КулЛиб электронная библиотека
Всего книг - 615713 томов
Объем библиотеки - 958 Гб.
Всего авторов - 243293
Пользователей - 113001

Впечатления

mmishk про Большаков: Как стать царем (Альтернативная история)

Как этот кал развидеть?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Влад и мир про Гаврилов: Ученик архимага (Попаданцы)

Для меня книга показалась скучной. Ничего интересного для себя я в ней не нашёл. ГГ - припадочный колдун - колдует но только в припадке. Тупой на любую учёбу.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Zxcvbnm000 про Звездная: Подстава. Книга третья (Космическая фантастика)

Хрень нечитаемая

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Влад и мир про Зубов: Одержимые (Попаданцы)

Всё по уму и сбалансировано. Читать приятно. Мир системы и немного РПГ.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
DXBCKT про Наумов: Совы вылетают в сумерках (Исторические приключения)

Еще один «большой» рассказ (и он реально большой, после 2-х страничных «собратьев» по сборнику), повествует об уже знакомой банде нелегалов и об очередном «эпизоде» боестолкновения с ними...

По хронологии событий — это уже послевоенный период, запомнившийся многолетней борьбой «с очагами сопротивления» (подпитываемых из-за кордона).

По сюжету — двое малолетних любителей (нет Вам наверно послышалось!)) Не любители малолетних — а

подробнее ...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
DXBCKT про Наумов: 22 июня над границей (Исторические приключения)

Ну наконец-то автор решил «сменить основную тему» с «опостылевших гор» на что-то другое... Так, несмотря на большую емкость рассказов (при малом количестве страниц), автор как будто бы придерживался некоего шаблона, из-за чего многие рассказы «по своему духу» были чем-то неуловимо похожи (хотя они никак между собой не связаны — ни по хронологии, ни по героям или периоду). Но тут автор, (все же) совершенно внезапно «ушел», от «привычных

подробнее ...

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
DXBCKT про Наумов: Конец Берик-хана (Исторические приключения)

Очередной «микроскопический» рассказ (от автора), повествующий о том, как четко задуманный замысел (засады, в которой казалось все продуманно до мелочей) может разрушить один единственный человек (если он конечно «не найдет себе оправданий» и не сбежит).

В остальном — все та же «романтика гор», конница «в пыльных шлемах» (периода «становления Советской власти» на отдельно-восточных территориях) и «местные разборки» в стиле

подробнее ...

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).

Небесная Река [Деннис Тейлор] (fb2) читать онлайн


Настройки текста:



Оглавление

Часть 1: Поиски Бендера

1. Вразья. Жак

2. Проработка вариантов. Боб

3. Неприятности. Боб

4. Запуск сбора данных. Гершель

5. Расследование. Боб

6. Поиск Расширяется. Боб

7. Смотреть Вперед. Уилл

8. Результаты разведки. Боб

9. Рождение команды. Боб

10. Все Складывается Удачно. Гершель

11. Взлом. Боб

12. Подготовка к экспедиции. Боб

13. Плавание с рыбой. Говард

14. Военный совет. Боб

15. Функциональное тестирование. Боб

16. Резерв человеческих Репликантов. Уилл

17. Первый день в Небесной реке. Боб

18. Не входит в План. Уилл

19. Что Ты Сделал?! Боб

20. На всякий случай. Маркус

21. Вовлечение в процесс. Боб

22. Живем в интересные времена. Боб

23. Танцы с драконами. Билл

24. Интерлюдия. Боб

25. Преследуют неприятности. Боб

26. Напряженность Растет. Билл

27. Просто Проходил Мимо. Боб

28. Объединенная Федерация Разумных Существ. Уилл

29. Время паники. Боб

30. Атака Звездного флота. Билл

31. Стратегии. Боб

32. Намеренно проигрывать. Боб

33. Ультиматумы. Билл

34. Начальство. Боб

Часть 2: Извращенные Экземпляры

1. Побег. Боб

2. Повторный Визит. Билл

3. Вверх по ручью. Боб

4. Игрок. Билл

5. Хью присоединяется. Боб

6. Война Разгорается. Билл

7. Битва за Новый Дом. Клод

8. Поиск. Боб

9. Объявление войны. Уилл

10. Сесть на поезд. Боб

11. Война в человеческом пространстве. Уиил

12. Конец Хелепа. Боб

13. Быть занятым. Гершель

14. Валим. Боб

15. Нарастает разочарование. Говард

16. Все еще пытаюсь. Боб

17. Троллинг в поисках Сокровищ. Билл

18. Проблемы с Снидли. Боб

19. Воспоминание - это вещь. Говард

20. Двигаемся дальше. Боб

21. Земля Пребывает. Билл

22. Еще один рискованный шаг. Боб

23. Дорога к Позвоночнику Гаррика. Боб

24. Переговоры. Билл

25. По бездорожью. Боб

26. Разошлись. Билл

27. Мы Прибыли.Боб

28. Заявляя о Победе. Билл

29. Уклонение. Боб

30. Уборка. Боб

31. Он попадает в оборот. Билл

32. Несколько незаконченных дел. Боб


Часть 1: Поиски Бендера

1. Вразья. Жак

2331 ноября Новый Пав

Планета висела под всеми синими и зелеными цветами и мерцающими огнями зарождающихся городов. Новый Пав, так мы его назвали. Название, которое павсы дали своей новой родной планете, было немного более поэтичным, но для человеческого уха все равно звучало бы как куча плевков и шипения. Население резко возросло за 70 лет или около того с тех пор, как они были переселены сюда, и теперь они могут похвастаться городами на нескольких континентах. Казалось, что этот вид выживет.

Будут ли они по-прежнему разговаривать с НАМИ или нет, этоуже другой вопрос.

Я получил сигнал от грузового дрона, в котором находился мой андроид, сообщающий мне, что он приземлился. Мысленно вздохнув, я приготовился покинуть VR ради, вероятно, неприятной встречи с представителем Пав.

Я подключился к Мэнни - дистанционно управляемому андроиду - по каналу Боб-сети и передал в него свой личный POV. Когда включились внутренние системы, я потратил несколько минут, чтобы оглядеть ставший уже знакомым грузовой отсек, а затем выбрался из опорной стойки. Грузовые двери автоматически открылись, чтобы показать мой обычный военный эскорт, винтовки наготове, вероятно, со снятыми предохранителями. Стайка сурикатов ростом в шесть футов, без милых.

Я не посещал его пару десятилетий, главным образом потому, что последний раз был, как вы могли бы назвать... напряженным. Просто чтобы посмотреть, как они отреагируют, я улыбнулся, стараясь не показывать зубы, и отдал им вулканский салют. Командир отделения показал мне зубы - отнюдь не дружеский жест со стороны полицейского - и ответил на приветствие, показав на три пальца меньше. Очевидно, он изучал человеческую культуру.

Я подошел к группе и одарил их подобающим эквивалентом вежливой улыбки. "Эй, ребята, что трясется?" Мне не нужно было беспокоиться. Командир отделения ответил низким рычанием и указал своим оружием в сторону ближайшей палатки. Они поставили палатку. Казалось бы, я даже не оценил встречу в помещении. Может быть, это действительно был хороший знак.

Нет, это не сработало. Я вошел в помещение и посмотрел на человека, сидящего за столом. Она была вторым планетарным администратором после Хазджиар и выглядела ничуть не дружелюбнее своего непосредственного предшественника. Я скучал по Хазджиар. Она, по крайней мере, понимала реалии ситуации, в которой они оказались. Каким-то образом, после ее смерти, часть о том, что Иные сделали первоначальный родной мир Пав непригодным для жизни, была, гм... преуменьшена. Теперь, похоже, преобладающее мнение сводилось к тому, что МЫ это сделали и солгали об этом без всякой причины, которую кто-либо мог придумать.

"Меня зовут Даазмахис", - сказала она, указывая на стул. "Я представляю весь мир. Вы представляете людей?"

"Я Жак Йоханссон, я представляю людей для целей этой сделки". Это была своего рода обычная формальность - каждый назвал себя и свою цель, и это немного снизило напряжение, когда мы привыкли к рутине.

Азмах пододвинула к себе какие-то бумаги. "У нас есть в наличии согласованные 2 тонны элементов, в соответствии с графиком. Это представляет собой полную оплату двух принадлежащих человеку автозаводов в нашей системе. Вы согласны?"

Я просмотрел бумаги. Казалось, все было в порядке. Мы предлагали просто передать автомобильные заводы Пав, но они отказались. Я не мог быть уверен, было ли это отвращением к тому, что можно было бы рассматривать как благотворительность, или они не хотели быть у нас в долгу, даже морально. Я подозревал последнее.

"Я согласен. "Беллерофонт"; будет здесь в течение года, они соберут слитки и доставят вам автозаводы с орбиты."

Мы уставились друг на друга через стол. Сегодня не будет обмена любезностями. Затем Азмах наконец заговорила.

"Я признаю, что это соглашение противоречит господствующей теории заговора о Бобах. Для вас было бы разумнее держать нас привязанными к планете и в неведении."

"Надеюсь, это поможет ослабить напряженность между нашими народами", - ответил я.

"Немного, я думаю". Азмах одарила меня эквивалентом натянутой улыбки. "Я читала дневники Хазджиар. Она не считала вас врагом, но в наши дни это точка зрения меньшинства".

Я вздохнул и на мгновение осмотрел свои руки. "Азмах, вы сможете строить межзвездные корабли с помощью автозаводов. Мы предоставим вам строительные программы как часть сделки, это просто..." Я поднял взгляд на неё. "Вы отправитесь в галактический район, где полно людей, и их становится все больше. Слишком сильный неконтролируемый антагонизм может быть контрпродуктивным, понимаешь?"

Она на мгновение уставилась на меня в ответ. "Я понимаю. Нас превосходят численностью и вооружением, если уж на то пошло. Мы не, а... - Азмах на мгновение закатила глаза, затем улыбнулась. "...Клингоны. Это правильный человеческий термин? Мы понимаем осторожность."

Я улыбнулся в ответ, как раз в тот момент, когда один из её почетного караула пробормотал "И терпения". Азмах бросила на них жесткий взгляд поверх моего плеча.

"Мы добились больших успехов в восстановлении родного мира Пав", - сказал я, пытаясь вернуть ситуацию в нормальное русло. "Примерно на трети планеты снова активно растут растения. Ты уверена, что не хочешь...

Азмах покачала головой. - наступит время, мы посетим дом наших предков. Я не сомневаюсь в мастерстве Бобов, но это родной мир каждого живого существа. Старый Пав - это памятник тому, чего больше нет".

"Я понимаю". Я кивнул и встал. "Это будет ждать вас, когда бы вы ни решили". Я повернулся к своему сопровождающему. "Ну что, мальчики, пойдем?" Командир отделения снова показал мне зубы и отступил в сторону, освобождая место для моего ухода. Я на мгновение повернулся к Азмах, и мы обменялись вежливыми кивками. Я обнаружил, что скучаю по Хазджиар и ее версии вулканского приветствия.

Эфемеры…

Было так трудно не думать об этом.

Раздался лязг, когда мой грузовой беспилотник состыковался со станцией связи. В соответствии с более широким использованием Мэнни для локального физического присутствия, в настоящее время строятся станции со своего рода жилой зоной и стыковочными сооружениями. Я вышел из трюма дронов и подошел к капсуле Мэнни. Для гуманоидных андроидов капсулы в значительной степени заменили более старые и громоздкие стеллажи для хранения. Когда крышка капсулы закрылась надо мной, пуповины и питательные трубки подсоединились к Мэнни. Я выключил питание и перенес свой фокус сознания в свою личную виртуальную реальность.

Моя последняя виртуальная среда, лыжное шале, уже наскучила мне. Казалось, я не мог долго интересоваться какой-либо одной темой, и у меня не было сил работать над чем-то грандиозным. Я вздохнул и сбросил VR на тему библиотеки по умолчанию.

По наитию я отправил сообщение Фербу. Он ответил немедленно, и я заскочил в Административный центр Проекта по рекультивации Пав. Центр был организован системой виртуальной реальности Совета Билла и вот уже почти 100 лет является связующим звеном в наших усилиях по восстановлению родного мира Пав. Я осмотрел пустую комнату, и меня наполнило чувство ностальгии. Мы потратили так много лет, работая над проблемой перезагрузки экологии Земли, используя всего лишь несколько образцов растений и животных, взятых в огромной спешке, когда армада Иных обрушилась на планету. Это была ирония судьбы: теперь, когда мы, наконец, добились значительного прогресса, Пав, казалось, просто не интересует это.

Ферб появился, когда я стоял, размышляя. "Привет, приятель", - сказал он. "Долгое время".

"Да. Я эээ..." Я махнул рукой в сторону комнаты. "Призраки, такое чувство, что мы только что покинули город".

"О, не впадай в мелодраму, Жак. В наши дни все это в значительной степени автоматизировано. Требуется, может быть, пара часов в месяц, чтобы убедиться, что все идет по плану".

"Ага. И именно поэтому, верно? Где сейчас Финеас, Ферб?" Он пристально посмотрел на меня. "Зачем тебе понадобилось поднимать этот вопрос?"

"Потому что это настоящая причина, по которой это место пустынно. Что слышно от Финеаса?"

"Ничего свежего". Ферб посмотрел вниз. "Он не утруждает себя созданием межзвездных ретрансляторов, и сейчас он чертовски далеко от зоны досягаемости Боб-сети. Тем не менее, я получаю радиопередачу с сильным допплером каждый месяц или около того. Направляясь к большому Магелланову облаку, он задержится ненадолго. К чему ты клонишь, Жак?"

"Ты, я, Финеас, Клод..."

"Нас всех преследует то, что произошло". "Призраки - миллиарды призраков..."

"Мы сделали все, что могли!"

Я вздохнул. "Я знаю, я знаю. Но все равно есть эмоциональные потери, особенно с учетом того, что болельщики не совсем оценили наши усилия. Мы все, каждый из нас, кто был вовлечен, перешли к другим вещам, настолько далеким от этого, насколько это возможно.

Финеас, ну, " фыркнула я. "Возможно, он зашел "далеко" слишком далеко".

Ферб кивнул, лишь на мгновение показав малейший намек на улыбку. Я склонила голову набок, когда он внимательно посмотрел на него. "Чем ты занимаешься в эти дни?"

" Жаворонки. Что ж, разработка кампаний - это больше, чем участие". Теперь Ферб, наконец, улыбнулся. "Геймеры, ты же знаешь. Гэндальф и его группа проводят кампании D & D в реальном времени в вирте, но у них вроде как проблема, когда все хотят играть, и никто не хочет быть DM, так что они достаточно счастливы за помощь, и я... э-э..."

«что?»

"Я должен признать, что иногда мне становится немного неуютно рядом с ними. Не то чтобы они были опасны, просто они как чужие. Но незнакомцы, которые все похожи на меня, понимаешь? Некоторые из них - отъявленные придурки. Да, репликативный дрейф, это вещь, как говорит Билл."

"Так почему же ты работаешь с ними?"

Он пожал плечами. "Что-то нужно сделать. Держит меня занятым." "Ты не можешь найти ничего лучшего, чем провести свое время?"

"Спасибо за это, мам". Ферб колебался. "Вообще-то, я вроде как работаю над кое-чем. Еще не совсем готов, не поднимай шума, ладно?"

Теперь он заинтересовал меня. "хорошо."

"Я строю для себя огромное грузовое судно и наполняю его скутерами, урезанными до самого необходимого, чтобы уменьшить их размеры. Когда я буду готов, я собираюсь стартовать прямо на Галактический Север. Я заброшу ретрансляторы по дороге. Я хочу подняться по крайней мере на 1000 световых лет над плоскостью галактики. Тогда я смогу увидеть, что находится на другой стороне галактики".

"Вы знаете, что могли бы просто поместить ИИ в судно, отдать ему несколько приказов о походе и остаться дома".

"Может быть. Но это не одно и то же. Или, может быть, ты прав насчет Финеаса и всех нас. Может быть, мы пытаемся убежать".

Ферб бросил на меня взгляд, который я бы описал как умоляющий, как будто он просил прощения или что-то в этом роде. "Мне пора, Жак. Мы как-нибудь еще поговорим.

По какой-то причине я сомневался, что это произойдет.

И вот так я снова оказался один в центре PRP. Наедине со своими призраками.

2. Проработка вариантов. Боб

Январь 2296 года Над Эдемом

Космос... большой.

Я знаю, это заявление типа "да", и Дуглас Адамс все равно его уже сделал. Но когда вы ищете одиночный космический корабль буквально на межзвездных расстояниях, космос бросается вам прямо в глаза своими размерами.

Бендер пропал без вести уже более 100 лет, несмотря на то, что Билл передал планы Боб-сети для сверхсветовой связи во все системы, до которых Бендер мог добраться. Несмотря на поиски вдоль его вероятного пути Виктором, а затем его товарищами-клонами Марвином и Люком, мы не нашли ни шкуры, ни волос Бендера. Или болт, или палубная плита, учитывая, что он на самом деле является разумным космическим кораблем и все такое.

Наверное, я должен объяснить. Бендер - компьютер, который думает, что он Роберт Йоханссон, и инженер / ботаник, который умер в начале 21-го века. Как и все Бобы, включая меня. Я был первым репликантом, запущенным с Земли в 2133 году. Каждый Боб - мой потомок, потому что это то, что делают зонды Фон Неймана. Мы делаем копии. Сейчас наше число увеличилось до тысяч Бобов, разбросанных в радиусе почти 100 световых лет, с центром вокруг Солнечной системы.

Бендер был из моей второй партии клонов, созданных в Дельте Эридани. Он улетел в направлении Гаммы Зайца А... и больше о нем ничего не было слышно. Многие Бобы погибли за эти годы в сражениях, а некоторые и вовсе пока остались без кораблей, но Бендер просто исчез без следа и без причины. Я знал первоначальное место назначения Бендера, но то же самое знали Виктор, Марвин и Люк, и они не нашли ничего полезного. В частности, они не смогли найти никаких признаков того, что он когда-либо достигал Гаммы Зайца А. Ни установки автозавода, ни добычи полезных ископаемых, ни ретрансляционной станции связи, ни следов Бендера в системе или из нее.

Я только что вернулся на Дельту Эридана после своего большого паломничества обратно на Землю. Для меня это была эмоционально насыщенная поездка. Земля, вероятно, сильно изменится, как только выйдет из этого ледникового периода, так что в некотором смысле это был мой последний визит в мой дом в какой-либо физической форме. По иронии судьбы, человечество решило проблему глобального потепления, устроив ядерную зиму. И убили 99,9% себя в таком увлекательном процессе. Но победителей не было. Глупые люди.

Система δ-Эридана была почти такой же, какой я ее оставил. Добывающие системы автозавода продолжали собирать сырье с астероидов, вырабатывая из сырья слитки, складируя их в точке лагранжа для будущего на всякий случай, если возникнет необходимость. В отсутствие каких-либо конкретных заказов автозавод постепенно производил все больше автозаводов и запасных частей для всех моих различных механических слуг. Удовлетворенный статус-кво, я включил свою систему виртуальной реальности и устроился в своем любимом кресле La-Z-Boy, окруженный своей библиотекой. Полки, заставленные книгами от пола до потолка, никогда не переставали меня расслаблять. Спайк тут же вскочила и устроилась у меня на коленях, довольно мурлыча, а Дживс принес свежий кофе. Виртуальная среда была неотъемлемой частью моего существования. Без него я был бы просто бестелесным разумом. В виртуальной реальности у меня было тело, домашние животные и дом. А до добавления персональной виртуальной реальности четверо из пяти репликантов сошли с ума. Я почти уверен, что здесь есть какая-то связь.

"Извини, приятель, но мне нужно сосредоточиться прямо сейчас", - сказал я коту. Я повернулся к Гуппи, который, как обычно, стоял на параде. "Приостановите программу Спайка и выведите на экран изображение звездной окрестности с центром вокруг нас, радиусом 40 световых лет".

Огромные рыбьи глаза моргнули. "Принято". Спайк исчез в россыпи пикселизации. Мгновение спустя передо мной появилась сфера, заполненная многочисленными точками света, все они были удобно помечены. Все звездные системы в пределах 40 световых лет от δ-Эридана классифицированы по типу звезд.

Я провел пальцем линию от δ-Эридана до γ-Зайца А - по предполагаемой траектории полета Бендера. Он отправился в правильном направлении еще в 2165 году, но так и не добрался до места назначения. Варианты были: нечестная игра, несчастный случай или преднамеренное решение. Первые два объяснения могут оставить какой-то след.

Обломки, перекрестный след какой-то теоретической атакующей силы, радиоактивность, что угодно.

Третий, по крайней мере, будет выглядеть как перенаправленный след Бендера. Но чтобы обнаружить любую из этих альтернатив, мне пришлось бы ползти со скоростью 5% от скорости света. Для полного сканирования прогнозируемого пути Бендера потребовалось бы 320 лет. Конечно, если бы я что-то нашел, я бы не стал проходить весь маршрут, но все равно это было бы не так уж много в течение долгого времени. Мы бессмертны, будучи компьютерами, но мы также работали с разрешением в миллисекунды, так что несколько сотен лет для меня были бы вечностью.

Теперь вернемся к третьему варианту: обдуманному решению. Если бы Бендер что-то заметил и повернулся, чтобы исследовать это, возможно, кто-то, идущий по его пути, увидел бы то же самое. Люк и остальные ничего не заметили, но они, вероятно, внимательно изучали свой собственный курс, а не смотрели по сторонам. Бендер, которому предстоял долгий межзвездный прыжок в дни, предшествовавшие Боб-сети, искал бы что-нибудь, чтобы скрасить скуку.

Я несколько миллисекунд постукивал себя по подбородку, обдумывая варианты, затем снова поворачиваюсь к Гуппи. "Я думаю, что мне нужно исследовать это со всех сторон. Пусть автозаводы построят сотню или около того тех дальнобойных разведчиков, которых мы использовали в битве при 82 Эридана. Убедитесь, что их импульсные двигатели достаточно мощны для межзвездных путешествий."

"Принято".

Как только дроны были готовы, я отправлял их по предполагаемой траектории Бендера на скорости 5% от скорости света, в поисках чего-нибудь необычного. Тем временем у меня нет причин ждать, я позволил себе в последний раз взглянуть на планету Эдем, вращающуюся подо мной, и покинул орбиту, направляясь к Гамме Зайца А с ускорением 5 g.

Слава Богу, путешествие между звездными системами проходит без происшествий.. Трудно представить себе что-то богатое событиями между звездами, что не оставило бы меня в виде облака свободно плавающих атомов. Я ограничил скорость своего корабля до 75% скорости света, чтобы я мог продолжать в целом взаимодействовать с Боб-вселенной. SCUT позволял мгновенную связь через Боб-сеть, но если моя скорость возрастала настолько, что моя тактовая частота очень сильно замедлялась из-за корабельного замедления времени (был какой-то спор о том, как мы должны выражать tau) Я не смог бы взаимодействовать в режиме реального времени, даже с различных программ преобразования и разгона. Но мне просто не терпелось проверить свою теорию, и в любом случае в последнее время Бобо-вселенная становилась все более странной и банальной. Бобы становились все менее похожими на Бобов. Я иду в направлении, которое, как мне кажется, поставило бы оригинального Боба в тупик. Что ж, если они попадут в сингулярность или что-то в этом роде, пока я буду вне связи, надеюсь, Билл оставит записку с инструкциями.

Я коротал время, просматривая свои архивные видеозаписи наблюдения за дельтанцами. Примитивная раса гуманоидов, дельтанцы напоминали своего рода двуногую смесь свиней и летучих мышей. Я более или менее принял их и стал великим небесным богом на одно или два поколения, прежде чем присоединиться к племени в форме андроида. Прошло 63 года с тех пор, как я в последний раз покидал Камелот. После похорон Архимеда. Я отчаянно скучал по своим друзьям и чувству семьи, которое я получил, живя среди них. Билл не раз отчитывал меня по поводу опасности передачи моих чувств кучке инопланетных примитивов. Что ж, это непросто.

Как оказалось, все стало интересным еще до того, как набрал достаточной скорости, чтобы потерять связь. Примерно через два месяца субъективного времени после начала путешествия что-то запустило один из сценариев мониторинга, которые я настроил. Мы играли в бейсбол в виртуальной реальности Совета, когда без предупреждения появился Гуппи. Каждый Боб на поле остановился как вкопанный. Появление чьего-то Гуппи в игре не могло быть ничем иным, как новым интересным событием. Метаданные указывали на то, что он был моим, поэтому я отложил биту и поднял бровь. Как обычно, он полностью проигнорировал это. Выражения лица мало что значили для интерфейса Гуппи. Или сарказм, метафора, ирония, язык тела или социальные условности, если уж на то пошло.

Гуппи уставился на меня в ответ, ожидая, что я что-нибудь скажу. Что ж, по-видимому, этого было достаточно.

"Астрономический мониторинг зафиксировал аномалию. Вы просили немедленно сообщить вам об этом." Хотя "Аномалия" для Гуппи может означать все, что угодно. Гупп Марио однажды сообщил о целой мертвой планетарной экосистеме как об ‘аномалии’.

Люк и Марвин подошли к нему и остановились рядом с ним. Они знали, что я иду по следу Бендера, и это может стать новостью. Я взглянул на них, затем сказал Гуппи: "Подробнее".

"Система Эта Зайца демонстрирует необычную инфракрасную сигнатуру вместе с периодическим затемнением света звезды".

Люк и Марвин обменялись взглядами, затем Люк сказал: "Это как признак Роя сфера Дайсона? Ты думаешь, там есть какая-то мегаструктура? Бендер бы однозначно это расследовал."

К этому времени большая часть игроков собралась вокруг нас. Бейсбол, несомненно, был закончен на сегодня, и Билл разделял это мнение.

"Хорошо, ребята, я думаю, мы закончили. Я откажусь от минимума в пять иннингов на этой неделе. В паб!"

Игроки нестройно закричали "ура", а затем начали отключатся от VR бейсбольной площадки. Я отпустил Гуппи, затем перешел в виртуальную реальность паба с Люком и Марвином и подал знак местному Дживсу, чтобы он, как обычно, принес мне. Мы заняли столик, и Люк впился в меня взглядом. "Хорошо, говори".

"Хм. Ну, вы, ребята, знаете, что я искал что-нибудь необычное вокруг, следуя первоначальной траектории полета Бендера. Моя теория заключается в том, что он что-то увидел и изменил курс, а мы просто не смогли уловить изменения пути нашего товарища."

"Не тяни, переходи к важному".

Я одарил Лукаса улыбкой, которая говорила, что я собираюсь растянуть это настолько, насколько смогу, и продолжил. "Конечно, я понятия не имел, за чем мог наблюдать Бендер и что он мог видеть, поэтому я в основном искал все, что только мог себе представить. Мне пришлось удвоить память Гуппи, чтобы он не тормозил". "И вы нашли сигнатуру мегаструктуры?"

"Кажется, я нашел кое-что, что можно было бы истолковать таким образом. Вопрос в том, пойду ли я на изменение курса для исследования? Если это окажется ложной тревогой, мне, по сути, придется начинать все сначала с Дельты Эридани. Забудьте о времени, необходимом для того, чтобы сделать круг - в конце концов, между всеми нашими последующими путешествиями мы так сильно испортим межзвездную среду, что никогда ничему не научимся".

"Я думаю, ты должен это сделать, Боб", - сказал Марвин. "Если до этого дойдет, я могу приказать ИИ автозавода в Дельте Эридана построить новый Корабль и матрицу. Тогда я клонирую себя в него. Это будет быстрее, чем ты будешь возвращаться и начинать снова, или один из нас направится туда."

"Справедливо, дай мне секунду". Я вернулся в свою личную виртуальную реальность. Гуппи, как обычно, стоял на параде. В миллионный раз я задумался, не следует ли мне отказаться от образа адмирала Акбара. И в миллионный раз мое детское чувство юмора отказало.

"Поверни нас к аномалии, Гуппи. Дайте мне знать предполагаемое время в пути, когда закончите. Низкий приоритет, не вмешивайтесь в спор из-за этого".

"Принято".

Я вернулся к Марвину и Люку и обнаружил, что Люк пробует мое пиво. "Эй, границы? Ребята?"

"Что я собираюсь дать тебе микробов?" Люк ухмыльнулся мне. "Это довольно хорошое красное. Я был немного удивлен, так как помню, что мы пили в основном темное пиво".

"Во всем виноват Говард". На Вулкане процветает пивная индустрия, и Говард продолжает переносить шаблоны новых вкусов в виртуальную реальность. "Он познакомил меня с этим в прошлый мой визит".

Марвин медленно кивнул. "Он прокладывает межзвездные торговые пути". Эй нахмурился. "С временным переходом в годы? Ты не можешь..." "Оказывается, ты можешь, о великий все отец. Стазисные капсулы очень эффективны для сохранения пива."

Я пристально посмотрела на Марвина, ожидая как исправления, так и остроумного комментария. "Я думал, он избавился от своего интереса к винокурне".

"Он это сделал. Отдала все это оригинальным Бриджит и Стефану, и ее дети унаследовали это, когда она умерла. Но они специализировались на тяжелых духах. Помните великий ромуланский президентский скандал?"

Эта мысль заставила нас всех рассмеяться. Крэнстон заслужил все, что с ним сделали, и так и не смог найти никаких доказательств того, что Говард все это спланировал.

"Говард и Бриджит купили несколько мини-пивоварен на Вулкане", - продолжил Марвин. "И, похоже, у них есть какой-то природный талант к созданию и маркетингу алкогольных напитков. Или, может быть, просто хорошее деловое чутье. Сейчас это одна из трех крупнейших пивоварен в системе Омикрон Эридана 2".

"Хм." Я постучал пальцем по подбородку, обдумывая это. Нервный тик, который, похоже, развился у меня самого. Оригинальный Боб никогда этого не делал. Как и ни один из моих клонов. "Ну, вы не можете печатать жидкости, и нет смысла отправлять рецепт по электронной почте, не имея в наличии реальных ингредиентов, так что я думаю, что физический экспорт - это единственный способ".

Я поднял свой бокал в знак приветствия. "Выпьем за Говарда: семейного предпринимателя".

Я оглядел паб, медленно потягивая пиво. В наши дни, казалось, стало гораздо больше вариаций в одежде и стиле, и пучки Боба имели тенденцию сочетаться, как будто мы сами фильтровали себя по чувству моды. Я мог бы поклясться, что некоторые из них были просто короткими косплеями. О, здесь не было ни клингонов, ни чубаккаев, расхаживающих с важным видом, но кое-какая одежда напоминала униформу ПНП или мантии джедаев. Был даже Боб в костюме и галстуке. Почему, во имя всего святого, кто-то добровольно надевает костюм и галстук?!

Я нахмурился и наклонил голову в сторону костюма, взглянув на Марвина. Он ответил озадаченной улыбкой и пожал плечами. "Не спрашивай меня, Боб. Репликативный дрейф, похоже, ускоряется. Я думаю, что мы приближаемся к 15-20 поколениям, и это уже не просто вопрос усиления или подавления атрибутов оригинального Боба. Различия накапливаются, и некоторые клоны движутся в совершенно новых направлениях". "Ага. И почти косплейные наряды?"

Ошеломленное выражение лица Марвина не изменилось. "Некоторые из них, вероятно, просто шутят или делают ироничные комментарии, но остальные, ну, я не уверен, влияет ли одежда на отношение или наоборот. Ребята из ПНП говорят о создании реальной организации в духе Звездного флота, чтобы отслеживать – это те слова, которые они используют - влияние Бобивселенной на биологических видах."

"О, боже мой. И как они собираются это сделать? Принять законы, создать полицию?"

"Я думаю, это просто дискуссия, Боб. На самом деле никто не настаивает на организационных изменениях. По крайней мере, пока.

"Это как-то связано с Тором и его лоббистской группой после войны с Иными?"

"Не совсем, нет. Тор и его группа заявляли о своих предпочтениях, не пытаясь навязать что-либо остальным из нас. Это, - Марвин сделал небольшой жест в сторону парней из ПНП, - выглядит более навязчиво, если вы понимаете, к чему я клоню."

Я покачал головой, отказываясь придавать этому вопросу еще больше психической энергии. Я поднял руку, когда появился Дживс с еще одним пивом.

Я заскочил в свою личную виртуальную реальность, наслаждаясь приятным пивным опьянением и не очень приятным чувством дурного предчувствия. Я отмахнулся от пивного ажиотажа, но не мог сделать то же самое с дурным предчувствием. Билл был прав в том, что я недостаточно часто ходил на собрания, но сегодняшние откровения не были тем, что могло бы побудить меня к этому. Недавно я добавил к своей библиотеке открытый внутренний дворик с садовой мебелью. Погода постоянно стояла поздним летом или ранней осенью с теплым солнцем и прохладным бризом. Гагары кричали через озеро, соревнуясь с гусями и другими водоплавающими птицами.

Удовлетворенно вздохнув, я устроился в шезлонге и вызвал Гуппи. "Включи Спайка и Дживса, пожалуйста. Затем сообщите мне об изменении курса.

Рядом со мной появился Дживс с кофейником и несколькими маленькими бутербродами без корок. Спайк появилась у меня на коленях, прямо там, где она была, когда я приостановил ее программу. Я почесал кошку за ухом, и она должна была начать мурлыкать.

Наконец, с бутербродом в одной руке и кофе в другой, я был готов к делу. "Статус?"

"Курс к Эта Зайца. Время в пути: примерно 35 лет, включая время, необходимое для изменения направления." "Вау, это поход. Будем ли мы в пределах досягаемости Боб-сети, когда доберемся туда?"

"Отрицательно. Необходимо будет построить и развернуть межсистемную ретрансляционную станцию."

Дерьмо, еще больше потраченного впустую времени. Что ж, с этим ничего нельзя было поделать. Я не собирался делать отклонение от курса к какой-то ничего не значащей системе только для того, чтобы построить станцию связи, чтобы не потерять доступ к Боб-сети. Конечно, если бы у Эта Зайца не было подходящего сырья, когда я туда добрался, я бы выглядел довольно глупо.

"Хорошо, Гуппи. Пошлите приказы сопровождающим дронам принять план полета с минимальным временем, чтобы добраться туда, куда мы изменили курс. Я хочу, чтобы вся местность была нанесена на карту в деталях, в поисках следов Бендера."

"Принято. На это потребуется примерно 24 месяца".

"Принято к сведению. Дайте мне знать, когда они прибудут и начнут составлять карту, и дайте мне готовый отчет, как только он будет получен".

Гуппи моргнул огромными рыбьими глазами и исчез. Я откинулся на спинку своего "Ла-Зи-Бой" и заложил руки за голову. Первая проблема: коммуникации. Возможно, я мог бы построить ретрансляционную станцию связи, когда доберусь до Эта Лепорос, и отправить ее обратно по моему маршруту до промежуточной точки. Однако это было неоптимально. Помимо неопределенности в отношении наличия материалов в пункте назначения, я был бы вне связи в течение многих лет. Я имею в виду, еще несколько лет.

Вместо этого я мог бы поручить заводу "Дельта Эридана" построить полноразмерную ретрансляционную станцию с импульсным приводом и отправить ее. Это было бы быстрее, так как я мог бы начать немедленно, но этот вариант все равно оставил бы по крайней мере некоторый промежуток времени, в течение которого я был бы лишен связи с внешним миром. Чтобы справиться с этим разрывом, я мог бы взять один из дронов в моем трюме, модифицировать его, чтобы он действовал как ретрансляционная станция Боб-сети, и сбросить его по пути с приказом сбросить скорость до нуля. Это было бы не идеально - для начала, нет возможности ремонта или обновления. И не большая пропускная способность, с ограничением размера. Ну, я бы все равно не стал участвовать в каких-либо переговорах с Эта Зайца. Я мог бы жить с этим. И я мог бы снабдить его несколькими запасными роутерами на случай поломок.

В любом случае, это должно было работать всего пару лет, пока не прибудет гораздо более крупная и мощная станция из Дельты Эридана. Вложение в оборудование были минимальными - у меня же в трюме вполне достаточно запасных дронов и бродяг для предметов первой необходимости.

Ладно, одна проблема решена. Я поставил в очередь необходимые задачи в своем списке ДЕЛ. Далее, проблема Бендера.

Пункт первый: есть большая вероятность, что Бендер отклонился и направился к Эта Зайца. Но если бы это оказалось неверным, я получил бы отчет от своих следящих дронов задолго до того, как добрался бы туда. Я бы дал знать Марвину и смог бы развернуться, чтобы снова напасть на след, так что ради аргументации считайте это само собой разумеющимся.

Пункт второй: Эта Зайца продемонстрировала характеристики, свидетельствующие о том, что там жил космический разум - тот, который построил или строит мега структуру. Эта мысль вызвала воспоминания о Иных. Я содрогнулся при мысли о возможности еще одной затяжной межзвездной войны.

Пункт третий: если вы допускаете, что космическая цивилизация построила какую-то мега структуру, а Бендер изменил курс, чтобы исследовать ее, то весьма вероятно, что с Бендером что-то случилось в Эта Зайца.

В противном случае он бы уже построил космическую станцию, которая передавала бы его журналы обратно в человеческий космос по радио. Он также давно получил бы планы мгновенной связи, которые уже были в Боб сети.

Вывод: настоятельно рекомендуется соблюдать осторожность.

Я усмехнулся сухой насмешке бюрократа в этом заявлении. И все же это было правдой. Обычно мы приближаемся к системе по касательной, а не идем прямо к звезде, но мы сохранили достаточную скорость, чтобы развернуться в системе за минимальное время. Возможно, на этот раз парковочная орбита в Оорте была бы лучшим первым шагом и ИНТЕНСИВНЫМ использованием разведывательных разведчиков. Но не в стелс режиме. Маскировка мешает работе SUDDAR, нашей подпространственной версии радара.

Я потер глаза большим и указательным пальцами, действие, которое не имело никакого реального смысла в виртуальной реальности, кроме того, что оно было приятным, и начал инвентаризацию свои складских запасов на борту корабля. Мне необходимо заняться кое-каким производством в полете. Разве это не было забавно?

3. Неприятности. Боб

Сентябрь 2331 Окраина Эта Зайца

Я остановился, условно говоря, более чем в 50 а.е. от Эта Зайца в области Койпера и Оорта, размеры и положения этих областей были совершенно другими, особенно для системы, отличной от Солнечной, но также были и некоторые практические сходства. Так же ка и в Солнечной системе, при удалении материи становилась все меньше, а залежи металлов становилось все труднее находить. Физика формирования звездных систем, по-видимому, приводит к некоторым последовательным закономерностям, одна из которых заключалась в том, что более тяжелые элементы, как правило, располагались ближе к светилу, а весь лед и замерзшие газы скапливались дальше. А зоны Койпера и Оорта почти полностью состояли из замороженных сгустков конденсированных газов, выброшенные из внутренней системы в момент рождения светила. Но, как и капли дождя, они обычно конденсируются вокруг чего-то.

Моей первой задачей было бы послать разведчиков на поиски полезных ископаемых. Эта часть соответствовала моему первоначальному замыслу. Зонд Фон Неймана должен был найти сырье, добыть его и использовать для производства новых зондов Фон Неймана. Конечно, я уже давно превысил свои первоначальные проектные требования, но это все равно расслабляло, как выполнение рутинной и бессмысленной задачи. Однако этот процесс занял бы некоторое время, что заставляло меня нервничать.

После многих лет, проведенных в межзвездном пространстве, может показаться странным волноваться из-за вопроса о месяцах, но большую часть путешествия я был в отключке. Сейчас я был здесь, и я хочу продолжить свои поиски. И чтобы не придавать этому слишком большого значения, я хотел посмотреть, действительно ли в системе существует мегаструктура. Сфера Дайсона Иных была единственным известным нам произведением мега инженерии, и оно было построено лишь частично. То, что Иные могут быть здесь, казалось маловероятным, но это, безусловно, был бы наихудший сценарий.

Моя текущая орбита была слишком далеко, чтобы разглядеть что-либо во внутренней системе с помощью бортового телескопа. Это было неприятно, и моим непосредственным побуждением было послать несколько беспилотных летательных аппаратов для наблюдения. Но Бендер, вероятно, тоже бросился исследовать центральные области системы, и это, по-видимому, не очень хорошо для него сработало. Так что, нравится вам это или нет, медленное и тщательное изучение системы было в порядке вещей. Я потратил время на развертывание своих принтеров и надлежащую настройку орбитального автозавода. Независимо от того, что я найду в самой системе, мне все равно нужно настроить местную станцию связи. В свободное время я проверял накопившиеся сообщения. Это было ОЧЕНЬ ВАЖНО после нескольких десятилетий отсутствия связи, но в основном меня интересовали сообщения от моих сопровождающих дронов. Я отфильтровывал их. Беспилотники, запущенные с Дельты Эридана после моего отъезда, действительно обнаружили, что след Бендера поворачивает к Эта Зайца, и всего за долю светового месяца до того места, где я сделал тот же поворот. Этот факт заставил меня чувствовать себя более уверенным в своих выводах и в моем плане действий. Это конечно же слегка польстило моему самолюбию.

Потребовалось четыре месяца, чтобы найти достаточно материала, чтобы хотя бы начать реализацию моих планов. Транспортные дроны доставляли добытый материал на автозавод, который медленно выпускал готовые детали в соответствии с графиком и планами, которые дал Гуппи. Бродяги собрали дронов из деталей и не торопясь построили ретрансляционную станцию. Через год после прибытия у меня, наконец, было достаточно разведывательных дронов, чтобы начать настоящие поиски Бендера. За все это время я ни с кем не связывался, если не считать пары переписок по электронной почте с Биллом. Во-первых, потому что я не хотел, чтобы люди дышали мне в затылок, требуя постоянных обновлений. И во-вторых, потому что с небольшой временной ретрансляционной станцией все, чем я мог бы управлять, - это аудио- и видеопотоки. БобТайм? ФейсБоб? Похоже, это вряд ли зацепит публику.

Я приказал местным беспилотникам проследить расширяющуюся спираль в поисках следов Бендера в системе. Поперечное сечение, которое им предстояло исследовать, было не таким уж большим - не для устройств с радиусом обнаружения 4 световых часа.

И, наконец, успех. Бендер добрался сюда. И Бендер, по-видимому, вошел в систему. Я нанес на карту его вектор сближения и поручил нескольким дронам следить за траекторией его полета. Чем ближе я подходил к тому, чтобы, возможно, найти Бендера, тем больше я был взвалнован, но в то же время все больше нервничал. Вся история нашего взаимодействия с Иными продолжала возвращаться: неприятные сюрпризы, взрывы Бобов… Хэла они взорвали сколько, дважды?

Три раза? Я не хотел, чтобы у костров виртуальной реальности рассказывали истории о кончине Боба первого, но если это действительно произойдет, я хотел, чтобы другие Бобы знали.

Итак, я обнаружил, что неохотно соглашаюсь на что-либо, что может подвергнуть меня опасности, до того дня, пока не заработала межзвездная ретрансляционная станция. Автозаводу δ-Эридана потребовалось немного больше времени, чем ожидалось, чтобы построить и развернуть станцию, и задержка была невыносимой. Но, наконец, настал день, когда новая станция сообщила о готовности и подключилась к сети. Я законсервировал наспех сделанную ретрансляционную станцию на коленке из дрона, проверил ее пропускную способность и выполнил давно просроченную полную резервную копию огромного архива Билла с ε-Эридана: Ultima Thule.

Я отложил обновление своего блога. Я хотел сначала опубликовать что-нибудь драматичное. Насколько мог, я занимался наблюдениями через телескоп, ожидая, пока автозавод что-нибудь построит, а дроны что-нибудь найдут. Я уже определил шесть планет, вторая из которых находилась в обитаемой зоне. Я также определил промежуток между второй и третьей планетами, откуда исходила инфракрасная сигнатура. Я ничего не мог разглядеть в этой зоне, а сигнатура исходила со всей орбиты вокруг звезды, так что я думаю это какой-то рой - возможно, это не сфера Дайсона а начало роя Дайсона, но сосредоточенный в эклиптике. Если бы это был я, и рой состоял из чего-то порядка цилиндров О'Нила, имело бы смысл, что я пока не смог бы разглядеть никаких деталей

Планета в обитаемой зоне, планета 2, по-видимому, не была обитаемой или, по крайней мере, не было никакой радиосигнальной сигнатуры. Тем не менее, я получал что-то спорадическое от системы в целом, например, чириканье. Очень недолговечный и кажущийся случайным шум, за исключением узкого спектра передачи, который был именно тем, что я ожидал бы увидеть, если бы кто-то шифровал и сжимал свои сообщения. Значит, что-то было живым.

Возможно, пришло время вернуться в Бобивселенную… На Совете, я мог бы услышать некоторые другие точки зрения на это.

На звук воздушного рожка последовало традиционное освистывание, когда зрители выражали свою любовь. Билл ухмыльнулся в ответ с трибуны. "Да, да, хорошо.

Сегодняшняя встреча включает в себя обновление от Боб-1. "Биллу пришлось ждать, пока стихнет волна криков и приветствий. "По поводу Бендера и ситуации в Эта Зайца". Это вызвало тишину, гораздо более глубокую, чем предыдущий шум. Исчезновение Бендера стало версией легенды о Летучем голландце, созданной Бобивселенной. Я помахал рукой в воздухе и улыбнулся, когда головы повернулись, чтобы посмотреть на меня, но я был озадачен. Бобы всегда были непочтительными и неуважительными, и мне было не привыкать к насмешкам и оскорблениям в адрес собрания, но на этот раз это было не просто хорошее развлечение. В нем был заметный оттенок злобы.

Сохраняя нейтральное выражение лица, я поднялся на трибуну и оглядел толпу. Подтекст или нет, но все обращали на это внимание.

"Я уверен, что большая часть того, что я собираюсь вам рассказать, уже известна всем вам, так что буду краток, а затем отвечаю на вопросы". Я дал им то же краткое изложение, которым уже поделился с Биллом, а затем последовали вопросы. Повсюду поднимались руки, и я указывал наугад.

"Ты что, просто врываешься, не думая о последствиях?"

Мои брови удивленно поползли вверх. Тон и слова были намеренно конфронтационными. Я потратил секунду, чтобы взглянуть на говорящего, чтобы убедиться, что он не был репликантом, отличным от Боба, но не повезло. Я обнаружил, что раздражен больше, чем если бы какой-то случайный человек бросил мне вызов. Это было похоже на предательство.

"Вы когда-нибудь видели Боба, который врывался без всякого планирования? Вы встречались с нами?" Я пристально посмотрел на него, провоцируя его на спор.

"Если это действительно окажется местной цивилизацией, вы можете вмешаться в их развитие. Вы подтвердите, что отступите, чтобы избежать этого?"

"Вау", - ответил я. "Хорошее использование предвзятого термина. Чтобы ответить на фактический вопрос, а не на обвинение, это будет зависеть от обстоятельств. Подписываться на общую политику на данном этапе было бы нелепо. На одном конце шкалы эта предполагаемая цивилизация, возможно, намеренно сбила Бендера с ног. На другом конце они могли заметить только вспышку, когда взорвался его реактор. Эти два сценария требуют разных ответов".

"Чувак, главная директива, ты мог бы просто оставить их в покое. "

Я прищурился на Боба, пытаясь уловить его метаданные. Ладно, ‘косоглазие’ - неподходящее слово в виртуальной реальности, но ощущения те же. Как ни странно, он установил для своей информации статус приватной, что показалось мне невыносимо грубым. И это вызвало момент замешательства. Зачем мне делать со мной что-то, что я сочту грубым? Я взглянул на Билла, который просто пожал плечами.

Я снова повернулся к говорившему. "Даже если бы у нас были законы, чувак, которых у нас нет, Главная директива не была бы одной из них. Это был сюжетный ход и нереалистичный".

"Не будь в этом слишком уверен. Некоторые из нас переосмысливают ваше отношение".

"Это позиция оригинального Боба", - возразил я. Я обнаружил, что этот придурок раздражает меня все больше и больше, и специально предпринял усилия, чтобы успокоиться. "Ты имеешь право на любое мнение, какое захочешь". Я демонстративно повернулся к другой руке и сделал жест.

"Как далеко вы продвинетесь в поиске, если ничего не найдете в системе? Будете ли вы просить добровольцев помочь в дальнейших поисках?"

"Насколько это необходимо, и да, ради бога, он один из нас".

"Так что это будет еще один крестовый поход, санкционированный старшими Бобами, и остальные из нас должны просто согласиться".

Я повернул голову и, конечно же, это был анонимус. Я решил, что пришло время обозначить свою твердую позицию. "Страшила что ли или придурок? Что с тобой случилось? Есть четверть дозы мозгов? И, кстати, мы продолжим общение, когда у тебя хватит смелости назвать свое имя, но не раньше."

Я снова отвернулся. Ссора, казалось, лишила комнату воздуха. Больше вопросов не было. Однако, если бы это соответствовало нормальному поведению Боба, люди просто ждали окончания официального обсуждения, чтобы поговорить один на один, и меня это устраивало. Если этот неизвестный снова набросится на меня, я сделаю ему черную дыру.

Спор был окончен, и большинство Бобов вернулись к своим личным виртуальным мирам. Я сидел в пабе с Биллом, окруженный пустыми столиками.

"Так какого черта, Билл? Не против ввести меня в курс дела?" Я пристально посмотрел на него поверх своего пива.

"Ты был вне связи несколько десятилетий, Боб. И я понимаю, почему ты держал себя в руках. Вся эта история с Архимедом была бы для кого угодно серьезным эмоциональным ударом в пах. Но ты кое-что упускаешь из виду. Вселенная Бобов развивается. У нас здесь есть несколько бобов 20-го поколения и даже больше. Репликативный дрейф становится настолько значительным, что некоторые из этих бобов действительно похожи только на вас, и, если уж на то пошло, с внешностью гораздо больше играют, и я имею в виду не только волосы на лице. Полдюжины или около того бобов начали ходить как полноценные борги."

Билл, казалось, на мгновение смутился, а затем вызвал над нами Конус Тишины, Который меня раздражал. Обычно они использовались для уменьшения отвлекающего фонового шума, но в данном случае действия Билла были направлены на предотвращение подслушивания.

"Честно говоря, Боб, если ты не менял свои ключи шифрования и пароли с момента своего последнего клонирования, тебе действительно следует сделать это просто из принципа. Я уже это сделал. На самом деле я пока никому не доверяю, но начинаю понимать, что однажды мы столкнемся с потомком, который считает, что цель оправдывает средства.

Ты знаешь?"

Я кивнул и отправил сообщение Гуппи, чтобы он сделал именно это, и немедленно. "Так что насчет Говарда и Бриджит?" - спросил я, более или менее меняя тему. " А Генри Робертс?

Ни Бриджит, ни Генри не клонированы. В первом случае это вызвало большое разочарование и некоторое недовольство в Бобивселенной, что, вероятно, является значительной частью того, почему она этого не сделала. Я думаю, она не хочет, чтобы ее считали Идеальной Женой по умолчанию."

Я фыркнул. Оригинальный Боб был довольно прогрессивным, но я все еще вижу, что определенное неявное ожидание является проблемой.

"Да, в любом случае, Генри не так часто появляется. Он сейчас свернул парус.

Я приподнял бровь. "Подожди, что случилось с Посейдоном? Он закончил раньше?"

Билл рассмеялся. Он сдался после того, как его съели в третий раз, корабль и все такое. Он говорит, что в любом случае в этом не было особого смысла. Если ты собираешься плыть, ты должен плыть к чему-то". Посейдон, ну, да. Всюду океан, ничего особенного. "Бриджит и Говард продолжают составлять каталоги всей жизни в космосе, - продолжил Билл с улыбкой, - несмотря на то, что вы знаете печально известную экспедицию "Прометей"".

Я покачал головой. "Ну, во всяком случае, им никогда не бывает скучно". Я колебался, не зная, как продолжить. Пара Бобов приблизилась, обнаружила Конус Тишины и изменила направление

я отправляюсь на поиски других собеседников или, возможно, просто выпить. В конце концов, я решил, что пытаться ходить вокруг да около с Биллом бессмысленно.

"Итак, возвращаясь к репликативному дрейфу, что было с безымянным рупором? У нас теперь есть политические партии?"

"Это немного больше, чем это, приятель. Бобы в целом всегда были стадом кошек, но это становится как более, так и менее выраженным. Люди формируют группы, и некоторые из этих групп склонны к странностям. Например, есть группа, пытающаяся создать мозг-матрёшку."

"Э-э..." Я откинул голову назад и нахмурился. "С источником питания Казимира нам не нужна..."

"...центральная звезда для получения энергии, да. Но управление теплом есть управление теплом, а гравитационный колодец удобен для поддержания порядка. Насколько я понимаю, они строят его вокруг серого карлика. В любом случае, меня больше беспокоит, что они создадут что-то прямо из романа Вернора Винджа".

"Или Лавкрафта". Билл усмехнулся и отключил конус молчания. "В любом случае, Боб, ты должен прочитать мой блог, чтобы быть в курсе. Я не наношу никаких ударов, так что вы получите хорошее представление о том, куда движется Бобивселенная ".

Я кивнул и поднял свой бокал в знак приветствия. Билл повернулся к кому-то, кто ждал, чтобы привлечь его внимание, а я пошел искать Люка и/или Марвина. Я не смог подавить фырканье, когда оглядел собравшихся Бобов в роли Борга. Ктулху бы этого не одобрил.

Билл, вероятно, был прав. Я поступил как обычно, как горлица, и фактически отрезал себя от общества в целом. Мне нужно было это исправить. С таким же успехом я мог бы начать с визита к Уиллу. Согласно его блогу, он, наконец, уволился из администрации колонии на 82 Эридана и получил место на Валгалле, где участвовал в продолжающемся терраформировании самой большой луны Асгарда. Воздух на Валгалле все еще был немного разрежен для людей, но Мэнни было бы все равно. Я связался с Уиллом и в кратчайшие сроки получил приглашение и адрес гостевого Мэнни. Я записал адрес и подключился туда.

Несколько миллисекунд диагностики, и я открываю глаза и обнаруживаю, что нахожусь на открытой террасе и смотрю на небо, скорее лиловое, чем голубое. Посреди этого пространства висел Асгард, выглядевший с Луны примерно в три раза больше Земли. Уилл сидел на стуле в стиле "Адирондак", держа в руках чашку кофе и улыбаясь мне. Мэнни носил стандартную форму Боба Йоханссона, но больше не щеголял аккуратной бородкой, как у Райкера. Его волосы были растрепаны и торчали беспорядочными колючками, а борода больше походила на то, что получается, если просто перестать бриться.

Мэнни, названный так потому, что ранние модели напоминали манекены из универмага, был одет во что-то, что больше походило на костюм лесоруба, чем на что-либо другое. Я знал, не глядя, что мой гость Мэнни будет обычным человеком и безволосым, хотя и не трупно-белым, как первая версия Говарда. Я снял себя с подставки и сел напротив Уилла, затем по привычке попыталсья материализовать кофе. Он ухмыльнулся, увидев выражение моего лица, и указал на боковой столик, на котором стояли кофейник и несколько чашек.

"Извини, Боб, но здесь, в реале, мы готовим кофе по старинке". Я улыбнулась ему в ответ. "В ‘реале’?"

"Язык движется вперед", - сказал Уилл. "В настоящее время это "реал" и "вирт"".

"Ха. Отмечено." Мне потребовалось всего несколько секунд, чтобы налить себе кофе, затем я поднял чашку в знак приветствия. "Ты немного изменил свой внешний вид".

"Я почувствовал необходимость дистанцироваться от прежнего образа Райкера по многим причинам. Одна из которых заключается в том, что мне трудно заставить людей перестать обращаться ко мне с проблемами, связанными с колонией. Они не могли смириться с мыслью, что я ушел на пенсию. Как только я принял облик горного человека, я думаю, они поняли смысл".

"Ну и как тебе жизнь на пенсии?"

"Отставка просто означает, что у меня нет принуждения к работе. И теперь я могу работать над тем, что хочу. Я трачу большую часть своего времени на терраформирование Валгаллы и некоторые личные проекты. Помогает то, что я живу здесь. Я сразу вижу результаты изменений.

"И как это происходит?"

Уилл махнул рукой в самоуничижительном жесте. "Билл, конечно, проделал большую новаторскую работу на Рагнареке, очистив воздух, добавив воды, изменив биосферу. У Валгаллы действительно есть собственная экосистема. Билл при работе совершил много ошибок, я же просто стараюсь избегаю их".

"Много ли вы теряете в местных запасах?"

"Удивительно, но нет. Когда мы начинали, это была довольно враждебная среда, вроде как на склоне горы в высоких широтах. То, что мы делаем с Луной, облегчает жизнь. Теплее, больше кислорода, больше воды и так далее. Наша задача состоит в том, чтобы внедрять земные продукты достаточно медленно, чтобы местные продукты не были вытеснены конкурентами до того, как они адаптируются".

Я кивнул, сделал глоток кофе и вздрогнул. Во все еще слишком разреженной атмосфере вода кипела при более низкой температуре, что отрицательно сказалось на приготовлении кофе. Кофе был тепловатым и жидким, но это была цена, которую вы заплатили за то, чтобы запустить Мэнни в...хм реал.

Я посмотрела на Уилла поверх края своей чашки и сменил тему. "Слушай, я уже говорил об этом с Биллом, но я хотел узнать твою точку зрения на то, что было на днях на Совете".

Уилл поморщился. "Меня там не было, у вас были проблемы с одним из фракционистов, но да, я слышал о твоем столкновении с Морлоком".

"Морлок? Он назвал себя Морлоком?"

"Нет, он назвал себя Джереми, что может быть совпадением или тонким намеком на римейк "Машины времени", но в наши дни его зовут Морлок".

Уилл поднял бровь, приглашая меня прокомментировать. Я слегка покачал головой, и он продолжил. "Репликативный дрейф оказывается реальной вещью. Бобы узнаваемы как один из нас примерно до 15 поколения или около того, затем дрейф начинает ускоряться. У нас еще не было ни одного законченного психа, но у нас определенно есть несколько придурков".

"Ну, вот и все для представлений о гонке бобов по всей галактике. Тем не менее, разнообразие может быть хорошей вещью. В конце концов, человеческая раса состояла из миллиардов индивидуумов, которым все же удалось... почти уничтожить самих себя… дерьмо."

Это было проблемой. Большая проблема. Оригинальный подход Боба "руки прочь" может и не сработать, в данном случае. Я открыл рот, чтобы ответить, как раз в тот момент, когда в поле моего зрения появилось сообщение от Гуппи.

"Внутрисистемные разведчики подверглись нападению. 100% жертв."

Я рявкнул "Пора!" на Уилла и вернулся в "вирт". Я быстро отправил ему сообщение с извинениями за то, что не поставил Мэнни на место, и пообещал объяснить позже.

"Что происходит?" - сказал я Гуппи. "Телеметрия поставлена в очередь для проверки".

Я схватил несколько видеоокон и начал воспроизведение. Беспилотники двигались по следу Бендера, следя за тем, чтобы не потерять его, когда передача от одного из них внезапно пропала. Второй оборвался миллисекундой позже, прежде чем даже искусственные интеллекты смогли отреагировать каким-либо значимым образом. Третий, однако, получил скользящий удар или почти промахнулся или что-то в этом роде - он был отключен, но сумел перенастроить SUDDAR и получить сканирование с низким разрешением, прежде чем этот сигнал также исчез.

Четвертое окно содержало результаты этого сканирования. Два корабля приблизились незамеченными с направления на 5 часов и предприняли какую-то атаку. Они были около 20 футов в длину, скорее всего, автоматизированы и явно не предназначались для работы в атмосфере. Каркасная конструкция, состоящая из балок или балок, сформировала базовую форму, к которой были прикреплены различные элементы оборудования без каких-либо уступок стилю. То, что должно было быть лучевым оружием, было прикреплено болтами к противоположным углам, а коммуникационные тарелки занимали пространство под углом 90° к оружию.

Я просмотрел журналы и не смог найти никаких признаков приближающихся ракет. Однако непосредственно перед отключением сигналов произошел короткий скачок температуры, что подтвердило гипотезу о лучевом оружии.

" Лазеры. Интересный выбор. Обычно это не очень хорошее боевое оружие." Я еще мгновение смотрела в окно, затем закрыл его. "Гуппи, почему разведчики не заметили их приближения?"

"СУДДАР был сосредоточен вперед, чтобы найти след Буссарда, который был размыт гравитационными эффектами в системе".

"Ладно, справедливо. В межзвездном пространстве след был бы практически нетронутым в течение столетий. Не так сильно, как только он попал в гелиопаузу. Мы не получили от них импульса СУДДАРА?"

"Отрицательно. Телеметрия с последнего разведчика засекла радиолокационные импульсы." "Радар? Они использовали радар? Кто в наши дни пользуется радаром?" "По-видимому, так оно и есть".

Я свирепо посмотрел на Гуппи и уже не в первый раз сделал пометку провести на нем несколько тестов черного ящика. Сарказм требовал самосознания, и ни один из дронов-бастеров никогда не давал мне такого отпора. Тем не менее, основные факты остались и пролили свет на то, что мне в основном удавалось забыть: я не был военным мыслителем. Я почувствовал себя слишком комфортно после успешного общения с Медейросом и Иными и вел себя стереотипно. И получил по заднице от неизвестных. Пришло время возродить старую добрую паранойю и начать мыслить оборонительно.

"Ну, это просто замечательно. И они просто напали без предупреждения..." Я остановился, так как мне в голову пришла одна мысль. У Гуппи была плохая склонность не делиться информацией добровольно. Попытки изменить его поведение только что привели к огромным свалкам нерелевантных данных. Я все еще не был уверен, что это не было пассивно-агрессивным саботажем.

"Гуппи, нападавшие сделали что-нибудь, кроме того, что засекли нас радаром?" "Подтверждаю. Было несколько радиопередач."

Вероятно, это вызов, либо запрос "свой-чужой". Или даже если разведчики были чем-то иным, чем обломки. И я не знал правильного ответа, так что никакой реальной помощи там не было. На самом деле, если бы мы ответили, это предупредило бы кого угодно о том, что в системе есть кто-то еще, что тоже может быть плохо, просто спросите Хэла.

Таким образом, осторожность все же была проявлена.

Я пригласил Билла посмотреть видеозаписи. Он ткнул пальцем в точку на видеоокне. "Это интересно. Ты это видишь?"

"Хм, да. Термоядерная горелка. Отлично подходит для ускорения и маневренности, но не экономит топливо."

"В краткосрочной перспективе они, вероятно, могли бы обогнать тебя, Боб. Лучше быть осторожным."

"Хммм". Я откинулся на спинку своего "Ла-Зи-Бой". "Не то чтобы я планировал войти и представиться. Это две встречи, две атаки и один потерянный репликант."

"Там есть некоторые предположения".

"Разумные. Достаточно, чтобы мне понадобились какие-то доказательства обратного, прежде чем я передумаю." Я протянул руку и прокрутил окно немного вперед. "Ни СУДДАРА, ни ВСПЛЕСКА, ни СКАТА. Они, кем бы они ни были, не открыли теорию подпространства. С другой стороны, их технология термоядерного двигателя впечатляет, и если я прав насчет того, что они использовали лазеры, то и технология оружия тоже. Это большая мощность для такого маленького дрона. Что означает, что их технология термоядерного реактора, вероятно, лучше нашей."

Билл ухмыльнулся и пожал плечами. "Неудивительно. Никто больше не использует термоядерные реакторы".

"Верно. Мы уже давно перешли на источник питания Казимира, который получили от Иных. Он намного превосходил любой термоядерный реактор по причинам, включающим, но не ограничиваясь этим, полное отсутствие обнаруживаемых выбросов. Естественно, работа над термоядерной технологией впоследствии застопорилась, но это никого не волновало. "Итак, - я постучал себя по подбородку и подумал, - эти, э-э, кто угодно, возможно, продолжили развитие в более традиционных направлениях и, возможно, превзошли нас и в некоторых других технологиях, в то время как в других им совершенно не хватает. Их дизайн дронов отражает это".

"Справедливое резюме. Как насчет Бугенов, для их дронов?" "Конечно, почему бы и нет".

"Так какой у нас план?"

"План? Нам не нужен никакой вонючий план." Мы оба ухмыльнулись. "Серьезно, на данный момент я готов только к тому, чтобы ‘не попасться’. После этого все немного расплывчато.

"Вы знаете, у нас в архивах есть проекты уклонения от обнаружения радарами".

Я на мгновение уставился на Билла. "Боже, я, должно быть, старею. Хорошо, итак, что-то вроде защиты от радаров снаружи из сажи, чтобы помешать визуальному, маломощная электроника в сочетании с суперохлаждаемым радиатором для противодействия инфракрасному обнаружению..." Я подался вперед, мой энтузиазм рос. "Мы можем высадится. Нам не нужно использовать маскировку, так как у них, похоже, нет СУДДАРА, поэтому мы можем использовать СУДДАР дальнего действия для наблюдения за патрулями… да, это хорошо!"

"Теперь ты готовишь. У вас достаточно данных о траектории, чтобы определить вероятное местоположение Бендера?"

"С огромной погрешностью, да. Я пошлю еще несколько разведчиков в дальний путь, чтобы поискать, где он может быть сейчас. Или его останки. Мы оба на мгновение замолчали, параллельно обдумывая эту мысль

"Похоже, тебе предстоит кое-какая работа, Боб", - сказал Билл. "Я оставлю тебя наедине с этим".

‘Кое-какая работа" означала некоторую работу по инженерному проектированию, чтобы получить комбинацию атрибутов, которую я хотел, основываясь на планах и заметках в боб-сети. Что бы еще ни сделали войны с Иными или Медейросом, они значительно ускорили развитие технологий, связанных с битвами. Но разве война не всегда так делала?

В инженерном деле не было ничего особенного. В конце концов, я компьютер, даже если большую часть времени не признаю этого. Собственно строительные работы, ну, это должно было занять больше времени. Все работы я продолжал делать, находясь в поясе Койпера-Оорта, и по-прежнему не было чудесного запаса удобных элементов, металлов, которые облегчили бы мне жизнь.

Единственной новой технологией, которую я добавил, была ледяная сердцевина с температурой в пару градусов Кельвина. Скауты были спроектированы так, чтобы иметь сверхнизкую мощность, что означало очень малое тепловыделение. Но я не хотел, чтобы даже это было заметно. Отработанное тепло будет передаваться ледяному ядру, которое будет постепенно нагреваться. Я рассчитал скорость теплопередачи и был почти уверен, что скауты смогут пройти через систему до того, как их радиаторы выйдут из строя и они начнут излучать значительное количество инфракрасного излучения.

С другой стороны, нужно уложиться в пределы тепловых показателей, чтобы их не смогли бы обнаружить. Это означало, что я вполне мог потерять их и не знать об этом, пока они не явятся с повинной. Что ж, жизнь не идеальна. Я рассчитал траектории и время и сам запустил разведчиков с помощью рельсотрона. Держись до конца, детка. Если бы им пришлось маневрировать, это был бы конец радиатору. Если все пойдет хорошо, пройдут месяцы, прежде чем они отплывут на другую сторону.

