивающий эффект.

Это в очередной раз показывало, что не все демоны обладают хотя бы не вызывающей содрогания внешностью. Многие как раз представляют собой то, что и в кошмаре не приснится, ведь о своем внешнем виде они не слишком сильно заботятся, положив свое существование на вечную охоту и приобретение преимущества именно в этом направлении.

Вслед за воздушными лезвиями в демонов ударил сильный поток ветра, который был направлен от выставленных в их направлении рук Владимира, и конусом расходились по большей площади. Стрельба практически сразу прекратилась, так как более легкие пули моментально сносило в сторону, и они попадали в цель слишком уж непредсказуемо, чтобы вообще гарантировать хоть какое-то попадание.

И все же демоны продолжали двигаться дальше. Прикрываясь своими лапами и практически пригибаясь к земле, они, несмотря на яростный ветер, который уже успел сдуть верхний слой земли и снести листья с ближайших на своем пути деревьев, продолжали двигаться все дальше.

Очередной шаг ближайшего к нам демона и его ногу неожиданно протыкает ледяная колючка, которая моментально разрастается льдистыми кристаллами во все стороны и увеличивает количество ранений у этого существа. Присмотревшись, я понял, что демон просто наступил в созданную ранее Алисой лужу и вот она пусть и была магом воды, но ее стихия в том числе позволяла использовать лед в подобных ситуациях, да и Орлов, создавая свою технику, сделал воздух холодным, что только облегчало задачу его девушке.

Вслед за первым демоном в такие же ледяные капканы стали попадаться и остальные. От боли эти существа завыли, и от этой какофонии ни разу не мелодичных звуков сразу же заложило уши. Но главным было то, что они получили еще больше ранений, которые их должны были ослабить.

Единственной, кто еще не принял участия в этом веселье, была Лена. Но в данной ситуации она и не могла применить огненные техники, ведь тем самым не только помешала бы совместной работе Орлова и Нарышкиной, но и за счет усиления от ветра, ее техника могла бы слишком быстро перекинуться на деревья, и тогда неконтролируемого пожара нам точно не избежать. Моя супруга пусть и довольно сильный маг огня, но все же даже ее умений, скорее всего, не хватило бы для остановки разрастающегося пламени.

Ну а я, пока студенты не давали демонам приблизиться к нам, наконец-то выбрал пару рубинов, которые могли гарантировать нам преимущество в этой битве.


Глава 22


Драгоценными камнями я за последнее время пользовался очень редко и не только из-за того, что мне было жалко тратить рубины на призывы демонов, но и из-за того, что раньше ситуации и не требовали такого быстрого использования демонов. Изначально я ведь придумал эту схему, чтобы хоть как-то компенсировать недостаток слишком долгого создания печатей призыва, особенно если сравнивать это с созданием магических техник другими магами, но теперь, имея за свой спиной отряд бойцов рода и магов, я имел возможность отойти в сторону и зная, что меня не отвлекут и дадут время на создание печатей, приступить к своей работе.

И все же бывают ситуации, когда без моих запасов просто не справиться.

Демоны, растерзавшие цель нашей сегодняшней охоты, несмотря на все попытки студентов удержать их на расстоянии, все равно продолжали двигаться дальше. Да и раны, к нашему сожалению, пусть и не сразу, но постепенно у этих демонов затягивались, а значит, и ослабить их ранениями так эффективно, как хотелось бы, не выйдет. Демоны вообще часто обладают способностью восстановления, и оттого они настолько неприятные противники.

Два рубина падают на землю, откатившись в разные стороны. Стоит им только замереть на месте, как изнутри начинает развертываться печать призыва, чтобы в следующий миг рядом со мной возникли четыре закованных в броню гориллы, из-за своих габаритов, возвышающиеся над всеми в округе, и рурхи, которые тут же склонили головы передо мной.

Последних всегда призывать опасно, так как я до сих пор не знал всех их возможностей, но сейчас без них было не справиться. Пока это были самые сильные демоны из тех, что мне удавалось призвать и самые разумные из них, чтобы действовать самостоятельно с максимальной эффективностью. Но даже в этом случае лучше перестраховаться и использовать тех, кто сдержит остальных, пока рурхи будут разбираться с выбранными противниками.

Призванные демоны рванули в сторону наших врагов после моей мысленной команды, а я, поморщившись, посмотрел на развалившиеся на мелкую крошку рубины. Все же, несмотря на то, что именно этот драгоценный камень, как оказалось, лучше всего подходил для вложения в него печатей призыва, он не мог выдержать проходящей через него энергии. Хватало лишь небольших трещин в его структуре, чтобы после одного использования от камня ничего не осталось.

Именно поэтому я не любил этот способ.

Из-за вмешательства демонов Орлов был вынужден отменить применение своей техники и наконец-то с облегчением выдохнуть. Казалось бы, не особо затратная магическая техника, но поддерживать ее на протяжении больше десяти секунд уже вызывает сложности, а парень продержался практически минуту, что для его ранга было очень хорошим результатом.

— Да что же это творится такое?! — уже осипшим голосом произнес наш сопровождающий, смотря на то, как началось сражение демонов.

— Вы так не волнуйтесь, скоро все закончится, — похлопал я его по плечу и сам посмотрел на то, как рурхи сцепились с этой пародией на оборотней. А ведь демонов-оборотней я видел и те хотя бы выглядели как-то более эстетично и привлекательнее, чем это порождение кошмара. — Наверное…

Пока я призывал новых демонов, позади пятерки волкоподобных существ появились охотники-ящеры. Но вот только стоило ветру утихнуть и ящерам бросить копья во врага, как их практически сразу растерзали на куски, и для этого хватило всего одного из пятерки, в то время как остальные сцепились с новыми призывами. Ящеров было жалко, но все же они немного отвлекли внимание на себя и позволили моим демонам добежать до противника и не дать им продвинуться к людям.

Удивительное дело, но даже рурхам пришлось действовать совместно, чтобы справляться хотя бы с одним противником. Не то, чтобы напавшие на нас существа были так уж сильны, но вот чем больше им наносили ранений, тем, казалось, быстрее они исцелялись, и этому не было конца.

Бронированные гориллы, благодаря своей защите, еще как-то умудрялись сдерживать остальных, но если ничего не изменится, то таким образом мои призывы проиграют эту схватку, что уже само по себе было удивительным делом. В то же время демоны постоянно двигались и делали это часто на таких скоростях, что их движения толком разглядеть нельзя было, и лучше всех в этом старалась Роксана, которая даже в этой свалке умудрялась на миг возникать за спиной очередной своей жертвы и наносить один точный удар, что приносил максимальный результат, на время практически выводя волкоподобную тварь из строя. Это как раз и позволяло гориллам сдерживать своих врагов.

Мои ученики тоже пытались помогать, но из-за опасения попасть по «своим» им приходилось сдерживать силу своих магических техник и пусть урон они наносили, но все же недостаточный, чтобы изменить ситуацию в лучшую сторону.

— Похоже, так просто с ними не справиться, — тихо произнес я и сделал шаг вперед.

— Егор, — обеспокоенно посмотрела на меня Лена.

— Создай вокруг нас защиту из огня, — попросил я у своей жены.

Она как всегда понятливо кивнула и исполнила то, что я попросил. За время действия техники Бартенева вокруг нас не осталось растительности, так что поджечь мы все равно ничего не могли, а огонь хоть как-то скроет меня и отчасти защитит, если задумка не удастся.

Создать требуемые печати не составило много времени. Сложнее было разместить их так, чтобы в них попались все демоны-противники. И вот наконец-то печати оказались размещены на нужных позициях, и одновременно с их активацией я приказал своим призывам отойти в сторону, чтобы и их случайно не задело. К сожалению, я не настолько хорошо управлял энергетическими цепями, чтобы не зацепить их при попытке удержать наших противников.

Волкоподобные существа намеревались бросить вслед за моими призывами, но цепи оказались куда быстрее, и спустя мгновение скрутили их, не давая тем сдвинуться с места. На эти печати я магической энергии не пожалел и каждое звено цепи даже на вид было толстым, словно ими пытались сдержать гиганта. И тем удивительнее было то, что цепи неожиданно стали лопаться, когда эта пятерка начала пробовать их на прочность.

— Быстрее, они сейчас вырвутся! — крикнул я.

А дальше события пошли очень быстро.

Вот Роксана появляется позади одного из этих существ и отрубает ему голову. Рурхи берут каждый по одному противнику и с трудом, но все же отрывают им головы. Оставшихся двух атакуют магией и пулями, но все равно им удается разорвать мои цепи и вырваться, чтобы броситься в сторону обидчиков.

Практически сразу на их пути возникает каменная стена, которая с грохотом падает на этих демонов. Рядом со мной оседает на землю Мстислав, который за такую скорость исполнения земляной техники поплатился опустошенным резервом, что никогда не сказывается положительно на здоровье мага.

Удивительное дело, но даже после подобного демоны пытаются выбраться из-под завала, и точку в этом противостоянии ставит Роксана, втыкая в головы каждого существа по мечу. С оторванными головами и поврежденными мозгами пятерка больше не восстанавливается, что не может не радовать.

— Полагаю, мы на этом закончили, и ребятам зачтут практику? — спросил я, спокойно глядя на то, как демонесса вытирает свои мечи.

— Что это были вообще за существа? — потерянно спрашивает у меня мужчина, который до этого казался таким опытным охотником, но сейчас его мир явно перевернулся.

— Обычные демоны, — пожал я плечами. — Вот только непонятно, что они здесь делают. И кстати, вы не против, если я заберу их тела себе? — уточнил я.

На это наш сопровождающий лишь махнул рукой и что-то невнятно пробормотал себе под нос.

* * *
Спустя где-то полчаса мы были уже на вокзале и ждали свой поезд, который должен был нас доставить обратно. Нам даже повезло, что мы так быстро справились с этой задачей, ведь иначе пришлось бы ждать до завтра, когда придет подходящий поезд. Да и не факт, что у него оказались бы свободные вагоны, чтобы вместить всех нас.

В ином случае пришлось бы брать машины в прокат или автобусы и добираться обратно в столицу таким путем.

И вдвойне повезло, что мест, действительно, оказалось в поезде много, так чтобы мы могли, не теснясь, расположиться с комфортом каждый в своем купе. Ну а то, что это был один из скоростных поездов, благодаря которому, путь обратно будет быстрее, чем мы добирались сюда, было приятным бонусом.

Стоило только поезду тронуться со станции, как я попытался связаться со Скуратовым, но тот неожиданно оказался не в сети. Это уже само по себе было странным, но скорее всего, дело связано с демонами.

Мы далеко не первый отряд, который был отправлен в районы появления магических существ и главная проблема этого события в том, что магические существа, особенно для обычного человека, мало чем отличаются от демонов. Да и сами демоны могут принимать облики, которые их в какой-то мере маскируют под обычных животных. Ага, обычных, мутировавших от магии животных, которые превышают габариты своих оригиналов в несколько раз, а то и имеют что-то дополнительное, что не присуще этому животному.

Так что вполне возможно, когда говорили о нападении магических существ, на самом деле это было нападение демонов. Просто в первую очередь думаешь не только о существах из иных миров.

Ну а по результатам нашего сражения можно сказать, что нам повезло разжиться неплохими ресурсами, которые могут пригодиться Красновой для ее алхимических опытов. Единственное, что меня смущает, так это уровень силы тех пятерых демонов.

Проблема призывов в том, что чем сильнее ты хочешь использовать демона, тем дороже будет плата. Мне, благодаря особенностям моей магии, повезло, что это платой является всего лишь магическая энергия, которую я могу брать не только из своего источника, но и из внешних хранилищ. В этом плане принципиальной разницы нет, если я делаю все эти манипуляции сам.

То же самое будет правдивым в отношении чернокнижных ритуалов. Только там ты жертвуешь жизнью и кровью других людей и чем больше жертва, тем сильнее может появиться демон. Тут, конечно, возможно множество нюансов, из-за которых, даже используя щедрую жертву, можно получить не то что ожидаешь, но в целом все происходит именно так.

И вот возвращаясь к встреченным нами демонам — для их призыва нужна была бы обильная жертва. Константин, помнится мне, говорил, что у Службы магической безопасности Империи существовала система оповещения, которая точно должна была засекать подобные серьезные ритуалы, но не похоже, что кто-то заметил их проведение.

Да ладно там заметили/не заметили — нас послали избавиться от магических зверей, но уровень опасности был куда выше, чем мы рассчитывали. С учетом того, что даже я, используя призывы, еле сдержал этих существ, то потребовалось бы не меньше двадцати магов уровня выпускников Академии, чтобы одолеть их.

Все это наталкивало меня на мысли, что по возвращении нас ждут не самые приятные новости.


Глава 23


Только когда нам оставалось ехать около часа до Москвы, Константин наконец-то позвонил мне.

— Я так понимаю, не только мы столкнулись с демонами? — сразу же спросил я у него.

— То есть у вас тоже это произошло? — измученно спросил мой напарник.

— Да, но удалось справиться без потерь, — подтвердил я. — На данный момент уже известно, что именно происходит?

— Какое там, — тяжело вздохнул маг. — Нас дергают по разным точкам, чтобы справиться с угрозой для местного населения и сейчас просто некому исследовать причины такой активности. Так что пока все это просто находится в категории прорыва демонов из иного мира. Вот когда справимся со всеми очагами проблем, тогда уже и будем расследовать, как именно это произошло.

— Моя помощь нужна? — спросил я.

— Пока обойдемся без тебя, — после небольшой паузы ответил Скуратов. — Не думаю, что начальство будет радо дополнительным тратам, да и благодаря тебе, оперативные группы подтянули свои навыки в сражении с демонами.

— Вот так и делай добро людям, — показательно грустно вздохнул я.

— Ладно, мне пора идти, а то, похоже, снова куда-то отправляют, — быстро проговорил Константин и повесил трубку.

Я понимающе улыбнулся и убрал телефон в карман штанов.

Все это наталкивает на не очень приятные мысли. До этого мой напарник меня лишь предупреждал о том, что у знакомого нам обоим чернокнижника возникли проблемы в других государствах.

Правда, эти проблемы больше напоминают планомерную зачистку всех, связанных с демонами, если, конечно, верить его фанатичному желанию избавиться от всех, кто использует демонов во вред людям. Как это сочетается с тем, что и он сам не так далеко отошел по своим методам от них, я не представляю, но похоже, для Бей Мина это не было особой проблемой. Подчинял он людей с помощью демонов без видимых угрызений совести, так что то, что творится в его голове я даже не возьмусь представить.

Отчасти это напоминало то, что уже происходило на территории Империи, когда он чужими руками создавал сразу несколько призывов, и нам пришлось побегать, чтобы решить эту проблему.

Решил действовать более жестко? Но если так, то почему правящий род уже не решил эту проблему? Или же действия Бей Мина по итогу не несут вред государству?

Слишком много вопросов возникает из-за банального непонимания сил Видящих. Вполне возможно, уже какие-то шаги, чтобы урегулировать эту проблему сделаны, и чернокнижника просто не получается ликвидировать до того, как он разойдется в полную силу. Кто знает, может, его устранение сейчас будет слишком преждевременным, ведь все эти волнения в обществе тоже при должном умении могут принести какую-то выгоду. Просто то, что я не вижу всех этих вариантов событий, не значит, что их вообще нет.

От всех этих размышлений только голова начинает раскалываться.

— Егор, это же были демоны, и мне это не показалось? — вдруг спросила молчавшая до этого Лена.

— Это точно были демоны, — ответила вместо меня Роксана. — Только они способны таким образом поглощать мировую энергию.

Демонесса исполняла свои обязанности телохранителя и находилась вместе с нами в купе. Не удивлюсь, если за дверь обнаружится ее копия, которая не подпускает к нам никого из посторонних.

— Не знал, что ты можешь это видеть, — внимательно посмотрел я на нее.

— Иллюзии — тонкие структуры, — пожала плечами девушка. — Так что либо быстро учишься их укреплять, чтобы подобное на них не влияло, либо и вовсе перестаешь их использовать. И благодаря подобному начинаешь более тонко чувствовать все магические возмущения рядом с собой. Да и магические звери вашего мира скорее сами являются источниками магической энергии, чем поглощают ее как демоны. Подобная разница чувствуется сразу.

— Получается, кто-то их призвал в наш мир? — продолжила задавать вопросы моя жена.

— Получается, что так и вполне возможно, вскоре мне придется поездить по Империи, чтобы решить проблему с появлением этих существ, — кивнул я.

— Я могу тебе помочь? — внимательно посмотрела на меня Лена.

— Пока не знаю, — не стал сразу отказываться я. — Давай посмотрим, что мне скажут по приезде домой. Вдруг появятся новые сведения.

— Хорошо, — покладисто согласилась со мной она. — Только ты знай, что я готова тебе помочь в любой момент.

— Знаю, милая, — улыбнулся я.

* * *
Возвращение домой прошло довольно буднично. Повезло, что приехали мы довольно поздно и благодаря этому, избежали извечных пробок столицы. Впрочем, кортежу аристократа стараются уступать дорогу, так что особых проблем с недавнего времени с этой часть жизни простолюдинов я не имею.

И это было лишь одной из мелочей, к которым быстро привыкаешь в свою бытность аристократом.

Дома нас ждала Арина, которая в первую очередь отправил всех бойцов рода в медицинские капсулы, чтобы проверить их на ранения. Сама же она занялась мной и Леной. И пусть ранений у нас не было, но это не значит, что не стоит проходить профилактику осмотра. Да и спорить с обеспокоенной женой-целительницей лучше не стоит. С нее станется меня усыпить, чтобы я ей не мешал делать свою работу.

— С вами все в порядке, — спокойной выдохнула она, закончив работать со мной.

— Ну а как могло быть иначе, — улыбнулся я.

— Вообще-то, мог и заранее предупредить, что вы куда-то отправляетесь, — упрекнула меня Арина.

— Я и сам с утра не знал, что придется вот так вот срываться. Но не мог же я оставить Лену одну, да еще и против неизвестной опасности.

— Да, нам повезло, что Егор отправился с нами, — вставила Лена, поддержав меня. — Там были демоны, а не магические монстры, как нам сказали в начале.

— А теперь подробнее? — настороженно попросила Арина, и мне пришлось коротко рассказать, что с нами произошло. — Демоны, значит…

— Да, я сам удивился, когда увидел их. Но Константин сказал, что это произошло не только с нами, так что думаю, что теперь студентов не будут посылать, чтобы уладить подобные проблемы. По крайней мере, будут делать более расширенные составы, чтобы гарантировать боевое преимущество.

— Только ты собой не рискуй и вообще Лене лучше не участвовать в чем-то столь…

— Я могу сражаться! — возмущенно посмотрела на Арину Лена.