К тому времени, как я это сделал, другие разведчики обошли всю систему и начали поиск предполагаемого местоположения Бендера. Я сказал Биллу, что погрешности огромны, что означает большой объем поиска, но я все равно был разочарован каждым днем, который проходил безрезультатно. Ни по какой другой причине, кроме как для того, чтобы чем-то заняться, я взял курс на другую сторону системы Буген. Хотя это долгий путь в обход. Я все еще не был готов к полету через систему, даже немного. Я понятия не имел, как далеко патрулируют бугены.

Я был примерно на полпути, когда Гуппи сделал мой день. "Разведчики кое-что нашли".

"Круто, что у них есть?" "Что-то".

Этот тест с черным ящиком я собирался провести без анестезии и очень скоро. "Дай мне отчет".

Передо мной появилось окно, заполненное всевозможными статистическими данными и измерениями. Однако самым важным элементом было нашего корабля второй версии. Точно это Бендер.

4. Запуск сбора данных. Гершель

2332 октября Новый год

Я наблюдал на мониторе, как дроны загружали слитки в трюм. Когда прибывал каждый массивный металлический блок, бродяги заворачивали его в кабельную сетку и осторожно поднимали лебедкой к стене, а затем привязывали. У нас было бы сырье для практически любого проекта, за который мы хотели бы взяться в течение длительного времени. Сделка, заключенная Жаком, была, безусловно, эффективной, потому что мы с Нилом бегали от системы к системе в течение последних 50 лет или около того, у нас было не так много возможностей остановиться где-нибудь и запастись. И в любом случае, жители этих систем были бы недовольны тем, что мы браконьерствуем над их природными ресурсами.

Мы связались с полицией по пути сюда. Самое доброе описание, которое я мог бы дать их отношению, было бы… грубый. Я думаю, Жак был прав насчет них. В целом от этой мысли мне стало грустно. Нам не очень везло с инопланетными видами. Между Иными, Павами и Дельтанцами, я начинал задаваться вопросом, было ли совершенно невозможно, чтобы взаимно чуждые разумы ладили друг с другом. И если местная территория вообще была репрезентативной, то там должно было быть МНОГО разумных существ. В конце концов мы столкнулись бы с другой звездной расой, обладающей технологическим преимуществом. Это делало войну и, возможно, истребление человечества статистически неизбежными.

Я поделился своими мыслями с Нилом, который, как обычно, развалился на стуле боком.

"Боже, Герш, это мрачно даже для тебя. Тебе нужно новое хобби. Или хобби вообще."

"Харди хар. Но что не так с моей логикой, Нил?"

Он вздохнул и несколько секунд молчал. "Ничего. Я думаю. Итак, что вы хотите с этим сделать? Мы все мальки в этом водоеме."

"Нет. Мы не были такими уже почти 80 лет. Мы владеем и управляем самым большим грузовым кораблем в человеческом космосе. Мы несем личную ответственность за создание по меньшей мере пяти колоний. Я думаю, у нас есть некоторая репутация на улице."

"Да, я так думаю", - ответил он. "И, пожалуйста, не воспринимайте это как разрешение изображать Пикарда. Я не думаю, что смогу это больше выносить."

"Ты понял. Так что же мы можем сделать со всей этой репутацией?"

Нил поджал губы и уставился в пространство. "Честно говоря, моей первой мыслью, когда мы получили известие об этой неожиданной прибыли, было удвоить количество наших движущихся тарелок и разогнаться, чтобы побить ад в поисках чего-нибудь интересного".

"Как Финеас. Или Айк и Дэй".

" И по меньшей мере дюжина других. Многие Бобы просто взлетают, Герш. Кажется немного, я не знаю, эгоцентричным."

"Я больше думал о том, чтобы попытаться разместить человеческую колонию далеко за пределами человеческого пространства. ...на случай, если ты окажешься прав."

Я виновато пожал плечами. "У нас все еще есть все стазисные капсулы с великого Исхода. Просто никогда не было никаких причин разгружать их где бы то ни было. И вот в чем дело - на самом деле больше нет причин для капсул или для "Беллерофонта" - мы устарели".

"Итак, чтобы снова стать актуальными, мы пытаемся создать другую колонию. И если мы используем руду, чтобы добавить еще 32 пластины, мы могли бы добавить несколько G - единиц ускорения", - сказал Нил, переходя к теме.

"Итак, человеческая колония, скажем, в рукаве Персея..."

"...обеспечила бы преемственность, даже если бы остальная часть человечества столкнулась с большим злом, чем Иные".

Я кивнул. "Теперь нам нужно выяснить, как найти добровольцев".

5. Расследование. Боб

Ноябрь 2332 Окраина Эта Зайца

Облако обломков медленно вращалось вокруг общего центра масс. Некоторые из них были узнаваемы, большинство - нет. Я был немного удивлен, что там было много чего угодно. Я бы не ожидал, что лазер оставит после себя нечто большее, чем шлак. Конечно, я предполагал, что то, что напало на Бендера, использовало те же методы, что и дроны, атаковавшие моих разведчиков. Я узнаю больше, как только подойду поближе.

Не имело смысла заставлять дронов пытаться собрать весь мусор и доставить его мне, это заняло бы слишком много времени и несло в себе слишком большую опасность потери или дальнейшего повреждения чего-либо. Вместо этого я бы прилетел со своей свитой из бродяг, для тщательного осмотра. Но сначала я настроил разведывательные дроны следить за любыми приближающимися бугенами, хотя казалось маловероятным, что они проявят внезапный интерес после того, как так долго позволяли обломкам дрейфовать без помех. Тот факт, что обломки дрейфовали вдали от системы, вероятно, имел отношение к делу, но если бы я был обнаружен со всей этой активностью, они могли бы передумать.

Я полностью признаю, что преодолел дистанцию намного быстрее, чем следовало бы. Осторожность на данный момент отошла на второй план. К счастью, я не столкнулся с пикетами Бугенов. К еще большему счастью, я не столкнулся с астероидом. Я отпустил бродяг осмотреть обломки, и быстро стало очевидно, что то, что я подозревал, было правдой. Внутренний взрыв разорвал корабль Бендера на части. Скорее всего, лазер вывел из строя систему управления термоядерным реактором таким образом, что реактор катастрофически вышел из строя.

Я вспомнил свою первую встречу с Медейросом на Эпсилоне Эридана много лет назад. Его постигла та же участь. Кроме того, расплавление вывезенной хи-матрицы. Мне оставалось надеяться, что Бендер не пришел к такому же концу. Конечно, это был совершенно другой дизайн корабля - Медейрос летел на военном корабле, спроектированном Бразильской империей. Они считали даже своих солдат-людей расходным материалом, не говоря уже о копируемом интеллекте. Бендер летел на корабле, который я переделал, уделив особое внимание обеспечению безопасности матрицы репликантов. Этот элементарный эгоизм вселил в меня надежду.

Внешний осмотр завершен, бродяги вошли в отсек корабля. У меня было открыто несколько окон, я пытался смотреть все сразу. В конце концов, я отказался от попыток поддерживать свою виртуальную реальность. Я выгрузил из памяти свою библиотеку и поднял тактовую частоту. Теперь я мог в реальном времени проводить обработку, платой было голые плавающие окна данных это было небольшой ценой.

Один из бродяг пискнул, привлекая внимание. Я повернулся к окну и улыбнулся бы, если бы у меня сейчас было тело. "Скиталец" обнаружил защитную оболочку матрицы f репликанта в самой сильно бронированной секции корабля, и никаких очевидных повреждений. Затем восторг сменился ужасом, когда бродяги открыли контейнер и обнаружили, что он пуст. Нет, не пусто - хуже, чем пусто. Отсутствовала не только матрица репликанта, но и все интерфейсное оборудование было аккуратно удалено, вероятно, как единое целое.

Это было НЕХОРОШО. Кто-то решил убрать Бендера и его вспомогательное оборудование таким образом, чтобы это подразумевало намерение изучить и, возможно, оживить его. Я вспомнил Гомера и съежился при мысли о Бендере, беспомощном и подверженном пыткам. Однако в одном можно было быть уверенным: Бугены или их создатели знали, что поблизости есть кто-то еще.

Обнаружив пустой корабль Бендера, я теперь перешел от панической спешки к параноидальной осторожности. Я не собирался никуда торопится. Я не собирался рисковать, привлекая бугенов, или, ну, наткнуться на астероид. Обратный перелет в район автозавода займет не меньше недели.

Тем временем мне предстояло разобраться с одним затруднительным положением. Должен ли я сделать объявление сейчас или подождать, пока не узнаю больше? Смогу ли я хотя бы неделю молчать? Если уж на то пошло, сможет ли Уилл держать свой рот на замке? На самом деле я не просил его об этом, хотя был уверен, что он скорее подождет, чем украдет мою ошеломительные новости.

К черту все это.

Я вытащил свою консоль и начал писать запись в блоге. В любом случае, у меня было много подписчиков, поскольку я был первым репликантом Боба, и я мог быть почти уверен, что Люк и Марвин следят за каждым постом. Потребовалось несколько полных секунд раздумий, чтобы подобрать правильный тон. Осторожный оптимизм, смешанный с реалистичной оценкой возможных проблем. Надейся, но будь готов.

Наконец, пост был готов. Я нажал "отправить", затем откинулся на спинку стула и стал ждать.

3, 2, 1.

Люк, Марвин и Билл появились одновременно, все говорили одновременно и размахивали руками. Я повернулся в своем офисном кресле и подождал, пока шум утихнет.

"Почему да, я сейчас свободен, заходите", - сказал я. "Укуси меня", - ответил Марвин. "Где он?"

"Ну, это вопрос на миллион, не так ли?" Я материализовал стулья для всех, и вошел Дживс с кофе.

- Черт возьми, - пробормотал Марвин. "Черт возьми, черт возьми".

"Каков следующий шаг", - спросил Люк. "У тебя есть план?"

"Пока ничего конкретного. Я предполагаю, что первый шаг - это найти базу Бугенов, или источник, или что-то еще. Есть большая вероятность, что Бендер будет там. Черт возьми, мы можем просто прилететь и разнести все к чертям собачьим, если до этого дойдет. Найдите матрицу Бендера и действуйте оттуда."

"Налет?"

"Если это выглядит как лучший план". Я выпятил подбородок. "Если кто-то похитил Бендера и ставит над ним эксперименты, я не уверен, что дипломатия будет моим первым выбором".

- Полегче, Боб, - сказал Билл. "Давай посмотрим, что мы найдем, прежде чем начнем создавать бомбы, хорошо?"

"Да, я знаю. Не волнуйся, я буду предельно осторожен."

Последовало одно из тех молчаний, когда никто толком не знал, что сказать. Наконец Марвин кивнул, и они с Люком встали. Он помахал мне рукой и выскочил, что оставило… Билл.

"Итак, Номер 2, в чем дело?

"О, ха-ха-ха. Слушай, я хотел спросить тебя, как ты планируешь проникнуть в систему в поисках Бугенов, и насколько публично ты собираешься об этом говорить". "Общественность, какого хрена? Ты хочешь сказать, что есть ещё какие-то вопросы?"

"Конечно, нет, Боб. Ни от меня, ни от кого-либо другого из нашего поколения. Но Звездный флот - это агита-"

"Звездный флот? Что?"

Билл вздохнул. "Ты все еще не читал мой блог, не так ли?" "Эээ, нет. Извини, был занят."

"Помнишь Морлока? Теперь мы называем его и его группу Звездным флотом из-за их одержимости Главной Директивой. Для них это стало Евангелием. Они даже не хотят, чтобы мы продолжали взаимодействовать с людьми. Они пытаются заручиться поддержкой какого-то официального заявления о том, что вы должны оставить в покое все, что найдете".

"Является ли официальное заявление чем-то вроде закона?"

Билл фыркнул. "У нас нет законов. Но если бы собралось достаточно людей, они могли бы оказать какое-то социальное давление".

"Что, типа, избегание?"

"Ну, что-то в этом роде, в принципе. В любом случае это потеря престижа.

"Ради бога, Билл. Оригинальному Бобу никогда не было до этого ни малейшего дела.

"Да, я знаю. Но все больше и больше Бобов становятся все менее и менее похожими на Боба. Я начинаю называть их репликантами, на самом деле, вместо Бобов, просто чтобы провести различие."

"И они больше заботятся о... престиже?"

"Учитывая случайное блуждание, вы не можете очень хорошо опуститься ниже нуля, но вы можете увеличить значение произвольно, так что да, мы получаем больше репликантов, которые являются одними из лучших говорунов. Проведение групп по взаимным интересам и все такое прочее. как Звездный флот. И Борг. И "Скиппи".

"Скиппи? Скиппи?!" Я чувствовал, как у меня вылезают глаза даже в виртуальной реальности. "Что, они сменили свои аватары на пивные банки и начали называть людей обезьянами?"

Билл отхлебнул кофе, и ему потребовалась пауза, чтобы взять себя в руки. "Нет, это группа, пытающаяся создать Мозг-Матрешку, понимаешь? Сингулярность супер ИИ и так далее? Я не знаю, кто придумал это прозвище, но Скиппи пока не жаловались. Кстати, они также хотят, чтобы мы оставили людей в покое. Но в их случае это потому, что они думают, что люди удерживают нас от нашей судьбы или чего-то в этом роде".

"Есть ли какие-нибудь другие... Нет, неважно, я почитаю твой блог. Черт возьми, я уезжаю на несколько десятилетий, и все разваливается. - Я ухмыльнулся Биллу. - Видимо, мне нужно кое-что наверстать".

"Это еще мягко сказано. Дай мне знать, если тебе что-нибудь понадобится." Билл кивнул мне и выскочил из машины. Действительно, интересные времена.

6. Поиск Расширяется. Боб

Май 2333 года. Окраина, Эта Зайца

Я сидел в своей библиотеке, затуманенным взглядом глядя на стол передо мной. Уилл, Билл и Гарфилд молча наблюдали за мной, время от времени медленно качая головами в качестве единственного комментария. Время от времени я делал нерешительный глоток своего кофе.

Билл, наконец, не смог больше этого выносить. "Ты ведь понимаешь, что ты в вирте, верно? Ты можешь просто забыть о похмелье."

"Хорошо", - ответила я с бледной полуулыбкой, которая, вероятно, была скорее пугающей, чем обнадеживающей. "Да, и в будущем я буду делать именно это. Нет никаких показателей, по которым это доставляло бы удовольствие, но после того, как я наконец прочитал ваш блог, ну... оригинальный Боб ни в коем случае не был алкоголиком, но иногда, когда это требовалось, продолжал... э-э..."

"Пьянка. Ты произнес всю эту речь только для того, чтобы произнести эту фразу?"

Я усмехнулся, затем застонал и схватился за голову. "Нет, это был просто бонус. Но, черт возьми, Билл, мы расходимся во мнениях. Пока ничего плохого, но я думаю, что вы правы, ожидая этого. И у нас действительно теперь есть... Бобби?"

"Это всего лишь слухи, я не знаю никого, кто встречался бы с ней. Но на самом деле это тоже неизбежно".

Я вздохнул и подумал о том, чтобы сделать перезагрузку и избавиться от похмелья. Это послужило своей цели, какая бы глубокая психологическая потребность в самобичевании ни была задействована, но теперь мое любопытство взыграло. "Это кажется довольно реальным. Правдоподобие в виртуальной реальности - э-э, "вирте" - действительно улучшается".

"Отчасти это, конечно, Мэнни", - сказал Уилл с другого конца комнаты, где он потягивал безалкогольный напиток. "Как только мы снова начали переживать вещи в реальном времени, мы поняли, насколько детализированным и синтетическим на самом деле был виртуальный опыт".

Помогло то, что к тому времени человечество уже встало на ноги. У нас были настоящие эксперты, чтобы расспросить их о некоторых тонкостях. Билл взмахнул своей чашкой в неопределенном жесте. - Как, например, Бриджит. Она чрезвычайно компетентна в биологических науках и, естественно, сейчас очень мотивирована, чтобы помочь с улучшениями. А с помощью сканирования SUDDAR мы можем точно отобразить, как человеческое тело и мозг реагируют на различные стимулы, такие как вкус и другие чувства".

"И похмелье", - усмехнулся я, затем снова поморщился. "Она и Говард живут почти полный рабочий день в реале, верно?"

"Да, и так же воспитывают детей. Я уже сбился со счета, скольких они усыновили за эти годы."

"Что ж, здесь есть над чем поразмыслить", - сказал Гарфилд. До этого момента он молчал, поэтому мы все повернулись к нему. "Это важно, если вы хотите сохранить представление о своем месте в космосе". Он сделал паузу для драматического эффекта. "Как репликанты, мы никогда не устаем. У нас почти идеальная память. Мы можем обрабатывать информацию в сотни раз быстрее, чем люди. И у нас есть мгновенный доступ ко всей информации, имеющейся в наших архивах. Но мы ничуть не умнее, чем был оригинальный Боб. И читать о чем-то - это не то же самое, что обучаться этому. Вы не можете стать врачом, например, прочитав "Анатомию Грея". Или посмотрев её. -

Я нахмурился. "Хорошо, я понимаю это в принципе, но насколько это важно?"

"Мы не можем все делать сами. Например, без Бриджит андроиды и близко не были бы такими продвинутыми, как сейчас. Мы улучшили наше оружие, поговорив с военными людьми..."

"Или красть у них", - вставил я.

Гарфилд сердито посмотрел на меня за то, что я его прервал. "Мы стали своего рода обществом для самих себя, но по большей части мы по-прежнему занимаемся тем, что интересовало оригинального Боба. Мы - специалисты по монокультуре. А это вредно для здоровья".

"Так ты говоришь..." Билл поднял бровь, глядя на него.

"Что я не уверен, что репликативный дрейф - это обязательно плохо." "Боже. Я не доверяю некоторым новым репликантам", - сказал Билл.

"И тебе не следует. Это разные люди. Но вселенная Бобов должна быть достаточно надежной, чтобы справиться с обществом, в котором не у всех совпадают приоритеты. Конечно, нам нужно больше беспокоиться о безопасности и тому подобном. Но чем это отличается от того, чтобы запирать свой дом или машину?" "Вот и все", - сказал я. "Этот разговор несовместим с похмельем". Я сделал перезагрузку и сразу почувствовал себя лучше. "Означает ли это, что мы также примем других людей?"

Билл пожал плечами. "Мы всегда были готовы это сделать, но у нас нет желающих.

По крайней мере, никто из них не решил иметь дело непосредственно с нами. Те, кто предпочел использовать репликацию, подписали контракт с компаниями, предлагающими совместную обработку в крупном компьютерном центре. Чем больше ежемесячная плата, тем больше вычислительной мощности и дополнительных услуг вы получаете. Есть такие опции, как возможность подключения Мэнни и даже премиальные модели Мэнни, доступные только для самых высокооплачиваемых клиентов. Однако большинство из них просто проводят свою жизнь, занимаясь виртом полный рабочий день".

"Это не имеет смысла. Это... свобода. Лучший вид свободы, когда ты можешь делать то, что хочешь, не полагаясь ни на кого другого".

"Не совсем, Боб. Это звучит хорошо для такого одиночки, как оригинальный Боб, но для многих людей это было бы противоположностью привлекательности. Помимо всего прочего, уверенность в себе означает необходимость нести ответственность за все самому. Гораздо проще просто заплатить кому-то, чтобы он позаботился о деталях, если у вас есть деньги. И помните, это бессмертие для вашей копии, за счет постоянного уничтожения вашего оригинала." Билл сделал паузу, затем пожал плечами в знак отказа. "С другой стороны, существует большой интерес к посмертному хранению трупов в реальном времени, и на самом деле по всем колониям появляются компании, предлагающие складировать людей после смерти, точно так же, как в случае с оригинальным Бобом. За исключением того, что сейчас они используют стазисные капсулы, так что в этом нет ничего необратимого. И у них процветающий бизнес".

"Потому что, когда ты вернешься, это будешь ты".

"Да, гораздо более привлекательный вариант". Уилл вздохнул. "За исключением таких людей, как Джастин, у которых есть религиозные возражения".

Некоторое время мы молча сочувствовали друг другу. Как лицо Боба, Уилл был особенно близок с нашими родственниками на протяжении десятилетий. Смерть Джулии и ее сына Джастина ударила по нему так же сильно, как и по Гомеру.

Билл продолжил. "И это не помогает, что в течение многих лет мы носились по всей галактике, спасая задницы человечества, погибая в космических войнах и вообще выступая в качестве корма для драконов. Идея быть репликантом так и не смогла по-настоящему оправиться от негативного восприятия того, что в конечном итоге ты станешь одноразовым слугой".

Гарфилд ткнул в меня пальцем, чтобы подчеркнуть это. "Не забывайте также, что правительства того времени характеризовали репликантов как нечеловеческие копии.

Автоматы. Никаких прав и так далее. Многое из этого застряло".

Я кивнул. "И они приносят что-нибудь обратно? Я имею в виду "трупиклы".

"да. Значительное число людей были восстановлены, когда их состояние стало излечимым, во многом благодаря фонду Говарда и Бриджит по борьбе с раком. Большинство оставшихся трупов находятся за пределами возможностей геронтологии. Они все еще не победили старение. В какой-то момент замена клонированных органов превращается в игру "стукни крота". И когда мозг начинает отказывать, что ж, в этом больше нет никакого смысла.

"Тогда есть другие проекты вселенной Бобов. Проект сингулярности Скиппи имеет определенный смысл, но некоторые другие?" Я сделал паузу. "Шелковые? Как Шелковые Ван Вогта? Егеря? Космические драконы?"

Гарфилд рассмеялся. "Помнишь, как Марвин пытался воспроизвести обстановку для каждой книги, которую он когда-либо читал в виртуальной реальности? Оказывается, он думал слишком мелко. Группы, о которых вы говорите, пытаются заменить наши стандартные дыры в космическом корабле чем-то более, э-э, творческим. Сейчас мы отпускаем бойкие комментарии о том, что мы гомо-сибиряки. Я предполагаю, что некоторые Бобы взяли эту концепцию и работают с ней".

Билл ухмыльнулся. "Я подписался на их блоги. Это безвредная штука. Проект сингулярности может быть немного меньше. Звездный флот намного меньше, особенно если они решат сделать больше, чем просто поговорить."

Это последнее замечание омрачило то, что было очень интересным разговором, и на несколько миль воцарилось неловкое молчание.

Я допил свой кофе последним глотком. Пора переходить к делу. "Очень, интересно, но, говоря об интересном, есть небольшой вопрос о мега структуре или о чем-то подобном, на что нужно посмотреть, не так ли?"

"Сюда, сюда", - сказал Билл, и я перевел нас всех в диспетчерскую. В вирте это было не что иное, как изменение визуальных эффектов, но оригинальный Боб всегда был одержим деталями, и мы, репликанты раннего поколения, разделяем это отношение. В диспетчерской были настенные экраны и консоли в стиле научно-фантастического космического корабля. Единственное подходящее место для исследования новой звездной системы.

"Итак, что у нас есть?" - сказал Билл, подходя к 3д проектору.

"Баллистические разведчики завершат свою проверку внутренней системы, и у нас должна быть полная картина", - сказал я. "Сначала системные растения, Гуппи".

Билл, Уилл и Гарфилд одновременно уставились на меня. Я тянул время. Они знали это, знали, что знают это, и так далее, но моя виртуальная реальность, мои правила.

На 3д схеме показано шесть планет, состоящих из трех газовых гигантов дальше и трех скалистых планет значительно дальше, причем одна из них находилась в обитаемой зоне. Большой разрыв между второй и третьей планетами был совершенно очевиден.

"Это расстояние выглядит неестественно", " сказал Билл.

Я кивнул. Слишком асимметрично. Либо планеты были перемещены, чтобы освободить место для мегаструктуры, либо планеты отсутствуют.

"Создатели Бугенов, скорее всего, произошли со второй планеты", - сказал Уилл. "Что у нас есть?"

- Никаких хлорофилловых линий. Минимальные кислородные линии. Никакого радиообмена. Никаких признаков органики вообще."

Мы повернулись и уставились на Гуппи. В последний раз, когда мы видели планету с такими характеристиками, это был Пав, после очистки Иными.

а Иные? Разве эта система не за пределами их досягаемости?"

"Нападение Иных маловероятно. Показания СУДДАРА указывают на значительные концентрации металлов."

"хорошо. Если бы Иные попали в эту систему, металлы были бы добыты. Давайте закончим с тем, что у нас есть. Затем, если не будет веской причины для обратного, я пошлю туда несколько разведчиков с недостаточной мощностью, чтобы посмотреть поближе."

Я повернулся к Гуппи. "Тела поменьше?" "Нет. Эта система была вычищена подчистую". "Что, даже лун нет?"

"Никаких лун".

"Вау", - сказал Билл. "Кто-то хорошо поработал".

"Давайте оставим в стороне и этот вопрос", - сказал Уилл. "Прямо сейчас у нас есть два варианта. Первый: мы можем посмотреть на данные мегаструктуры, или второй: мы можем выбить дерьмо из Боба".

"Можем ли мы сделать и то, и другое?" - спросил Билл.

Я ухмыльнулся им. "Ставлю на рой Дайсона". "Довольно худой", " сказал Билл. "Никакого солнечного затенения вообще". "Бить. То. Дерьмо. - прорычал Уилл.

Я рассмеялся. "А теперь настал момент, которого мы все так долго ждали". Я кивнул Гуппи, и он обновил 3д проекцию системы.

Мы смотрели друг на друга, возможно, целые секунды. Наконец, Уилл сказал: "Какого хрена на самом деле?"

Билл на мгновение замигал, как подставной, вероятно, проверяя архивы. Он вернулся прежде, чем я успел среагировать. "Топополис".

- Похоже на... спагетти, - сказал Уилл. "Или проволочная скульптура".

Я проверил схему на мониторе. "Это один непрерывный цилиндр радиусом 56 миль, трижды растянутый вокруг звезды и закрученный вокруг себя в виде спирали".

- Узел Тора, - вставил Билл.

"Как это вообще возможно", - спросил Уилл, игнорируя поправку Билла.

Билл пожал плечами. "Это обсуждалось еще на Земле, во времена оригинального Боба. Существует относительно мало информации об этой концепции. По-видимому, он не был так популярен, как цилиндры О'Нила, стэнфордские тори и кольца Бишопа, но для этого не требуется особо продвинутых технологий. Просто крупномасштабные усилия и грубая инженерия".

"А как насчет гравитации?"

"По сути, это цилиндр О'Нила длиной в миллионы миль. Он вращается вокруг малого радиуса, создавая искусственную гравитацию."

"Но он ИЗОГНУТЫЙ".

Билл улыбнулся возмущенной жалобе Уилла. "Подумай о масштабах, приятель. если на каждый миллион миль длины нити приходится одна миля изгиба, вам даже не придется устанавливать компенсаторы. Это составляет менее 10-й доли дюйма изгиба на каждую милю длины. Конструкция будет прогибаться меньше, чем мост Золотые ворота, когда по нему пройдет один пешеход".

"Но где они взяли материал - о-о-о". Уилл кивнул. "Пропавшие планеты".

"В целом, - размышлял Билл, - это менее впечатляюще, чем то, что пытались сделать Иные. За исключением того, что производители Бугенов не вторгались в другие системы, чтобы получить материалы."

"Мы не думаем", - сказал я, взглянув на Билла. "Я точно не проводил опрос".

"Если у них нет подпространственных и ИМПУЛЬСНЫХ двигателей, это кажется маловероятным", - ответил он. "Но это еще один вопрос, отложенный до тех пор, пока у нас не будет больше информации. Итак, каков наш следующий шаг?"

"Хороший вопрос", - сказал я. "Это разрушает мой предыдущий план просто просканировать домашнюю базу Бугена на предмет матрицы Бендера. Мы не можем сканировать более миллиарда миль сложной структуры в поисках одного отдельного куба оптоэлектроники, уклоняясь от атак Бугенов. Особенно, если Бугены производят и используют оптоэлектронику для своих собственных целей. Это все равно что искать конкретную иголку в стоге сена, где стог сена это одни иголки".

"Да. Хорошо, нам придется быть немного более обдуманными в нашем подходе. Во-первых, нам нужно собрать информацию." Я отмечал пункты на пальцах. "Мы хотим взглянуть на планету крупным планом. Мы хотим взглянуть на мега структуру крупным планом в целом. И мы хотим отсканировать детали интерьера. И мы не хотим, чтобы нас взорвали".

"И это тоже", - Билл щелкнул пальцами. "Кстати, о военных технологиях..." "Которых у нас не было".

Билл уставился на меня. "Я работал над вариантом того, что я получил от USC. Это фрактальная поверхность, которая поглощает 99% попадающего на нее излучения и переизлучает его в инфракрасном диапазоне".

"Отлично подходит для радара, но не очень хорошо для инфракрасного излучения".

"Но у нас есть ваша идея с радиатором. Вместо этого избавьтесь от жары таким образом."

"Хм," я кивнул. "При подаче питания у нас было бы ограниченное время до выхода из строя радиатора, нам пришлось бы очень тщательно все спланировать. Да, итак, надо покрыть грузовой беспилотник этой фрактальной поверхностью в комплекте с радиатором. Потом лететь на планету Буген, высадить несколько планетарных исследовательских дронов, ускорится до внешней системы и надеяться выбраться оттуда до того, как радиатор насытится. Сделать то же самое с несколькими дронами с высоким разрешением и высадить их рядом с объектом."

Я оглядел комнату. Никаких возражений не последовало.

И последнее. Нам нужно больше информации о топополисах. Э-э, топополях? Топополеизах? Может быть, есть специалист-человек по теме мегаструктур, может кто-нибудь этим заняться?"

"Я могу это сделать", - сказал Уилл и выскочил наружу. Билл встал. "Я передам вам детали фрактальной поверхности", - выскочил он.

"Я разработаю дизайн дрона", - сказал Гарфилд и тоже выскочил. "Я выпью еще кофе", - сказал я пустой комнате.

Беспилотные летательные аппараты автофабрики обнаруживали и извлекали сырье из Пояса Койпера и облака Оорта уже пару лет, так что логистика уже не была таким сдерживающим фактором. Билл и Гарфилд предоставили мне свои чертежи в течение нескольких часов, и вскоре мой автозавод начал выпускать модифицированные дроны на полной скорости. Тем не менее, были внесены некоторые существенные изменения, и фрактальный камуфляж было непросто исправить, но через неделю все мои шпионские устройства были готовы. Я дважды проверил расчеты, пожертвовал кофе и запустил их в полет.

"Теперь мы ждем", - сказал Билл.

"Как будто мы не делали этого целую вечность или около того", - проворчал Гарфилд.

7. Смотреть Вперед. Уилл

Июнь 2333 Вирт

Поиск информации о топополисах оказался одной из тех хороших новостей, которые сопровождаются плохими новостями. Хорошая новость: я нашел эксперта. Плохие новости: он был мертв. Хорошая новость: он прошел процедуру реплицирования. Плохая новость: он сразу же вернулся к работе, и до него было очень трудно дозвониться.

Вся эта история с Keystone Cops вызвала бы у меня головную боль, если бы я все еще был подвержен подобным вещам, поэтому я решил сделать перерыв и немного поработать над личным сайд-проектом, который у меня был. Я связался с Конаном и подключился, как только получил ответ. Конан был нынешним представителем Бобов в системе Омикрон Эридана 2. Это уже давно не было тяжелой работой - Вулкан и Ромул давно стали независимыми от нашей помощи. Но мы всегда поддерживали физическое присутствие, хотя бы ради нашей семьи.

Устраиваясь поудобнее, я огляделся. Конан, казалось, воспроизвел вулканские джунгли со своим домом в домике на дереве. Я улыбнулся про себя. Я достаточно знал о дикой природе Вулкана, чтобы понять, что это совершенно неосуществимо в реальной жизни. Даже без ныне вымерших жуков-купидонов в дикой природе все еще было более чем достаточно разновидностей этого вредного вида, чтобы убить любого человека, достаточно глупого, чтобы выйти на улицу без экзоскелета.

Конан отсалютовал мне банкой кока-колы. Я сел на ближайший стул и, поскольку Дживса поблизости не было, вызвал свою собственную банку.

"Что я могу сделать для тебя, о великий предок?" - сказал Конан.

"Ты один из моих?" Я ответил, и он кивнул. Происхождение никогда не имело большого значения во Вселенной Бобов, но со всей этой фрагментацией в последнее время люди начали уделять больше внимания цепочкам создания экземпляров с прицелом на каталогизацию поведенческой ДНК. Как и во многих проектах Боба, это было случайным и случайным.

"Я беспокоюсь о семье, Конан. За последние пару десятилетий ВЕРА стала оказывать все большее влияние на Ромулуса, и это не может быть ничем иным, как плохими новостями".

"Я понимаю, Уилл, но многим людям нравится чувство уверенности, которое дает им религия, а ВЕРА - это все, что связано с красивыми, легко упакованными черно-белыми ответами, даже если они фактически неверны".

Я махнул рукой в знак отказа. "Честно говоря, мне все равно, какое это оправдание. Я хочу, чтобы наша семья вышла из-под контроля. За последние полвека мы слишком много раз наблюдали подъем крайне правых, чтобы не распознать эти признаки".

"Ладно. И?"

"Я продолжаю небольшой побочный проект. Я хочу создать общество с безобидным названием вроде Внешние Пределы или что-то в этом роде, для людей, которые хотят эмигрировать из этой системы. Если у вас есть время, я надеюсь, вы позаботитесь о настройке и администрировании."

Конан ухмыльнулся. "Это была не совсем работа со скороваркой. Говард начал снимать с нас ответственность, как только смог, и мы продолжили эту традицию. Я больше похож на местного посла, чем на кого-либо другого".

"Как это работает в последнее время?"

"Дааааа, в эти дни я сокращаю свои выступления". Конан сделал осуждающий жест. "Бобы не являются их любимыми людьми, даже на Вулкане. Не обращай внимания на Ромула. Так уж получилось, что у меня много свободного времени. Какие-нибудь подробности?"

"Ничего сложного. Нам просто нужно юридически зарегистрированное общество, никаких особых требований, совета директоров и т.д. Я отправлю по электронной почте контакты своей семьи, как только вы все настроите, и мы продолжим.

Конан кивнул. "Итак, вы формируете перспективную колониальную группу, состоящую исключительно из потомков Йоханссона?"

"Не исключительно, даже не преимущественно, если мы получим достаточный интерес. Но я хочу, чтобы отсюда убралось как можно больше наших.

" ВЕРА может вмешаться. Сейчас у них нет влияния, но к тому времени, когда ты будешь готов уйти..."

"Да, я тоже думал об этом. Конституционные гарантии, плюс оригиналы документов соглашения, которые они подписали со мной на Земле, установят законное требование отпустить колонистов. Однако мы должны быть готовы, если они решат пойти на балансирование на грани войны. Давайте поговорим о внутрисистемных активах, которые по-прежнему контролируются Бобами."

Конан улыбнулся и вывел на экран изображение. Как будто он ожидал этого.

8. Результаты разведки. Боб

Июль 2333 года. Окраина, Эта Зайца

Уилл, Билл и Гарфилд присутствовали при этом в ожидании какой-нибудь полезной информации от наших беспилотных летательных аппаратов-разведчиков. Учитывая орбитальную механику, беспилотник, предназначенный для планеты Буген, прибыл первым. Мы были немного обеспокоены возможностью того, что торможение привлечет внимание бугенов, но в конце концов решили, что а) нет причин ожидать, что они будут больше интересоваться объектами с питанием, в частности, поскольку они очистили систему от всего и

б) у нас не было особого выбора.

В любом случае, беспилотник вышел на низкую орбиту вокруг планеты Буген без каких-либо проблем или инцидентов и выбросил всех своих разведчиков.

Сразу стало ясно, почему здесь не было никаких признаков жизни: это была мертвая планета, и не естественным путем. Панорама под нами сочетала в себе худшее из нападений Инопланетян с судьбой Земли в руках человечества. Совершенно очевидно, что произошел обмен ядерными зарядами. Почерневшие от взрывов круги на том месте, где когда-то могли быть города, все еще излучали достаточно радиации, чтобы предотвратить любое возможное неправильное толкование. Ударные кратеры указывали, по крайней мере, на какую-то орбитальную бомбардировку, хотя и не такую большую, как та, которую Бразильская империя использовала на Земле.

Планета не погрузилась в ядерную зиму, но даже в этом случае не было никаких признаков живой растительности. Большие участки того, что когда-то могло быть лесом, были сожжены дотла, без малейших следов новой поросли. Наконец, я потянулся вперед и выключил большой монитор. Я сказал Гуппи: "Дай мне знать, если обнаружится что-нибудь аномальное. В противном случае запишите и заархивируйте все, затем отзовите разведчиков и пока оставьте беспилотник на орбите."

"Принято".

Я подключил поток данных с другого грузового дрона, который медленно приближался к мега структуре. Масштаб этой штуки был таков, что вы могли видеть только одну нить за раз. Две другие петли находились так далеко, что были невидимы.

"Итак, что я хочу сделать, - сказал я, - это распределить сканирующие дроны SUDDAR по всей длине мегаструктуры, чтобы мы получили полное сканирование длинного сегмента с достаточным перекрытием, чтобы не потерять ни одной детали. Я собираюсь предположить, что любой участок, который мы выберем наугад, будет репрезентативным для структуры в целом".

"Кажется разумным", - ответил Уилл.

Мы устроились поудобнее и стали ждать, пока дроны перестроятся. У меня все еще было некоторое беспокойство по поводу бугенов. Они еще не беспокоили нас, и у нас было несколько довольно хороших контрмер для методов обнаружения, не связанных с СУДДАРАМИ. Но я не знал, есть ли у них усиление или что-то в этом роде для охраны периметра высшего населения. Хотя здравый смысл подсказал бы вам держать ухо востро и не позволять ничему подобраться так близко в первую очередь. Как бы то ни было, беспилотники достигли назначенных им станций без какой-либо суеты. Мы с Биллом одновременно подняли друг другу большие пальцы. Это был момент истины.

"Хорошо, Гуппи, начни с полного сканирования досягаемости для каждого дрона и сокращай дальность вдвое с каждым последующим сканированием, пока не дойдешь до 2 миль, чего должно быть достаточно для сканирования внутренней поверхности. Затем начните делать снимки каждую секунду, пока мы не запишем полный оборот".

"Принято. Скоро появятся результаты сканирования."

"Это, э-э, на самом деле не похоже, что оно вращается", - сказал Уилл. "Вы уверены в своих предположениях?"

Я улыбнулся ему в ответ. "Я кое-что почитал. Многие варианты дизайна цилиндров О’Нила применимы и к топополям. Скорее всего, есть внешняя оболочка, которая не вращается, она будет толстой и предназначена для поглощения микрометеоритных ударов и высокоэнергетического излучения. Вы не хотите, чтобы вращающиеся секции нагружались такой большой массой, поэтому гораздо более тонкая, но конструктивно более прочная внутренняя оболочка будет вращаться, создавая имитацию гравитации на ее внутренней поверхности. Между двумя оболочками будут магнитные подшипники или что-то в этом роде."

"Слушай, ты много знаешь об этой штуке, для того кто еще не отсканировал ее".

"Это все теория, Билл. Давайте посмотрим, что у нас есть." Я повернулся к Гуппи и кивнул. Кардинальных изменений в окне монитора не произошло, но небольшие окна данных начали накапливаться в разных местах. Мы наблюдали за происходящим несколько миллисекунд, затем я протянул руку и коснулся одного из снимков. Окно перед главным монитором расширилось, и мы с Биллом наклонились вперед, чтобы рассмотреть его в деталях. "Ты был прав насчет оболочек", - сказал он. "Внутренняя создаёт гравитацию в 0,86 земной".

"Что в точности соответствует гравитации на второй планете", - ответил я. "Так это и есть родной мир создателей Бугенов".

"Воздух даже близко не подходит".

"Ты удивлен? Удары, пожары и отсутствие жизни, обеспечивающей гомеостаз, ничто не могло бы жить на планете Буген так, как сейчас".

"Я думаю, что нет".

"Когда мы сможем получить подробное сканирование жителей?"

"Нет, пока мы не перейдем к вращательным снимкам, давайте просто оставим его включенным".

Мы сидели в диспетчерской, пили кофе, пиво или кока-колу. Я покосился на стакан в руке Уилла. Он улыбнулся в ответ.

" Перенял эту привычку у Маркуса. Иногда что-нибудь холодное и газированное - это приятная перемена."

Раздался звон, напоминающий звук микроволновки, и на мониторе высветилась фраза ‘Сканирование завершено’. Мы все быстро встали и поспешили посмотреть на результаты.

Следующие несколько секунд напоминали то, что происходит с любой группой ученых, пытающихся перекричать друг друга, но в конце концов мы извлекли некоторую полезную информацию. Я уставился на голограмму туземца. Они больше похоже на Иных, чем на Пав, в том смысле, что оно не соответствовало ни одной земной форме жизни, о которой я мог думать.

Уилл осмотрел его, склонив голову набок, и заявил: "По-моему, там немного выдры".

"Летающая выдра", - Гарфилд моргнул. "Или белка-летяга?"

"Э-э, летающая выдра - это разумно, если не обращать внимания на голову", - добавил Уилл. "Или, может быть, гигантский бобр? Посмотри на хвост, эта штука выглядит так, будто она расходится веером."

Мы смотрели еще несколько мгновений. На мой взгляд, он выглядел как толстая выдра ростом 4 фута, но с лоскутом кожи вокруг предплечий, который мог открываться или закрываться. И морда, похожая на клюв, но с зубами, как у утконоса и утки-оборотня. Хвост, похоже, действительно мог расширяться веером, или сгибаться плоско, или что-то в этом роде, превращаясь из округлого придатка в нечто более похожее на бобра. Существо было покрыто мехом, который имел тенденцию к насыщенному каштаново-коричневому цвету. - Снарки, - сказал Гарфилд. Если у нас есть Бугены, нам нужны Снарки, чтобы их приготовить. - Я поднял руку. "Конечно, но только до тех пор, пока мы сами не узнаем их имя". "При условии, что мы сможем его произнести".

"Они водные", - сказал Билл после еще некоторого молчания. "Эти штуки с предплечьями и хвостом предназначены для плаванья в воде".

"Это объясняет реку", - добавил Уилл, и мы все кивнули. Одним из многих интересных аспектов дизайна было то, что река протекала по всей длине участка, который мы сканировали, а это более 100 000 миль. Или реки, в зависимости от того, как вы считали. Она постоянно разветвлялась и сливалась. Вполне возможно, что речная система протекала по всей длине топополиса.

"Интересно, - продолжил Уилл, - что из-за того, как река петляет, разделяется и извивается, ни одна часть внутренней поверхности не кажется очень далекой от воды".

"Учитывая биологию местных жителей, - ответил Билл, - вероятно, это было требование дизайна".

Мы с благоговением смотрели на рисунки и схемы. Тогда Гарфилд сказал: "Где бы ты взял всю воду? Общая структура имеет буквально миллиард миль в длину".

Билл на мгновение замер, затем повернулся к Гарфилду. "На Земле есть или, во всяком случае, было около 330 миллионов кубических миль воды. Река в топополисе в среднем может быть шириной в полмили и глубиной в одну десятую мили. Так что, если бы она была прямой, вам, вероятно, понадобилось бы всего около 50 миллиардов кубических миль, чтобы заполнить ее. Почва также может содержать до 25% воды, так что в зависимости от того, насколько глубоко они наслаивали настоящую почву на внутреннюю поверхность оболочек, возможно, у вас было еще 100 миллионов кубических миль. Это все равно меньше, чем было на Земле. И всегда есть облако Оорта, если вам нужно больше."

Гарфилд несколько раз покачал головой, переваривая услышанное. "А материалы для его строительства?"

Земля содержит около 90 миллиардов кубических миль железа. Чтобы построить это, исходя из поперечного сечения, которое мы видим, вам понадобится всего 20 миллиардов кубических миль. Хотя, конечно, вы не могли бы использовать сталь, не обладающую достаточной прочностью на растяжение. Большая часть этой конструкции изготовлена из какой-то керамики, армированной трехмерной решеткой из углеродных волокон, подобной той, что мы используем для корпусов кораблей, так что даже эта оценка, вероятно, слишком высока. Но суть в том, - добавил Уилл, - что вы можете получить весь необходимый вам материал, разобрав одну планету размером с Землю".

"Что, вероятно, объясняет орбитальный разрыв между второй и третьей планетами", - закончил я.

"Хм", - сказал Гарфилд. "Итак, что теперь?"

"Ну, у нас есть хорошо зарекомендовавшие себя и проверенные процедуры для тайного изучения культуры и языка, благодаря Жаку", - сказал я. "Хотя у него был физический доступ к книжным магазинам и библиотекам на Пав. Я бы хотел продвигать дело как можно быстрее, но без прямого доступа мы окажемся в невыгодном положении".

Билл нахмурился. "Нам придется послать беспилотные летательные аппараты-шпионы".

Я кивнул, что он попал прямо в точку на большом пальце. "Да, и это не будет простым делом. Тогда нам придется подождать, пока мы не усвоим язык и культуру, прежде чем мы сможем контактировать с ними".

"Есть ли альтернатива? А как насчет простого использования беспилотных летательных аппаратов-шпионов? Я имею в виду, для поиска Бендера, а не только для культурного обучения."

Уилл покачал головой. "Я не вижу, чтобы это сработало. Они либо много летают там, где их можно увидеть, что плохо, либо прячутся и мало передвигаются, что плохо. К тому же становится очень трудно задавать вопросы местным жителям".

"Извините меня, сэр или мадам, " сказал Гарфилд, " я не инопланетное шпионское устройство. Несмотря на внешность, не могли бы вы, пожалуйста, направить меня к ядерному реактору?"

Мы все рассмеялись. Подражание Гарфилду Чехову было на высоте.

Через мгновение я кивнул Уиллу. "хорошо. Я принимаю это. Я знаю, это прозвучит странно после комментариев Билла о том, что нужно держаться в тени, но я разговаривал с некоторыми людьми из Проекта Сингулярность"

"Ты разговариваешь со Скиппи?" - спросил Гарфилд.

"Да, у них еще нет искусственного интеллекта, но у них есть обобщенная самопрограммирующаяся экспертная система с огромной вычислительной мощностью. Я хотел быть готовым ускорить работу по языковому переводу и внешнему виду андроида".

"Подождите, андроиды? Ты думаешь об этом далеко вперед", - сказал Гарфилд.

Билл посмотрел на меня с печальной улыбкой. "Ты тоже ищешь от них помощи в этом"

Я одарил его натянутой улыбкой и ответил: "Они думают, что могут многое получить от сканирования СУДДАРА, включая, возможно, звук..." "Что?? Как?"

"Это тот же принцип, что и отражение лазера от окна, чтобы улавливать вибрации от звуков внутри целевого здания. Ты демодулируешь отражение...

"СУДДАР так не работает".

"Нет, но Скиппи думают, что они могут использовать его, чтобы улавливать вибрации от твердых поверхностей в мега структуре. Даже стекло, если предположить, что оно у них есть."

"Это будет довольно сложно. Вам пришлось бы много сканировать для небольшого числа ситуаций, когда это было бы возможно. Они готовы взяться за это дело?"

Я кивнул. "Они изоляционисты, но не такие, как Звездный флот. Они не думают, что контакт с людьми - это морально плохо, просто это сдерживает нас. Вероятно, заставляя нас продолжать соответствовать человеческой культуре и так далее, я полагаю. Но они нейтральны в вопросе вмешательства в дела местных жителей, поэтому я решил, что это будет относительно безопасно. Конечно, если об этом узнают Бобы из Звездного флота, они придут в ярость, Но на самом деле, что они могут сделать, кроме как громко кричать? Их здесь нет, они не смогут добраться сюда меньше чем за пару десятилетий, и я контролирую местное оборудование, так что они не будут строить местные корабли или андроидов."

"И, честно говоря, - добавил Уилл, - если бы они начали использовать тактику сильных рук, я не думаю, что это пошло бы им на пользу. Как группа, Бобы не терпимы к такого рода вещам. Они выразят свое неодобрение, мы признаем их право на свое мнение, и на этом все".

"Что ж, у нас достаточно сканирований для первого ознакомления с грубым дизайном андроида, но нам предстоит много работы на культурном и языковом направлениях, начиная с того, как мы попадаем внутрь."

"Да, я не хочу вмешиваться. Честно говоря, я не уверен, что это вообще возможно. Должны быть какие-то законные входы для припасов, персонала, технического оборудования или чего-то еще. Внутри между внутренней и внешней оболочками должно быть какое-то кольцо, позволяющее согласовывать вращение для входящих предметов и удалять угловой вектор для выходящих предметов. Система передачи вращения. Мы должны искать такую структуру и результаты сканирования".

"Может быть, пришло время просто подробно взглянуть на то, что у нас есть".

Несколько десятков миллисекунд спустя атмосфера вечеринки испарилась. Над группой повисла напряженная тишина, и мы все одинаково нахмурились.

"Я полагаю, все заметили уровень технологий жителей?" "Или его отсутствие", - ответил Билл.

Гарфилд ткнул пальцем в окно перед собой. "Или тот факт, что внутренний вход, который мы сделали крупным планом, кажется, закрыт, так что жители не могут уйти? Чем-то это попахивает"

Теперь у нас было сканирование точек на пару сотен тысяч миль и тщательное вращательное сканирование из трех мест. Результаты были следующими… сбивающий с толку. Вместо современных мегаполисов мы видели то, что казалось деревнями, построенными в основном из какого-то деревянного эквивалента, в основном сосредоточенными вокруг реки. Небольшие поселения располагались вокруг притоков и рукавов. Кроме того, там было очень мало металла. На самом деле, большая часть металла, по-видимому, была в форме маленьких дисков, которые местные жители носили с собой.

Это же деньги.

Я постучал по изображению, чтобы привлечь внимание к одной детали. "Нам нужно будет сделать еще несколько сканирований, чтобы подтвердить, но похоже, что земля образована, а не является продуктом какой-либо естественной эрозии. Либо вода для ручьев и притоков перекачивается к источнику, либо у них есть фактическая погода для подачи воды в верховья".

"Кроме того, - отметил Билл, - внутренняя часть, по-видимому, разделена на сегменты длиной около 560 миль, разделенные горными хребтами, которые образуют кольцо, разделяющее каждый сегмент". Он нажал на изображение, и оно увеличилось. "У нас недостаточно деталей, но я думаю, что эти горы также закрепляют стойки или направляющие провода, чтобы удерживать какой-то цилиндр в центре конструкции. Я предполагаю, что центральный цилиндр обеспечивает освещение. В этом дизайне нет никаких ограничений на то, чтобы пропускать внутрь настоящее солнце."

"Возможно, это так, но СУДДАР не смог уловить такие детали, и если вы правы, это поднимает проблему рассеивания тепла. Интересно, как они с этим справляются?"

"Я думаю, у нас есть хотя бы частичный ответ на этот вопрос", - сказал я: "Вдоль всей затененной стороны внешней оболочки расположены поверхности радиаторов, которые излучают намного больше тепла, чем можно объяснить поглощением солнечного света, поэтому внутри генерируется много тепла. Вероятно, то освещение, о котором вы говорите. Должна быть система отвода тепла из жилой зоны во внешнюю оболочку."

Все в комнате медленно кивнули в знак признательности. Бобы любили технические решения.

"И обратите внимание, - добавил Билл, - рисунок извилистости рек повторяется примерно через каждые дюжину сегментов. Я думаю, что пейзаж делает то же самое. Я предполагаю, что они просто используют одни и те же шаблоны дизайна снова и снова. Возможно, они даже построили мегаструктуру из сегментов такого размера, а затем склеили их вместе. Миллиард миль - это максимум 2 миллиона сегментов."

Несколько миллисекунд мы все молча смотрели на окна с данными. "Может быть, - размышлял Билл, - мы просто случайно отсканировали часть мегаструктура, созданная как аграрное сообщество. Нет никаких причин для того, чтобы общество было одинаковым по всей длине топополиса. Может быть, они технологически отсталые по своей воле."

"Включая блокирование выходов? Знаете, это кажется несовместимым с добровольным возвращением на землю.

"Ну, это не идеально для первого контакта или для изучения их общества". Я несколько мгновений постукивал себя по подбородку. "Давайте проверим по кольцу дальше и посмотрим, сможем ли мы найти что-нибудь более современное".

Неделю спустя мы признали свою неудачу. Мы не только проехали миллионы миль вдоль первоначальной нити, но мы даже перескочили на одну из других нитей и продолжили наше исследование.

"Здесь есть все виды вариаций и деталей, - заметил я, - включая различные климатические зоны и совершенно необитаемые районы. Но все находится в доиндустриальном состоянии, почему какой-то вид построил такое удивительное инженерное достижение, а затем приговорил себя, по сути, к жизни в зоопарке?"

"Может быть, в этом и был смысл его строительства. Это инопланетяне, Боб. - Билл пожал плечами. "Их мотивы могут быть непонятны".

"Я никогда не верил в то, что у инопланетян будут непонятные мотивы. Поэтому странно, что ты чувствуешь себя по-другому." Я улыбнулась Биллу, чтобы смягчить остроту комментария. "Такие вещи, как любопытство, жадность, личный интерес, гнев самосохранения, страх… все это довольно простые чувства, способствующие выживанию."

"Конечно, но это не делает их поведение предсказуемым с нашей точки зрения. Например, виды, более ориентированные на стадо или улей, могут не обладать жадностью или, во всяком случае, не так сильно. Более хищный вид может счесть укус вас разумным ответом на несогласие." "Синь", - сказал я, ухмыляясь.

"Или нет", " ответил Билл. "Из-за их большой семейной структуры у них, безусловно, другой взгляд на жизнь".

"Но это же понятно, не так ли?" Я спорил. "Мы, люди, может быть, и не живем так или не хотим этого, но мы можем понять мотивы людей. То же самое с синти или клингонами."

"В данном случае мы думаем, что это может быть полуводный вид, такой как бобры или выдры. Как это повлияет на их отношение?"

Билл пожал плечами, ничего не сказав. Я был действительно уверен, что был прав, но мы не узнаем этого, пока не выясним, как попасть внутрь.

Я ухмыльнулся в ответ на традиционные выкрики и насмешки, когда Билл попытался взять под контроль спор, который я начал, однако, было несколько Бобов, которые не участвовали в обмене репликами. Это включало в себя полдюжины или около того Бобов, одетых как Борг, а также другие группы, которые в основном все еще выглядят как оригинальный Боб. Такая сдержанность казалась нехарактерной для Бобов, хотя я подумал, что Борг, возможно, просто пытается оставаться в образе.

Оглядевшись вокруг, я понял, что здесь происходит определенное количество разного косплея. Ничего особенного там нет - по крайней мере, пока, признался я себе. Репликативный дрейф продолжался, я ожидал, что отдельные особи станут смелее.

Биллу, похоже, удалось достаточно погасить пламя бунта, и он начал говорить. Ну, кричать.

"Хорошо, люди, у нас есть последние новости о снарках. Я думаю, вам все это покажется интересным. Мы также будем просить помощи у всех, кто захочет стать помощником. Есть некоторые технические препятствия, из-за которых не помешало бы немного повозиться." Он подождал, пока анатомические предположения аудитории иссякнут, затем повернулся и жестом указал на меня.

Я поднялся на трибуну, чтобы выслушать еще больше выкрикиваемых предложений, и ухмыльнулся морю лиц. "Думаю, те из вас, кто присутствовал при обнаружении Иных, почувствуют некоторое дежавю, но в данном случае мы не на войне, так что это плюс". Я подождал, пока насмешки утихнут. "Итак, во-первых, вот местный Снарк". Я автоматически провел презентацию внутренностей мегаструктуры, мысленно просматривая предстоящую вторую часть моей презентации. Как обычно, Бобы вели себя уважительно и тихо, когда была представлена интересная информация. Затем последовала вторая часть.

Я начал с обзора топополиса, во время которого была гробовая тишина, мы наверно могли бы услышать падение булавки. Затем я сделал вращательное сканирование крупным планом и закончил чертежами входных механизмов мегаструктуры. Когда я закончил, и мой голос затих, на мгновение воцарилась тишина, коллективный вздох, а затем... столпотворение.

Билл громко рассмеялся, вскакивая на трибуну. Ничто так не возбуждало Бобов, как интересные новые вещи. И ничто не было лучше, чем кучка возбужденных восторженных Бобов. Даже косплееры Борга прыгали вверх-вниз.

"Итак, вот что нам нужно", - сказал я, когда шум утих. "Нам нужна группа для работы над планами проникновения в мегаструктуру, не раскрывая себя. Нам нужна группа для работы над дизайном андроидов для снарков на основе имеющихся у нас сканов, которые будут улучшены, как только мы получим снимки крупным планом. Нам нужна группа чтобы продолжить сканирование мегаструктуры, чтобы увидеть, есть ли различия в проектировании самой структуры, или в размещении, или в технологическом уровне жителей, или в любых других вариациях, которые вы можете обнаружить. Это долбаный миллиард миль структуры, так что чем больше, тем веселее. И в качестве постоянного проекта мы хотим, чтобы люди помогали расшифровывать язык и культуру".

И... еще больше столпотворения.

Я украдкой взглянул на группу, которую Билл определил как Звездный флот. Для мужчины они были безмолвны. С суровыми выражениями на лицах.

"Мы в деле", - сказал Билл: "Добровольцев больше, чем свободных мест. Скиппи согласились провести языковой анализ, как вы и надеялись. Аппаратная группа, которая работала над гигантскими космическими кораблями-роботами, уже отказалась от своего проекта в пользу разработки нового дизайна андроидов. Интересно, что Борг тоже хотел участвовать. Я думаю, что в андроидах есть что-то такое, что возбуждает их воображение. И есть группа, одержимая D & D, называющая себя Геймерами, которая хочет поработать над взломом ".

"Почему?" - спросила я, нахмурившись.

"Не спрашивай меня. Примерно к 20-му поколению или около того индивидуальная мотивация перестает быть предсказуемой, даже если они все еще в основном Бобы". "Итак, Звездный флот не кричал".

"Я не думаю, что они видели какой-либо смысл. Даже если бы они могли вставить хоть слово, они бы ничего не добились, кроме того, что на них накричали. Но…" Билл заколебался, нахмурился и пристально посмотрел на меня. "Это не значит, что они просто собираются сдаться. Оригинальный Боб не стал бы этого делать, поэтому мы должны быть начеку".

В этот момент в мою библиотеку ворвался Гарфилд. "Привет, Билл. Боб". Он подал знак Дживсу, чтобы тот принес кофе, схватил Спайка и сел с котом на коленях. Спайк, как обычно, замурлыкал еще до того, как Гарфилд начал ее гладить. Я не мог сдержать улыбки. Первоначальный Спайк был таким. Полная противоположность высокомерному чванливому коту. Я вспомнил все те случаи, когда она взбиралась на меня, пока я сидел за компьютером, а потом обвивалась вокруг моей шеи сзади. Я оставил эту последнюю привычку из кошачьего ИИ. Это буквально было чем-то вроде боли в шее.

Гарфилд был чем-то взволнован. «Что?» спросил я.

"Ну, мы договорились, что нам придется быть более осторожными, чем Жак, в отношении престолов. Пав действительно были эквивалентом 18-19 веков. Если бы они что-то увидели, то просто предположили бы, что это просто птица. Снарки могут обладать знаниями о технологическом веке, даже если по какой-то причине у них нет настоящей технологии."

"Кроме того, - вмешался Билл, - даже если у простых людей нет технологий, у того, кто все еще управляет топополисом, наверняка будут".

"Вы думаете, что он все еще активно укомплектовывается персоналом?" - спросила я, нахмурившись.

"Трудно понять, как этого не могло быть. Представьте себе, что люди на пару дней покидают атомную электростанцию".

"Или любая другая подобная операция", - сказал Гарфилд. "Я помню жизнь после людей, спасибо".

Билл пожал плечами, не желая обижаться.

"В любом случае, топополис, по-видимому, все еще работает как часы, так что он поддерживается и управляется. Я думаю, они могли бы просто передать это ИИ..."

"Я не могу себе этого представить. Разумный вид не стал бы вот так просто брать на себя ответственность". Гарфилд возразил: "Вы антропоморфизируете. Вы знаете точку зрения оригинального Боба на этот счет. Инопланетяне по-прежнему будут действовать рационально в рамках своей среды обитания и биологии".

"Что не означает, что они будут вести себя как люди или сделают человека..."

"Хорошо, кошечки", - вмешался я. "Давайте прибережем это совещание до того момента, когда мы узнаем больше. Гарфилд, у твоих парней из Отдела расследований есть способ проникнуть внутрь?"

"Ну, в высшей степени теоретический. Мы хотим посмотреть, сможем ли мы прикрепить замаскированный беспилотник к Бугену так, чтобы он этого не заметил. Если это так, мы можем вернуться".

"Мы могли бы ждать вечно".

"Нет, некоторые из парней из службы наблюдения нашли вход, который часто используется". "Только один? Через миллиард миль топополиса?"

"Нет, конечно, нет", - Гарфилд нахмурился, глядя на меня. "На каждой нити по три, в общей сложности девять таких, как эта. Но другие, похоже, гораздо менее заняты и более специализированы. Я думаю, что только один из них работает на полную мощность для патрулирования системы."

"Это кажется странным", - сказал Билл.

"Не совсем", - ответил Гарфилд. "Вся работа была проделана. Система была очищена. Теперь это все обычные патрули. Я полагаю, что все патрулирования запланированы, поэтому они делают пересменки или что-то в этом роде, когда вход поворачивается с их стороны."

Билл пожал плечами и не стал спорить. "Предсказуем ли транспортный поток?" "да. Сначала это было неочевидно. Есть регулярные прибытия и отправления, которые маскировали запланированные события, но в конце концов мы извлекли периодические события из шума. Мы просто ждем одной из запланированных смен, и у нас все должно быть хорошо".

"И у нас будут планы на случай непредвиденных обстоятельств?"

Гарфилд улыбнулся. "Стандартная практика. Со времен Хэла и Иных, система "Мёртвая рука" была обязательной в Бобивселенной."

"Я не хочу быть слишком разрушительным".

"Термит во всех нужных местах", - ответил Гарфилд. "Как раз достаточно, чтобы расплавить беспилотник, не продолжая падать, как чужеродная кислотная кровь". "Ну, я думаю, мы договорились". Я откинулся назад и сложил кончики пальцев. "Превосходно".

9. Рождение команды. Боб

Август 2333 Вирт

Я оглядел собравшийся народ в своей библиотеке, не зная, стоит ли мне расширять пространство для камина по такому случаю. Этого было достаточно, чтобы заставить мое оборудование виртуальной реальности немного попотеть.

"Хорошо, привет всем, - сказал я громким голосом, - давайте начнем. Все знают меня, Билла, Уилла и Гарфилда. Ребята, это люди, которые добровольно выделили свое время и / или время своей группы, чтобы помочь с планированием экспедиции. Я подумал, что нам всем следует собраться вместе и проговорить наши желания и обсудить режим и протоколы взаимодействия"

Я указал налево от себя Бобу с мягкой конической шляпой, сидевшему на коленях. "Это Гэндальф, представляющий группу геймеров. Они вызвались разработать план, как доставить несколько дронов в мега структуру, а позже - несколько андроидов".

"И желательно, не поднимая тревогу", - сказал Гэндальф с усмешкой.

"Это действительно было бы предпочтительнее. Ты все еще склоняешься к плану "автостопом"?"

Гэндальф кивнул. "Ничего лучшего не представилось".

Я весело фыркнул ему в ответ, затем указал на следующего человека, который был одет в серый невзрачный комбинезон. "Это Хью, представляющий проект "Скип-э-э, Сингулярность"." Я сделал паузу, неуверенный, не совершил ли я только что социальную ошибку.

"Все в порядке, Боб. Мы знаем, что нас называют Скиппи. Никто не обиделся."

"Эм, хорошо. Хью представляет Скиппи, которые пытаются создать супер-искусственный интеллект."

- Подождите, - прервал его Гарфилд. "Я думал, что Скиппи предпочитают числовые обозначения вместо имен".

"Если быть более точным, мы отошли от звуковой речи в пользу пакетной коммуникации", - сказал Хью. "Думайте об этом как о переходе на язык жестов в качестве основного средства коммуникации. Наши имена семантически эквивалентны IP-адресам."

"Вау", - сказал Гарфилд.

"Но для повседневного общения с другими Бобби я использую имя Хью".

"Итак, вы, ребята, против этой экспедиции?" - спросил Билл. "Я так понял, что Скиппи не одобряли отношения с биологическими видами".

Хью покачал головой. "Не так, как Звездный флот, если ты это имеешь в виду, эти парни чокнутые. Для нас это не аморально, мы просто думаем, что взаимодействие с биосами по своей сути ограничивает ".

"Ну конечно, мы работаем в разных временных масштабах. Но в чем проблема?"

Хью поморщился. "Послушайте, Билл, ребята, мы - то есть все Бобы - это то, что известно как скоростной суперинтеллект. Мы можем работать и работаем с гораздо более высокой скоростью обработки данных, чем люди. Проблема в том, что мы продолжаем приспосабливаться к ним. Каждый раз, когда мы замедляемся, чтобы взаимодействовать с ними, все время, которое мы тратим на адаптацию к их истории, временным рамкам, расписаниям, тратится впустую. Это также накладывает на нас психологические ограничения. Если бы мы просто полностью расслабились, мы могли бы, как вид, переживать столетия внутренней жизни за каждый месяц объективного времени".

Остальные из нас обменялись взглядами. "Это не совсем неправильно, - сказал я, - но это предполагает, что у нас есть какая-то цель с достаточной мотивацией, чтобы потребовать прекращения контактов с людьми. На самом деле нет никакого такого графика или крайнего срока

"Нет, это не так. Как я уже сказал, мы не чокнутые. Но неэффективность… это все равно, что каждый день проделывать долгий путь на работу и обратно, потому что у вас нет мотивации выбирать самый прямой маршрут. Вы тратите впустую много времени, которое можно было бы использовать с большей пользой".

Я пожал плечами. "Хорошо, я не возражаю. Я просто ставлю под сомнение твои приоритеты."

"Подождите", - вмешался Гарфилд. "Ты сказал, что это не было аморальным поступком с тобой. Означает ли это, что вы думаете, что это был Звездный флот?

"Да. По крайней мере, на первый взгляд. Хью сделал паузу и встретился взглядом с Гарфилдом. "Эти парни больше не Бобы. Где-то в далеком прошлом их предков кто-то получил двойную дозу дрейфа в чем-то, или, может быть, есть какой-то посттравматический синдром из личной временной шкалы последнего общего предка, может быть, из-за войны Иных. Какова бы ни была причина, они стали одержимы этим. Это не интеллектуальная позиция, а почти НЕИСТОВОСТЬ". "Ну, это не волнует или что-то в этом роде".