— Мне лучше знать, можешь ты сражаться или нет! — коротко бросила моя первая жена, смотря на мою бывшую ученицу. — Уж поверь, как целитель я могу и вовсе запретить тебе покидать дом, и никто не сможет этому противиться.

— Девочки, вы главное — не ругайтесь, — примирительно поднял я руки, переводя все внимание на себя. Не так уж часто они ругаются, чтобы давать им разойтись в этой перепалке. — С демонами и без вас разберутся, и не забывайте, что с ними я работаю уже много лет, и сам прекрасно представляю, какую опасность они могут нести.

* * *
С Константином мне утром так и не удалось связаться. Правда, я не сильно и пытался его достать, так как понимал, что мой напарник может быть сильно занят и отвлекаться на разговоры в такой ситуации не стоит.

Утренние новости, казалось, старательно обходили тему появления магических зверей на территории Российской Империи, так что и здесь никакой информации о происходящем не удавалось получить. Ну а раз все источники пока молчат, можно заняться и делами рода. Все равно Скуратов, как освободится, он мне позвонит — слишком сильно я увяз в делах Службы, связанной с демонами, чтобы мое участие не учитывалось у руководства этой организации.

— Ну и как тебе новые ингредиенты? — зашел я в лабораторию Красновой.

Похоже, я сделал это не очень вовремя, так как стоило мне это произнести, как рядом с девушкой раздался хлопок, а потом все пространство заволокло едким дымом. Пришлось спешно покидать помещение и включать принудительную вентиляцию, которая практически сразу вывела весь дым из лаборатории.

Все же, когда работаешь с различными алхимическими компонентами, меры безопасности должны работать на соответствующем уровне, иначе может произойти что угодно. Тем более, Света занимается различными экспериментальными составами, и порой не угадаешь, что может произойти при смешивании вполне безопасных жидкостей. Алхимические реакции — вещь часто очень непредсказуемая.

Наверное, именно из-за последнего, опытных алхимиков не так уж и много — они просто не проживают достаточный срок, чтобы приобрести этот опыт.

— Князь, вы бы в следующий раз проверяли, нет ли чего в моих руках, прежде чем так пугать, — слегка ворчливо поприветствовала меня девушка, заглядывая внутрь помещения, чтобы убедиться, что реакция компонентов наконец-то закончилась.

— Я стучался, — напомнил я, что прекрасно осведомлен о таких вещах.

И да, я действительно стучался, но никто мне не отвечал, и только из-за этого я вошел внутрь.

— Ладно, вроде ничего страшного не произошло, — подошла к своему рабочему месту Света. — Ага, как я и думала, оба компонента при слиянии вызывают бурную реакцию. Надо было все же лить меньше, чтобы проверить это с меньшей скоростью.

— Я хотел бы узнать, удалось ли что-то получить с новых компонентов?

— Вы про новую партию? — вопросительно посмотрела она и после моего подтверждающего кивка продолжила. — Так я еще не успела до них добраться. Вы же сами меня завалили десятком неизвестных мне ингредиентов, и приходится их проверять на все возможные реакции.

— А как же твои помощники? Неужели я зря их переманивал на свою сторону?

— Да они тоже все в работе, — махнула рукой Краснова. Весь этот разговор не мешал девушке параллельно делать какие-то пометки в своем терминале и продолжать работу над очередным алхимическим составом. — Они и так выполняют все, что я скажу, и мне лишь остается перепроверить самые перспективные направления. Но вот говорить о каком-то готовом продукте пока рано. Все же надо убедиться, что от действий зелий не будет никаких побочек, чтобы потом к нам не было никаких претензий.

— Дальновидный подход, — хмыкнул я.

— Это основы работы алхимика, если он, конечно, хочет чтобы к нему и дальше шли клиенты, — улыбнулась мне девушка. — И пусть опыты на людях позволили быстрее бы выявить всю побочку, но где еще найдешь столько экземпляров для опытов.

— А вообще, как тебе помощники? — раз уж все равно узнать по нашим трофеям ничего не получилось, то можно было уточнить и другие вопросы.

— С ними стало куда проще, но вот обучать их придется еще долго, — вздохнула Света. — Но это все равно лучше, чем все делать только одной, да и когда я им объясняю особенности работы с предоставленными вами компонентами, порой и саму осеняют догадки, до которых я раньше просто не додумалась. Так что польза от их работы точно есть.

— Ну и хорошо, — кивнул я. — Ты главное — говори, если что понадобиться, — бросил я, собираясь уходить.

— Кстати, насчет этого, — остановил меня голос девушки и я уже пожалел, что вообще произнес последнюю фразу. — Тут я видела, появилась новая модель центрифуги, позволяющей…

— Давай без подробностей, — взмолился я, видя, как начинаются все ярче светиться фанатичным блеском безумного ученого глаза Красновой. — Просто закажи необходимое оборудование и отправь мне счет на все это.

— Прямо на все? — заблестели ее глаза.

— В разумных пределах, — на всякий случай уточнил я. — Но в целом — да. Если это может улучшить твои результаты, то лучше вложиться в этой сейчас, чем потом и так придется это делать.

* * *
Но ни в этот день, ни на следующий Скуратов так и не объявился. У меня уже стали закрадываться определенные нехорошие мысли, но я их старательно гнал их прочь. В этом отчасти помогали дела рода, которые, казалось, набросились на меня с удвоенными силами.

Тут тебе и различные финансовые отчеты, уже пройденные через аналитиков и имеющие только краткую выжимку, чтобы понимать, как вообще обстоят дела сейчас с тем или иным направлением без необходимости самому разбираться в цифрах различных отчетов.

Как бы ни хотелось, но не все направления несли прибыль нашему роду и вот тут были варианты, как поступить дальше: то ли продолжать вливать деньги в эти предприятия в надежде, что они все же выйдут на прибыль, то ли отказываться от них, чтобы не уйти в еще больший минус. Благо тут не требовалось долгих выборов, и оценка всех вариантов уже была проведена Рэми, а ее суждениям в подобном я доверял даже больше, чем себе. Оставалось либо согласиться с ее доводами, либо положиться на интуицию, если вдруг она говорила, что стоит еще повременить.

А ведь, казалось бы, простое решение — нажать соответствующую кнопку и дальше к слугам перейдет тот или иной приказ. Закрутятся судьбы людей, которые так или иначе будут изменены в связи с этим решением. Интересные ощущения, когда ты отвечаешь за дальнейшие жизни сотен людей, которые, возможно, тебя и никогда не видели.

И все же решение, каким бы тяжелым оно ни было, необходимо принять.

Закончив с этой частью работы, я лишь облегченно выдохнул. Пусть от части предприятий по здравым размышлениям пришлось отказаться, но освободившиеся ресурсы можно было пустить в новые перспективные направления. Тем более, когда я создавал все эти ресурсы для рода, я еще не имел таких направлений, как изготовление доспехов и Арену. Теперь многие вещи учитывались исходя из того, что есть у рода, и что ему может пригодиться в дальнейшем.

Последней примечательной покупкой было приобретение небольшого химического предприятия, которое проще всего переоборудовать под деятельность алхимиков. Да, потребуется какое-то время на перестройку и обеспечение соответствующих мер безопасности, но в целом это может позволить нам выйти на рынок алхимических эликсиров. Тем более, с уникальными ингредиентами может получиться что-то, что будет продаваться как эксклюзивный продукт, который не сможет повторить никто. И даже то, что часть таких ингредиентов будет продаваться на черном рынке, не сыграет большой роли, так как это точно не поставщик для массового производства — слишком дорого выйдет попытка перевести это в массовое русло, да и я, как поставщик уникального товара, могу поставлять его весьма нерегулярно.

Кажется, чем больше я работаю ради того, чтобы наш род занял более крепкие позиции в Империи, тем больше работы возникает у меня.

— Можно? — осторожно выглянула из коридора Эльза.

— Проходи, — невольно улыбнулся я при виде девушки.

Наш родовой психолог, несмотря на осеннюю пору, была одета в летнее легкое платье светлых оттенков. Да, таких цветов точно не хватает сейчас, когда природа переходит от ярких тонов к более темным.

— Давненько мы с тобой не общались с глазу на глаз, — села она в кресло напротив, положив плавным движением свои руки на подлокотники.

— Сама же все время в делах, собственно как и я, — слегка виновато пожал я плечами, любуясь девушкой.

Пусть у меня и были две жены-красавицы, но это не означало, что я не мог видеть красоту в других. Тем более, Ревенпорт была специалистом по произведению правильного впечатления, чтобы у объекта ее охоты начиная с мимолетного взгляда, стал закладываться определенный образ поведения. Пусть сейчас я и не был ее целью, но от таких привычек сложно избавиться даже спустя несколько лет. Так что от девушки даже не специально исходили волны свежести и женственности, которые привлекали внимание.

Впрочем, мне вполне хватало силы воли, чтобы противиться ее воздействию даже тогда, когда она пыталась переключить все внимание на себя. Наверное, отчасти благодаря этому, мы так и сдружились, если это можно называть дружбой. С определением этого понятия у меня всегда были определенные проблемы.

— И все же иногда необходимо отдыхать и проводить эмоциональную разгрузку, — мило улыбнулась мне Эльза.

— Только не надо проводить на мне свои штучки, — шутливо пригрозил я. — Лучше расскажи, как обстоят дела со слугами рода? Нет ли каких-то проблем?

— С психологическим комфортом, на удивление, все неплохо. У людей, само собой, бывают определенные проблемы, но нет ничего, чтобы не решалось курсом терапии, — успокоила меня девушка. — Даже воины рода, которых ты выставлял против своих демонов, спокойно воспринимают эти тренировки и не испытывают никаких последствий после встречи с ними. Единственные, кто меня беспокоят — наши юные мечники. Миямото слишком фанатично прививает им свое видение мира, — пожаловалась она под конец.

— Поговори тогда на этот счет с ним самим, если не удастся убедить его изменить свой подход, то будем обсуждать вместе. Мне не нужны фанатики, если это будет вредить слугам рода.

— Приятно слышать, что ты не хочешь сделать из детей оружие, — довольно улыбнулась Эльза.

— Я никогда к подобному и не стремился, но все же они уже не раз показали, что обучение у духа мечника идет им на пользу. Да и Илья, как мне кажется, научился сдерживать эмоции.

— Не всегда сдерживание эмоций идет на пользу личности, но это уже моя забота, как с этим бороться.

— Ты пришла обсудить только это? — внимательно посмотрел я на нее.

— Я бы хотела узнать, насколько мы свободны в выборе партнеров для замужества?

— Да я как бы никак вас и не ограничивал, — несколько опешил я от такого вопроса. Это за кого меня считают, если подобные вопросы вообще возникают. — Да и среди слуг есть много семейных пар.

— Нет, ты не так понял, — покачала головой Эльза. — Все же часть приближенных к тебе слуг имеют определенную, скажем так, власть внутри рода и выбор супруга или супруги в этом плане… — неопределенно взмахнула она рукой.

— По-моему, ты создаешь лишние сложности, — хмыкнул я. — Просто если этот человек не находится в слугах рода, то необходимо будет сделать его таковым, чтобы сведения, находящиеся в вашем распоряжении, не пошли куда-нибудь на сторону.

— Кажется, я тебя поняла, — задумчиво кивнула девушка. — Тогда я пойду?

— Если я тебе смог помочь, то конечно, — разрешил я.

Похоже, девушку действительно заботил этот вопрос, но все же интересно, кто стал избранником Эльзы?


Глава 24


Ко мне по договоренности с ректором Академии отправляли в первую очередь первокурсников, чтобы с начала обучения приучать их к новой программе, а вот старшие курсы могли прийти на Арену самостоятельно, благо ехать до нее не так уж и долго.

Так вот, среди младших курсов явно наблюдалась какая-то нервозность и в то же время желание сразиться как можно быстрее с более сильными демонами. Похоже, несмотря на попытку правительственных организаций не предавать огласке происходящее, все же крупицы информации все равно просачивались через заслоны. Впрочем, я был не слишком этому удивлен — в наше время почти у каждого есть телефон и неплохая камера, позволяющая заснять все необычное. А уж желания это выложить у всех полно, и это не так просто быстро убрать из общего пользования.

Пришлось осаживать горячие головы и на практике показывать, что они ничего не смогут сделать даже более слабым демонам, не говоря уж о тех, на кого они хотели пойти. Похоже, нынешнему поколению магов то ли не хватает адреналина, то ли так велико желание прославиться — даже не знаю. Правда, с другой стороны, я не запрещал им после занятий приезжать сюда и оплачивать выход на арену. Они уже достаточно взрослые, чтобы самим решать такие вещи и отвечать за них. В крайнем случае целители рода откачают.

Ах да, на этой неделе произошло еще одно изменение: часть целителей решили присоединиться к нашему роду в качестве слуг. Похоже, им понравилось работать на наш род, а статус слуги укрепит их взаимоотношения с нами, да и так больше шансов, что Арина будет им уделять больше внимания. Ведь кто, как не слуги рода, должны помогать руководству рода в различных вопросах?

Подобные пополнения не могут не радовать, да и Арине с такими помощниками, которым она имеет полное право отдавать команды, будет намного легче справляться со своей работой. Ну и еще хорошим моментом было то, что эти целители не входили ни в один из родов и значит, у нас ни с кем не возникнет конфликтов из-за того, что мы вдруг забираем магов из других родов.

Хватит и того, что на уход Сергея к нам не все смотрели так уж безразлично, но из-за того, что сами Вороновы ничего насчет этого не предпринимали, все эти шепотки потихоньку заглохли. Кстати, да — что-то от моих родственничков уже давно ничего не было слышно, но, с другой стороны, это даже было хорошо. Чем меньше они вмешиваются в мою жизнь, тем лучше.

И в середине дня, наконец-то, мне позвонил Константин.

— Я уже думал, что ты совсем про меня забыл, — хмыкнул я в трубку.

— Забудешь о тебе, — ворчливо отозвался мой напарник. — Есть возможность прямо сейчас подъехать к лаборатории Ходкевича?

— Да, без проблем, — посмотрел я в следу уходящей группе студентов.

Мужчина позвонил очень вовремя, так как они как раз закончили свое занятие и теперь не пылали изначальной жаждой действий. Все же разгромные проигрыши здорово остужают голову, особенно когда понимаешь, что если бы ситуация не была под контролем преподавателя, то легкими ранениями не обошлось бы. К сожалению, некоторых пришлось подставлять и под удар, иначе до них не сразу доходило то, что я хотел донести. Даже жаль, что нельзя в целях профилактики и лучшего запоминания не привлекать целителей, но тут уже я взял на себя обязательства об их восстановлении после тренировок.

Как только студенты уехали обратно в Академию, я вызвал слуг и в сопровождении охраны поехал к НИИ, где работал Аркадий Андреевич.

* * *
— А я смотрю, ваша коллекция пополнилась новыми экземплярами? — пройдя через все необходимые процедуры проверки, вошел я на этаж, где располагались лаборатории Ходкевича.

Так уж получилось, что начав все это ради лучшего понимания собственных возможностей, я сделал из преподавателя Академии одного из лучших специалистов по демонам. Поэтому не так удивительно, что постепенно направления его работы разрослись, а под его руководством стало работать все больше ученых, которые также хотели понять особенности демонической природы.

Понять и научиться применять на пользу себе — куда уж без этого.

— Ну не все же убивали напавших на них существ и забирали их себе в качестве трофеев, — появился откуда-то сбоку Константин.

Вид он имел весьма потрепанный, а на голове и вовсе имелся след от когтей, который успели затянуть, но похоже, полностью избавиться от этого ранения у Скуратова просто не было времени. Все же одно дело — просто исцелиться, а другое — провести более долгие косметологические процедуры, чтобы избавиться от шрамов. Целителям намного проще ускорить естественную регенерацию организма, чем проводить другие операции, впрочем, чем лучше они развиты в разных направлениях, тем более ценными специалистами являются.

Недаром Арина как раз на этом неплохо зарабатывает в наших клиниках, да и род Лазаревых в целом поднялся как раз, благодаря в первую очередь косметологическим процедурам и уже только потом на умении справляться со сложными случаями заболеваний и ранений.

— Кто это тебя так пожевал? — приветливо кивнул я своему напарнику, полностью проигнорировав его выпад в мою сторону.

— Да вот эта образина, — указал он на одну из двух десяток клеток, в которой под наблюдением целой кучи датчиков находился кошкоподобный демон.

В целях безопасности их, похоже, решили проверить всем, чем только можно и держали в сонном состоянии. Уже это говорило о том, что Ходкевич неплохо продвинулся в изучении демонов, так как на них обычные способы усыпления действуют не так эффективно, как на обычных животных. Впрочем, и на магических животных не все химикаты действуют как надо.

— Многих вам удалось собрать в свою коллекцию, — не мог не отметить разнообразие различных видов демонов.

То, что это были демоны, ни у кого из нас не вызывало сомнений, да и в этой лаборатории должны были проверить их природу, благо какие-то тесты уже были изобретены. Они еще не приобрели какое-то массовое распространение из-за своей относительной дороговизны, но в условиях лаборатории, где как раз занимались изучением демонов, такое сделать было несложно.

— По возможности старались захватить их, чтобы потом выяснить подробности, — поморщился Константин.

— Вот только… — подтолкнул я его к продолжению рассказа.

— Вот только это все равно не дало нам ответов на произошедшее, — вместо него ответил Аркадий, который все это время был занят какой-то работой за своим терминалом и лишь кивнул мне в ответ, когда я зашел в помещение. — Нам не удается определить, каким образом они вообще оказались в нашем мире. Нет никаких следов проведения чернокнижного ритуала, как и нет следов призыва, характерных для тебя. Я уже было подумал, что у нас появился второй призыватель, но нет — ничего похожего на твои способы взаимодействия с демонами.

— Хочешь сказать, что эти демоны просто возникли рядом с отдаленными поселениями? — неверяще посмотрел я на него.

— Судя по всему так и получается, — взял слово Скуратов. — Если бы кто-то проводил ритуал, да еще и с таким размахом, мы бы по-любому засекли магические колебания, связанные с кровавым обрядом. Но ничего и близко похожего здесь не было. Думаешь, почему все подумали, что это просто в лесах появились новые виды магических зверей? — спросил у меня мужчина и тут же ответил: — Да потому, что в тех местах действительно часто появляются магические животные.

— Ну, в первую очередь это обусловлено тем, что там, где человек не успел истребить всех животных и его деятельность гораздо ниже, чем в городах, животным как раз легче всего набрать что-то вроде «магической массы», после чего происходят определенные изменения в их организмах. Это невозможно отследить, но вот охотники часто встречаются с подобными существами и если не могут справиться сами, то вызывают соответствующие службы, — пояснил мне Аркадий. — В этот раз действовали все по той же схеме и лишь из-за того, что подобное имело массовый характер, привлекли Службу магической безопасности Империи и студентов Академии Магии.