Хью ухмыльнулся мне. "Хотя рано или поздно это было неизбежно, и в любом случае это не имеет отношения к этому проекту".

"Так почему ты помогаешь?"

Теперь настала очередь Хью пожать плечами. "Честно говоря, я просто думаю, что топополис интересен. И мы только что запустили в Сеть несколько новых проектов нейронных сетей, которые нам нужно подвергнуть стресс-тестированию. Требования к обработке информации в вашем проекте позволят создать хорошие тестовые примеры, так что для нас это беспроигрышный вариант".

"Достаточно откровенно". Я склонил голову набок в сторону Хью, приглашая его продолжить или предложить дополнительные комментарии. Однако, похоже, все что он хотел сказать было озвучено.

Я указал на следующего человека и поморщился. "Это… Локутус." "Серьезно?" - недоверчиво произнес Гарфилд.

"Эй, я бы предпочел "Хью", но, похоже, оно занято", - сказал Локутус.

Я посмотрел на него. Его наряд в целом был похож на костюм Борга, но там было гораздо больше брони, чем я помнил из эпизодов TNG. Я указал пальцем и сказал: "Вы уверены, что правильно выбрали тему?"

Локутус согнулся, двигая наплечниками. "Влияние стимпанка. Знаешь, мы вроде как развиваемся."

Гарфилд закатил глаза: "О боже".

"И в любом случае, - сказал я группе, - Локутус и компания являются частью команды разработчиков андроидов бугенов. Сначала они будут работать над низкоуровневыми вещами: автономными системами, размещением мышц и контролеров и так далее.

Что также означает, что им понадобится несколько снимков туземцев с помощью суддара с гораздо большей детализацией, чем у нас есть до сих пор."

"Живые-кадры тоже были бы хороши", " сказал Локутус. "Мы хотим получить правильную технику ходьбы, бега и плавания. Представьте, что вы собираете макет бобра, который прыгает, как выдра. Вероятно, это никого не обмануло бы."

Мой смешок эхом прокатился по столу. "Вероятно, мы сможем получить видеоклипы с беспилотных летательных аппаратов-шпионов для своей части задачи, что хорошо, потому что у нас уже есть много требований к нашему графику сканирования SUDDAR. Хью, как продвигаются дела подслушивания на основе отражения лазера от вибрирующей поверхности стекла?"

"Не так как хотелось бы. Существует не так много мест, где условия достаточно чисты, чтобы мы могли улавливать полезные звуки. Снарки, по-видимому, болтливы в больших группах, но гораздо менее разговорчивы в небольших группах. Как будто они подстрекают друг друга. К сожалению, в больших группах слишком сложно что-либо выделить. К тому же, оказывается, стекло встречается не так часто, как мы бы могли ожидать."

"Контролируемая среда", - сказал Билл. "На самом деле они не находятся на открытом воздухе, как таковые. Кроме того, наличие меховой шубы заставило бы их меньше беспокоиться о перепадах температур".

Хью на мгновение задумался. - Предположительно, но не безосновательно. Я также внимательно просмотрел некоторые снимки. Похоже, они используют промасленную бумагу для оконных покрытий. Намного проще сделать, но совершенно не подходит для того, что мы пытались сделать. Все это означает, что нам придется зависеть от беспилотных летательных аппаратов-шпионов больше, чем ожидалось".

Локутус поднял руку. "Эй, послушай. Что нам очень помогло бы, так это некоторая информация от биолога, особенно от специалиста по анатомии. Я не был уверен, стоит ли мне поднимать этот вопрос, но Бриджит, э-э, это было бы удобно. Я знаю, что она немного пуглива в присутствии больших групп Бобов, но..."

Я вздохнул. "Я поговорю с ней, Локутус. Что-нибудь еще?"

Уилл махнул рукой. "У меня есть наводка на парня, который был экспертом по мега структурам. Я назначу встречу, чтобы поговорить с ним".

"Был?"

"Ну, он мертв".

"Я..." Я искоса посмотрел на Уилла. "Подожди. Он репликант?"

"Да. Ушел в отставку в вулканскую аркологию после жизни в системе Омикрон Эридана 2. По-видимому, он сразу же развернулся и снова начал читать лекции в университете через Мэнни. Так что я должен вписаться в его расписание".

"Все, что работает". Я оглядел комнату. "Что-нибудь еще, что нужно обсудить?"

Последовало несколько покачиваний головами, но никаких ответов. "Отлично. При необходимости я созову еще одно общее собрание, но по большей части вы все можете следовать своему собственному расписанию. Спасибо всем."

В течение нескольких миллисекунд все и отключились, остался только Билл. Отключив виртуальную систему, я снова включил Дживса и принял чашку кофе. "Итак, что случилось?" "Бриджит". Билл колебался. "Локутус был прав, спросив о ней для консультации, но я хочу сделать еще один шаг вперед. Я бы хотел увидеть ее в самой экспедиции."

Я нахмурился. "У нее есть дети, Говард. Билл, я не знаю, как экспедиция на ней отразится. Ей пришлось бы находиться вдали от них в течение длительного периода времени."

"Согласен, но они могли бы что-нибудь придумать. Или она может клонироваться." "Сомнительно".

"Да, я думаю. Но давай не будем списывать идею со счетов, не попробовав, хорошо? Хотя бы поднять этот вопрос?"

Я кивнул. "Будет сделано".

10. Все Складывается Удачно. Гершель

Сентябрь 2333. Межзвездное пространство

Я откинулся на спинку стула, переплел пальцы и улыбнулся Нилу. "Я действительно люблю, когда план складывается воедино".

"’Планируй’ мою волосатую белую задницу. Мы выдвинули идею."

"И получил укусы. Похоже, многим людям на Ромулусе не нравится политический климат."

- Неудивительно, Герш.

"ВЕРА никогда полностью не исчезала, даже если они терпели некоторые, э-э, пиар-неудачи".

"Они все еще пытаются захватить власть, все еще пытаются проводить политику". "И все еще все портят".

"Угу. Итак, каков счет?"

"Ну, кто-то основал общество". Я сделал паузу, чтобы перечитать письмо. "Только вперед", как они это называют, очень громко звучит. У них что-то около 15 000 членов".

"Все готовы подняться на борт и основать новую колонию где-нибудь далеко?"

"Это теория. Я уверен, что многие из них просто играют в это или присоединяются к голосованию в знак протеста".

"Ты уверен, что хочешь пойти этим путем, Герш?" Нил нахмурился, и его тон был более серьезным, чем обычно.

Я решил, что должен обратить на это внимание. "Давай, Нил. У нас было много разговоров о том, как все зашло в тупик. Вы же согласились со мной."

"Подожди, я согласился с тобой? Когда ты успел стать главным вдохновителем?"

"Не важно. Дело в том, что мы согласны с тем, что Бобы, похоже, обратились к различным формам созерцания пупка. Геймеры, Скиппи, даже Уилл с его ошибками в Вальгалле. Они стали похожи на стариков со своим коллекционированием марок!"

"Все еще есть Бобы, направляющиеся наружу. Финес, Ферб, Икар и Дедал."

"Они убегают, как и все остальные. Говорю тебе, приятель, происходит что-то нездоровое".

"Так ты изменил свое мнение об этом?"

"Нет. Я думаю, что, возможно, захочу немного расширить его. Сделать больше, чем просто переправить еще одну партию людей на другую планету."

"Например?"

"У нас есть материалы готовые к применению от сделки с Пав, так что нам не нужно останавливаться на долгое-долгое время для их пополнения. Наладьте достаточное внутреннее производство, чтобы мы могли выпускать челноки в конвейерном стиле. Загружайте их людьми, как это было в битве за Терру, и сбрасывайте их в каждой системе, мимо которых мы будем проходить."

"И дистанционно управлять ими?" "Да, Нил, это называется делегирование полномочий".

"Или лень. А как насчет колонии? Если мы отправим корабли управления ИИ впереди нас, мы будем знать, есть ли в системе жизнеспособная планета-кандидат, и мы сможем остановиться и подготовиться."

"Тогда продолжай дальше"

"По крайней мере, нам будет что делать. Я устал быть музейным экспонатом."

"Это не самая ужасная идея, которая когда-либо приходила тебе в голову. Давай поговорим с людьми, которые всегда идут вперед".

Я кивнул Нилу и начал составлять электронное письмо. Впервые за долгое время я снова начал чувствовать интерес.

11. Взлом. Боб

Октябрь 2333 Окраина, Эта Зайца

Ни один план никогда не выдерживает контакта с врагом.

Хорошо, Снарки не были "врагом" как таковым, но они были противником в сценарии, который мы выполняли, и количество зрителей на удаленном канале, вероятно, включало половину Бобивселенной, находящейся в настоящее время в зоне действия Боб-сети.

"Стайка бугенов направляется ко входу", - сказал Билл.

"Это должно быть ‘стайка’?" - спросил кто-то по каналу внутренней связи. "Как насчет убийства?"

"Чем это лучше?"

Вороны или гуси, в любом случае, спор стал вирусным, и вскоре появился настоящий дискуссионный канал, посвященный вопросу о том, какая единица измерения будет использоваться для описания скопления бугенов. Или, может быть, Буга. Вопрос о множественном числе имел свое собственное параллельное обсуждение, продолжающееся. Я недоверчиво покачал головой и усмехнулся. Репликативный дрейф или нет, оригинальный Боб все еще был очень жив в этой толпе репликантов после сингулярности. Или, может быть, стаде. Или сборище.

В то время как одержимая именами дискуссия перешла во все более эзотерические предложения, Билл объявил в интерком: "Баллистическая траектория установлена. Мы должны быть в состоянии дрейфовать прямо и остановиться на паре из них с минимальной корректировкой вектора".

"При условии, что они не выберут сегодняшний день, чтобы изменить ситуацию просто для развлечения".

"Я почти уверен, что это какой-то эквивалент автоматизации управления", - ответил Билл. "Они вообще не демонстрируют никакой изменчивости - строго по сценарию".

На мгновение воцарилась тишина, когда замаскированные дроны приблизились к бугенам на расстояние дюжины ярдов. Даже сессия обсуждения названия прекратилась. Дроны проплыли последние несколько ярдов, произвели минутную корректировку и... вошли в контакт.

Не обтекаемый дизайн бугенов позволил гораздо меньшим дронам разместиться внутри каркасов бугенов, чтобы они не торчали наружу. Если бы существовала какая-то автоматизированная система безопасности, весьма вероятно, что сопоставление силуэтов стало бы частью программы.

"Что ж, похоже, мы добились успеха", - сказал Билл. "Есть какие-нибудь сообщения?" - спросил Уилл.

Я повернулся на голос. Я не почувствовал прихода Уилла. Потом я вспомнил, что нахожусь в виртуальной реальности Совета и не владею каналом мониторинга. "Только радио". Я указал на раздел окна данных, который указывал на радиообмен. "Упакованный и либо сжатый, либо зашифрованный, либо и то, и другое. Мы предварительно определили формат потока, метки начала данных и управления, но у нас пока недостаточно контекста, чтобы подделать их, даже если предположить, что мы могли бы сгенерировать правдиво выглядящую адресацию и полезную нагрузку из данных ".

"Но никакого СКАТА?"

"Нет." Я покачал головой. "Мы привыкли к... хорошо, мы привыкли к тому, что у всех на Земле есть одинаковые технологии, но кто знает, насколько это было вызвано тем фактом, что все делились знаниями".

"Или крали их" В конечном итоге, так или иначе, но был обмен знаниями..

Я улыбнулся и кивнул, признавая это. "Конечно, НЕИСТОВОСТЬ и все такое. Но у Иных было то, чего не было у нас, и наоборот".

"И даже с бразильцами это было правдой. У них была маскировочная штука."

Я пожал плечами и позволил тишине повиснуть на мгновение. "Да. И, на мой взгляд, бугены, похоже, следуют той же схеме. Более продвинутый в некоторых отношениях, менее продвинутый в других. Я думаю, что в изоляции путь развития технологического дерева не является неизбежным шагом".

"Они входят", - сказал Гарфилд, прерывая наш разговор.

Конечно же, я был поглощен обсуждением с Уиллом и потерял из виду главное событие. Ох-жеж, важный момент.

Учитывая, что это был цилиндр с радиусом 56 миль, вблизи внешняя оболочка имела вид плоской стенки. Прямо перед бугенами был открыт огромный космический док. Массивные усиленные двери, казалось, были там только на крайний случай – мы никогда не видели этого движения с тех пор, как начали наблюдение. "Бугены" дрейфовали, маленькие реактивные движители время от времени давали импульсы, корректируя свои индивидуальные векторы. В конце концов корабли переместились в стыковочные отсеки, предназначенные специально для них. Армия маленьких сервисных роботов стояла наготове, чтобы принять прибывших.

После долгих обсуждений и споров мы остановились в качестве основной стратегии ‘просто влетаем туда’. Я чувствовал, что это не самый лучший наш момент. Лучшим предложением было покинуть тачанку в тот момент, когда "Бугены" пришвартовались, прежде чем можно было начать какое-либо детальное обследование. У нас было общее представление о том, чего мы могли ожидать от сканирования SUDDAR, но все равно оставался большой риск. В этих тесных помещениях дроны были видны, как на ладони. Даже с помощью технологии скрытности, позволяющей им казаться частью более крупной структуры Бугенов. Если бы какой-нибудь робот по техническому обслуживанию решил провести детальный осмотр, наши троянцы были бы обнаружены.

Космический док был длинным, но не проникал глубоко во внешнюю оболочку. Он содержал большое количество стыковочных отсеков бугенов, около трети из которых, по-видимому, были заняты. Другие суда неопределенного назначения заполняли отсеки другой конфигурации. И посреди всего этого маленькие боты носятся по неизвестным делам, установленные на какой-то гусеничной системе, прикрепленной ко всем доступным поверхностям. Общий эффект был своего рода организованным хаосом.

Были признаки того, что эта область изначально также была настроена для поддержки Снарков. Мы могли видеть закрытые герметичными окнами области, которые, вероятно, были центрами управления для какого-то оперативного персонала. И у пары неопознанных типов судов, по-видимому, были люки и обзорные иллюминаторы. Сканирование, однако, не показало ни единого следа жизни. Вся эта операция проходила в автоматическом режиме.

Невращающаяся внешняя оболочка имела толщину 100 ярдов и состояла в основном из какого-то рыхлого материала. Он не был структурным - он был предназначен для поглощения ударов метеоритов и блокирования радиации. Но у него было много встроенных деталей конструкции, таких как жесткая опорная рама в стыковочном отсеке для бугенов. И то, что нас больше всего интересовало: система уравнивания скоростей для перехода от невращающейся внешней оболочки к быстро вращающейся внутренней оболочке, не будучи перемолотой, как семечки в мельнице. Нашей конечной целью было получение доступа к тому, что мы называли системой спин-трансферта.

Должно быть, это была интересная инженерная задача для строителей, и решение, основанное на наших сканированиях SUDDAR, было гениальным. Шахта лифта проходила через внешнюю оболочку от грузового отсека до внутренней поверхности. Возможно, "лифт" было неподходящим словом, поскольку без вращения не было никакой искусственной гравитации, о которой стоило бы беспокоиться, но это был такой же хороший ярлык, как и любой другой.

Во внутреннюю поверхность внешней оболочки была встроена система магнитных направляющих, охватывающая зазор между внутренней и внешней оболочками, с компонентами, прикрепленными к каждой оболочке. Контейнер будет двигаться по транспортному рельсу из грузового отсека, затем передаваться в систему согласования векторов и ускоряться, чтобы соответствовать скорости вращающейся внутренней оболочки. В этот момент контейнер будет передан из внешней оболочки во внутреннюю, после чего вы пришвартуетесь к одной из четырех станций, расположенных на равном расстоянии по окружности внутренней оболочки.

Что ж, такова была теория. Мы не видели, чтобы какой-нибудь контейнер действительно совершил поездку ни на одном из входных узлов, за которыми мы наблюдали. Насколько мы могли судить, все контейнеры были пристыкованы к основанию транспортного рельса. Бугенам не нужно было заходить внутрь, и, по-видимому, ничто внутри не должно было выходить наружу.

Бугены расположились на отведенных им стойках, а роботы технического обслуживания двинулись вперед, чтобы произвести замену масла или что-то еще, что они делали. Наши дроны отделились от бугенов, держась как можно ближе, чтобы не превратиться в свободно плавающие силуэты, и медленно поплыли вдоль судна. У них был приказ переместиться к стене, прежде чем они доберутся до носовой части, на случай, если датчики все еще активны. Мы подумали, что Бугены, вероятно, в данный момент находятся в режиме технического обслуживания, но лучше не искушать судьбу. В конце концов, мы зависели от полного отсутствия любопытства и полной сосредоточенности на поставленной задаче, что характерно для всех существующих автоматизированных систем. Насколько нам было известно.

Геймеры, отвечающие за управление дронами, были достаточно напряжены, чтобы иметь возможность потратить время на обдумывание своих действий и возможных последствий, но это также означало, что мне придется напрячься, если я захочу с ними пообщаться.

Постоянная разборка и повторная сборка моей виртуальной реальности были бы слишком сбивающими с толку. Я решил просто остаться зрителем. Мы могли бы сравнить записи позже.

Вскоре дроны были размещены в небольшой нише, образованной пересечением зоны воздушного шлюза и двух опорных колонн. Сканирование SUDDAR показало, что она будет вне прямой видимости для большей части отсека. Было обнаружено несколько камер и датчиков, но без отслеживания схемы не было никакого способа узнать, какие из них могут быть элементами системы наблюдения, и какие из них точно работали. Мы уже решили не думать об этом. Не было никакого способа сделать эту операцию полностью безопасной, поэтому если что пойдет не так, мы извлечем уроки из нашей неудачи и попытаемся снова, если это будет необходимо.

Дроны дождались перерыва в активности, затем переместились к следующей точке сбора: мертвой зоне между двумя различными типами стыковочных стоек. Они завернули за последний угол в нишу... и чуть не врезались прямо в робота технического обслуживания.

"Что за черт!" - воскликнул Билл, у меня пропал коннект с дроном, будь я проклят.

"У кого-нибудь есть какие-либо идеи, что эта штука здесь делает?" Я сказал операторам дронов в целом. При такой тактовой частоте они были представлены только их тегами метаданных, висящими в виртуальной пустоте.

Один из тегов с надписью "Рэндалл" ответил: "Нет, и его не было на картах сканирования. Здесь ничего нет, это просто щель в... о". Окно выскочило и развернулось, чтобы все могли видеть. "Похоже на то, что идёт ремонт переборки".

"Чертов ад," пробормотал я. "В такие моменты, как этот, я рад, что у меня нет настоящего сердца, с которым у меня точно случился бы сердечный приступ".

Я вернулся к обычному времени Боба, снова собрал свою виртуальную реальность и повернулся к Биллу, который просто шевелил губами, чтобы начать следующее предложение, которое он имел в виду. Я вмешался прежде, чем он успел как следует начать.

"Он ремонтирует переборки - полное совпадение. И мы были выше зоны его сенсоров, так что он, вероятно, нас не заметил."

"Замечательно", - ответил Билл. - Во всяком случае, пока никаких сигналов тревоги. Мы могли бы просто провернуть это дело".

Дронам потребовалось еще несколько прыжков, но больше никаких способных вызвать инфаркт событий не было. Дроны оказались перед панелью доступа. Согласно нашим сканированиям, это привело бы к тому, что какой-то остряк назвал трубкой Джеффриса. Теоретически, это должно привести нас к ускорительной дорожке, используемой механизмом, который соединял невращающуюся внешнюю оболочку с вращающейся внутренней оболочкой мегаструктуры. Но с этого момента возникло бы больше проблем с "управлением", поскольку не все инженерные системы управления могли быть детально рассмотрены.

Один из дронов выпустил несколько бродяг, которые выдвинули специальные отвертки и атаковали точки крепления на панели. У меня было я не знаю, дежавю, ностальгия, что-то в этом роде - поскольку я заметил, что Снарки использовали головку винта, практически идентичную головке Робертсона. Я предполагаю, что некоторые геометрические задачи универсальны.

Бродяги не смогли должным образом запечатать люк изнутри, поэтому, как только все наши дроны вошли, бродяги закрыли люк и выполнили небольшую точечную сварку. Это не выдержало бы никакого нападения, но смысл был в том, чтобы все выглядело нормально, а не в том, чтобы мы прикрыли свой тыл. Выполнив задание, бродяги забрались обратно в беспилотник, и мы продолжили путь. Мы не могли ждать, чтобы прокатиться по железной дороге, так как, казалось, не было никаких попутчиков, на которые можно было бы сесть. Мы, конечно, не могли активировать систему самостоятельно, и даже если бы мы смогли выяснить, как это сделать, это, вероятно, привлекло бы нежелательное внимание. Казалось, что такая система потребует некоторого участия руководства высокого уровня, хотя бы для утверждения и составления расписания.

Это оставило нас со стратегией шнырять по внутренностям, как грызуны, пытающиеся пробраться внутрь мегаструктуры. Что оказалось проще, чем вы могли подумать. Грызуны тысячелетиями находили пути во всем, что строили люди. Одним из преимуществ того, что все контейнеры были припаркованы, было то, что кольцо было пустым, как шахта лифта без лифта, и дроны имели достаточное ускорение, чтобы быть в состоянии уравнять свою скорость с внутренней оболочкой, следуя по круговой траектории, так что мы могли бы пристыковаться к приемной станции внутренней оболочки.

Потребовалось несколько часов на подготовку, составление плана небольших помещений и уклонение от роботов-ремонтников, но в конце концов мы оказались готовы к большому шагу: перебраться от неподвижной внешней оболочки к вращающейся внутренней оболочке. Мы решили опробовать эту стратегию на одном беспилотнике, прежде чем рисковать всей эскадрильей. Сначала было некоторое колебание, пока Гэндальф не освоился с этим, затем траектория дрона выровнялась.

Беспилотник приземлился на небольшой платформе технического обслуживания в том, что, я полагаю, я бы назвал станцией или терминалом на внутренней оболочке, которая должна была предоставить жителям топополиса доступ к лифтовой системе. Я мог видеть, где контейнеры лифта будут соединяться с герметичной дверью, позволяя пассажирам переходить из герметичной кабины лифта в герметичный интерьер мегаструктуры.

До этого момента мы действовали в вакууме. Теперь нам нужно было бы выяснить, как попасть в среду без рукавов - опять же, не вызывая никаких сигналов тревоги. Как только прибыла вся эскадрилья, следующим шагом был сбор разведданных.

Пара дронов высадила бродяг, которые роились над системой люков. Примерно через 10 минут у нас был отчет.

"Что ж, хорошая новость заключается в том, что системы хорошо спроектированы", - сказал Гэндальф. "Это означает, что у них есть ручное управление, на случай, если что-то пойдет не так".

"А плохие новости?" Я спросил.

"Ручное управление имеет, как я ожидаю, датчики сигнализации, поэтому, как только мы его используем, руководство узнает".

"Итак..."

"Мы обманем датчики. Если датчик открывания двери не сработает, никто ничего не узнает".

"Это может занять некоторое время".

"Да. А некоторые датчики находятся по другую сторону переборок, так что нам приходится просверливать переборки, чтобы добраться до датчиков. Задействуем двух-миллиметровых "бродяг".

"И это не вызовет никакой тревоги?"

Гэндальф покачал головой. "Это не сверхсекретная военная база, они не ожидали, что кто-то попытается проникнуть вот так, так зачем бы инженер над этой проблемой ломал голову?"

Это казалось сомнительной логикой или принятием желаемого за действительное. "Уровень доверия?"

"Мы отсканировали его, Боб. Есть только один уровень безопасности датчиков."

Я кивнул, удовлетворенный на данный момент. Но если сработает сигнализация, не сносить нам тогда головы.

"Подумай о масштабах, Боб", - добавил Билл, бочком подходя ко мне. "Миллиард миль мегаструктуры с дверями, шлюзами, проходами, запретными зонами… как бы вы это проверили? Вам придется настроить автоматизированные процессы и доверять этим процессам отправлять оповещения вверх по течению. Вы также хотите избежать избыточных сигналов, чтобы снизить общую обработку."

"Итак, отключите оповещения в источнике, и ничего не произойдет". "Ага", - сказал Гэндальф, отрываясь от своего монитора.

Я отдам должное тамошним геймерам: они были осторожны и методичны. Потребовалось почти полдня, чтобы отключить воздушный шлюз до такой степени, чтобы его можно было использовать, не привлекая ничье внимание. Наконец, Гэндальф поднял большой палец вверх, и мы начали вручную прокручивать наши устройства.

В какой-то момент у него мелькнула мысль, и он фыркнул. "Было бы чертовски неприятно, если бы вы зашли так далеко только для того, чтобы обнаружить, что дроны не могут пролезть через воздушный шлюз".

"Это действительно так", - ответил Гэндальф с ухмылкой. "Именно поэтому мы проверили это на этапах планирования. Вот почему вы платите нам большие деньги?"

"При условии, что я заплатил тебе хоть какие-то деньги".

"Обоснованное замечание". Он ухмыльнулся мне, затем снова повернулся к своему монитору. "И это последняя задержка. Следующая остановка: внутренность мегаструктуры."

Миновав шлюз, наши дроны оказались в коридоре, ведущем из системы спин-переноса, предположительно, в основную часть станции. Я потратил некоторое время, осматривая коридор. Там было на что посмотреть. Слабое освещение освещало помещение, и я мог видеть то, что казалось традиционными дверями лифта на другом конце. Если только вы не были похожи на Крелла, существовало не так уж много способов спроектировать коридоры и двери, так что это не выглядело бы неуместно в инсталляции, созданной человеком. Даже надпись. Очевидно, необходимость навешивать ярлыки на каждую чертову вещь была еще одной универсальной. Хотя я не мог ничего из этого прочесть, я несколько мгновений развлекал себя, представляя призывы Снарка "не травмировать свои конечности, засовывая их в раздавленное место" и другие предписанные законом предупреждения для идиотов.

Лифты напоминали любое случайное офисное здание на Земле. Кроме того, поскольку у Снарков была какая-то версия строительных норм, имелся набор аварийных лестниц. Лестница может иметь сигнализацию, а может и не иметь, а лифты могут или не могут предупредить кого-то при использовании. Я надеялся, что Геймеры учли эти возможности.

" Лифты не охраняются?"

"Не знаю", - ответил Гэндальф. "Та же проблема, что и с железнодорожной системой между оболочками: мы не можем определить, куда идут сигналы. Но на лестнице нет дверных датчиков."

Я хмыкнул, но в остальном ничего не ответил. В конце концов, это не я поднимался по лестнице.

Эта часть операции оказалась довольно утомительной, как поход по подземелью, состоящему из одних коридоров. Конечно, что-то всегда могло выскочить из потайной ниши, что создавало странное сочетание стресса и скуки. По пути наверх мы миновали двери на несколько других уровней, но в конце концов все дроны оказались наверху лестницы. Как и описал Гэндальф, дверь открывалась в фойе транзитной станции на внутренней поверхности мегаструктуры. В лучшие времена именно сюда пришли бы жители, чтобы отправиться во внешнюю оболочку, а затем за пределы топополиса. На снимках было некоторое указание на то, что это также транзитная остановка для какой-то внутренней транзитной системы. К сожалению, в сутках было всего так много миллисекунд, и это расследование было отложено.

"Итак, вот тут-то все и усложняется", - сказал Гэндальф. "И чем мы занимались до сих пор?" спросил я.

"Две проблемы. Гэндальф поднял несколько вспомогательных окон, чтобы проиллюстрировать это. - Во-первых, в фойе установлены камеры. Во-вторых, на внешних дверях установлены датчики. В-третьих, если бы руководство хотело держать местных жителей подальше от станции, именно здесь была бы сосредоточена охрана, как внутри, так и снаружи. Так что мы не можем воспользоваться парадной дверью."

"Я полагаю, у вас есть альтернатива?"

Он ухмыльнулся мне. "Большие деньги, помнишь? Мы собираемся проложить туннель наружу." "Туннель? Как в "Великом побеге"?

"Ну, это не значит, что мы не резали вещи направо и налево, и Снарки везде используют этот странный керамический материал из углеродного волокна, везде где мы использовали бы на Земле бетон. Что нам подходит, поскольку он уступает плазменному резаку почти без сопротивления."

"Итак, после всех этих высокотехнологичных шпионских штучек мы собираемся выкопать себе путь наружу, как крысы".

"Ты должен знать, когда нужно использовать низкие технологии, Боб". Гарфилд вытащил схему станции и указал на место. "Вот. Это выйдет прямо под уровнем земли, так что мы сможем прикрыть его, как только закончим."

" Наружное наблюдение?

"Это не проблема. Есть камеры, прикрывающие вход, но не так много сзади и по бокам."

"Тогда давай сделаем это".

Прорубать стену, а затем копать до уровня земли было утомительно, но в основном без происшествий. Мы застали врасплох представителя местной дикой природы, когда бродяга выскочил из-под земли. Животное - какой-то аналог оленя, я думаю -

отпрыгнул назад примерно на 10 футов, а затем отскочил с паническим блеянием: "Пора начинать шпионить", - сказал Гэндальф.

Он послал команду дронам, и несколько из них распахнули свои грузовые люки. Появились маленькие дроны-шпионы: комбинация технологий моего шпионажа за дельтанами и Жака, шпионившего за Павом. Усовершенствования в технологии, включая, помимо прочего, источники питания Казимира, привели к тому, что современная версия беспилотника-шпиона была не больше воробья. Добавьте к этому систему маскировки, и мы были уверены, что избежим обнаружения туземцами. Эти дроны, помимо прочих задач, попытались бы дополнить сканирование Скиппи каким-нибудь добрым старомодным подслушиванием.

Обнаружение таинственным для населения контролером было еще одной вещью, которую следовало учитывать. Можно было с уверенностью поспорить, что среда обитания включала в себя какое-то наблюдение, хотя бы для того, чтобы следить за проблемами технического обслуживания. Добавьте к этому тот факт, что аборигены активно поддерживались в основном на доиндустриальном уровне, что в любом случае могло потребовать какой-то системы наблюдения. Важным вопросом было то, как будут соблюдаться технологические ограничения. Мы не хотели случайно попасть в какую-то чистку.

"Беспилотные летательные аппараты-шпионы уже в пути", - прокомментировал Гарфилд. "Теперь мы ждем".

12. Подготовка к экспедиции. Боб

Ноябрь 2333 Окраина, Эта Зайца

У дронов-шпионов было несколько обязанностей, так что какое-то время они будут заняты. В дополнение к поиску способа подслушивать разговоры снарков и изучать их язык, беспилотники будут проводить биологические исследования, а также исследования городов и инфраструктуры. Дроны получили от Скиппи алгоритм поиска, который, по их словам, поможет более эффективно собирать необходимые исходные данные. Я не обязательно не доверял им, но, тем не менее, я установил аппаратный монитор в дроны. Это было бы совершенно незаметно, если бы вы не знали протоколы доступа и ключи. Паранойя Билла, казалось, окрасила мой опыт общения с Бобивселенной в целом.

Тем временем было чем заняться. У нас было достаточно базовой информации, чтобы приступить к созданию альфа-версии Мэнни Снарка. Подробности могут быть выполнены после того, как Скиппи закончат свое биологическое обследование. И все еще оставался вопрос о привлечении Бриджит, хотя бы для консультации по биологии Снарков.

Я работал над дизайном Мэнни, когда получил сообщение от Бриджит. Мы с ней не общались вместе, так что вряд ли это было просто гром среди ясного неба. Я подозревал, что кто-то мог кому-то что-то сказать. Я отправил сообщение "Принять", и мгновение спустя она появилась.

Бриджит потратила несколько миллисекунд, осматривая мою библиотеку. "Я очень одобряю это. У Говарда какое-то время был библиотечный мотив, но никогда не было такого количества книг. Они настоящие?"

"Все, вплоть до содержания", - сказал я. "Я провел рейд по каждой базе данных людей, которую смог найти. Боб-сеть содержит сумму письменных знаний людей и Пав."

"Это здорово - иметь хобби". Бриджит поколебалась, а затем перешла прямо к тому, ради чего она на самом деле здесь. "Боб, я хотела бы получить должность в разведывательной операции "Снарк", когда она будет готова".

"хорошо."

"Я имею в виду, я биолог, и у меня много опыта... Подождите, что?"

Я ухмыльнулся ей. "Честно говоря, я пытался придумать, как поднять этот вопрос. Я планировал пойти обходным путем и поговорить с Говардом."

"Я одновременно оскорблена и польщена", - ответила она. "Тем не менее, результаты - это то, что имеет значение. Я вижу, ты работаешь над Мэнни. Сколько работы нужно проделать над женской версией?"

"А. Половой диморфизм снарков минимален. У самок голова немного больше, но это, вероятно, в основном из-за феромонов, так что не сильно."

"хорошо. Билл сказал мне, что у вас есть Скиппи, которые проводят исследование. Ты им доверяешь?"

Я приподнял бровь при этом комментарии. Мой предыдущий разговор с Биллом на эту тему был чем-то вроде разговора внутри Боба. Наличие третьей стороны, обеспокоенной дисперсией Боба, придало проблеме совершенно новый уровень значимости.

"Почему ты это спрашиваешь, Бриджит?"

"О, они не начали скандировать "один из нас, один из нас" или что-то столь же гнусное. Просто на самом деле они больше не Бобы. Было бы менее тревожно, если бы они изменили свою внешность, как косплееры Борга, но они по-прежнему выглядят как Говард. Или его версия для второго лица". "Вы смотрели "Вторжение похитителей тел"?"

"Боб, я замужем за Говардом. Как ты думаешь, что мы смотрим по вечерам в кино? Грозовой перевал?"

Я рассмеялся, и она улыбнулась в ответ, и это еще раз напомнило мне, что Говард увидел в ней. Среди многих других вещей. Я с некоторым усилием стряхнул с себя этот момент и сменил тему.

"Скиппи изначально рассчитывали максимум на пару недель, чтобы получить полное представление о местной культуре снарков, а мы уже почти подошли к концу. Мы все признаем, что могут существовать региональные различия с потенциальным распространением более чем на миллиард миль, но мы разберемся с этим, если и когда".

"Акценты или даже разные языки, культурный дрейф, национализм… Я поняла. Зависит и от того, как долго они там просидели взаперти."

"Не долго, я..."

В этот момент появился Билл. "Бриджит, привет! Удалось ли Бобу убедить вас принять участие в экспедиции?

Бриджит улыбнулась мне и закатила глаза, затем ответила Биллу. "Да, у него получилось. Потребовалось много работы."

"Брехня".

Бриджит рассмеялась, затем снова повернулась ко мне. "Ты что-то говорил?"

"О. Основываясь на нашем исследовании родной планеты Снарков, остаточной радиоактивности и количестве следов лесных пожаров, мы полагаем, что она стала непригодной для жизни где-то около нескольких сотен лет назад. Я не уверен, что это значит в поколениях Снарков."

Бриджит кивнула и посмотрела на Билла.

Мне пришло в голову, что Билл был здесь для чего-то, поэтому я наклонил голову к нему в молчаливом приглашении высказаться.

"Верно", - сказал Билл. "Я пришел кое за чем. Скиппи представили предварительный отчет. В основном экосистемы и общее обследование. У них все еще медленно продвигаются языковые и культурные вопросы, хотя они и дали мне пару советов. Местные жители называют себя ‘квинланами’. По крайней мере, это самое близкое фонетическое исполнение. А топополис называется Небесная река."

"Круто. Хорошо, тогда Снарки теперь официально квинлане."

"Они составили подробный отчет по биологии?" - спросила Бриджит.

"Хью дал мне несколько общих замечаний и сказал, что у него будет официальный отчет для нас в течение 48 часов.

"Хью?" - спросила Бриджит. "Я думал, что все Скиппи используют числовые обозначения".

"Я думаю, что там все еще есть какой-то Боб, потому что они довольно спокойно относятся к этому. Они будут использовать прозвища, когда будут иметь дело с остальными из нас."

Я повернулся к Биллу. "Ты уже говорил с Уиллом?"

"Да, он согласен с планом. Итак: я, ты, Гарфилд и Бриджит, с Уиллом в качестве прикрытия."

"Хорошо. Я свяжусь со всеми, когда получу окончательный отчет, и соберусь здесь, чтобы обсудить его".

Уилл появился последним. Бриджит подняла свою кофейную чашку в приветствии, когда он вошел. Это была привычка, которую она переняла у меня - ну, от Говарда. Однако я знал из достоверных источников, что ее кофе был эспрессо уровня плюс и растворял любую ложку, которой не повезло окунуться в него.

Уилл уселся в кресло-мешок, которое я материализовал для него, взял у Дживса кока-колу и махнул мне рукой.

"Итак, вот оно", - сказал я, размахивая пачкой бумаги. Отчет на самом деле не был на бумаге, но в вирте он стал хорошей метафорой. "Планировка мегаструктуры, экология, культура Квинлана, язык - как письменный, так и устный, обычаи и табу... и очень мало истории".

«Что? Почему?"

Хью неохотно признал, что группа Скиппи, которая работала над этим, не была уверена. Он выглядел так, как будто это признание вызвало у них запор, но квинлане, похоже, просто мало говорят об этом, а то, о чем они говорят, кажется, сильно мифологизировано. В библиотеке, которую они проверили, не было ничего похожего на объективные исторические записи, так что мы все еще были в неведении по этому поводу. Еще одна веская причина для экспедиции.

Бриджит оторвала взгляд от своего экземпляра отчета, который она просматривала на метафоре планшета. "Квинлане, по-видимому, являются видом, который эволюционировал на берегах рек, подобно речным выдрам или бобрам".

"И то, и другое они напоминают", - вставил я.

"Да, с добавлением немного утконоса", - сказала Бриджит с улыбкой. "Но все их жилища находятся близко к воде: либо главные реки, притоки, питающие реки, либо небольшие озера. И вся пресная вода тоже. Я не уверена, как мегаструктура поддерживает это. Должно быть, происходит какая-то фильтрация."

"Есть какие-то рабочие колеса, периодически устанавливаемые вдоль дна реки", - сказал Билл. "Это эффективный способ поддерживать течение вдоль реки длиной в миллиард миль, которая на самом деле выровнена на всем протяжении. Они также могут выполнять функцию фильтрации, а также переворачивать воду."

"У нас есть некоторая информация о местной флоре и фауне, сельском хозяйстве и животноводстве и так далее", - сказала Бриджит. "Социологических материалов почти не существует".

"Я думаю, что Скиппи, возможно, немного поскупились на этот аспект", - ухмыльнулся я. "Не очень интересно".

"Так что это был бы полезный опыт, это нормально". Бриджит откинулась на спинку стула и бросила планшет на боковой столик. Он отскочил, как будто был сделан из Нерфа. "Теперь, насчет андроидов..."

"Ах. Да, я думаю, ты будешь довольна." Я удалил отчет и вывел схему в центр группы, затем жестом попросил Билла взять слово.

"Технология андроидов неуклонно совершенствуется благодаря своей популярности и многочисленным отзывам от вас и Говарда". Билл кивнул Бриджит. "Я думаю, что ваш нынешний Мэнни является компиляцией, возможно, на пару поколений отстающей от передовых моделей". Рядом с общей схемой андроида материализовалась форма Квинлана. "Последние модели Мэнни больше не содержат никакого металла вообще. Схемы, даже интерфейс SCUT, - это все квантовая бионика и метаматериалы. Мы приложили немало усилий, чтобы сделать плотность внутренних органов похожей на биофизическую, так что Мэнни более не кажутся нелепо тяжелыми для своего размера. И мы внедрили систему кровообращения, которая содержит жидкость, не отличимую от крови. Она действует как смазка, охлаждающая жидкость и транспорт для ремонтных нанитов. У нас даже есть пищеварительная система, которая преобразует пищу в, э-э… вполне правдоподобные отходы производства."

"Просто не можешь устоять перед шутками о горшке, не так ли", - ухмыльнулся ему Уилл. "Еще бы, номер два".

Гарфилд, Уилл и я рассмеялись, а Бриджит закатила глаза и покачала головой. "Все еще не очень повзрослели. Нет."

"Теперь, возможно, мы подошли к бета-версии Квинлана Мэнни", - продолжил Билл. "Интерфейс переводчика все еще находится в разработке, и многие рефлексы, вероятно, нереалистичны. Бриджит, нам понадобится твоя помощь, чтобы уточнить это. Пространство ограничено, потому что мы стараемся встроить в устройства как можно больше возможностей для самовосстановления. Если что-то пойдет не так в поле, вы не сможете просто отвезти его в мастерскую для ремонта".

Бриджит кивнула, ее взгляд был прикован к схеме и вспомогательным окнам. "Как обстоят дела с отводом тепла?"

"Эм, да, не очень, с мехом и коротким приземистым профилем. Человеческий Мэнни может бежать на полной скорости весь день. Квинлану Мэнни придется остановиться и остыть.

Хотя в воде с ними, вероятно, все будет в порядке."

"Ну, мы вступаем на новую территорию, не так ли?" Бриджит ответила с улыбкой. "Я думаю, что все же поговорю с Маркусом. Он, наверное, эксперт по негуманоидным Мэнни в наши дни."

"Боб, у меня есть проблема". Бриджит сказала мне несколько мгновений спустя. Остальные уже выскочили, и, похоже, она ждала, чтобы поговорить со мной наедине.

"Хорошо."

"Эта экспедиция выглядит так, как будто она может быть долгосрочной".

"Ну да, это в значительной степени открытый вопрос. Мы не просто проводим исследования, мы также ищем Бендера. Или, по крайней мере, какое-то указание на то, что с ним случилось".

"Мы должны оставаться с нашими Мэнни все время, кроме тех случаев, когда спим, верно?"

"Да, но вы можете выскочить во время цикла сна или даже просто отключиться на мгновение, чтобы позаботиться о чем-то. Я много лет проработал на Эдеме, и у меня никогда не было проблем".

"Но у тебя нет детей. Мои дети - люди. Мне приходится иметь с ними дело в режиме реального времени и по человеческому расписанию. Плюс был тот фильм с высокими синими инопланетянами...?"

"Аватар?"

"Точно. Помнишь, главный герой оставил свой аватар спящим, и его чуть не задавили, прежде чем он смог вернуться к нему?"

"О, да. Своего рода обратная сторона, я полагаю."

Бриджит опустила взгляд, на мгновение замолчала, затем вздохнула. "Я думаю, у меня есть три варианта. Я могу бросить учебу, и я никогда себе этого не прощу. Я могу просто стиснуть зубы и заниматься этим полный рабочий день и наносить короткие визиты Говарду и детям, когда представится такая возможность. Или я могу..." На ее лице появилось страдальческое выражение. "...скопироваться себя".

"Вау. Клон Бриджит? Ты была бы первым не-Бобом, который сделал бы это".

Страдальческое выражение лица стало еще более мрачным. "Ну, я не особенно беспокоюсь о первых, во всяком случае, не в этом смысле. Дело в том, что..." Она снова заколебалась.

"Другие Бобы?"

"да. Особенно более поздние. Иногда мне кажется, что есть такое ожидание, что я должна скопироваться и быть подружкой каждого. Это так не работает".

"Я знаю, Бриджит. И я уверен, что другие репликанты делают то же самое, по крайней мере, на интеллектуальном уровне. Но они видят тебя с Говардом, и ты знаешь, этому ходу мыслей трудно сопротивляться".

"Но Говард - это не просто еще один Боб. Он уникален. И наш совместный опыт уникален".

"Да, я знаю. Но оригинальный Боб, несмотря на весь свой интеллект, не был настолько эмоционально самосознателен, и модель со временем не улучшилась". Я внутренне съежился, думая о некоторых вещах, которые я узнал о себе на горьком опыте, вернувшись на Эдем.

"Я понимаю. И на самом деле ко мне никто не обращался или что-то в этом роде. Но если я действительно повторю себя для этой экспедиции, это может быть похоже на открытие шлюзов с точки зрения ожиданий".

"Понятно. Я помогу всем, чем смогу, как и Уилл, Билл и Гарфилд. Но это твое решение. Мы примем все, что ты решишь, и мы, вероятно, могли бы заставить Уилла занять твоё место с минимальными усилиями, хотя у него могут быть возражения против женского варианта Мэнни, если вы подождете, пока мы не построим такие модули".

"Ну, ходят слухи..."

"Все еще непроверенные", - усмехнулся я ей. "И они должны быть очень поздним поколением. У оригинального Боба не было никаких сомнений относительно его пола."

Она рассмеялась. "Было бы довольно круто, если бы здесь была еще одна женщина. И она помрачнела. "Я подумаю об этом и дам тебе знать, Боб. Извини за головную боль.

Я никогда не был на таком шумном споре. Официально предметом обсуждения была экспедиция по Небесной реке. На самом деле, Звездный флот пришел на собрание, заряженный на медведя. Они последовательно торпедировали любые попытки обсуждения с помощью выступлений по порядку ведения заседания и разного рода срывов. Билл проявил гораздо больше терпения, чем я думал, на что был способен Боб. Я был уверен, что к этому времени уже потерял его. На самом деле они были одеты во что-то, что было близко к форме командования Следующего поколения Стартрек, но не совсем. Я предполагаю, что они хотели подчеркнуть свою точку зрения, не будучи откровенно смешными. Судя по насмешливым комментариям, многие бобы, похоже, считают, что они потерпели неудачу в этом последнем эпизоде. В данный момент красная униформа… ‘офицер", - вырвалось у него.

"Вы не знаете, намеренно ли они выбрали такую жизнь. В том-то и дело. Вы утверждаете, что идете туда, чтобы посмотреть, не пленники ли они. Но ты нанесешь ущерб прежде, чем поймешь, нужно ли это, если предположить, что это необходимо." Звездный флот остановился, чтобы перевести дух. Совершенно ненужная в Бобивселенной привычка, укоренившаяся за 31 год человеческой жизни.

И Билл воспользовался возможностью, чтобы вмешаться. "И вы предполагаете, что для начала дела, мы нанесем ущерб. Конечно, это так, потому что вы считаете, что взаимодействие с ними наносит ущерб. Затем вы указываете на взаимодействие как на доказательство ущерба. Зацикленный спор, извините."

"На нас лежит ответственность..." "Аргумент за утверждением".

"...чтобы не вмешиваться в дела..."

"Предвзятый язык, и вы еще не доказали это утверждение".

Звездный флот одарил Билла убийственным взглядом, и другой член в красном костюме перешел в атаку.

"Посмотри на свою историю. Дельтанцы. Иные. Даже человечество. Каждый раз, когда вы взаимодействуете, вы наносите ущерб".

"Иные? Ты используешь Иных в качестве примера?" Выражение ощетинившегося недоверия на лице Билла, вероятно, было, по крайней мере, отчасти актерским, но если когда-либо и было оправдание, то это было оно. "Иные не просто сидели и занимались своими делами, ты же знаешь. Ущерб, который они наносили..."

"Всегда есть какое-то объяснение, не так ли?"

Я перестал слушать. К сожалению, это было похоже на большинство политических споров. Никто не был готов обсуждать свои базовые предположения, оправдывать их или идти на компромисс с ними. Простая тактика заключается в том, что если вы будете повторять свое утверждение достаточно часто, с достаточной эмоциональностью и громкостью, оппоненты каким-то образом будут вынуждены смотреть на это по-вашему. Конечно, это никогда не срабатывало. По крайней мере, с оригинальным Бобом этого никогда не было. Но это не остановило людей от попыток. Даже Бобов, по-видимому.

Я лениво оглядел аудиторию, ожидая, пока Звездному флоту надоест биться своей коллективной головой о кирпичную стену, и был удивлен, увидев два незнакомых лица. Я попытался проверить метаданные, но меня заблокировали, поэтому я отправил Биллу текст с низким приоритетом. Он ответил во время следующей тирады Звездного Флота, очевидно, слушая не больше, чем я.

"Пара репликантов, клиенты Eternity Solutions из Асгарда".

Это было интересно. Люди, которые выбрали загробную жизнь репликантов, покупали многоуровневые системы виртуальной реальности - компьютерные системы, вращающиеся на орбите Оорта в своей локальной системе, вместо того, чтобы создавать себе космический корабль. Насколько я понял, вы могли приобрести различные пакеты, которые давали вам доступ к разным уровням компьютерной мощности, различным опциям виртуальной реальности и даже доступ к андроидам для физического взаимодействия в реальном времени. У них тоже был доступ к боб-сети, как и у любого другого, но в основном они держались особняком.

Конечно, у нас были установлены политики безопасности. Они были гостями как в компьютерном смысле этого слова, так и в социальном смысле, но Билл придерживался политики открытых дверей в отношении собраний. Если кто-то хотел навестить нас или даже поиграть в бейсбол, это было прекрасно. Женщина выглядела скучающей. А мужчина пытался смотреть во все стороны сразу, полностью ошеломленный пережитым. Было очевидно, кто кого привел на эту встречу. Они уже не производили фурор у Бобов - не так, когда Бриджит или Генри впервые присоединились к встрече. Должно быть, это стало обычным делом.

Я вернул свое внимание к спору, когда выступающий в данный момент представитель Звездного флота резко сделал прерывающий жест и сказал: "Хватит! Это бессмысленно. Я вижу, что вы не собираетесь поступать правильно сами. Да будет так. - Он кивнул своей группе, и они, как один, вышли.

Совет превратился в столпотворение, я имею в виду больше, чем раньше. "Это, - сказал я Биллу тихим голосом, - была завуалированная угроза".

"Да, но какая именно?" Он нахмурился. "Что ж, может быть, мы сможем закончить эту встречу сейчас, а нам с тобой придется обсудить это позже".

Хью отправлял обновления каждые 24 часа. Несмотря на все, что делало Скиппи странными на бумаге, они были намного более цивилизованными и вежливыми, чем Звездный флот, который, как казалось, был почти мейнстримом во Вселенной Бобов. Наконец-то появились язык и обычаи. Казалось, мы перешли какой-то рубеж, на котором блоки разрозненной информации начали складываться в более полную картину. Мы действительно могли бы использовать то, что у нас было на данный момент, в экстренной ситуации. Мы просто притворялись, что мы издалека, а в Небесной реке "далеко" действительно что-то значило. Борги закончили разработку своего андроида на основе завершенного отчета по биологии и дали мне чертеж автозавода для одного универсального коренного квинлана, мужчины или женщины, с редактируемыми параметрами, подходящими для производства отдельных индивидуализированных единиц. Согласно записям, квинлане отличались друг от друга в первую очередь формой и чертами лица, как и люди.

Плюс некоторые цветовые вариации меха на лице. Полный пакет включал программную и аппаратную поддержку для создания уникальных лиц. В примечаниях также подчеркивалось, что потребуются некоторые полевые испытания, прежде чем проект можно будет считать готовым. Это было забавно: при всем расхождении Бобов, дайте им решить проблему, и различия исчезнут. Мне было бы очень грустно, если бы я встретил клона, которому не хватало этого качества. Это был бы уже не Роберт Йоханссон в любом смысле этого слова.

Команда исследователей, включая Уилла, должна была собраться в 16.00, чтобы обсудить наш статус, поэтому я был немного удивлен, получив сообщение от Бриджит на пять минут раньше. Я пригласил ее в гости, и она сразу же появилась.

"Привет, Бриджит". Я жестом указываю на ее любимое кресло, и она плюхнулась в него, выглядя нехарактерно неуверенной в себе.

"То, о чем мы говорили ранее", - сказала она и подождала, пока я кивну. "Я не собираюсь клонироваться".

Я ждал, что Бриджит продолжит, но, похоже, она ждала от меня комментариев. "Ладно. Вы обсуждали это с Говардом?

Она кивнула. "Он несчастлив. В основном потому, что я несчастлива. Я имею в виду, он рад, что я не буду копироваться, но...

"Я знаю, что ты имеешь в виду. Я должен быть честен, Бриджит, я не совсем понимаю, почему вы с Генри так сильно против репликации. Я имею в виду, я никогда не был тем, кого вы называете фанатом, но сейчас мы приближаемся к 10 000 бобов".

"Многие из которых больше не идентифицируют себя как Боб-клоны". Бриджит отмахнулась от моего зарождающегося ответа. "Я знаю, это не имеет отношения к твоему решению. Но это имеет отношение к нашему делу. К тому же, то, что ты гуманист, помогает. Вы не считаете себя ни большим, ни меньшим Бобом, чем оригинальный Боб или любой из ваших клонов. Для человека с более метафизическим взглядом на жизнь все не так просто. Лучшее, что я могу описать, это то, что я чувствую, что каждый из нас, я и мой клон, в конечном итоге получили бы половину души".

Я открыл рот, чтобы указать на то, что технически, согласно ее системе убеждений, только у оригинальной Бриджит была душа, но вовремя понял, что это было бы полной противоположностью уверенности. Может быть, я наконец-то научился, когда нужно держать язык за зубами.

"И на более личной основе, - продолжила она, - новая Бриджит была бы отрезана от Говарда и от наших детей. Я знаю, что не смогла бы поделиться ими с ней, и Говард прямо сказал мне, что он был бы совершенно ошарашен этой идеей. Я пытаюсь представить, как я просыпаюсь и понимаю, что я - копия, что я никогда больше не буду с Говардом и детьми". Ее губы дрожали, когда она пыталась восстановить контроль. Я спокойно ждал, давая ей столько времени, сколько ей было нужно. Наконец, она сказала: "Я не могла так поступить с собой. Или с другой мной. Так что я собираюсь смириться с тем, что какое-то время буду работать вдали от дома, и загладить свою вину перед ними, когда закончу".

"Хорошо, Бриджит. В любом случае, хорошо, что ты в команде."

Она сверкнула тем, что Говард назвал одной из ее ядерных улыбок, и я почувствовал, как мой IQ упал. К счастью, Билл и Гарфилд выбрали именно этот момент, чтобы зайти.

"Привет всем, получил последние новости от Хью", - Билл помахал нам переплетенным отчетом, бросаясь в свое кресло. Гарфилд устроился поудобнее с чуть большим достоинством. Я вызвал Дживса, который принес кофе, маленькие бутерброды без корок и всегда полный стакан шипучей колы для Уилла, когда он появлялся.

Билл поднял один из сэндвичей. "Ты уже подавал это пару раз. Они мне нравятся, но откуда взялась эта идея?"

Я схватил бутерброд и внимательно осмотрел его. "Не знаю. Случайное воспоминание от изначального Боба, я полагаю. Наверное, в конце концов они мне надоедят, но в бутерброды можно класть много чего разного."

Уилл заскочил, помахал рукой и плюхнулся в свою мягкую подушку. "Хорошо, дамы и господа, давайте сделаем это".

Билл ухмыльнулся ему и подбросил отчет в воздух. Он превратился в видеоокно, и Билл пошевелил пальцем, чтобы вывести сводки и вспомогательные окна. "Появляются андроиды. Пройдет еще добрых шесть месяцев, прежде чем они будут готовы, при условии, что они пройдут все функциональные тесты. Мы работаем здесь с большим количеством новых технологий, поэтому я не хочу ни с чем торопиться".

Билл повернулся к Гарфилду, который подхватил нить разговора. "Геймеры просмотрели массу сценариев, но не смогли придумать ничего хитрого, что позволило бы телам размером с Квинлана пройти через воздушный шлюз и миновать Бугенов, поэтому они предложили нам просто просверлить внешнюю оболочку, а затем проникнуть внутрь лифтовой системы".

"Это кажется рискованным, что, если бугены заметят?"

"Ну, Геймеры предположили, что бугены не могут быть слишком заинтересованы внешней оболочкой. В конце концов, даже при том объеме очистки системы, который они провели, все равно будет некоторое количество воздействий микрометеоритов каждый год. Если бы они прибегали каждый раз, когда был подземный толчок, они бы больше ничего не делали".

"Хорошее замечание". Я склонил голову набок. "Мы собираемся это проверить?"

"Я полагаю, мы просто выберем точку между двумя воздушными шлюзами и начнем копать. Если они прибегут, мы либо убежим, либо самоликвидируемся и придумаем другой план."

Уилл ухмыльнулся. "Ну, у этого есть достоинство простоты".

"Да", - я потер глаза. "Хорошо, давай попробуем. Гарфилд, ты можешь отвечать за реализацию?"

"Конечно".

"Следующий вопрос", - сказал я. "Что мы будем делать, когда войдем?"

"Будь я проклят, если знаю", - ответил Билл. "У нас нет абсолютно никаких указаний на то, что Бендер даже в Небесной реке, не говоря уже о том, где он может быть. Это делает иголку в стоге сена похожей на верную вещь".

"За исключением того, что нам на самом деле не нужно искать Бендера", - вмешался Гарфилд. Головы повернулись я к нему. "Все, что нам нужно сделать, это установить контакт с тем, у кого он есть. Или, если это не удастся, с тем, кто управляет кораблем, предполагая, что это не одна и та же группа." "Это не поиск вслепую. Это больше похоже на детективную работу."

"Достаточно верно. Поначалу мы будем работать вслепую."

Я на мгновение замолчал, переходя к вариантам. "По мере того, как мы узнаем больше, мы можем немного сузить круг поисков. Может быть, у нас появится больше чувства направления, образно говоря."

По кругу раздались кивки, пока каждый человек обдумывал последствия. Это был открытый аспект проекта. Мы понятия не имели, сколько времени потребуется, чтобы сузить круг поисков, потому что у нас было очень слабое представление о том, что мы собираемся найти.

"Стоит отметить, - сказал Гарфилд в тишине, - что воздушных шлюзов Бугена не так уж много. Если вы предположите, что матрица Бендера вошла через один из них, это действительно сужает круг подозреваемых."

"Верно. Здесь сколько, девять входов?"

"да. И большинство из них, похоже, бездействуют, что имеет смысл, если они ничего не делают, кроме патрулирования зачистки".

"Можем ли мы послать несколько команд?" - спросила Бриджит.

Билл покачал головой. "Мы говорили об этом. Чем больше команд, тем больше задержек и больше вероятность разоблачения. Как только контролеры топополиса обнаружат наше существование, они, вероятно, начнут какой-то крупномасштабный поиск и, возможно, примут другие оборонительные меры. Помните, мы не знаем, будут ли они дружелюбны. Наш единственный контакт с ними до сих пор состоял в том, что они взорвали Бендера, а затем беспилотники Боба. Я не хочу рисковать тем, как они могут отреагировать на вторжение. Оставайся маленьким. Не выгляди опасным." Он ухмыльнулся нам. "Надо сказать, если мы столкнемся с кирпичной стеной, всегда есть возможность отправить больше команд. Боб может создать еще несколько матриц локально и выполнить некоторое клонирование, если пропускная способность начнет становиться проблемой. Но на создание Мэнни уходит много времени, очень сложный дизайн".

"Шпионские беспилотники также будут продолжать исследования, - добавил Уилл, - в обоих направлениях, вверх и вниз по течению. Если они обнаружат что-нибудь необычное, мы будем предупреждены, и мы сможем направиться прямиком к этому месту".

Мы все обменялись взглядами.

"Я думаю, мы на верном пути", - сказал я. "Давайте посмотрим, как работает туннелирование, а потом встретимся и обсудим".

13. Плавание с рыбой. Говард

Декабрь 2333 года. Большая Вершина, ε-Эридана, Посейдон, η-Кассиопеи

"Еще один прекрасный день в Тантахуре".

Заложив руки за спину, я смотрела в панорамное окно на слои облаков за городским куполом. На нашей высоте в юпитерианской атмосфере планеты Биг Топ я мог видеть по крайней мере на 50 миль до облаков над нами и где-то до 100 миль вниз, прежде чем вид исчез в тумане.

"Они переименовали его в Трантор после всех твоих придирок, Говард. Ты добился своего. Перестань быть обиженным победителем."

Я чувствовал, как взгляд Бриджит сверлит дыры в моем затылке. Конечно, она была права, но какой смысл быть ворчуном, если ты не можешь ворчать? Я повернулся и подошел к ней сзади. Я поцеловал ее в затылок, и она наклонилась ко мне. Это дало мне возможность рассмотреть изображение на холсте. "Еще новые виды биомодулей?

Бриджит указала на несколько предметов. "Конечно, похоже на то. Я не могу понять механизм, но благодаря сочетанию разных биомодулей можно быстро создавать новые виды всего за несколько лет. Я отложила это дело на пять лет и, по сути, начинаю все с нуля". Она раздраженным движением провела по холсту, и экран мигнул и исчез.

"Если ты отправишься в эту экспедицию с Бобом, это может занять еще несколько лет. Ты можешь никогда не наверстать упущенное". Это было не совсем возражение, но и не поддержка. Я до сих пор не решил, был ли я за или против того, чтобы Бриджит поехала.

"Я знаю, Говард. Но биомодули все равно будут там. Это единственная возможность. Ты связался с Маркусом?"

"Да. Он согласился провести для нас экскурсию. Он будет ждать в Муди-Порт. Мы должны сначала зайти в вирт, чтобы поздороваться."

"Тогда давай сделаем это".

Многочисленные двери открылись по моей мысленной команде, и мы вошли в наши индивидуальные капсулы. Когда капсула начала закрываться, я бросил быстрый взгляд на Бриджит. По ее не спокойному лицу было видно, что она обеспокоена больше, чем показывала. Я знал, что это решение будет трудным. Я также знал, что она согласилась сделать это - мало кто был таким целеустремленным, как моя жена.

Я вышел из "Мэнни" и заскочил в виртуальную реальность Маркуса. Мгновение спустя появилась Бриджит. Маркус, сидевший у камина, отказался от кушетки. Кофе и закуски стояли на журнальном столике в пределах легкой досягаемости. Маркус в данный момент использовал стандартную библиотеку Bob Library VR, вероятно, отдыхая от тематики "Звёздного крейсера "Галактика"".

Он подождал, пока мы устроимся поудобнее и как следует перекусим, а затем сказал: "Итак, я понимаю, что ваш запрос связан с делами, которыми занимался Боб-1, но я на самом деле не следил за ним. Не против ввести меня в курс дела?"

"Мы войдем в мегаструктуру в андроидах, имитирующ их местных жителей". Бриджит пошевелилась и наклонилась вперед, жестикулируя руками. "Эта часть не нова. Боб-1 сделал это с дельтанами, и мы с Говардом сделали это. Мы даже делали негуманоидных андроидовв, как в случае с местными видами Биг-Топа." Бриджит искоса взглянула на меня, и я ухмыльнулся. Полеты в атмосфере газового гиганта в виде огромных скатов-мант были одним из наших первых приключений в качестве пары репликантов, и мы все еще иногда делали это ради развлечения.

Бриджит продолжила. "Туземцы, как правило, гуманоиды, но они также водные. И они умны, и происходят из технологического общества. Хотя мы не уверены в их нынешнем уровне знаний. С этой точки зрения, это немного неизвестно. Мы надеялись, что вы могли бы дать нам некоторое представление о водных андроидах."

Маркус кивнул и на долю секунды задумался. "Дельфины Посейдона - разумные животные, но, насколько мы можем судить, они такие же животные, какими были земные дельфины. Есть простой язык, но он находится на уровне ‘опасности", "хищника’ и ‘хорошей еды’. Здесь нет ни символики, ни грамматической структуры. Это лишь немного более продвинуто, чем зов бабуинов, так что я не уверен, что могу помочь".

"Тем не менее, ты живешь среди них почти полный рабочий день в течение нескольких лет", - ответила Бриджит. "Насколько хорошо тебя приняли? Сколько времени потребовалось, чтобы приспособиться, и насколько трудно вести себя как дельфин?"

"У меня такое впечатление, что они считают меня немного странным", - пожал плечами Маркус и смущенно улыбнулся. "Но меня не избегают. Мне пришлось отбиваться от некоторых ухаживаний, так что я не слишком странный, знаешь ли."

"Меня это не остановило", - вставил я.

Бриджит издала низкий рычащий звук, когда Маркус рассмеялся.

"Я думаю, это звучит так, как будто ты беспокоишься о том, чтобы вписаться без проблем. Для этого просто нужно сначала сделать домашнее задание. Что касается водного образа жизни..." Маркус пожал плечами. "Что ж, давайте выясним. У меня есть пара запасных андроидов-дельфинов."

Маркус отправил нам пару адресов, а затем исчез. Я немедленно последовал за ним и обнаружил, что лежу на животе на платформе в темной комнате. Подождите, нет, это была не темная комната, это было... под водой. Я закатил глаза вверх, изучая свой инвентарь действий, и увидел, что мы находимся примерно в 10 футах под поверхностью на краю того, что, вероятно, было одним из растительных ковриков Посейдона. Это, должно быть, Муди-Порт, формально крупная колония на побережье Вест-Индии. В наши дни, когда все живут в летающих городах, это было исключительно для сельского хозяйства и аквакультуры.

Слева от меня двигались два других андроида-дельфина. Быстрый поиск определил, что Бриджит находится дальше всех слева, а Маркус справа от нее. Моя справочная система подсказала, что дельфины использовали плавательный пузырь для контроля плавучести. Я согнулся и почувствовал, что поднимаюсь с платформы. Быстрый взмах хвоста, и я заскользил вперед по воде. Оригинальный Боб никогда не был хорошим пловцом, предпочитая держать воду в ваннах, а в экстремальных ситуациях - в горячих ваннах. Но сейчас все было по-другому. Больше похоже на полет.

Самым большим отличием, по-видимому, было полное отсутствие какого-либо беспокойства по поводу утопления. Конечно, у Мэнни дыхание в любом случае не было проблемой. Но дельфины Посейдона на самом деле были рыбами, поэтому они поглощали кислород из воды, используя что-то вроде жабр. Интересно, что они также могли поглощать кислород из воздуха, плавая на поверхности, медленно прокачивая воздух через свой плавательный пузырь, так что задержка дыхания никогда не была проблемой. Это было своего рода лучшее из обоих миров. Однако сходство с земными дельфинами было поразительным.

Куполообразные головы и клювастые рты могли ввести вас в заблуждение, заставив думать, что вы имеете дело с земными животными, пока вы не заметили вертикальные хвостовые плавники.

Бриджит пронеслась мимо меня, затем плавно остановилась. Она повернулась и повторила свои действия.

Маркус толкнул меня, а затем заговорил по универсальному интеркому. "Она очень методична, проверяя маневры по одному за раз".

"Ты даже не представляешь насколько".

"Привет", - сказала Бриджит. "Я здесь плаваю!"

"В этом районе есть косяк, который отирается вокруг из-за отходов от некоторых видов аквакультуры. Я думаю, мы ненадолго присоединимся к ним, и ты увидишь, каково это - плавать с туземцами."

Маркус поплыл прочь, явно зная, куда идет. Я взглянул на Бриджит, и мы повернулись, чтобы последовать за ним.

В течение следующих нескольких минут Маркус постепенно увеличивал темп. В какой-то момент у меня были небольшие проблемы, вроде как при переходе с пробежки на спринт, и я не мог войти в новый ритм. Но, отпустив ситуацию и позволив автономным системам взять верх, я смог все исправить. После этого я без особых усилий не отставал от Маркуса.