— Слишком сильно это походило на спланированную акцию, так что думать о каких-то еще вариантах, особенно без оповещения следящих систем было некогда, — продолжил Скуратов. — Вот и получаем то, что имеем на данный момент — куча смертей в связи с неправильной оценкой опасности.

— В нашем случае это все же вначале были магические животные. Вот только их, похоже, со своих мест обитания погнали демоны.

— Знаю, читал отчет вашего сопровождающего от Академии. Мужика ты так впечатлил, что тот решил завязать со своей деятельности и подался в пекари, — ухмыльнулся Константин.

— Он все равно там не мог ничем нам помочь, — пожал я плечами. — Да и мне самому, если честно, пришлось постараться, чтобы никто не погиб. Кто бы ни использовал этих демонов, но он призвал довольно сильных существ.

— С этим сложно спорить, — поморщился мой напарник, бросив взгляд на ближайшего к нам демона.

— Но как вообще получилось призвать столько различных демонов, чтобы этого никто не увидел? — спросил я у него.

— А вот над этим мы и бьемся, — вздохнул Константин. — Пока лишь можно сказать, что демоны не были призваны прямо на территории Империи, иначе бы результат проведения ритуала мы бы успели засечь сразу. Возможно, их призвали где-то за границами наших территорий, но по уверениям Аркадия что-то с ними не так.

— Нет у этих существ характеристик энергии, свойственных призванным с помощью чернокнижных ритуалов. Если говорить проще, то последствия такого призыва слишком сильно «пачкают» энергетику существа и даже спустя долгое время следы этого способа появления в наш мир у них можно обнаружить. Тут же ничего подобного нет, — развел руками Ходкевич. — Я даже не представляю, как такое возможно.

— Сейчас рассматривается версия того, что их откуда-то привезли, но что-то я сомневаюсь, что демонов призвали много лет назад и только сейчас решили так использовать, — махнул рукой Скуратов. — Слишком уж это сложный план, чтобы все пошло вот так гладко. Да и непонятно, какие именно цели преследовали те, кто устроил подобное.

— А если это был наш общий знакомый?

— Не совсем его почерк, да и как говорит Аркадий, там бы все равно были следы призыва, а на этих существах ничего подобного и в помине нет. И все эти непонятки только добавляют мне количества писанины и увеличения различных отчетов, которые приходится писать, чтобы хоть что-то дашь нашим аналитикам. Кто бы это ни сделал, но он прекрасно понимал, что в тех местах, где появились демоны, не так много людей бывает, да и то, что все происходило в один момент…

— И все же пока мы знаем только одного человека, который использовал схожие методы. Кто знает, может этот чернокнижник сумел что-то разработать за время своего пребывания в Европе. Я так понимаю, о его передвижениях они не согласны были делиться?

— Да какое там, — вновь поморщился Константин. — Из-за того, что наш чернокнижник подчистую уничтожил несколько не самых слабых родов, они сами хотят добраться до него, а из-за того, что действовал он сразу в нескольких государствах, то и их службы действуют независимо друг от друга и мешают получать достоверную информацию. В общем, он изрядно прошелся по очень многим влиятельным людям, которые хотят получить его в свое личное пользование. Ну а цели подобного могут разниться… сам понимаешь.

Еще бы не понимал. Если одни могут пылать жаждой мести в желании уничтожить Бей Мина, то другие хотят узнать, как именно он это сделал, и можно ли это кому-то повторить. Все же, можно сказать, в одиночку устроить геноцид сразу нескольких родов — надо иметь для этого соответствующие возможности.

Если это все же Бей Мин, то я более чем уверен, что долго отсиживаться в спокойствии он не будет.


Глава 25


Надо ли удивляться, что на этой же неделе, ближе к ее концу, ко мне в особняк приехала Ксу Мин?

Девушка, как всегда, была сдержанной до уровня холодной королевы. Вот только я прекрасно понимал, что так просто на пороге моего дома она бы не объявилась.

— Не скажу, что не рад вас видеть, но все же так сразу приезжать сюда… — вздохнул я, глядя на эту красивую китаянку.

— Только вы можете мне помочь в моей миссии, порученной кланом Мин, — склонила голову гордая девушка.

— Вот как? Кажется, раньше мы говорили о миссии, возложенной вашей семьей, что несколько расходилось с целью клана.

— С тех пор много изменилось, — все так же пребывая в склоненной позе, ответила Ксу. — То, что мой брат не захотел возвращаться и более того, увел подчиненных мне людей, несколько пошатнуло наши позиции и теперь задача стоит другая.

— И какая же? — полюбопытствовал я.

Девушка подняла голову и решительно произнесла:

— Мне поручено убить Бей Мина и прислать его голову совету клана в качестве доказательства.

— Кровожадно, — мягко улыбнулся я, смотря на девушку. — Даже и не скажешь, что вы раньше пытались его «спасти».

— Я ошибалась, — эти слова давались Ксу Мин с большим трудом. — Он представляет слишком большую угрозу.

— Что стало известно вашему клану?

— Именно Бей Мин виноват в произошедших нападениях «магических зверей», — выделила интонацией последнюю часть фразы девушка, сразу показывая, что она прекрасно понимает, что это были вовсе не звери. — Пока мы сами не знаем, как он смог сделать это одновременно в нескольких удаленных друг от друга точках, но никто из чернокнижников, кроме моего брата, не способен на столь выраженные акции. Наш клан старательно прореживал их ряды, чтобы убедиться в том, что в мире не появится никого достаточно опытного, чтобы устроить миру «последние дни».

— И все же, похоже, ваши разведчики не смогли получить всю информацию, так как пропустили целый род полукровок, которые продолжали заниматься довольно мутными делами.

— Вы о Дадианах? — осторожно спросила девушка.

— Значит, вы о них были все же осведомлены?

— Только уже по факту произошедшего. Я не знаю, как мой брат смог получить эти сведения, но этот род максимум вызывал подозрения, но все же никто не считал, что все настолько плохо.

— С этим понятно, — махнул я рукой. — Что теперь? Будете просить меня найти Бей Мина.

— Он сам найдет вас, — резко ответила Ксу.

— Откуда такая уверенность? — холодно улыбнулся я, внутренне собравшись.

— Целью моего брата было доказать то, что опасность от демонов куда больше, чем принято считать даже в нашем клане. И судя по тем сведениям, что мы получили, он хочет устроить что-то более масштабное, чем делал до этого, чтобы заставить мир готовиться к появлению демонов.

— Откуда он вообще посчитал, что угроза демонов так велика?

— В мире всегда хватало различных пророков, толкователей будущего, чтецов рун… перечислять можно еще долго, но каждый из них мог предсказать что-то, что потом сбывалось, и это придавало их дальнейшим словам определенную силу, — начала говорить Ксу Мин. — Да, было много тех, кто не мог сказать ничего толкового, но были и те, чьи предсказания начали сбываться лишь много лет спустя. Многие из них в том числе предрекали, что демоны рано или поздно попытаются захватить наш мир из-за того, что здесь намного больше магической энергии, что им так необходима для жизни и развития.

— Подумаешь, предсказания, — пожал я плечами. — Они, как правило, настолько расплывчатые, что их можно трактовать чуть ли не под любое событие. А если уж оно значимое, то сразу найдется несколько вариантов пророчеств про него. По-моему, это все попытка подтасовать слова людей под конкретные события, которые уже произошли.

— И это мне говорит человек, главой государства которого является один из Видящих, — улыбнулась девушка. — Впрочем, и я сама не сильно верила в эти пророчества, хоть наш клан их собирал с довольно большим усердием, ведь многие чернокнижники пытались оправдать свои действия очередными предсказаниями судьбы мира. Вот только мой брат в подобное верил и все сводится к тому, что он тоже сейчас руководствуется одним из пророчеств.

— А узнать, каким именно, я так понимаю, не получилось?

— Проблема в том, что во время своего побега он забрал часть материалов из нашего кланового хранилища, — нехотя призналась Ксу. — Поэтому узнать достоверность этого предположения не представляется возможным.

— Ну да, а как могло быть иначе? — иронично ухмыльнулся я.

Как будто я мог надеяться, что все будет так просто. Хотя мне с трудом верится, что у клана экзорцистов не было никаких копий, особенно в наше время, когда создается столько копий одних и тех же данных, как раз чтобы избежать подобной ситуации. С другой стороны, может, в их империи настолько сильны традиции сохранения знания в исходном виде, что они их даже не оцифровывают, как это делали оммёдзи. Порой мне кажется, я предполагаю за людьми слишком много двойственных толкований, когда все на самом деле гораздо проще и все это просто глупая вера в то, что эти данные никто из членов клана никогда не заберет их архивов.

Угу, не заберет. А теперь надо гадать, что же такое смог обнаружить Бей Мин, чтобы пойти против собственной семьи и, по сути, стать тем, с кем они боролись поколениями.

— В итоге получается, что ваш брат полностью поверил в какое-то из пророчеств настолько, чтобы пойти против всего того, чему его учили? — все же не смог удержаться я от вопроса.

— Мы до сих пор не понимаем, как это произошло, — потупила взгляд китаянка. Похоже, мне рассказали далеко не все, но и получить полную информацию вряд ли получится. — Бей был одним из лучших в нашем поколении.

— Понятно, — хмыкнул я. — А от меня вы чего ждете? Может, перейдем к конкретике?

— Мы будем своими методами искать Бей Мина, — вздохнула Ксу, увидев мой ироничный взгляд. В прошлый раз это закончилось тем, что весь ее отряд был уничтожен ее братом. — Но если вам удастся его найти раньше нас, то я бы хотела к вам присоединиться, чтобы помочь справиться с ним.

— Думаю, это возможно, но лучше обратиться к этому человеку, — воспользовавшись коммуникационным браслетом, я показал контактную карточку Скуратова. — Вы его уже видели со мной — он представитель Службы магической безопасности Империи. Такие вещи лучше делать в связке с организацией, которая сама заинтересована в поисках вашего брата.

— Я бы хотела бы по возможности исключить такие контакты, — осторожно произнесла она.

— Без этого сделки не будет, — не согласился я.

— Хорошо, — вздохнув, приняла мои условия девушка. — Я позвоню этому человеку и официально предложу свою помощь.

— И не беспокойтесь, никто не знает о том, что это ваш брат, так что и ваши действия под таким углом не будут рассматриваться.

* * *
Несмотря на то, что экзорцисты клана Мин вновь решили поучаствовать в деле, у меня им особой веры не было. Если они помогут в деле усмирения демонов, то это будет неплохой подмогой для Службы, но вот подпускать их к самому Бей Мину было бы слишком опрометчиво.

С учетом того, что сама Ксу действовала против распоряжения своего клана, то что ей мешает и сейчас иметь собственные цели? Но все же лучше держать таких людей поближе к себе, чем они помешают в самый неподходящий момент своими действиями.

Тем временем Джинхей наконец-то закончил приводить в нормальный вид перевод тех записей, что нам отдали оммёдзи. Теперь это был текст, который можно было читать и без перевода, ну а то, что парень прекрасно знал его содержание… Ну, одним магическим договором меньше, одним договором больше — тут особой разницы уже не имеет. Он настолько сильно уже был погружен в дела рода, что даже если Джинхею каким-то образом все же получится выплатить свой «долг жизнью», то все равно у него не получится никаким образом кому-то рассказать о том, что происходит в моем роде. Слишком многое он видел, чтобы я позволил ему подобное сделать.

Ну а теперь, имея полный перевод, я с уверенностью мог сказать, что мне дали далеко не все сведения, что имелись в распоряжении оммёдзи. Слишком уж сильно чувствовалась какая-то недосказанность, будто тексты специально обрезали так, чтобы я не узнал какие-то подробности. Вполне возможно, для этого они и просили для себя больше времени.

Впрочем, на полные сведения я тоже не рассчитывал. Все же мне удалось выбить их за оказание своей помощи, которая по итогу не потребовалась, так что и сильно благодарными мне в этой сделки они все равно не были. Но даже так тут было много полезной информации, которая расширяла мои познания по происхождению моих сил.

Да, многое не соответствовало тому, что я умею, да и было видно, что за теми, кто обладал синим кристаллом вели лишь осторожные наблюдения со стороны, и сами обладатели не совсем обычных для магов способностей, не слишком сильно спешили делиться с соглядатаями своими знаниями. Что уж говорить, если даже Соломон, как самый известный из тех, кого можно было назвать темными призывателями, свои сведения зашифровал настолько, что в полной мере их понять может только обладающий схожими способностями.

И все же во всех этих историях по большей части было одно общее развитие событий: подавляющее большинство призывателей умирали не своей смертью и после их смерти кристалл, который был при них, пропадал. Вот и гадай, то ли он уничтожался со смертью владельца, то ли были охотники за их силой, которые отбирали кристалл после выполненного дела.

Может поэтому дед решил не просто провести тогда ритуал, но еще и вложить кристалл в меня? Чем больше я разбираюсь в этом вопросе, тем больше вопросов возникает у меня к моему родственнику. Он, конечно, прослыл гениальным магом, который разрабатывал новые магические техники, но вот откуда у него вообще появились знания о подобных вещах, и где он взял синий кристалл, который демоны называют «Знаком Власти».

Что вообще произошло бы, если бы тогда не случился взрыв, и он не погиб под завалами дома? Какая судьба ждала бы меня в таком случае?

В таком ракурсе начинаешь задумываться, а не было ли для меня благом, что главный род решил изгнать меня и отказался мне помогать. Вполне возможно, что повернись все иначе, то я бы был их послушным инструментом, который бы использовал демонов, чтобы укрепить влияние рода Вороновых. Противников у них более чем достаточно, и если уж я смог провернуть проход демонов через защиту родовых особняков, чтобы устраивать им мелкие неприятности, то и при желании можно было сделать и что-то более серьезное.

От подобных шагов меня останавливало то, что так слишком легко нарваться на неприятности, да и Служба прекрасно осведомлена о моих возможностях. О части из них, но все же. Так что, сопоставив факты, рано или поздно они бы пришли ко мне, а противостоять целой государственной организации будет слишком даже для меня. Да и нет в этом большой выгоды, так как свое я могу получить и без превращения в темного мага, которыми пугают детей в различных страшилках. Договориться с заинтересованными сторонами куда выгоднее, чем их вырезать.

И тем не менее я не мог задаваться вопросом: есть ли еще осколки «Знака Власти» в нашем мире? И если их несколько, то почему все демоны, которых я встречал с этим таинственным синим кристаллом, почему-то охотятся только на меня?

Здесь самое сложное то, что даже не знаешь, как найти другие осколки этого кристалла, чтобы проверить на практике их возможности. Может, и их я смогу поглотить, чтобы получить полноценный Знак Власти в свое распоряжение? Правда, мне до сих пор непонятно, что произойдет тогда, ведь если верить записям оммёдзи, они еще никогда не видели никого, кто имел бы не просто осколок, а полноценный атрибут власти демонического Лорда, который, собственно говоря, и делает его таковым.


Глава 26


Нападение магических зверей не было лишь разовым событием, которое произошло случайно. Пусть в новостях эту тему старались фильтровать и не показывать общественности, но, по словам Скуратова, все больше различных служб приходится привлекать к этой проблеме.

Да, многих зверей удается перехватить заранее, благодаря уже давно работающей системе отслеживания, но ее недостатком оказалось, что она просто не была рассчитана на столь массовые проблемы. И над этой проблемой уже начали биться, ведь без раннего обнаружения появится слишком много жертв среди мирного населения.

Все еще усложнялось тем, что магических зверей с мест их обитания гнали демоны, которые не всегда спешили в населенные пункты. Из-за этого приходилось даже использовать наемников, чтобы тщательно обследовать места, где человек вообще не появляется. Никому не хотелось, чтобы в какой-то момент из какой-нибудь глухой чащи вышел демон, отожравшийся на дармовой энергии.

Во всей ситуации спасало лишь то, что люди не слишком сильно разбирались, кто перед ними — очередная магическая зверушка или ужасный демон. Будь иначе, паники было бы куда больше. Но все равно все это заставляло нервничать кучу людей и работать их сверхурочно.

С учетом всего этого меня даже не просили участвовать в поисках демонов. Все равно даже мне это не так просто сделать, да и услуги мои будут стоить дорого — проще нанять несколько отрядов наемников, которые смогут охватить большую территорию. Вот в таком мне честно признался Константин, когда мы с ним созванивались в последний раз.

Ну а я был рад, что мне не надо тащиться по лесным буеракам, тем более в такую дождливую пору, когда ноги так и увязают в грязи.

Хорошо еще, что студентов Академии больше к таким задачам не привлекали. Хватило и того, что в первый раз не удалось избежать жертв. Благо, отправляя своих детей в Академию, их родители прекрасно понимали, что возможно, больше их никогда не увидят, но уж такова бытность мага, когда неправильно созданная магическая техника, куда с большей гарантией отправит юного мага на тот свет, чем магическое существо.

И как я понимаю, такое происходило не только у нас, но и в других государствах. Только нашей Империи почему-то «повезло», что у нас это происходило столь массово.

Но все же самым примечательным было нападение на один из островных курортов, на котором неожиданно возникли демоны. В этом инциденте погибло много людей и в то же время видео с этого события попали в сеть, а так как там отдыхали граждане разных государств, то отфильтровать эту информацию просто не получилось.

После такого сеть просто взорвалась различными обсуждениями. Было видно, что кто-то старался списать все на постановку, но вскоре пришла информация, подтверждающая гибель людей именно от когтей монстров, и вот тут доказать что-то обратное было куда сложнее.

Все это пока нас не касалось, но смотреть, как развиваются события, было интересно. Если это действительно устроил Бей Мин, то теперь становится понятно, почему столь долгое время от него ничего не было слышно. Да и скорость, с которой нападали демоны на никак не связанные между собой точки, не могла не настораживать. Как он, вообще, это все проворачивает?

Я же теперь много времени уделял отработке нападения на демонов воинами рода. Пусть они и так временами сражались с ними, но с учетом того, что, возможно, угроза появления демонов может оказаться более близкой, чем думалось, лучше, если они научатся уничтожать их еще на подходах.

Да, демоны по своей сути являются энергетическими существами, но даже их можно убить, ведь в их телах происходят схожие с нами биологические процессы и не каждый демон сможет продолжать нападать на людей, если повредить ему мозг. Другое дело, что у некоторых видов он расположен не в голове, а бывают и те, у которых мозг вообще дублируется, но в целом уязвимых мест у этих существ хватает.

Правда, говоря об уязвимостях, надо понимать, что обычные пули им не могут нанести существенного вреда — слишком быстро демоны восстанавливаются от подобных ранений. Для этого и были предусмотрены магические пули, которые в своей начинке имели определенные сюрпризы для противника.

Да еще и Краснова постаралась и разработала состав, который действовал на демонов, словно яд, — если его нанести на пули, то ранение станет еще более неприятным. Единственной проблемой было то, что состав оказался уж очень нестойким, и уже спустя час после нанесения, его свойства сходили на нет. Так что это средство можно будет использовать, но уже перед самой битвой и тут мог справиться даже человек, который ни разу не брал оружие в руки, ведь сам состав для человека был полностью безвредным.

То, что сделала наша алхимик рода, лишь доказывало, что не зря я вложил в ее работу столько денег. Одно это чего стоит, а что она еще сумеет придумать со временем и при доставке ей ингредиентов демонического происхождения, я даже не возьмусь сказать.

Кстати об ингредиентах, пора бы поставить новые товары для черного рынка, чтобы узнать подробности у них. Вполне возможно, что свои щупальца они запустили куда дальше официальных источников и смогут нарыть что-то интересное. И тем более, это им и самим нужно, ведь, по словам Шляпника, Бей Мин и им успел сильно насолить.

* * *
— Вы, как всегда, радуете своими поставками, Егор, — поприветствовал меня Шляпник, пока его люди выгружали из привезенной моими слугами фуры ящики с ингредиентами.

Пришлось повозиться с призывами демонов, но все равно Свете нужны были новые образцы для своих исследований и я просто призвал больше демонов, чем планировал сначала, чтобы и себе запасы создать и было, что можно продать.

— Я же обещал поставить вам ингредиенты в счет наших хороших и взаимовыгодных отношений. Уже столько лет сотрудничаем на благо друг друга, — улыбнулся я.

— Жаль, что не все наши клиенты в то же время являются нашими поставщиками — это позволило бы расширить возможности нашего бизнеса, — покачал головой мужчина. — Вы что-то хотели узнать от меня? — прямо спросил он, пока мы молча наблюдали за разгрузкой.

Коробок было много и только присутствие высокого начальства не давало возможности людям Шляпника начать обсуждать как они «рады» такой возможности, как таскать грузы. В целом было бы странно, если бы к этому привлекли грузчиков и судя по внешнему виду некоторых из этих людей, можно было с уверенностью сказать, что это были обычные бандиты. Слишком приметные для ведения тихих дел и в то же время где-то же их надо использовать — вот и используют их силу по назначению.

— Вы же слышали, скорее всего, о нападении демонов? — осторожно спросил я, так как не знал, какой именно реакции следует ждать от этого человека на подобный вопрос.

— Сложно не услышать, когда из-за такого пристального внимания к областям, где раньше не было никаких людей, нам пришлось придумывать другие пути перемещения товара, — хмыкнул Шляпник. — Да и некоторые нападения были произведены на наши перевалочные пункты, назовем их так. Так что кто бы за этим ни стоял, он разозлил влиятельных людей, — а вот теперь появившаяся на лице мужчины улыбка была очень кровожадной.

Создавалось такое ощущение, что он и сам был бы не против спросить с человека, устроившего им такие неприятности.

— А если я скажу, что это все тот же чернокнижник, что уже успел вам попить крови?

— Откуда вы… Хотя, — замолчал представитель черного рынка, внимательно посмотрев на меня. — Насколько понимаю, это же достоверная информация?

— Слишком много подозрений, связанных всего с одним человеком, да и не знаю я никого, кто мог бы провернуть подобное, да еще и так масштабно, — развел я руками. — Все же раньше он для своих целей использовал учеников, а тут складывается такое впечатление, что он занялся этим сам. Правда, непонятно, как он сумел призвать такое количество демонов и заставить их ждать в различных точках по всему миру, чтобы устроить настоящий террор. Это несколько нехарактерное поведение для демонов, особенно, призванных через чернокнижные ритуалы.

— В таком случае… нам было бы выгодно, если бы этот человек прекратил свою деятельность и лучше, если он это сделает навсегда, — недвусмысленной интонацией подчеркнул, какое развитие событий устроит владельцев черного рынка, Шляпник.

— Прекрасно вас понимаю, — хмыкнул я. — Даже не удивлюсь, если вашу точку зрения в том числе разделяют и правительственные структуры. Все же нападение на подданных Империи, которые ничего не могут противопоставить силе демонов…

— Со своей стороны могу подсказать один момент, который, возможно, поможет вам в поисках, — немного подумав, тихо произнес мужчина, будто опасался, что нас могут услышать.

— Буду вам признателен за любую помощь.

— До меня доходили слухи, что появилась возможность доставлять грузы в обход любых таможен и делать это мгновенно. К сожалению, даже нам не удалось узнать личность или личности тех людей, которые этим занимаются. Но слухи быстро подтвердились фактами совершения подобных сделок. Стоили они как вы понимаете немало, но и груз таким образом доставлялся не самый простой, да еще и в обход возможностей его проверок напрямую… за такую возможность многие ухватились. Если появилась возможность так быстро доставлять грузы, то вполне возможно, что и живых существ переправить можно так же. Это все, конечно, домыслы, но возможно, это вам поможет в поисках, — слегка виновато улыбнулся Шляпник. — Больше ничего, кроме многолетней подготовки с закладыванием этих своеобразных «бомб» в голову не приходит.

— И на этом спасибо, — задумчиво проговорил я. — Будет от чего отталкиваться.

Я даже не думал считать, что это были только слухи. Если можно перемещаться между мирами, то почему подобное же невозможно в рамках одного мира. И то, что раньше не появлялось магов, способных на подобные манипуляции с пространством, совсем не означало, что их, вообще, может не появится. В принципе, все первые способности магов именно так и появлялись — сначала одаренному что-то удавалось сделать с помощью магической энергии, а уж затем, с помощью метода проб и ошибок, он понимал, как этим управлять и передавал знания следующим поколениям. Как правило, это происходило в рамках его окружения, ну и, собственно говоря, так и зарождались рода, объединенные как схожими силами, так и общими знаниями о магии.

Вот только подобные проявления магии очень сложно отследить, особенно когда не знаешь, что именно искать и как именно. Поэтому пусть догадка мужчины может и оказаться полезной, но как ею воспользоваться, было совершенно непонятно. В любом случае этими сведениями я поделюсь с Константином, а уж он пусть подумает, как воспользоваться ими.

С другой же стороны, сам вопрос перемещений не мог не заинтересовать меня. Если у демонов, вроде Вратарей, есть возможность создавать проходы между мирами, пусть и за плату, которую они устанавливают сами, то, может, среди этих существ обнаружится кто-то попроще, кто может перемещать в рамках одного мира?

Правда, вероятность этого слишком мала. Я просто не могу представить, каких затрат энергии потребуют подобные манипуляции, и растрачиваться на них в мире, где наблюдается такой сильный дефицит магии, больше походит на самоубийство. Ведь, переместившись, не факт, что ты сможешь восполнить потраченную энергию, а значит, и сам быстро станешь добычей других демонов. Все же в их мире более-менее в безопасности себя могут чувствовать лишь Лорды, которым Знак Власти дает возможность управлять немногочисленными источниками магии.

И все же, как ни посмотри, а мгновенное перемещение — довольно заманчивая возможность.




Глава 27


Собственно, как я и думал. Пусть меня Константин и не спросил об источнике подобных сведений, но все же к моим словам маг всегда относился серьезно и сразу взял этот вариант в разработку. Вот только подтвердить его было довольно проблематично. Сказывалось то, что Служба может заниматься своей деятельностью только в рамках Российской Империи, и в других странах ее возможности весьма ограничены.

Да и сложно заслать шпионов, когда существует слишком большое количество разнообразных магических проверок, и ко всем из них очень трудно подготовить такого специалиста. Усложняется это еще тем, что магические рода не очень любят, когда в их дела пытаются вмешаться третьи стороны, и в некоторых государствах это доходит до очень жестких крайностей. Поэтому и сведения удавалось получить только через множество окольных путей.

Это, конечно, не означало, что разведывательной сети вообще не было, но вот самые ценные сведения удавалось получить, как правило, только спустя какое-то время, когда их актуальность была уже не так значительна. С таким порядком вещей узнать хоть что-то о человеке или группе людей, способных на переброску больших грузов из одной точки в другую в одно мгновение, было очень сложно.

С другой стороны, если даже принять за рабочую версию, что Бей Мин каким-то образом договорился с человеком, обладающим подобными возможностями, обнаружить их все равно не так и просто. Да и постоянно происходящие нападения то тут, то там не давали возможности толком сосредоточиться на причине происходящего, и все силы шли на борьбу с последствиями.

Во всей этой ситуации радовало лишь то, что подобное не происходило в крупных городах. Какие бы цели ни преследовал Бей Мин, но он на данный момент ограничился глухими районами, где и демонов не сразу найдешь.

Впрочем, может, в этом и была его цель? Все же если демоны будут совсем близко к поселениям людей, то нападения произойдут с большей вероятностью, а вот если они какое-то время будут находиться в местах, где кроме диких животных никого нет, то это даст им больше времени на накопление энергии, а значит, сделает их еще более опасными противниками. Так что, понятное дело, что все правоохранительные органы старались найти демонов как можно раньше. Да и выкладки Ходкевича, благодаря моей помощи с изучением демонов, даже без меня говорили о том, что промедление только ухудшит ситуацию.

В какой-то мере я даже был рад, что подобные выкладки предоставил Аркадий. Все же одно дело — слова мага, пусть и патриарха княжеского рода, а другое дело — составленный по всем правилам отчет от ученого, который уже имеет определенное влияние, да и его работа на Службу уже доказала, что он высококлассный специалист, разбирающийся во многих тонкостях, касающихся демонов. В этом направлении он даже был получше меня, так как мне самому для работы с демонами не нужны были такие дотошные знания, пусть мне и самому интересно было читать исследования Аркадия, которые расширяли мои представления о демонических видах и их особенностях.

С учетом всего происходящего, пришлось Арине прекратить свои поездки по нашим клиникам. Не хватало еще, чтобы на нее напали демоны — от случайностей никто не застрахован. Поспорить на этот счет пришлось изрядно, но в конечном итоге жена согласилась с моими доводами. К тому же сейчас тренировки слуг стали еще жестче, а значит, и количество травм тоже увеличилось и Арине хватало работы, даже не покидая территории особняка.

— Такое чувство, что мы в осадном положении, — оскалился Эрис, когда мы вдвоем отдыхали после только что проведенного спарринга.

Мое тело достаточно окрепло, чтобы пытаться выходить и против демона, подобного ему. Тем более Эрис нисколько не смущался, что я использую меч, когда он остается безоружным. С учетом того, что тренировочным мечом я не мог оставить на нем даже синяка, это уже говорит о многом. Ну а сталкиваться с ним в рукопашной — я не сумасшедший. В этом направлении демон был куда опытнее меня.

Хотя, наверное, странно это звучит в отношении существа, которое совсем недавно приняло человеческий облик. Но объяснение этому было довольно банальным — Эрис столько времени проводил на бойцовских аренах, что хочешь не хочешь, а опыта наберешься. Да и демон мог в определенных пределах перестраивать свое тело, делая его сильнее.

— В какой-то мере так и есть, — согласился я с ним. — Сейчас особняк охраняют сразу две смены, да и я увеличил количество печатей, чтобы усложнить жизнь возможным вторженцам, особенно если это будут демоны.

— Неужели так опасаешься этого беловолосого?

— Он уже показал, что способен на многое ради достижения своей цели, — не повелся я на подначку со стороны демона — Другое дело, что его цель не имеет четких критериев, и это добавляет проблем. Поэтому лучше я пару месяцев буду заставлять слуг работать в две смены, чем потом буду об этом жалеть.

— А не проще его найти и заранее купировать проблему? — кровожадно улыбнулся Эрис, сжав кулаки.

— Тебе бы только драку устроить, — покачал я головой. — Если бы была такая возможность, то его бы уже давно задержали. Все же кем бы Бей Мин ни был, но проблем он устроил очень многим людям, и многие из них рады были бы получить его голову. Правда, часть непременно попытается взять его живым, чтобы получить его знания, но такого развития событий лучше не допускать. Да тут еще и его собственный клан, члены которого то ли хотят его спасти, то ли убить особо жестоким способом за предательство.

Тело приятно ломило после пережитых нагрузок. Что бы ни делал со мной Знак Власти, но мне приходилось изрядно напрягаться, чтобы чувствовать усталость в теле. И все это при уверении от Арины, что мое тело просто находится на пике человеческих возможностей. Вот только мне кажется, что порой я выхожу за этим рамки, будто тело подпитывается магической энергией так же, как это происходит у демонов.

Интересное сравнение, не правда ли?

Вот и мне кажется, что надо бы после того как все это закончится, заняться физическими тренировками в полной мере, чтобы узнать пределы измененного тела. Правда, если я вдруг смогу поглотить еще один осколок Знака, не станет ли это новой ступенью развития, и тогда мои пределы могут значительно сдвинуться.

— Кстати, ты замечал, что Роксана себя странно ведет в последнее время? — вдруг спросил Эрис.

При этом демон предварительно осмотрелся по сторонам и принюхался, будто пытался узнать, есть ли кто рядом или нет.

— Что именно имеешь в виду? — заинтересовался я.

— Она часто отлучается куда-то, оставляя вместо себя иллюзорную копию, — пожал плечами парень. — В целом она всегда была себе на уме, но вот где-то уже месяц как это стало происходить все чаще. Сначала я думал, что ты ее куда-то посылал, но как я понял, таких приказов ей не отдавалась. Не то чтобы я хотел посеять смуту между нами, — тут же открестился от такой чести Эрис, — но я ей не сильно доверяю.

— Вот значит как? — задумчиво обронил я. — А как ты понял, что отлучается именно Рокс, а не ее копия?

— Какими бы совершенными ни были ее иллюзии, но подделать запах ей пока не удается, — не без гордости ответил демон. — Точнее, удается, конечно, но мой нюх куда тоньше человеческого, и я могу различать тонкости, на которые у нее либо не хватает сил, либо она об этом и вовсе не задумывается. Я так понимаю, ты действительно никуда ее не отправлял?

— Нет, да этого и не требовалось, — пожал я плечами. — Сам же знаешь, что в последнее время я стараюсь без необходимости не выходить из особняка, а если куда-то отправляюсь, то Роксана и так сопровождает меня.

— В общем, возможно, я преувеличиваю и в этом виновато мое отношение к ней, но лучше бы тебе проверить ее. Все же эта демонесса успела послужить у двух Лордов, а от последнего ушла слишком уж легко, будто только и ждала этого.

— А ты не плодишь сущности там, где их нет? — нахмурился я.

— Возможно, — не стал отрицать Эрис, пожав плечами. — Мне куда проще махать кулаками, чем придумывать какие-то схемы и многоходовки, — саркастично улыбнулся он. Угу, как будто я не знал, что демон уже неплохо научился играть в шахматы и сейчас набирает навыки в сёги, где уж такие навыки просто необходимы, если хочешь добиться хорошего результата. — Так что мое дело предупредить и оградить тебя от возможных опасностей. С остальным же ты справишься и сам. Немаленький уже.

— И это мне говорит тот, кто большую часть нашего знакомства провел в образе маленькой собачки, — хмыкнул я.

— Ну это же был просто образ, сам знаешь, — улыбнулся Эрис. — Ну что отдохнул? Пора бы продолжить, и в этот раз предлагаю подключить Ланса, чтобы было веселее.

Демон легко вскочил на ноги и уже нетерпеливо перебирал ногами, готовый ринуться в бой. Мне же оставалось на это только вздохнуть и подняться вслед за ним. Бой, действительно, разнообразит наличие третьего участника.

* * *
Возможно, Эрис действительно преувеличивает свои опасения, но и я не понимал, зачем Роксане вдруг потребовалось покидать особняк и не ставить меня об этом в известность? Понятное дело, что она демон и просто так я бы ее не отпустил, но все это решалось бы заключением клятвы, которая ее бы временно ограничивала. Проблема еще была в том, что я не всегда мог разглядеть ее иллюзии и понять, когда она действительно идет со мной, а когда выставила свою копию.

Да и просто раньше Роксана исправно несла свою службу. Я бы даже сказал образцово, и никаких сомнений в ее благонадежности у меня не было. И вот теперь, думая об этом, невольно возникают мысли, а не было ли это сделано специально, чтобы усыпить бдительность?

Пусть Эрис всегда обладал взбалмошным характером и не всегда его поступки были разумны, но этот демон со мной с самого начала становления Темным призывателем. Да, он в конечном итоге признался, что оставался со мной из-за того, что почувствовал во мне осколок Знака Власти. Вот только теперь я прекрасно понимал, что он мог этот осколок забрать с собой, чтобы побороться за власть, но не стал этого делать. Вместо этого он предпочел стать моим Стражем.

Подобным образом его впервые назвал инкуб, из-за которого я и Лена оказались связаны, и после я не расспрашивал Церби об этом, так как он сам всегда уходил от данной темы. Но спрашивать и не потребовалось, когда в последней полученной мной книге Соломона я нашел упоминание, что означает для демона быть Стражем.

Все дело в том, что такой демон не только становился полноправным партнером для призывателя, но и разделял с ним жизнь. Моя смерть в прямом смысле больно ударит по Эрису, даже несмотря на его текущее развитие. Так что он среди демонов, можно сказать, самый заинтересованный в моем благополучии.

Зачем он это сделал и каким образом — мне до сих пор было непонятно, ну а спрашивать об этом — снова попасть на уход на другую тему. Уж очень демон не любил почему-то говорить про свои мотивы, а заставлять его, означало предавать нашу… дружбу. Да, наверное, про наши отношения так можно сказать. Как бы это странно ни звучало, но дружба между человеком и демоном, оказывается, возможна. Кто бы знал.

И вот что со всем этим делать?


Глава 28


Подходить и спрашивать у демонессы напрямую про ее отлучки, означало бы подставить Эриса, да и доказательств никаких не было, чтобы вот так взять и начать портить наши взаимоотношения. Из-за этого я и не мог решить проблему самым кратчайшим путем, но там, где нельзя пройти напрямую, можно найти обходные пути.

Все усложнялось тем, что Роксана была одним из сильнейших демонов, что мне доводилось видеть, и ее иллюзии сильно усложняли задачу слежки, но все же не означали, что она невозможна.

В итоге мне удалось призвать демона, внешне похожего на небольшую медузу, которая постоянно ускользала из-под взгляда, будто внимание по ней соскальзывало в сторону, так что приходилось прикладывать определенные усилия, чтобы заметить это существо. В этом призыве основным критерием было то, что демон должен быть незаметным и в то же время отслеживать свою цель, несмотря на многие уловки и в том числе точно определять ее по запаху. Пока было непонятно, насколько он успешно будет действовать, но послать подобного наблюдателя точно будет нелишним.

И, как назло, никаких подозрительных действий за первое время наблюдений за Роксаной увидеть не удалось. Создавалось такое впечатление, будто девушка почувствовала слежку и ведет себя образцово-показательно, так что к ней и никаких претензий не предъявишь.