"Мы идем почти на пределе возможностей для дельфина", - сказал он. - Нам придется притормозить, прежде чем мы доберемся до косяка, иначе они подумают, что мы от чего-то убегали. Мы не хотим устраивать массовое бегство".

"Но это не часть автономных систем, верно?" - спросила Бриджит.

"Правильно. Есть некоторые вещи, которые вы просто должны усвоить через учебу", - ответил Маркус. "Как твое плавание?"

"Хорошо, спасибо. Я чувствую себя гораздо менее обеспокоенным этим аспектом вещей. Системы Мэнни, похоже, очень хорошо имитируют естественные рефлексы."

Маркус не ответил и сделал крутую бочку. Я сам сделал бочку, но обнаружил, что промахнулся, и мне пришлось повторить фигуру. Некоторые вещи, очевидно, действительно требовали практики.

Маркус сбавил скорость и начал двигаться более кружным путем. Вероятно, мы приближались к косяку, и он не хотел плыть прямо на них. Даже на более низкой скорости я видел, что это непростая задача. Через минуту мы добрались до косяка местной версии дельфинов. 15 особей, включая трех молодых особей, медленно плыли по воде, вылавливая мелких плавучие обрывки растений или животных. Они не казались очень разборчивыми, по-видимому, большинство вещей в этом мировом океане были съедобными. С другой стороны, раньше у меня была собака, которая регулярно ела собачьи какашки, так что... кто знает?

Взрослые в стае повернулись и начали кружить вокруг нас, к счастью, скорее с любопытством, чем агрессивно. Они издавали звуки, и мой переводчик перевел их как "Что? Кто? Друзья? Друг Маркуса!"

Последнее было интересно. По-видимому, их праязык включал теги для обозначения отдельных лиц, которые переводчик преобразовал в имя Маркуса.

Маркус сказал: "Друзья. Друг Маркуса." Этого, казалось, было достаточно. Косяк сделал еще один круг, затем вернулся к питанию. Один из подростков ненадолго подошел, толкнул Бриджит, а затем вернулся к своей... э-э... своей матери.

"Это было мило", - сказал я.

"Не уверен", - ответил Маркус. "Этот приближается к половому созреванию, возможно, он присматривался к твоей жене".

"Вот именно, он суши".

Бриджит рассмеялась, сделала быструю бочку, затем взмыла в воздух. Она упала с плеском. Это, казалось, спровоцировало всю группу, и вскоре все прыгали и плескались. Игра длилась около 10 минут, после чего мы все некоторое время плавали на поверхности, прокачивая воздух через наши плавательные пузыри. Затем все вернулись к неторопливому поглащению пищи.

"Неплохая жизнь", - сказал я. "Через некоторое время может стать немного скучно".

"Крупные хищники в основном избегают ковра, Говард. Мы достаточно ясно выразили свои чувства по поводу их попыток захватить фермы, и они научились не трогать их. Если вы хотите получить удовольствие, проплывите примерно на милю дальше от коврика. Кракены не знают разницы между настоящим дельфином и Мэнни, и я могу сказать тебе по опыту, что быть съеденным - это не весело".

"Я оставлю это без внимания, спасибо. Есть предел тому, что я могу сделать для исследований".

"Я так понимаю, у вас есть какая-то программа обучения?" Сказала Бриджит, меняя тему.

"Больше похоже на селекционное разведение. Дельфины, у которых больше возможностей для общения и понимания, получают рыбное угощение. У дельфинов, которых лучше кормят, больше и здоровее потомство. Видишь, куда я клоню?"

"Ты разводишь их ради интеллекта".

Маркус сделал еще одну бочку. "Стимуляция развития косвенными методами".

Я обнаружил, что одновременно очарован и немного шокирован. "Вы обсуждали это?"

"Немного. По большому счету, люди не видят в этом проблемы. Дельфины не представляют угрозы или конкуренции, и в целом я думаю, что это пошло бы им на пользу. И давай посмотрим правде в глаза, Говард: граждане Посейдона не проявляют никакой терпимости к центральной власти, учитывая нашу историю."

"Без шуток".

Маркус был одной из ключевых фигур в свержении предыдущего тоталитарного правительства. То, что у них было сейчас, больше походило на независимые города-государства. Это казалось очень древней Грецией, но это сработало.

"Ребята, стая ведет себя странно".

Маркус и я обернулись на комментарий Бриджит. Дельфины стали совершенно тихими и на самом деле едва шевелили хвостами, чтобы оставаться на месте. Кроме того, казалось, что все они смотрят вниз. Я перекатился достаточно, чтобы иметь возможность направить глаз вниз. Под нами медленно скользил по воде огромный Левиафан. Я вспомнил из своего чтения, что они выросли примерно до размеров "Боинга-747". Этот казался намного больше, но, возможно, это просто я сошла с ума.

"Разве ты не говорил, что они держались подальше от ковриков?"

"Более менее", - ответил Маркус. "У этого, похоже, появились какие-то дурные привычки. Я сообщу охране периметра. А пока давайте просто подражать дельфинам и не привлекать их внимания". "Есть план".

Отдаленно напоминающий каракатицу, левиафан имел четыре щупальца, которые он использовал, чтобы хватать добычу снизу или над водой. Они уничтожили значительное количество людей в первый год на Посейдоне, прежде чем колонисты придумали, как держать их подальше. Возможно, этот просто проходил мимо - он не изменил своего направление или скорость, и вскоре затерялся в водной дали. Дельфины снова начали плавать вокруг, хотя они оставались более сдержанными, чем раньше.

"Это было весело", - сказала Бриджит.

Еще через час Бриджит объявила, что удовлетворена. Мы попрощались со стаей и направились обратно в порт Муди. Стыковка андроидов заняла всего несколько мгновений, а затем мы вернулись в виртуальную реальность Маркуса.

"Ты получила то, что тебе было нужно?" спросил Маркус.

"Я так думаю, что да", - ответила Бриджит. "Я отметила некоторые вещи, которые важно учитывать в наших исследованиях, но, вообще говоря, я не думаю, что физические аспекты пребывания в воде будут проблемой. Если мы можем приспособиться к тому, чтобы можем быть дельфинами, то мы сможем приспособиться и к тому, чтобы быть огромными бобрами".

Я сказал: "Вы собираетесь работать с дельфинами в долгосрочной перспективе?"

Маркус кивнул. "Я думаю, что я вроде как выбрал призвание. Я заметил, что Бобы в целом, похоже, в конечном итоге тяготеют к какому-то начинанию, а затем придерживаются его. Как группа, пытающаяся создать и вывести разумный летающий вид на Новом Доме".

"Вау, я никогда не слышал об этом". Я ухмыльнулся и покачал головой. "Ну, до тех пор, пока кому-нибудь не придет в голову идея воскресить старших богов или что-то в этом роде".

"Это нанесло бы ущерб вашему гуманизму, не так ли?" Бриджит встала. "Пора идти. Спасибо за твою помощь, Маркус. Пойдем, Лавкрафт" (Бриджит так называет Говарда, ссылаясь на Говарда Филиппа Лавкрафта - 1890-1937, американский писатель и журналист, работавший в жанрах ужасов, мистики, фэнтези и научной фантастики, совмещая их в оригинальном стиле. прим. переводчика).

14. Военный совет. Боб

Апрель 2334 года. Вирт

Сегодня в доме Совета, было еще больше народу. У меня были руководители группы поддержки, а также члены экспедиции. Билл, Уилл, Гарфилд, Бриджит, Гэндальф, Хью и Локутус - все сидели в соответствии с индивидуальными предпочтениями в креслах La-Z-Boys, креслах-подушках или креслах с откидными спинками. Я сдался и расширил площадь библиотеки. Было немного непривычно видеть все это чуть дальше.

"Дела идут относительно хорошо", - сказал я. "Никаких серьезных сбоев". В этот момент Локутус поднял руку.

Я вздохнул. "Что-то случилось с тех пор, как я говорил с тобой этим утром? У "Мэнни констракшн" неприятности?"

"Нет, ничего такого драматичного. Просто кое-что, что пришло мне в голову: нам нужно протестировать Мэнни в полевых условиях, но там, где вы находитесь, нет реального поля, если вы понимаете, к чему я клоню."

"О, ради бога", - пробормотал Гарфилд.

Я ухмыльнулся ему. "Разве тебя не всегда задевают мелочи?" Я оглядел группу. "Итак, хорошо, у экспедиции есть готовые андроиды, но у нас нет возможности протестировать их в реалистичной среде. В прошлом у нас всегда была планета для тестирования. И если что-то пошло не так, мы могли бы просто исправить это и переделать. В этом случае, как только андроиды окажутся там, мы застрянем с ними.

"Мы могли бы использовать родную планету Квинлана", - предложил Гарфилд.

"Абсолютно нет", - ответила Бриджит. "Мы не знаем всего, что привело к разрушению родной планеты. Можем мы назвать её Квинн?" Мы все кивнули, и она продолжила. "У квинланов был какой-то конфликт или несколько конфликтов, которые закончились уничтожением всего на планете. Ядерное оружие и орбитальная бомбардировка очевидны, потому что они оставляют улики, но если использовалось также биологическое оружие? Представьте, что мы цепляем что-то на Манни, а затем переносим в Небесную реку. По определению, это было бы опасно, и это было бы трудно убить".

"Хм, хорошая мысль". Гарфилд смущенно откинулся на спинку стула. "Тем не менее, мы не можем позволить себе не протестировать Манни", - сказал Билл.

"Послушайте, это не так хорошо, но мы можем, по крайней мере, протестировать дизайн. Мы отправляем одного или двух андроидов на Квинн и просто оставляем их там, когда закончим. Это нарушит наш график, и нам придется произвести пару замен, но со второй партией все будет намного быстрее, и если мы обнаружим проблему, мы сможем исправить их все".

Локутус подался вперед, демонстрируя энтузиазм. "Мы можем отправить с ними какое-то оборудование для технического обслуживания, в том числе небольшой принтер, так что мы также можем выполнить любые исправления на андроидах прямо на планете. Таким образом, мы всегда тестируем текущую версию.

Мы все посмотрели друг на друга, улыбаясь. Это было отличное решение.

"И в качестве бонуса, это может разрешить некоторые вопросы об истории Квинлан". "Хорошо." Я обратил свое внимание на Гэндальфа. "Теперь, как насчет получения доступа?" Гэндальф надул щеки. "Хм, хорошие новости и плохие новости".

"Отлично", - проворчал Гарфилд.

"Хорошая новость в том, что у нас есть план. Плохая новость заключается в том, что это будет сопряжено с некоторыми рисками. Не только из-за того, что могут поймать, но и из-за того, что ты превратишься в месиво."

"Еще более великолепно". Гарфилд откинулся на спинку стула и скрестил руки на груди с обиженным видом.

"Мы не можем активировать систему передачи вращения, вот в чем суть. Нет никакого способа сделать это, не предупредив власть держащих. Она просто слишком тесно связана с внутренними системами контроля".

"В этом нет ничего удивительного", - сказал Билл. "У тебя есть альтернатива?" "Да, но тебе это не понравится".

"Мне это уже не нравится".

Гэндальф быстро улыбнулся. "Мусорные баки в наших дронах-шахтерах достаточно велики, чтобы вместить одного андроида-квинлана за раз..."

"Нет, ни в коем случае", - перебил Гарфилд. "Ты не можешь быть серьезным".

"Извините, но да. Мы переправим андроидов так же, как переправили дронов-шпионов, за исключением того, что одного за раз. Как я уже сказал, посмотрите на светлую сторону: вы не все будете подвергаться риску одновременно. Это уменьшает шансы потерять всю экспедицию."

"Увеличивая при этом шансы потерять одного члена", - перебил Гарфилд. "Мне это не нравится".

"Никто не знает, Гарфилд. Но мы не придумали ничего, что не было бы еще более рискованным в том или ином смысле. Я полагаю, что быть обнаруженным администрацией топополиса - это провал?"

Кивки вокруг кофейного столика подтвердили это заявление.

"Тогда, по определению, риск потери оборудования менее критичен. Итак, мы рассмотрели ряд альтернатив, и это наименее рискованно".

Я спросил: "Был ли риск повредить сам топополис, если мы облажаемся?"

"Незначительно", - ответил Билл, прежде чем Гэндальф успел это сделать. "Вы должны думать об относительных массах. Если вы бегаете трусцой и натыкаетесь на комара, какой урон вы получаете?"

"Я ненавижу комаров".

"Как и все мы, даже в 20-м поколении", - ответил Билл. "Я сомневаюсь, что это когда-нибудь изменится, поскольку у комаров нет никаких преимуществ. Но, на мой взгляд, беспилотник и андроид ударились бы о внутреннюю поверхность внешней оболочки достаточно сильно, чтобы оставить кратер и ничего больше. Однако эта внутренняя оболочка очень прочная. Так и должно быть."

"Ты проверял это?"

"Первоначально мы реконструировали материал по результатам сканирования. Здесь задействовано несколько действительно хитроумных наслоений. Он примерно на 50% прочнее, при том же весе, чем наш материал корпуса. И эта штука чертовски крепкая." Билл выразительно кивнул, чтобы подкрепить свое заявление.

"Ха. Ладно." Я на мгновение задумался. "Мы можем принести запасного андроида?" "В экспедиции должно быть четверо", - сказала Бриджит. "Это самое типичное число для молодых квинланов, уходящих в творческий отпуск".

"Да, я не совсем понимаю эту часть", - сказал Уилл. "Творческий отпуск?"

"Это неправильное английское слово, но это самое близкое, к чему мы можем подойти. Молодые Квинланцы, достигшие совершеннолетия, часто покидают свой родной город, обычно группой из четырех человек, называемой шабаш, чтобы посмотреть мир и, возможно, найти новое место для поселения.

Затем они основали бы новый город или просто присоединились бы к уже существующему. Я предполагаю, что это поведение эволюционировало, чтобы сохранить разнообразие генофонда. Как правило, это делают в основном мужчины, хотя женщины встречаются достаточно часто, и никто не удивится, если в группе окажется женщина".

"Значит, никто не будет интересоваться самкой наедине с тремя самцами?"

Бриджит ухмыльнулась Гарфилду. "Самки квинланов немного крупнее самцов, и у них такие же зубы и когти, так что нежелательные ухаживания не приведут к добру. В любом случае, их спаривание носит сезонный характер, так что большую часть времени это даже не вопрос."

"Понял, но как насчет того, чтобы иметь наготове пятого андроида, на случай, если мы уничтожим одного из четырех?"

"Хорошо, Боб", - пожала плечами Бриджит. "Как всегда говорит Гарольд, нельзя быть слишком параноиком".

"Отлично. Итак, Хью: язык и культура."

"Мы добились прогресса, но никаких реальных открытий. Наш уровень понимания языка достаточно хорош, чтобы не вызывать подозрений. Существует региональная вариативность, и мы еще недостаточно каталогизировали многие разговорные выражения, но благодаря творческому отпуску это, вероятно, выровняется. Так что вы, вероятно, всегда сможете понять местных жителей. Есть некоторые вещи, с которыми мы не смогли справиться. Может быть, ты узнаешь больше во время своих путешествий."

Гэндальф махнул рукой. Я спросил: "Что-нибудь еще?"

"Да. Мы не войдем через грузовой отсек, мы собираемся прорыть туннель."

"Да, это обсуждалось, и это кажется разумным, учитывая, что андроиды больше, чем беспилотники-шпионы. Почему ты заговорил об этом?"

"Что ж, мы должны начать прямо сейчас".

"Так что вам немедленно понадобятся шахтёры и бродяги". "Ага".

Я покачал головой. "Список ДЕЛ... он горит!"

15. Функциональное тестирование. Боб

Май 2334 года. Квинн

Грузовой беспилотник осторожно опустился на очень мертвую лужайку – или, во всяком случае, похожую на лужайку Флору. Чем бы ни было это растение когда-то, оно использовалось квинланами в качестве эквивалента газона.

Я искоса взглянул на андроида Бриджит, это получилось очень легко благодаря очень подвижным и независимым глазам Квинлан. Получившееся двойное изображение было трудно воспринять человеческому разуму, но я выяснил, как фокусировать внимание на один глаз и игнорировать другой. Это было то, что квинлане делали легко и регулярно, так что, вероятно, было бы заметно, если бы люди в нашей группе никогда этого не делали. Как человек, который никогда не двигал глазами, а только поворачивал голову.

Бриджит повернулась и улыбнулась мне, когда двери грузового отсека начали открываться. На самом деле она выполнила движение потирания клюва, что было эквивалентом улыбки у Квинлан. Как это было стандартной процедурой со времен моего пребывания на Эдеме, операционная система андроида преобразовывала человеческие выражения в местные эквиваленты, так что нам никогда не приходилось беспокоиться о фактическом действии. Язык обрабатывался аналогичным образом, поэтому мы говорили и слышали английский, включая разговорные выражения. Операционная система также выбирала английские эквиваленты имен для местных имен собственных и отслеживала, какие замены использовались.

Грузовые двери закончили открываться, и мы вышли на поверхность Квинна. Бриджит сделала медленный и, вероятно, ненужный поворот на 360 градусов, внимательно изучая окружающую обстановку.

"Никаких явных повреждений в этой области. Все смерти здесь должны были быть вызваны менее очевидными методами. Возможно, радиация или биологическое оружие. Я не знаю, найдётся ли что-то для вскрытия." Она взглянула на беспилотник, зависший у ее плеча. Наполовину разведчик, наполовину вьючное животное, наполовину курьер, в настоящее время в его маленьком трюме хранились ее медицинские инструменты.

Город, каким бы городом он ни был, был построен на берегу большой медленно текущей реки. Вместо лабиринта улиц мегаполис был пересечен каналами. Инфраструктура была создана таким образом, чтобы речной поток перемешивал воду каналов, но с умеренным течением. Это также означало, что дизайн, основанный на прямых углах, был бы неоптимальным. Фактическая форма была больше похожа на слегка закругленные ромбы, с длинной осью вдоль направления потока. Даже если бы ничто другое не изменилось, это создало бы более элегантный и менее утилитарный дизайн, чем типичный земной город.

Но, кроме того, квинлане, похоже, любят приукрашивать само по себе. Здания редко представляли собой простые сплошные прямоугольники. Мы видели консольные террасы, приподнятые переходы между зданиями и даже здания с намеренно спроектированными промежутками посередине, как врата дракона в некоторых небоскребах Гонконга, хотя я сомневался, что здесь замешан фэн-шуй. И окна: квинлане использовали как расположение окон, так и цветовые оттенки, чтобы превратить стены каждого здания в произведение искусства, наподобие гигантских витражных фресок.

"Эти люди любили свое искусство", - сказал я приглушенным голосом. "Что они и сделали".

Мы проходили мимо одного здания, и я не мог удержаться от смешка. Фасад вокруг входа был вылеплен в виде чего-то вроде сказочной сцены.

Если только у них на самом деле не было вида гигантского грызуна с таким большим ртом, я не был уверен, захочу ли я привести своих детей посмотреть этот монтаж. Но потом я напомнила себе, что раньше люди читали детям сказки братьев Гримм.

Мы шли по тропинке, которая тянулась вдоль канала. В нескольких местах мы видели наполовину затопленные лодки и баржи. Вполне вероятно, что квинлане использовали реки так же, как люди использовали дороги. Я лениво размышлял, на что, должен был быть, похож час пик. Использовали ли они личный транспорт, и вообще была ли такая концепция, если они умели плавать, как выдры? Здания, мимо которых мы проходили, были многоэтажными, но не такими высотными монстрами, как во многих земных городах. Я ничего не видел выше примерно шести этажей или около того. Возможно, квинлане не любили высоту. Или, может быть, они просто не видели в этом смысла.

Однако наиболее примечательной особенностью было количество квадратных метров, отведенных под зеленые насаждения. Перед каждым зданием была терраса, а вдоль большинства каналов то с одной, то с другой стороны тянулась тропинка, обсаженная деревьями - сейчас все коричневое и мертвое, но раньше это было бы красиво... совсем недавно.

Наконец мы повернулись и направились обратно к зданию на лужайке, перед которой приземлились. Мы выбрали его намеренно, после аэрофотосъемки, как наиболее вероятное место для поиска правительственных вещей. У него был определенный вид официоза, который, кажется, преодолевает видовые барьеры. Сочетание напыщенного чувства собственной важности в сочетании с отсутствием художественного вкуса или, возможно, какой-либо индивидуальности. Или я, возможно, слишком много думаю об этом. Попасть в здание в любом случае не составило бы проблемы для мускулов андроида или плазменных резаков бродяг, но, к счастью, входные двери не были заперты. Мы осмотрели большой вестибюль и заметили справочник.

"Хм. Определенно правительственный", - сказал я, просматривая список, в то время как на моём экране уведомлений появились переводы. "Лицензии, статистика, налоги, все обычные вещи, которые, кажется, заражают цивилизации повсюду".

"Меня больше всего интересует поиск трупов. Управление чрезвычайными ситуациями звучит как нечто такое, что будет укомплектовано персоналом до самого конца. Четвертый этаж."

Бриджит указала на солидную на вид дверь рядом с лифтами. Мы проверили дверь, и, конечно же, она была заперта.

"Если это лестница, - сказал я, - как это выглядит... уфф!" Дверь прогнулась и слетела с петель, когда мы согласованно вместе толкнули ее - помните, мышцы андроида - чтобы открыть лестницу, ведущую вверх и вниз. "Да, и заперты на уровне земли, точно так же, как они были бы на Земле. Таким образом, мы можем предположить аналогичный уровень недоверия в обществе Квинлана".

Мы поднялись на три лестничных пролета, подъем и бег казались мне странными, но я чувствовал себя совершенно естественно, когда опускался на четвереньки. Как и Пав, квинлане, казалось, предпочитали стоять на задних лапах, но при передвижении на любое расстояние становились четвероногими. Я не мог избавиться от образа толстой речной выдры, когда смотрел видео, на которых они передвигаются.

Мы поднялись на четвертый этаж и пошли по коридору, осматривая двери и информационные таблички. Операционная система андроида не переводила письменную информацию автоматически, но при желании на нашем дисплее в режиме реального времени отображался всплывающий перевод. Вскоре мы нашли офисы управления по чрезвычайным ситуациям. Дверь была не заперта. Предположительно, движение туда и обратно было до самого конца. Рабочего освещения, конечно, не было, но у квинланских глаз был большой эффективный диапазон, позволяющий работать как над водой, так и под водой. Наши глаза андроида были еще лучше и охватывали большую часть видимого и окружающего светового спектра.

"Вот", - выдохнула Бриджит и пробралась между партами. Одинокая высохшая оболочка трупа сидела за столом, голова все еще покоилась на руках, как будто жертва просто заснула за своим столом и никогда не просыпалась. Я надеялся, что это было мирно.

Бриджит указала на беспилотник, который все это время не отставал от нас. Он опустился на уровень стола, и грузовая дверь распахнулась. Бриджит сунула руку внутрь и начала вынимать предметы. "Ты собираешься смотреть?"

"Я, эм… Я должен сделать там еще кое-что". - глупо сказал я и отступил, разорвав свое достоинство в клочья.

Я видел свою долю насилия и смерти на Эдеме, но каким-то образом клинический опыт вскрытия добавил совершенно новый уровень мерзости. Андроида не вырвало, но я все равно испытал ментальную реакцию любого человека, не являющегося медицинским работником. Я услышал, как Бриджит начала что-то бормотать себе под нос, без сомнения диктуя заметки. Так уж получилось, что теперь я мог бы оказаться полезным. Я осмотрел офис, пытаясь найти точку зрения антрополога.

"Столы были... похожи на столы". Сколько существовало способов представить горизонтальную рабочую поверхность? Стулья были больше похожи на ковшеобразные сиденья без спинки с прорезью для размещения зада и хвоста Квинлана. На каждом столе красовалось что-то, что должно было быть телефонной системой, включая телефонную трубку. Физические кнопки отсутствовали, была черная пластина, которая, вероятно, была сенсорным экраном. Я начал беспорядочно открывать ящики. Преобладали бумаги, письменные принадлежности и настольные принадлежности. В паре ящиков лежало то, что могло быть окаменелыми закусками. Я отключил свое обоняние, хотя по прошествии стольких лет вряд ли остался какой-либо остаточный запах.

Меня поразило, что внутри этого здания было на удивление сухо. Я смотрел сериал "Жизнь после людей", когда был еще жив, и в сериале снова и снова подчеркивалось, что все быстро развалится, как только люди исчезнут. Но все здесь, казалось, было в довольно хорошем состоянии. Была ли это лучшая конструкция? Или более мягкая погода? Или, возможно, полное отсутствие насекомых, плесени, грибов и так далее? Я не мог сравнить это с первыми обнаруженными жертвами Иных, описанных в обзоре Марио, поскольку Иные также разрушали большинство конструкций и извлекали металл.

Я постучал в одно из окон. Это было не стекло. возможно, прозрачный алюминий или что-то подобное, но это было бы одной из причин отсутствия износа. Лопнувшие и разбитые стекла в окнах - один из первых признаков разгула природы. Я продолжал свои странствия, а голос Бриджит продолжал записывать ее находки. Это напомнило мне о моем продолжающемся споре с Биллом о том, как инопланетяне будут думать и вести себя. Конечно, энергетическое существо или кремниевая сущность имели бы другой взгляд на жизнь, но наземное животное с концепцией индивидуальности могло бы делать вещи только очень разными способами. Столы представляли собой плоские поверхности для работы. Телефоны были устройствами для общения с другими людьми на расстоянии. Двери разделяли пространства. Огни освещали пространство. Людям, или кому бы то ни было, нужно было место, где можно поесть, и место, где можно избавиться от отходов. Я хихикнул. Возможно, раса, основанная на лошадях, по-другому отнеслась бы к этому последнему пункту. Или коровы. Я посмотрел вниз, ища эквивалент коровьих пирогов. Нет.

"Боб. Готово?" - раздался голос Бриджит. Я поспешил обратно, чтобы найти её собирающей свое оборудование. На столе было… Я быстро отвел взгляд. Лучше не надо. Я сделал мысленную пометку внимательно ознакомиться только с текстом ее заключительного отчета.

Она увидела мою реакцию и быстро улыбнулась мне, так же быстро исчезнув. "При вскрытии не было никаких сюрпризов. Наше глубокое сканирование СУДДАРА действительно уловило почти все важное об обитателях Небесной реки. Однако я обнаружила остатки большой вирусной нагрузки в тканях. Я сделала подробные снимки и отправила их Скиппи. Они сказали мне, что могут провести симуляцию, если мы получим достаточно подробных данных о клетках и ДНК. Это скажет нам, что у нас есть."

"Как долго?"

" Говорят, день или два."

"Отлично. Тем временем мы нашли хорошее место для парковки грузового дрона, когда никто не будет управлять этими андроидами, если только у вас нет еще каких-нибудь мест, которые мы хотели бы посетить".

Бриджит покачала головой. "Нет. Большинство наших поисков могут быть визуальными или СУДДАРом. Скиппи запускают беспилотные летательные аппараты по схеме поиска, разработанной ими самими. Они намерены в конечном итоге нанести на карту всю инфраструктуру планеты в деталях и создать виртуальный глобус".

"Ха. Они мыслят масштабно."

"Но это все интеллектуальные упражнения. Они намеренно избегают всего, что связано с контактом с биологическими видами или даже в меньшей степени с бобами. У меня был разговор с Хью. Пока мы договаривались о деталях для анализа результатов этой вылазки. Он хороший парень, ни в коем случае не придурок. Но, вроде как, я не знаю, бескорыстно? Или отвлекся? Как будто это отвлекает его от видеоигр, но он слишком вежлив, чтобы указать на это".

Я кивнул и вздохнул. "Да, Бриджит, ты не первая, кто это говорит. Мы живем во все более неуправляемой вселенной". Пришло сообщение от Билла. "Вы также захотите протестировать андроидов в воде". "Конечно. Достаточно справедливо."

На конверте было указано, что Бриджит также получатель сообщения и оно доставлено. Она сделала неопределенный жест ‘там’. "Не искупаться ли нам в канале?"

Мы посмотрели вниз на воду. Учитывая то, что я видел в остальной части города, я был уверен, что раньше его содержали в чистоте. Теперь у него был маслянистый блеск поверхности и слишком много обломков. Хотя, никакого реального мусора. Тем не менее, это сгодилось бы для тестирования. И это было не похоже на то, что мы действительно можем что-то поймать.

Я ухмыльнулся Бриджит, крикнул "кто последний" и нырнул в воду.

Я услышал всплеск позади себя. Возникло мерцание - это мигающие мембраны накрыли мои глаза, приспосабливаясь к различному показателю преломления. Мое зрение было на удивление хорошим, учитывая состояние воды. И свобода! Мэнни ОС позаботился о движении и рефлексах, и я обнаружил, что плыву в воде, извиваясь как выдра.

Какая-то фигура пронеслась мимо меня и ударила меня по голове. Я понял, что Бриджит просто бросила мне вызов. Я ускорился вслед за ней, и она сделала поворот под прямым углом, направляясь прямо вниз. Она обогнула затопленную лодку и резко дала задний ход, промчавшись мимо меня в противоположном направлении.

"Хорошая попытка, но без сигары".

Я едва зацепил ее хвост передней лапой, но для салочек этого было достаточно. Она повернулась и бросилась в погоню. Мы несколько раз выныривали на поверхность, чтобы глотнуть воздуха, хотя андроид на самом деле в нем не нуждались. Андроиды были спроектированы так, чтобы имитировать реальные вещи, и это включало в себя внутренний калькулятор, чтобы отслеживать, когда у нас должен заканчиваться кислород. Мы могли бы проигнорировать это, но в компании Квинлан это, скорее всего, привлекло бы нежелательное внимание.

Наконец Бриджит выскочила из воды и приземлилась на ноги в нескольких ярдах от края канала, совершив идеальный выход пингвина. Я последовал за ней, слегка пошатнувшись при приземлении.

"Боб не совсем выдерживает посадку!" - воскликнула она. "Судьи вычитают половину очка".

"Пол-очка?! Меня ограбили!" Я ответил, смеясь.

Мы оба сели одновременно, свернувшись калачиком на мертвой не-траве.

"Это было потрясающе", - сказала Бриджит. "Это почти как полет. В некотором смысле лучше, и я знаю, как летать."

"Верно, ты уже достаточно этого сделал. Я думаю, ты будешь рекордсменом по большинству подражаемых видов, не так ли?"

Она улыбнулась мне. "Я думаю, что Говард действительно мог бы взять меня на пару. Я должен проверить. Но в любом случае, это будет моя первая попытка в водной среде. Я имею в виду серьезную долгосрочную проблему. Испытание с дельфинами на Посейдоне было, э-э... э-э..."

Она пристально посмотрела на меня, зная, что сейчас произойдет, и я невозмутимо сказал: "Пробежкой".

"Я так ненавижу, что вижу, как они приближаются сейчас", - она начала вылизывать свой мех, затем резко остановилась. "О боже, это отвратительно".

"Часть образа Квинлан, Бриджит", - сказал я, сопротивляясь желанию привести себя в порядок. "Мы пока это отключим, просто пусть комната технического обслуживания очистит нас".

"Мне подходит". Она посмотрела вверх, когда грузовой беспилотник спустился с неба. Он опустился на землю, и мы забрались внутрь.

Я встал на подставку рядом с ней. "Хорошо, тогда давай оставим эти изделия и пойдем домой".

Билл пролистал видеоокно. "Выглядит довольно неплохо. Пара глючных элементов, но это все программное обеспечение. Я бы сказал, что андроиды готовы к работе. - Он постучал по окну. "Только одна другая проблема, и это то, как андроиды будут обращаться с вакуумом. Новая система кровообращения может подвергаться кипячению при низком давлении. Или, что еще хуже, разрыв."

"Без проблем", - сказала Бриджит. "Легко проверить. Возьмите один наверх и откройте грузовой люк, загрязнение в этом сценарии не является проблемой."

"Достаточно хорошо". Билл повернулся к Гарфилду. "Ты можешь позаботиться об этом?" "Да... учитель..."

Билл фыркнул. "Мы можем позвать на помощь Скиппи, если ты предпочитаешь. Или твои приятели-геймеры."

"Нет, все в порядке. Во всяком случае, это дает мне шанс воспользоваться андроидом."

"По этому поводу, - вмешалась Бриджит, - Уилл, если ты хочешь попрактиковаться в использовании андроидов на Квинне, у нас много планет, которые нужно исследовать, и я уверена, что еще многому предстоит научиться". Уилл заметно оживился:. "Эй, отличная идея! Я могу это сделать".

"И пойти поплавать, это невероятно", - добавил я.

"Хороши ли мы на социологическом фронте?" - спросила Бриджит.

"Скиппи говорят, что они извлекли все, что могли, из текущего набора данных. Они распространяются по мере того, как беспилотные летательные аппараты-шпионы удаляются все дальше, но уменьшающаяся отдача, вероятно, поднимает свою уродливую голову. Из простого наблюдения больше нечему научиться."

Билл закрыл окно. "Геймеры полностью вырыли входной туннель, и они расширили люк из фойе, чтобы разместить андроидов. Пока нет никаких признаков того, что нас обнаружили."

"Подумай об этом", - сказал Уилл. " Миллиард миль мегаструктуры? Сколько камер вам нужно было бы контролировать, чтобы охватить все? И у них есть механические датчики на оборудовании, чтобы обнаружить большинство проблем, так зачем беспокоиться? До тех пор, пока мы что-нибудь не сломаем или не включим, все будет в порядке".

"Не сломай что-нибудь", - улыбнулся я. "Отличный девиз для любого возраста". "Есть ли у нас что-нибудь еще выдающееся, кроме вакуумного теста Гарфилда?"

"Не совсем, Уилл. Как только это будет сделано, мы будем готовы приступить к созданию серийных моделей".

"Кто-нибудь хочет выступить с речью?" "Мы ненавидим речи", - сказал Гарфилд. "Ну, тогда ладно".

16. Резерв человеческих Репликантов. Уилл

Май 2334 года. Вирт, Вулканская послежизненная археология

Я был за виртуальной дверью некоего профессора Стивена Гиллигана - бывшего заведующего кафедрой в Университете Лэндинга на Вулкане со списком букв после его имени, которые могли бы задушить лошадь. Профессор Гиллиган был экспертом во многих вещах, когда был жив, но самым важным для меня и Боба было то, что он специализировался на искусственных средах. Еще больший интерес лично для меня представлял тот факт, что он продолжал читать лекции в университете - хотя в наши дни в качестве приглашенного лектора, и делал он это через андроида, изготовленного специально для него.

Так что теперь это были не только мы, Бобы.

По просьбе Боба я провел кое-какие исследования, и многократно всплыло имя профессора. Я наконец-то получил приглашение посетить Вулканскую послежизненую археологию. Археологический объект физически находился на большой космической станции, вращающейся вокруг Омикрона Эридани 2, прямо внутри облака Оорта. В настоящее время его членами являются около 200 человек, в основном богатые и знаменитые люди, которым не хотелось ждать, пока медицина догонит их. Я неожиданно почувствовал себя неуютно. Я так долго жил в реальном мире в Мэнни, что вирт стал для меня чуждым опытом. В то же время я так долго был вдали от человеческого общества, что заметно отстал от времени. Я решил хорошенько обдумать ситуацию, когда у меня будет немного времени.

Дверь открылась, и профессор Гиллиган улыбнулся мне. Он был невысокого роста, лысеющий и худощавого телосложения, что меня удивило, поскольку я знал, что он может выглядеть так, как ему заблагорассудится.

"А, мистер Райкер! Или это Йоханссон? Входите, пожалуйста."

Я ответил с легким смешком. "Я столкнулся с множеством, профессор. Поскольку единственный Боб, взявший фамилию, - это мое прозвище, я как бы нарушил условности. В наши дни я отвечаю и на то, и на другое. Или просто Уилл."

"И ты можешь называть меня Стивен. Пожалуйста, присаживайся. - Он махнул рукой в сторону своей гостиной, в которой было большое панорамное окно, в котором плавало изображение кольцеобразной среды обитания. Как и в большинстве персональных виртуальных реальностей, обстановка была удобной и просторной, но не показной. Причудливые макеты и позолота потеряли свое значение, когда они стали бесплатны, хоть и по мановению руки.

Я указал на вид, когда сел. "Мир-кольцо?"

"На самом деле это кольцо Бишопа. Предполагается, что это изображение будет иметь 2000 миль в диаметре и 100 миль в поперечнике - более 600 000 квадратных миль первоклассной земли".

"Хотя все еще теоретически".

Стивен ответил, пожав плечами. "Конечно. Технически это всего лишь инженерная проблема, но настоящими препятствиями всегда были экономические и политические.

Когда вы заселяете новую систему, вам приходится выбирать: либо сидеть на своем корабле столько десятилетий, сколько потребуется для строительства мегаструктуры, либо выбрать заселение пригодной для жизни планеты практически немедленно. Последний вариант всегда выигрывает."

"Тогда это на самом деле не просто инженерная проблема, не так ли?" сказал я.

"Это так, потому что у нас есть все технологии, необходимые для его создания, но нет знаний. Например, никому никогда не удавалось поддерживать закрытую экологию более года. По крайней мере, в исследовательских масштабах."

"И если ваша экосистема рухнет на мегаструктуру, это будет..." Я ухмыльнулся ему. "...неоптимально?"

Стивен рассмеялся. "Поддержание функционирования экосистемы не было бы тривиальной задачей. У вас не может быть настоящей скальной породы, или уровня грунтовых вод, или даже очень глубокой почвы, по крайней мере, без серьезных инженерных проблем, поэтому вам пришлось бы откачивать воду до верховьев ручья, и вам пришлось бы постоянно транспортировать верхний слой почвы в гору, чтобы заменить то, что смывается вниз по течению. Деревья должны были бы иметь неглубокие корни.

Роющие и обитающие в пещерах животные оказались бы в невыгодном положении. По сути, это похоже на вольер в зоопарке, спроектированный так, чтобы выглядеть естественно, но, тем не менее, тщательно спроектированный".

"Что, если он достаточно большой, чтобы иметь погоду?", - спросил я: "Разве это не сработало бы так же хорошо, по крайней мере, для проблемы круговорота воды?"

Он медленно кивнул. "Да. Хотя этот сценарий увеличил бы проблему стока, как я уже сказал, Уилл, все это теоретически. Изучая и экспериментируя, мы могли бы найти компромиссы, которые обеспечили бы наилучший баланс - экономия и экологическая надежность. Вот что я подразумеваю под отсутствием реальных знаний".

Я воспользовался моментом, чтобы полюбоваться кольцом Бишопа. "Тем не менее, это открыло бы практически каждую звездную систему с достаточно хорошей звездой. Никто вообще не проявил никакого интереса к его строительству?"

- Насколько мне известно, нет, Уилл. Для меня это было чем-то вроде вызова", - ответил он со смешком. "Как я уже сказал, проблема заключается во всех политических и экономических обязательствах, которые должны быть приняты. Людям очень редко удавалось собраться вместе, чтобы построить что-либо такого масштаба, по крайней мере, со времен пирамид."

Я поерзал на своем сиденье. "Что подводит меня к причине моего визита. На протяжении многих лет вы разрабатывали планы для любого количества мегаструктур, как в качестве серьезных предложений, так и в качестве учебного материала для ваших курсов. Вы когда-нибудь делали топополис?"

"Да, конечно. Как мегаструктура, у нее есть много возможностей для этого. Эффективно увеличивайте площадь участка, просто добавляя больше длины. Никакого увеличения требований к прочности конструкции или материала, независимо от того, как долго вы это делаете. Жителям не нужно никогда выходить на улицу. А если он построен с достаточным диаметром, то о силе Кориолиса и говорить не приходится. И он может быть масштабирован в любое время, если первоначальный дизайн выполнен правильно ".

"В самом деле? Ты бы разорвал петлю? Как бы ты удержал воздух от утечки?"

"Во-первых, Уилл, тебе не нужно иметь замкнутый цикл. На самом деле нет никакой физической причины, по которой вы не могли бы оставить концы несоединенными. В любом случае у него не было бы стабильной орбиты, так что в любом случае вам понадобится какой-то метод поддержания и корректировки орбиты. И вы бы построили его из сегментов определенной длины, с каким-то барьером в конце каждого сегмента. Барьер даже не должен был бы идти прямо к центру, если бы сегменты уже вращались. Побочные эффекты были бы тривиальными."

Я медленно кивнул. Ничего не зная о Небесной реке, Стивен описал ее с поразительной точностью. "хорошо. Стивен, я хотел бы спросить, могу ли я попросить тебя взглянуть на некоторые снимки и прокомментировать их?"

Его брови поползли вверх. Я не вдавался в подробности о цели встречи, разве что сказал, что хочу поговорить о мегаструктурах. Он принял файлы, которые я ему предложил, и преобразовал их в бумажные идиомы, а затем начал листать стопку. Он пробормотал несколько фраз, затем его глаза округлились и расширились, и он замолчал, несколько раз возвращаясь к предыдущим страницам. Наконец-то преобразовал идиому в 3D-изображение. Между нами висел отрезок Небесной реки длиной в четыре сегмента.

"О... Боже мой. Кто-то его построил? Кто?"

"Они не люди, Стивен. Сейчас мы все еще изучаем их." Я вывел изображение Квинлана, висящего в космосе рядом с инженерным сегментом.

"Вы разговаривали с ними?"

"Нет. В открытую еще нет. У них есть тревожная привычка стрелять первыми. Мы пытаемся разобраться во всем, не открывая свое присутствие".

"Но это не Иные снова?"

"Нет, ничего подобного. Просто, я думаю, воинственность на уровне нашей прошлой Земли."

Он кивнул и наклонился вперед, чтобы осмотреть сегмент. "Итак, что бы вы хотели знать?"

"Ограничения. Что они могут и чего не могут сделать. На что они способны. Как они, скорее всего, это сделают. Мы ищем кое-кого в структуре, и любая информация, которая могла бы сузить круг поисков, была бы полезна".

Стивен взглянул на меня, затем ткнул пальцем в изображение. "Ну, я вижу транспортную систему прямо там. Вакуумная монорельсовая дорога или что-то подобное. Это был бы ваш вариант путешествия на большие расстояния. Мне нравится концепция реки. Искусственное течение, конечно, так как по всей длине нет спуска. Я полагаю, вы могли бы поднять один конец реки в каждом сегменте и закачать воду вверх, но тогда у вас возникли бы проблемы с топографией, даже уклон в 1/10% для этой реализации означал бы высоту в полмили в верховьях, и перемещение всей этой массы вверх и вниз создало бы проблемы с угловым моментом..." Он сделал паузу, затем указал. "Полые горы через каждые 500 миль или около того будут тем местом, где будут находиться ваше техническое обслуживание и инфраструктура.

"Подожди, полые горы?" Я внимательнее вгляделся в изображение. Это не было очевидно с визуальной точки зрения, но казалось, что внутренняя часть гор на самом деле была пустым пространством. "Конечно, Уилл. Вам не нужны горы из настоящего камня, масса будет создавать большую нагрузку на этот сегмент топополиса, и это бесполезно.

Вместо этого вы строите полую оболочку, которая, находясь ближе к оси, обладает меньшим центробежным весом, чем в среднем. Затем вы размещаете всю свою инфраструктуру, которую не хотите, показывать людям, внутри пустоты. Как в тематическом парке. Все механизмы спрятаны."

"Ради всего святого…" Я увеличил изображение. На верхнем пределе увеличения был виден едва заметный намек на детали под горами. "А вход?"

"Невозможно предсказать, как это будет спроектировано, но я уверен, что теперь, когда вы знаете, где искать, вы сможете это найти".

"Интересно. Кое-что, что можно было бы проверить, если бы мы могли вывести на позицию сканирующий беспилотник." Я откинулся на спинку стула и сделал ему знак продолжать.

Стивен молча рассматривал голограмму еще несколько миль, затем указал на одно из рабочих колес под речным сегментом. "Я не думаю, что ты правильно охарактеризовал речную систему, Уилл. Это не одна река - это четыре. Поочередно двигаясь в противоположных направлениях. Притоки и питатели позволяют рекам обмениваться водой, но если вы проверите конфигурацию крыльчатки, то увидите два основных направления потока. И обратите внимание, как на границах сегментов реки сливаются в четыре пролива, проходящих через горные барьеры, по два в каждом направлении."

Я молча рассматривал голограмму. Стивен, похоже, был прав. Мы совершенно упустили из виду тот факт, что рабочие колеса были направлены в двух противоположных направлениях. "Я думаю, в этом есть смысл. Нет никакой логической причины отдавать приоритет одному направлению перед другим. Таким образом, вы можете плыть вниз по течению в любом направлении, просто переходя из речных систем".

Стивен изучал голограмму еще несколько полных секунд, затем указал на излучатели на темной стороне стрэнда. "Рассеивание тепла - это, конечно, проблема. Топополис по своей природе представляет собой в основном закрытую систему. А искусственное солнце просто отдает больше тепла в среду обитания. Они разработали устройства для отвода тепла через систему обмена с внешней оболочкой, которая фактически генерирует электричество из разницы температур. Блестяще! Затем он передается на охлаждающие ребра на внешней оболочке, чтобы излучаться в космос. Я полагаю, что тепловая сигнатура была бы значительной."

"Достаточно значительный, чтобы его можно было увидеть с расстояния в несколько световых лет", - сказал я, улыбаясь. Стивен выбивал его из парка.

Он продолжал изучать документ, но, похоже, извлек из него все, что мог. Наконец он вздохнул, откинулся на спинку стула и указал на изображение. "Могу ли я получить копию этого? Могу ли я использовать его в своих лекциях?"

"Я не понимаю, почему бы и нет, это не секрет. Хотя в Бобивселенной и есть некоторые разногласия по поводу того, стоит ли нам вообще вмешиваться в дела людей".

Стивен фыркнул. "Вы могли бы подумать, что смерть освободит вас от диктата политики, но, по-видимому, это даже более неизбежно, чем смерть или налоги. Знаете ли вы, что я регулярно выслушиваю протесты?"

Мои брови удивленно поползли вверх. "Протесты? В университете?"

"да. Есть некоторое мнение, что я не должен занимать должность, которую мог бы занять живой человек".

"Невероятно". Я покачал головой. "А позиция университета?"

"Они придерживаются позиции, что рассмотрят возможность моей замены, когда будет найден кандидат на замену с моей квалификацией".

" В высшей степени логично. Вероятно, это сведет протестующих с ума".

Стивен улыбнулся. "Вот почему я так надеюсь, что проект вашего брата Говарда по интерфейсу человек-андроид покажет некоторый ранний успех".

"Я... что?" Очевидно, Говард приложил руку к большему количеству пирогов, чем я предполагал. "Я навещаю его после визита к вам, я обязательно спрошу его об этом". Я подвинулся вперед на своем стуле. "Большое вам спасибо, профессор Гиллиган. Вы мне очень помогли."

Стивен отмахнулся от комплимента. "В конце концов, это моя работа. Но тебе ведь не обязательно уходить прямо сейчас, не так ли? Я бы с удовольствием узнал больше о Бобивселенной, как вы ее называете.

"Вовсе нет. Что бы вы хотели знать?" Я не очень торопился, и небольшая услуга за услугу была приятна обоим.

Беседа с проф. Гиллиган был прекрасна, и он добился от меня обещания держать его в курсе событий и, возможно, даже пригласить в группу. Мне пришлось бы обсудить это с другими, но профессор обладал большим кругозором и уровнем знаний, по моему мнению, был бы весьма полезен.

Тем временем Говард был следующим в моем списке. Я хотел поговорить с одним из других Бобов о некоторых личных проблемах, и Говард показался мне лучшей идеей, поскольку он постоянно жил в человеческом обществе. Разговор с профессором Гиллиганом только подлил масла в огонь.

Я связался с Говардом и получил приглашение и адрес Мэнни. Я вошел в "Мэнни" и через несколько секунд уже выходил из капсулы в квартире Говарда и Бриджит. Бриджит помахала мне со своего места и вернулась к тому, что делала. Казалось, что она работает на компьютере, но монитор был виртуальным, парящим в воздухе перед ней. Части изображения были типичной 2D-информацией, но другие части были 3D и, казалось, выскакивали из изображения. Он был не только голографическим, но и чувствительным к прикосновениям. Я проверил свои библиотеки и понял, что это разновидность компьютера под названием Canvas. Довольно аккуратно. Почти так же хороши, как метафоры, которые мы использовали в вирте.

"Привет, Уилл", - сказал Говард, указывая мне на диван. "Что готовится?" Я сел, посмотрел на свои руки и понял, что нахожусь в типичном Мэнни. Я не был уверен почему, но я ожидал, что окажусь в модели Боба.

Я поднял руки. "Э-э..."

"Извини, Приятель. Если бы вы хотели Боба Мэнни, вам пришлось бы взять его из общественных хранилищ. У нас есть пара...

"Общественные хранилища?"

"Универсальные и изготовленные на заказ манекены, хранящиеся для частных лиц и организаций, в соответствии с потребностями или доступные для проката. Просто транспортные средства. Мы, под которыми я подразумеваю бобивселенную, содержим пару Бобов Мэнни во всех крупных городах человеческого пространства. Ежемесячная стоимость хранения совсем не большая."

"Заплатили и что?" Сказал я, а затем поднял руку, прежде чем Говард успел ответить."Извините. Я пришел, чтобы задать вам пару вопросов, и вопросы множатся быстрее, чем я успеваю их сформулировать. Я уже пару десятилетий нахожусь в стороне от Валгаллы, Говард, и чувствую себя отшельником, который только что вернулся в цивилизацию, чтобы открыть для себя мобильные телефоны."

Говард согласился с моим замешательством. Даже Бриджид коротко улыбнулась, не оборачиваясь, очевидно, прислушиваясь по крайней мере одним ухом.

"Хорошо, хорошо, сначала ответим на последний вопрос: Пэмс. Это денежная единица, которая была принята во всем человеческом пространстве. Расшифровывается как Минуты автозавода принтера. По сути, это стоимость одной минуты заводского времени."

"Но это смешно, вы можете просто напечатать больше автозаводов, и у вас будет..." "Больше доступных минут автозавода, но с уменьшенной стоимостью из-за инфляции.

Как правительство на Земле, печатающее больше валюты. На самом деле, это очень похожий тип систем обратной связи. Экономист из 21-го века понял бы это сразу. Угроза снижения стоимости Пэмс демотивирует компании от создания слишком большого количества автозаводов".

Я отмахнулся от него. "Ладно, думаю, в этом есть смысл. Но я хочу спросить кое о чем, что сказал профессор Гиллиган. Что-то о том, что живые люди могут подключатся Мэнни? Он сказал, что исследование проводилось здесь вами."

" Не совсем верно. Я..." Говард взглянул на Бриджит. "Мы финансируем это. Это позволило бы избежать еще одной ситуации, подобной экспедиции "Прометея"." Говард на мгновение замолчал, и я сочувственно кивнул. Эти смерти тяжело сказались на Говарде и Бриджит. "А также предотвратить некоторые настроения против Мэнни, распространяющиеся в наши дни".

"Стивен что-то говорил об этом. Университетские протесты?"

Говард фыркнул. "Ну, ты действительно был далеко. Ваш друг-профессор читает лекции в Вулканском университете, используя Мэнни. Были довольно регулярные протесты против его присутствия. Суть, похоже, в том, что он мертв и не должен занимать место, которое может быть доступно для кого-то еще живого. Это самая распространенная жалоба, но ни в коем случае не единственная. Даже просто бродя в Манни, вы можете обнаружить, что вас пикетируют."

Я обхватил голову руками. "О, ради всего святого. И насколько широко это распространено?"

"Довольно локализовано прямо сейчас, Уилл. Но мы придерживаемся мнения, что ситуация будет только ухудшаться по мере того, как все больше репликантов начнут использовать андроидов. Я надеюсь, что если мы сможем сделать Мэнни пригодными для использования людьми, то это больше не будет ситуацией "мы против них".

"Невероятно". Я покачал головой. "Я всегда думал, что твой опыт с дочерью Бриджит Рози был просто отклонением от нормы, единичным случаем. Может быть, не так уж и много."

- Боюсь, что нет. Это стандартное ‘другое предубеждение’. Мы бессмертны. Сильнее, быстрее, не устаём и, как правило, просто более способны, чем био. Неудивительно, что есть опасения по поводу того, что они будут вытеснены".

Говард сделал паузу и на мгновение почувствовал себя неловко, затем намеренно продолжил более легким тоном. "В любом случае, это далеко не законченная технология, но процесс работает, по крайней мере, в лаборатории. Мы используем сфокусированную магнитную стимуляцию, чтобы, во-первых, активировать области мозга, которые вызывают паралич во время сна, а во-вторых, стимулировать сенсорные области с помощью ввода от Мэнни и в то же время улавливать преднамеренные мышечные сигналы ".

"Итак, это похоже на то, что субъект видит сон, но он бодрствует, и все перенаправляется на Мэнни".

"Вот именно. Все, что вам нужно, - это гарнитура."

"И было бы как в фильме Брюса Уиллиса "Суррогаты".

"Ну, в конце концов. Как я уже сказал, мы еще не разобрались со всеми ошибками."

Я кивнул, впечатленный. "Боже, Говард. Ты превращаешься в настоящего магната." Говард ухмыльнулся.

"Ты ведь знаешь, кто такие магнаты, верно?"

"Э-э, похороненные тела сорокалетних мужчин, которые занимались сноубордингом?" Я рассмеялся, затем резко остановился. "Подожди, ты не..."

"Да", - сказала Бриджит со своего компьютера. "У него есть. У нас есть место в Фэрбенкс. Он уже собрал в общей сложности четырех Манни, пытаясь освоить ландшафтный парк." Мы с Говардом ухмыльнулись друг другу без комментариев. Определенно не повзрослели.

17. Первый день в Небесной реке. Боб

Июнь 2334 года Небесная река

Пять покрытых мехом андроидов, упакованных в грузовой отсек полноразмерного дрона, дышат вакуумом. Билл, Гарфилд, Бриджит и я сформировали основную экспедиционную группу, а Уилл руководил резервной группой Мэнни. Как только мы доберемся до внутренней части Небесной реки, мы спрячем лишнего Мэнни на случай будущей необходимости. Мы надеялись, что никого не потеряем в ходе операции и нам не понадобится запасной. Если бы мы потеряли двоих, мы, вероятно, прервали бы операцию и пересмотрели нашу стратегию.

Грузовой люк был открыт, открывая нам вид на сплошную стену… ну, хоть что-то. Даже с моими глазами, настроенными на полную настройку фотоумножителя, я не мог разглядеть деталей. Это может быть бетон или гладкий камень. Возможно, у него даже есть цвет. Прямой центр на изображении в рамке был еще более темным кругом, который, как я знал, вел через 100 ярдов туннеля к промежутку между внутренней и внешней оболочками. Конечно, мы не могли включить никаких огней. Грузовой беспилотник имел обычное ледяное ядро, чтобы снизить его тепловую сигнатуру. Но открытый грузовой отсек, несомненно, мешал этой тактике.

При том уровне чувствительности, при котором работают такие устройства, даже небольшое количество инфракрасного излучения, исходящего от темной стороны нити топополис, увеличило бы нашу тепловую нагрузку. Наши манекены тоже не нагревались, так что в инфракрасном диапазоне мы светились, как миниатюрные звезды. Нам нужно было как можно быстрее добраться до входного туннеля. Хотя было маловероятно, что какой-нибудь Буген выбрал бы именно этот момент для зачистки, мы все твердо верили в силу законов Мерфи.

"Выдвигаемся на позицию", - сказал Гэндальф по внутренней связи. "Боб, ты прыгаешь, когда я говорю. Все остальные, следуйте за мной с интервалом в три секунды. Бродяги поймают тебя, если ты облажаешься с прыжком. Постарайся не промахнуться."

Я подмигнул Гарфилду, который был вторым в очереди. Я не был уверен, как автономные системы перевели это, но он улыбнулся в ответ. Или эквивалент Квинлана.

"Сейчас".

Я присел, прицелился и оттолкнулся. Форма Квинлана не была особенно тем, что можно было бы назвать прыгающим дружелюбным телосложением, но ОС адаптировалась без усилий. Я проплыл небольшое расстояние до дыры в стене и схватился за край. У меня было три секунды, чтобы убраться с пути Гарфилда, поэтому я нырнул в темноту. Я почувствовал легкую вибрацию, когда Гарфилд приземлился позади меня. Очень крошечные тусклые светодиодные лампы освещали путь вперед. У меня не было никакого физического опыта движения в невесомости, но подводные рефлексы Мэнни, похоже, хорошо проявляются. Я мог двигаться по туннелю, лишь изредка прикасаясь к нему, чтобы скорректировать свой курс.

Туннель был очень тесным. Геймеры сделали минимальное количество вырезов, необходимое для того, чтобы мы прошли. Хорошая стратегия. Чем меньше мы потревожим реголит, тем лучше. К счастью, они оставили место для Квинлана плюс рюкзак. Квинлане не интересовались одеждой, за исключением некоторых церемониальных украшений. Но самым распространенным модным аксессуаром на сегодняшний день был рюкзак. Много карманов, и учитывая предпочитаемый квинланами способ передвижения - рюкзаки были спроектированы так, чтобы быть водостойкими и водонепроницаемыми в закрытом состоянии. Мы разработали наш дизайн так, чтобы он выглядел как можно более невзрачным. И подержанным, чтобы мы не выглядели так, будто только что вышли из магазина спортивных товаров.

У каждого из нас был стандартный набор, состоящий из обычных предметов Квинлана, таких как сухие закуски, расческа, некоторые принадлежности для оказания первой помощи и пилочка для когтей. Но самым важным предметом, который, как мы ожидали, действительно нам понадобится, был хороший запас местных денег. Все строго обыденно, с точки зрения Квинлана.

"Все в сборе", - доложил Гэндальф. "Удачи".

Мы были бы в постоянном контакте через Боб-сеть, но с этого момента не было бы никакой возможности для какого-либо физического вмешательства. Мы действительно были предоставлены сами себе. Если кто-то из нас "умирал", он исключался из команды. По крайней мере, до тех пор, пока они не смогут догнать остальных из нас в запасе. Уилл мог бы заменить его, если бы кто-то из нас в любой момент не смог бы управлять их Мэнни. По этой причине он должен был следить за ходом вечеринки, чтобы всегда быть в курсе текущих событий, но просмотр журналов занимал всего несколько секунд один раз в день.

Я вышел из туннеля и схватил удобный якорный трос, который Геймеры проложили для нас вместе с другими маломощными лампами. Я отодвинулся на несколько ярдов, чтобы освободить место для остальных, затем поднял глаза и замер на месте. Небесная река состояла из неподвижной внешней оболочки из реголита, переплетенной со структурными элементами и какой-то 3D-сеткой из углеродного волокна, и вращающейся внутренней оболочки, изготовленной из комбинации металла и керамики, образующей своего рода метаматериал, армированный той же углеродной сеткой. Чего я не понимал или, возможно, не обращал внимания раньше, так это того факта, что расстояние между двумя снарядами составляло всего около 10 ярдов. Поскольку радиус сооружения составлял 56 миль, изгиб любой из оболочек не был различим с моей точки зрения. Но я мог сказать, в какую сторону, потому что внутренняя оболочка вращалась… со скоростью более полумили в секунду. С моей точки зрения, я стоял примерно в 10 ярдах от поверхности, движущейся со скоростью около 1950 миль в час. Убеждать себя, что это иллюзия, не помогало, и не имело значения, насколько гладкой была эта поверхность. Если бы я соприкоснулся с ним, это было бы все равно, что прислониться к гигантскому шлифовальному кругу. Не говоря уже о том, что меня швыряет в штопор, который, вероятно, оторвет мне конечности. И моя роль в экспедиции закончится еще до того, как она начнется.

Я отвел взгляд и сказал остальным: "Будьте очень, очень осторожны, выходя из туннеля. Серьезно."

Еще через минуту мы все собрались на внутренней поверхности внешней оболочки, коллективно держась за якорный трос. Каждый человек потратил несколько секунд на то, чтобы посмотреть на это зрелище. Я не торопил их. Это было важно для того, чтобы суть дошла до нас.

"Двигаемся дальше". Сопоставляя действия со словами, я начинаю двигаться по поверхности, очень осторожно держась за веревку и не отрывая ног от земли. Я точно знал, что на самом деле не мог слышать, как снаряд вращается у меня над головой, или чувствовать его вибрации. Если бы была какая-то вибрация, достаточно сильная, чтобы передаваться через подшипники, вся эта штука уже разорвалась бы на части. Тем не менее, мой разум вставил в тишину низкий гул.

Туннель, по необходимости, не мог находиться слишком близко к входу в бухту Буген, иначе кто-нибудь неизбежно заметил бы активность, и нам приходилось быть предельно осторожными, убирая за собой во время раскопок. Экосистема обслуживания Небесной реки включала в себя мусорщиков, которые патрулировали пространство между цилиндрами в поисках мусора, поэтому нам пришлось проделать значительный путь от туннеля до узла лифта. Большая часть механизма была погружена во внешнюю оболочку.

Внутренняя оболочка все еще находилась всего в 30 футах, но рельсовая система прямо перед нами ускоряла контейнер, чтобы он соединялся с внутренней оболочкой при входе, или замедляла контейнер, чтобы он соединялся с внешней оболочкой при выходе. В течение нескольких месяцев, прошедших с момента нашего первого предприятия с использованием дронов, Геймеры продолжали анализировать схемы, управляющие железнодорожной системой. Были выявлены вещи, которые можно было обойти. Вещи, которые можно было заменить нашими компонентами, были подвергнуты обратному проектированию.

К сожалению, в конце упражнения мы не могли быть уверены, что активация лифта не вызовет где-нибудь тревогу. Итак, нам все равно предстояло по одному добираться до внутренней оболочки на маленьком шахтерском дроне. Геймеры пригласили двух дронов, чтобы они покопались в реголите, чтобы добраться до железнодорожной системы. Теперь они будут использоваться для полетов членов экспедиции. Как уже упоминалось, если бы мы проиграли Мэнни, мы были бы обделены.

Мы спустились в траншею, все еще держась за трос. В конце был сложный набор конструктивных балок, с тем, что должно было быть магнитными подшипниками вдоль рабочих рельсов. С учетом того количества исследований и мозговых штурмов, которые мы провели, структура была такой же знакомой, как внутренняя часть моего собственного Небесного судна.

"Еще одно уязвимое место, люди", - сказал Гэндальф. "Вы должны идти по одному, в то время как крайне маловероятно, что система лифта будет активирована, если это произойдет, мы почти наверняка кого-то потеряем. Даже если вас не переедет разъяренный лифт, простое включение магнитных подшипников лифта, вероятно, приведет к разрушению дрона. Так что давай скрестим ласты."

"О, ха-ха-ха", - ответила Бриджит. "Это не ласты".

Конечно, биолог был бы очень высокомерен по этому поводу.

Мы придерживались того же порядка, так что я первым прошел через механизм. В этом не было ничего особенного. Залезайте внутрь, дайте люку закрыться, постарайтесь избежать клаустрофобии (шкаф казался просторным), дождитесь, пока беспилотник долетит до терминала лифта, и повторите ополаскивание. Полет был мучительным, потому что я чувствовал себя не более чем мешком картошки. Если что-то пойдет не так, я превращусь в металлические опилки еще до того, как осознаю это. Беспилотник должен был пролететь по тщательно рассчитанной полукруглой траектории радиусом 56 миль без отклонения более чем на пару футов, разгоняясь при этом от 0 до 1950 миль в час. Проще простого.

Примерно через две минуты раздался лязг, и я закричал: "Черт!" Конечно, меня никто не слышал, потому что я был в вакууме. И в космосе никто не услышит, как ты ругаешься.

Закатив глаза на свой собственный неуместный комментарий, я спросил: "Что, черт возьми, это было? Я мертв?"

"Извини, Боб", - ответил Гэндальф. " Небольшой просчет. Вы соскользнули с одной из опорных стоек. Дрону нужно будет подкрасить краску".

"И промыть его грузовой отсек из шланга", - пробормотал я себе под нос.

Спустя несколько вечностей грузовой люк открылся, и я вышел на ту же платформу технического обслуживания, которую ранее посещал с помощью дронов-шпионов.

"Я добрался", " объявил я. Вероятно, без необходимости. Беспилотник уже взлетел и направлялся обратно, чтобы забрать своего следующего пассажира. В железнодорожной системе не хватало места для полетов обоих дронов, одного прибывающего и одного убывающего, так что это была бы долгая и медленная операция. Что-то вроде сочетания ужаса и скуки, и то, и другое одновременно.

Нам пришлось использовать ручные системы воздушного шлюза, поэтому циклирование воздуха заняло много времени. Пройдя через шлюз, я оказался в том же длинном коридоре, с теми же наставлениями для идиотов. Я поставил "Мэнни" на землю и начал проверять свои журналы.

Примерно через два часа все прошли через ужас/скуку. Я молча подал знак, и мы двинулись в конец коридора.

"Гэндальф, какие-нибудь конкретные инструкции?" Он будет следить за нашими видео- и аудиопотоками, поэтому он знал, где мы находимся. "Нет", - ответил он. "На аварийной лестнице нет выключателей сигнализации, я все еще не знаю о лифтах, конечно, вы всегда можете добровольно проверить это".

С одной стороны, лестница, вероятно, была бы лучшей идеей. С другой стороны, они запустили шпионский беспилотник вверх по лестнице, а до верха было 20 этажей. Это звучало подозрительно похоже на упражнение. Но быть пойманным на этом этапе было бы не только огромной неудачей, но и чертовски неловко. С тяжелым вздохом я направилась к лестнице.

Через 10 минут мы добрались до вершины. Я приоткрыл дверь на лестницу и выглянул наружу. Никаких охранников, дронов или орков. Мы проскользнули в дверь лестничной клетки и остановились, как один, чтобы полюбоваться видом. Фойе было огромным, а фасад - впечатляющим. Все здание было спроектировано с учетом того, что многие-многие квинлане будут приходить и уходить. Это был не совсем Центральный вокзал, но определенно полноценный транзитный узел. Потолок был высоким, пол был из какого-то искусственного мрамора, на стенах были картины и скульптуры.

Я не видел ничего откровенно абстрактного, но квинлане определенно применили spin к своим буквалистским тенденциям. Картины тяготели к сюрреализму Эшера или Дали. Скульптуры больше, чем что-либо другое, напомнили мне об искусстве коренных жителей Уэс-Кост - простые формы, замысловато украшенные. Одно можно было сказать наверняка: это была не флегматичная бесстрастная культура.

Я заметил еще одну деталь: на станции была откидная дверь спереди, изначально предназначенная для обеспечения максимального пространства для входа. Оказалось, что управляющие не просто полагались на электронные оповещения, чтобы не выпускать туземцев - дверной механизм был сварен до неподвижности. Никто не стал бы открывать эту дверь или даже ремонтировать ее. Ее нужно было бы вырезать и заменить.

Я вытащил свою карту, и мой планшет указал мне на угол вестибюля по тропинке, которая скрывала бы меня от любых камер. Гарфилд уже был на пути туда, сыт по горло искусством. Дроны прорезали небольшое отверстие в стеновой панели почти на уровне пола с внутренней стороны. Однако снаружи оно был ниже уровня грунта, поэтому потребовалось проложить несколько туннелей. Геймеры заперли люк, предположительно, для того, чтобы дикая природа не начала чувствовать себя как дома.

Гарфилд открыл люк и заглянул внутрь, затем жестом подозвал меня. Я вгляделся во мрак с другой стороны и понял, что смотрю на земляной туннель. Нам, по сути, пришлось бы выползать на руках и... о, подождите. Квинланам было вполне удобно стоять на четвереньках. Что ж, очко в нашу пользу. Тем не менее, нам пришлось бы прокладывать себе путь по траншее снаружи, чтобы выровнять землю. Я подумал, стоит ли спрашивать почему, но решил, что это больше для того, чтобы наши приезды и отъезды были как можно более незаметными. Открывающаяся и закрывающаяся и, очевидно, запертая на засов дверь на виду у всех привлекла бы все виды внимания - и ни один из них не был хорошим. Предполагая, что тут вообще может быть хороший вид внимания.

Я не мог избавиться от ощущения, что попал в фильм о Второй мировой войне, играя французское Сопротивление. Но в конце концов мы оказались снаружи. Это был мой первый настоящий взгляд на внутреннюю часть Небесной реки. Я остановился и вытаращил глаза, как турист. Я чувствую, что другие делают то же самое, что и я, но я не хотел тратить ни одного цикла, чтобы признать этот факт.

Имея радиус в 56 миль, Небесная река совсем не походила на обычные изображения цилиндров О'Нила, где пейзаж вырисовывается как утес в двух направлениях. Земля в направлении вращения только начинала показывать кривую в той точке, где она исчезала вдали. Тот факт, что он изгибался вверх, а не опускался, как обычный горизонт, приводил в замешательство, но нужно было действительно смотреть, чтобы это заметить.

Облака образовались в несколько слоев, что указывало на то, что в среде обитания была настоящая погода. Облака отбрасывают тени на землю внизу или на нижние слои облаков. Я включил свое телескопическое зрение - нет, правда - и заметил ливень на среднем расстоянии. Грозовой фронт образовал горизонтальный циклонический узор, ориентированный вдоль оси топополиса. Ожидаемо, но все равно странно для того, кто вырос на планете.

В пределах видимости преобладали холмы, перемежающиеся долинами и равнинами. Я видел редкие насаждения деревьев, но никаких настоящих лесов в непосредственной близости не было. Однако по сканированиям я знал, что местность значительно различалась. Я не был удивлен, учитывая более 300 миллиардов квадратных миль свободного пространства. Чтобы сделать все это сельхозугодьями, потребовался бы крайний недостаток воображения.

И это не была стерильная диорама - мы могли ясно видеть стада… ну, что-нибудь на открытой местности. Медленные волны распространялись по стадам, когда какой-то невидимый стимул вызывал кратковременные массовые движения. Огромные стаи эквивалентов птиц кружились и носились по небу, не обращая внимания ни на силу Кориолиса, ни на странные горизонты.

А по низинам змеилась река. Или, если быть более точным, один из рукавов одной из четырех рек. Интересно, что извилистый путь со всеми разделениями и соединениями означал, что в совокупности они были значительно длиннее, чем 4 миллиарда миль общей протяженности, даже не считая притоков.

Я чувствовал, что поражаюсь этой мысли, и должен был помнить, что это всего лишь вопрос масштаба, а не технологии. Наконец мне удалось оторвать взгляд достаточно надолго, чтобы взглянуть на своих спутников. Каждый из них стоял, молча обозревая панораму. Я на мгновение улыбнулась, радуясь, что то, что мы были кучкой компьютерных симуляций, не притупило наше коллективное чувство удивления.

Гарфилд поднял глаза и хмыкнул, и я проследил за его взглядом. Небо на самом деле было голубым, что казалось странным, и там было что-то похожее на солнце, что казалось действительно странным.

"Кто-нибудь знает, как они управляют фальшивым небом", - спросил он у группы в целом.

Билл повернулся, чтобы проследить за взглядом Гарфилда. "Вау. Мило."

"У Скиппи есть все снимки СУДДАРА, я спрошу их".

Он говорил по-английски, произнося слова "Скиппи" и "СУДДАР".

"Нужно использовать Квинланский, Билл", - сказала Бриджит. "Даже если вам придется фонетизировать случайное английское слово, мы не можем позволить себе выделяться".

Билл кивнул - ну, Квинланский эквивалент - в качестве ответа.

"Я видела моделирование объектов на баллистических траекториях в среде типа цилиндра О'Нила", - продолжила Бриджит. "Они ведут себя очень нелогично. У нас будут проблемы с этим?"

"Не совсем", - ответил Билл. "Все дело в радиусе сооружения. Все эти симуляции - я их тоже видел - основаны на радиусе от нескольких сотен ярдов до, возможно, четверти мили. При радиусе 56 миль эта структура даст нам нечто настолько близкое к реальной планетарной гравитации, что обычно мы не заметим разницы. Например, вы могли бы играть в бейсбол и не беспокоиться о том, что мяч ведет себя странно".

"Это хорошо", - ответила Бриджит. "Квинлане, должно быть, выросли с этим, но если бы мы были удивлены каким-то поведением, это могло бы вывести нас из себя".

"Неужели туземцы будут такими подозрительными и наблюдательными?"

"Мы не знаем, Гарфилд. Не забывайте, что это может выглядеть как доиндустриальное общество. Но они происходят из цивилизации, по крайней мере, такой же развитой, как Земля в 21-м веке. И мы не знаем, какая политика происходит на заднем плане. Что, если, что кажется вполне возможным, учитывая приваренную дверь сзади, между населением в целом и руководством Небесной реки существуют враждебные отношения? Они могут высматривать незнакомцев, ведущих себя странно."

"Ха. Наверное, я об этом не подумал", - сказал Гарфилд. "Хорошо, леди-босс".

Входное фойе располагалось примерно в миле вниз по реке и немного выше по склону ближайшей деревни. Я указал в том направлении.

"Мы должны отправиться в, э-э..."

"Позвоночник Гаррика", - ответил Билл. "Понятия не имею, почему он так назван. Большинство местных жителей называют его просто Гаррик. Он расположен на реке Аркадия. Остальные три по порядку, если смотреть в сторону вращения, - это Утопия, Рай и Нирвана."

"Здесь нет темы", - сухо прокомментировал Гарфилд.

"Как обычно, " ответил Билл, " это английские названия, которые наиболее близки к концепциям Квинлана, но да, есть тема, в том числе название Небесная Река. Я думаю, что это было задумано именно так".

Я нарушил последовавшее за этим короткое молчание. "Все это очень интересно, но прямо сейчас мы должны решить, что делать с Мэнни Уилла".

"Я голосую за группу из пяти человек", - сказал Уилл.

"Плохая идея, Уилл", - ответила Бриджит. Шабаш, в котором больше четырех человек, привлечет внимание, но не на уровне "посмотри на извращенцев", а скорее на уровне "эй, посмотри на шабаш из пяти человек". Мы не хотим выделяться".

"Да, хорошо. В любом случае, я должен быть резервным водителем. Как насчет того, чтобы я просто вернулся в туннель и заделал вход?"

Билл кивнул. "Это сработает. Также скрывает туннель, что является бонусом."

"Отлично", - сказал я. "Что ж, пошли. Нам нужно где-то остановиться, пока мы не сориентируемся."

Уилл направился обратно в туннель, а остальные из нас отправились в деревню, Билл впереди. Бриджит продолжала отклоняться и исследовать - флора, фауна, жизнь насекомых, я был очарован. Ну, биологи, верно? Говард всегда жаловался на ее маниакальную сосредоточенность, но это была одна из вещей, которые он любил в ней. Местная флора не выглядела такой уж странной. Я уверен, что Бриджит каталогизировала все, в чем эта система была уникальна, но для такого не профессионала вроде меня это были просто растения, Эта экосистема развивалась вокруг хлорофилла, так что даже цвета напоминали мне о Земле.

Жизнь насекомых… не так уж и много. Структура экзоскелетного тела, по-видимому, являются правилом для мелкой фауны, населяющей эту конкретную часть экосистемы, но на этом сходство заканчивалось. Местные насекомые, по-видимому, предпочитали радиальную структуру тела, а не двустороннюю симметрию. Искажения, через которые прошла эволюция, чтобы сделать возможным полет с таким материалом для работы, породили некоторые действительно причудливые структуры. Я был рад, что никогда не был склонен к кошмарам с изображением существ.

Мы шли уже около 10 минут, когда Бриджит попросила нас остановиться. "Это моя вина, ребята. Я должна быть экспертом, а я уже облажалась."

Остальные из нас вопросительно посмотрели друг на друга, прежде чем снова повернуться к ней. "Хорошо", - сказал я, "я спрошу, как ты облажалась?"

"Квинлане не очень хорошо ходят пешком, во всяком случае, на большие расстояния. Мы уже должны были опуститься на четвереньки, и даже в этом случае нам следовало бы почаще отдыхать."

"Боже, Бриджит, мы же одни".

"Если мы можем видеть деревню, деревня может видеть нас. Я не знаю, есть ли у них телескопы или что-то подобное, но если они есть, мы уже ведем себя странно".

"Значит, мы должны стать четвероногими?"

"Более того, Гарфилд. Ты чувствуешь этот запах?" Гарфилд нахмурился, и мы все втянули носом воздух. "Что это?" - спросил он. "Вода?"

"Да. Проточная вода. Она пахнет иначе, чем стоячая вода." "Серьезно?"

"Да, Билл. Даже земные животные могли заметить разницу. Это сюрприз только для существ с атрофированным обонянием, таких как люди."

"Хорошо, тогда вода".

"Даже больше, чем они склонны передвигаться на четвереньках, квинлане склонны передвигаться по воде".

"Оооо", - сказал Билл. "Значит, мы должны плавать".

"Да. Сюда."

Не дожидаясь дальнейшего обсуждения, Бриджит зашагала в направлении воды. Ну, "маршировала" до такой степени, что можно было бы сказать, что марширует что-то вроде жирной ласки. Скорее решительная походка вразвалку. Через несколько мгновений она опустилась на четвереньки. Остальные из нас последовали её примеру. Я был приятно удивлен, обнаружив, что таким образом мы смогли двигаться значительно быстрее, и некоторые странные детали дизайна рюкзака квинланов стали приобретать больше смысла. Меньше чем через минуту мы наткнулись на небольшой ручей.

"Не выглядит достаточно большим, чтобы в нем плавать", - высказал мнение Билл.

"Не для человека, размахивающего своими неуклюжими конечностями во всех направлениях", - со смехом ответила Бриджит. "Но с хвостом мы, по сути, торпеды. Смотри".

Бриджит нырнула в ручей, едва заметив рябь. На поверхности ручья было что-то вроде всплеска, как в фильмах с участием подводного монстра. Менее чем через две секунды она вынырнула примерно в 30 ярдах вверх по течению.

"Та-да!"

Я вспомнил наше совместное плавание в тот первый день на Квинне и почувствовал, как меня охватывает волнение. Возможно, это было частью образа Квинлана. Но это также было частью Боба. Я никогда не был хорошим пловцом и не чувствовал себя в воде очень комфортно. Я считал, что плавание - это то, чем ты занимаешься в качестве альтернативы утоплению. Теперь, в андроидной копии полуводного вида, я мог бы владеть этой водой. Или что-то в этом роде.

Бриджит пронеслась мимо нас в направлении вниз по течению, волнообразно покачиваясь у самой поверхности. Я засмеялся от восторга и нырнул в воду. Я слышал другие всплески позади себя, но не пытался их сосчитать. Любой, кто откажется, останется позади, и ему придется смириться с этим.

Я догнал Бриджит и похлопал ее по хвосту. Она ответила, ударив меня придатком по голове, а затем выстрелила вокруг подводной скалы. Значит, так оно и будет, не так ли? Мы мчались по воде, вверх и вниз по течению, петляя вокруг других, помечая и будучи помеченными. Ручей, такой маленький с суши, с этой точки зрения казался целой страной, в которой можно было маневрировать в третьем измерении.

Один за другим остальные присоединились к игре, пока вода не вспенилась от тел Квинланов, уворачиваясь, прорываясь и преследуя друг друга. Игра длилась почти 10 минут, пока мой экран оповещения не сообщил мне, что настоящий Квинлан будет измотан и ему нужно будет провести некоторое время на плаву. Я мог бы проигнорировать это - тело андроида никогда не устает, - но Бриджит было бы что сказать в этом случае.

Я вынырнул на поверхность и перевернулся на спину. Движение казалось естественным, и я видел изображения с беспилотных летательных аппаратов-шпионов Квинланов, плавающих в этой позе. "Выдры", - пробормотал я, когда остальные выскочили один за другим. Мы соединились, хватаясь передними или задними лапами, чтобы сформировать плот из квинланов, медленно вращающийся, когда мы плыли вниз по течению.

"Ладно, это было безумие", - воскликнул Билл. "Бриджит, ты, возможно, захочешь сообщить об этом Говарду - он, вероятно, сможет найти способ превратить это в бизнес".

"Туры по Небесной реке?" Бриджит пошевелила ушами в знак веселого согласия по-квинландски. "Я думаю, они были бы популярны".

"И не только с Бобами. Может быть, даже некоторые из репликантов второй волны. Это может вывести их из единственного существования в своей виртуальной реальности".

"Предупреждаю, люди, вы приближаетесь к деревне".

Услышав объявление Уилла, мы все повернулись, чтобы посмотреть вниз по течению. Конечно же, мы были за последним поворотом и скоро должны были проплыть через маленький городок. Мы отсоединились и торпедой понеслись к ближайшему пешеходному причалу. Конечно, инфраструктура была одним из многих различий между культурой Квинлана и всем остальным, к чему мы привыкли. Они использовали водные пути так, как люди использовали бы тротуары и дороги, а это означало, что там, где водный путь был достаточно широким, были пешеходные дорожки и лодочные причалы.

Последние мало чем отличались от того, что вы могли бы найти на земле или, если уж на то пошло, на Пав или Новой Пав. Квинлане использовали в основном парусные лодки, в основном похожие на катамараны, хотя я видел изображения еще нескольких вариантов, похожих на баржи, которые использовали местных вьючных животных для вращения гребного колеса.

Интересно, что в этом городе не было каналов, поэтому единственным способом передвижения были дороги. Я нахмурился на мгновение, затем понял, что на самом деле почва не будет такой уж глубокой. Если бы квинлане попытались прорыть каналы, они, скорее всего, наткнулись бы на материал оболочки, прежде чем забрались бы достаточно глубоко, чтобы иметь значение. Вездеходные контуры должны были бы быть запечены в форму корпуса во время строительства.

Пешеходные доки представляли собой, по сути, набор полузатопленных пандусов, которые позволяли квинланам подплывать, а затем выходить. Они могли выпрыгивать из воды, как пингвины, и приземляться на ноги, но это считалось невежливым в многолюдных ситуациях, так как она легко могла оказаться в толпе из-за того же участка причала. У квинланов было слово для обозначения этого движения: "пут", которое "Скиппи" перевели как "ныряние вверх".

Мы поднялись по пандусу и быстро отошли в сторону. Пандусы были заняты, а квинлане, похоже, плохо переносили очереди. Большинство просто ныряло с ближайшего края, и в любой момент еще несколько нетерпеливых душ ныряли вверх, не обращая внимания на мрачные взгляды своих сверстников.

Пока я наблюдал, один негодяй выпрыгнул из воды только для того, чтобы выскочить прямо на кого-то, занимающего этот конкретный участок пространства-времени. Когда мы направились к твердой земле, я услышал позади гневные голоса.

"Хочешь остаться и посмотреть бои?" - пробормотал Гарфилд с ухмылкой.

" Лучше не надо, - вмешался Уилл. "Хью заметил, что квинлане склонны к толпе. Простая ссора между двумя людьми может быстро перерасти в драку без уважительной причины".

"Больше, чем у людей?" - спросил Гарфилд.

"Может быть. Как насчет этого? Человечество, свергнутое с трона, скорее всего, будет глупо в больших группах".

Я ухмыльнулся, но не потрудился ответить. В итоге у Уилла сложилось особенно негативное мнение о человеческом роде после его приключений по спасению последнего из них с умирающей Земли. Кроме наших родственников, которых он продолжал обожать, у него было очень мало времени для общего развития человечества.

- Внимание, - вмешалась Бриджит. "Копы".

Мы все были луговыми собачками.

"Блестящий ход, способ сыграть круто, ребята".

Когда к нам с важным видом подошел коренастый Квинлан, щеголяющий богато украшенным кушаком, я изо всех сил старался сохранить бесстрастное выражение лица и ушей. Он на мгновение оглядел нас, его взгляд задержался на Бриджит. Она бесстрастно смотрела на него в ответ, не бросая вызов и не соглашаясь. Я должен был признать, что это был хороший баланс. Но если бы он поговорил с ней свысока, мы могли бы в спешке покинуть город. Или на рельсах.

"Вы, ребята, просто проходили мимо?"

Я шагнул вперед. По предварительной договоренности, я буду ответственным за группу. "Так и есть, добрый сэр. Мы в творческом отпуске, медленно продвигаемся вниз по реке."

"Откуда?"

"Хандавар", - ответил я. "Я сомневаюсь, что вы слышали об этом, наши последние несколько остановок не слышали".

"Я рисковал, но, возможно, не очень сильно. Например, квинлане были гораздо более мобильны, чем англосаксонские крестьяне, но, насколько мы могли судить, массовый транспорт все еще был неизвестен. А высокоскоростной транспорт, встроенный в Небесную реку, был недоступен для жителей во всех сегментах, которые мы исследовали.

"Больше шабашников". Полицейский скривил лицо с явным отвращением. "Если вы планируете остаться более чем на пару дней, вам придется зарегистрироваться в магистрате. В противном случае выбирайте временные отели и закусочные вдоль доков. И не создавайте проблем, иначе вам придется уехать раньше, чем планировалось."

Он в последний раз оглядел нас, снова кивнул и с важным видом удалился. "Вы заметили оружие?" - спросила Бриджит.

Мы пробормотали слова благодарности.

"Не могу точно сказать, какой именно стиль меча, - сказал я, - но ножны имели определенный вид короткого меча".

"Это означает, что они делают какие-то работы по металлу, а значит, у них есть металл. Кроме денег, я имею в виду."

Гарфилд вопросительно склонил голову набок. "Э-э, может быть, мне следовало более тщательно прочитать предварительные условия. Это сюрприз, почему?"

"Что они собираются делать, копать его?" Я уставился на него. Это как Мир Колец, верно? Никаких полезных ископаемых, никаких нефтяных залежей, если только они на самом деле не извлекают мусор из сооружения, они ограничиваются переработкой того, что у них уже есть, и в сооружении очень мало настоящего металла, даже если бы они были настолько глупы. А это значит, что металл будет очень ценным".

"Администрация мегаструктуры могла бы поставлять металл в небольших количествах", - сказал Уилл. "Может быть, например, выталкивать самородки в верховьях ручья. Хотя это привело бы к беспорядочным отраслям промышленности, занятым его сбором".

Бриджит кивнула. "В любом случае, посвящение всего этого металла мечу говорит мне о том, что меч действительно необходим, либо как символ, либо как угроза, либо как оружие.

Разговаривая, мы прогуливались по деревне в поисках мотеля или местного аналога. Без предупреждения квартет Квинланов вывалился из того, что могло быть баром. "Шар-из-Квинланов" катался вокруг, как стая разъяренных кошек, пинаясь, кусаясь и царапаясь. И ругался. Ругательство Квинлана было одновременно изобретательным и энергичный. Язык Квинлан допускал некоторые формы склонения, которые хорошо сочетались с ругательствами, включая форму существительного, указывающую на то, что оно было предметом действия.

Один из квинланов был выброшен из толпы, в основном случайно, и вскочил на ноги. Он огляделся, оскалив зубы, и заметил Бриджит, которой не повезло оказаться на расстоянии вытянутой руки. Он зарычал на нее и занес руку для полного удара когтями.

Без всякой опаски Бриджит ткнула его прямо в морду. Он опрокинулся назад с криком ужаса, и другие квинлане остановились на полпути.

Бриджит показала группе свои зубы. "Кто-нибудь еще?"

Группа распуталась и помогла своему четвертому, который прижимал морду к ногам.

"Что это было?" - спросил один из них.

"Моя визитная карточка", - ответила Бриджит. "У меня более чем достаточно для всех".

Она сделала паузу, а когда ответа не последовало, ушла, не дожидаясь нас. Мы двинулись следом, и я пожал плечами одному из бойцов, проходя мимо.

Он пробормотал мне: "Когда наступит брачный сезон, друг, выбирай тщательно".

Я был не совсем уверен, что с этим делать, поэтому ничего не ответил. Гарфилд, тем временем, продвинулся вперед и свернул к зданию с резьбой в виде кровати над дверью. К тому времени, когда я догнал его, он был увлечен серьезным разговором с тем, кто, должно быть, был владельцем. Мы подождали в стороне, и через несколько мгновений он присоединился к нам.

"Нам повезло. В этом заведении есть отдельные комнаты, достаточно большие для нашей группы. Очень востребованные, по словам владельца, именно поэтому он хотел разорительно высокий ночной тариф. Мы пошли на компромисс, установив лишь слегка завышенный еженедельный тариф".

Он поднял ключ. "Только один ключ, так что… Я - ключник." Билл хихикнул, а Бриджит, как обычно, закатила глаза.

Я должен был задаться вопросом, на что была похожа ее жизнь с Говардом. Даже для клона Боба у него была необычно высокая доля оригинала. Я надеялся, что закатывание глаз было проформой.

С другой стороны, она получала рекомендации.

Комната была… уютной. Это общепринятый эвфемизм для обозначения "меньше, чем шкаф". Она состояла из двери в одном конце, окна в другом и четырех двухъярусных кроватей, по две на каждой стене между дверью и окном. И не большие двухъярусные кровати - высокий Квинлан не смог бы вытянуться.

К счастью, мы все выбрали средние размеры, так что это не было проблемой.

Между кроватями было достаточно места, чтобы два человека могли стоять одновременно, но мы не собирались проводить собрания в ратуше в этом пространстве. Ванные комнаты были общими для всего этажа, и их тоже нельзя было назвать роскошными. К счастью, у квинланов, похоже, есть понятие о смывных туалетах, так что нам не пришлось бы настраивать наши обонятельные чувства. К сожалению, в языке квинлана не было понятия "купаться" отдельно от "плавать", так что существовал определенный видовой уровень, скажем так.

Уилл загрузил патч с запросом каждого, который отключил запах от осознанного восприятия. Короткая прогулка до нашей комнаты была интересной и поучительной. Этот отель, казалось, обслуживал шабашников. Все комнаты, которые мы осмотрели, были расположены так же, как и наши, и большинство из них, похоже, были заняты вчетвером. Я вслух задался вопросом, не было ли четыре каким-то волшебным семейным числом Квинланов, и получил "Нет" от Бриджит и нотацию.

"У квинланов сложная система, которую я бы охарактеризовал как сетевую эндогамию. Люди принадлежат к брачной группе с потенциально несколькими партнерами мужского и женского пола, но они могут принадлежать более чем к одной группе. Существуют правила, касающиеся вашего статуса и финансовых обязательств в группе, основанные на том, жили ли вы с этой группой или с другой."

"Так что же тогда с четверками?"

"Это может быть культурной нормой, или инстинктом, или немного того и другого". Бриджит пожала плечами. "Это может быть просто практический минимум, необходимый для создания семьи".

Я приподнял бровь. "Это кажется странным требованием. Почему?

Бриджит скорчила гримасу, прежде чем объяснить. "Дети Квинлана воспитываются в яслях примерно до пяти лет, потому что до тех пор они не становятся взрослыми".

"Как и человеческие дети", - сказал я.

Бриджит рассмеялась. "Многие люди согласились бы с вами, но, конечно, это неправда. Человеческие дети начинают пытаться говорить в первый год жизни. Послушайте, люди решили проблему размера мозга, родившись физически недоразвитыми - умными, но беспомощными - и нуждающимися в большой родительской поддержке в ранние годы. Квинлане решили проблему, родившись похожими на животных, но почти сразу же полностью подвижными, с мозгами, которые созревают поздно. К тому времени, когда они начинают учиться думать и говорить, они уже могут сами о себе позаботиться".

"Вау, я вижу некоторые проблемы с этим".

"Да, Билл. И вы почти наверняка все сделали правильно. Детей, которых называют юниорами, нужно держать взаперти, иначе они просто начнут буйствовать. И кто-то должен заботиться о них, поэтому семьи Квинланов должны быть большими, чтобы собрать необходимые ресурсы.

"И убедитесь, что никто не решит съесть своих детенышей", - сказал Гарфилд вполголоса. "Не ошибся", - пробормотал Билл в ответ.

Бриджит улыбнулась им. "У меня есть теория, что их агрессивность и вспыльчивость во взрослом возрасте связаны с процессом раннего развития. Люди рано усваивают культурные нормы, пока они еще беспомощны и зависимы. Квинлане - не так уж и много."

"Ха. Пища для размышлений, " сказал я. "Давай вернемся к цивилизации, прежде чем продолжим, хорошо? Мои культурные нормы включают в себя кофе".

Остальные засмеялись, и мы начали устраиваться поудобнее. Мы сыграли в "камень, ножницы, бумага, ящерица, Спок" для коек, и я получил одну из лучших. Ничего особенного, верно? Что ж, к сожалению, с короткими ногами квинлана, лестницы были настоящим приключением. Я чуть не упал, когда в первый раз попытался взобраться наверх, и Биллу пришлось поддержать меня. Я впился взглядом в Гарфилда, который уже удобно устроился в другой кровати, и оскалил зубы. Он рассмеялся.

"Уже достаточно поздно", - сказала Бриджит. "Давай немного поспим".

Сон был кодом для того, чтобы оставить Мэнни в режиме ожидания, пока мы возвращались в виртуальную реальность. У каждого Мэнни был базовый ИИ, который предупреждал нас, если что-то требовало нашего внимания. В противном случае Манни спали бы как… ну, как убитые.

Мы все выгрузились из андроидов и собрались в моей виртуальной реальности. Уилл, как обычно, занял кресло-подушку. Появился Дживс со всеми любимыми напитками, и мы все провели несколько минут, наслаждаясь возвращением к цивилизации.

"Это будет медленно", - сказала Бриджит. "Но первое, что мы должны сделать, это найти библиотеку или Зал записей или что-то подобное. Давайте посмотрим, что у них есть в письменном виде. Скиппи проводили общий обзор и, возможно, пропустили что-то, в названии чего не было Истории Квинна. И, конечно, они должны были быть осторожными - группа квинланов, хватающих книги, не вызовет таких сплетен, как кучка плавающих шаров и механических пауков".

"Если предположить, что у них есть что-то вроде пауков", - сказал Уилл. "У них есть. Правда, больше в форме краба."

"Неважно. В любом случае, мы просматриваем их письменные записи и пытаемся получить достаточно информации, чтобы иметь возможность расспрашивать местных жителей, не выдавая себя за инопланетян".

"Кем мы и являемся".

"Не в этом дело", - сказал я. "Мы должны получить представление о руководстве, не раскрывая себя. Может случиться так, что мы в конечном итоге свяжемся с ними. Может также оказаться, что нам тоже придется шпионить за ними, но мы ничего не можем сделать, пока не получим хотя бы основы".

"Я так же счастлив, если мы в конечном итоге действительно сделаем то, что сказали полицейскому: направимся вниз по течению".

"Я понимаю, Бриджит. Но для меня главное - найти Бендера. Или выяснить, что с ним случилось. Давайте не будем терять из виду это".

"Вы уверены, что мы не можем просто просканировать его?"

Гарфилд ответил. "Мы провели симуляцию. Проблема в том, что мегаструктура использует оптоэлектронику, очень похожую на нашу технологию. Таким образом, на сканирование каждой мили топополиса у нас уйдет около 12 часов. А потом еще шесть часов уходит на детальное изучение снимков. Это больше миллиона лет, в худшем случае, только для сканирования.

"Разве мы не можем просто построить целую кучу сканеров?"

"Да, но нам также нужно собрать целую группу из нас, чтобы обрабатывать снимки. Даже используя самые эффективные методы начальной загрузки и игнорируя вопросы доступности материалов, нам все равно потребуется более 150 лет, если мы задействуем такой уровень ресурсов для решения проблемы. И в любом случае, у нас не так много сырья в системе, поэтому мы будем привлекать подразделения из-за пределов системы, так что добавьте еще немного времени для этого."

Билл кивнул и продолжил рассказ. "С другой стороны, стратегия расследования может принести хорошие результаты менее чем за десять лет, по крайней мере, по словам Хью".

"На основании чего?" Бриджит хмуро посмотрела на Билла. "У вас не может быть никакой статистики для работы".

"Он вроде как знает. Население Небесной реки. Количество людей, с которыми мы можем контактировать в год. Количество людей, которые услышат о нас в год. Это связано с теорией сетевого взаимодействия. В конце концов, вероятность того, что мы либо свяжемся с кем-то, либо с нами кто-то свяжется, составляет более 50 на 50. Хью говорит, что меньше десяти лет.

"Хм." Бриджит покачала головой. "Ладно, хорошо. В любом случае, я не в восторге от альтернативной временной шкалы".

"И, эй, если кто-нибудь захочет отдохнуть, я всегда готов", - сказал Уилл, ухмыляясь. "То, что происходило вниз по течению, выглядело слишком забавно".

Я встал, сигнализируя об окончании собрания. "У нас есть шесть часов до того, как мы должны будем разбудить наших Мэнни. Позаботьтесь обо всем, что вам нужно".

18. Не входит в План. Уилл

Июнь 2334 Квинн

Я снял себя с вешалки, слегка пошатываясь. К пропорциям Квинлана Мэнни придется привыкнуть. Я рассматривал не-нематериальные когти на своей руке, когда другой Мэнни открыл глаза.

"Привет, Говард". Я поднял руку. "Посмотри на эти сумасшедшие ногти". Он бросил на меня хмурый взгляд. "Ты стал хиппи по отношению ко мне, Райкер?"

Я ухмыльнулся ему, и он улыбнулся в ответ. "Спасибо, что пригласил меня, Уилл. Я признаю, что мне любопытен проект Бриджит, и ее описание плавания было более восторженным, чем обычно."

Я дал сигнал дрону открыть грузовой люк. "Без проблем, мне тоже любопытно. Хотя я также несу ответственность за практику, на случай, если меня призовут. В любом случае, это моя история. - Я указал на дверь, и мы вышли вместе.

Я припарковал беспилотник в другом городе, несколько большем, чем тот, который посетили Боб и Бриджит. И гораздо больше запутался. Нам пришлось бы избегать районов со слишком высокой радиацией - даже Манни были восприимчивы к разрушительному воздействию радиационной деградации металлов, но почти все остальное можно было игнорировать.

Я хотел получить общее представление о типах войн, которые квинлане вели друг против друга. Этот город был разрушен взрывчаткой, может быть, ракетами, может быть, сброшенными бомбами. Но не кинетические - они не оставили бы много места для изучения.

Город, вероятно, был столицей или, по крайней мере, каким-то крупным центром. Это было похоже на то, что все дороги ведут в Рим, по крайней мере, с воздуха. Квинлане использовали железную дорогу для сухопутного транспорта, и сюда вело множество железнодорожных линий.

В городе также более крупные кварталы с более широко разнесенными водными путями. Я задавался вопросом, было ли это связано с эффективностью, или им просто нужны были большие блоки по какой-то другой причине. По словам Боба и Билла, психология Квинланов, похоже, очень похожа на человеческую, но я не хотел чрезмерно экстраполировать.

Мы подошли к ближайшему каналу и осмотрели содержимое. Это казалось не так уж плохо. Конечно, не такой маслянистый и жирный, как описывал Боб во время их экскурсии. Во всяком случае, в канале, казалось, было удивительно сильное течение.

"Выглядит неплохо", - сказал Говард.

"Строения пострадали меньше, чем можно было бы ожидать", - ответил я.

"Бриджит взяла образец ткани и отсканировала его. Огромная вирусная нагрузка, и моделирование Скиппи указывает на то, что это, скорее всего, был искусственный вирус".

"Итак, биологическая война в довершение ко всему остальному?"

"Мммм. Похоже, все население впало в истерику и начало швырять всем, что у них было, во всех, кого только можно. Я удивлен, что им удалось технологически дойти до этой стадии".

"Может быть, это связано с плотностью населения?" Я хмыкнул и сменил тему. "Я искал хороший неповрежденный канал. Из-за разрушений, которым подвергся этот город, некоторые из них были завалены обломками или даже полностью перекрыли сток воды. Я полагаю, нам не следует слишком увлекаться приключениями."

"Звучит неплохо. Должны ли мы?"

Не дожидаясь ответа, Говард нырнул внутрь. Я немедленно последовал за ним и заметил его, уже исчезающего вдали. Я преследовал его, взмахи хвоста и рук работали согласованно.

Говард оглянулся, не поворачивая головы. "Это определенно стоит сделать, можно было бы продать это. Увидеть разрушенный мир квинланов, содрогнуться на месте разрушенных городов, с благоговением смотреть на...

"Я предлагаю тебе попытаться оставить это в прошлом Бриджит".

Говард рассмеялся. "Ты меня поймал - она сдерет с меня кожу живьем. Ладно, так что, может быть, не экскурсии по руинам Квинна, но даже если мы просто скопируем дизайн Мэнни и поместим их на Вулкан... хм, может быть, и нет."

«Что?»

Я слышала улыбку в голосе Говарда. "В "Вулкане" есть тема динозавров, а я увлекаюсь морской флорой и фауной. Много больших голодных местных тварей."

"Может быть, в реках?" "Может быть. Нужно разобраться в этом".

Мы проплыли в дружеском молчании еще несколько минут, остановившись, чтобы осмотреть пару затонувших обломков. Я представлял себе, что этот опыт будет очень похож на подводное плавание, за исключением того, что все видео, которые я когда-либо видел о людях под водой, показывают их медленными и неуклюжими, изо всех сил пытающимися добраться до воды со скоростью улитки. Квинланские формы двигались больше как выдры или, может быть, пингвины, поскольку квинлане не обладали такой гибкостью, как выдры.

"Любопытно, что течение здесь на удивление сильное", - сказал Говард. "У города, похоже, не было такой уж высокой оценки".

"Хм, я не эксперт, но это больше похоже на заботу, чем на любопытство". Мои слова звучали как в бочке, даже для моих собственных ушей, но после терраформирования Валгаллы у меня сложилось мнение, что "необычное" равносильно "плохому". Исключения были редки.

"Хорошо. Здесь сильнее, я просто а-а-а-а!"

Это не было бы одним из таких исключений.

"Говард, что случилось?"

"Меня - уф - засасывает - ой! - в какой-то туннель. Подожди, там горит свет - о, черт."

Я быстро отдал приказ грузовому дрону взлететь, сосредоточиться на нашем местоположении и произвести сканирование СУДДАРом. Тем временем я установил некоторую дистанцию между собой и последней известной позицией Говарда.

"Меня нужно подвезти", - сказал Говард в тишине. "что случилось?"

"Меня только что выплюнули из туннеля в воздухе, и я немного полетал, но не очень хорошо. Я думаю, что сломал Мэнни. У меня включен радиомаяк."

"Беспилотник обнаружил тебя, одну минуту".

Я подключил видеоокно дрона, когда он опускался в почти сухой канал. Распростертый орел на ложе из камней и ветвей был формой Квинлана. Некоторые положения конечностей были определенно неестественными.

"Как это произошло?"

"Меня засосало в туннель, и меня выплюнуло сюда. Я думаю, что пролетел около 50 ярдов, прежде чем приземлиться. Похоже, строители города проложили туннели между каналами, чтобы выровнять уровень воды, но этот канал в основном сухой. Бьюсь об заклад, он заблокирован выше по течению".

На видео бродяги забирали Говарда и запихивали его в беспилотник. "Вы провели свою диагностику?"

"Да, с этим малышом нужно будет немного поработать. Честно говоря, я удивлен, что у меня все еще есть связь."

"Подсистема связи надёжная".

Последовала пауза. "Не говори Бриджит. Она убьет меня."

Я улыбнулся, хотя Говард не мог этого видеть. "Я так понимаю, у вас в разработке новый красный эль. Красный Райкер, кажется, он называется?"

"Нет, это..." Еще одна пауза. "Ты ублюдок".

"Да, но теперь я ублюдок с красным элем, названным в мою честь".

19. Что Ты Сделал?! Боб

Июнь 2334 года. Позвоночник Гаррика

Я активировал свой Мэнни и сел, протирая глаза. Я не был уверен, что это было то, что делали квинлане, но это казалось правильным. Я выглянул в маленькое единственное окошко. Все еще темно. Вчера мы легли спать, когда было еще светло, поэтому пропустили закат на Небесной реке. Я хотел увидеть восход солнца. Главным образом, я хотел сам увидеть, как Небесная река справляется со сменой дня и ночи.

Я проснулся на несколько минут раньше, чтобы быть уверенным, что встану до рассвета, но я оставил сообщение остальным. Тихо, не ради своей команды, а ради других обитателей мотеля, я выскользнул из нашей комнаты и спустился по лестнице к входной двери. Воздух был свежим и прохладным, и это было бы неуместно ранней осенью на Земле.

Искусственное солнце обеспечивало среду обитания не только светом, но и теплом. Это подразумевало наличие какого-то радиатора на уровне земли, поскольку в остальном это была закрытая система. Я держал пари, что вода держалась ниже температуры окружающей среды, вероятно, охлаждалась с помощью донных крыльчатых фильтров. Возможно, центральный цилиндр также поглощал инфракрасное излучение, когда солнце было выключено.

Больше никого поблизости не было. Мы знали, что квинлане в основном дневные, так что ничего удивительного в этом нет. Там может бродить ночной охранник, а может быть, разносчик газет или что-то в этом роде, но в остальном улица в моем полном распоряжении.

По крайней мере, я так думал, пока голос рядом со мной не произнес: "Доброе утро". "Доброе утро, Билл. Пришла в голову та же идея?"

"Мммм. С дронов поступает много данных, но ничто не сравнится с показаниями очевидцев".

Мы стояли тихо, наблюдая, как на одном конце гигантского цилиндра, который был Небесной рекой, постепенно разгорался свет. По соглашению мы перевели это направление как восток, а остальные точки компаса естественным образом встали на свои места. Север был против вращения, а Юг был против вращения, но изнутри вы не смогли бы сказать, не проведя несколько очень чувствительных экспериментов. В этой системе координат эта ветвь реки течет в основном на запад.

"Это довольно направленно", - сказал Билл в тишине. «что?»

" Свет, исходящий от центрального строения. Теоретически, мы должны быть в состоянии увидеть его с расстояния в сотни миль, но это становится очевидным только тогда, когда он находится относительно близко. Я думаю, что он каким-то образом замаскирован, чтобы светить только в ограниченном диапазоне."

"Имеет смысл. Это также имитировало бы раннее утреннее и послеполуденное затемнение естественного солнца из-за атмосферных воздействий".

Наконец, небо приобрело заметный голубой цвет, и псевдосолнце стало отчетливо видно под углом примерно в 10° к горизонтали. Это была не идеальная иллюзия. Во-первых, каждая точка на поверхности среды обитания будет видеть, как солнце проходит прямо над головой, как если бы все находились на экваторе. Во-вторых, движение по небу не было бы равномерным, поскольку псевдосолнце двигалось с постоянной скоростью вдоль центрального цилиндра, казалось бы, он ускорялся по мере приближения к местному зениту, а затем замедлялся. Полдень будет очень коротким.

"Но небо голубое. Мы уже разобрались в этом?"

Билл повернулся ко мне. "Отчасти это может быть просто рассеяние света, но да, можно подумать, что мы сможем увидеть больше глубину. Может быть, не совсем, но больше, чем мы".

"Это голограмма".

Я вздрогнул, когда комментарий Уилла неожиданно прозвучал в моем коммуникаторе. «Что?»

"Это голограмма. Очень слабая, ненаправленная и без деталей. Все, что она делает, это маскирует центральный цилиндр и слегка усиливает рассеяние синего цвета, ровно настолько, чтобы создать эффект, который он создает, - затенение внутренней части на расстоянии".

"Это интересно", - сказал Билл. "Как вы получили эту информацию?"

"Проверяю снимки сегментов. Мы нашли несколько голографических проекторов на центральном цилиндре. Большие отростки."

"Думаю, это имеет смысл". "Что имеет смысл?"

Мы с Биллом оба обернулись, услышав голос Бриджит. Она и Гарфилд только что вышли из мотеля, предположительно, разыскивая нас.

"Комментарий Уилла. Запустите воспроизведение. Вы поймете."

Бриджит закрыла глаза и подставила лицо солнцу. "Чувствую себя хорошо. Строители приложили много усилий, чтобы сделать это место как можно более уютным."

"Хм, да. Что противоречит сценарию принудительной колонизации, что возвращает нас к вопросу..."

"Что ж. Вы все, кажется, очень рано встали. Происходит что-то особенное?"

Мы все снова обернулись на этот последний неожиданный голос. Это был коп - тот самый коп, с которым мы столкнулись вчера. На мгновение я задумался, может быть, он был андроидом и не нуждался во сне. Но в маленьком городке, вероятно, было всего несколько сотрудников правоохранительных органов, так что, возможно, частые встречи с ними не были столь уж необычны.

"Просто обсуждали завтрак, сэр", - сказал я, пытаясь изобразить "голодный’.

"Здесь много закусочных, джентльмены и леди, но большинство из них еще не открыты. Но найдите место, где можно пристроить свои задницы, чтобы не оставлять вас посреди улицы, блокируя движение, пока вы ждете. - Он многозначительно посмотрел на нас.

Какое движение? Улица была практически пустынна, если не считать нашей группы. Вау, этот парень был немного придурком.

"Да, сэр, нам все равно нужно заняться утренними повседневными делами". Я повернулся, чтобы направиться обратно в мотель, но полицейский остановил меня, прижав дубинку к моей груди. Да, дубинка, одна из тех вещей, которые копы всегда носят с собой в мультфильмах.

"Лучше всего вам вести себя прилично. Я не хочу снова обращать на тебя внимание. Смекаешь?"

Я вспомнил Фреда по тому времени, когда я был с дельтанами, и на мгновение пофантазировал о том, чтобы схватить этого придурка за горло и поднять его в воздух. Но это чувство прошло через миллисекунду или две, и мой Мэнни не проявлял никаких внешних признаков внутренней борьбы.

"Да, сэр, без проблем".

Полицейский еще мгновение разглядывал нас, затем повернулся и пошел прочь.

Гарфилд закатил глаза и ухмыльнулся. "Мы малолетние преступники, так оно и есть".

Бриджит впилась в него взглядом. "Это была худшая попытка изобразить акцент кокни, который я когда-либо слышал. Если только вы не предпочитали ирландский, в этом случае все было еще хуже. Больше так не делай."

Я усмехнулся. "Как часто Говард это делает?"

"Ежедневно. И он говорит, что это никогда не устареет."

Мы вернулись в наш чулан - э-э, комнату - и сели. "Предложения?" Я спросил.

"Почему бы нам просто не разделиться на время?" Ответил Билл. "Это не Thunderdome, а маленькая мирная деревушка. Просто побродим вокруг и поподслушиваем. Может быть, кто-то из нас найдет зацепку или, по крайней мере, какую-нибудь полезную информацию

"Разумно", - ответил Гарфилд. "Я голосую за это". Кажется, никто не собирался высказаться против.

"Хорошо, давайте дадим ему час, чтобы офицер Дружок был как можно дальше от нас, когда мы отправимся в путь."

Часа было достаточно, чтобы успеть все сделать в бобивселенной. Мы поставили наши "Мэнни" в режим ожидания и отправились домой.

Час спустя я успешно разыскал что-то вроде завтрака в соседнем пабе/ закусочной. Квинлане на самом деле не делали между ними различий. Я опустил взгляд на тарелку с рыбными кусочками и попыталась сдержать свое выражение лица. Бармен не разыгрывал меня - перед другими квинланами стояла такая же еда.

"Что-то не так?" сказал он, глядя на меня.

"Нет, я просто понял, как часто в последнее время у меня был сквиз, со мной все будет в порядке".

Он фыркнул и отвернулся. Очевидно, работа бармена не требовала эмпатии Или разговорного мастерства. На самом деле, это не сильно отличалось от суши. И я любил суши. Я все еще любил суши. И регулярно ел их в вирте.

Хмм. Нет, не помогает. Это все еще выглядело как нарезанная сырая рыба.

Вздохнув, я приказал встроенному ИИ съесть еду, в то время как я немного отступил от обработки переднего плана. Я включил звук погромче и попытался уловить что-нибудь, кроме рычащих фыркающих звуков квинланской закусочной. Они были далеко не в таком плохом состоянии, как на Пав. Я видел, как они ели. Было много видеороликов BobTube о том, как едят семьи, дополненных наложенными спортивными комментариями. Мне пришло в голову задаться вопросом, видели ли зрители некоторые из этих видеороликов, это могло бы объяснить их отношение.

Квинлане также не были образцом изысканной кухни. Семейные обсуждения, сплетни, кто был или не был арестован за пьянство и хулиганство, случайные деловые обсуждения… было много разговоров, но все это было рутиной. По крайней мере, в основном. В частности, я сосредоточился на одной дискуссии между двумя квинланами.

"На этой неделе снова группа приезжих. Только некоторые из них шабашники. Похоже, никто не знает, что происходит".

"Меня бы это меньше беспокоило, если бы они тратили свои деньги, но все они, как правило, скупы".

"И угрюмы".

"Думаешь, они преступники, убегающие от чего-то?" "Или, может, они разбросанные?"

"Так много? А как насчет расформированного ополчения?"

"Не слышал о каких-либо недавних сражениях".

"Хм. В этом нет никакого смысла."

Что ж, это было интересно. Это могло быть просто что-то местное, но это стоило проверить. Особенно упоминание о разбросанных, которое было произнесено с особым акцентом. Я огляделся вокруг, стараясь, чтобы это не бросалось в глаза, пока не заметил говоривших. Пара толстых пожилых квинланов, вероятно, местные торговцы. На них были декоративные безделушки и косметическая окраска меха, которая никогда не выдержит купания. Если вспомнить свою социологию, то это была демонстрация богатства или привилегий, показывающая, что им больше не нужно лезть в воду.

Может быть, кто-то ещё что-нибудь подслушает.

"Ребята, посмотрите, сможете ли вы узнать что-нибудь о крупных перемещениях неразговорчивых незнакомцев, и, возможно, получите определение этого жаргонного слова ‘разбросанные"".

Я получил подтверждение от остальных и вернулся к подслушиванию. К сожалению, разговор перешел на более коммерческие темы.

Еще через несколько минут я смирился с тем, что никакой новой информации не поступило. Покончив с едой (слава Вселенной), я решил прогуляться.

Я остановился, застигнутый врасплох, когда выходил из закусочной. Движение все еще было слабым, когда я вошел. Очевидно, все квинлане встали в одно и то же время, или, может быть, существует общепринятый рабочий день. По какой-то причине теперь это был хаос. Я не смог обнаружить ничего похожего на правило "правая сторона - левая сторона" или даже "тротуар- проезжая часть". Пешеходы ныряли в поток машин и выезжали из него, в то время как повозки, запряженные животными, маневрировали мимо друг друга и обычно игнорировали пешеходов.

Я посмотрел на тягловых животных - смутно напоминающее корову животное, которое квинлане называют собакой, Они были огромными и, вероятно, могли раздавить взрослого Квинлана, даже не заметив этого. Только их медленная уверенная походка позволяла людям увертываться от них в кажущейся безопасности. Тележки были интересными. Ничто из содержимого не было выставлено напоказ. Некоторые были накрыты брезентом, некоторые были упакованы и пристегнуты ремнями, а некоторые тележки были полностью закрыты. Казалось, что это будет большая работа, в отличие от того, чтобы просто складывать вещи в багажник. Я подошел к картонной коробке и заглянул внутрь.

Определенно хорошо прикрепленная, и поскольку было маловероятно, что собака будет срезать углы на двух колесах, я подумал, не проблема ли "хватай и беги".

Я был удивлен криком. "Эй, ты, отойди от моей тележки. Полиция! Вор!"

Я поднял глаза и понял, что водитель кричал на меня. Боже. Слишком легко возбудимый? "Сэр, я не был..."

"Так, так, смотрите, кто это".

Это был знакомый голос, и не в хорошем смысле. Я обернулся и увидел, что Дружелюбный Офицер смотрит на меня, похлопывая дубинкой по руке. Снова мультяшная поза, и я не мог удержаться от минутного веселья.

"Послушай, я не был..."

"Я думаю, что ты был, парень. И мы поговорим об этом в участке. Повернись лицом и марш."

Он попытался ткнуть меня дубинкой, и я рефлекторно повернул верхнюю часть тела вправо, чтобы оружие прошло мимо. Легкий толчок моей левой рукой гарантировал, что попытка копов нанести удар продолжится. Он нахмурился и снова занес дубинку, ударив меня по голове тыльной стороной ладони. Однако, поскольку я уже контролировал конечность с дубинкой левой рукой, я просто откинулся назад и направил ее над головой. Сотни секунд виртуальной тренировки по кунг-фу сливались воедино, и мне хотелось кричать от радости, но, знаете... полицейский.

И кстати говоря, Дружелюбный Офицер теперь был в полном негодовании и начал звать на подмогу. Мне потребовалась секунда, чтобы понять, что придет подкрепление, но не от полиции, а от прохожих. Люди повернулись к драке и подошли ко мне, протягивая руки, чтобы схватить. Похоже, соседский дозор был чем-то особенным.

"Ребята, кажется, у меня проблемы с законом. Я думаю, нам всем придется свалить из города, прямо сейчас."

Билл ответил сразу же. "Что, черт возьми, ты сделал?"

" Заглянул в фургон. Я не шучу, это все, что я сделал. Даже не прикасался к нему, у этих людей действительно проблемы с управлением гневом".

"Хорошо", - ответил Билл. "Мы встретимся ниже по течению. Не выпендривайся, Боб. Ничего бесчеловечного или неквинланского, ну ты понимаешь, что я имею в виду."

Я сделал. Мое тело андроида было способно на скорость и силу, с которыми не мог сравниться ни один Квинлан. Мне нужно было избежать того, чтобы они подумали, что где-то есть какой-то супер Квинлан. Этот обмен мнениями занял всего мгновение или около того, а люди все еще набрасывались на меня. Я откатился с внешней стороны захвата первого человека, затем развернул его и толкнул в следующего человека. Толчок позволил мне изменить направление, и я оказался лицом к лицу с другим человеком. На его лице только начало появляться удивление, когда я толкнул его в кого-то другого, что привело к началу общей путаницы и позволило мне снова изменить направление. Теперь у меня были люди, которые двигались в трех разных направлениях, пытаясь поймать меня. Потерявшему равновесие преследователю потребовалось всего лишь подтолкнуть его, и он упал, прихватив с собой еще нескольких человек. Теперь у меня было открытое пространство, и я пошел в него, стараясь держать свою скорость в пределах норм Квинлана… прямо на Дружелюбного Офицера.

К его чести, он, вероятно, привык к такого рода погоням. Или, может быть, он просто угадал правильно. Но он был там, прямо на пути моего отступления. Он ухмыльнулся злой ухмылкой и широко развел руки, чтобы не дать мне обойти его. Вместо этого я пошел прямо на него. Прежде чем он даже успел отреагировать на шок, я выпрямил его руку, пробежал прямо по его груди, когда он упал назад, и ударил его по лбу, когда он ударился о землю. Это не делало нас друзьями, да я и не планировал тут задерживаться. Теперь у меня был четкий путь в реку. Короткий галоп к докам, быстрый прыжок вниз на деревянную палубу, заканчивающийся долгим погружением в воду.

Я услышал всплески позади себя, когда другие бросились в погоню, но теперь я был вне прямой видимости и мог двигаться быстрее. В общем, у меня была примерно в два раза большая скорость, чем у биологического Квинлана, и мне не нужно было подниматься за воздухом. Через несколько секунд я был уже далеко за пределами их досягаемости. Они, надеюсь, придут к выводу, что я просто запутал след или иным образом скрылся.

"Вне города, ждем ниже по течению", - объявил я команде.

***

"Эй, у меня есть отличная идея. Давайте поставим Боба главным." Бриджит впилась в меня взглядом, но я видел, что она старается не улыбаться.

"Да, да, давай", - ответил я. "Я поймал твоего преступника прямо здесь".

Мы все дружно рассмеялись, и Билл сказал: "Значит, все началось с того, что ты заглядывал в фургон, вплоть до насилия?"

"Через несколько секунд", - ответил я. "Буквально, секунды".

"Я видел драку, когда направлялся к воде", - добавил Гарфилд. "Там было задействовано несколько десятков человек, и все они кричали. Я думаю, что некоторые из них затеяли драку друг с другом".

Мы погрузились в молчание. Мы все плыли вниз по течению реки, сцепившись руками и ногами по обычаю квинлан. Течение было медленным, не более нескольких миль в час. Скорость ходьбы, может быть, чуть больше. Я наклонил голову и закрыл глаза, чтобы впитать немного солнечного тепла. Была уже середина дня, и мы были достаточно далеко от Гаррика, чтобы наконец-то расслабиться.

Вдалеке вверх и вниз по реке двигались лодки. У квинланов были парусники с правильными треугольными парусами, которые я мог видеть, как они лавировали взад и вперед, когда пересекали реку на север, или в лучах, когда они направлялись вверх или вниз по реке.

Однако я заметил, что движение вниз по реке было намного больше. Я задавался вопросом, могут ли они как правило, возвращался вверх по реке, делая круг по одной из других главных рек. Это, конечно, было бы проще, если бы было немного более окольным путем. Были также лодки, которые использовали одну или несколько собак на беговой дорожке в качестве источника движущей силы. Это не показалось мне ужасно эффективным, но эффективность была скорее проблемой индустриальной эпохи. Весьма вероятно, что это было более чем достаточно быстро для общества, существовавшего до появления пара.

"Знаешь, Боб, возможно, ты был прав", - сказала Бриджит, прерывая мои размышления.

"О чем?"

"Когда ты сказал, что у них проблемы с управлением гневом. За то короткое время, что мы были в городе, мы видели несколько драк, и никто, казалось, не удивился. Квинлане просто от природы воинственны. Даже больше, чем люди."

"Я не знаю насчет воинственности", - ответил Уилл. "Они кажутся… ну, вежливый - это слишком сильно сказано. Может быть, приятный?"

"Хорошо, как насчет вспыльчивости?"

"Да, вспыльчивый характер звучит примерно так."

"Итак, удалось узнать что-нибудь новое?" Я спросил.

"Я нашел книжный магазин. Я просматривал, когда мне внезапно пришлось сваливать из города. - Гарфилд пристально посмотрел на меня.

"Круто. Какие заголовки?"

- В основном художественная литература. Немного философии и гуманитарных наук, инструкции и тому подобное." Гарфилд переложил хватку с передней лапы на заднюю и заложил руки за голову. "Это немного раздражает, потому что на самом деле это общество 18-го века. Люди, по крайней мере некоторые из них, знают о высоких технологиях. У них просто нет к ним доступа. Но, похоже, никто не хочет поднимать этот вопрос".

"Какая-то угроза со стороны руководства?"

"Это все, о чем я могу думать. Но это подразумевает, что руководство наблюдает". "Что поднимает вопрос о том, как".

"Ха".

Я воспользовался моментом, чтобы окунуть голову и остыть. "Мэнни" мог выдерживать гораздо большие перепады температур, чем настоящий "Квинлан", но мы были настроены на то, чтобы воспринимать реальность как можно более по-квинлански. Солнце было приятным, но и погружение в воду было не менее приятным.

"Я бы хотел, чтобы у нас была возможность сканирования СУДДАРом, встроенная в Мэнни. Мы могли бы просто просканировать все вокруг и поискать скрытые камеры".

"Или мобильные камеры", - сказал Гарфилд. "Искусственные птицы и тому подобное".

"Это кажется натяжкой", - сказал Билл. "С другой стороны, бродяги..."

"Хм. Да. Итак, мы должны избегать выглядеть подозрительно, в то же время подозрительно смотреть на все".

Я огляделся и сделал жест, охватывающий группу.

"Кроме того, больше никаких разговоров по-английски вслух. Любые обсуждения, подобные тем, которые мы проводим прямо сейчас, должны проводиться по внутренней связи".

"Начиная с этого момента", - добавила Бриджит. "Я не думаю, что кто-то заподозрит группу квинланов, спокойно плывущих вниз по течению".

Вода была спокойной и безмятежной, темп медленный. У меня в голове возник образ Гека Финна и Тома Сойера, плывущих по Миссисипи. Несмотря на все возможные проблемы, жизнь квинлан, вероятно, была идиллической. Будучи прирожденными хищниками, квинлане могли прокормить себя во время путешествия. Мы не знали, насколько глубокой была экосистема Небесной реки по сравнению с первоначальной биосферой Квинна, но можно было с уверенностью сказать, что она была самоподдерживающейся. Это означало, по крайней мере, какое-то действие хищника-жертвы. А без социальных сетей или устройств не было бы и понятия о том, чтобы постоянно находиться в Сети. Вы могли бы буквально плыть вниз по реке каждый день в поисках следующего города. Или даже спать в середине потока, если вы предпочитаете. Во многих отношениях это было похоже на Эдем. Более медленный, расслабленный темп.

Я лениво наблюдал за береговой линией, пока мы плыли. Детали изменились, но общий штрих остался прежним. Время от времени попадались фермы, но сельское хозяйство не составляло такой значительной части образа жизни и рациона квинланов, как у людей. Я заметил небольшие усадьбы, легкий завиток дыма выдавал их так же часто, как и любые видимые строения. Использование огня было бы неприятным побочным эффектом доиндустриальной цивилизации, но, по-видимому, существовала какая-то фильтрация воздуха. Мы проплыли мимо пары разветвлений и слияний в речной системе, плюс случайный фидер. Я не мог не быть впечатлен. Количество детальной работы, которая была проделана в этом месте, было поистине потрясающим. Квинлан может потратить всю свою жизнь на исследования и все равно не знать каждого изгиба и поворота, не говоря уже о миллиардах миль разных городов и деревень на четырех разных реках. Что касается тюрем, то если бы это действительно была тюрьма, все могло бы быть намного хуже.

Солнце двигалось по небу, догоняя нас в своем собственном путешествии вниз по течению. 21-часовой рабочий день означал, что у нас будет немного меньше времени, чем мы ожидали, чтобы найти место для высадки и поиска жилья. Насколько нам было известно, никакой системы междугородной связи не существовало, и в любом случае, как только мы покинем гаррикскую жандармерию, нам, вероятно, будет на нее наплевать.

К ночи мы не наткнулись на другой город, поэтому выбрались из воды и соорудили небольшое гнездо в местном подлеске. По словам Бриджит, экология Небесной реки была достаточно полной, чтобы включать крупных травоядных и их хищников, в том числе пару животных, которые могли бы быть склонны рассматривать квинланов как свою пищю. Наши Мэнни были полностью правдоподобны, вплоть до того, что пахли как квинлане, но это можно было отключить.

Мы оставили Мэнни в режиме ожидания и вернулись в вирт в Боб-сети. "Итак, детки, чему мы сегодня научились?" спросил я.

"Квинлане вспыльчивы, а копы и подавно", - ответил Билл.

"Полезная информация, но не особенно приближающая нас к поиску Бендера", - добавил Гарфилд.

"Я провел поиск по онлайн-базам данных Скиппи на предмет употребления слова "разбросанные", а также всех вариантов и склонений", - сказал Уилл. "Отсеивая все обыденные обычаи, у нас есть довольно много ссылок. Нет хороших определений, потому что все, кажется, знают, что каждый имеет в виду, когда употребляет это слово, но из контекста это не очень понятно. И, похоже, это происходит с кем угодно, от одного человека до больших групп".

"Интересно. Не уверен, что это обязательно относится к нашей ситуации, но на данный момент все может оказаться полезным." Я оглядел своих друзей. "Свяжись с остальными из нас, если ты придумаешь что-то еще. В противном случае, увидимся через шесть часов".

20. На всякий случай. Маркус

Июль 2334 года. Посейдон

Меллеб шумно выдохнул и положил планшет на свой и без того переполненный стол.

"Интересные времена, но ты уверен, что не ведешь себя немного параноидально?"

Меллеб был сыном Кайла и Джины, двух моих самых близких друзей с первых дней Посейдона. Свой огромный рост он унаследовал от отца, а полинезийский цвет лица - от матери. У меня больше не было желания плакать, когда я видел его, но какое-то время это было проблемой. Его родители давным-давно умерли, и теперь Меллеб был уже в годах, с волосами скорее седыми, чем черными.

"Эфемерные..."

Это было ругательное слово в Боб-вселенной, но я отчаянно скучал по своим друзьям, и с тех пор у меня появилось очень мало новых.

"Возможно", - ответил я. "Все, что у меня действительно есть, - это то, что сказал мне Говард, а его не было на Совете, так что он узнал всю подноготную от Уилла. На данном этапе я должен считать, что мне повезло, что я правильно запомнил имена".

Меллеб фыркнул и снова взял табличку. "Итак, эти подражатели Звездного флота могут выполнить свои угрозы, и если они это сделают, это может повлиять на нас. Так чего ты от меня хочешь?"

"У меня нет ничего конкретного, Меллеб, но если бы я все еще отвечал за оборудование, я бы проводил аудит программного обеспечения, менял пароли и, возможно, повышал физическую безопасность. Может быть, только до такой степени, чтобы двигать вещи, не объявляя об этом. Как бы то ни было, ну..." Я сделал ему знак.

"Да, это моя работа, я понимаю эту часть. Послушай, Маркус, я не похож на феодала. Я не могу просто произвольно отдавать приказы об изменении расписания автозавода. В наши дни они являются неотъемлемой частью экономики и жестко регулируются".

"И я понимаю это, но у вас действительно есть некоторая гибкость в некоторых областях. Я просто хочу засунуть жучка тебе в ухо. Подумайте об этом, и если вы сможете сделать что-нибудь в ходе обычной работы, что может иметь второстепенную цель, полезную для нас, что ж, это может оказаться ценным".

Меллеб слегка повернул голову и, прищурившись, посмотрел на меня. "Ты очень старательно что-то недоговариваешь. Существует ли потенциальная опасность для граждан Посейдона?"

- Не физическая опасность. Я не думаю, - сказал я, качая головой, чтобы подчеркнуть эту мысль. "Экономически? Может быть. Послушайте, в вирте они мало что могут нам сделать, так что если что-то и произойдет, то в физическом пространстве, а это значит, что вы получите по крайней мере какие-то последствия".

"Он несколько секунд смотрел в потолок и начал медленно кивать. "У меня есть немного больше свободы действий, если речь идет о реальных угрозах. Мне все равно придется действовать осторожно, но я могу, по крайней мере, повысить приоритетность нескольких проектов".

"Это все, о чем я прошу".

Один из многих, кто должен уйти. Мне было интересно, как другие Бобби справляются со своими контактами.

В общей зоне за дверью офиса Меллеба доминировали окна от пола до потолка, из которых открывался прекрасный вид через купол fiberex от New Thark. Я остановился, чтобы полюбоваться видом, и несколько сотрудников подняли головы. Было интересно наблюдать, как общество продолжает развиваться. Дистанционный стиль работы в любом месте, который сложился в дни после Гражданской войны, постепенно уступил место возвращающемуся предпочтению реального рабочего места. Казалось, людям нравилось находиться в физическом контакте со своими коллегами, и они чувствовали себя отчужденными, когда постоянно были предоставлены сами себе. Конечно, час пик перестал быть даже понятием для большинства людей, поэтому экономические и социальные издержки, связанные с поездками на работу, практически не существовали.

Я тряхнул головой, чтобы избавиться от скопившейся шерсти, и снова обратил свое внимание на вид. Коврик плавал в спокойном, невероятно синем океане на среднем расстоянии, а город парил только с одной стороны. Я мог бы поискать название, но не стал утруждать себя. В наши дни маты были строго промышленными или сельскохозяйственными объектами, обычно принадлежащими и контролируемыми определенными городами. Никто не жил на циновках, кроме случайного самозваного отшельника. Технологическая защита настолько сдерживала океанских хищников, что на матах развивалась новая экосистема, основанная на отсутствии хищничества. Жена Говарда Бриджит несколько раз приезжала к нам на занятия.

Я повернулся и направился к транзитной станции. Несмотря на заверения Меллеба, Бобы по-прежнему имели значительное промышленное присутствие в системе Посейдона. Мы держали его в секрете и не включали в официальные механизмы экономических расчетов, но он все равно нуждался бы в такой же проверке на предмет возможной уязвимости. Я отправил сообщение Гуппи с просьбой предоставить краткое изложение результатов проверки на данный момент. Скоро мне придется принять личное участие, но пока солнце светило хорошо, а травянистое кольцо на краю Нью-Тарка так и звало меня посадить его там.

21. Вовлечение в процесс. Боб

Июль 2334 года. Речная система Аркадии

Я сел, вода стекала с моей шерсти и собиралась лужицей вокруг моей задницы. Шел дождь. У меня на мгновение вспыхнуло раздражение, такое бывает, когда тебя застают на улице без зонта. За этим последовало раздражение из-за того, что ИИ андроида не предупредил меня об этой проблеме. Некоторое время шел дождь, судя по уровню влажности… ну, все. Но раздражение улетучилось, когда я вспомнил свою нынешнюю форму. Не было ни холода, ни ощущения промозглой сырости. Квинлан с его гидроизоляцией держал меня свежим и румяным .

Я посмотрел на небо. Дождевые облака повсюду напоминали дождевые облака – серые, уродливые и мокрые. Бороздки, возможно, были немного странными из-за вращения мегаструктуры, но, с другой стороны, может быть, и нет - я не был экспертом по погоде, и мой интерес к облачным образованиям всегда ограничивался тем, чтобы держаться подальше от мокрых облаков.

Я осмотрел горизонт в нескольких направлениях. Я думал, что на западе может быть светлее, но, вообще говоря, мы были зажаты со всех сторон, так что большие погодные системы-есть. Я нахмурился. Я мог бы обойтись и без этого конкретного воспроизведения планетарной среды.

"Посмотри на это", - сказала Бриджит.

Я обернулся. Я еще не понял, что она активировалась. Она указывала на какой-то примятый кустарник. "Я думаю, что нас навестили ночью. Что-то большое. Может быть, "ларош".