Вот и думай теперь верить словам Эриса или все же продолжать слежку? И в данном случае я решил еще понаблюдать за ней.

А тем временем заслон, создаваемый правительственными организациями, прорывался все чаще. Невозможно было контролировать случайные ролики, выложенные очевидцами, когда их возникает в один момент не один десяток, да еще и сами очевидцы территориально находятся в разных странах.

Чтобы не планировал Бей Мин такими нападениями, но действовал он масштабно, дергая специальные службы то в один конец материка, то в другой. Это жутко бесило всех, но приходилось распределять силы, чтобы успеть оказаться в зоне возможного конфликта.

Благодаря мне, сотрудники Службы прекрасно понимали, насколько опасными могут быть демоны сами по себе, а уж когда до их сведения довели, что они еще и могут становиться сильнее со временем, то серьезность угрозы от этих существ лишь возросла. Хорошо еще, что в результате исследований Ходкевича, нашлись методы противодействия демонам. Да, пусть они были не идеальными, но все же лучше, чем то, что было у них изначально. Уже это могло служить неплохим подспорьем в борьбе с подобными существами.

Единственное, чего я пока не понимал — почему Бей Мин, предположительно имеющий возможность перемещаться в одной мгновение из одной точки в другую, использует демонов только в отдаленных точках. Появись демоны в крупном городе, это создало бы куда больший резонанс. Какие именно цели преследует этот бывший экзорцист и нынешний чернокнижник?

Все в итоге сводилось к ожиданию хода с его стороны, который позволит хоть кому-то схватить Бей Мина. Тут уже даже не стоял вопрос о действиях только нашей Империи, так как этот мужчина уже успел насолить слишком многим.

Но все это были лишь размышления о самой проблеме, так как решить ее я все равно пока не мог.

* * *
С утра я, как и всегда за последние месяцы, был на Арене, где очередная порция студентов пыталась преодолеть свои страхи и сразиться не с теми демонами, которых им уже удавалось победить. Выходить против порождения кошмара по понятным причинам было нелегко, но радовало то, что постепенно студенты в большинстве своем пытались сразиться с более сильными демонами. Тут в первую очередь играло то, что использовать боевые техники против монстров куда легче, чем против другого человека, да и на Арене можно нисколько не сдерживаться. В том числе есть возможность вложить все в один удар — все равно, если ты не сможешь продолжать бой, тебя сразу вытащат за пределы зоны сражения. В реальной жизни такое просто невозможно.

Еще по общей договоренности с Академией записи сражений студентов велись, но вот на общую стриминговую платформу они не попадали. Если студенты так уж хотели засветиться в сети, то они должны были сами прийти на Арену и оплатить соответствующую комнату. Все то, что происходило в рамках учебного процесса, в нем и должно было оставаться.

Ну и еще сама Академия была не против получить эти записи, чтобы потом другие преподаватели по ним разбирали ошибки студентов, так как я не брался за подтягивание их навыков по понятной причине того, что тем же стихийным техникам лучше обучит маг этой стихии. А с другой стороны, у меня постепенно росла слава тренера будущих команд Турнира.

Уже многие знали, что я тренирую отдельную четверку студентов, которым в ближайшем Турнире предрекают скорую победу (правда, насчет участия Лены я еще не был уверен, в связи с ее состоянием, но тут уже Арина будет смотреть как лучше поступить, и можно ли будет ей, вообще, выступать со своей командой). Так что в какой-то мере приходящим на мои «уроки» студентам было интересно посмотреть на то, с чем сталкиваются чемпионы, которых я натаскивал несколько лет.

И если рассматривать все это в подобном ключе, то неудивительно, что большинство первокурсников, почувствовав свою силу, решили попробовать участвовать в Турнире в этом учебному году. Так что, наверное, на нем впервые будет столько участников от только что поступивших студентов.

Забавно будет посмотреть на лица организаторов этого Турнира, когда они увидят количество заявок, и как им придется все это разруливать, чтобы и не отказывать многочисленным командам и выдержать все в рамках шоу. Все же не в последнюю очередь Турнир был именно шоу, где показывали силу имперские маги, в том числе и перед иностранными гостями.

Интересно, в этот раз англичане тоже будут участвовать, а то как-то их деятельность вначале довольно бурная уже подзатихла, да и сами колдуны и ведьмы покинули территорию Империи.

Правда, потом оказалось, что все не совсем так, и англичане просто купили несколько особняков, где устроили представительства своих домов. И я об этом не знал, так как не сильно интересовался светской жизнью, да и на званые приемы не ходил, поглощенный делами рода.

Больше в этот день меня удивило появление Алексея Мстиславского. Пусть мы вместе с ним и Ильей Барклай-де-Толли организовали общее дело, но вот с Ильей я виделся куда чаще. Да и отношения с последним у меня были налажены не в пример лучше. Сам же Алексей был куда более замкнутым человеком и не особо общительным — по крайней мере, с нами.

— Неужели ты заинтересовался Ареной? — после обмена приветствиями, спросил я у парня.

Подошел он очень вовремя, когда я как раз закончил со студентами и по идее хотел поехать обратно в особняк. Создается такое впечатление, что он специально подгадал этот момент.

— Не совсем, — улыбнулся Алексей. — Помнится, мы как-то говорили о спарринге…

— Неужто? — удивленно посмотрел я на него.

— Тут такое дело… — замялся парень. — Мне бы хотелось испытать свою разработку в боевых условиях, и твои демоны как раз подходят для этого.

— А-а-а, вот в чем значит дело, — кивнул я и заинтересованно посмотрел на него. — Насколько серьезное испытание тебе необходимо?

— Я бы начал с чего-то попроще с постепенным наращиванием силы, — немного подумав, ответил Мстиславский.

— Тогда пошли, — махнул я рукой, чтобы он последовал за мной.

Пусть на Арене и были разделены зоны для сражения с демонами различного уровня опасности, но не мог же я не предусмотреть тренировочной комнаты, в которой я смогу использовать любых демонов без необходимости перемещаться из одной зоны в другую?

Так-то изначально я планировал ее только для себя, чтобы иметь возможность проводить тренировки не только на территории родового особняка, но после того, какую деятельность развел Сергей, со всем этим планы изменились. Теперь я думал сделать из нее что-то вроде зоны испытания, когда участник должен был продержаться несколько волн нападения демонов. Ну и, разумеется, каждая волна будет сильнее предыдущей. И вот ко мне приходит Мстиславский со своей просьбой испытать что-то придуманное им, и это как ничто иное подходит для проверки, как это все может работать в действительности.

— Вот здесь я смогу предоставить тебе все условия для испытания, — указал я на усыпанную песком прямоугольную арену.

Она была окружена каменным куполом, который укрепили демоны-шахтеры, которых я привлекал ко всем подземным разработкам. Уж очень хорошо у них получалось укреплять стены и все поверхности с помощью своих способностей. Настолько хорошо, что даже Лена, используя свой демонический источник, не могла их толком повредить. В этом плане даже жаль, что их способность распространялась только на камень, да еще и фиксированную поверхность. Будь иначе, можно было бы подумать о других вариантах применения такой вот мощной защиты.

На самой площадке можно было, конечно, создать и что-то вроде трибун, чтобы наблюдать вживую за боем. Вот только чем сильнее демон, тем серьезнее надо организовать защиту. Проще уж укрепить только камеры, которые будут снимать происходящие со всех возможных точек, чем еще беспокоиться о сохранности жизни людей. Те же камеры хотя бы заменить можно, да и никто по этому поводу орать не будет.

— Дай мне несколько минут на подготовку, — попросил Мстиславский и парень побежал обратно, чтобы спустя десять минут вернуться с двумя тяжелыми даже на вид кофрами.

И как только их поднял?

Причем сами ящики были исписаны рунами, которые неярко мерцали, показывая, что лучше к ним без необходимости не прикасаться и, вообще, подобные вещи я бы обходил десятой дорогой. Ну или послал бы демона проверить на реакцию. Куда лучше, когда что-то нехорошее произойдет с ним, чем со мной.

Спрашивать, что внутри, я даже не стал — все равно вскоре увижу, что же такое притащил с собой Алексей. И парень не стал обманывать моих ожиданий, вытащив броню из первого кофра, который открылся только по нажатию на определенные символы, и как я понимаю, тут надо было соблюсти не только последовательность, но и паузу между нажатиями. Какая-то защита параноика, впрочем, я сам недалек от подобных вещей, благо у меня все проще — достаточно поставить демона на защиту и этого более чем хватит, чтобы отвадить большинство желающих проникнуть на мою территорию или взять без спроса мои вещи.

Переодевался Мстиславский прямо здесь, нисколько не стесняясь меня. И вот что странно, у парня под одеждой был полноценный контактный костюм, который служит подкладкой под средние комплекты доспехов и в то же время и сам является неплохой защитой. Зачем постоянно носить подобное я не представлял, но у каждого свои причуды. Да и насколько помню, Алексей даже летом носил одежду, которая закрывала его шею и руки, будто боялся обгореть. Ну или как раз скрывал таким образом ожоги, что в случае с имеющимися у него капиталами не выдерживает никакой критики.

Броня, сразу видно, была сделана на основе тех моделей, что мы выпускали на рынок. Вот только над ней основательно поработали, так что общие детали угадывались только из-за того, что я был в эти процессы достаточно детально погружен из-за разговоров с Ульрихом, когда я пытался ему объяснить, чего я хочу от него добиться.

Но вот броня была одета и, похоже, Алексей каким-то образом ее активировал, так как до этого момента многие элементы на броне были как будто налеплены сверху. Но вот на броне замерцали руны, и элементы брони пришли в движение, самосостыковываясь друг с другом.

— Необычно, — хмыкнул я. — И зачем необходимо было делать настолько разборные компоненты?

Пусть я и задал такой вопрос, но после остановки всех процессов, броня представляла собой слитную конструкцию, где не было видно ни одного лишнего элемента. Наоборот, казалось, что она стала еще более высокотехнологичной, чем та, что выпускали мы. Вряд ли Мстиславский расскажет о спецификациях этой брони, но чувствую, что там понапихано более чем достаточно различных дополнений. Уж для человека, сумевшего сделать носимый терминал, подобное не должно вызвать больших сложностей, да и само собой напрашивалось добавить что-то особенное к уже привычному функционалу брони.

— Ты же понимаешь, что сейчас я все спишу на секреты рода? — улыбнулся Алексей.

— Но попробовать все же стоило, — развел я руками, принимая его слова. — Не продашь доспех, изготовленный под меня?

— Это еще очень сырая версия, — покачал головой парень. — Вот когда доведу ее до ума — подумаю. Да и делал я броню в первую очередь под себя и не думал пока что-то похожее переносить на другие доспехи.

Тем временем, закончив с проверкой того, как сел доспех, Алексей подошел ко второму ящику и вытащил из него меч, чем-то напоминающий катану. Вот только лезвие меча было каким-то непривычным, и я даже не мог сказать, почему создавалось именно такое впечатление. Вот Миямото бы сюда, чтобы он сказал точно, но чего нет — того нет.

Также в кофре я успел заметить утопленные в пенистый материал обводы стрелкового оружия, которое Мстиславский почему-то проигнорировал.

— Можно начинать, — избавившись от ножен, сказал Алексей.

Ну а я начал создавать печати. Пусть это место и не было пока в полной мере подготовлено для боев одним за другим, но тут был я, так что можно будет посмотреть, как будет справляться парень и подстраивать новые призывы, чтобы усложнить ему жизнь.

Я думал, что хватит не больше пяти призывов, но парень меня удивил тем, что не только показал довольно неплохой уровень владения мечом, но и то, что его броня стойко выдержала удары демонов. Более того, Мстиславский явно задался целью проверить броню на прочность и специально подставлялся под удары.

Пришлось вызывать кого-то посильнее, но не сказал бы, что и с ними Алексей расправлялся с большим трудом. И в целом я впервые видел, чтобы с демонами сражались, можно сказать, без использования магии. Даже мечники рода использовали свои небольшие магические силы, чтобы наносить более эффективный урон по своим противникам.

Мстиславский же полагался только на свою броню и меч. Правда, в его случае это было как бы не эффективнее магических ударов. Как и броня, меч был покрыт рунами, и при атаке они порой ярко вспыхивали, и от этого менялся эффект, который оказывался на очередном демоне. И вот в этом как раз проявлялась магия — меч жег, замораживал, растворял тела демонов.

В то же время что-то подсказывало мне, что сейчас демонстрировалось не все возможности созданного Алексеем оружия, а просто проходило его тестирование в боевых условиях. Я бы на его месте тоже не стал бы показывать все секреты, несмотря на определенный уровень доверия между нами.

— Не ожидал, что ты сможешь справиться со всеми ними, — сказал я после того, как парень справился с последним из призванных демонов и попросил на этом закончить. — Удалось провести тестирование?

— Да, спасибо, — довольно улыбнулся Мстиславский. — Мне подобного не хватало, чтобы довести все до ума. Работы, конечно, все равно предстоит не мало, но это уже прогресс.

— Рад, что смог помочь, — кивнул я. — И если что, я был бы не против приобрести что-то подобное и для себя, — открыто намекнул я.

— Я подумаю, — не стал сразу отказываться Алексей.

Кто знает, может его следующей выстрелившей разработкой как раз станут подобные доспехи, ну а мне повезло, что у нас общая фирма, которая связана как раз с их созданием и распространением.


Глава 29


Из-за того, что на протяжении несколько недель демоны появлялись исключительно в отдаленных районах, создавалось обманчивое впечатление, что так будет и дальше. Слишком обманчивое впечатление.

Подходил конец осени и вот Бей Мин решил, похоже, действовать более активно.

— Я так понимаю, теперь решили привлечь и меня? — спросил я, зайдя после всех проверок в кабинет Константина.

За все время нашей работы я здесь был впервые, и судя по тому, что само помещение было каким-то уж стерильно чистым и не имело вещей личного обихода, то и сам мужчина здесь появлялся нечасто.

— До этого просто справлялись и сами, благо благодаря, в том числе и тебе, удалось получить опыт сражения с демонами, — пожал плечами Скуратов. — Так что тебя и не привлекали. Но вот то, что демоны стали появляться в крупных городах, уже вызывает у всех опасения.

— Благо это происходит не у нас, — хмыкнул я.

— Но это не значит, что подобный же сценарий не повторится в Империи, — хмуро добавил мой напарник.

Да, больше всего досталось небольшим государствам, где угрозе демонов мало что могли противопоставить. Точнее, могли, но не без серьезных усилий со стороны соответствующих организаций и человеческих потерь. И вот подобное уже скрыть никак не удавалось.

Ну и, конечно, после такой акции нападение демонов стали обсуждать чуть ли не на всех каналах. Правда, часть продолжала настаивать, что это такие необычные магические звери, но их становилось все меньше.

— Так что сам понимаешь, что тебя могут в любой момент попросить помочь нам, — продолжил Константин. — И если это возможно, то лучше не покидай территорию своего особняка без особой необходимости. Я помню, какой интерес к тебе испытывал этот чернокнижник, и он вполне может попробовать снова связаться с тобой.

— Ловля на живца, — покачал я головой. — Ну, по крайней мере, вы не хотите использовать меня втемную.

— Тебя используешь, как же, — фыркнул Скуратов. — Так что я изначально за полную честность всех взаимоотношений с тобой, чтобы потом не допустить никаких недопониманий и конфликтов.

— И это правильно, — довольно улыбнулся я. — Но все же есть хоть какой-то план, чтобы поймать чернокнижника?

— Клан Мин предложил свою помощь и сейчас совместно с ними разрабатываются варианты, как можно заинтересовать кого-то вроде нашей цели, чтобы он гарантированно попался в ловушку.

— Твое начальство решило им довериться после уже одной провальной их попытки поймать этого человека? — не удержался я от ехидного замечания.

— Ну, обсуждать их решения я не могу, — развел Константин руками. — Они решили, что так будет лучше, то пусть действуют сами. Мне лучше, чтобы указали цель и сказали действовать, чем вот эти все попытки просчитать варианты развития событий, — неопределенно он махнул рукой. — Пока же можешь ознакомиться с тем, что нам удалось достать с помощью разведчиков, — мужчина достал из-под стола папку с документами и толкнул их в мою сторону. — Сам понимаешь, что эти сведения я не могу позволить вынести за стены моего кабинета. Секретность и все дела…

— Понимаю, — кивнул я, развернув папку к себе и открыв ее.

В отличие от прошлых наших разговоров о Бей Мине, в переданных мне данных содержалось куда больше информации. В том числе в ней были подтверждения того, что чернокнижник уничтожал демонов-полукровок. Хоть где-то пригодилась разработка Павла Дадиана и проверить с помощью созданного им теста тела убитых магов не составило больших проблем. Вердикт был однозначным.

Все это в свою очередь говорило, что в европейских магических семьях было слишком сильно влияние полукровок и кто знает, что они все это время могли творить в своих владениях, о чем мы не знали. Таким образом, под пристальное внимание попадали те, кто наиболее рьяно взялся за поиски чернокнижника, но проверить их на демоническое происхождение пока, к сожалению, не получалось — все же для теста нужна кровь, а так просто ее с мага не взять, да еще и чтобы он ничего не заподозрил.

Пусть в отчетах этого не было видно, но между строк проскальзывала определенная обеспокоенность подобным соседством с полукровками, которые могут преследовать далеко не мирные цели. Все же чернокнижников уничтожали во всех государствах, а когда, по сути, демоны уже находятся среди нас, угроза их действий становится лишь еще выше. Единственное, с чем пока везло — полукровки не могли постоянно наращивать свою силу, как делают это демоны. По какой причине — неизвестно, но в исследованиях все того же Дадиана говорилось, что пока ни одна из известных ему семей полудемонов не смогла достичь приемлемого в этом плане результата.

И все же полукровки в среднем были сильнее обычных магов, и одно только это превращало их в опасных противников. Да и чего ждать от них, пока было совершенно непонятно.

— Как-то быстро вы смогли получить эти сведения, — закончив с прочтением документов, произнес я.

— Просто этот вопрос стал интересовать сразу много сторон, и в таких условиях дополнительные запросы или перехват данных уже не вызывает больших подозрений. В данный момент эти же сведения в этой или иной мере получают все участники поиска чернокнижников, — пожал плечами Константин, который не видел в этом ничего такого. — Понятное дело, что там, где сильно было влияние погибших семей и их союзников, там все сложнее, но в целом, после подобных действий все магические сообщества узнали о существовании демонов и то, что есть люди, которые втайне ото всех собираются получить с них силу.

— Похоже, чернокнижник все же смог добиться своей первоначальной цели — о демонах действительно узнали и теперь их считают угрозой.