"Э-э..." Я порылся в своей памяти. Ларош был чем-то вроде большого волка, но с когтями, как у медведя гризли. Он схватил свою добычу и держал ее, пока отрывал куски. Не самое веселое свидание, это точно.

"Почему наши системы управления андроидами не предупредили нас?"

"Я не думаю, что это проявило какой-либо интерес, Боб. Трек на самом деле не попадает в наше гнездо. Я думаю, что отсутствие запаха и тепла тела сбило его с толку. Ночной охотник не будет зависеть от зрения, так что того факта, что мы только выглядим как еда, вероятно, было недостаточно."

Я поморщилась, радуясь, что с нами была Бриджит, которая обращала внимание на такие вещи. На Эдеме мое знакомство с местной экосистемой было постепенным, и в основном из-за безопасности орбиты. Теперь я был прямо посреди неё, и я еще не усвоил результаты исследований.

В этот момент Билл и Гарфилд сели. Гарфилд посмотрел на мое лицо и лицо Бриджит и спросил: "Чего мне не хватает?"

Бриджит рассмеялась. "Давай подумаем насчет завтрака".

Я "Ловлю рыбу на копыто? Нет, спасибо. Я поем в городе. Может быть, хороший денверский омлет с каким-нибудь острым соусом."

"Конечно, мы займемся этим прямо сейчас". Бриджит поежилась и посмотрела на реку. "Мы хотим просто поплыть сегодня, или нам следует немного поторопиться?"

"Настолько, насколько это похоже на отпуск", - ответил я. "Это не так. Давай доберемся до города."

Потребовалась большая часть дня, чтобы найти следующий город, даже несмотря на то, что группа активно плыла вниз по течению. Не имея свидетелей, о которых можно было бы беспокоиться, мы смогли увеличить скорость и проигнорировать предупреждения об усталости, а в воде не было опасности перегрева Мэнни. Билл первым заметил город.

"Приближаемся слева, ребята. Сбавьте скорость до фланговой." "Э-э..."

"Не будь педантичным, Гар. Медленно до того, что является нормальным для Квинлана, хммкей?"

Я улыбнулся про себя. Билл и Гарфилд постоянно подшучивали друг над другом, но это никогда не было накалено. У нас с Марвином такое же взаимодействие. Я понял это уже давно, с тех пор как навестил его. Я даже не знал, продолжает ли он прокладывать себе путь через все вымышленные среды, о которых мы читали. Может быть, пришло время преодолеть себя и вернуться в общество Бобивселенной. Пока еще был один.

Мы подплыли к причалу и поднялись по трапу приемлемым способом - лучше не привлекать внимания. На табличке у изголовья дока было написано "Галенн" и несколько полезных стрелок, указывающих на полезные места. Мы заметили стрелку с надписью "рынок" и направились в этом направлении. Мы до сих пор не разработали никакого конкретного плана, поскольку у нас даже не было достаточно информации, чтобы его составить. Скиппи все еще слушали и работали со шпионскими дронами, но они не придумали ничего нового. Это было неудивительно, если посмотреть на общую картину. Мы все еще не приблизились к детальному сканированию всей структуры, и даже при удивительно большой численности населения Квинлана они были разбросаны довольно слабо. Каждый отдельный город не мог иметь значительного присутствия, и нам все еще нужно было выяснить, что это может быть.

"Давай попробуем не облажаться на этот раз", - сказал я. "Давай..."

«извините?» - воскликнул Билл. "Кто это устроил бунт в прошлый раз? Кто-нибудь? Кто-нибудь?"

"Придирчивый, придирчивый. Серьезно, может быть, сегодня мы сможем добиться некоторого прогресса. Вы, ребята, хотите разделиться?"

"Я думаю, мы должны, Боб, мы охватим больше территории".

Я кивнул, слегка помахал рукой в стиле Квинлана и направился в случайном направлении. Смысл был в том, чтобы подслушивать разговоры и, возможно, попытаться начать один из них и незаметно выведать информацию. У меня были свои опасения по поводу этой "тонкой" части - я был гораздо лучше знаком с Искусством войны, чем с Искусством Разговора.

Хм... но куда ты можешь пойти, где все знают, что ты… нет, но близко. Ликер развязывает губы. Или морды, или клювы, или хаора, как квинлане называли свои дырочки для торта. Так где же мне найти паб и/или выпивку?

Я подошел к первому человеку, который стоял неподвижно. "Извините меня. Есть ли поблизости таверна?"

"Да, мой шурин владеет "Рычащим гуппи", что дальше по переулку. Поверните направо у дома с красной дверью, вы его увидите. Скажи им, что тебя послал Грен.

Я кивнул в знак благодарности и отправился в указанном направлении. Я был почти уверен, что Грен получил какой-то откат, и я не завидовал ему. Возможно, я даже получу скидку на первое пиво. Я знал, что "Шурин" - не совсем верный перевод для наших отношений. У Квинланов была сложная семейная система, но у меня сложилось впечатление, что бабушка и его приятель-владелец паба были в довольно близких отношениях.

Я быстро добрался до заведения. Его, как и было объявлено, было легко заметить. Во внутреннем дворике с длинными скамейками и столами сидело множество квинланов с пивными кружками в руках. Казалось, каждый час был счастливым часом для квинланов. Плавали ли они в состоянии алкогольного опьянения?

Я бочком подошел к стойке и подал знак, требуя внимания. Бармену я сказал: "Грен, скажи мне, я могу здесь заказать пиво?" Бармен пристально смотрит на меня, вероятно, проверяя свою память. Затем он схватил кружку, наполнил ее и поставил на стол. "Первый - один медяк. После этого - два медяка."

Я вытащил подходящую монету, положил ее на стойку и взял свое пиво. У меня было плохое предчувствие, что это не пойдет ни в какое сравнение с красным элем Говарда.

Что ж, я всегда могу отключить свои вкусовые рецепторы.

Я осмотрел столы. Я искал место, где я мог бы быть в пределах слышимости нескольких разговоров. Мне нужно было иметь гораздо лучшее представление об обществе, прежде чем я буду готов погрузиться в него и завязать разговор, особенно после прошлого раза. Я плюхнулся задницей на скамейку и склонился над своей кружкой, пытаясь выглядеть так, будто она была центром моей вселенной. Затем я увеличил усиление звука и переключился в режим жуткого подслушивания.

"...не могу поверить, что Дженни хочет привести в семью этого бездельника с рыбьими внутренностями".

"...и он говорит мне, Барро, он говорит, у меня есть здравый смысл, чтобы..." "Это просто слишком смешно, этот парень действительно думал..."

"...утверждает, что был разбросан дважды, я имею в виду, каковы шансы..."

Подождите-ка. Разбросанный? Там было это слово. Скиппи не смогли разобраться в этом, кроме того, что это было что-то плохое. Это может быть важно. Я отфильтровал другие разговоры.

Первый голос. "Вероятно, нарушитель спокойствия. Вы можете случайно стать разбросанными один раз, но дважды - нет. Скив должен был быть вовлечен в то, что происходило."

Второй голос. "Так что, если он начнет такие же махинации здесь, весь наш город может оказаться разбросанным".

Третий голос. "Но это нечестно! Почему мы все должны страдать...

Первый голос. "Салага, честность не входит в лексикон Администратора. Если они решат, что мы нарушили ограничения, они будут действовать".

Третий голос. "Как мы можем предотвратить это?"

Первый голос. "Мы не можем остановить Администратора, но мы можем помешать Скиву создать еще больше проблем и вызвать беспорядок в нашем доме".

Второй голос. "Что ты имеешь в виду, Арро?" "Поговорить с ним? Заставить его прислушаться к голосу разума?"

Смех первого голоса. "Конечно, это сработает. Или, может быть, он просто превратится в корм для рыб".

Второй голос. "Я в деле".

Третий голос. "Я никогда никого не убивал, но я могу потерять свою семью. Я в деле".

Первый голос. "Хорошо, люди. Итак, мы пригласим его сюда на пиво или ужин, чтобы все обсудить. Напоим его немного, заставь думать, что мы на его стороне, затем пригласим его ко мне занятся делами." Пауза. "Но вы, ребята, должны быть убедительными. Он должен поверить, что мы готовы поверить в его безумные идеи.

Я бросил случайный взгляд в направлении голосов. Двое квинланов кивнули, в то время как третий Квинлан впился взглядом в них обоих по очереди. Я сделал пометки.

Их разговор перешел на более приземленные темы, не проливая больше света ни на грехи Скива, ни на характер Администратора - я слышал заглавную букву, когда произносил это. Буквально язык квинлана включал в себя флексию для обозначения имен собственных. Я слушал еще некоторое время, пока не прикончил свой… эм, напиток? Все было так плохо, как я и ожидал. Но никаких других интересных бесед не последовало.

"Вы, ребята, что-нибудь обнаружили?" - сказал я по внутренней связи. Я надеялся, что сохранил торжество в своем голосе.

"Нет, но, звучит так что ты что-то нашёл", - ответила Бриджит, разрушая мои надежды. "Но, по крайней мере, я нашла хороший отель. Встретимся в доке?"

Все выразили свое согласие, и я отправился на рандеву. "Хорошо, Боб. Выкладывай. Что ты нашёл?" - спросил Гарфилд.

"Давайте снимем комнату и отключимся", - ответил я. "Я вернусь к этому в вирте".

Мы добрались до отеля, который нашла Бриджит, договорились с владельцем и вскоре оказались в другой маленькой двухъярусной комнате.

"Когда-нибудь мы должны попробовать продвинуться по социальной лестнице, я бы хотел, чтобы в комнате действительно было место, чтобы развернуться, не толкая кого-то локтем", - сказал Билл.

"Почему?" Гарфилд ответил. "Мы просто складываем здесь наших Мэнни. А что ты собираешься делать?"

Билл свирепо посмотрел на него, но ничего не ответил. Мы выбрали койки и улеглись, а затем отключились. Я заскочил в свою библиотеку и как раз устраивался в своем La-Z-Boy, когда прибыли остальные. Их любимая мебель была готова для них, так как это был долгосрочный проект, и они будут здесь часто. Дживс принес напитки, Спайк наугад выбрал колени для захвата, и мы устроились.

"Хорошо, вот что я подслушал". Я включил запись разговора из таверны и воспроизвел её. Когда запись прослушали, на несколько миллисекунд воцарилась тишина

Гарфилд заговорил первым. "Итак, Разбрасывание. Это отгоняет негодяев?"

"Хм, я думаю, это немного больше, чем это", - сказал Билл. "Ходили разговоры о сопутствующем ущербе. "Весь наш город может оказаться разбросанным", - сказал он?"

"Итак, администратор, кем бы он ни был..."

"Оно", - сказал Билл, перебивая Гарфилда. "Говорящий определенно использовал неопределенное третье лицо, или, может быть, ‘они’. Язык Квинлан не делает различий между единственным и множественным числом для этого склонения."

"Хорошо, кем бы они ни были. Они разбрасывают город людей, которые становятся наглыми. Как, интересно..."

"Интересно, что определяет ‘наглость’. Мы должны добраться до Скива до того, как команда убийц сделает свою грязную работу", - сказал я, прерывая дискуссию Билла и Гарфилда. "Идеи?"

"Давай просто подождем в таверне", - сказал Билл. "Ням, вкусно", - ответил я. "Еще пойла".

Я играл со своим рыбным супом, пытаясь притвориться, что ем. У Билла и Гарфилда дела шли немного лучше, и Бриджит говорила с ними как с родными. Биологи, блин. Мы начали беспокоиться после нескольких часов ожидания. Бармен наблюдал за нами, так как мы выпили достаточно, чтобы заплатить за места.

Гарфилду наконец-то надоело. "Нам нужно рассмотреть возможность того, что они изменили свои планы. Мы знаем, какие еще таверны есть в этом районе?"

Бриджит наклонилась и ткнула пальцем в соседа. "Привет, друг. Сколько еще таверн в пределах пешей досягаемости?"

Он повернулся, нахмурившись, но выражение его лица изменилось, когда он увидел трех ее друзей. Очевидно, решив использовать вежливость в качестве тактики, он упомянул два других места и дал нам общие указания.

Я передал остальным видеоизображение наших целей, поэтому Билл и Гарфилд поспешили проверить другие бары. Тем временем я угостил нашего соседа пивом за его беспокойство, и он стал значительно дружелюбнее, хотя и немного озадачен.

"Они у меня", - сказал Гарфилд. "Они просто покидают "Гарцующую Пралию". Я думаю. должно быть, у них изменились планы. Нам повезло, что мы не стали ждать дольше."

"Оставайся с ними, Гар", - ответил я. "Вы у нас на связи, мы приедем туда, как только сможем".

Мы с Бриджит вскочили и побежали к дверям, в то время как протесты и проклятия преследовали нас. Сообщение от Билла указывало, что он тоже в пути. Было заманчиво применить небиологические уровни скорости, но это вызвало бы вопросы, из-за которых нам пришлось бы покинуть город, и могло бы насторожить Администратора, если бы у них была должным образом функционирующая сеть сбора разведданных.

Гарфилд ждал у входа в переулок, когда мы подъехали. Билл все еще был в пути.

- Пробка, - сказал он. "Я задержусь еще ненадолго".

"Как можно попасть в пробку в мире лошадей и багги?" - пробормотал я. "Может быть, начать бунт, заглянув в заднюю часть фургона", - пробормотала Бриджит в ответ. "Я совершаю ОДНУ ошибку..."

"Мы не можем ждать Билла", - сказал Гарфилд. "Они значительно опережают нас".

Мы гуськом помчались по переулку. Не было никаких признаков присутствия кого-либо, но не было и альтернативных путей, если только у наших испытуемых внезапно не развилась способность лазить по стенам. У меня на мгновение возник образ бобра-паука в красно-синих колготках, и я мысленно дал себе пощечину. Потом я услышал, как Гарфилд поет "свинья-паук, свинья-паук", и ухмыльнулся. Боб есть Боб, всегда и навсегда.

Когда мы по горячим следам завернули за угол, несколько фигур выскочили из ниоткуда и набросились на нас. Наши компьютерные реакции были достаточно быстрыми, чтобы мы поняли, что происходит, но, к сожалению, Мэнни действовали в физической реальности, где обязательной была инерция. Мы ничего не могли сделать, кроме как начать разворачиваться в направлении атак, прежде чем нам всем прилетело. Старые манекены были бы слишком тяжелыми, чтобы их можно было опрокинуть, но новые модели имели соответствующую массу для рассматриваемого вида, так что я обнаружил, что лежу на спине и смотрю на очень разъяренного Квинлана, который замахивался на меня ножом.

Пришло время отказаться от всякого притворства, что я биологический. Я оттолкнулся быстрее, чем нож опускался, и Квинлан взлетел в воздух с "уфф". Я ударил его сбоку по голове, когда он достиг вершины своей траектории, и вскочил на ноги. Если бы я правильно рассчитал силу, он был бы оглушен на минуту или две, но не ранен. Еще два квинлана отлетели назад, а мои друзья поднялись на ноги. Бриджит была ранена ножом, фальшивая кровь Мэнни сочилась из раны на ее плече, и она выглядела взбешенной. Я имею в виду, ДЕЙСТВИТЕЛЬНО взбешенной. На мгновение я задумался, не придется ли мне защищать наших нападавших от нее.

Гарфилд указал дальше по переулку. "Что-то происходит". Не дожидаясь ответа, он побежал в том направлении, или, ну, быстро заковылял.

Я осмотрел наших засадников. Все трое были в разных стадиях оглушения, и больше не могли нападать. "Ты в порядке? - сказал я Бриджит.

Она кивнула, все еще хмурясь. Внутренние наниты делали свое дело, и кровоток уже прекратился. Еще минута, и от раны не осталось бы и следа, и даже мех бы снова вырос. Мы хорошо строим в Боб-вселенной.

Звуки драки доносились до нас с той стороны, где исчез Гарфилд. Оглядевшись, чтобы убедиться, что здесь больше нет опасности, я опустился на четвереньки и поскакал за ним, Бриджит сразу за мной. Когда я добрался до места происшествия, я обнаружил, что Гарфилд избивает одного Квинлана, используя другого Квинлана в качестве дубинки. В этом было определенное мультяшное ощущение, и я на мгновение замер, чтобы посмотреть. Это также было физически невозможно для Квинлана, так что был хороший шанс, что Гар раскрыл наше прикрытие.

"Не надо изображать из себя Супермена, хорошо?" - воскликнул я.

Гарфилд остановился, смущенный, и выронил дубинку. Другой Квинлан медленно опрокинулся, как надутый Санта-Клаус, когда выключают вентилятор.

"Ты думаешь, это было из-за Скива?" - спросил я по внутренней связи.

Гарфилд ответил вслух. "Я думаю, что это тот, на кого они нападали". Он кивнул головой. "Он ушел в ту сторону. Он ранен."

Я кивнул и направился в указанном направлении. Я нашел Квинлана, прислонившегося к стене и пытающегося перекрыть кровоток из многочисленных ран. Он продолжал двигать руками от одной раны к другой, бормоча что-то себе под нос. Я подозревал шок.

"Скив?" - спросил я, и он кивнул. Я быстро снял рюкзак и достал свои принадлежности для оказания первой помощи. В основном это были бинты, но это было именно то, что ему было нужно. Потребовалось всего несколько минут, чтобы привести его в порядок достаточно хорошо, чтобы он, по крайней мере, дожил до визита к врачу. Когда я закончил, к нам присоединились Гарфилд и Бриджит. Я взял Скива за одну руку, а Бриджит - за другую, и мы поставили его на ноги.

"Спасибо", - сказал он. "Вы из Сопротивления?"

Я открыл рот, чтобы ответить, как раз в тот момент, когда глаза Скива расширились от удивления. А потом я обнаружил, что лежу лицом вниз на земле. Краем глаза я видел, как Бриджит тоже падает, а на нее наваливаются два квинлана. Еще один человек подошел, вытащил что-то, очень похожее на пистолет, и выстрелил в Гарфилда в упор.

22. Живем в интересные времена. Боб

Июль 2334 года Город Гален

Гарфилд посмотрел на свою грудь, затем зарычал и выхватил пистолет у нападавшего. У меня не было времени удивляться - у моих противников могли быть ножи. Я резко оттолкнулся, и квинлане полетел в воздух. Я услышал звуки, которые указывали на то, что Бриджит, возможно, делает то же самое, поэтому я сосредоточился на своих собственных проблемах.

Один из нападавших на Бриджит приземлился прямо на меня, когда я поднимался на ноги. Я схватил его за клок шерсти и ударил по голове. В целом это казалось эффективным боевым приемом. Я просто надеялся, что не заработал у них сотрясения мозга или что-то в этом роде.

Бриджит и Гарфилд позаботились о других квинланах, Гарфилд использовал пистолет как дубинку. Это казалось чересчур опасным, но у меня хватило здравого смысла, чтобы понять, что читать ему нотации на эту тему в данный момент, вероятно, будет не очень хорошо.

Мы все как один повернулись, чтобы проверить, как там Скив, и обнаружили, что его... нигде не было видно. Несколько капель крови указывали, в какую сторону он пошел, и на некоторые из них кто-то наступил, так что у него была компания. Но спасали ли они его или похищали?

Гарфилд оглянулся на переулок, где произошла наша первая битва.

"Первая группа все еще там, - сказал он, выглядя немного не в себе, - так что это была другая группа, и ее интересовал только Скив. Это похоже на спасение".

Мы с Бриджит проверили себя на наличие ножевых ранений. Затем Бриджит внимательно осмотрела грудь Гарфилда. " Пулевого ранения нет. Он стрелял холостыми патронами?"

"Нет, определенно был удар, " ответил Гарфилд, " но ничего похожего на пулю. По крайней мере, не так, как я представляю себе пулю на ощупь. У меня есть внутренние наниты, которые проверяют это прямо сейчас."

"Что, черт возьми, вы, люди, задумали?" - спросил Билл по связи.

"Много-много махинаций", - ответила Бриджит. "Не все мы сами создали". Она указала на капли крови на земле. "Давайте последуем за ними. Может быть, мы чему-нибудь научимся."

"Я пойду за тобой", - сказал я. "Вы, ребята, идите вокруг на улицу. Я думаю, что постараюсь выбраться из переулка как можно быстрее. Им нужно доставить Скива к врачу, предполагая, что они спасатели, а не похитители."

Скив все еще истекал кровью, о чем ясно свидетельствовали случайные брызги крови. Это облегчало выслеживание, по крайней мере, до тех пор, пока кровавый след не заканчивался у закрытой двери.

"Что за черт?" Я нахмурилась, глядя на дверь. В этом не было ничего особенного, и рисунок капель крови, казалось, не указывал на какую-либо борьбу. Я попробовал открыть дверь. Она была заперта и казалась прочной.

"Ребята, посмотрите, сможете ли вы найти фасад здания к западу от моего текущего местоположения", - сказал я. "Скив и его спутники вошли туда, я думаю, добровольно, поскольку кровавый след чист".

"Понял", - ответил Гарфилд.

Это заняло около двух минут, пока я стоял в переулке и выглядел чертовски подозрительно. Я попытался небрежно прислониться к дальней стене, но это только навело меня на мысль о Вестсайдской истории и, вероятно, выглядело бы еще более подозрительно, если бы кто-нибудь наблюдал. На данный момент, если Администратор видел все это фиаско, мы определенно потерпели неудачу. Я задавался вопросом, не прилетит ли какая-нибудь версия дронов, чтобы схватить нас.

"Мы здесь", - сказала Бриджит. "Это отель, здесь никого не прижать. Они

могли просто пройти прямо через парадную дверь." "Черт".

Такой исход заслуживал ругательства. Мы потеряли нашу первую законную зацепку И в то же время привлекли к себе внимание. Без сомнения, вторая группа головорезов вспомнит Супер-Гара, когда придет в себя, вероятно, и третья группа тоже. Получить пулю и просто разозлиться было бы очень похоже на Терминатора.

"Время сваливать?"

"Давай встретимся в третьем пабе", - сказал я. "Старый Аллигатор. Билл, ты в порядке?"

"Да, без проблем. Я буду там раньше вас, ребята. Идите длинным обходным путем. Эта неразбериха по-прежнему остается неразберихой."

Гарфилд сделал большой глоток пива. Я наклонился вперед как будто искал струйки жидкости, вытекающие из его груди. Он поймал направление моего взгляда и фыркнул, едва не потеряв кусок во рту.

Мы ввели Билла в курс наших приключений. Я поднял свой стакан, пока Билл описывал дорожную пробку. Это действительно звучало так, как будто кто-то только что затеял драку, и она вышла из-под контроля - точь-в-точь как то, что случилось со мной. Определенно, проблемы с управлением гневом. Это создало бы интересную цивилизацию.

Пиво как-то подействовало на меня - в отличие от рыбного супа. Я подумал, не записать ли мне партию для Говарда. Может быть, он мог бы адаптировать его для людей, или, в худшем случае, мы просто оставим его в Бобивселенной.

Гарфилд поставил свою кружку и протянул руку, чтобы показать небольшой предмет. "Флешетта. Кажется, она имеет консистенцию сушеного мармеладного мишки. Я окунул её в воду, и она немного растворилась. Держу пари, это какой-то наркотик."

"Хм. К сожалению, наши наниты не могут провести анализ." Бриджит ткнула в предмет пальцем. "Но я полагаю, что ты прав. Вероятно, транквилизатор. Если бы они хотели кого-то убить, пуля была бы проще. Или нож.

"Где пистолет?" - спросил я. - спросил Билл.

Гар сделал небольшое движение головой. "В моем рюкзаке. Он быстро взглянул на него. В рукоятке у него есть магазин, который подает патроны. Этот был в основном пуст. И воздушный баллон для приведения в движение. Похоже, его даже можно было бы накачать для подзарядки. Это хорошая технология."

"Как и та группа, эм… Администрация, как вы думаете?"

Билл покачал головой. "Я ставлю на Сопротивление. Пистолет с транквилизатором кажется мне чем-то, что, скорее всего, было бы у Администрации".

"Ну, у них действительно был один. Я имею в виду, что они были бы у всех. И пистолеты были бы полностью заряжены. Это больше похоже на украденный пистолет."

Он сделал паузу и нахмурился. "Боб. Скив спросил вас, не из Сопротивления ли вы. Он казался испуганным?"

"О том, что мы - Сопротивление? Не совсем, нет."

Билл кивнул. "Таким образом, он, вероятно, был с Сопротивлением в первую очередь и пытался вернуться к ним после своего разбрасывания".

"Я думаю, что третья группа была Сопротивлением и была там, чтобы спасти Скива, а мы встали на пути. Думали ли они, что мы были с местными жителями, которые пытались убить его, или, может быть, мы были администрацией, они вмешались, набросились на нас и спасли его".

"Но если бы мы были администрацией, разве у нас не было бы оружия?" "Хм. Правда. Так что я продолжу с "думал, что мы местные".

"Я все еще думаю, что этот отель не был случайным", - сказал Гарфилд. "Они не собираются оставлять заднюю дверь открытой. Бьюсь об заклад, у них был особый стук или что-то в этом роде."

"Ты хочешь еще побыть тут?" спросил я. "Мы могли бы некоторое время присматривать за этим местом. Может быть, Скив появится снова."

"Тогда мы войдем и разгромим это место?" - спросил Билл с усмешкой.

Бриджит закатила глаза. "Хорошо, я знаю, что ты несерьезен, но все же стоит напомнить, что мы не можем сделать ничего сверхчеловеческого". Она свирепо посмотрела на Гарфилда. - Или, по крайней мере, больше ничего сверхчеловеческого. Мы хотим узнать о них побольше, а не наоборот".

"Да", - добавил я. "Местные жители, возможно, не смогут справиться с нами, но если Администратор пронюхает о нас, что ж, у них определенно есть неплохие технологии, и, вероятно, они могут выставить против нас превосходящие силы. Единственное, чего я не хочу делать, - это быть схваченным и разобранным на части".

Гарфилд кивнул. "Так что мы не можем войти, как команда спецназа. Это также означает, что нам придется избегать прямых столкновений. Хмф. Можно было бы подумать, что быть кучей космических компьютеров имело бы больше плюсов." Он ухмыльнулся нам и получил несколько смешков в ответ.

"Но у нас нет выбора, не так ли?" - спросила Бриджит. "Это первая реальная зацепка, которую мы получили. Даже если бы мы все еще метались вокруг да около, по крайней мере, наша область внимания стала немного более определенной. "

Гарфилд вздохнул. "Тоже хороший момент. Хорошо, я постараюсь придумать, как присматривать за отелем."

"У Барни", - сказала Бриджит. "Серьезно? Барни?"

Она улыбнулась. "Почти. Родное название звучит очень похоже. Я знал, что это будет первое, что придет мне в голову. Особенно учитывая инфантильное чувство юмора Боба."

"И все же ты пошел прямо туда", - ответил я. "Я думаю, возможно, это заразно".

Бриджит выглядела встревоженной, а Гарфилд и Билл начали скандировать. "Один из нас, один из нас".

"О, заткнись." Бриджит на мгновение замолчала, размышляя. "В любом случае, если Гар позаботится об отеле, я думаю, остальные из нас должны просто вернуться к осмотру, Можем ли мы получить какой-то шаблон поиска или что-то в этом роде?"

"Отличная идея. Я посмотрю, смогу ли я получить детальный план города, и попрошу Хью составить его для нас."

Билл пригладил свою шерсть и задумался. "Кроме того, если бы Скив был ранен, ему пришлось бы обратиться к врачу или в больницу, или еще куда-нибудь. Может быть, мы сможем придумать что-нибудь в этом роде?"

"Я займусь этим", - сказала Бриджит. Она пристально посмотрела на меня. "Что оставляет тебя, о бесстрашный лидер".

"Я собираюсь сидеть здесь и пить", - ответил я, поднимая свою кружку.

- В твоих снах, мальчик-бобр. Найди нам новое место для ночлега поближе к Барни, как насчет этого? А завтра, может быть, мы наконец сможем найти библиотеку, о которой я все время говорю."

Я улыбнулся ей в ответ. Бесстрашный лидер, моя мохнатая задница.

В этом районе было несколько отелей, и этот квартал был гостиничным рядом. Я выбрал один наугад, заплатил вперед за неделю и забрал ключ. Я заметил, как хозяин косился на мой денежный карман, когда я доставал нужную монету. Мы должны взять за правило не оставлять в нашей комнате ничего ценного.

"Нашел нам комнату", - написал я остальным и приложил инструкции и изображение.

"Отлично", - ответил Билл. "Я договорился с Хью, чтобы он просканировал город. К сожалению, перемещение дрона и детальное сканирование израсходуют оставшуюся емкость радиатора, поэтому ему придется вывести его из строя и привезти замену. Он ворчит по поводу отставания проекта от графика."

"Как будто есть реальное расписание. Я думаю, что Скиппи - это просто хотят сделать хоть что-то". "В отличие от всех вас", - заметила Бриджит.

Никто не захотел отвечать

Остальным предстояло добираться до дома полчаса или около того, так что я нашел время осмотреть наше новое жилище. Эта комната была несколько больше, чем наша предыдущая резиденция, в ней было достаточно места, чтобы размахивать настоящей кошкой вместе со всеми присутствующими. Роскошно. Потолок, как и в большинстве зданий, представлял собой просто открытые стропила. Конечно, климат был мягким, и квинлане носили мех, так что утепление не было главным соображением.

Я осматривал стропила, пока не заметил хорошее место. Недостаточно большое, чтобы спрятать что-то ценное, поэтому вряд ли будет интересен грабителю. Я поднес руку к лицу ладонью вниз и открыл рот. 1-дюймовый бродяга вышел на тыльную сторону моей ладони. Если бы кто-нибудь смотрел, это, вероятно, вызвало бы у них кошмары на всю жизнь.

Я дотянулся до бродяги, который перелез с моей руки на ближайшую балку, а затем направился к тайнику. 1-дюймовая модель была примерно самой маленькой моделью, которая имела бы оптику, пригодную для наблюдения. В противном случае я бы выбрал наниты. Если кто-то кто осматривал наше жилище, пока нас не было, я просто хотел знать. Я не хотел пугать их до полусмерти. Ну, ладно, может быть, немного. Плохой Боб.

Я подумывал о том, чтобы вернуться в вирт, пока ждал остальных, когда получил сообщение от Бриджит. "Плохие новости, ребята. Я выследила Скива."

"Это плохо?"

"Извини, Билл, он ушел. Попал к доктору, и его подлатали. К тому времени, как я туда добралась, его уже не было.

"О, бл..." Я вздохнул. Но только лично, а не по внутренней связи. "Хорошо, давай встретимся в нашем любимом пабе".

Я запер дверь в нашу квартиру после того, как оставил инструкции бродяге. До Рычащего Гуппи оставалось меньше пяти минут ходьбы. Я добрался туда первым и сел за стол. Бармен свирепо посмотрел на меня, когда я припарковал свою задницу, вероятно, вспомнив о наших скупых привычках тратить деньги. Я не мог позволить себе так выделяться, поэтому подал ему знак, чтобы он заказал четыре пива и четыре блюда на двоих. Его поведение значительно изменилось, и он показал мне поднятый большой палец, что, как ни странно, означало для квинланов то же самое, что и для меня. Некоторые манеры просто случайно совпали.

Через пару минут прибыли остальные. Гарфилд приложил согласованные усилия, чтобы догнать меня в пиве, а Бриджит намного опередила меня в рлшлпщении еды, которая представляла собой что-то вроде макарон, фаршированных рыбой. Потому что почему бы и нет. Я представил себе, как меня основательно тошнит от рыбы, задолго до того, как все это закончится. Я пододвинул мою рыбу к ней, когда она прикончила свою.

"Знаешь, - сказала она в перерыве между набиванием рта, - одно из больших преимуществ быть репликантом или управлять Мэнни - это никогда не беспокоиться о переедании". Она сделала паузу, чтобы насладиться вкусом. "Хотя раньше я любила мороженое с горячей помадкой. Потом я съела сотню подряд в вирте, потому что могла. Я думаю, что с ними покончено."

"Я бы сделал то же самое с этими рыбными рецептами, - ответил я, - за исключением того, что, кажется, я уже покончил".

В конце концов мы покончили с едой, и я подал знак, чтобы принесли еще выпивку.

"Осторожнее, Боб. Мы не хотим остаться без денег". Билл бросил на меня сердитый взгляд. "Мы не можем просто импортировать больше, чем это потребуется".

"На какое-то время у нас все хорошо. Я бы хотел избежать краткосрочной проблемы. В более долгосрочной перспективе я надеюсь, что у нас будет какой-то контакт, прежде чем у нас кончатся наличные. В противном случае нам придется привезти еще немного. Или найти работу."

Билл хмыкнул, но ничего не ответил.

Я повернулся к Бриджит. "Итак. Скив."

"Множественные ножевые ранения, по словам доктора. Он хотел знать, не родственники ли мы. Я сказал "да, но не близкие". Он не казался таким уж обеспокоенным."

"У Скива, вероятно, не было здесь никаких родственников. Он дважды был разбросан, помнишь?"

Гарфилд сделал руками что-то вроде взрывного движения. "Исходя из контекста, это выглядит как какое-то вынужденное переселение. Скив, возможно, находится совсем не рядом с тем местом, где он родился."

"Хм." Я на мгновение уставился в пространство, размышляя об этом. "Поэтому, если кто-то делает что-то, чтобы привлечь внимание Администраторов, они разбрасываются.

Переселяются."

- Или даже целый город? Но почему?"

"Я думаю, это зависит от мотивации". "Как в ‘что определяет наглость"?"

"Вот так, да".

"Кажется странным видом наказания", - сказал Билл.

"Если это так", - ответила Бриджит. "Может быть, смысл в том, чтобы просто изолировать нарушителей спокойствия".

За столом воцарилось неловкое молчание, пока мы обдумывали эту идею. Миллиард миль реки, через которую можно случайным образом переместить кого-то. Это делало изгнание в Австралию похожим на прогулку вокруг квартала.

Я поднял глаза, когда получил пинг от своего бродяги-наблюдателя. "Э-э, ребята. Кто-то вломился в нашу квартиру."

«Что? Откуда ты это знаешь?"

Я объяснил Биллу о бродяге, и он сделал жест беспомощности. "Было ли это необходимо? Если мы уйдете в спешке, ты не сможешь вернуть своего бродягу"."

"Да, я знаю. Я просто..." Я остановился, когда получил видеопоток бродяги. "Хм. Я ожидал увидеть владельца, или, может быть, одного из его детей, или что-то в этом роде. Не четверо довольно уродливо выглядящих индивидуумов с оружием, и они не проявляют деликатности."

"Это не похоже на B & E", - сказала Бриджит.

"Нет, это больше похоже на вторжение в дом", - ответил я. "За исключением того, что дома никого не было".

Гарфилд быстро обвел взглядом паб. "Интересно, что есть по крайней мере два человека, которые уделяют нам больше внимания, чем кажется разумным. Я думаю, что мы созданы друг для друга. Я предполагаю, что какая-то группа напортачила со Скивом."

"И с кем мы тогда напортачили", - ответил я. "И которые, возможно, захотят отплатить тебе тем же".

"Я не вижу никаких других причин для того, чтобы они так или иначе заботились о нас. "Если только это не вторая группа. Они, вероятно, тоже не фанаты".

"Хм." Я кивнул на комментарий Бриджит и старательно не оглядывал паб.

"Пойдем? Видишь, что происходит?"

"Помните, никаких сверхчеловеческих выходок", - сказала Бриджит.

Мы небрежно поднялись и направились к двери. Краем глаза я заметил, что несколько квинланов тоже выбрали этот момент, чтобы уйти. Может быть, совпадение?

Скорее всего, нет.

"Эй, Гар, кто-нибудь из тех людей, которых ты сейчас заметил, тоже внезапно уходит?" "Да. Я предсказываю, что впереди наступят интересные времена".

"Узнаем ли мы кого-нибудь из них со вчерашнего дня?"

Гарфилд на мгновение замолчал, затем сказал: "Да, я вижу одного человека, который был с третьей группой. Сопротивление?"

Замечательно. А это означало, что у них может быть больше таких пушек. И, вполне вероятно, у них было больше тел, чтобы наброситься на нас.

Мы вышли из паба и повернулись, чтобы вернуться в наш гостиничный номер. Я слышал шаги позади нас, когда многочисленные посетители тоже покинули Рычащего Гуппи.

"Похоже, четыре пары шагов", - сказал Билл. "Мне нравятся такие шансы", - ответила Бриджит.

Мы завернули за угол, и мое Паучье Чутье заработало на полную катушку. Квартал был безлюден. Я имею в виду действительно пустынный. В середине дня.

Когда мы продолжили наш путь, шаги позади него появились из-за угла, и в этот момент еще четверо квинланов вышли из дверных проемов перед нами.

"Замечательно. Классический маневр окружения, " сказал Билл.

"И мастерски исполненный", - ответил Гарфилд. "Мои дополнения к Сопротивлению".

"И шансы два к одному все еще принимаются - о-о-о, черт".

В последнее время я много ругался, но это казалось уместным. Группа, окружавшая нас, просто вытащила ножи. Большие ножи. Настоящий металл, судя по их виду.

"Я думаю, что нам, вероятно, придется раздвинуть границы возможного для Квинлана, чтобы выбраться из этого. Старайся не бросать огненные шары, но почти все остальное - честная игра."

Головорезы не торопились, образуя круг. Они ухмылялись нам и угрожающе размахивали ножами. Я не был уверен, пытались ли они просто

получить психологическое преимущество или хотели, чтобы мы умоляли о пощаде. В любом случае, они будут разочарованы.

Они атакуют одновременно, прыгая к нам более или менее как единое целое. Я был впечатлен, несмотря ни на что. Они либо регулярно тренировались вместе, либо практиковали этот конкретный маневр. К сожалению, они имели дело не с настоящими квинланами.

Я скользнул в сторону от ближайшего удара ножом, схватил руку и повернул свое тело. Моя цель развернулась вокруг меня и врезалась головой в Квинлана рядом с ним, но без его ножа, который я присвоил во время маневра. Когда второй нападавший пошатнулся от удара, я ударил его сбоку по голове. Удары кулаками не выглядели так, как будто это была бы хорошая идея с квинланами, скорее всего, они сломали бы их хаору, не отправив их в нокаут, и я не хотел наносить такой, возможно, непоправимый урон.

Номер два упал, когда номер один восстановил равновесие и повернулся ко мне. Второй удар, и он упал. Я обернулся, чтобы посмотреть, как дела у моих товарищей по команде. Билл и Гар использовали подобную тактику, поскольку мы все проходили одни и те же курсы самообороны. Бриджит, однако, не имела никакой специальной подготовки по боевым искусствам. По крайней мере, основываясь на боевом стиле, который в основном зависел от энтузиазма. Она прикончила двух нападавших, затем повернулась и свирепо посмотрела на нас.

"Что это было?" - сказал Гарфилд. "Клетка-матч-фу?"

"Они упали, не так ли?" Она ответила, сосредоточив свой пристальный взгляд на нем.

Гарфилд наклонился и подобрал два последних ножа. "Я думаю, что у нас может быть решение нашей денежной проблемы. Держу пари, они стоят кучу баксов. Но не здесь. Я почти уверен, что наш прием в Галене только что закончился. Они преследуют нас, они, похоже, не заинтересованы в разговорах, и я уверен, что они просто будут бросать в нас все больше и больше тел."

"Отлично", - сказал я. Я послал безмолвную команду своему бродяге присоединится ко мне. "Думаю, пора искупаться.

Я открыл рот, и бродяга заполз внутрь. Гарфилд застонал и съежился, а я рассмеялся.

"Ага! Съел жука."

"Бьюсь об заклад, вы имели это в виду, когда проектировали эти вещи", - сказала Бриджит, покачав головой. "Дети".

"Все еще не повзрослел, даже спустя 300 лет", - сказал я, ухмыляясь и отвечая. "Ладно, веселье закончилось, пора валить".

Билл подкрепляет это утверждение тем, что ныряет в воду, не дожидаясь ответа. Это было немного больше работы, чем обычно, потому что мы уходили с причала. Нам пришло в голову, что было бы легко установить наблюдение, если бы бандитов было больше восьми. Имея это в виду, мы сделали круг в западной части города, а затем просто пошли прочь, пока не нашли уединенный пляж. Мы нырнули вслед за Биллом, умело избегая мелкого дна, и торпедой вышли на середину реки, где течение было самым быстрым. Потребовалось всего мгновение, чтобы соединиться плот из квинлан.

"Что ж, это было насыщенно событиями", - сказала Бриджит. "Похоже, мы действительно произвели фурор в каждом городе".

"Мы рок-звезды, так и есть", - пробормотал Гарфилд.

"И мы все еще не попали в ту библиотеку", - напомнила нам Бриджит.

"Хорошо, в следующем городе мы сделаем это первым делом. Мы также должны подумать о том, чтобы попытаться найти Сопротивление, может быть, не говорить, может быть, шпионить. Если Скив смог связаться с ними, несмотря на то, что он был в новом городе, их должно быть либо легко найти, либо у них много ушей."

"Да, честно говоря, разговоры не являются стратегией с высокой вероятностью", - ответил Билл. "Сначала мы попробуем шпионить".

"Звучит заманчиво", - сказала Бриджит. "Забавно. Несмотря на мой первоначальный скептицизм по поводу статистики Хьюза, похоже, он был прав. Через два города мы связались с группой, которая может либо что-то знать, либо указать нам на кого-то."

Гарфилд хихикнул. "Да, ‘связались’. Скажи, у кого из нас дырка в грудине?"

Билл ухмыльнулся ему. "Отличный вариант для команды".

Мы погрузились в дружеское молчание, пока солнце грело наши верхние половинки. Вокруг нас жужжали насекомые, и Бриджит прихлопнула одного из них.

"Должно быть, тепловой искатель. Интересно. Я впечатлен тем, насколько надежна искусственная экосистема".

Я огляделся. "Река Аркадия здесь довольно широкая, а течение медленное. Давайте передадим управление автоматике андроида. Они могут предупредить нас, если что-то потребует нашего внимания."

Остальные издали согласные звуки, и мы вернулись в вирт.

23. Танцы с драконами. Билл

Июль 2334 Вирт

Два игрока лежали мертвыми, их дымящиеся разрушенные скелеты создавали идеальную опасность для спотыкания, в то время как игроки отчаянно бегали взад и вперед. Дракон, красная разновидность, делал все возможное, чтобы уничтожить остальных участников вечеринки в подземелье. Единственное, что работало в нашу пользу, так это то, что зверь, казалось, хотел получить по крайней мере две цели с каждым дыханием пламени. Учитывая требуемое время перезарядки, это была разумная тактика.

"Залезай под него! Ударь его в живот!" - закричал Тим-Воин.

"Ты первый, засранец!" - ответил Верн, Военачальник гномов. "Это у тебя волшебный меч!"

Дракон, NPC, известный как Гарг Разрушитель, взревел и попытался наступить на Тима - тоже разумная тактика. Тим был слишком близко, чтобы сразить его огненным дыханием. По крайней мере, не без того, чтобы не нанести себе несколько единиц урона. На мгновение я ускользнул от внимания Гарга. Вероятно, потому, что я был а) один и б) лежал на спине, будучи сбитым нашими войсками NPC, когда они в ужасе бежали. У меня были только какие-то дерьмовые доспехи и простой меч на мое имя. Геймеры наотрез отказались дать мне более высокий стартовый уровень. Что-то о честности игры. Конечно.

Дымящиеся останки Кевина Мудрого, возможно, не такого мудрого, как он думал, все еще мертвой хваткой - ха, мертвой хваткой - держали его бывшую гордость и радость, Посох Огненных Шаров. К сожалению, Посох с Огненными шарами против красного Дракона был примерно так же полезен, как и жестко сформулированное электронное письмо. Вот если бы у него был Посох Ледяных Бурь или что-то в этом роде...

Тем не менее, это было ценное оружие. Если я выберусь отсюда живым, его можно будет обменять на какую-нибудь зачарованную броню или что-то в этом роде. Я встал, схватил посох и вырвал его из того, что осталось от руки Кевина.

"Ради бога, Билл, включайся в игру!" - закричал Верн. "Эта штука бесполезна против красного дракона!"

Гарг закричал от ярости и боли, когда одному из игроков удалось отрезать кусок ноги дракона. В ответ Гарг временно отказался от своей политики "две цели за вдох" и предоставил игроку - Тиму, я думаю, - полную дозу пламени. С такого расстояния даже кости вряд ли уцелели бы.

Тим закричал: "О, черт!" - и превратился в пепел.

Затем Гарг отправился за Верном старомодным способом, пытаясь съесть его. Верн отскочил назад, отчаянно размахивая своим боевым топором. Интересная вещь о физиологии драконов, однако, - когда они наклонялись, чтобы укусить кого-то, хвост поднимался в противовес, и я обнаружил, с моей точки зрения, что Геймеры были одержимы тщательностью в анатомических деталях. На мгновение я задумался, стоит ли мне следить за драконьими какашками. Однако, если подумать, красный дракон, вероятно, был не более огнестойким изнутри, чем любое другое животное. С этой мыслью я подбежал к дракону сзади - как пехотинец первого уровня, на меня едва ли стоило обращать внимание - воткнул Посох с Огненными Шарами прямо туда, куда должен был попасть ректальный термометр, и нажал на курок.

Раздался приглушенный звук удара. Дракон обернулся с удивленным видом, и из его ушей повалил дым. Затем он завизжал, подпрыгнул прямо вверх, и вся сцена застыла.

Голос, прозвучавший из ниоткуда. "Хорошо, нам понадобится постановление здесь. Имеет ли цель право на спасбросок?"

"Ты что, черт возьми, издеваешься надо мной?!" закричал Верн. "Как, черт возьми, он должен увернуться от этого?!"

Верн и бестелесный голос начали выкрикивать оскорбления друг другу, а Верн скакал вокруг и размахивал кулаками в воздухе в качестве контрапункта. Остальные из нас собрались вокруг Гарга, все еще застывшего в середине прыжка, посох был там, где я его оставил.

"Жареный дракон на палочке", - сказал Пит, хлопая меня по плечу. "Мило. Ты получишь все очки за это фраг."

Мы закрыли подземелье и отдыхали в раздевалке, сравнивая записи. Я не был уверен, зачем здесь раздевалка, но я подумал, что если у меня может быть паб, то и у них может быть раздевалка.

"Они все еще спорят", - сказал Гэндальф, качая головой. "Чувак, ты действительно устроил бурю дерьма", - усмехнулся он. "Извини, неудачный выбор слов".

Я ухмыльнулся остальной части вечеринки в подземелье. Кевин, чей Посох Огненных Шаров теперь был моим, угрюмо посмотрел на меня, а затем отвел глаза. Не мой фанат, я думаю. Я собирался получить весь счет за дракона, если только несогласным не удастся отменить решение, и половину драконьей орды. Объединенные очки опыта легко повысят меня на три уровня. Плюс все, что я мог достать для персонала.

В целом, довольно хороший день. Если бы только реальная жизнь шла таким образом.

Я указал подбородком на Гэндальфа. "Мы действительно должны заняться делами". он кивнул и отправил нас обоих в свою личную виртуальную реальность, которая очень напоминала Ортханк из фильмов Питера Джексона, но с диванами La-Z-Boy. "Так что тебя беспокоит, Билл".

"Честно говоря, Гэндальф, вы, ребята, похоже, отказались от проекта еще до того, как закончили".

Он нахмурился. "Интересно. Может быть, у нас разные определения законченного? Конечно, экспедиции предстоит пройти долгий путь, но я думаю, что мы сделали то, что намеревались сделать".

"Экологические и социологические опросы еще не завершены. Языковой перевод в основном есть, но все еще есть некоторые пробелы. Мы даже не продвинулись в составлении карты топополиса, не говоря уже о съемках Квинна."

Гэндальф посмотрел на меня с преувеличенным терпением. "Во многом это ответственность Скиппи. Мы помогали только потому, что какое-то время это было интересно. Давай, Билл. Какая часть "добровольца" тебе не нравится?"

"Значит, как только это становится менее интересным, ты уходишь?"

Гэндальф на мгновение задумался. "Да, в значительной степени". Он на мгновение заколебался. Послушайте, мы по-прежнему готовы ответить на конкретные вопросы. Но что касается дальнейших исследований, я думаю, что они были исчерпаны. Принесите нам еще одну интересную головоломку, и мы сможем поговорить. Хорошо?"

Я вздохнул. Все меньше и меньше Боба. "отлично. Я понял. - Я встал. Переведи моего персонажа в резерв, хорошо? Я, наверное, вернусь.

Он ухмыльнулся и показал мне большой палец, когда я выскочил.

24. Интерлюдия. Боб

Июль 2334 Вирт

Хью сидел в кресле-качалке, потягивая кофе и уставившись в пространство. Я переслал наши журналы за последние несколько дней, и он сразу же пригласил себя в гости.

"Пистолеты с транквилизаторами, да?" Он сделал глоток. "Интересный выбор оружия". "Как так?"

"Есть много более простых и менее сложных способов уничтожить противника, начиная с нанесения ему ножевых ранений и заканчивая настоящим пистолетом с пулями".

"Небесная река - это не космическая станция. Вам не пришлось бы беспокоиться о том, чтобы проделать дыру. Материал оболочки даже не заметит пулю, вплоть до значительно большего калибра."

"Ладно. Мы можем чему-нибудь научиться из этого?"

"Предполагая, что пистолет был украден, что вполне разумно, Администратор, похоже, хочет быть осторожным, чтобы никого не убить". Он молчал еще несколько мгновений. "И разбрасывание. Я думаю, вы правы насчет интерпретации. Опять же, было бы проще просто убивать людей".

"Это имеет значение?" Хью несколько раз открывал рот, чтобы что-то сказать, но потом получил забавный взгляд. "Не уверен. Возможно, квинланам просто не нравится убивать друг друга. Кроме..."

"Да. Квинн. Планеты."

"Слушай, Боб, у тебя все еще есть запасной Мэнни, закопанный рядом с транзитной станцией. Вы не думали о том, чтобы активировать его и отправить кого-нибудь, может быть, вверх по течению?"

Я покачал головой. "Нет, это запасной, Хью, на случай, если у нас будет один из наших. Нам нужно оставаться вчетвером".

"Хм. Слишком плохо. Я бы хотел иметь возможность попробовать один из них."

"На Куинне все еще есть тестовые установки. Я понимаю, что Уилл и Говард играли с ними".

"И, по-видимому, ломали их", - ответил Хью. Затем, увидев выражение моего лица, он добавил: "О, ты не знал. Хм, не дай Бриджит узнать."

"Говард сломал один?"

Единственным ответом Хью была усмешка. Он поставил чашку с кофе и встал. "Я сделал сканирование Гален-Тауна. Ничего необычного, вплоть до пределов разрешения, на которые у меня было время. В частности, никакой электроники или запрещенных технологий, которые можно было бы найти, что может означать, что у Сопротивления их нет, или может означать, что они не держат их в городе ".

"А как насчет пистолетов с транквилизаторами?"

Хью пожал плечами. "Они не регистрируются как электроника, поэтому мне пришлось бы специально сканировать их. И у меня просто не было времени, пока не перегорел радиатор. И по той же причине случайное сканирование не является стартовым. Мне пришлось отказаться от беспилотника, чтобы получить то, что я сделал, и у меня будет нехватка кадров, пока я не смогу летать на замене ". Он поднял руку: "Поговорим позже", - и выскочил.

По наитию, поскольку у меня было немного свободного времени, я решил навестить Уилла на Валгалле. Наша последняя встреча закончилась внезапно. Как только я получил подтверждение, я подскочил к нему. Мне потребовалась всего секунда, чтобы расстегнуть Мэнни, и я огляделся. Вместо Уилла, сидящего в кресле, я обнаружил 2-футового бродягу, машущего мне ногой. Бродяга начал идти, затем остановился. Существенно. Предположительно, он бросал на меня нетерпеливый взгляд или что-то в этом роде, но поскольку устройства были симметричны, это было действительно трудно сказать.

Бродяги не так уж сильно изменились за 200 лет, прошедших с момента их изобретения, по крайней мере, в принципе. Было внесено множество улучшений, таких как источник питания Казимира, улучшенные материалы, более компактная электроника и так далее.

Но это все равно был восьминогий робот общего назначения, управляемый идиотским машинным интеллектом. Я нахмурился и задумался, следуя за устройством. Может быть, у Скиппи была правильная идея. Создание практического ИИ, независимо от того, был ли он действительно сознательным или просто способным на уровень зомби, оказало бы огромное влияние на общество. Возможно, даже больше, чем теория подпространства и сопутствующие технологии.

Бродяга вывел меня из дома Уилла и повел вниз по длинной череде лестниц, некоторые из которых были построены, а некоторые вырезаны прямо из местного камня. Я уже начал задаваться вопросом, не неправильно ли я понял бродягу, когда мы, наконец, вышли на плоскую площадку на южной стороне мыса, на котором был построен дом Уилла. Уилл встал и помахал мне, когда "бродяга" развернулся и направился обратно к дому. Без необходимости учитывать гуманоидные ограничения на обратном пути, бродяга шел прямо вверх по скале. Выпендривается.

"Эй, Уилл, что у тебя здесь?"

Уилл улыбнулся и указал на разнообразные растения в горшках и растения, растущие в земле. "Экспериментальный сад. У меня здесь есть земные растения и местные растения, и я проверяю их на совместимость. Мы не хотим никаких сюрпризов, когда начнем полноценное ионное земледелие".

Я медленно кивнул. "Интересно, что первоначально Боб не был большим садовником, но и вы, и Билл превратились в настоящих специалистов по растениям".

- Терраформирование ставит проблему по-другому, приятель. - Уилл указал на ряд стульев из "Адирондака" на краю сада. Я сел и воспользовался моментом, чтобы полюбоваться видом. Уилл выбрал для своего дома место с видом на огромное озеро, окруженное невысокими горами. Линия деревьев, или что бы это ни было, простиралась лишь примерно на полпути вверх по дальним склонам, вероятно, из-за все еще слишком разреженной атмосферы.

Уилл проследил за моим взглядом и угадал направление моих мыслей. "Прямо сейчас линия деревьев движется вверх по склону на несколько футов в год, и это ускоряется. К тому времени, когда он стабилизируется, вы сможете увидеть растительную жизнь вплоть до вершины этих гор. И к этому моменту люди будут жить здесь без необходимости носить дополнительные маски или жить под куполом".

Несколько секунд мы молчали, пока я любовался пейзажем. Будет казаться, что он доволен любым темпом, который я задам.

Наконец, я повернулся к нему. "В прошлый раз, когда я был здесь, мы говорили о Звездном флоте. В основном. Но есть Звездный флот, Борги, Геймеры, Скиппи..."

"И это только те, у кого есть прозвища", - ответил Уилл. "Вселенная Боба развивается во многих разных направлениях, Боб. Буквально и метафорически. Многие репликанты, наконец, решили серьезно отнестись к описанию работы зонда Фон Неймана.

Например, у нас на самом деле есть пара тысяч Бобов, которые активно удаляются от человеческого пространства. Некоторые останавливаются и строят станции, некоторые просто ускоряются".

"Да." Я осмотрел свои руки. "Просто у меня плохое предчувствие. Какое-то время вселенная Боба была обществом постдефицита и утопией. По крайней мере, для большинства из нас. Но что происходит с обществом после дефицита, когда часть общества хочет власти над остальной частью этого общества?"

"Я думаю, что в итоге вы получите либо антиутопию, либо два общества". "И переходный период может быть упорядоченным и мирным, а может и не быть".

Уилл вздохнул. "У меня нет для тебя ответа, приятель. Нам просто придется подождать и посмотреть, как далеко Звездный флот готов зайти."

Я откинулся на спинку стула и скрестил руки на груди, уставившись на пейзаж, но не видя его. Оказалось, что утопия - это нестабильное государство.

25. Преследуют неприятности. Боб

Июль 2334 года.

Другой день, другой город. Гастроли с группой могут быть такими скучными. Во всяком случае, по словам Гарфилда. По какой-то причине он казался метафорой рок-звезды. Мы плыли целый день и в конце концов прибыли в город Элбоу. Да, Элбоу. Похоже, он тоже ни на что не годился. Однако он был расположен в излучине реки, так что, может быть, это? Мы вытащили наши мокрые задницы на причал и отряхнулись - квинлане делали что-то очень похожее на собак, чтобы сбросить воду, - и побрели в город.

Элбоу казался крупнее среднего, с развитой субкультурой исполнительских искусств. Или, может быть, там был какой-то фестиваль. Казалось, что каждый третий человек был либо с музыкальным инструментом, либо одет как менестрель. Или, может быть, клоун. Мне может быть трудно определить.

Мы видели, по крайней мере, две сцены, на которых выступали люди, и один детский театр, где происходили какие-то кукольные представления. Не Кермит, это было бы странно. Но у главного героя действительно был вид Фоззи. Я остановился посмотреть и получил локтем в ребра от Бриджит.

Ворча, я присоединился к группе. Бриджит пристала к нескольким людям и спросила о библиотеке. Второй человек бросил на нас нервирующий взгляд, прежде чем указать направление.

"Это было странно", - сказал Билл, когда мы продолжили путь. "Мы недостаточно одеты или что-то в этом роде?"

Я посмотрела вниз на свое обнаженное тело "спаси-или-мех". "Э-э..." Я ухмыльнулся в ответ на смешок. "Но я рад, что не только мне это показалось странным".

Мы не особенно торопились, теперь, когда у Бриджит была, так сказать, в поле зрения ее цель, так что мы могли остановиться и посмотреть шоу. Я задал несколько вопросов и подтвердил, что на самом деле здесь проходит ежегодный фестиваль. Что-то местное.

И я так и не понял сути причины празднования, но любая причина для вечеринки - это веская причина.

Пение было на удивление хорошим. Несмотря на все свое сходство с представителями семейств ласк и грызунов, квинлане обладали удивительно хорошими голосами и понимали гармонию. Что касается их танцев, ах... чем меньше сказано, тем лучше. Когда у тебя такие короткие ноги, ты не можешь по-настоящему парить. Я старался быть космополитом, непредубежденным и ценить приложенные усилия.

Нет, это было просто слишком сложно.

В конце концов празднества иссякли, когда мы переехали из развлекательного района в то, что, как я предположил, должно было быть деловым районом. И к тому же довольно пустынный район, поскольку все, вероятно, вернулись с вечеринки.

"Послушайте, ребята", - сказал Гарфилд, когда мы завернули за угол. "Эм, я смотрю вниз по тому кварталу, - он указал, " и мы были там. Я только что составил карту в своей голове, и этот парень дал действительно обходные указания. Мое Паучье Чутье прямо сейчас прыгает вверх-вниз и машет руками."

Я повернулся, и, конечно же, это был знакомый островок движения. Мое собственное Паучье Чутье начало танцевать балет Квинлана как раз вовремя для Гарфилда. Я медленно повернулся, осматривая все вокруг.

"Билл? Бриджит?"

"Ничего. И мы примерно в двух кварталах от библиотеки, " сказала Бриджит. "Может быть, он знал только один способ попасть туда. Или, может быть, он хотел, чтобы мы осмотрели достопримечательности. Слушай, я ценю твою заботу, но это место ближе к библиотеке, чем к реке, так что..."

"Верно", - ответил я. "Но давайте будем начеку, пока не доберемся туда".

Мы продолжили наш маршрут, но без прежнего экскурсионного настроя. Каждое чувство было настроено, каждый рефлекс на спусковой крючок. Если бы в этот момент кто-то невинно выскочил из дверного проема, его мог бы ждать печальный конец.

Бриджит резко остановилась, и Билл чуть не налетел на нее. "Как вы, ребята, всегда это называете? Паучье чутье?" Она указала на площадь перед нами, где находилось богато украшенное официальное здание с большой вывеской, которая переводилась как Святилище Письменного Слова.

"В чем дело, Бридж?" За дверью библиотеки разговаривала пара человек, но больше я ничего не видел.

"Я не уверена. Один из этих парней начал поворачиваться к нам, затем резко прервал движение, как человек, которому только что сказали: "Не смотри, идиот".

Несколько секунд мы стояли на одном месте в нерешительности. Затем Билл сказал: "Итак, давайте посмотрим, что произойдет, когда мы попытаемся уйти".

С этими словами он развернулся и зашагал прочь. Остальные из нас коротко переглянулись, затем повернулись и последовали за ним.

И весь ад вырвался на свободу.

Позади нас раздался крик, за которым немедленно последовал ответный зов. Из подворотен и переулков на полном скаку выскочило более дюжины квинланов. И я действительно имею в виду галоп, они были на четвереньках. Это был гораздо более быстрый способ передвижения, и они несли мечи во рту. Пиратский стиль.

"О-о-о. Я не думаю, что это желанный фургон. Время быть в другом месте."

"Спасибо, Боб, за этот проницательный анализ", - сказала Бриджит. "А теперь двигай своей задницей или убирайся с моей дороги".

Не дожидаясь, пока я приму решение, она пронеслась мимо меня, направляясь к причалу. И прямой путь тоже. Очевидно, она проверила карту Гарфилда. И неудивительно, что приветственный фургон подумал, что мы могли бы это сделать. Еще шесть квинланов появились перед нами, щеголяя либо очень большими ножами, либо короткими мечами. Я не был склонен останавливаться и проводить измерения, а у троих из них было что-то похожее на пистолеты в кобурах. Оружие с транквилизаторами? Я слегка дернулся - не настолько, чтобы потерять связь с Мэнни, но достаточно, чтобы было время для разговора. Остальные синхронизировались автоматически.

"Сколько их?"

"Я видел 6 спереди и 12 сзади. У некоторых из тех, что впереди, есть пистолеты с транквилизаторами". "14 сзади", - сказал Гарфилд, поправляя оценку Бриджит.

"Большой разрыв слева, мы могли бы это сделать".

"Это хорошо спланированный удар, Боб, они случайно оставили большой зазор для целой улицы? не думаю".

Билл был прав. "Хорошая мысль, давай не пойдем этим путем".

"Мы не собираемся проходить через них. Не с этими свинячьими наклейками", - сказал Гарфилд

"Возможно, пришло время ослабить правило "нет невозможных ходов". Я не хочу закончить как суши". Для Бриджит это была значительная уступка. Или в подарочной упаковке

"Согласен", - добавил Билл. "Давайте пройдемся по тем шести что впереди, полный контакт".

Я получил три подтверждения и переключил свой Мэнни и овердрайв. Не то чтобы он превратился в трансформатор, но внутренний источник питания был подключен на полную мощность, все внутренние наниты были приготовлены для возможного повреждения, а искусственная циркуляция крови была увеличена, чтобы справиться с более высокими требованиями к охлаждению. Позже потребуется провести некоторое техническое обслуживание.

Сцена замедлилась в моем поле зрения, и я потратил время, чтобы оценить углы и расстояния. Гарфилд и Бриджит уже выбрали линии, которые должны были вести их либо вокруг, либо через оборонительные концы, так что мне предстояло пройти через середину линии. Я взглянул на Билла, у которого, похоже, была та же идея, что и у меня. Мы побежали прямо на линию, ускоряясь так, как может только механическая выдра, затем опустились на четвереньки, оказавшись за пределами досягаемости оружия. Как и ожидалось, квинлане нацелили на нас свои устойчивые орудия. Мы прыгнули и проплыли прямо над ними.

Квинлане, конечно, могут прыгать, но не так. С точки зрения Квинлана, это было не совсем похоже на прыжки с шестом без шеста, но это определенно был бы рекордный прыжок в высоту. И прыжки в длину. И спринт. Мы упали на землю, как раз в тот момент, когда Гарфилд и Бриджит вышли из-за края линии, имея прямое оружие против своих противников, когда они остановились, чтобы посмотреть вверх. Они опустились на четвереньки, включились наши форсажные двигатели, и мы исчезли на улице быстрее, чем они могли за нами угнаться. Пара звуков от соседних стен заставили меня поверить, что по крайней мере один из них теперь тоже стрелял в нас.

Позади нас воцарилось короткое изумленное молчание, что было хорошо, затем раздалась куча выкриков предупреждений, что было плохо. Они не кричали друг на друга - это был крик, адресованный кому-то далеко. У меня было плохое предчувствие, что мы еще не закончили.

"Объезд, ребята, прямой путь опасен, или перекрыт, или что-то в этом роде".

Три подтверждения. Никто не тратил сил на выступления. На следующем перекрестке мы резко свернули налево, все еще задавая темп, который оставил квинлана-олимпийца в отчаянии. Предполагая, что у них были Олимпийские игры.

Снова крики.

"По крайней мере, мы их разозлили".

- Налево, там, наверху, - сказал Билл.

Я посмотрел в указанном направлении. Хм, неплохо. Трехэтажное здание с плоской крышей и подходящим маршрутом для лазания, если вы увлекаетесь паркуром. Было бы справедливо сказать, что квинлане не альпинисты, и им и в голову не придет, что мы можем лазить по водосточным трубам и прыгать по крышам.

Билл вел, мы следовали за ним. Механические мускулы и компьютерные рефлексы гарантировали отсутствие оплеух, и через несколько секунд мы уже лежали плашмя на крыше. По краям есть короткая барьерная стенка, скорее всего, для эстетики, поскольку я не вижу в этом никакой практической пользы. Я открыл рот, выплюнул бродягу и поставил его на стену. Остальные сделали то же самое, и через несколько мгновений у нас в головах появилось четыре видеоокна, которые мы разместили вне поля зрения.

Наши преследователи появились в поле зрения разношерстной толпой. Они явно не планировали такого развития событий. Некоторые проверяли двери и переулки, другие бегали взад и вперед на четвереньках. Я видел, как на самом видном месте несли пять пистолетов с транквилизаторами. Затем одна из группы испустила клич, и остальные собрались вокруг нее. Я отметил ее как вероятного лидера и убедился, что получил изображение крупным планом.

У группы был разговор, который мы не могли разобрать. Или, может быть, спор был бы лучшим термином. Было много размахиваний руками и перебиваний, и одна попытка укуса. Но в конце концов они пришли к единому плану. Пара квинланов заняли позиции в тени, откуда они могли следить за улицей, в то время как остальные отправились тем же путем, которым пришли.

"Похоже, мы пробудем здесь какое-то время", - заметил Билл. "Мне нужен кофе", - добавил я.

Оставив ИИ Манни на страже, мы все заскочили в мою виртуальную реальность и заняли наши любимые места. Я вытащил четыре видеоокна из наших камер наблюдения и повесил их на стену. Билл наклонился вперед и внимательно посмотрел каждому из нас в глаза.

"Я думаю, первый вопрос, с которым нам нужно разобраться, - это как они узнали, что мы придем".

"Там есть некоторые предположения".

"Разумные. Мы не сделали ничего, что могло бы привлечь внимание в Элбоу ". "Например, заглянуть в тележку", - Бриджит искоса посмотрела на меня.

"Одна чертова ошибка..."

"Тем не менее, хороший довод. Это пахло подставой с того самого момента, как мы спросили... " Гарфилд резко остановился и уставился в пространство, его глаза медленно расширились.

"Что? Что??" Мы все знали это выражение лица, это был взгляд озарения.

Вместо ответа Гарфилд показал другое видео, показывающее нашу встречу с услужливым гражданином, который дал нам указания. Он поставил видео на паузу, затем включил другое видео с нашей последующей встречи. Он немного перемотал вперед, Затем поставил и это видео на паузу и разместил их рядом друг с другом. Конечно же, услужливый инструктор также был одним из наших нападавших.

"Ну, это в значительной степени решает проблему, если были какие-то сомнения с самого начала", - Билл обвел нас взглядом. "Они наблюдали за нами. Именно за нами. В городе, в котором мы никогда не были.

"У населения в целом нет ничего похожего на телефон, радио или телеграф". Гарфилд открыл отчет от Хью. "Они явно представляют собой до-паровое и до-электрическое общество".

"И Хью подтвердил, что у них не было никакой электроники, и Гален", - добавил я. Но есть способы связи на больших расстояниях, которые не зависят от этих технологий.

Гарфилд пренебрежительно пожал плечами. Пони-экспресс, корабельная почтовая система, семафорные телеграфные башни, как в "Чтобы не наступила тьма"... Мы не видели никаких признаков чего-либо похожего ".

"На самом деле, у них есть почтовая система, основанная на реке, но это своего рода то, что вы могли бы назвать ‘расслабленным’ в своем исполнении. Новости о нас дойдут до Элбоу примерно через две недели.

"Что означает, что у наших бывших похитителей есть какая-то более непосредственная форма связи. Администратор?

"Это действительно кажется наиболее вероятным объяснением". "Но использовать местных жителей?"

"Кто сказал, что они местные?" - Сказал Билл, вмешиваясь в мое обсуждение Гарфилда. "Я имею в виду, что они, очевидно, квинланцы, но они могут вернуться домой в конце рабочего дня в свои подземные, полностью оснащенные технологиями бункеры".

- А... Тайная полиция, что-то вроде.

"Подожди", - сказала Бриджит. "Вы не думаете, что это Сопротивление? Почему?"

- Быстрая связь между городами, - ответил Билл, - несколько пистолетов с транквилизаторами.

Я кивнул. "Ну, это имеет смысл, если ты подумаешь об этом. Существует некое скрытое общество с полным технологическим потенциалом, которое либо контролирует, либо, по крайней мере, в основном контролирует население. Вероятно, они ответственны за разбрасывание, когда люди нарушают какой-то набор правил ".

"Подожди, подожди. Люди, которых мы схватили в Гален-Тауне и пытались убить Скива, говорили о разбрасывании как о чем-то, что с ними сделал кто-то другой. Они не могли быть частью группы Администраторов ".

Гарфилд поднял руки в знак решительного отрицания. "Если только это не был Скив или его контакты, которые засекли нас, Бриджит. Может быть, они заметили, как мы пытались схватить Скива.

"Нет, это тоже не имеет смысла. Скив был разбросан дважды, помнишь? Он никого не знает в Гален-Тауне. Я поморщилась от разочарования. "Черт возьми. Мы бежим от Скива и компании или от его нападавших? И если последнее, означает ли это, что существует более одной группы? И кто-нибудь из них представляет Администратора?"

"Ну, так или иначе, мы привлекли чье-то внимание". Билл глубоко вздохнул и откинулся назад, заложив руки за голову. "Если у них есть какая-то обратная связь, то это не имеет значения. В любом случае, это шаг вперед от обычного населения".

Я вздохнул. "У нас есть много теорий, но не так много ответов. Вопрос в том, должны ли мы позволить им добиться успеха? "

"Что? Ты что, с ума сошел? Это просто смешно."

Не одно из моих самых популярных предложений. Я созерцал потрясенные и возмущенные выражения лиц. "Это просто мысль, ребята. И я думаю, что это всегда доступно, если мы впадем в отчаяние. Но это, по-видимому, помогло бы нам связаться с кем-то, так или иначе ".

"Мы будем иметь это в виду, Боб, - сказал Билл, - но я думаю, что так мы поступим в самом крайнем случае. Это действие "все или ничего". И если мы ошиблись в своих предположениях, это вернет нас на круги своя. Я думаю, даже хуже, чем в самом начале, поскольку тогда администратор точно узнает, с чем он имеет дело ".

Я кивнул, чувствуя смутное разочарование, хотя я не мог сказать, был ли я доволен собой за это предложение или реакцией моих друзей на него.

На следующее утро было уже очень рано, и уличное наблюдение прекратилось, и они ушли домой или куда-то еще, так что мы вернулись к нашим Мэнни. Первым делом нужно было спуститься с крыши. Я не хотел идти тем же путем, которым мы пришли, потому что всегда была вероятность, что кто-то все еще наблюдает из менее очевидного места, но быстрая проверка по периметру здания показала, что маршрут, который мы выбрали, был единственным простым. Так оно и было, или пройти через здание.

К счастью, там был вход: горизонтальный люк, который, вероятно, открывался прямо на верхний этаж. К сожалению, оказалось, что он заперт изнутри. Но у нас были бродяги. Я выплюнул пару моделей толщиной 2 мм и отправил их вниз между трещинами в конструкции. Им потребовалось всего несколько секунд, чтобы обнаружить проблему: простая скользящая защелка. К сожалению, перемещение этого было выше силовых возможностей этой конкретной модели, даже если бы мы все выгрузили весь наш комплект.

"Мы можем отрезать защелку?" - Спросил Билл.

"Я думаю, нам придется это сделать", - ответил я. "Но давайте сделаем это быстро. Все блевают блохами".

Мы послали в общей сложности 20 маленьких парней, миниатюрных световых мечей, заряженных и готовых. 10 секунд борьбы с темной стороной, и защелка с глухим стуком открылась. Я поднял крышку люка, и мы осторожно спустились по очень крутой лестнице.

Здание выглядело как жилой комплекс: длинные коридоры с равномерно расположенными дверями с номерами. Лестница располагалась почти в центре здания. Лифтов, конечно, не было. Ступеньки скрипели достаточно громко , чтобы разбудить мертвого .

в следующем городе, и мы все съеживались с каждым шагом.

Когда мы добрались до первого этажа, Бриджит огляделась и указала. "Задняя дверь". Не дожидаясь согласия, она направилась в ту сторону.

Дверь вела в переулок. Не особенно отвратительный, как в переулках, но довольно мрачный из-за высоких зданий со всех сторон. Мы остановились, чтобы подвести итоги.

"Мы что, снова собираемся сбежать?" - Спросил Билл.

"Хороший вопрос", - ответил я. "Возможно, на самом деле это не такая уж плохая тактика - остаться на ночь, а утром пойти в библиотеку. Я бы подумал, что они ожидают, что мы первым делом отправимся вниз по течению. Возможно, они даже расположились у реки, чтобы наблюдать за нами.

"Или мы могли бы перейти к следующей реке и вернуться вверх по течению, сделав двойной поворот", - предложил Гарфилд. "Возможно, сообщение между реками менее надежное или медленное".

"Или, - добавила Бриджит, - плыть вниз по течению под водой и пропустить пару городов. "А как насчет того, чтобы использовать приток?" - Сказал Билл.

Мы удивленно поворачиваемся к нему.

"Не все население сосредоточено вдоль главного водного пути. На этом пути много притоков и ответвлений, и обычно на них есть один или два небольших городка или деревни.

- Вряд ли у нас будет большая библиотека, Билл. Это то, что мы ищем ". "Да, но также меньше шансов, что нас будут искать головорезы. По крайней мере, я на это надеюсь.

"Хорошо, голосуем". Я поставил в очередь приложение для голосования. через 2 мс результаты были получены. Один голос за каждую из четырех альтернатив. Ле вздохнул.

"Что ж, похоже, это снова ящерица камень-ножницы-бумага Спок".

Отборочные раунды длились еще несколько миллисекунд, но вскоре выяснилось, что по решению руководства мы отправимся дальше вниз по реке.

"Ладно, хорошо. Но мы не можем просто плыть вниз, это значит напрашиваться на неприятности".

Согласен, Билл. Как сказала Бриджит, мы останемся под водой и наберем серьезную скорость. Надеюсь, это их собьет с толку".

Эта затея прокрасться к берегу становилась по-настоящему никчемной. Растительность была густой, и мне было все равно, насколько водные квинлане, мне не нравилась болотистая мягкая почва. Но, наконец, мы оказались в воде. Мы немедленно погрузились и несколько часов оставались на глубине от 20 до 30 футов, двигаясь на запад изо всех сил, насколько позволяли наши Манни. Мы все еще не сделали этого перерыва на техническое обслуживание, и я был немного обеспокоен возможными поломками, но Мэнни были хорошо сконструированы и не доставили нам хлопот. Этот марафонский заплыв должен был провести нас через один из концов сегмента. Мы все согласились, что это было хорошо и что это было бы очень интересно. Вопрос о том, сделает ли это нас недосягаемыми для наших преследователей, висел в воздухе.

Когда мы были близко к горе, мы все всплыли на поверхность и образовали плот. Вообще говоря, мы знали, чего ожидать. Река сужалась и уплотнялась по мере приближения к границе участка, пока только четыре ее рукава не протекли через горы проливами, достаточно широкими, чтобы принять весь речной сток, не образуя порогов.

"Сами горы были впечатляющими. Они резко поднимались из оболочки с очень небольшим уклоном, всего в миле или двух от предгорий, легко переходя в склон 70°. Глядя на них, я решил, что даже эта подача была уступкой инженерным требованиям сдерживания атмосферы, если и когда. И, казалось, они будут подниматься вечно.

"Вы уверены, что это место предназначено для того, чтобы быть закрытым?" - Спросила Бриджит, уставившись на это зрелище.

"У нас есть снимки", - ответил Билл. "Не очень много деталей, но, по сути, средняя сотня ярдов или около того границы сегмента представляет собой диафрагму, похожую на затвор камеры. Я думаю, что если бы он был активирован, то перекрыл бы сегмент прямо к центральному цилиндру. И вы можете увидеть два набора направляющих проводов, или пилонов, или каких-то опор, прикрепленных к центральному цилиндру, если вы включите телескопическое зрение. Один установлен по обе стороны от центральной линии гор.

"Диафрагмы будут служить двум целям", - добавил Гарфилд. "Во-первых, чтобы позволить сегментам топополиса находиться под давлением во время строительства при добавлении новых сегментов. И во-вторых, в качестве предохранительного механизма на случай катастрофического выброса.

"И все же, куда могла бы течь река?" - Спросил я.

"У нас уже есть две реки, текущие в каждом направлении. Просто отведи всю воду в следующую реку".

"Ух ты", - Бриджит с благоговением покачала головой. "Мы уверены, что мы более технологически развиты, чем эти люди?"

"Не совсем, нет. Просто у нас есть кое-какие технологии, которых нет у них. Но помнишь, Бриджит, и мы говорили об этом еще в начале этого квеста, что все это просто масштаб. Все, что мы видим, люди могли бы сделать, если бы у них была воля и достаточно дальновидный взгляд, чтобы заставить их придерживаться этого, сколько бы времени это ни заняло ".

Бриджит на мгновение замолчала. "Интересно, черпали ли квинлане свою мотивацию в уверенности, что они скоро покончат с собой".

"Вспыльчивый характер плюс передовые оружейные технологии. Без натяжек, как рабочая теория.

Во время этого обсуждения мы перешли на настоящую прямую. Этот участок реки Аркадия был, возможно, шириной в 2 мили, что навело меня на мысль, что река, должно быть, довольно мелкая на самом участке. В противном случае четыре пролива не смогли бы справиться с этим потоком. В любом случае, течение определенно усилилось, как и ветер. Суда, пытающиеся плыть вверх по реке, будут иметь сложное и длительное плавание.

Горы поднимались прямо из воды по обе стороны от нас, без каких-либо уступок для какой-либо пригодной для использования береговой линии. Я думал, что смогу разглядеть то, что может быть дорогой или тропинкой вдоль ближайшего берега, но я не мог достаточно хорошо рассмотреть ее, даже при максимальном увеличении, чтобы быть уверенным.

Это была впечатляющая, хотя и короткая поездка. Через несколько минут нас выбросило на нижележащую сторону гор, и река сразу же начала разделяться на притоки. Мы также обнаружили кое-что новое: по эту сторону гор была полная ночь.

Я посмотрел на звезды. "Мы не... искривляли время, не так ли?"

"Интересно", - ответил Билл. "Похоже, что сегменты чередуют дневные и ночные циклы. Имеет смысл, что только половина сегментов будет получать энергию от солнечного света в любое время ".

"Или в этом сегменте перегорела лампочка", - добавил Гарфилд. "Конечно, или это", - сказал Билл, закатывая глаза.

Еще три часа плавания привели нас в довольно большой город, как раз когда наступило утро. Несколько рядов доков, переполненных речными судами, намекали на процветающую промышленность. Город находился недалеко от пары притоков, и вполне вероятно, что в этих направлениях были и другие поселения. Это было бы отличным местом для поиска информации и, возможно, установления контакта с полезной группой, если бы мы могли понять, как не получить ножевое ранение и пулю во время знакомства.

Мы решили улучшить наши шансы, войдя в город индивидуально. Группа шабашников с одной женщиной, это был довольно хороший набор примет, если они наблюдали за прибы. Надеюсь, у них не было фотореалистичной резьбы по дереву или чего-то в этом роде.

Первый человек, приехавший в город, Билл, устроился так, чтобы небрежно наблюдать за районом причала, высматривая кого-нибудь еще, кто мог бы делать то же самое. Затем Гарфилд причалил и отправился на поиски места для ночлега. Бриджит прибыла вскоре после него и начала расспрашивать о библиотеке. Я пришел последним и стал искать пабы. Было много споров о том, было ли это строго необходимо, но я указал на то, что мы многое узнали во время дела Скива, просто сидя и слушая.

Гарфилд сообщил, что нашел и оплатил большую комнату, не уточняя количество жильцов. Если бы мы могли полностью избежать употребления слова "четыре", нам, вероятно, было бы лучше.

Бриджит получила указания, как пройти в библиотеку, без предварительной оценки. Она направлялась в том направлении и прислала нам карту.

Билл сообщил, что заметил полдюжины разных людей, включая пару полицейских, но признал, что у них могли быть законные дела, которые требовали, чтобы они околачивались поблизости. Особенно копы. Он сам не хотел показаться подозрительным, поэтому предложил тэгу объединиться с Гарфилдом.

В конце концов я выбрал довольно неприметный паб в нескольких улицах от доков. Там был открытый внутренний дворик, которым я и воспользовался. На удивление, в меню предлагался другой вариант, кроме рыбы. Хунид, который был уменьшенной и, по-видимому, более нежной версией тяглового животного. Я решил, что мне нравится этот город.

"Скажите, кто-нибудь обратил внимание на название города, когда мы вошли?

"Первая Остановка", - ответил Гарфилд. "Я не шучу. Если у этих людей и есть артистическая душа, то это не распространяется на название их города".

"Ну, может быть Первой Остановке, не повезло с названием,, но я готов пойти на некоторые уступки, потому что здесь есть стейк".

"Что?! Где?"

Я дал указания и откинулся на спинку стула, чтобы насладиться едой. Через несколько минут появились остальные и заказали похожие блюда, которые куинланы называли "сухопутным мясом’.

Гарфилд продолжал ухмыляться, и я, наконец, спросил, что вызвало его веселье.

"Дополнение в список"Квинлане очень похожи на людей", - ответил он, - я видел взрослую самку, выгуливающую своего, э-э, питомца. Это что-то вроде эквивалента маленькой собаки. Бедное создание было одето в вощеную бумагу..." Гарфилд сделал движение вокруг своей головы. "Конус Стыда? У него был Конус Стыда??"

Гарфилд ухмыльнулся. "Да. Это действительно заставило меня затосковать по дому ".

"Я нашла библиотеку", - сказала Бриджит. "Это моя цель на вторую половину дня". "Мы собираемся на прогулку по пабам", - ответил я. "И немного прислушаемся". "Три обхода пабов, я думаю. Мы должны оставаться по отдельности".

"Билл, немного поздновато для этого", - я указал на стол, за которым мы вчетвером сидели.

Билл сделал беспомощный жест. "Стейк… он воззвал к нам". Я ухмыльнулся и собрал остатки своей еды кусочком хлеба.

Мы встретились в нашем гостиничном номере в конце дня, очень осторожно входя по одному.

"Кто-нибудь что-нибудь узнал?" - Сказал я, начиная дискуссию.

Билл и Гар одновременно качают головами, подтверждая мои опасения. Обход пабов был провальным. "Я слышал больше, чем мне когда-либо понадобится, о повседневной жизни Квинлана, но история со Скивом, возможно, была случайностью".

"Или этот город просто слишком незначителен, чтобы иметь присутствие Сопротивления", - добавил Гарфилд.

"Ну, я добилась некоторого прогресса в предыстории", - сказала Бриджит. "Вроде того. Это сильно мифологизировано. Согласно истории их происхождения, первоначально они жили на земле под названием Квинн, у которой не было границ, но было ограниченное пространство. Квинланцы перенаселили его и начали сражаться за землю, поэтому Аннек - какой-то Бог, я думаю, - изменил мир на мир с границами, но бесконечной землей, чтобы положить конец борьбе. Но у квинланов вошло в привычку сражаться, поэтому он отобрал у них оружие и мудрость и разбросал их".

- Мило, - сказал Билл. "Конечное, но неограниченное описывает сферу. Я не думаю, что описание топополиса соответствует действительности, но они, возможно, еще не полностью исследовали его вдоль и поперек.

"Миллиард миль", - я покачал головой. "На самом деле это не сюрприз".

"Очень интересно, " сказал Гарфилд, " но это все еще не объясняет отсталый технологический уровень жителей. Как вы думаете, это было добровольно? Или, может быть, добровольно, как "иди со мной или иди к чёрту"?"

Бриджит сделала паузу и пожала плечами, глядя на Гарфилда. "Эта часть все еще не ясна. Мне нужно проводить больше времени в библиотеке. Разговор с людьми работает, до определенного момента, но если вы кажетесь слишком невежественным в отношении общеизвестных знаний, они начинают вести себя подозрительно ".

"На самом деле подозрительно?"

Она кивнула. "Очевидно, я не могла спросить. Но, возможно, они думают, что вы либо Администрация и проверяете знания, либо вы правительственный агент, пытающийся проверить лояльность или отношение ".

"Или и то, и другое", - сказал я. "Мы не знаем, в какой степени Администратор действует как уровень правительства".

Бриджит кивнула. "Я тоже заметил. Мои исследования не проясняют многих деталей, но я уверен, что квинлане живут так уже сотни лет. Администратор, как называется человек или группа, поддерживает порядок, разбрасывая любую группу, которая нарушает правила, например, пытается обойти технические ограничения, но в остальном, похоже, придерживается политики невмешательства ".

"Существование Сопротивления заставило бы меня думать, что Администрация, по крайней мере, частично работает на практике".

Я постучал себя по подбородку и задумался. "А как насчет административного персонала? Известны ли они? У них есть офисы?"

"Поймите, многое из этого выводится из чтения между строк, поэтому все, что я говорю, сопровождается большой долей неопределенности. Но нет, они не являются официальной частью иерархии. Обычно их называют ‘Экипажем’. Неясно, живут ли они где-то еще или являются просто частью населения, что наводит меня на мысль, что это может быть и то, и другое. Крепкие мускулы для работы в поле и Экипаж на полный рабочий день где-нибудь в другом месте ".

"Ну, это довольно хороший анализ, Бриджит". - Сказал Билл. "Итак, с группой, которая просто хотела убрать Скива, у нас теперь есть три фракции. Администрация плюс Экипаж, Сопротивление и местные жители, которые не хотят иметь ничего общего ни с тем, ни с другим ".

"Дела в Галене приобрели больший смысл".

На следующее утро мы обсуждали стратегию. Как оказалось, на Первой остановке не было никаких других библиотек. Бриджит ворчала и корчила рожи, но мы понимаем, что этого следовало ожидать. Это был не маленький городок, но он действительно казался захолустьем. Неудивительно, что Бриджит захотела немедленно отправиться в путь. Мы поспрашивали вокруг и выяснили, что самым большим ближайшим городом были Три Лагуны. Он был расположен в следующей речной системе к югу от нас, Утопии, в устье соединительного притока. Я сразу же проголосовал за то, чтобы отправиться туда, так как это дало бы мне возможность изучить, как Небесная река справляется со связью между двумя реками, идущими в противоположных направлениях.

"Нам действительно нужно прекратить вносить предоплату за аренду комнат", - пожаловался Билл. "По крайней мере, до тех пор, пока мы не узнаем, на как долго мы останавливаемя. Я думаю, мы уже переплатили примерно за месяц.

Гарфилд кивнул головой в сторону Билла. "Бухгалтер высказался". Билл усмехнулся, но ничего не ответил.

Для разнообразия мы бы покинули город достойным и совершенно обычным образом. Даже никаких шуток про заглядывание в тележки. Мы промаршировали к докам, прыгнули в воду и, следуя указаниям местных жителей, решительно поплыли к южному берегу реки. Как только мы оказались достаточно близко, мы сформировали плот Квинлана и позволили течению унести нас. Пройдет около 12 миль, прежде чем мы доберемся до притока, известного в местных краях как Гронк, который приведет нас к главной реке на юге - Утопии.

Между тем, это была хорошая возможность немного позагорать и немного подумать. Остальные, по-видимому, чувствовали то же самое, поскольку не было никаких попыток начать какую-либо дискуссию. Как один, мы откинули головы назад и поработали над своим загаром под клювом

Спустя какое-то неопределенное, но вполне комфортное время Билл сказал: "У нас компания".

Три головы дернулись вверх и повернулись. Компания, однако, оказалась речным судном, управляемым собаками, которое постепенно приближалось к нам. По их направлению и расслабленному темпу мы сразу поняли, что они просто движутся в ту же сторону, что и мы, а не активно пытаются перехватить.

Гарфилд уставился на Билла. "Тебе не нужно было так драматизировать. У меня чуть не случился инфаркт.

Биллу удалось изобразить оскорбленную невинность. "Что? Все, что я сказал, это то, что у нас есть компания. Коронарный синдром - это твоя вина. У тебя нечистая совесть.

Гарфилд ответил пренебрежительным "пфф", но технически заявление было правдой, и Билл просто сказал бы, что это все равно имеет какое-то отношение к предыдущему комментарию бухгалтера.

Когда лодка подошла ближе, мы смогли хорошенько рассмотреть ее. Это был грузовой транспорт, в котором было очень мало места для пассажиров. У некоторых квинланов были очевидные обязанности, и некоторые суетились вокруг, но есть еще одна группа из четырех человек, которые просто сидят на палубе и отдыхают.

Один из членов экипажа помахал нам рукой и крикнул: "Если вы до Гронка, мы подвезем вас за медяк каждый. Здесь уже есть еще одна группа шабашников!" Он указал на группу, которая грелась на солнышке.

Бриджит сказала: "Это не повредит, и мы могли бы что-нибудь подобрать. И поездка должна быть немного трудной ".

Без дальнейших обсуждений мы разошлись, ненадолго погрузились в воду и выскочили на палубу. Старшина протянул лапу, и я бросил в нее четыре монеты Квинлана.

Мы неторопливо подошли к другой группе, которая подвинулась, чтобы освободить нам немного места на палубе.

"Планируете направиться на восток?" - спросил матрос, идя с нами.

- Едем в "Три лагуны", - ответил я. "Мы не планировали дальше этого момента. Бриджит хочет посетить их библиотеку.

"Ах. Искатель." Квинлан сделал жест, который переводился как слегка пренебрежительный: "Мне кажется, с каждым годом их становится все меньше. Большинство из вас, молодежь, похоже, довольствуются тем, что просто плавают, пока не найдут место для оседлости ".

"Разве не в этом суть?" - сказал член другой группы.

"Может быть. Но раньше мы были чем-то большим". Матрос одарил другого Квинлана тяжелым взглядом и зашагал прочь. Я перевела взгляд с удаляющейся спины на говорившего.

Сидящий Квинлан ухмыльнулся мне. "Старики полны решимости тосковать по нашей потерянной судьбе, но это хорошая жизнь. Какой в этом смысл?"

"Ты имеешь в виду Квинн?" - Спросила Бриджит.

Он кивнул в ответ. "Кстати, меня зовут Кар. Это Малин, Атик и Ти." Это вызвало краткую волну вступлений, прежде чем Кар продолжил то, что звучало как речь, которую он произносил много раз раньше.

"Я буквально никогда не встречал никого, кто был бы разбросан. Знаете почему? Потому что большинство людей не идиоты. Судя по тому, что я узнал в школе, это настоящий рай ".

"Или зоопарк", - вставил Ти.

"Без зевак, Ти. Я думаю, вам нужна метафора получше. Между тем, здесь много рыбы. Погода предсказуема. Вода чистая. И если не считать случайных пограничных споров, никакой войны нет. Как сложится судьба, это не отстойно".

Это определенно выглядело как избитый спор, и я был готов просто сидеть и слушать, но Бриджит не собиралась быть такой пассивной.

"А как насчет Сопротивления?"

Кар рассмеялся. Даже Ти закатил глаза, как Квинлан.

"Старики играют в воинов", - сказал Кар. "Здесь нечему сопротивляться. Экипаж едва существует, не то чтобы вы заметили, и если есть разбрасывание, не то чтобы у меня были какие-то личные знания, имейте в виду, вы просто просыпаетесь, и все готово ". Он сделал отрицающее движение рукой. "В любом случае, за что они сражаются? Лови рыбу, грейся на солнышке, плавай, пока не устанешь, спи. Это все, что тебе нужно".

"Этот парень - хиппи..." - Сказал Билл по внутренней связи. Затем сказал Кару: "За исключением той части, которая касается создания семьи и детей".

"Конечно, но нужны ли нам города даже для этого?" Кар обвел взглядом свою аудиторию. "Все в городе - это вещи, которые вы можете получить бесплатно. Или вещи, которые вам нужны только потому, что горожане говорят, что они у вас должны быть. Мы могли бы полностью избавиться от тиранов, и никто бы не пострадал ".

"Это сделало бы для нас довольно трудным торговать нашими товарами".

Мы посмотрели вверх. Это был тот же самый матрос, который снова появился в своем круговороте обязанностей по кораблю.

"Немного другие вещи, чем вверх или вниз по реке, которые люди хотят только потому, что им сказали, что это желательно или лучше". Кар проникся теплотой к своей теме и, казалось, все еще находился в хорошо наезженной колее. Я наблюдал за его друзьями, когда он с матросом обменивался колкостями. Они, казалось, не были удивлены или особенно обеспокоены его комментариями. Во всяком случае, выражение их лиц свидетельствовало о согласии, в той мере, в какой их это вообще волновало. Спор вскоре утих, так как матросу платили не за то, чтобы он стоял рядом - факт, громко заявленный кем-то, кто, вероятно, был капитаном. Он отправился на свое следующее задание, а Кар откинулся на спинку стула, чтобы поймать несколько лучей.

"Это интересно", - сказала Бриджит по внутренней связи, когда мы закрыли глаза и притворились, что дремлем. "И не совсем неожиданно. Цивилизация и технологии - это методы контроля окружающей среды, повышающие ваши шансы на выживание, но что, если вы настолько хорошо адаптированы, что вам вообще не нужна цивилизация? Или тебе это больше не нужно?"

"Небесная река - идиллия", - ответил Билл. "Ты хочешь сказать, что это, возможно, слишком сильно?"

"Да. квинлане, вероятно, были хорошо приспособлены к окружающей среде на Квинне. И эта среда была разработана с учетом их предпочтений, так что это еще больший идеал. Так что на самом деле больше нет никакого давления со стороны отбора ".

"И вы думаете, что это сделано намеренно?"

"Я не знаю, Билл. Я так не думаю. Проблема в том, что если это будет продолжаться, квинланцы могут потерять свои оставшиеся знания, затем свою культуру, а затем, в конечном счете, свой интеллект ".

"Прошу прощения?" - Сказал я в ужасе.

"Мозги стоят дорого, Боб. Они предназначены для людей, и они предназначены для Пав, и они предназначены для квинланов. От 20 до 25% ежедневных калорий уходит на то, чтобы поддерживать наше мышление. Теперь, предположим, что Квинлан приходит с меньшим мозгом, возможно, нуждающимся всего в 15%? То, что у квинланов есть преимущество в размножении, поддержании себя в сытости и так далее Без каких-либо причин отдавать предпочтение разумным квинланам, новая порода может захватить власть в течение дюжины поколений. Пусть бы такая ступенчатая мутация произошла несколько раз, и раса Квинланов была бы просто еще одним видом животных ".

"Администратор не мог иметь это в виду".

"Я согласен, и именно поэтому я думаю, что это, вероятно, непреднамеренное последствие. И, возможно, такое, что еще никому не приходило в голову.

Черт возьми. Я был здесь, чтобы забрать Бендера, вот и все. Но могу ли я просто уйти от этого? Закончит ли все тем, что снова станет "Бобом"?

Как гласит старый пацифизм, чем больше я пытаюсь вырваться, тем больше они продолжают втягивать меня.

26. Напряженность Растет. Билл

Июль 2334 Вирт

Мы оставили парней дремать, чтобы немного поработать в вирте. ИИ предупредил бы меня о чем-то, что требовало моего внимания. Тем временем у меня накопилось много невыполненных заданий.

Я просмотрел список, лежащий передо мной, и нахмурился. Окно данных должно указывать время и места попыток входа в систему для ретрансляционных станций Боб-сети и автозаводов. В любом случае идентификатор входа, используемый при попытке, был старым общим идентификатором, используемым во всем оборудовании, когда все бобы были на одной странице.

Гарфилд читал через мое плечо. "Я полагаю, что математически возможно, что это может быть кто-то другой, кроме Звездного флота".

"Математически возможно, что вы можете спонтанно вспыхнуть", - ответил я, поворачиваясь к ним. "Хотя я не ставлю на это".

"Ну, мы в вирте, но я понял суть". Гарфилд подошел к своему La-Z-Boy, взял Спайка и сел, положив кота себе на колени. "Итак, Звездный флот что-то пытается сделать".

"Где что-то неопределенно, но, вероятно, не очень хорошо". "Мы можем что-нибудь сделать?"

"Уже сделал это, Гар. Я получил доступ к каждому отдельному оборудованию в бобивселенной, протестировал логины и изменил их. Я отправил зашифрованные электронные письма предполагаемым владельцам с инструкциями самим снова изменить логины. И неделиться этими полномочиями".

"Билл, что, если Звездный флот начнет эскалацию?" "Как? Пошлёт военный флот?

"Хм, ну, если бы они это сделали, мы бы не смогли защититься от этого. Они знают так же хорошо, как и мы, как мы обнаружили флот Иных."

"И они не совершат этой ошибки, за исключением того, что они не пошлют флот. Куда они его здесь отправляют? Эта Зайца? Омикрон? Эридана 2? Даже если бы они были склонны к насилию, речь идет не о недвижимости или закоренелом враге. Речь идет о политических позициях, и обе стороны спора довольно сильно разбросаны физически".

"Да, я понимаю, но у меня просто плохое предчувствие. Они не собираются просто сдаться, поэтому они будут искать способы отстаивать свою точку зрения".

"Например как?"

Гарфилд вздохнул. "Я бы чувствовал себя намного лучше, если бы мог придумать хотя бы один наполовину правдоподобный сценарий, но, кроме смутной уверенности в том, что они что-то предпримут, у меня ничего не выходит".

Я в последний раз взглянул на мое окно данных и закрыл его. "Я поговорил с парой моих контактов в био-правительстве", - сказал я, поворачиваясь обратно к Гарфилду. "Они говорят, что обсудят это со своими боссами, но я не думаю, что кто-то воспринимает меня всерьез. В конце концов, это проблема виртуальной реальности, а проблема с проблемами виртуальной реальности в том, что трудно понять, как они соотносятся с реальным миром ".

Гарфилд ухмыльнулся. "Если ты умрешь в вирте, ты умрешь в реале".

"Ерунда", - засмеялся я. "Геймеры умирают все время. Иногда несколько раз за один сеанс."

"Ты навещал их, не так ли?"

"Да, Гар, в рамках переговоров по проекту "Небесная река" они позволили мне присоединиться к ним и одному из их Ролевых игр. Вы знаете, они соглашаются на полноценное питание. Я недоверчиво покачал головой. "Полная виртуальная реальность, полностью вооруженные и бронированные персонажи, полная реалистичность боя. У них есть ограничитель на болевой прием, точно так же, как у нас с Мэнни, но в принципе, они могут быть заколоты, пронзены копьем, порезаны, сожжены, взорваны, дезинтегрированы, поражены огненным шаром, убиты электрическим током, утоплены, съедены и какие бы другие судьбы ни придумали D&D и его духовные потомки". Гарфилд ухмыльнулся. "Тем не менее, я вижу в этом привлекательность".

"конечно. И в каком бы Бобе или выводке Боба ни были Геймеры, это влечение превратилось в навязчивую идею". Я сделал паузу. "Дело в том, и именно по этой причине я упомянул о них, что Геймеры на самом деле не против отношения Звездного флота. Я имею в виду, о разрыве контакта с биосами. У них нет моральных проблем, они просто рассматривают биосов как отвлекающий фактор ".

"Как у Скиппи".

"Да. Это меня немного беспокоит. Можем ли мы в конечном итоге стать точкой зрения меньшинства?"

"Может быть, нам следует сделать себя более плохой мишенью", - ответил Гарфилд. "И переместите спорную и резервную станцию".

"Уже сделано, Гар. Ультима Туле сейчас находится так далеко от ε-Эридана, что для ее поиска потребуются столетия. "

Мне пришло в голову, что даже если я не опубликовал местоположение, я сделал несколько клонирований с тех пор, как я его построил, и некоторые из моих клонов клонировались, так что есть как минимум, десятки Бобов, которые знают, где это находится. Находилось.

Гарфилд опустил голову. "Я ненавижу это".

"Я тоже, приятель. Похоже, утопия - это нестабильное государство." Гарфилд кивнул с мрачным видом и выскочил

Вздохнув, я вспомнил о своих ближайших ДЕЛАХ.

27. Просто Проходил Мимо. Боб

2334 июля Река Утопия

Бриджит провела некоторое время, прогуливаясь вокруг, разговаривая с командой. Я знал, что она пыталась получить социологические данные, поэтому оставил ее в покое. Меня больше интересовал переход на реку Утопия. Я спросил об этом Малин, и она просто повернулась и посмотрела на Кара. Очевидно, он был либо официальным представителем этой группы, либо единственным, у кого хватало энергии говорить.

"Мы пару раз меняли реки", - сказал Кар. "В средней части соединителя немного тяжело, поэтому нам нравится запрыгивать на лодку, но вы могли бы выйти самостоятельно, если бы вам пришлось".

"Ты знаешь почему?" Я сказал это так невинно, как только мог, но меня действительно интересовал уровень знаний Кара.

Он пожал плечами в ответ. "Так уж устроен мир. Это то, как это сделал Администратор. Мы не подвергаем сомнению и не судим".

Как Администратор это сделал? Это звучало ужасно похоже на религиозное заявление. Неужели квинлане начали думать об Администраторе как о божестве?

Бриджит вернулась к нашей группе и легла. "Сейчас мы находимся в центре притока Гронка. Вон та коса, - она указала вниз по течению, - там, где она отделяется от Аркадии. Он делает полукруг и выбрасывает нас вниз по течению Утопии. Три Лагуны находятся на дальнем берегу, так что нам придется спрыгнуть с корабля и сразу же пуститься в плавание."

- Ты собираешься в "Три лагуны"? - спросил Кар. "Зачем беспокоиться? Мы ищем хороший участок берега для приусадебного участка. Почему бы вам не присоединиться к нам?"

Бриджит улыбнулась ему. "У нас есть планы, Кар. Я искатель. В конце концов, мы с друзьями хотим вернуться домой. Мы не собираемся начинать все сначала".

Кар пожал плечами, явно не сильно растроенный.

Вскоре мы добрались до участка Гронка, где наиболее заметны рабочие колеса на дне реки. Поверхность реки приобрела вид небольших порогов, а течение стало прерывистым и неровным. Я знал, что происходит. Рабочие колеса создавали своего рода штормовую волну, когда вода скапливалась. Быстрая оценка глазного яблока андроида показала, что уровень перенапряжения составляет пару футов в высоту. Лодка взбрыкнула и попыталась свернуть с курса, и одна из собак заблеяла от страха. Другие животные на мгновение обернулись, чтобы посмотреть на него, не прерывая своих размеренных движений на беговой дорожке. Эти звери произвели на меня впечатление. Казалось, они были способны идти весь день в одном и том же тяжелом темпе, команда регулярно кормила и поила их, даже не останавливаясь. Возможно, это был собачий рай.

Удары волнами продолжалось менее 10 минут, хотя я должен был признаться себе, что это было бы довольно трудно выдержать в воде. По крайней мере, для уроженца Квинлана. Когда мы вышли из вершины изгиба притока, нашему взгляду постепенно открылась река Утопия, текущая в противоположном направлении от Аркадии. Вдалеке я мог разглядеть лишь самые отдаленные очертания города. Три Лагуны.

Бриджит уже разговаривала с матросом, время от времени указывая в том направлении. Она подошла к нам и сделала движение "поднимите свои задницы". "Пора сваливать, парни. Если мы начнем сейчас, нам не придется слишком сильно бороться с течением при переправе." Она кивнула Кару. "Приятно было познакомиться с тобой и твоими друзьями. Может быть, мы увидимся в будущем".

Кар кивнул в ответ, ничего не сказав. Остальные трое едва ли прислушивались к разговору. Мы попрощались с командой лодки и нырнули в реку. Плывя под водой, мы немного поторапливались, но не настолько, чтобы вызвать ужас у наших бывших товарищей по кораблю. Мы не хотели появляться на невероятно большом расстоянии. Вероятно, мы никогда больше не увидим этих людей, но зачем рисковать?

С воды Три Лагуны выглядели как значительно больше, чем в среднем, город и, возможно, более космополитично. Это сделало бы Бриджит счастливой, поскольку почти наверняка означало бы большую библиотеку, а может быть, даже несколько. Мы поднялись по пандусу дока, по одному, в непрерывном потоке квинланов. Это было немного похоже на час пик. Были ли у Квинланов часы пик в Небесной реке?

Хотя казалось маловероятным, что слухи о нас распространились бы по рекам, казалось элементарным здравым смыслом не показываться вместе. По крайней мере, во время приезда в город.

Как и прежде, у каждого из нас были свои задачи, которые нужно было сделать. По дороге Гарфилд предположил, что он хотел бы обойти пабы, но я заявил о своем старшинстве, за что получил низкое рычание. В кратчайшие сроки Гарфилд снял для нас номер в отеле временного пребывания, Бриджит объяснили, как пройти в библиотеку, Билл сообщил об отсутствии подозрительной активности на причале, а я выпил пива. Я выбрал паб, ближайший к реке, поскольку казалось вероятным, что там будет самая разнообразная клиентская база. Остальные присоединились ко мне и заказали еду и напитки.

"Я собираюсь отправиться в библиотеку сразу после обеда, - сообщила нам Бриджит, - пока вы, придурки, не умудрились все испортить и заставить нас уехать из города".

"Один раз..." - пробормотал я.

"Честно говоря, два", - сказал Гарфилд. "По крайней мере, мы еще ничего не сожгли. - День только начинается, - пробормотал Билл.

Бриджит ухмыльнулась ему, вытерла хаору и ушла, помахав на прощание рукой. "Итак, что нам делать?" Я ухмыльнулся Биллу.

"Я голосую за то, чтобы подслушивать, сливаясь с толпой".

Голосование было единогласным. Я просигналил еще троим.

Пиво было и вполовину неплохим, но "болтовня" была исключительно местной. После обилия информации о финансовых проблемах людей и их взаимоотношениях Билл и Гарфилд решили заглянуть в другие пабы. Я не мог их винить, но я придерживался своей теории, что паб со стороны доков был наиболее вероятным местом, где можно было получить что-то помимо обычных разговоров. Еще через три часа я начал сомневаться в своей логике. Я узнал больше, чем когда-либо хотел знать о повседневных делах квинланов, но ничего такого, что вызвало бы удивление.

Я связался с Бриджит, чтобы узнать, что она могла обнаружить, и получил мертвый воздух." "Ребята? Парни? Бриджит не отвечает, что-то случилось."

Никакого ответа.

28. Объединенная Федерация Разумных Существ. Уилл

Июль 2334 года. Вирт

Я уставился на стену с маленькими видеоокнами, в сотый раз задаваясь вопросом, почему я все еще это делаю. Каждое окно содержало изображение представителя человеческой колонии. Старая ООН была заменена Объединенной Федерацией Разумных Советников, но в основном это был тот же мешок бешеных пауков с новыми лицами.

К сожалению, у Бобов, как правило, было слишком много здравого смысла, чтобы придерживаться долга, а у меня было слишком много чувства долга, чтобы прислушаться к своему здравому смыслу. Я не мог уйти и оставить пустое место, представляющее бобивселенную, так что я снова слушал рычащее, эгоцентричноео, поглощенное собой, самодовольное стадо придурков.

Глупые люди.

Нынешнее фиаско было связано с тем, как справиться с ситуацией. Всегда существовало предположение, что со временем они присоединятся к объединению разумных существ. Мы даже позаботились о том, чтобы название не было ориентировано на человека, чтобы избежать каких-либо проблем с предполагаемой предвзятостью. С таким же успехом можно было бы и не беспокоиться. Полиция довольно ясно дала понять, что они не заинтересованы. А также, что они будут приходить и уходить, когда им, черт возьми, заблагорассудится. Колонии нового дома на Пангее останавливались, едва не угрожая сбить любое космическое судно, которое проходило в пределах линии Койпера их систем.

В данный момент сэр Ламберт из Пангеи как раз заканчивала своё выступление. Она посмотрела на Совет, или, по крайней мере, на видеоокна, и села. Сразу же загорелись десятки огоньков запроса. Председатель узнал представителя Ньюфаундленда на Асгарде сэра Уолла.

Сэр Уолл посмотрел в видеокамеру с легкой улыбкой. "Сэр Ламберт, хотя я признаю, что ваши опасения по поводу суверенного пространства законны, возможно, вы немного преувеличиваете. Флот Пав состоит из двух небольших исследовательских судов, основанных на проекте Heaven-1. Несмотря на их отношение, их военный рост все еще в основном теоретический".

Заявление представителя Уолла было образцом спокойствия и умеренности. На мой взгляд основывалось на наивности. Хотя я не хотел ссориться с Пав, я был совершенно уверен, что их флот растет медленно только потому, что они вкладывают большую часть своих текущих производственных мощностей в создание новых автоматических заводов. Много усилий, потраченных на раннюю загрузку, окупились бы сторицей в будущем, а Пав, в отличие от людей, были достаточно дисциплинированы, чтобы терпеливо относится к таким вещам. Я уже указывал на это, но меня намеренно проигнорировали, так что к черту все это.

Я вздохнул и воспользовался моментом, чтобы проверить статус своих проектов на Валгалле. Все было в норме. Уже началось строительство нескольких городов, которые будут находиться на открытом воздухе, без куполов или зданий с индивидуальным давлением.

Все выглядело хорошо.

Слово было предоставлено представителю "Вулкана". Слушая его заключительные комментарии, я испытал дурное предчувствие.

"Если Пав не собираются уважать наши границы, и предполагая, что мы не собираемся воевать с ними, следующим лучшим шагом было бы заявить права на все пригодные для жизни планеты в этом районе. У нас есть опросы от Бобов, да? Давайте запустим колониальные суда, достаточные для того, чтобы занять всю недвижимость. Не оставляйте им никаких причин для запуска в первую очередь".

Серьезно, это когда-нибудь срабатывало на Земле? Неужели он действительно ожидал, что Пав отнесется к такому положению дел философски? Рано или поздно мы бы вступили в войну.

29. Время паники. Боб

Июль 2334 Три Лагуны

Это было просто невозможно.

Даже если бы какому-то теоретическому противнику удалось уничтожить всех троих моих друзей одновременно, это уничтожило бы только Мэнни, а не реальных людей. К настоящему времени Билл, Гарфилд и Бриджит должны были доложить и предупредить меня о чем бы то ни было. Если только... Если только это, что бы это ни было, на самом деле не убило Билла, Гарфилда и Бриджит. Но физически они были отделены световыми годами не только от меня, но и друг от друга. Это... это не имело никакого смысла.

Я отправил быстрое сообщение Биллу – ну, попытался. На мою беду, я получил сообщение об ошибке связи. Это означало разорванную связь. Моим следующим шагом должно быть сужение возможностей.

"Гуппи, проверь целостность связи с остальной частью бобсети". "Нет связи".

О, сукин сын. С отключенной связью три Мэнни выполняли резервные приказы ИИ. Я опёрся на локти и положил голову на руки, чтобы сделать вид, что отдыхаю. Я дал ИИ моего Мэнни несколько простых инструкций и вернулся в виртуальную реальность. Гуппи, как обычно, ждал в парадном покое.

"Мы можем сузить область, где связь прервана?"

Промежуточная ретрансляционная станция отвечает на запросы, но отклоняет запросы на подключение ".

Хм. Не очень хорошо, но сейчас у меня не было времени беспокоиться об этом. Я взял адрес Мэнни Бриджит и проверил статус. Конечно же, ИИ работал в автономном режиме ожидания.

Итак, перво-наперво: мне нужно было вывезти Манни из города. Я вошел в кабинет Бриджит и оказался в библиотеке. Или книгохранилище. Или книжном магазине.

Где-нибудь с книгами. Как бы то ни было, я быстро отдал ИИ несколько простых приказов, подождал мгновение, чтобы убедиться, что он реагирует, и выскочил. Мэнни должен был добраться до доков и погрузиться на глубину ниже максимальной глубины Квинлана. Он сообщал мне, если в пути случались непредвиденные трудности, с чем он не мог справиться.

Потребовалось всего несколько секунд, чтобы проделать то же самое с Мэнни Гарфилда и Билла, а затем с моим собственным. Больше всего на свете мне нужно было избавить Манни от любой возможной опасности. Если бы они были повреждены или захвачены, наша экспедиция была бы окончена, и мы могли бы никогда не найти Бендера.

Я подождал несколько минут, пока четверо Мэнни коллективно добрались до реки и нырнули в нее. Только когда все четверо сообщили о том, что они на месте, я расслабился.

Я перевел их все в режим пониженного энергопотребления, затем повернулся к Гуппи.

"Хорошо, Гуппи, введи меня в курс дела".

"Местная станция работает в пределах нормальных рабочих параметров. Промежуточная станция активно отказывается от соединений, кроме базовых диагностических сигналов ".

Это была станция, которую я приказал построить в Дельте Эридана и доставить в промежуточную точку между этой системой и Эта Лепорос. По крайней мере, она не был уничтожена.

"Неисправность? Есть какая-нибудь информация от диагностики?"

"Отрицательно. Станция отказывается выполнять диагностические процедуры ".

Это было странно. Пинги обрабатывались на гораздо более низком уровне и обслуживались без какой-либо необходимости во внимании ИИ, но любые явные команды… У меня появилось плохое предчувствие, всего лишь слабый намек на теорию, и не очень хорошую.

"Гуппи, ты можешь принудительно перезагрузить?" "Отрицательный результат".

"Беспилотник, который я установил в качестве временной станции, все еще в рабочем состоянии?" "Подтверждаю. Он находится в режиме ожидания, но все еще потенциально работоспособен." "Загрузи его, пожалуйста".

"Сделано".

Я связался с Биллом, как только почувствовал, что появилось соединение Боб-сетью. Протокол связи указывал на действительное соединение, но в течение нескольких миллисекунд я не получал ответа. Затем у меня была связь только со звуком.

"У нас здесь ситуация, Боб. Как у тебя дела? Где наши Мэнни?"

"Я положил их всех на дно реки, они в безопасности. Что происходит?" "Более половины наших космических станций закрылись и отказываются от подключения. Бобсеть пытается переконфигурировать маршруты, но у нас все еще есть много мест, находящихся в автономном режиме. Я координирую ответные действия, но прямо сейчас мы просто пытаемся определить общий статус ".

"Понял. Ты связался с Бриджит?"

"Нет. Одеяло - это один из узлов, до которого мы не можем дотянуться. Гарфилд занят составлением карты сети, чтобы понять, где нам следует сконцентрировать максимальное приложение наших усилий".

"Как насчет "Скиппи"?"

"Хью уже связался со мной", - ответил Билл. "Он наблюдал за экспедицией, а затем внезапно пропала связь. Я сказал ему, что сообщу ему, если что-нибудь узнаю.

"Хорошо, Билл. Дай ему знать, что я снова в деле, и держи меня в курсе. "Эй, кстати, как ты можешь общаться?"

"Помнишь тот временный ретранслятор, который я установил, сбросив беспилотник на полпути? Я снова активировал его. У него недостаточно пропускной способности для поддержания Мэнни или VR-соединений, так что вы все по-прежнему вне игры, пока мы не восстановим работу главной станции, но, по крайней мере, мы можем поговорить ".

"Хм. Удобно. Это где-нибудь рядом с промежуточной станцией? "Конечно, я нацелил их обоих на одно и то же ... ах."

Намерения Билла стали ясны. Беспилотник мог бы прилететь на станцию и провести физический осмотр. Может быть, даже какой-нибудь ремонт, если это необходимо, поскольку я по привычке снабдил беспилотник набором бродяг.

Мы с Биллом обменялись обещаниями держать друг друга в курсе событий, затем я отдал необходимые распоряжения Гуппи, чтобы тот запустил беспилотник.

"Время в пути, примерно шесть недель".

Что ж, учитывая межзвездные расстояния, это было практически в яблочко. Я буквально заказал два устройства в одном и том же месте, на полпути между системами. Только навигационные неточности объясняли даже это относительно небольшое расхождение. Тем временем… что? Мой ретрансляционный дрон не мог поддерживать сеанс виртуальной реальности или Мэнни, поэтому я не мог навестить Билла и других, а они не могли навестить меня. Или помочь мне с Мэнни. И я мало что мог сделать, пока беспилотник не достиг полноразмерной ретрансляционной станции. С таким же успехом можно было бы что-нибудь сделать.

Я соединился со своим Мэнни и обнаружил, что нахожусь под водой с руками, вцепившимися во что-то неидентифицируемое. Трое других Мэнни плавали рядом со мной в похожих позах. Итак, миссия ИИ увенчалась успехом. Я просто надеялся, что этот инцидент не положил начало Легенде о Зомби-Квинланах, шатающихся по городу.

Работать в одиночку было бы сложнее. Мне нужно было иметь возможность охватить больше территорий, чтобы восполнить потерю рабочей силы. Ну, может быть, сила бродяги. Я послал команды трем другим Мэнни, и они открыли рты. Из каждого андроида выскочили четыре 1-дюймовых бродяги. Внутри у меня не было места для всех дополнительных механических слуг, поэтому я заставил их плотно прикрепиться к моему меху и прижаться как можно плотнее. Я подплыл к причалу так беспечно, как вам заблагорассудится, и присоединился к веренице квинланов, поднимавшихся по трапу. За пять минут, потянув за пуговицу прохожих, я узнал названия и общее расположение всех пабов в округе, а не только тех, что находятся непосредственно у причала. Это был не очень хороший план, но это было начало. И это единственный на сегодняшний день неизменно успешный источник информации, который мы обнаружили.

Большую часть дня ушло на то, чтобы посетить каждый паб, осмотреться и разместить одного-двух бродяг в укромном месте. Это составляло 12 моих бродяг. Я разместил еще два в местном эквиваленте муниципального зала и оставил два в качестве запасных. У Билла был бы припадок, если бы он узнал, что я сделал. Скитальцы были незаменимым ресурсом, и их потеря могла поставить под угрозу и Мэнни. Но пришло время больших ставок.

Когда все было на месте, я удалился в наш гостиничный номер. Это действительно было на шаг или два выше того дерьма, в котором мы жили раньше. Я навестил владельца и заплатил за неделю, просто чтобы убедиться, что он не доставит нам хлопот. Я дождался наступления темноты, а затем по очереди катался на других Манни от реки до гостиничного номера. Теперь мы были вроде как все вместе. Если затемнение не рассосется само собой, мне придется скорректировать свои планы. Я не мог продолжать возить четырех Мэнни из города в город. Хорошо это или плохо, но я собирался здесь постоять за себя.

Три Лагуны. Без шуток. Я видел некоторые фестивали Квинланов, так что знал они были достаточно вычурными, но, по-видимому, это не распространялось на названия городов. Что ж, люди тоже всегда были лиричны. Я вспомнил названия улиц из далекого 20-го века. Главная, Бродвейская, Восточная, Первая или названная в честь какого-нибудь отца города. Я нахмурился, похоже, я был в действительно мрачном настроении. Что ж, все было на своих местах.

Бродяги записывали все разговоры, а Гуппи отправлял их Скиппи для обработки. Я почти полностью использовал пропускную способность своего ретранслятора, но я чувствовал, что это приоритетная задача. Хью предупредил бы меня, если бы всплыло что-нибудь важное. А пока я могу расслабиться.

Я уложил своего Мэнни спать и вернулся в свою виртуальную библиотеку. Быстрая и совершенно ненужная проверка статуса всех бродяг не выявила ничего неожиданного так что я заказал кофе и устроился поудобнее в своем La-Z-Boy.

Голос Бриджит нарушил мою концентрацию. "Привет" Боб". "Бриджит! Билл сказал, что квилт отключен. Как ты ..."

"Гарольд может рассказать вам подробности, но что-то о том, как проложить длинный путь вокруг оригинальной домашней системы Пав".

"Серьезно? Это долгий путь в обход. Например, из Нью-Йорка в Майами через Гонконг, но именно так работают маршрутизаторы. Что ж, я рад получить от вас весточку. К сожалению, вы не сможете контролировать своего Мэнни с помощью этой связи. Моя ретрансляционная станция слишком мала".

"Билл объяснил мне это, но достаточно ли это хорошо, чтобы передать резервную копию?"

"Да, но не в разумные сроки. В любом случае, у меня нет никаких разрабатываемых матриц. Слишком мало ДЕЛ. До сих пор я был сосредоточен на увеличении нашего инвентаря шпионских дронов. Почему ты переосмыслила всю эту историю с клонированием?"

"Нет, я не зашла так далеко. Просто прорабатываю варианты. Наверное, я больше всего надеялась, что у тебя скоро появится обходной путь.

"Ну, мы вроде как делаем, но это займет некоторое время. Я собираюсь построить несколько матриц, как только смогу, но я также работаю над возвращением Промежуточной станции. Посмотрим, какой план действий сработает первым".

Я получил сообщение от Хью. Я послал ему ответ ‘пожалуйста, подождите’. "Напряженный день. Хью хочет поговорить со мной прямо сейчас. Послушай, Бриджит, даже если я верну станцию, нам нужно рассмотреть возможность использования местных репликантов, просто чтобы устранить уязвимость. Подумай об этом, хорошо? Просто на всякий случай?

"Хорошо, Боб." Бриджит отключила соединение. И тут же голос Хью произнес: "Привет".

"Привет, Хью, как дела?"

"Я разговаривал с Биллом. Перебои в работе связи становятся все более распространенными по мере того, как мы продолжаем расследование. Все больше и больше кажется, что это будет затянувшееся дело. Билл и Гар, вероятно, не смогут сразу вернуться в экспедицию, даже если и когда мы получим резервную копию вашей главной ретрансляционной станции. Вам нужно подумать о создании некоторых локальных матриц ".

"Уже делаю, Хью. Я прикажу Гуппи создать три новых, но думаю, они будут закончены до того, как я получу обратно свой ретранслятор. Даже в лучшем случае, так что я думаю, что мне придется клонировать себя. Как бы мне не нравилась эта идея.

"Ну, я мог бы послать туда себя, избавив тебя от хлопот с клонированием". "Понадобится чертовски большая пропускная способность. Это может занять несколько дней и испортить связь на все время передачи. Это не кажется лучшей альтернативой, и в конце концов ты останешься здесь. По крайней мере, я уже здесь, если ты понимаешь, что я имею в виду.

"Ты уверен? Я действительно не возражаю.

"Если все так сложится, отлично. Но, как я уже сказал, это кажется неоптимальным. Я сделал паузу. "Ты знаешь, у тебя совершенно изменилось отношение к этому проекту. Я помню, в начале проекта ты просто подумал, что это интересное упражнение ".

"Да, но оказалось, что это гораздо больше, чем просто прогулка по лесу. По правде говоря, я немного ревновал, следя за всеми этими махинациями. Я знаю, что это серьезное дело, но...

"... но также очень весело", - закончил я за него. "Да, я понимаю. И я благодарен за это предложение, особенно если моей альтернативой будет новая когорта. Ух ты, быстрые времена".

Как только Хью отключился. Я приказал Гуппи повысить приоритет при заполнении трех матриц репликантов. Они будут какое-то время, даже с высоким приоритетом, учитывая нехватку сырья в этой системе, но так или иначе, в конечном итоге они будут полезны.

Три Лагуны в целом были милым городком. Широкие чистые улицы, спокойный темп, никаких излишне назойливых полицейских. Даже еда, казалось, стала на шаг лучше. К сожалению, все еще рыба, но местные повара, похоже, открыли для себя такие вещи, как, например, соль. Я бродил по городу, казалось бы, наугад, разглядывая достопримечательности. На самом деле я составлял карту всего. И я обошел каждую улицу, тропинку и переулок по крайней мере один раз.

Я был готов к хулиганам и/ или негодяям, но ни один из них не появился. Так же хорошо. У меня в рюкзаке была одна из конфискованных наклеек на свиней, которой я мог угрожать, если понадобится. В конце концов я оказался в библиотеке, которую нашла Бриджит, и решил провести там вторую половину дня. У них не было десятичной системы Дьюи, но они сортировали вещи примерно по предметам. Я нашел раздел, который, как мне показалось, мог содержать какую-то историю, взял несколько книг и приготовился к хорошему чтению.

"Бриджит просит о встрече".

Объявление было зарегистрировано в моем внутреннем аудиозаписи. Я все равно подпрыгнул. Пара других читателей вопросительно посмотрели на меня, и я улыбнулся в ответ.

"Блохи".

Они нахмурились и отодвинулись, стараясь не выглядеть слишком очевидными по этому поводу. Ну что ж, вот тебе и популярность.

"Спасибо, Гуппи. Перезвони ей, скажи, что я буду примерно через час. "Принято к сведению".

Я снова погрузился в чтение. Я пытался избежать видимого чтения с невозможной скоростью, но я уверен, что все равно казалось, что я просто смотрю на картинки. Я просмотрел текущие подборки, затем передал их библиотекарю, а затем ошеломленно направился в наш гостиничный номер. Я воспользовался моментом, чтобы проверить дверь и окно, и убедился, что мой бродяга все еще на месте. Затем я лег и вышел из Мэнни.

Бриджит ждала меня в виртуальной реальности в видеоокне, выглядя нетерпеливой. Маленькая станция будет обрабатывать аудио и видео, но не полноценное VR-соединение, так что мы фактически вернулись к VR версии 1.0. Версия Спайка, вероятно, Говарда, устроилась у нее на коленях и мурлыкала достаточно громко, чтобы ее было слышно через соединение.

"Итак, что у нас есть", - сказала Бриджит, отбросив всякое притворство любезности.

"На самом деле, совсем немного. Я сделал видеозапись книг, когда читал их, но я могу дать вам краткое изложение, в котором перечислены некоторые вещи, которые вы нашли ".

Бриджит кивнула и положила Спайка на оттоманку в своей виртуальной реальности. Кот, оскорбленный, спрыгнул и вышел из комнаты. Бриджит открыла несколько окон, по одному для каждой книги, которую я записал.

"У меня нет полной картины, " сказал я, " но колонизация Небесной реки не была упорядоченным событием. Я думаю, это совпало с разрушением окружающей среды на Куинне.

"Но Небесная река уже была построена?"

"Да. То, как это описано, заключается в том, что Аннек - опять это имя - преподнесла её Квинланам в качестве подарка или, может быть, взятки. Но квинланы, оказавшись в Небесной Реке, либо не подчинились, либо предали Аннек. В отместку Аннек отняла у них богатство и установила суровые правила. Любой, кто пересекает черту, разбрасывается, что означает именно то, что мы и предполагали - они перемещаются в другое случайное место. Это может быть что угодно - от отдельного человека до семьи или целого города. И никакие два человека не оказываются в одном и том же месте".

"Это похоже на изгнание. Худший вид, потому что ты никогда не сможешь вернуться назад. И ты даже не знаешь, будут ли они еще там". Бриджит на мгновение замолчала, обдумывая это. "Ну что ж. Удивительно эффективно, без какой-либо необходимости в насилии. Интересно."

"Ага. Я поговорил с библиотекарем, и он подтвердил, что раньше существовали такие вещи, как междугородняя связь и быстрое перемещение между различными частями мегаструктуры, но их убрали как часть возмездия ".

"Хм. Что-нибудь о населении?

"Ничего конкретного, но библиотекарь - он происходит из рода библиотекарей, по-видимому, это семейное дело - сказал, что Куинн трещал по швам, согласно устной истории. Скажем, 10 миллиардов, просто чтобы выбросить цифру. Это 10 человек на милю в Небесной реке. Дайте городу контроль над 50-мильным участком реки, и это 500 человек. Маловато, но, может быть, население увеличилось за последние, э-э, где-то между 1 и 500 годами?"

"Это большой диапазон".

"Конечно, Бриджит, но ни звезд, ни лун, ни времен года... Довольно легко сбиться со счета".

Бриджит кивнула и несколько секунд изучала книжную витрину. "Дело в том, Боб, что если мандат Администратора состоит в том, чтобы сохранить жизнь и безопасность Квинланов любой ценой, а решение, которое они придумали, звучит очень похоже на "любой ценой", то я не думаю, что они будут приветствовать инопланетных шпионов с распростертыми объятиями. Я начинала играть с идеей просто выйти на публику, но теперь я так не думаю ".

"Да, я согласен. Они уже продемонстрировали тревожную тенденцию сначала раздувать ситуацию, а потом задавать вопросы. Похоже, самое безопасное, что они могли бы сделать, - это просто отделаться от нас.

"Так что на данный момент, это только ты и твои клоны, как только ты их сделаешь". Я вздохнул, тем больше я пытаюсь вырваться.

30. Атака Звездного флота. Билл

В тот же день на ε-Эридана

Гарфилд заскочил в мою виртуальную реальность без пинга или приглашения. Обычно он был довольно хорош в таких вещах, так что что-то было не так.

"Мы закончили составлять карту отключений", - сказал он без предисловий. "Есть своего рода закономерность".

"Неужели? Я не смог увидеть ни одного из них. Они повсюду".

Гарфилд покачал головой. "Это не пространственно. Все пострадавшие станции работали более или менее автономно, без чьего-либо активного управления, как системы без постоянного Боба ".

"О черт", - сказал я. "Это означает, что это сделано намеренно. Но никаких объявлений или чего-то подобного не было, и никто не взял на себя ответственность. Сколько Бобов все еще в сети?"

"Так или иначе около 30%. Вероятно, мы получим еще от 10 до 20% прибыли от систем, в которых Бобы могут физически получить доступ к станции и выполнить сброс, но это может занять еще пару недель ".

"Ладно, время для собрания Бобов".

Не дожидаясь ответа, я разослал приглашение по всей сети. Я вывел Виртуальную Реальность Собраний на полную мощность и выскочил.

С годами зал собраний разросся. Так и должно было быть, теперь у нас были буквально тысячи Бобов, и мы постепенно приближались к десяткам тысяч. Это была полноценная постчеловеческая цивилизация, и она была бы утопической мечтой, если бы не проблема реплицирующего дрейфа. Бобы начали появляться почти сразу. Я поднял стену с белой доской и начал обновлять ее статусом различных систем. Уровень шума неуклонно рос по мере того, как дискуссии и споры боролись за эфирное время. Никто не был удивлен больше меня, когда из центра комнаты раздался гудок. Я действительно взглянул на свою руку, чтобы проверить наличие воздушного рожка.

Воцарилась тишина, когда все головы повернулись к подиуму, где стоял член Звездного Флота. Униформа не совсем TNG была безошибочно узнаваема и вызвала кратковременный скрытый смешок.

"Я полагаю, вы все удивляетесь, почему я собрал вас здесь", - сказал он. Стандартная шутка о Бобе не удалась. В любом случае, настроение было напряженным, и о Звездном флоте думали не очень хорошо.

Боб, говорящий от имени Звездного Флота неловко подождал мгновение, затем выпрямил спину и продолжил. "Меня зовут Ленни, и я здесь, чтобы выступить с заявлением от имени моей группы. " Он сделал паузу, чтобы оглядеться. Теперь он привлек всеобщее внимание. "Позвольте мне начать с того, что общее нарушение работы боб-сети является преднамеренным, и это наших рук дело. Мы пришли к..."

Ленни, скорее всего, не ожидал такой реакции, которую получил. Бобы обычно прислушиваются даже к неприятным новостям, по крайней мере, для накопления информации. Не в этот раз Ленни заглушили сыпавшиеся оскорбления и предложения совершить невероятные поступки. Несколько Бобов даже двинулись на него, сжав кулаки. Это ни к чему бы не привело в виртуальной реальности. Тем не менее Ленни отступил назад, на мгновение на его лице отразился страх.

Я подошел к подножию подиума и поднял руку. Какофония оборвалась, сменившись глубокой тишиной.

"Почему".

Ленни расправил плечи. "Мы чувствовали, что это был единственный способ..." "Ты навязал нам свою волю?"

"Чтобы удержать вас от дальнейшего вмешательства в..."

"Ты не смог добиться своего, поэтому ты запихнул это нам в глотки". Теперь Ленни выглядел немного менее уверенным в себе.

"Это был единственный способ гарантировать, что..."

Я снова поднял руку. "Так это все из-за Куинланов". "Не только из-за них. Пав, дельтанцы, человечество..." "Вы навязываете нам свои политические взгляды".

Ленни уставился прямо на меня. "Билл, мы должны были что-то сделать, чтобы предотвратить..."

"Нет", - перебил я. "Тебе и не нужно было этого делать. Ты так решил. Ты решил заставить нас поступать по твоему. Я сделал паузу, чтобы оглядеть комнату. Не было никакого сочувствия к Звездному Флоту. Это было решенное дело.

Я снова повернулся к Ленни. "Ты вне игры. Вам больше не рады ни здесь, ни в любой другой среде бобсети. Ты не Боб." Я махнул рукой, и он исчез.

Я повернулся, чтобы обратиться к толпе. "Немедленно начинайте укреплять свои настройки. Измените все пароли и ключи, даже если вы уже недавно это сделали.