— Вот только даже после этого, он продолжает нападения, как будто это далеко не последний этап его действий, — продолжил Константин, стоило мне только замолчать. — Правда, действует он вне рамок тех вероятностей, что рассчитывают наши аналитики, — вздохнул он. — Так что все это только сплошная головная боль.

— Понимаю, — сочувствующе улыбнулся я, смотря на своего напарника, по внешнему виду которого было видно, что он уже давно толком не отдыхал.

Все же Скуратов был одним из немногих магов, который умел сражаться с демонами и не только их убивать, но и захватывать для дальнейшего изучения в лабораториях Службы. А вот последнее даже было полезнее, чем просто вынос монстров. Ведь если не изучить противника, то не будешь знать его слабости. Благо Бей Мин часто использовал одних и тех же демонов, а не каждый раз новых, что хоть немного облегчало всем жизнь.

— В таком случае мне действительно лучше сейчас вернуться в особняк, — согласился я с предложением Константина.

* * *
Вернувшись домой, я в первую очередь отправил Роксану продолжать тренировку с воинами рода, а сам отправился к своим женам, где без утайки рассказал о том, что происходит в мире, и почему им сейчас лучше не покидать родовых земель без крайней необходимости.

Уже сейчас некоторые рода отзывают своих членов рода из Академии Магии не столько опасаясь за их жизнь, сколько заботясь о собственных землях, где могут появиться демоны, и там наличие мага, пусть и не до конца обученного по имперским стандартам, может пригодится. Так, например, уже уехал Бартенев, но в столице остались Орлов с Нарышкиной.

Руководство Академии не было против таких вещей, да и многие предметы достаточно было просто сдать на хорошую оценку без обязательного посещения всех лекций. Что уж поделать, если членов рода, по сути, могут дергать обратно довольно часто, особенно если у самого рода какие-то проблемы. Так что не предусмотреть варианты, связанные с этим, в Академии не могли.

— Предлагаешь нам просто сидеть здесь? — недовольно посмотрела на меня Арина.

— Я прекрасно понимаю, что тебе и так не нравится это делать, особенно с учетом, сколько еще работы необходимо проделать с клиниками рода, но для вас обеих будет лучше, если вы останетесь здесь и под защитой воинов рода, — твердо ответил я на это.

— Мы можем постоять за себя, — высказалась Лена.

— Даже не сомневаюсь, — улыбнулся я моим боевым волшебницам. — Но будет лучше, если я буду уверен, что вы находитесь здесь, а не подвергаетесь опасности, просто разъезжая по улицам города.

— Думаешь, он осмелится напасть в столице? — не так уверенно как до этого, спросила Арина.

— До этого Бей Мину ничего не мешало подчинить себе целый квартал со всеми жителями, — пожал я плечами. — Кто знает, что он захочет провернуть в этот раз. Его ходы довольно сложно предсказать как раз из-за того, что мы до конца не знаем всех его возможностей, да и чернокнижник он опытный.

— Но почему ты так уверен, что он придет к тебе? — взяв меня за руку, обеспокоенно посмотрела в мои глаза Лена.

— Он уже и так заинтересовался мной и пытался убедить всех в том, что цели, которые Бей преследует, будут благом для всего мира. Фанатики, уверенные в своей правоте, могут быть очень упорными и при этом не видеть того, что остальной мир с ними в корне не согласен. Так что я лучше перестрахуюсь, чем потом буду жалеть, что сделал недостаточно для подготовки к грядущему.

— Хорошо, если тебе так будет спокойнее, то я готова пойти на это, — немного подумав, произнесла Арина. — Мы и так уже несколько недель находимся в этом положении. Я могу еще месяц заниматься всем удаленно, но дальше мне все равно потребуется личное участие, иначе придется переносить запланированные операции, что может сказаться на нашей репутации. Мы и так появились в направлении медицины недавно, чтобы допускать подобное, — строго посмотрела она на меня.

— Как будто от меня зависит, как быстро будет решена эта ситуация, — примирительно поднял я руки.

— Егор, я тебе озвучила свои требования, — гордо произнесла моя жена. — Я, конечно, понимаю твою заботу о нас, но есть дела рода, которые просто нет возможности отложить на более поздние сроки.

Отчасти я тоже понимал Арину. Она торопилась сделать все основные дела до рождения детей, чтобы первые месяцы полностью посвятить себя им, но вот из-за действий Бей Мина нам всем пришлось перестраивать наши планы.

Но и поступить я иначе тоже не мог, и она это прекрасно понимала, поэтому и соглашалась оставаться под защитой, где им точно ничего грозить не будет. Да и я не сидел на месте, и теперь в случае любого нападения на территорию родовых земель, противника будет ждать очень теплый прием.

Практически сразу после того как мы закончили наш разговор, мне пришло сообщение от Скуратова, что нападение демонов началось и в крупных городах Империи. Пока это были лишь единичные случаи с небольшим количеством существ, которых удавалось остановить и местными силами, но пока везло, что в этих городах были достаточно сильные магические рода, чтобы суметь ответить демонам. Но все понимали, что произойдет, если они нападут на менее защищенный город.

А на следующий день в нашу фирму по производству доспехов прилетели сразу несколько крупных заказов от ранее сомневающихся, на скупку того, что есть в наличии. Но не это было основной новостью следующего дня, а то, что меня пригласили на разговор в императорский дворец.

Наверное, не стоит говорить, что отказаться от этой чести я не мог?


Глава 30


Стоило машинам нашего рода подъехать к территории дворца, как ворота перед нами открылись без прохождения хоть какой-то минимальной проверки. Такое доверие вызывало удивление, но спорить и просить о дополнительных мерах защиты, когда сам являешься приглашенным — это несколько странно смотрелось бы со стороны.

На второй линии в этот раз огороженной не высоким забором, а чисто декоративным кованым, слуги правящего рода вежливо попросили всех моих сопровождающих подождать вне самого дворца. Впрочем, это было, наверное, самое защищенное место в Российской Империи, чтобы опасаться за свою жизнь, да и не соглашаться с этими условиями, значит, подвергать сомнению гостеприимство императора. Я не самоубийца, чтобы так делать.

Меня же после пройденной проверки сопроводил один из слуг. И самым примечательным в нем было то, что я от него ощущал ничем не прикрытую энергию как от боевого мага ранга Старшего Магистра.

Это такой намек на то, что в случае чего я ничего не успею сделать или демонстрация, какой силой обладают всего лишь слуги императорского рода? Вопрос остался без ответа, а сам молчаливый слуга не спешил начинать со мной разговор.

В итоге меня проводили к относительно небольшому трехэтажному зданию, граничащему с прекрасным садом. Внутри, что удивительно, я не увидел ни одного человека, будто их заранее попросили покинуть территорию дома.

Слуга указал на одну из дверей справа и, войдя внутрь, я на несколько секунд залюбовался видом, открывающимся со стеклянной веранды. Наверное, не надо уточнять, что окна выходили как раз на сад и демонстрировали это настоящее произведение искусства местных садоводов.

Впечатлили, ничего не скажешь. Я даже не представляю, сколько лет необходимо было потратить, чтобы создать подобную живую картину и сколько усилий требуется, чтобы все это поддерживать в таком виде.

Ну и, наверное, не стоит удивляться тому, что на разговор со мной отправилась принцесса Анастасия. Все же из всего правящего рода я был знаком лишь с ней, и все дела со мной род Романовых вел именно через нее.

— Князь Шувалов, рада, что вы прибыли так скоро, — тепло улыбнулась мне, как всегда прекрасно выглядящая девушка, светлые волосы которой спокойно струились за ее спиной.

Никаких приметных украшений на девушке не было и, вообще, одежда Романовой была довольно скромной для члена правящего рода. Такое чувство, что меня встречают, чуть ли не в домашней обстановке.

Да и привели меня в небольшую комнату, где не было никаких особо изысканных вещей. Просто обычная комната для отдыха, если не считать огромную картину на одной из стен, представляющую собой какой-то абстрактный рисунок, смысл которого я даже не пытался угадать. Подобные вещи для меня всегда были непонятны, как и непонятно, как этим можно восхищаться. С другой стороны, сомневаюсь, чтобы в этом месте находилась какая-нибудь дешевая мазня. Так что лучше промолчать, чтобы не казаться дураком в глазах ценителей искусства.

— Как я мог поступить иначе, когда меня приглашают в императорский дворец? — улыбнулся я девушке. — Такой чести удостаиваются далеко не все аристократы.

— И все же подобную встречу надо было провести раньше, и я прошу прощения, что это произошло только сейчас, — виновато посмотрела на меня Анастасия.

— Все мы заняты делами рода, а правящий род ответственен за всю Империю, так что я прекрасно понимаю, как порой сложно выделить время на что-то еще, кроме того, что было запланировано пару лет назад, — вежливо ответил я на это.

— Я знаю, что вы не слишком любите разговоры вокруг основной темы, но к сожалению, ничего более конкретного я сейчас сказать не могу, — вздохнула девушка.

— Вы насчет сложившейся ситуации с демонами и чернокнижником?

— И да, и нет, — загадочно улыбнулась принцесса. — Главная проблема в том, что из-за особенностей нашего родового дара, мои слова могут вольно или невольно повлиять на ваши действия. Самое в этом неприятное, что они могут привести к худшему сценарию из возможных. И как понимаете, это все осложняет.

— Я прекрасно понимаю, что род Видящих контролирует все, что происходит в Империи, — кивнул я, внимательно смотря на Романову. Может открыто говорить она не может, но ведь многое можно передать не только словами. — И если меня не посвящают в какие-то дела, то это не значит, что мои действия уже не учтены в ваших планах. Я благодарен вашему роду за все, что вы для меня сделали и всегда готов помочь Романовым и Империи.

— Вы оправдываете наши ожидания, князь Шувалов, — благодарно кивнула Анастасия. — Ну и если позволите, то я просто хотела вам сказать, что, так или иначе, все будет хорошо. И я очень сожалею, что не могу сказать вам большего, чтобы не повлиять на то, что вас ждет.

— Веры в будущее уже более чем достаточно, — мягко улыбнулся я, смотря на Видящую, которая только что предрекла мне успех в том, что произойдет дальше.

Единственным нюансом здесь было то, что то, что хорошо для одного человека, не значит то же самое для другого. Да и как измерить степень благоприятного стечения обстоятельств, исходя из ее слов? Лучше вообще не думать о таких вещах, чтобы не сойти с ума.

— Насколько я в курсе, вы большой ценитель старых фолиантов, особенно за авторством одного знаменитого мага прошлого? — вдруг спросила Анастасия.

Только стоило ей произнести этот вопрос, как в дверь комнаты постучали, и тут же зашли две служанки. В руках одной из девушек был небольшой сверток, который она с поклоном положила на стол, и обе девушки так же молча удалились обратно в коридор.

— Прошу, — подтолкнула меня к более активным действиям принцесса. — Это небольшой подарок лично от меня.

Осторожно откинув ткань в сторону, я увидел старый фолиант в металлической обложке. На поверхности книги была изображена вязь символов, которая переплеталась в сложную геометрическую фигуру.

— Неужели это? — неверяще посмотрел я на девушку, ощущая, как разом пересохло в горле.

— Все верно, — довольная произведенным эффектом, кивнула Анастасия. — Это подлинник первого тома из серии книг, созданных царем Соломоном.

— Я не могу принять столь дорогой подарок, — несмотря на желание коснуться книги выдавил я из себя.

— И все же это действительно мой подарок, — настояла принцесса. — Прошу, примите его.

— Благодарю, — поспешно скрыл тканью я книгу и прижал ее к себе.

* * *
Как мы возвращались обратно, я уже толком не помнил, только оказавшись в своем рабочем кабинете, я наконец-то смог внятно соображать и, положив сверток на стол, поспешно его развернул. И сейчас мне сложно было объяснить свое состояние.

Дело даже не в том, что первый том считался самым важным из всех тех, что создал Соломон, но еще и, исходя из тех источников, что у меня были, он числился утраченным, а искать его или хотя бы копию этого тома в частных коллекциях можно было всю жизнь. И вот тут такой подарок, который и так стоил очень дорого, но для меня еще был дороже.

И все же дело было даже не в самой книге, а в мелких синих кристаллах, что были инструктированы в обложку. Причем это было сделано так, чтобы считать подобное просто за элемент украшения.

Вот только почему на него так сильно реагирует Знак Власти в моей груди?

Не удержавшись, я все же коснулся обложки и тут же кристаллы, вспыхнув, исчезли, а к груди, казалось, приложили раскаленную кочергу. От вспышки боли меня скрутило на полу, и я даже не знаю, чего мне стоило не заорать от боли. Хорошо хоть болезненные ощущения были довольно короткими, и вскоре ничего не напоминало о них, кроме воспоминаний.

Подобное со мной было впервые.

Тяжело дыша, я поднялся с пола, чтобы еще раз взглянуть на обложку книги и убедиться, что кристаллов на ней действительно больше нет, да и сам рисунок на обложке слегка изменился, так что больше ничего не напоминало о том, что где-то были выемки, куда были вставлены приметные синие кристаллы.

Вот тебе и «пропадают кристаллы после смерти темного призывателя». Как Соломон провернул подобное? Как это вообще возможно?

Причем я четко чувствовал, как кристаллы из книги соединяются с тем, что был в моей груди и он приобретает… целостность. По-другому я просто не мог описать эти ощущения.

Вот только что это? Подарок от древнего призывателя или проклятье? Как-то давно я не верю в бесплатные дары. Да и судя по записям оммёдзи, темные призыватели, возможно, и были разными по характерам людьми, но вот поступать просто по доброте душевной, не имея в этом какой-то выгоды для себя, точно было не в их правилах. В этом плане я ничем не отличался от них.

А теперь добавив в произошедшее, что мне подобное подарила принцесса Анастасия. Получается, что без подобного подарка у меня не было шансов на положительный исход? Или же без этого тот сценарий, к которому ведет правящий род, не был бы возможен?

Чем больше вопросов возникает в голове, тем сильнее я только запутываюсь.

Сев в кресло, я просто погрузился в медитацию, чтобы отбросить все мысли и собраться. В этот раз осколки, как бы сказать, быстрее интегрировались в сам Знак Власти, и тем больший прилив энергии я ощущал в это время.

Действительно, теперь, благодаря медитации, я в полной мере чувствовал Знак Власти, как еще один источник энергии, который не поглощает ее извне, а берет откуда-то, будто и вовсе является в некотором роде генератором энергии.

Как подобное возможно, я даже не пытался задаваться вопросом. Это пусть Ходкевич занимается подобными изысканиями — ему это, по крайней мере, в удовольствие, а мне лишь еще одна дополнительная головная боль.

С каждым вставшим «на место» осколком, по моему телу прокатывалась волна энергии, которая укрепляла мое энергетическое тело. Зная, как раньше шел этот процесс, я прекрасно осознавал, что в этот раз все происходит куда большими темпами, но вот только все это не говорит о том, что и сам процесс «поглощения» произойдет так же быстро.

О какой вообще определенности говорить, когда ты толком и сам не понимаешь, что и как происходит? Я мог лишь наблюдать и корректировать потоки энергии, чтобы они не нанесли мне травм, благо моего контроля вполне хватало для подобного рода манипуляций.

Медитация — вещь, конечно, полезная, но во время нее порой не знаешь, сколько в действительности прошло времени, особенно, когда настолько погружен в процесс, что остальной мир остается где-то за границами твоего восприятия.

Главное, что в итоге мне удалось не допустить никаких перегибов в энергетическом теле, и теперь я был более чем уверен, что вскоре смогу за раз использовать куда больше энергии, что в свою очередь расширяет арсенал моих призывов. В связи с последними событиями, подобное будет точно не лишним, ведь работать с собственным источником куда проще и быстрее, чем брать энергию из тех же стержней-якорей, которые я собирался использовать в случае необходимости в качестве резерва. Даже несмотря на потери при преобразовании энергии, это было лучше, чем ждать, когда в резерве будет снова достаточно энергии на следующий призыв.

Правда, было кое-что еще. Новое и незнакомое чувство, словно зов, который толкал меня сорваться с места и идти к его источнику.

— Мое любопытство меня точно когда-нибудь погубит, — невесело улыбнулся я.

Похоже, меня зовут, а ведь так невежливо игнорировать столь настойчивое приглашение.


Глава 31


Выскользнуть с территории особняка оказалось удивительно легко. Впору задуматься о том, что необходимо усилить меры защиты не только от проникновения извне, но и не допускать того, чтобы кто-то покидал родовые земли без моего на то разрешения. Правда, некоторые люди и не совсем люди обладают навыками, которые позволяют сделать это без особых проблем, но это уже частные случаи.

В любом случае сейчас была глубокая ночь, и с помощью призванных демонов не так сложно было укрыть себя в темноте. И вот я вновь, как и несколько лет назад на своем мотоцикле, и он щедро одаривает меня теплом.

— Да, застоялся ты у меня в последнее время, — улыбнулся я, проведя рукой по баку.

Одновременно с этим двигатель стал шуметь чуть больше и в этом я слышал нотки удовольствия. Все же удивительное дело — как может преобразиться обычное транспортное средство, когда в него вселяешь демона. Вот только масштабировать подобное я ни за что не возьмусь — штучная работа, которая отнимает слишком много времени, чтобы потом еще подобное и продать по адекватной для меня, а не для других, цене.

Все эти мысли проносились мимо, пока я летел на мотоцикле по шоссе, чтобы свернуть в сторону Арены. Да, кто бы ни был источником зова, но меня явно ждали на моем же объекте.

Это было нагло.

Пару раз за время пути на коммуникационный браслет приходили какие-то сообщения, но я их игнорировал, погрузившись в ощущения зова. До последнего одна настойчивая мысль скользила где-то на задворках моего сознания, и как только до цели осталось не больше километра, я наконец-то понял, что все это мне напоминало. Отчасти схожие ощущения были между мной и Леной, пока между нами сохранялась магическая связь. Только в данном случае я этой связи до последнего момента не ощущал, да и сейчас ее не мог отследить. Создавалось такое впечатление, что моих навыков просто не хватало, чтобы отследить ее и, лишь благодаря все еще бурлящей во мне энергии, после обретения целостности Знака Власти, я мог ее чувствовать чуть четче. Будь иначе я, скорее всего, так и не смог бы ее обнаружить и, вполне возможно, до самого конца не понимал бы, что меня ведут в это место.

В такое позднее время на Арене, кроме дежурной охраны, не было никого из персонала, но они лишь молча кивнули мне, так как я и раньше посещал Арену в такое время. Особенно часто я это делал в момент создания этого места, так что ко мне привыкли и не задавали вопросов, да и кто будет спрашивать, что патриарх рода делает у собственного здания — уж точно не слуги, которых он здесь и поставил.