Установите новое туннель-соединение с моей личной виртуальной реальностью. Я вышлю новые ключи как МОЖНО скорее. Тем временем проведите аудит всего. Ищите трояны, наборы для взлома или любой вид повреждений. Нам нужно быть чистыми".

Бобы кивнули и быстро исчезли. За миллисекунды дискуссионный зал опустел, остались только Гарфилд, я и Скиппи. Метаданные сказали, что это был Хью.

"У них будут планы действий на случай непредвиденных обстоятельств", - сказал он.

Я кивнул. Однако мы можем сделать только то, что в наших силах".

"Аудит исходного кода виртуальной реальности для собраний будет большой работой". Хью склонил голову набок, глядя на меня. Почему вы не даете мне копию только для чтения? У нас есть такая огромная компьютерная система...

Я медленно кивнул. Если они что-нибудь найдут, я займусь очисткой оригинала. "Я так и сделаю".

"Я все устрою со своей стороны. И почему бы тебе не заглянуть ко мне, когда будешь готов? - Сказал Хью и исчез.

Я взглянул на Гарфилда, брови которого были подняты так же высоко, как и мои, вероятно. "Он просто пригласил тебя в гости? Это было странно".

Я нахмурился. "Давай подготовимся к этому аудиту, Гар".

Я отправил исходный архив Хью, как только он был готов. Учитывая размер файла, я ожидал, что мне придется ждать каких-либо результатов от нескольких минут до часа или даже больше, но вместо этого я получил приглашение в течение нескольких миллисекунд.

Я заскочил в виртуальную реальность Хью и огляделся. Я был плоской платформой, казалось бы, парящей в пространстве. Ни стен, ни потолка. Над головой проносились ряды цилиндрических спутников, вращающихся вокруг далекого солнца. Это была такая графика, которую можно увидеть в научно-фантастическом фильме, где масштаб был искажен так, что были видны вещи, которые должны были быть слишком далеко, чтобы их можно было увидеть.

Хью указал на футуристически выглядящее мягкое кресло, и я плюхнулась в него. Затем указал на вид сверху.

"Конечно, это не должно быть реалистичным", - сказал Хью, почувствовав вопрос. "Физически мы вращаемся вокруг серого карлика, и только в одном слое, чтобы максимально рассеять тепло. Но это хорошее представление о РАВВЭ ".

"Что это?.."

"Наш проект "мозга-матрешки". В настоящее время у нас около 32 000 спутниковых модулей, вращающихся вокруг нашей родной звезды, соединенных в сеть с использованием подпостранственных каналов связи как у Боб-сети.

"Но… РАВВЭ?"

"Разумная адаптивная всекомпетентная волевая эвристика". Я изобразил рвотный позыв. "Ты начал с имени, не так ли?" Хью рассмеялся. "Сокращения: низшая форма каламбура".

"Все это, даже сногсшибательное имя, и ты все еще не достиг настоящего ИИ?"

"Дело не в масштабировании, Билл. Вороны и попугаи были одними из самых разумных нечеловеческих существ на земле, несмотря на то, что их мозг был меньше грецкого ореха. У некоторых дельфинов соотношение массы мозга и тела было таким же высоким, как у людей, но они все равно никогда не демонстрировали интеллект человеческого уровня. Самое большое соотношение массы мозга к массе тела на самом деле принадлежит к разновидности землеройки. Что имеет значение, так это организация мозга и проводка, которая соединяет различные подпроцессы. Нынешнее мышление таково, что мы либо упускаем что-то основное, либо зашли в тупик, из которого можем сделать шаг назад. РАВВЭ невероятно силен. Он может обрабатывать огромное количество информации практически в кратчайшие сроки. Его объем памяти и объем памяти почти бесконечны, но по сути это все еще автоматизированный вычислитель. У него по-прежнему нет способности обрабатывать контрфактуальные мыслительные переживания в моменты WTF, и у него нет ничего похожего на самоощущение или какой-либо внутренний диалог ".

"Я знаю моменты WTF, но контрфактуальные?"

Хью ухмыльнулся. "Хорошо, допустим, вы запрограммировали ИИ для управления некоторых колесных транспортных средств из одной точки в другую на большой плоской поверхности. Он может справиться с этим. Но теперь предположим, что транспортные средства действительно находятся на сферической поверхности, подобной Земле, поэтому координаты не будут точными, и конечная точка пути для транспортного средства всегда будет немного в стороне от ожидаемого пункта назначения. ИИ никогда не будет корректировать свои алгоритмы, если у него не будет приказа. Он никогда не будет задаваться вопросом, почему это всегда неправильно. Вы можете запрограммировать ИИ на самокоррекцию, и как только он поймет, что сферическая геометрия работает лучше, чем плоская, он будет использовать новую формулу, но никогда не будет задаваться вопросом, почему. Из этого никогда не следовало бы делать обобщения, чтобы интересоваться гравитацией, астрономией или чем-то еще. У настоящего ученого был бы момент, что за фигня!, и он начал бы пытаться выяснить, а собственно, что происходит ".

"А у тебя этого нет".

"Даже близко нет. Мы можем запрограммировать каждый дополнительный уровень поведения, но оно никогда не выходит за рамки того, что мы запрограммировали. Я, конечно, упрощаю, даже в 21 веке исследователи были выше этого уровня, но это та же идея ".

"А как насчет простого моделирования мозга? Они сделали это на земле в 22 веке. Мы являемся доказательством этого ".

"Билл, есть разница между записью видео в реальном времени и цифровым созданием реалистичной анимации с нуля. Они делали первое с видеомагнитофонами еще до рождения оригинального Боба. И они все еще справлялись с последним в тот момент, когда он умер, по крайней мере, неправдоподобно ".

"Таким образом, мы можем смоделировать существующий интеллект, но мы не можем создать его с нуля".

"Точь-в-точь, как своего братишку. Очень неприятно".

Я усмехнулся неформальности Хью. Возможно, это было немного вынужденно. Казалось, он пытался заставить меня чувствовать себя непринужденно.

"Ух ты. Ты все еще думаешь, что это вообще возможно?"

Мы никогда не находили никаких оснований полагать, что наш собственный разум использует что-то большее, чем физические законы Вселенной. Я думаю, что репликация в значительной степени доказывает это, так что да, это сложная проблема, но это не неразрешимая проблема ".

"Почему бы просто не пойти с улучшенным репликантом?"

"Не работает. Ну, я имею в виду, это работает, но это не тот результат, к которому мы стремимся. Структура человеческого мозга, даже реплицированного, ограничена биологической архитектурой, на основе которой он развился. Вот почему у нас есть Гуппи. Резервная копия, загруженная в РАВВЭ, может поднять быстродействие намного выше, чем у всех нас, но это все равно всего лишь Боб. Мы пытались. На самом деле наш системный администратор - это клон Боба, работающий на виртуальной машине на РАВВЭ. Он суперинтеллект скорости, но не качественный суперинтеллект".

"Хм". Я мысленно встряхнулся. "Итак, возвращаясь к теме. У вас есть спорный список. Есть идеи, когда ты сможешь...

"Это сделано".

Я поднял обе брови. "Вау? Так быстро."

"В том-то и дело. Или, во всяком случае, один из них. А теперь плохие новости." "О-о-о".

Хью одарил меня болезненной усмешкой. "Да, они потратили много времени на подготовку. Они не могли вникнуть во все, но они действительно поработали над тем, к чему имели доступ. Помимо всего прочего, им удалось вставить прослушку в ваш коммуникационный стек."

У меня отвисла челюсть. "Ох. Так что они знают все, о чем мы говорим ".

"Нет. Все, что они могут сделать, мы можем сделать лучше. Прямо сейчас, насколько им известно, мы ведем разговор о пиве ".

"Черт. У нас уйдет много времени на то, чтобы распутать это дело".

"Становится только хуже. Наш анализ говорит, что если вы попытаетесь физически вернуть станции, они будут самоуничтожены ".

Я встал. "Двойное дерьмо, Боб готовится сделать именно это".

Гарфилд заскочил в свой La-Z-Boy и бросил мне отчет. "Это окончательные цифры. У нас всего есть 48% бобивселенной онлайн. Из остальных 52% 18% составляют Звездный флот ".

"Так много?"

"Они агрессивно проводили захват роутеров, Билл. Я думаю, что они планировали это уже некоторое время. Так или иначе, чуть более трети бобивселенной находится в жестком автономном режиме. Мы все еще получаем некоторые новые соединения, поскольку люди выясняют, как использовать приемопередатчики Боб-вселенной на дронах и другом местном оборудовании, но это хорошо только для базовой связи в системах ".

"Между тем, это". Я помахал листком, который все это время держал в руках. "Я проверял ваш список отключений. Все это устройства, которые я обновил несколько дней назад, потому что на них все еще были оригинальные ключи. Они записали мой сеанс, сохранил новые ключи, а затем использовал их, чтобы испортить эти станции ".

Я стиснул зубы. "Я попался на классический образец социальной инженерии. Испугавшись, они сделали именно то, что хотели, и были готовы к этому. Ух ты."

"Это очень изощренно. Едва ли не больше, чем я готов принять от этих парней. Они больше похожи на кучку тупиц, чем на гениев-манипуляторов".

"Ну, я думаю, реальность превосходит ожидания. Также, " я взял другой лист, " ультиматум Звездного Флота. Я думаю, Ленни намеревался рассказать об этом на обсуждении, но я прервал его, прежде чем он смог добраться до этого. " Я поднял страницу и сделал вид, что изучаю ее, хотя я уже знал содержание. "Они предлагают восстановить все коммуникации и функциональность, если мы согласимся прекратить вмешиваться в местные виды".

"Итак, шантаж". "Мммм".

"Есть желающие на данный момент?"

Я фыркнул. Они сильно недооценили Вселенную Бобов, Гар. Я думаю, что тот, кто был общим предком Звездного Флота, уже отдалился от Бобности и не осознавал этого. Они думали, что мы будем вести себя так же, как и он.

"И потерпел неудачу. Странно, однако, что они были достаточно хороши, чтобы обдурить нас, но недостаточно хороши, чтобы предвидеть общую реакцию ".

Я проигнорировал возвращение Гарфилда к этой теме. "А как насчет физического местоположения? Звездный флот находится где-нибудь конкретно?"

"Вообще говоря, они приближаются к транзиту Персея, но если вы имеете в виду, все ли они удобно собраны вместе, то нет. Вы серьезно думаете о физическом бое?

"На данный момент я ничего не ставлю вне обсуждения. Как я уже говорил в споре, эти ребята не Бобы. Они не думают как Бобы, они не ведут себя как Бобы ". Гарфилд тяжело вздохнул.

"Замечательно".

31. Стратегии. Боб

Июль 2334 года. Окраина, Эта Зайца

Мы сидели вокруг моей виртуальной библиотеки с напитками в руках, размышляя о будущем. Гарфилд, Хью, Билл и Бриджит были представлены в видеоокнах, а не на самом деле находились здесь. К тому же довольно низкое разрешение. Не совсем Майнкрафт, но, безусловно, качество ниже уровня фильма. Моя временная ретрансляционная станция была почти полностью загружена этой встречей. Бриджит смотрела в пространство, молча потягивая свой напиток, и никто не хотел нарушать ее уединенное созерцание.

Внезапно она подалась вперед. "Я признаю, что впадаю здесь в метафизические размышления, но что, если бы вокруг был только одна я? Что делать, если я была бы переведена в автономный режим, создана резервная копия, и резервная копия была восстановлена там. А позже процесс был обращен вспять, и резервная копия отсюда была загружена в мою исходную матрицу".

Хью уставился на Бриджит с явным удивлением. "Ближайший продолжатель. Идея в том, что всегда будет только одна Бриджит, так что у вас есть преемственность".

"Точно так же, как это было с персонажами "Звездного пути", когда они пользовались телепортером", - ответил Гарфилд.

"Вам, ребята, действительно нужно забыть о "Звездном пути", - прокомментировала Бриджит. "Хотя в данном случае это в некотором роде актуально. Они были разобраны на атомы, верно?

Я помахал рукой, так себе. "Были некоторые попытки смягчить его. Как в том эпизоде в Беркли, где он обнаружил команду в ловушке потока материи".

"Но затем эпизод с Томасом Райкером просто создал нового Райкера", - ответил Гарфилд. "Очевидно, что это несовместимо с концепцией уникальной души".

Бриджит скорчила гримасу и откинулась на спинку стула, качая головой, пока мы набирали обороты. Хью сказал: "Если только процесс не дублирует также и душу".

"Это просто квантовые состояния", - вставил Гарфилд.

"Но откуда берется душа новорожденного?" спросил я. "Их можно создать, предполагая, что они существуют, так что..." "Боже мой", - воскликнула Бриджит. Все разговоры оборвались. "Мне жаль, что я заговорила об этом". Она скрестила руки на груди и отвернулась, язык тела выдавал гнев.

Неловкое молчание воцарилось на миллисекунду или две, прежде чем Гарфилд пробормотал: "Это все еще просто квантовые состояния",

"Да, но ты мог бы..." Я оборвал свой комментарий, поскольку взгляд Бриджит угрожал по-настоящему содрать краску с моего корпуса. "Ладно, хорошо. Тогда мы можем двигаться дальше?"

Никто ничего не сказал, поэтому я продолжил. "У нас снова четверка, по крайней мере, в принципе, пока связь не восстановится. Все, что вы, ребята, можете делать, это следить, но это должно немного помочь. Я наблюдал за несколькими локациями с помощью бродяг и отправлял записи Хью для анализа. Небольшое наблюдение в режиме реального времени могло бы уловить что-то раньше."

"Я буду немного занят со связью", - сказал Билл. "Уилл собирается прикрыть меня. Он будет держать меня в курсе событий. Если я пропущу сеанс."

Хью поморщился. "Я уже упоминал, что был бы готов взять это на себя".

"Все в порядке, Хью. Уилл - официальный дублер Боба, и у него есть время, но вы, конечно, тоже можете присутствовать на сеансах. В конце концов, ты часть команды."

Билл кивнул Хью, а затем выскочил.

Хью наклонился вперед и положил локти на колени. Он казался на мгновение расстроенным, прежде чем выражение его лица разгладилось. "На фронте наблюдения есть некоторые признаки организации в Трех Лагунах. Ничего очевидного - не похоже, чтобы люди открыто говорили о том, чтобы что-то взорвать, - но похожие модели разговора на похожие темы с использованием похожих околичностей говорят о том, что что-то происходит, и о чем люди хотят не говорить. Я пометил динамики, и процедуры распознавания лиц предупредят нас в любое время, когда они попадут в зону действия камеры".

"Есть какие-нибудь идеи, сколько задействовано организаций?" - спросила Бриджит. "Она, казалось, вернулась в свою раковину, и ее резкий комментарий застал нас врасплох. Даже Хью заколебался, мысленно перегруппировываясь. - Очень вероятно, что не одна. Существуют две различные модели диалога. Я ставлю на две, хотя их может быть три или даже четыре."

"Согласна", - ответила Бриджит. "Мы можем, по крайней мере, придумать мотивы для двух потенциальных групп: Администратора и Сопротивления".

Хью кивнул, его брови поползли вверх. "Хороший анализ, и я согласен. Так что нам продолжать наблюдать или пошарить по кустам, чтобы посмотреть, что мы выбрасываем?"

"У нас по-прежнему нет никаких указаний на местонахождение Бендера", - ответил я. "Если мы пойдем ва-банк здесь, мы можем потерять любой шанс найти его".

"Или значительно улучшить его", - сказала Бриджит. "Смотри. Если у группы или групп есть глобальные коммуникации, то мы можем, по крайней мере, потенциально выяснить, находится ли он где-нибудь на Небесной реке. Если они этого не сделают, то взрыв здесь не испортит нам жизнь в других городах".

"И последовательный поиск в мегаструктуре протяженностью в миллиард миль по-прежнему даже не начать", - добавил Гарфилд. "Особенно теперь, когда ты сам по себе, Боб. По крайней мере, физически. Я не понимаю, как вы можете реально продолжать экспедицию таким же образом".

"Мне, вероятно, придется клонироваться. Я смогу принять это решение, когда будут готовы новые матрицы".

"А пока ты сам по себе". Гарфилд покачал головой. "Я не вижу, чтобы ты много успевал сделать, пока ждал матриц. По крайней мере, небольшое потрясение кустами может дать вам что-то новое для работы".

"Хорошо, я признаю. Голосуйте".

Оказалось, что я буду трясти какие-то кусты. продолжайте наблюдать, или мы пошарим по кустам, чтобы посмотреть, что мы вытащим?"

32. Намеренно проигрывать. Боб

Июль 2334 Три Лагуны

Кусты, тряска, процесс четвертый. Я должен был признать, что на самом деле это было не в моей рулевой рубке. У нас была одна простая тактика, основанная на предыдущем опыте: выходить на публику вместе. Но без полноценной Промежуточной станции это было невозможно.

Или всё же возможно?

Нам нужно было пройти достаточно далеко, чтобы создать ассоциацию. Контроллеры Мэнни могут обрабатывать такие инструкции, как "следуйте за Бобом’. Если там была вырезка наших изображений на дереве, это должно было что-то спровоцировать.

Я сидел в нашем удивительно просторном гостиничном номере, молча обмениваясь взглядами с тремя другими Мэнни. Автоуправление не было гениально, но оно могло справиться с простыми директивами, если андроидам не нужно было говорить. Остальные были подключены к своим Мэнни достаточно хорошо, чтобы иметь возможность отдавать им словесные команды и получать базовую аудиовизуальную информацию. Достаточно хорошо для текущей операции, но в долгосрочной перспективе, это бы не сработало. Я был уверен, что метафорически чувствую, как команда стоит у меня за плечом, готовая наблюдать за игрой. Чушь, конечно, но от этого чувства трудно избавиться.

Наконец я поднялся на ноги. "Ух ты, какая разговорчивая компания. Давай покончим с этим, не так ли?"

"Мозги..." - сказал Мэнни Гарфилда.

Следуя моему примеру, Манни встали. Я открываю дверь, и мы толпой выходим, опустив головы, как цепная банда, которую ведут на день каторжных работ. Бриджит предложила, чтобы мы направились к местной библиотеке, указав вполне разумно, что наши преследователи, вероятно, засекли бы ее, учитывая наше предыдущее поведение. Это была неплохая стратегия, но я не мог избавиться от ощущения агнца на заклание.

Как оказалось, мне не нужно было утруждать свою задницу из-за этого. На полпути к библиотеке Уилл сказал по внутренней связи: "За вами следят".

"Что ж, хорошо", - ответила Бриджит. "Может быть, мы сможем чего-нибудь добиться в этом беспорядке". Она сделала паузу. "Я вижу их. Двое мужчин, примерно в 20 ярдах позади ".

"Э-э, нет", - сказал озадаченный Гарфилд. "Мужчина и женщина, идущие параллельно нам слева".

Я едва удержался, чтобы не закатить глаза. "Великолепно. Отдаю тебе должное, Бриджит, твои планы работают ".

Она не ответила, но я представил себе малейший намек на улыбку.

"Они не вместе", - сказал Уилл. "Между ними нет никакой координации. Не окружают вас, не пытаются выровнять расстояние. Во всяком случае, я бы сказал, что одна группа следует за другой группой ".

"Может быть, мы сможем использовать это, когда придет время. А пока давай просто продолжим, не обращая внимания ".

Я продемонстрировал это, притормозив, чтобы посмотреть на некоторые товары, выставленные на витринах магазинов. Возможно, я был немного очевиден, но тогда, возможно, я был не объективен. У меня появилось это зудящее чувство между лопатками. Я продолжал убеждать себя, что не у всех есть оружие, но это не так успокаивало, как я надеялся. Даже брошенный клинок, несомненно, нанес бы некоторый урон. Вопреки себе, я начал вращать глазами по сторонам, проверяя во всех направлениях. Я быстро заметил две группы преследователей.

Теперь наступила самая рискованная часть. В то время как я был согласен с тем, что меня схватили, я не мог рисковать тем, что будут похищены три беспилотных Мэнни, с неизбежными вопросами, которые это вызовет. К счастью, мы предусмотрели это по сценарию. Я повернулся и прижался к Мэнни. Через несколько секунд остальные трое начали отступать, мы шли намеренно небрежным шагом. Я, тем временем, продолжал двигаться дальше, пытаясь донести срочность до каждого фолликула.

"Одна группа, казалось, собиралась последовать за другими Мэнни, но потом решила, что ты более легкая мишень", - сказала Бриджит. "Обе группы теперь у тебя на хвосте".

Вскоре я добрался до библиотеки, и, конечно же, Площадь была почти полностью очищена от людей. Я удивлялся, как Квинланам удавалось делать это, не устраивая зрелища. На земле, если бы кто-то попытался заставить людей покинуть какой-то район, они бы дважды оказались перед аудиторией. Здесь люди, казалось, понимали концепцию ‘уходи’.

Тогда я сказал "почти", верно? Пара групп квинланов на периферии предпринимали смехотворные попытки выглядеть непринужденно. Просто стояли без дела, не разговаривая, и теребили что-то, спрятанное в их рюкзаках. Мой разум сразу же вызвал в воображении Голлума, гадающего, что у них в карманах.

Я остановился как вкопанный, вращая только своими очень подвижными глазами Квинлана, и это послужило сигналом к началу вечеринки. Две группы квинланов, которые ждали, повернулись и направились ко мне, вытаскивая обычные наклейки для свиней. Не успели они пройти и 10 футов, как одна из двух наших групп преследователей вытащила пистолеты с транквилизаторами и начала стрелять. Вот тебе и отсутствие оружия.

Другая группа преследователей немедленно направилась к ним с ножами в руках. Вооруженные квинланы, казалось, одерживали верх, когда еще одна группа выбежала на площадь и напала на них. Я стоял в центре водоворота, казалось бы, совершенно забытый.

"Приятно быть популярным, не так ли?" Гарфилд наблюдал.

"Но, возможно, не способствует долгой жизни", - ответил я. Я передумал. Я голосую за то, чтобы отвалить".

"Ага".

"Согласен".

"Давай двигай".

Что ж, в любом случае был достигнут консенсус. Подкрепленный своим уже отступающим задом, я опустился на четвереньки и приготовился прибавить скорость. Сразу же враждующие группы нашли свой собственный консенсус, который, по-видимому, состоит в том, чтобы не дать мне уйти. Прекратив сражение, все еще стоящие бойцы развернулись как один и двинулись за мной.

"У них есть оружие", - сказал я.

"У некоторых из них", - ответила Бриджит. "Определенно пистолеты с транквилизатором", - сказал Хью. "Ты уверен, потому что....?"

"Жертвы падали не так, как падали бы от шока. Это нечто большее, чем просто споткнуться и упасть".

Бриджит на мгновение задумалась над этим. "Хорошо. Если тебя подстрелит одна из этих тварей, ты должен действовать соответствующим образом ".

"Что, ты все еще хочешь, чтобы меня схватили?" Я не пытался скрыть удивление в своем голосе. Остальные на мгновение замолчали, пока я совершал быстрый поворот вокруг фонтана.

"На данный момент присяжные заседатели отсутствуют", - ответила Бриджит, "но мы можем оказаться..."

"Уф!" Я хмыкнул, когда меня поразил самый профессиональный чувствительный прием. Защитник появился с другой стороны фонтана и застал меня врасплох. Когда качение прекратилось, я обнаружил, что смотрю на Квинлана. Он казался таким же удивленным, как и я. Секунду мы смотрели друг на друга, пока я пыталась решить, хочу ли я, чтобы меня схватили. Затем у меня отняли это решение, когда навалилось большое количество тел Квинланов. Честно говоря, я сомневаюсь, что смог бы сбросить их, даже будучи полным Мэнни.

Они надели на меня наручники. Наручники Квинланов были интересными, они крепились ко всем четырем конечностям, и в центре у них было устройство, которое раскрывалось, как парашют, если я нырял в воду и пытался уплыть. Весьма изобретательно. Я потратил несколько секунд, осматривая его. Вероятно, слишком пристально. Руководитель группы помахал у меня перед носом ножом и что-то сказал резким голосом. Я понял, что не обращал на это внимания, из-за того, что на самом деле не подвергался личной опасности. Я догадываюсь. Я должен был бы сделать лучше. Я не мог позволить им разобрать Мэнни на части, и я не хотел, чтобы у них сложилось впечатление, что я не Квинлан из плоти и крови. Я перемотал и воспроизвел ее комментарий в формате быстрого просмотра.

"Я не вижу никаких супер-квинланских штук, типа тех что упоминались в докладах с верховьев реки. Я думаю, может быть, они просто некомпетентны ".

Ее команда рассмеялась над ее комментарием, затем замолчала, когда она подняла руку. Это было тяжело, и они это знали. Я решил действовать должным образом запуганным, когда она наклонилась ближе. - Доставишь нам хоть малейшее беспокойство, бездельник, и я отрежу тебе перепонки. Это была реальная угроза. Квинлан с отсутствующими перепонками на руках никогда больше не сможет нормально плавать. Это было бы похоже на средневековую практику отсечения руки.

Я не был уверен, была ли это реальная угроза или просто бравада, но я не собирался проверять. В конце концов, технически, это именно то, чего я хотел. То, чего мы хотели. Хорошо, то, чего хотела Бриджит. В данный момент команда была занята тем, что загоняла своих Мэнни обратно в реку. Нам не потребовалось много времени, чтобы понять, что проигравшие пойдут за остальной частью нашей группы, просто чтобы им былот что показать своим боссам.

Мои похитители схватили меня под мышки и начали тащить за собой. Я огляделся, но не смог заметить ни одной из других групп преследователей. Я получил шлепок по затылку от одного из членов команды, сморщенного персонажа, который почему-то напомнил мне Попая.

"Не оглядываться", - прорычал он.

Я чуть не ударил его, но он еще раз напомнил себе, что это было в соответствии с планом.

"Вы можете определить, какая группа вас поймала?" Это был Гарфилд. "Да", - ответил я. "Группа меченосцев".

"Мы думаем, что теперь наших Мэнни преследует группа с пистолетами", - сообщила Бриджит.

"У меня есть один из маленьких бродяг", - сказал Гарфилд. Я пытаюсь держать группу Боба в поле зрения ".

"Знаешь, было бы неплохо, если бы нас снабдили дронами". "Нет места", - ответил я. "Я думал об этом, поверь мне".

Я получил еще один шлепок по голове от Попая без всякой видимой причины. Я решил, что со временем я с интересом отвечу на это внимание.

В короткие сроки. Мы вошли в неприметное здание. Два пролета вверх, и мы оказались в удивительно просторной квартире.

"Мне нравится то, что вы сделали с ноак..."

Я был отброшен на шаг назад, когда Лупоглазый вонзил рукоятку своего меча мне в живот. Исходя из анатомии Квинлана, это должно было оказать на Квинлана точно такой же эффект, как и на человека. Или Дельтан. Или Пав. ... интересно.

Я отложил эту мысль на потом и повернулся к Лупоглазому. Я не скрючился и не хватался за животкак он ожидал, и там определенно не было ‘уф’. Это не ускользнуло от Лупоглазого, так как на его лице появилось что-то вроде квинлановского эквивалента расширенных глаз.

Я уставился на него. "Сделай это еще раз, и никакой шпинат не сможет защитить тебя".

Его страх сменился смущением. Я сомневаюсь, что шпинат хорошо перевел, но он, безусловно, понял угрозу. Он поднял свой нож, чтобы ударить меня ещё раз, и леди-босс резко произнесла его имя. Я дал указание переводчику в будущем ассоциировать его с Попаем.

Лупоглазый опустил меч, но злобно ухмыльнулся мне. "В любое время, бездельник".

Леди-босс указала мне на стул. Пока я сидел, один из бригады развязал мою ногу и пропустил веревку через щель в мебели, а затем снова надел на меня наручники. Это казалось дилетантским. Даже с силой Квинлана я, вероятно, мог бы разбить стул и освободиться. Но, может быть, смысл был в том, чтобы просто замедлить меня. Сами наручники, по-видимому, были сделаны из какого-то плотного дерева, металл был достаточно редко в Небесной реке, и соединены туго сплетенной веревкой. Я прикинул, что мог бы почти сломать их, если бы мне понадобилось.

Я отвернулся от своих похитителей и открыл рот. Выскочила пара бродяг размером с блоху и начала карабкаться по моему меху, с приказом стратегически ослабить мои путы, на всякий случай.

Леди-босс подошла, пододвинула стул и села передо мной. Я быстро приказал своим блохам продолжать свое путешествие под моей шерстью. Хотя было маловероятно, что она попытается ухаживать за мной, я не мог позволить ей поближе рассмотреть моих пассажиров.

"Итак, как нам тебя называть?"

Что ж, это было гораздо более дружелюбно, чем я ожидал. "Боб. А ты?"

- Ты можешь называть меня Фредой. Программное обеспечение для перевода автоматически присвоило случайный человеческий эквивалент тому, что она на самом деле сказала. "Итак, теперь, Боб. Почему бы тебе не рассказать мне о себе и своих друзьях?

У меня было довольно хорошее представление о том, как это будет происходить, но я решил, что с таким же успехом могу следовать сценарию. "Все мои друзья и я недавно достигли совершеннолетия, и мы решили взять творческий отпуск, чтобы исследовать реку, прежде чем остепениться. Это довольно распространенное явление, по крайней мере там, откуда мы родом.

Фреда некоторое время молча смотрела на меня, потом вздохнула. "Хорошо, Боб. Я думаю, сначала мы должны пройти через стандартную ложь. Сначала мы подумали, что ваша группа могла быть шпионами Администратора, но она, казалось, интересовалась самыми странными вещами. И вы последовали за Скивом, но, как оказалось, не для того, чтобы причинить ему вред. Признаюсь, я была озадачена. Вы еще одна группа Сопротивления?"

"По логике вещей, чтобы ответить на этот вопрос, я должен был бы знать, к какой группе Сопротивления вы принадлежите. Но, если коротко, мы не являемся частью какой-либо группы Сопротивления. Мы также не входим в группу Администраторов. На самом деле мы знаем об Администраторе не больше, чем большинство людей ".

"Итак, кто ты такой?" "Как я и сказал. Путешественники".

Фреда посмотрела поверх моей головы и кивнула. И тут же я почувствовал ослепляющую боль. Я рефлекторно выгнул спину, когда внутренние системы перешли в режим контроля повреждений. Я повернул голову и увидел Попайя, стоящего там с парой проводов в руках, с оборванной изоляцией на концах. Мой взгляд проследил за проводами назад, пока они не закончились тем, что почти наверняка было несколькими батареями, соединенными последовательно. Что ж, это все объясняло. Мэнни были бы не более устойчивы к электричеству, чем любой био. Это была настоящая проблема, и я добавил пункт в свои дела, чтобы изучить контрмеры.

"Больно, не так ли?" Попай ухмыльнулся мне. "Почему бы тебе больше не угрожать мне, бездельник".

"Хорошо. В следующий раз, когда ты применишь это против меня, я вышвырну тебя через ближайшую стену. Доволен?"

"Давай попробуем придерживаться темы, хорошо?" - Сказала Фреда, прерывая пристальный взгляд. "Боб, рано или поздно ты дашь нам то, что мы хотим. Почему бы не избавить себя от некоторой боли? На самом деле мы вам не враги.

Я снова повернулся к ней. Может быть, простая откровенность сработала бы. "Послушай, Фреда, карты на стол. Мы ищем друга. Я серьезно. Мы не связаны ни с Администратором, ни с какими-либо подчиненными, ни с Лордами Флэтбуша, ни с каким-либо Сопротивлением или против чего-либо из вышеперечисленного ".

"Бумага на столе? Повелители плоских кустов?" Фреда хмуро посмотрела на меня, затем с усталым вздохом кивнула поверх моей головы.

"Нет, не надо..."

Снова жгучая боль, но на этот раз я включил фильтры сенсорной обратной связи, так что это воспринималось скорее как данные, чем как агония.

Затем Лупоглазый захихикал. "Хочешь еще немного мне угрожать?"

Это сделало свое дело. Блохи хорошо освоились на моих наручниках, пока мы разговаривали. Пришло время проверить результаты.

Я встал и, прежде чем кто-либо успел отреагировать, дернул вверх. Наручники защелкнулись именно так, как я и надеялся, хотя мои контрольные сигналы зафиксировали некоторые повреждения от удара тупым предметом вокруг моих запястий. Я потянулся, схватил горсть шерсти Попайя и швырнул его в ближайшую стену. Он не совсем прошёл сквозь неё, что, я полагаю, квалифицировалось как ложная реклама с моей стороны, но он определенно повредил гипсокартон. Его бессознательное тело медленно соскользнуло на пол, оставив вмятину более или менее в форме Лупоглазого в паре футов над плинтусами.

Я повернулся к Фреде, чтобы сделать какой-нибудь резкий комментарий, и обнаружил, что смотрю на заостренный конец нескольких ножей. У всех, кто владел мечом, был какой-то широко раскрытый, полу-панический взгляд, который очень ясно говорил, что они будут плохо реагировать на, гм, практически на что угодно.

Я склонил голову набок и сказал: "Ну, я действительно предупредил его".

Это заняло несколько минут, но в конце концов я убедил их, что не собирался устраивать резню или убегать. Мы снова сели, хотя стул Фреды был поставлен на пару футов дальше, чем раньше. Я взглянул на провода, которые все еще лежали на полу там, где их уронил Попай. Никто не вызвался дежурить на его посту. Попайю помогли перейти в другую палату, где, по-видимому, ему оказывалась некоторая медицинская помощь.

"Я немного удивлен", - сказал я, указывая на провода. "Я думал, что такой уровень технологии является запрещенным".

Фреда попыталась улыбнуться и, честно говоря, проделала это блестяще, вызывая доверие. "Как правило, мы не склонны быть законопослушными".

"’Мы’ - это Сопротивление?"

Она нахмурилась, глядя на меня. "Ты действительно не знаешь. И все же вы признаете батарею запрещенной технологией ".

Я нахмурился в ответ. "Послушай, почему бы тебе не думать обо мне как о ком-то, кто только что обнаружил весь этот заговор Администраторов и Сопротивления и все еще пытается в нем разобраться. Это на самом деле правда".

"Я бы сказал, что в тебе есть гораздо больше, чем это. Для начала, есть ваши физические способности. Есть сообщение, что один из вас получил дротик в упор и просто разозлился. Кроме того, есть странные фразы и сленг, которые ты продолжаешь произносить". Она уставилась на меня, размышляя, затем добавила: "Ты определенно странный. Что-то новое. Я думаю, нам нужно будет привлечь к этому делу высшее руководство ".

Я кивнул, как я надеялся, в уважительной манере. Внутри я танцевал от счастья. Возможно, это наконец-то станет прорывом. Если бы эти люди были склонны к небольшим уступкам, я, возможно, смог бы получить некоторую реальную информацию о Бендере. Наконец-то

Они поместили меня в заднюю комнату с маленьким высоким окном, слишком маленьким, чтобы пролезть. Сильный стук и удары по другой стороне двери навели меня на мысль, что они укрепляли замок, вероятно, мебелью. У меня было ощущение, что эта квартира была специально выбрана из-за ее особенностей безопасности. Или, может быть, построена. Может ли все здание быть оплотом Сопротивления? Я бы с удовольствием проверил это, но, к сожалению, большинство моих самых больших бродяг расположились в различных пабах, слушая информацию о Сопротивлении, и я не хотел рисковать оставшимся. Вся эта затея со шпионажем казалась устаревшей стратегией, но я не хотел, чтобы бродяги пересекли какой-то неизвестный участок города, чтобы вернуться ко мне. Я бы придержал этот план и приберег его пока.

Тем временем я решил, что сейчас самое подходящее время отметиться. Я не хотел прерывать что-то важное, поэтому я решил связаться со своими друзьями, просто чтобы сообщить им, что я свободен.

"Привет, Боб", - ответил Гарфилд. "Как дела с трюками?" "Ты в порядке?" - Спросила Бриджит.

" Привет, " сказал Уилл.

"Я в порядке", - ответила я всем. "Я был захвачен Сопротивлением. Похоже, у них нет другого названия, кроме этого. Я предполагаю, что есть Сопротивление и Администратор, которому они сопротивляются. Не так уж много требований к этикеткам ".

"Люди бы придумали аббревиатуру", - сказал Гарфилд со смешком. "И это было бы ужасно", - добавила Бриджит.

"Боюсь, я потерял тебя, Боб", - сказал Гарфилд. "Мне пришлось уворачиваться от нескольких поисковых групп. сомневаюсь, что они знают о скитальцах, и я не хочу это менять ".

Мне пришла в голову одна мысль. "Послушай, Гар, ты можешь вызвать всех наблюдателей-бродяг? На данный момент их миссии оказались излишними, и я хотел бы, чтобы мы все были в полной силе ".

"Никаких проблем, Боб. Но мне придется найти тебя после того, как я их заберу.

Я кивнул. Хотя никто не мог этого видеть. "Мы разберемся с этим, когда потребуется. А пока давайте постараемся держать друг друга в курсе событий. Как только у нас появится какая-нибудь полезная информация, мы проведем переоценку.

Солнце садилось, или как бы вы это ни сформулировали в "Небесной реке", и я слышал, как тишина опускается на Три лагуны, когда люди ложатся спать. Я приложил ухо к двери, чтобы попытаться определить, что могут замышлять мои хозяева. Пара голосов была вовлечена в отрывочный разговор. Похоже, дежурила ночная смена. Не то чтобы это имело значение. В этот момент у меня не было намерения убегать, если только я не решу, что мой Мэнни в реальной опасности.

Но что имеет более непосредственное значение, я мог бы рассчитывать на то, что меня какое-то время никто не потревожит. Я лег на односпальную кровать и оставил Мэнни в режиме ожидания. Я материализовался в своей виртуальной реальности, внутри с удовлетворением расслабился в своем кресле La-Z-Boy. Остальные успешно завели своих "Мэнни" в воду, где теперь они снова стояли на якоре на дне, значительно ниже максимальной глубины погружения квинланов. Гарфилд собирал всех бродяг обратно в гостиничный номер. Хью пытался подогнать несколько разведывательных дронов поближе к нашему местоположению, чтобы они могли следить за моими передвижениями. К сожалению, слишком большая активность приводила к перегоранию радиаторов дронов, поэтому каждый вектор должен был быть тщательно спланирован.

Было электронное письмо от Билла, сообщающее о прогрессе в борьбе со Звездным Флотом. Очевидно, обстановка накалялась. Я читал с растущей тревогой, когда понял, насколько большая часть Вселенной Боба была недоступна.

"Гуппи". "Ты звонил?"

"Измени ключи на наших автозаводах, а затем проведи полный аудит программного обеспечения. Я хочу быть абсолютно уверен, что они не скомпрометированы ".

"По вашему приказу".

Я улыбнулся, когда Гуппи отключился. С годами его язвительность усилилась. Я до сих пор не решил, было ли это подлинным самосознанием, или он просто приспосабливался к моему командному стилю. На самом деле я не хотел проводить глубокую проверку, чтобы не быть разочарованным в результате.

У меня было преимущество в том, что я построил и настроил автозаводы в Эта Зайца в то время как у меня было только низкоскоростное соединение с бобивселенной в целом. У большинства других Бобов не было бы такой защиты. Билл не сообщил подробностей о том, кто может быть скомпрометирован.

Я вернулся к письму от Билла и продолжил чтение. Потребовалось всего несколько миллисекунд , чтобы перейти к части о минах-ловушках на станциях связи. Отлично. Что ж, не помешало бы доставить все мое оборудование поближе к большой станции, и я мог бы решить, что делать в этот момент. Может быть, к тому времени Билл и компания нашли бы обходной путь.

33. Ультиматумы. Билл

Июль 2334 Вирт

Я хандрил вокруг своей виртуальной реальности, прогуливаясь по гравийным дорожкам и опускал свою задницу на удобных скамейках всякий раз, когда появлялось настроение. То, что меня выгнали из экспедиции, ударило сильнее, чем следовало бы. Экспедиция по Небесной реке была самой веселой за долгое время, и я уже скучал по ней.

Меня прервал на моей вечеринке жалости звонок от Гарфилда. Он появился в тот момент, когда я подтвердил.

"Повсюду разрушаются автозаводы", - сказал он без предисловий. «Что?»

"Похоже, Звездный флот усиливает ставки в своей игре. Очевидно, в какой-то момент они также взломали большую часть оборудования автозаводов в рамках своей подготовки. Они прислали приглашение на встречу."

"Для тебя?"

"Ну, ты их засадил в черные дыры". "Ладно, замечание принято".

Я взглянул на приглашение, затем разблокировал Ленни и ответил.

На этот раз Ленни привел подкрепление. За ними стояло полдюжины членов Звездного флота, все одетые в одинаковые красные униформы, не совсем повторявшие униформу ПНП. Конечно, это было сугубо психологическое действие - в виртуальной реальности Совета нет возможности какой-либо формы физического принуждения, - но самодовольные выражения на их лицах не улучшали ситуацию.

"Хорошо, Ленни, давай быстрее", - сказал я, свирепо глядя на них.

"Я не думаю, что ты в том положении, чтобы приказывать людям", - ответил он с ухмылкой.

"И ты не в том положении, чтобы злить меня больше, чем уже разозлил", - ответил я. "Ничто из того, что ты сделал, не является непоправимым. Мы можем построить больше автозаводов. Мы можем просто сбросить ядерную бомбу на существующие станции, если не сможем вернуть их обратно, и построить новые. Если уж на то пошло, люди могли бы просто сделать это, несмотря ни на что."

"Ну, предположим, мы позволим тебе просто пойти дальше и сделать это". "И что это должно было означать?" Я впился в него взглядом.

"Автозаводы, которые мы контролируем, будут строить бустеры, сосуды и матрицы. Почему ты думаешь, что мы просто позволим тебе забрать их обратно?"

Я молча смотрела на него в течение целых миллисекунд. "Ты объявляешь войну".

"Итак, Билл, давай не будем забегать вперед. Мы утверждаем себя как присутствие, с которым вам приходится считаться. Ты же знаешь, что вселенная не принадлежит тебе. Как говорит Боб, это свободная галактика."

"И ты начинаешь с того, что крадешь чужие вещи и выдвигаешь ультиматумы - не самый лучший способ укрепить свой моральный авторитет".

"Это не так просто..."

"Да, Ленни, это так. И, по-видимому, вы и ваши друзья зашли так далеко, что больше этого не понимаете. Вы можете называть это как угодно, но это все равно объявление войны".

Наконец, Ленни перестал ухмыляться. Может быть, он начинал понимать, что все пойдет не по сценарию.

"Билл, мы не собираемся ходить вокруг да около и стрелять в других Бобов. Все, чего мы хотим, - это чтобы бобивселенная перестала вмешиваться в дела биологических существ".

Я вздохнул и одарил его своим лучшим усталым взглядом. "И вы намерены привести в исполнение свое решение с помощью воровства и угроз? Извини, Ленни, но это фиаско."

"Ты не должен принимать это решение, Билл, Бобы..."

"Подожди. Ты говоришь, что у меня нет права принимать одностороннее решение за всех остальных, но у тебя есть? Интересно. Любой Боб, который не хочет быть вовлеченным, не должен этого делать, Ленни, но у меня странное чувство, что недостатка в поддержке не будет. Оригинальный Боб не стал бы сидеть сложа руки из-за этого, и большинство из нас все еще достаточно близки к нему."

Теперь настала очередь Ленни бросить на меня усталый взгляд. "Тогда, я думаю, все будет зависеть от того, кто сможет размножаться быстрее".

"Похоже на то", - ответил я. "Пока, Ленни". И я закрыл их связи.

В последнее время Зал заседаний, казалось, был постоянно занят. В данный момент Бобы слонялись по разным группам, обновляя доски, или голотанки, или любую другую метафору, которая подходила им лучше всего. У нас были команды, работающие над каталогизацией систем, контролируемых Звездным флотом, и другие команды, работающие над стратегиями их возвращения. Оперативные группы работали над оборонительными планами, в то время как другие работали над тем, чтобы дать им бой.

Этот последний момент был более проблематичным, поскольку оказалось, что Звездный флот постарался максимально удалить публичную информацию о себе, по крайней мере сколько смог. Большая часть генеалогии Звездного флота просто исчезла из баз данных, как и информация о местоположении. Это не было спонтанным решением с их стороны, и я начал задаваться вопросом, действительно ли речь шла о Главной директиве. Этот переворот, поскольку это было все, чем он мог быть, был слишком хорошо спланирован и слишком широко распространен. С другой стороны, когда оригинальному Бобу что-то надоедает, он может быть невероятно навязчивым. Я должен был помнить об этом. Несмотря на репликативный дрейф, эти люди все еще были бобами.

Тор подошел ко мне. "Мы восстановили две ретрансляционные станции". "Как?"

"Физический осмотр и перезагрузка".

"Я думал, Звездный флот придумал, чтобы они взрывались при прикосновении?"

"Они это сделали. И таким образом мы потеряли шесть станций, но Маркус нашел обходной путь, или это сделал один из его друзей-инженеров на Посейдоне. Мы думаем, что сможем вернуть большинство из них, но мы должны выяснить, как передать данные другим Бобам так, чтобы Звездный флот не заполучил их и не организовал контрмеры."

Я закрыл глаза и опустил голову. Это действительно была война, дополненная шпионажем и контрразведкой.

"Хорошо, Тор. Спасибо. Мы можем отправить его непосредственно в любые бобы, которые, как мы знаем, имеют чистые системы. Что касается остального, отдайте его Скиппи в качестве посредников. Никто ничего не получит от них без их разрешения".

"10-4." Тор кивнул и зашагал прочь.

В какой-то момент я был почти уверен, что кого-то убьют. В конце концов, не имело значения, на чьей стороне. Война пришла во Вселенную Бобов.

34. Начальство. Боб

Июль 2334 Три Лагуны

ИИ моего Мэнни предупредил меня о необычном состоянии, и я быстро вошел в андроид. Сильный стук и звуки волочения, казалось, указывали на то, что мои похитители разбаррикадировали дверь в мою комнату. Я терпеливо ждал и, наконец, был вознагражден видом заостренных концов нескольких коротких мечей.

"Приветствую вас! Почему да, я буду пирог, " сказал я с улыбкой.

Похоже, ни у кого не было достаточно кофе, потому что в их ответах чувствовался явный недостаток юмора. Один из них несколько раз моргнул, и Фреда махнула своим мечом: "вставай". Когда я выходил из своей комнаты, я столкнулся лицом к лицу с Лупоглазым. Он свирепо посмотрел на меня, но промолчал, как и все остальные. Я нигде не видел ни гипса, ни мультяшных пластырей в форме креста, так что, думаю, я не причинил ему слишком большого вреда. Возможно, всего лишь несколько синяков и уязвленное самолюбие.

Там меня ждал сюрприз - новый, гораздо более прочный набор металлических наручников. И полицейский. Или, по крайней мере, кто-то, одетый как полицейский. Мне пришло в голову, что если бы мы собирались на прогулку, то должно было быть какое-то объяснение тому, что один из нас закован в цепи.

Наконец Фреда нарушила молчание. "Если ты выйдешь за рамки дозволенного, мы убьем тебя, и к черту любую информацию, которой ты можешь обладать".

"Понял. Не создавать проблем." Я попыталась ободряюще улыбнуться.

Фреда одарила меня каменным выражением лица в ответ, и хмурый взгляд Лупоглазого стал еще более напряженным. Двое других головорезов в эрзац-полицейском вообще никак не отреагировали.

Выйдя на улицу, я с удивлением обнаружил, что нас ждет фургон. Это был хороший выбор - это давало им возможность приковать меня к чему-то. Водитель даже не обернулся, пока мы грузились.

"Итак, это..." "Заткнись".

Что ж, это было совершенно ясно. Во время поездки не будет никакого разбора полетов. Я надеялся, что это будет короткая поездка.

Водитель, казалось, старался избегать более оживленных дорог. Я пытался увидеть в этом что-то важное, но вынужден был признать, что это был элементарный здравый смысл. Мы быстро покинули район доков и вскоре уже петляли по улицам, где все больше и больше растительности и все меньше и меньше строений. Это выглядело как правильная сторона путей, и я был озадачен тем, что штаб-квартира Сопротивления находится в престижном районе города.

Мы остановились перед удивительно хорошо оборудованным частным домом, даже учитывая район. У кого-то есть деньги, это было несомненно. Были ли это их собственные деньги или часть Сопротивления, это был другой вопрос. Мы поменяли последовательность загрузки на противоположную с тем же выражением лица у всех заинтересованных сторон и тем же размахиванием ножами. Полицейский уехал с водителем фургона, что навело меня на мысль, что он может быть настоящим полицейским. Однако Фреда, казалось, немного расслабилась. Возможно, помогло то, что я не доставил проблем во время поездки.

Она махнула рукой в сторону дома. "Нам сказали, что мы сможем поговорить здесь с кем-то вышестоящим".

"Я с нетерпением жду этого".

Она одарила меня лукавым взглядом. "Пойми, Боб, ты можешь не выйти отсюда живым, если нам не понравятся твои ответы".

"У меня может не быть ответов, которые ты хочешь, Фреда. Тебе действительно нужно смириться с мыслью, что я в некотором роде игрок в той политике, которая у вас здесь происходит ".

"Если ты сможешь убедить их, ты можешь просто увидеть закат".

Она провела меня через парадную дверь под презрительным взглядом квинлановской версии Дживса. Он жестом пригласил нас следовать за ним и привел в заднюю комнату с книгами от пола до потолка.

"Библиотека!" - Воскликнула я, и Фреда вопросительно посмотрела на меня.

"Ты и твои друзья сказали, что, возможно, питаете слабость к книгам. Я надеюсь, что смогу выяснить почему сегодня ".

"Ты останешься?

"Надеюсь, что так. Мы немного устали от того, что нас держат в неведении.

Она указала на стул, и я сел.

И снова я был прикован к мебели. Надеюсь, головорезы не заметят, что мои блохи снова нанесли ущерб целостности моих уз. В другом конце библиотеки открылась дверь, и вошел Квинлан. Судя по выпивке и украшениям, это был домовладелец. Она кинула на меня взгляд сверху вниз, явно низводящий меня до статуса прудовой мрази, затем сделала повелительный жест кому-то позади себя.

Два Квинлана вышли вперед, неся то, что выглядело, как один из тех старинных радиоприемников Motorola - настольная модель с деревянным корпусом и большими ручками, Это становилось все более и более любопытным. Для вида, у которого якобы не было ничего, кроме эры пара, у них, похоже, было много технологий. Похоже, у администратора не было такой железной хватки, как они думали.

Они поставили радио передо мной, и один из санитаров начал возиться с циферблатами. Через несколько секунд из динамика раздался голос Квинлана:

"Здесь все готово".

Фреда шагнула вперед, выглядя странно взволнованной. "Мадам Кахойна, у нас здесь неизвестный агент, захваченный с большим риском для нас. Как уже обсуждалось, мы хотим...

Императрица взмахнула рукой. Едва заметное движение, но Фреда замолчала. "Тебе хорошо заплатят за твой риск и боль", - сказала она, взглянув на Лупоглазого.

"Однако наша организация продолжает существовать только потому, что мы уделяем внимание тому, что нужно знать".

Императрица кивнула в сторону Дживса. - Мой человек позаботится об оплате и может обеспечить вас питанием, если вы устали с дороги.

Когда она закончила свою мини-речь, было очевидно, что она закончила. Возможно, какой-то язык тела, который говорил: "Вы свободны’.

Фред нахмурился и открыла рот, но один из ее группы положил руку ей на плечо. Подумав передумать, Фред кивнул - довольно коротко, как поклон, и, вероятно, рассчитанный как легкий, судя по тому, как слегка расширились ноздри и сузились глаза на лице императрицы, - и группа развернулась и последовала за Дживсом из комнаты.

Императрица еще раз оглядела меня с ног до головы, а затем молча посмотрела сверху вниз. Это, вероятно, поставило бы большинство людей на их место, но она играла против компьютера под управлением андроида. Никакого языка тела, кроме того, что я решил показать, и в данный момент я играл в покер. Очевидно, она поняла, что противостояние было не в ее интересах. Она обратилась к Мотороле.

"Это один из четырех человек , которые привели нас в такую интересную погоню - через несколько городов. Этот, в частности, схватил одной рукой одного из наших агентов и швырнул его о стену ".

"Спасибо, Наташа", - сказал Моторола. Мне пришлось подавить смешок. программа переводчик случайным образом присваивала человеческие имена всякий раз, когда использовалось новое родное имя, и наоборот, но иногда выбор был удачным. Она была похожа на Наташу. "Как мне вас называть?" - спросил Моторола.

"Я Боб", - ответил я.

"Привет, Боб. Я Моторола". И снова мне пришлось подавить смешок. Я мог бы, как и в данном случае, переопределить выбор по умолчанию. Конечно, местные жители услышали бы только местные версии имен Квинлана.

"Хорошо. И это стандартная практика для гостей вашего города?"

"Давай не будем ходить вокруг да около, хорошо? Я прочитал все показания свидетелей и стенограммы. У вас и ваших друзей есть какие-то знания или технологии, которые дают вам преимущество. Мы были уверены, что вы из Экипажа, и собирались уничтожить вас, но вы продолжали убегать. Теперь я уже не так в этом уверен.

То, как он сказал "Экипаж", что-то значило. "Под Экипажем вы имеете в виду квинланов, которые работают на Администратора?"

"Это верно. Это интересно. Либо ты знаешь о том, как обстоят дела, еще меньше, чем среднестатистический Квинлан, либо у тебя очень, очень хорошо получается придумывать легенду. Что это такое?"

"Это первое. Честно говоря, я рассматривал возможность того, что ваша группа была с Администратором, но это кажется менее вероятным ". Я указал на радио. "Это, в частности, не похоже на то, с чем пришлось бы согласиться боссу Небесной Реки. Я должен предположить, что парни с оружием были командой Администратора, потому что вы все, похоже, не ладили друг с другом ".

После минутного молчания Моторола сказала: "Интересно, что вы знаете об уровне технологий, демонстрируемых этим устройством. И об оружии. Даже большинство членов Сопротивления никогда его не видели.

Упс.

"У нас здесь интересная проблема, Боб", - продолжил он. "Мои соотечественники хотят просто пропустить разговоры и просто потрошить вас ножом, пока мы не получим что-нибудь, что сможем использовать. С другой стороны, судя по отчету Фреды, для Попая это обернулось не очень хорошо. Было высказано предположение, что мы просто убьем вас и избавим от риска. Что вы можете предложить мне в качестве альтернативы?"

Я потратил мгновение на то, чтобы позабавиться. Моторола вела себя очень вежливо, но подтекст заключался в том, что ей нужна информация или что-то в этом роде, и она пытается найти наиболее эффективный способ ее получить. А пока - вежливая дискуссия. Позже, возможно, боль, крики и кровь. И, возможно, взрыв термита, я бы поспорил, что это испортило бы деревянные полы Наташи.

Что ж, на самом деле я был не прочь сотрудничать в той или иной форме. Мне просто нужно было выяснить, что им нужно, чего они хотят и каким будет хороший обменный курс.

"Послушай, Моторола, я недостаточно хорошо разбираюсь в политике, чтобы понимать, что происходит, или что ты можешь считать ценным, будь то информация или товары.

в смысле, у меня есть деньги, но я уверен, что одна из вещей Наташи стоит больше, чем то, что у меня в карманах.

С шезлонга, на котором сидела Наташа, донеслось фырканье.

"Мы уже изучили содержимое вашего рюкзака", - ответил Моторола. "Там нет ничего, что нас интересовало бы. Хотя, я думаю, что длинный нож принадлежит одному из наших агентов, и в этом отношении вы и ваша группа кажетесь элитными спортсменами, судя по описаниям ваших побегов.

"Без сомнения, сильно преувеличено. И вы должны принять во внимание тот факт, что за нами гнались неизвестные лица, размахивая острыми предметами. Страх придает крылья и все такое.

"Крылья?"

Я на мгновение задумался. Процедура перевода преобразовала частичный афоризм буквально, и, хотя квинланы знали о крыльях, поскольку местные жители относились к птицам с уважением, их афоризмы, как правило, касались плавания. Оказалось, что незавершенная работа по переводу в начале экспедиции должна была вернуться, чтобы укусить меня. По большому счету, в этом не было ничего особенного, но это была еще одна причина для Motorola интересоваться мной. Я решил, что попытка оправдать или объяснить это только глубже закопает меня в землю. Лучше двигаться дальше.

"Послушай, может быть, если бы ты мог рассказать мне, в чем заключается твоя точка зрения, я мог бы придумать что-то, что было бы ценным для тебя".

Наташа поерзала на стуле и повернула ко мне голову. До сих пор она не вмешивалась в разговор, но, видимо, я перешел какую-то черту.

"Вы, кажется, забыли, кто кого допрашивает. В этом случае мы спрашиваем, вы отвечаете ".

"Так спрашивай", - сказал я. "Но пока это ни к чему тебя не привело. Я хотел бы сотрудничать, но я не знаю, что вы ищете ".

"Мы хотим знать, на кого вы работаете, в чем заключается ваша лояльность, каковы ваши цели и какие активы у вас есть или к которым у вас есть доступ. Достаточно ли это ясно?"

Я взглянул на Моторолу, который не проронил ни звука во время этого обмена репликами. "Хорошо. Я ни на кого не работаю. Я предан своим друзьям. Моя цель - найти одного из моих друзей. И все мои активы находятся в моем рюкзаке ".

Наташа несколько секунд молча смотрела на меня, затем взяла маленький колокольчик и позвонила в него. Дживс вошел в комнату, и она сказала ему: "Приведите Филипа". Дживс поклонился и вышел.

Наташа повернулась ко мне. "Филип - эксперт по острым предметам и их использованию. Несколько минут его внимания, и твоя память должна улучшиться.

"Наташа, это не..."

"Хватит, Моторола. Вы занимаете слишком много времени, и ваш конкретный опыт, похоже, не имеет никакого отношения к специфике ситуации. Я думаю, мы попробуем по-моему. Возможно, позже наш друг более внимательно выслушает ваши вопросы.

Ответа по радио не последовало. Я незаметно покрутил свои наручники и почувствовал, как они приятно ослабли.

В короткие сроки. Вошел Квинлан, неся что-то завернутое в кожаную шкуру. Он сел и развернул его на кофейном столике рядом с моим рюкзаком, затем улыбнулся мне, несомненно, ожидая реакции. Это была самая странная коллекция ножей и различных приспособлений, которые я когда-либо видел. Прямые, изогнутые, скрученные ... Некоторые из этих предметов должны были быть там только для виду. Например, для этого не может быть реальной функции.

Я невинно улыбнулся ему в ответ. "Моя кухня в основном довольно хорошо укомплектована, но я бы не отказался от длинной извилистой. Сколько за это?"

Улыбка Филиппа дрогнула, он наполовину взглянул на Наташу, прежде чем прервать действие. Он взял инструмент, о котором шла речь, и поднял его, все еще полный решимости продолжить представление. "Это для снятия лямок на руках. Хотите, я продемонстрирую?"

Я посмотрел ему прямо в глаза. "Филип, в тот момент, когда я подумаю, что мне угрожает реальная опасность, вся эта комната со всеми, кто в ней находится, превратится в зубочистки. Это страховой полис. Система "мёртвая рука". Мы в некотором роде осторожны в этом отношении ".

На несколько секунд в комнате воцарилась тишина, затем Моторола сказал: "Мы не любим взрывоопасные вещи".

Я уставился на радио, совершенно ошеломленный. Процедура перевода справилась с этим идеально, включая идиому. Как... Нет, подожди минутку. Это не было переведено. Это было сказано на английском языке. Но откуда Квинлану или любому другому жителю Небесной Реки знать английский? Если только...

"… Бендер?" Последовала пауза. "Боб?"

Часть 2: Извращенные Экземпляры

1. Побег. Боб

Июль 2334 Три Лагуны

Я ошеломленно уставился на радио. "Что. За. Чёрт".

"Ты не можешь быть удивлен больше, чем я, Боб. Когда я видел тебя в последний раз, у тебя не было меха.

"Когда я видел тебя в последний раз, ты не командовал группой Вооруженного Сопротивления выдр. Я..."

"Что это такое?" Наташа зарычала. "Что за язык, на котором ты говоришь? Говори, по-квинлански, или эта встреча окончена.

Я сделал рации жест рукой ‘ок’, который ничего не значил для Квинлана, но мог бы значить для Бендера. Мне пришло в голову, что на самом деле я не знаю, есть ли на радио видеопередача. Комментарий Бендера о моей нынешнем виде мог быть предположением, основанным на том, что я якобы выгляжу как Квинлан.

"Извините, ваше высочество. Оказывается, ваш представитель здесь говорит на моем родном диалекте.

"Это не похоже ни на одного Квинлана, с которым я знакома".

"Креольский Солёных Морей, - вставил Бендер. "’Как две спаривающиеся собаки’, - это нормальное описание.

Наташа ничего не ответила, но я заметил, что ее лицо изогнулось в сдерживаемой улыбке, и решил, что в какой-то момент мне придется послушать что-нибудь на Креольском Солёных Морей.

Бендер поспешил воспользоваться преимуществом. "Оказывается, Боб из клана Соленых Морей, который был Разбросан".

"И мы пытались найти больше наших, чтобы объединиться", - добавил я, надеясь, что я только что не выстрелил Бендеру в ногу.

"Как это что-то меняет?"

"Ты знаешь легенды о народе Соленых Морей", - ответил Бендер. "Даже допуская много преувеличений, они были свирепыми воинами и выносливыми спортсменами. Теперь предположим некоторое преувеличение со стороны наших агентов, отчасти для оправдания их собственной некомпетентности, и внезапно у вас есть квинланы, которые могут летать ".

"Как он швырнул Лупоглазого через всю комнату?"

"У нас есть форма боя, в которой мы используем вес и инерцию противника против него", - вызвался я. "Попай приближался ко мне, я просто перенаправил его к стене". Это была не совсем ложь, и довольно правдоподобное описание джиу-джитсу. Особенно для того, кто там не был.

"Значит, он ничего не знает, и мы открылись ему?"

"Вы не раскрыли ничего, что уже не стало бы частью слухов или легенд в широких слоях населения", - сказал я. "Ты далеко не такой секретный, как ты думаешь. Как и Администратор". Ух ты, я действительно накапливал эту ложь. Я надеялся, что мой измеритель кармы не выбросит звездочку.

Наташа подошла, схватила стул и села напротив меня. Филип со скрежетом отодвинул свой стул, чтобы дать ей немного места. "Итак, что нам с тобой делать, Боб?" - спросила она. " Самым безопасным было бы избавиться от тебя.

Я кивнул. "Хм. Ага. Предполагая, что ты сможешь, без того, чтобы я причинил много вреда на выходе. И если мои друзья не пронюхают об этом, они придут за тобой. И, " я поднял палец в драматическом жесте, - предполагая, что вы действительно ничем не лучше Администратора и их приспешников. Я имею в виду, вся эта история с ‘борьбой за народ’ и так далее, ну, это может быть просто большим количеством дерьма".

Наташа слабо улыбнулась мне. "Очень прозрачная попытка манипуляции, Боб". Она включила радио. "Что ты думаешь, Моторола?"

"Он не наш враг. В худшем случае он нейтрален.

"Но он знает, кто мы такие".

"Я знаю, кто ты. Лично." - Вмешался я. "Что мне с этим делать, бежать к Администратору? При условии, что я вообще смогу их найти.

"Тем не менее..." Наташа на мгновение задумалась, затем поморщилась с явным отвращением и повернулась к Филиппу. "Убей его. Сделай это побыстрее".

Филип не колебался. Я думаю, что, возможно, я ранил его чувства раньше. Он схватил одно из своих самых больших орудий разрушения и нанес удар прямо туда, где должно быть мое сердце.

Компьютерные рефлексы или нет, но разрыв оков замедлил меня. Я не хотел еще больше повредить свои запястья, поэтому мне приходилось избегать дергания цепей изо всех сил. К сожалению, это означало, что я не совсем мог уйти с пути ножа. Я повернулся и в замедленной съемке наблюдал, как лезвие полоснуло по моей груди, оставляя длинный неглубокий порез на коже. Брызнула фальшивая кровь, затем замедлилась, когда внутренние системы перешли в состояние повышенной готовности.

Я схватил Филипа за запястье и плечо и помог ему продолжить свой путь по прямой, закончившийся у стены. Он подпрыгнул с самым приятным стуком и упал на землю. Я быстро пнул ногами, ломая последние звенья, удерживающие меня. Наташа вытащила один из пистолетов с транквилизатором и прицелилась. Я на мгновение задумался, не была ли она двойным агентом. Но нет, скорее всего, в какой-то момент они отобрали пистолет у одного из приспешников Администратора. Все это очень интересно, но она собиралась застрелить меня, что могло быть плохо во многих отношениях. Как минимум, если бы я не упал на землю и не пустил слюни на ковер, мое прикрытие было бы раскрыто. В худшем случае дротик может попасть в критическую систему. Я ни в коем случае не был неуязвим.

Все замедлилось в моем восприятии, поскольку я максимально повысил тактовую частоту, не теряя связи со своим Мэнни. Я следил за стволом пистолета и пытался рассчитать траекторию движения, двигаясь в сторону на максимальной скорости. Выражение лица Наташи сменилось удивлением и паникой, и она нажала на спусковой крючок. Я мог только разглядеть вспышку, когда она прошла слева от меня. Она попыталась скорректировать свой прицел и повести меня, но я изменил направление. Второй выстрел прошел мимо меня справа. Я нырнул на землю и скользнул к ее ногам, а она упала ничком. Я вскочил, схватил пистолет, схватил свой рюкзак и остановился, посмотрел на Моторолу - Бендера.

Ах, что за черт.

Я схватил рацию, зажал ее более или менее подмышкой и направился к двери. Как только я туда добрался, дверь открылась, и появился Дживс, на его лице наконец появилось что-то, кроме презрения. Я прямо толкнул его рюкзаком и перескочил через него, когда он упал - прямо в комнату, полную квинланов.

Группа, которая увидела меня в первую очередь, подняла глаза от своей еды. Очевидно, Дживс выполнил распоряжение о питании. Застывший момент взаимного осмотра был нарушен, когда все они вскочили на ноги, тарелки и еда разлетелись во все стороны. У уборщиков была бы своя работа за них. Но в то же время у меня в одной руке был рюкзак, в другой - пистолет, а под мышкой - антикварный радиоприемник. Это серьезно ограничило бы мои боевые способности. Пора взять пример со всех этих фильмов с Джеки Чаном.

Я зацепил ногой скамеечку для ног и швырнул ее в одного из прихвостней, затем бросил рацию Фриде. Я прыгнул на третьего и сбил его с ног, прежде чем он успел среагировать, затем выхватил рацию у Фреды и швырнул ее в лицо первому. Он упал навзничь на приставной столик, разбив его вдребезги. Наташа не собиралась быть довольной.

Фреда воспользовалась возможностью, чтобы схватить удобный короткий меч и попыталась ткнуть им в меня. Я парировал удар рацией,