Все арены для боев в это время были пусты, чтобы не тратить энергию на поддержание демонов в нашем мире. Позволять им питаться энергией самостоятельно я, разумеется, не мог, так что на любых призываемых в это место лежали жесткие ограничения. Впрочем, сами демоны не были против таких условий — битвы они уважали, а получить еще за это энергию даже в случае проигрыша были готовы многие. Просто за победу выдавалось намного больше, чтобы у них была мотивация продержаться как можно дольше и все же попытаться одолеть своего противника.

Вполне возможно, через какое-то время найдутся среди них хитрецы, которые поймут, что можно просто умирать, чтобы не терять много времени и получить дармовую энергию, но это еще надо было умудриться повторно попасть на арену, что из-за особенностей призывов конкретно в этом месте было не так просто.

Стоило только зайти внутрь здания, как зов усилился и уверенно повел меня дальше на нижние этажи. Только недавно мы были здесь вместе с Мстиславским, и вот я выхожу на пустую арену. Точнее, должную быть пустой арену.

— Князь, вы не выглядите удивленным, — приветственно, будто старому знакомому улыбнулся мне Бей Мин. — Я, честно говоря, ожидал несколько иной реакции.

— Подобное несложно было предсказать. Вопрос стоял лишь во времени, когда это произойдет, — хмыкнул я, внимательно следя за действиями чернокнижника.

Бывший экзорцист, заложив руки за спину, расслабленно осматривался по сторонам, будто только появился тут и еще не успел оценить обстановку. Впрочем, почему будто бы?

Сам мужчина, можно сказать, практически не изменился с нашей последней встречи, если, конечно, не считать изменившейся прически. До этого момента он носил длинные волосы, а сейчас часть из них была неровно обрезана.

— Так уж получилось, что в вас я видел своего союзника, даже несмотря на то, что вы мне мешали. Я верил, что рано или поздно вы примете мою сторону.

— Но как я понимаю, обстоятельства изменились, — указал я на необычную прическу чернокнижника.

— Да, — поморщился Бей, проведя по своим волосам на месте среза. — К сожалению, некоторые люди бывают довольно упорны в своем нежелании видеть истину.

— И поэтому вы решили сами устроить охоту на полукровок? — продолжил задавать я вопросы, не воспользоваться такой возможностью я просто не мог.

— Прекрасно, — радостно улыбнулся мужчина. — Вы уже осведомлены об этом и не надо будет про это рассказывать. Это здорово сэкономит время до прихода гостей.

— Мы кого-то ждем? — понял я, что в этот момент не только я тяну время.

Неприятно.

— Да, к сожалению, мне говорили, что они прибудут в тот же момент, что и вы, но видимо, что-то не срослось, — виновато улыбнулся Бей.

— Всего лишь немного терпения, — раздался голос позади меня.

Я сделал несколько шагов в сторону, так, чтобы не приблизиться к чернокнижнику и чтобы держать в поле зрения новое действующее лицо. Им оказался мужчина, которому по внешнему виду едва ли исполнилось больше пятидесяти лет. В светлых волосах довольно сложно было разглядеть седину, а небольшая борода совершенно не упрощает ситуацию.

На незнакомце был классический черный костюм, и сейчас он смотрел на меня, опираясь на резную деревянную трость.

И пусть непонятно было, как этот человек появился здесь, собственно, как и Бей Мин, но в этот момент меня больше беспокоило другое — та связь, которую я все это время ощущал, как раз исходила от этого мужчины. Причем я это понял только при его появлении, так как до этого ощущение направления было несколько размыто, будто исходило из нескольких источников, а сейчас источник был только один.

— Прошу прощения, не смог удержаться от небольшого представления, — слегка дернул уголками губ этот мужчина. — В моем возрасте порой возникают желания подурачиться.

— Я так понимаю, вы Лорд Гортвар? — спросил я у него и вот теперь эмоции действительно появились на лице этого челов… демона.

— Неужели так предсказуемо? — удивленно посмотрел он на меня.

— Трость с вырезанными на ней символами из языка демонов, — принялся перечислять я. — То, как энергия собирается вокруг вас, и как она отчасти концентрируется в этом артефакте. Связь, с помощью которой вы привели меня сюда. Ну и, конечно, Рокс, — улыбнулся я, пристально посмотрев на пространство справа от Гортвара.

Рядом с ним возникла рябь, и наконец-то проявилась не слишком довольная демонесса.

— Ты, похоже, ошиблась в оценке этого молодого человека, — сощурившись, посмотрел на нее Гортвар. Вот только его недовольство не могло скрыть, с каким презрением он произносит слово «человек».

— Прошу прощения, господин, — моментально бухнулась на колени Рокс.

И это гордая демонесса, которая все это время была подле меня. Вот бы никогда не подумал, что она перед кем-то будет так преклоняться. А ведь я думал, что достаточно хорошо ее знаю.

— Об этом поговорим потом, — отрезал Гортвар. — Да, все пошло не так, как я планировал. Да и Рокс, похоже, тебя недооценила.

— Все могут ошибаться, — пожал я плечами и кровожадно улыбнулся. — Особенно когда в расчет берут меня.

— Смелое заявление для человека.

— Ну уж простите, — развел я руками. — Меня в данный момент интересует лишь как избавиться от той связи, что возникла между нами.

— И это почувствовал? — хмыкнул демона. — Действительно, кого-то потом будет ждать наказание, — бросил он строгий взгляд в сторону Роксаны.

— Это было не так сложно. Единственное, чего я пока не знаю, как эта связь вообще возникла, и как вы сюда вообще попали? Насколько я в курсе, вас считали мертвым, да и чтобы проникнуть в наш мир, требуется довольно много энергии, особенно для кого-то уровня силы Лорда.

— Все благодаря моей настойчивости, — взял слово Бей Мин. — Как я говорил ранее, демоны уже достаточно давно проникли в наш мир и представляют для людей большую угрозу, но вот без весомых аргументов никто не был готов слушать меня! — эмоционально произнес он. Будь рядом с ним стол, по-любому ударил бы кулаком. — Но ничего, скоро все поймут, что я был прав.

— С этим фанатиком понятно, а что вы скажите, Лорд? — отмахнулся я от чернокнижника.

— Князь, вы…

— Ой, да помолчи ты, — смерил я его уничтожающим взглядом. — Ты устроил уже достаточно дел, не понимая, что тебя используют втемную. Жаль, что я понял это только сейчас, когда мы все оказались тут.

— О чем ты? — непонимающе и зло посмотрел на меня Бей.

— Расскажите ему? — обратился я к Гортвару.

— Похоже, кого-то ждет не просто наказание, — цокнул языком Лорд, и Роксана как-то вся сжалась. Гортвар щелкнул пальцами и глаза Бей Мина остекленели, а за его спиной появилась на миг черная дымка, чтобы снова исчезнуть. — Тогда поговорим без лишних свидетелей.

— Ну давайте, — согласился я с ним. — А то уже становится скучно, — нагло улыбнулся я.

— Как давно ты догадался насчет Роксаны? — вдруг спросил демон.

— Вас это действительно так беспокоит? — хмыкнул я. — Ну что же — могу сразу сказать, что я с самого начала не доверял ей, несмотря на то, что Рокс вполне искренне помогала мне и, вполне возможно, это могло бы притупить мою бдительность, но вот я не доверяю демонам, — бросил я в ее сторону мимолетный взгляд. Вот только девушка, казалось, после высказанного недовольства от своего истинного господина не слышала больше ничего вокруг. Печальное зрелище. — Особенно тем демонам, которые вдруг хотят помочь мне и не призваны мной.

— Надо же, — покачал головой Гортвар. — Получить в качестве носителя такого недоверчивого человека.

— А вот об этом можно подробнее? А то что-то никто не спешит делиться такой информацией.

— Ну почему бы собственно и нет, — пожал плечами демон.

Ведь мы оба понимали, что сейчас каждый просто тянет время, занятый подготовкой чего-то более масштабного, чем просто обычный разговор. Мне это прекрасно было видно, благодаря магическому зрению, а вот сам старый демон в том числе просто мог развлекаться таким представлением. Раз уж он любит эффектные появления, правда, испорченные мной и покорным видом гордой демонессы, то может захотеть и поговорить. Последним я и решил воспользоваться.

— Рокс говорила, что ты разобрался с осколками Знака Власти и даже смог пережить нападения нескольких носителей, которые желали забрать твои осколки себе?

— Верно, — подтвердил я. — Была пара подобных встреч, которая закончилась для демонов, напавших на меня, весьма плачевно, — с ни чем не прикрытой угрозой добавил я.

— Подобное поведение человека забавляет, — широко улыбнулся Гортвар. Похоже, я его действительно веселил. — С учетом того, что ты уже был знаком с несколькими Лордами, ты знаешь, что Знак Власти дает нам довольно многое. Главное, конечно же, силу, которую в мире демонов по-другому никак не получить, но то, что упускают остальные — Знак Власти дает долголетие, но все же не бессмертие. Лорда всегда можно убить, а с учетом того, что все демоны жаждут получить как можно больше энергии, быть Лордом довольно опасно, — стукнул он тростью по полу, и по арене прошлась волна энергии.

Ничего такого, просто небольшая демонстрация силы, ведь было видно, что он не прикладывал к этому никаких усилий. Похоже, кто-то сильно соскучился по общению и, с учетом того, что вроде как все считали Гортвара чуть ли не погибшим, неудивительно, что старик решил вдруг поболтать. Демоны, конечно, не самые лучшие собеседники, но даже без такого общения можно свихнуться. А он еще и ото всех скрывался.

— Именно поэтому вы решили разделить свой Знак Власти и… — подтолкнул я его к продолжению, а то это самоупование собственным превосходством начинает несколько раздражать, даже несмотря на время, необходимое на подготовку.

В то же время я бросал взгляд в сторону Бей Мина, который оказался всего лишь марионеткой, одержимой марионеткой. Неудивительно, что его излюбленной тактикой было подселение демонов-духов в людей. Вот только я не до конца был уверен в том, что и он сам находится под контролем.

— И получить возможность жить намного дольше даже того промежутка времени, что возможно для Лордов, — улыбнулся Гортвар.


Глава 32


— Так уж получилось, что я никогда не желал править, — двинулся в сторону демон, медленно приближаясь к замершему истуканом Бей Мину. — Власть мне была ни к чему. А вот исследовать мир и магию я любил. Вот только не все возможно сделать даже за долгие тысячелетия жизни. Да и некоторые эксперименты требуют порой слишком много времени на проверку, а ведь порой их приходится начинать сначала. Я до сих пор не приблизился к разгадке того, что такое Знак Власти, и каким образом он продлевает жизнь, но смог понять, что его можно разделить на части не только со смертью носителя.

— И эти части можно подсадить так называемым наследникам? — тоже сдвинулся я с места, так чтобы между нами оставалось расстояние.

Не нравились мне те магические волны, которые исходили от этого демона, но и нападать сейчас я тоже не мог. Необходимо было получить больше времени, да и мои собственные приготовления не были закончены. Жаль, но приходить с готовыми для активации печатями призыва было бы слишком провокационно, а так их можно сделать незаметными, насколько это вообще возможно.

— Верно, — подтвердил Лорд Гортвар. — Как оказалось, осколки могут не только стремиться к тому, чтобы соединиться, но и через определенное время, не получив желаемого, они начинают расти сами, чтобы преобразоваться в полноценный Знак Власти. Вполне возможно, изначально он был один, а уже из осколков одного кристалла, получилось несколько. Не суть важно, — махнул рукой демон. — Главное, что таким образом их можно собрать в один изначальный, ведь между осколками сохраняется связь. Но главное, возвращаясь обратно, они получают большую силу и соответственно дают своему носителю еще более долгую жизнь.

— Желание жить вечно? — хмыкнул я, сплетая потоки энергии незаметно для моего собеседника. — Так банально?

— Любое живое существо желает жить, — подойдя к Бей Мину, ответил демон. — И я не исключение. Отличаются лишь цели в этой жизни. И так уж вышло, что положенного срока мне мало. И именно поэтому я специально разрушил свой Знак Власти, чтобы потом собрать его у новых носителей. Пусть Рокс меня сильно подвела, — цокнул он языком, отчего демонесса дернулась, как от пощечины, — но она смогла сохранить твою жизнь до того момента, когда я не заберу ее.

— Для чего тогда надо было использовать Бей Мина?

— В демонической природе один из основных инстинктов — желание сразиться с сильным, — улыбнувшись произнес Гортвар. — Было просто забавно наблюдать за действиями этого мальчишки, который искренне верил, что поступает, исходя из собственных желаний. Да и мне нужен был исполнитель, который сможет привлечь сюда остальных носителей осколков моего Знака Власти и привести меня сюда. Изначально я и сам планировал появиться в вашем мире, но без насыщенного магического фона это было просто опасно, а затем цена перехода сюда оказалась слишком высока.

— Что, не желали связываться Вратарями? — ухмыльнулся я.

— Эти существа всегда были сами себе на уме, — поморщился демон. — Хорошо, что в вашем мире хватает уникальных пользователей магии. И моя марионетка нашла того, кто способен создавать проходы между мирами без катастрофических затрат энергии. В том числе, чтобы я мог перейти сюда. Пришлось, конечно, потакать желаниям Бея, чтобы он до последнего оставался в неведении, но так интересно было наблюдать за марионеткой, которая даже не подозревает, что ее дергают за ниточки, — похлопал он по плечу бывшего экзорциста.

Вот только увлекшись расхваливанием себя любимого, демон не заметил, как при этом дернулись глаза Бея. Похоже, ему потихоньку удается снять с себя контроль и, зная, насколько сильно этот человек не любит демонов, представляю, как его сейчас разрывает от злости. Все это время считать, что ведешь собственную игру, а потом узнать, что тебя столько лет аккуратно вели… Даже не знаю, как бы я сам отреагировал на подобные новости.

Это в свою очередь означало, что стоит потянуть еще немного времени. Все же пусть этот мужчина и безумец, каких еще поискать, но в какой-то мере его даже жалко, ведь все это время его незаметно контролировали и даже подтолкнули к тому, чтобы отступиться от традиций своего клана.

Правда, я все еще сомневаюсь, что нападение демонов на людей было запланировано Гортваром. Скорее, это действительно желание Бей Мина, но со всем этим можно разобраться и позднее.

— И что теперь? — спросил я, сосредотачивая все внимание Лорда Гортвара на себе, чтобы он не заметил изменений, происходящих с Бей Мином.

— А теперь пришло время забрать то, что и так принадлежит мне, — улыбнулся демон. Глаза старейшего на моей памяти существа стали абсолютно черными. — Пусть ты и не собрал все осколки, но уже достаточно хорошо развил то, что тебе было дано. Этого будет вполне достаточно, чтобы закончить поиски других осколков. Пора собрать урожай с семян, которые я посеял тысячелетия назад.

— Прошу прощения, — слегка склонил я голову улыбнувшись. — Вот только я не буду так просто стоять и позволять себя убивать.

— О-о-о, это, конечно, здорово облегчило бы мне жизнь, — издевательски улыбнулся Гортвар, — но я знал, что так просто ты не сдашься.

Демон стукнул своей тростью по полу, и рядом с ним возник какой-то паренек. Примечательным в нем было то, что он был одержим сразу тройкой духов, что явно было перебором, но похоже, его контроль был жизненно необходим для Гортвара.

Практически сразу после появления этого нового действующего лица, позади Гортвара открылись с десяток порталов, которые очень сильно были похожи на тот, через который я попал в другой мир в Восходной Империи. Видя подобное, действительно заинтересуешься способностями парня, даже интересно, как он вообще попался в лапы Бей Мина с такими-то возможностями?

Но все это было сейчас неважно, так как из порталов выходили демоны, которые не испытывали никаких проблем при перемещении в наш мир. Наоборот, они тут же стали стягивать к себе магическую энергию из окружающего пространства.

Вот только еще до того, как демоны успели взять эту дармовую энергию себе, Гортвар еще раз стукнул своей тростью, и все демоны в едином порыве склонились в поклоне. Против Лорда демонов они точно не пойдут.

— Занимательно, — оскалился я. — Значит, увеличим количество участников на этой арене.

Я завершил написание последних символов, и за моей спиной возникли сразу десяток печатей, из которых медленно вышли ответившие на мой призыв демоны. Благодаря тому, что мой Знак Власти был завершен, я мог в один момент времени теперь выдать на активацию печатей куда больше энергии, так что за моей спиной стояло куда больше демонов, чем у Гортвара, и все они были подчинены мне через связи контрактов.

Дальнейших слов не требовалось, и я просто мысленно приказал напасть на противника, что демоны с готовностью сделали.

* * *
Демоны сражались друг с другом, старательно обходя меня и Гортвара, будто боясь нас задеть. Точнее, демоны противника, конечно, пытались прорваться к нам, но вот кто им подобное даст? Да и я не рассчитывал на такой быстрый исход. Не с таким противником.

Пусть старый демон и стал излишне болтливым, вместо того, чтобы все начать сразу и не давать мне времени на подготовку, но это не значит, что после подобного я стал принижать его возможности. Он был как минимум опытнее меня, а раз смог провернуть такую комбинацию, то и в уме ему не откажешь. Единственным его недостатком было то, что он сильно недооценивал людей.

Зря он так.

— Прости, немного задержался, — раздался позади меня знакомый голос. — Похоже, все произошло, как я и говорил?

— Да, ты был прав, Эрис, — улыбнулся я.

Появление здесь моего верного спутника означало лишь то, что все мои распоряжения были выполнены. Сделать это было сложно, но, похоже, все получилось.

— Ну, я тогда, пожалуй, разомнусь, — улыбнулся демон, и его руки охватило пламя, чтобы в следующий миг он понесся на Гортвара.

— Я не позволю навредить господину! — на его пути встала Рокс.

— Прочь с дороги, предательница! — яростно улыбнулся Эрис.

— Я тебе никогда не была по плечу, жалкая псина!

— А кто сказал, что я здесь один? — довольно улыбнулся парень, и вот в следующий миг Роксане пришлось уворачиваться от броска копья, которое пусть и не попало в цель, но не позволило ей развить атаку.

Эрис был далеко не единственным, кто должен был помочь мне, ведь в отличие от Роксаны, Ланс действительно служил только мне.

— Милорд, — поклонился он, вставая передо мной. — Позвольте побыть сегодня вашим щитом.

— Лучше помоги своему товарищу, — покачал я головой.

Было видно, что красноволосый демон не хочет этого делать, но и спорить с моим приказом он тоже не может. Так что теперь против Роксаны вышли сразу два демона. Пусть по силе каждый из них ей уступает, но вот вдвоем у демонов есть шансы справиться с мечницей.

Постепенно их бой сместился в сторону, и вот снова мы стоим друг напротив друга и ничто не мешает смотреть на сражения демонов. Единственным отличием было лишь то, что демоны, которых использовал Гортвар, умирали окончательной, а мои рассыпались на энергию и возвращались обратно.

— Никогда бы не подумал, что Знак Власти может дать подобную мутацию, — наблюдая за процессом распада всего в нескольких метрах от себя, произнес Лорд.

— Ну что сказать, — развел я руками. — Я особенный.

А вот сами его слова были куда интереснее, чем он мог бы подумать. Ведь получается, что все это время Гортвар просто не знал, как влияет Знак Власти на людей. Вполне возможно, что он по-разному действует на разные живые организмы, даруя им разные способности. Если у демонов это было подключение к источнику магии напрямую и теоретически возможность очень долгой жизни, то что получают люди, кроме самой возможности выдергивать демонов из другого мира и возвращать их обратно?

Подтверждая свои слова, я создал новые печати и на Гортвара побежали подчиненные мне собраты Ланса.

Сам Лорд демонов не мог похвастаться такой скоростью, и он заставлял одержимого паренька создавать новые порталы, несмотря на явно ухудшающееся состояние самого уникального мага. Похоже, он не мог осилить такое количество порталов за один присест, но самого Гортвара самочувствие своего «инструмента» не слишком сильно волновало.

Еще одним нюансом было то, что демонов, похоже, выдергивали из их мира, даже не дав толком понять, что происходит, их просто сразу оглушало аурой, исходящей от Лорда демонов, а дальше они уже не могли не думать ни о чем другом, кроме как подчиняться ему. Наверное, именно из-за моментального подчинения он и выбирал низших демонов, беря количеством и опасностью, а не продуманностью и качеством.

В любом случае по всей арене завязались локальные сражения, где с тем или иным успехом боролись две группы демонов. И островок спокойствия посередине, где до нас пытались добраться демоны противника, но им не давали наши защитники.

Я бы мог использовать рубины, чтобы форсировать события, но видел, как все лучше и лучше удается Бей Мину противостоять контролю со стороны захватившего его демона и медлил. Возможно, так не стоило поступать, но в данный момент мой Знак Власти все еще продолжал перестраиваться, поглощая новые осколки, и это будоражило не только энергетическую систему, но и тело. Мне просто хотелось испытать свои силы, а с кем еще бороться как не с Лордом демонов? Пусть он и ослаблен из-за того, что расколол собственный Знак Власти, но все еще от Гортвара идут такие волны силы, что сомневаться в его мощи не приходится.

В какой-то момент я почувствовал, что пространство вокруг нас изменилось, и это же ощутил демон.

— Это еще что такое? — недовольно поморщился Гортвар, почувствовав, как и я, что вокруг почему-то стало намного меньше магической энергии.

Нет, энергия не исчезла вообще, но создавалось такое впечатление, что большую часть потока мировой энергии перехватили и направили в другое русло. Похоже, не только я один начал действовать, что было очень хорошо.

— Лорд, попрошу вас не отвлекаться, — ухмыльнулся я и в следующий миг выхватил пистолеты и выстрелил.

Ну не люблю я ближний бой, не люблю. Ну и сам демон совершенно зря не придал значение тому, что на мне хоть и был обычный костюм (куртку я снял еще наверху), но вот на поясе была кобура с пистолетами, да и под рукой был верный меч, которым я зарубил не одного демона.

— Я думал, что мы решим этот вопрос с помощью подчиненных нам демонов, — произнес Гортвар после того, как он с показательной ленцой отбил обе пули своей тростью, проявив невиданную сноровку, — но можем поступить и по-другому.

В следующий миг мне пришлось срочно отпрыгивать в сторону, так как старый демон, несмотря на свой почтенный возраст, передвигался очень быстро. Может, в этом была виновата окутавшая его темная энергия, а может трость, которую он держал на манер меча, но попасть по нему мне никак не удавалось. Впрочем, в такой толкучке пули все равно находили свои цели, и если моим призывам они, максимум, доставляли неудобства, то вот на демонов, которых использовал Гортвар, они оказывали просто замечательное воздействие. Жаль только рассмотреть это подробнее не получалось, так как необходимо было сосредоточиться на действиях Лорда, иначе я рисковал получить дополнительные дырки в теле, не предусмотренные природой.

Вскоре патроны, несмотря на мои попытки достать верткого демона, кончились, и пришлось их отбросить в сторону и выхватить меч, который с достоинством выдержал столкновение с тростью Гортвара.

— Необычное оружие, — прокомментировал это демон, продолжая давить на меня. — Пожалуй, я его заберу, когда все закончится.

— Мечтай! — кровожадно улыбнулся я и одновременно с этим за спиной демона возникли две печати призыва, из которых выстрелили энергетические цепи.


Глава 33


Цепи оказались полной неожиданностью для Гортвара. Будь иначе, его бы скорости точно хватило бы, чтобы их избежать — все же большой скоростью мои цепи не обладали.

— Как ты, демон, посмел мной управлять?! — практически одновременно с этим воскликнул Бей Мин, который, видимо, вспомнил о бытности своей экзорцистом.

Вокруг мужчины практически пылали золотые иероглифы, которые складывались во что-то, слишком напоминающее мечи, чтобы не быть ими.

— Незадача какая, — цокнул языком Гортвар и одновременно с этим, коснувшись одного из символов на своей трости, которую он так и не выронил, несмотря, что сейчас его руки тянуло в разные стороны из-за цепей, сковывающих их. Взгляд Бей Мина потерял осмысленность, и символы одновременно с этим потухли. — Думал дождаться от него помощи? — злорадно улыбнулся демон. — К сожалению, он часто вот так срывался, но все эти вспышки всегда были недолгими.

— Да я и не рассчитывал на это, — пожал я плечами.

Не спорю, это было бы приятным дополнением в противодействии древнему демону, но вот того кого столько лет обрабатывали, просто не сможет так легко сорваться с крючка. Так что изначально его попытки освободить из-под контроля выглядели как-то нереально наигранно.

— Об этом мне Рокс не говорила, — тем временем нахмурившись, изучал мои цепи Гортвар.

— Я смотрю, твоя слуга о многом тебе не говорила? — ехидно улыбнулся я.

— Потом разберусь с этим, как заберу у тебя свой Знак Власти, — спокойно ответил демон.

Вновь его трость засветилась символами, и мои цепи просто разорвало от хлынувшей в них темной энергии. Эта трость уже начинает меня раздражать, но главное я выяснил — похоже, арсенал возможностей Гортвара сильно завязан на этом атрибуте, а значит, надо лишить его этого оружия.

Избавившись от оков, демон наносит свой удар, и я понимаю, что просто не успеваю увернуться. Единственное, что получается — слегка отвести трость в сторону так, чтобы он прошел вскользь. И тут же я отпрыгиваю назад, чтобы увидеть разорванную справа жилетку и рубашку под ней.

— Ты хоть понимаешь, что ты наделал? Ты хоть знаешь, сколько этот костюм стоит?! — возмущенно посмотрел я на него.

— Вы люди слишком падки на материальные блага, — пренебрежительно фыркнул Гортвар и на миг отвел глаза от меня.

Что, впрочем, мне и требовалось. Под ноги демона прикатился рубин, и до того как он успел среагировать, из него развернулась печать призыва, чтобы в следующий миг по бокам от Лорда появились рурхи.

— Добыча! — разом прошипели они и вцепились в руки демона своими когтями.

Разумеется, этого было недостаточно, чтобы остановить подобное существо, но вот то, что первую рану нанес именно я своими действиями, похоже, его изрядно взбесило.

Не знаю, зачем демоны так часто стремятся к человеческому облику, но, судя по всему, от злости он решил измениться, преображаясь прямо на глазах.

Кожа Гортвара практически моментально посерела, а сам он стал несколько больше и раздался в плечах. Так же его классическая одежда, что за время боя измялась и испачкалась в крови, просто разорвалась из-за этих преобразований, а вместо нее на его теле проявилась темно-серая броня, которая, казалось, являлась его частью.

Впрочем, с учетом того, что среди демонов есть по-настоящему живые доспехи, подобное видеть было неудивительно.

— Мне надоело играться с тобой! — практически прорычал Гортвар, отбиваясь от ударов рурхов, которые для этого использовали не только свои руки, но и отростки на спине, а если удавалось, еще подключали и хвост. Так что приходилось моему противнику вертеться, чтобы не попасть под очередную атаку.

— А разве мы игрались? — картинно удивился я. — Мне казалось, что мы изначально вполне серьезно хотели убить друг друга. Пусть я вам ничего и не сделал, но все же.

Тут пришлось прерваться, так как один из демонов Лорда все же смог вырваться из окружения моих призывов и попытался напасть на меня, и ему даже удалось еще сильнее испортить мой костюм. Вот только увидеть ранений демону так и не довелось не только из-за того, что ответной атакой я ему отрубил голову, но и из-за того, что под одеждой у меня был надет легкий комплект брони, который вполне неплохо справлялся с ролью защиты моего тела и был практически незаметен под одеждой.

Мы не отказались от брони скрытного ношения, и пусть пока она не была в полной мере запущена в производство, но для членов рода уже давно была сделана партия.

Отбросив бесполезные куски ткани, я остался лишь в броне, чтобы увидеть, что за это время Гортвар расправился с одним из рурхов. Какой, оказывается, боевитый оказался старик.

И все же за всем этим боем он, похоже, перестал контролировать, что происходит с его подопечными, а ведь их становилось с каждым мигом все меньше.

Тут большую роль сыграло, что Лорд использовал демонов, которых легко подчинить своей воле, просто благодаря той мощи, что он демонстрировал. Из-за этого они не были достаточно умными, чтобы придумывать какие-то тактики, и все же демоны понимали, что ранения опасны для них и в такие моменты отступали. А вот мои призывы уже не раз переживали свою гибель в этом мире, и если для достижения цели им необходимо было подставиться, но утащить за собой врага, то они это делали. Да, далеко не все были готовы пойти на такой поступок, но когда знаешь, что твоя смерть здесь это вовсе не конец, то инстинкт можно частично приглушить.

Вот так и получается, что постепенно демонов становилось все меньше, а использовать новых Гортвар пока не мог, так как слишком сильно отвлекся на бой с новыми призывами. Я ведь тоже несмотря на то, что меня отвлекли от боя с ним, не стоял на месте и уже не жалел рубины, призывая новых демонов, взамен погибших. Сейчас слишком долго было бы создавать печати с нуля, так что наш численный перевес стал еще более ощутимым. По крайней мере, его было достаточно, чтобы я смог бросить призывы на самого Лорда. Для него они не были существенной преградой, но все же они его хоть немного, но отвлекали.

И между тем я тоже присоединился к битве.

То, что раньше было тростью в руках старика, у демона преобразовалось в полноценный посох, будто это оружие тоже имело второй облик. И все же, несмотря на всю его силу и то, как ловко он управлялся этим посохом, по древку которого то и дело вспыхивали различные символы, мои призывы смогли нанести Лорду далеко не одно ранение.

Может, дело было в том, что Гортвар не был полноценным воином, а скорее, ученым и магом, а может в том, что он сделал себя слабее из-за расколотого Знака Власти… Это было не суть важно. Главное — было понятно, что он не всесильный ужас из ночного кошмара, а вполне убиваемая тварь.

Вклиниться в сражение сразу не получилось, но я воспользовался удачным моментом и подставил свой меч под взмах посоха, которым Гортвар планировал размозжить голову рурху, напавшему сбоку от него.

— Это начинает надоедать! — чуть ли не взревел демон, когда из-за этой задержки он получил новые ранения.

Пусть раны затягивались быстрее, чем он бы потерял из-за них много сил, но все же он их терял.

— Согласен. Пора уже с этим заканчивать.

Одновременно с моими словами по бокам от Гортвара появляются печати, из которых выстреливают энергетические цепи. В этот раз я вложил куда больше сил в их активацию, да и за одними сразу последовали другие, так как демон сразу же стал их уничтожать, не обращая внимания на то, что большая часть цепей ухватились за его посох.

В какой-то момент мне просто удалось ударить по руке Лорда, и тот на миг выпустил свой посох, чтобы в следующий миг я ударил созданными из печати молниями прямо в его оружие. В прошлый раз они прекрасно справились с уничтожением магических техник, деструктивно влияя на их целостность. Посох тоже не стал для них большой проблемой.

— Не-е-е-т! — прокричал Готвар, волной силы отбрасывая всех нападающих на него демонов.

Досталось не только им, но и всем, кто был в округе — их просто придавило силой, той мощью, что волной исходила из не такой уж и устрашающей фигуры (тут было много демонов с куда более впечатляющим для этого внешним видом). И все же это и было то давление силы, которое могут вызывать Лорды-демоны и именно из-за этого они имеют такой уровень власти в иерархии силы существ, которые только и живут желанием стать еще сильнее.

— Человек, ты хоть понимаешь, что сейчас сделал?! Я столько веков потратил на доведение до ума этого посоха, а ты его превратил в гору пепла!

— Мне не нравится, когда меня хотят использовать втемную. Тем более, без выгоды для меня, — с трудом приподнявшись с земли, улыбнулся я.

— Как ты поднялся? — больше всего Гортвара удивило в этом то, что я смог оказаться на ногах, когда остальные демоны, несмотря на все попытки, прижимались к земле.

— Знаешь, — ухмыльнулся я, смотря в лицо этому старому демону, который решил схитрить и прожить подольше, — я и сам своего рода Лорд.

Вся та энергия, что находилась во мне, и которой я не давал выйти наружу, была направлена в печать, создающую молнии. Благодаря этому, целый шквал молний возник в точке передо мной и ударил по Гортвару. И даже несмотря на это, он каким-то образом сумел удержаться, хоть его и изрядно протащило по земле арены.

Главное, что давление создаваемое Лордом, сошло на нет, и сражение продолжилось. Вот только это уже был финальный акт, так как демоны, используемые Гортваром, не могли прийти в себя после подобного так быстро, а я делился энергией со своими призывами.

— Господин, нет! — раздался крик откуда-то сбоку и, увернувшись от попытки ее остановить, наперерез мне бросилась Роксана.

Я был слишком сосредоточен на том, чтобы удерживать шквал молний и просто не успевал сдвинуться с места. Вместо этого я направил левую руку в ее сторону, и вот новый поток молний срывается в демонессу, моментально скрывая ее под собой. Практически сразу с этим я почувствовал боль в левой руке и с какой-то прострацией заметил, что нет у меня больше руки чуть ниже локтя — ее начисто срезал один из мечей Рокс.

— Значит, то была иллюзия, — горько улыбнулся я, смотря на разгневанную демонессу, которая вернулась к своему демоническому облику, уж взгляд, каким она одаривала меня, совсем не походил на тот, что я видел так часто за то время, что мы были вместе. — Зря ты решила напасть на меня, — покачал я головой.

Демонесса явно хотела продолжить свою успешную атаку, чтобы спасти своего господина, но еще до того, как она успела сделать второй замах, Рокс схватилась за горло. Пусть я и не мог в полной мере контролировать девушку из-за того, что она не была моим призывом и добровольно присоединилась ко мне, придя из мира демонов, но это не означало, что я не подготовился к сценарию, когда она все же нанесет мне вред, выходящий за рамки обычного спарринга. Отрезанная рука — довольно существенный вред, чтобы сработали вложенные в наш контракт триггеры, и теперь демонесса корчилась от боли из-за нарушения нашего соглашения.

— Жаль, — вздохнул я и сделал шаг вперед.

Не знаю, что со мной произошло после окончательного формирования Знака Власти, но боль в руке, после того как ее, собственно отрезали, я уже не ощущал. Был определенный дискомфорт в конечности, но все же это было не то, что я должен был чувствовать при такой ситуации. Да и крови почти не было, а там уж Арина меня подлатает, так что я несильно волновался по поводу своего ранения.

К этому моменту молнии перестали бить в обожженную фигуру Лорда Гортвара. Он все также продолжал стоять, будто пытался укрыться от бьющих его молний и не до конца осознал, что это уже закончилось. Обожженная фигура демона дымилась, а сам он представлял собой жалкое зрелище, и все же Гортвар был жив.

— Зря вы решили пойти против меня, — вздохнул я.

Возможно, поступи он иначе, мы могли бы найти общий язык — кто знает. Но Гортвар оказался лишь безумным стариком, который просто хотел жить. Жить дольше, чем и так отмерено Лордам-демонам, и в этом стремлении он столкнулся с человеком, которого вообще не считал преградой на своем пути.

— Очень зря…

Взмах меча и клинок отрубает голову демону. К сожалению, сам меч не выдерживает всего пережитого и рассыпается на осколки, но он уже сослужил свою службу.

— Миямото меня прибьет, — устало посмотрел я на это и отдал приказ демонам завершить дело.

Энергии в источнике осталось слишком мало, да и два раза использование этих молний, похоже, изрядно вымотало меня, так что я чуть ли не засыпал на ходу.

Последнее, что я запомнил, как встал на ступеньки, чтобы подняться наверх, а дальше темнота.

Эпилог

Кто бы мог подумать, что когда-то я буду стоять рядом с двумя детскими кроватками и смотреть на своих детей.

Мальчик и девочка. Продолжение рода Шуваловых и его будущее.

И все же это были необычные дети, ведь у каждого из них на груди находилась небольшая бусинка кристалла, который так сильно напоминала тот, что находил у меня в груди.

— Егор, опять ты зависаешь в комнате у детей! — тихо возмутилась Арина, заходя в детскую и уводя меня за руку. — Тебя снова вызывают в Восходную империю!

— Им там без меня не разобраться? — возмутился я. — Имею я право полюбоваться на своих детей, в конце концов!

— Сам же все понимаешь, — мягко улыбнулась моя жена.

— Понял, — тяжело вздохнул я и, развернувшись, ушел вместе с ней, чтобы собраться в дорогу.

Из-за того, что в комнате не оставалось никого из взрослых, никто не мог видеть, как маленькие дети проснулись и стали пальчиками в воздухе над своими головами рисовать линии, которые можно было увидеть только в магическом зрении. Вскоре это занятие их утомило, и они вновь уснули.

Пусть никто этого не увидел, но долго скрывать свою особенность у детей все равно не получится.

Этот мир ждет появления новых темных призывателей, и теперь Егор такой не единственный.


Конец

Конец серии Иная магия


Вот и закончилась серия которая в черновиках писалась с 2018 года и начала выкладываться в 2019 году. Целых три года продолжалась это история про темного призывателя и вот она закончилась.

Я очень благодарен всем вам за поддержку и теплые комментарии об этой серии и что все это время были вместе со мной.



Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Глава 16
  • Глава 17
  • Глава 18
  • Глава 19
  • Глава 20
  • Глава 21
  • Глава 22
  • Глава 23
  • Глава 24
  • Глава 25
  • Глава 26
  • Глава 27
  • Глава 28
  • Глава 29
  • Глава 30
  • Глава 31
  • Глава 32
  • Глава 33
  • Эпилог