КулЛиб электронная библиотека
Всего книг - 591504 томов
Объем библиотеки - 897 Гб.
Всего авторов - 235415
Пользователей - 108145

Впечатления

vovih1 про Бутырская: Сага о Кае Эрлингссоне. Трилогия (Самиздат, сетевая литература)

Будем ждать пока напишут 4 том, а может и более

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
vovih1 про Кори: Падение Левиафана (Боевая фантастика)

Galina_cool, зачем заливать эти огрызки, на литрес есть полная версия. залейте ее

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Влад и мир про Шарапов: На той стороне (Приключения)

Сюжет в принципе мог быть интересным, но не раскрывается. ГГ движется по течению, ведёт себя очень глупо, особенно в бою. Автор во время остроты ситуации и когда мгновение решает всё, начинает описывать как ГГ требует оплаты, а потом автор только и пишет, там не успеваю, тут не успеваю. В общем глупость ГГ и хаос ситуаций. Например ГГ выгнали силой из города и долго преследовали, чуть не убив и после этого он на полном серьёзе собирается

подробнее ...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Берг: Танкистка (Попаданцы)

похоже на Поселягина произведение, почитаем продолжение про 14 год, когда автор напишет. А так, фантази оно и есть фантази...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Влад и мир про Михайлов: Трещина (Альтернативная история)

Я такие доклады не читаю.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Stribog73 про Гиндикин: Рассказы о физиках и математиках (Физика)

Не ставьте галочку "Добавить в список OCR" если есть слой. Галочка означает "Требуется OCR".

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
lopotun про Гиндикин: Рассказы о физиках и математиках (Физика)

Благодаря советам и помощи Stribog73 заменил кривой OCR-слой в книге на правильный. За это ему огромное спасибо.

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).

Интересно почитать: Как использовать VPN для TikTok?

Княжич [Золотарев Алексей] (fb2) читать онлайн

- Княжич (а.с. О новый чудный мир -1) 878 Кб, 226с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Золотарев Алексей

Настройки текста:



Золотарёв Алексей Княжич

Перенос

Вы знаете, что значит страдать от бессонницы? Патологической. Нет? Я расскажу.

Несмотря на безобидное название, эта болезнь ужасна, хотя казалось бы, подумаешь, меньше спать, одни плюсы — можно потратить больше времени на дела.

Так может рассуждать тот, кто ни разу не сталкивался с этой бедой. Несколько суток без сна и ты слышишь голоса, видишь невидимое. Все признаки сумасшествия на лицо.

Я понял, нужно что-то делать, когда осознал что лежу в постели с плюшевым медведем. Не совсем правильное слово, ночка выдалась бурная если вы понимаете о чём я. К слову я не был огорчён этим открытием, так как очаровательная дева привидевшаяся мне, была прекрасна во всём.

Продолжать токсичные отношения я посчитал неуместным и признался во всём врачу.

Мне выписали дозу убойных препаратов, но предупредили что болезнь неизлечима и шансов на исцеление нет. Пара лет — максимум на который я могу рассчитывать. Врач сказал что таблетки полностью блокируют симптомы, взамен в конце срока произойдёт бурное развитие.

Конечно я не сдался, посетил ещё несколько платных центров но везде говорили одно и тоже. Шансов нет.

Я пустился во все тяжкие. Клубы, алкоголь, девчонки. Какой смысл продлевать агонию, мучительно сходя с ума и зная что шансов на спасение нет? Я предпочёл зажечь в последний раз. Полыхнуть перед смертью как сверхновая и сгореть. Навсегда. Мне казалось так будет правильно.

Пара месяцев пролетела как один день пока бесконечную карусель пьянок не разрушил отец.

Он работал в одном из частных НИИ. После смерти матери отец с головой ушёл в работу. Он и раньше увлекался исследованиями, а после трагедии он и вовсе отбросил обычную жизнь.

Мы редко виделись.

Отец с трудом нашёл меня. Два дюжих охранника вытащили меня на улицу, я оттолкнув их склонился над мусоркой.

— Еду высматриваешь? — хмыкнул отец и протянул бутылку воды, — полегчало?

Я прополоскал рот и с наслаждением напился.

— Да, — завернул крышку, — вроде бы. Зачем приехал?

— Неужели я не могу навестить сына? — приподнял кустистую бровь отец, — ты плохо выглядишь.

Представляю о чём он. Тёмные круги под глазами, ввалившиеся щёки и лихорадочный взгляд. Порой смотря в зеркало я ужасался отражению. Раньше занимался бегом, лыжами и сноубордингом, учился в универе. Жил обычной жизнью. Во что я превращаюсь? Но стоило вспомнить о диагнозе, вновь накатывала депрессия и я смывал её дозой алкоголя.

— И что? — равнодушно ответил я.

— Садись в машину, — вздохнул отец, — прокатимся.

Мы залезли в серую иномарку и покатили к дому. Я рассматривал мелькающие за окном машины.

— Я знаю о твоём диагнозе. И о том что ты забросил учёбу.

— Тогда ты знаешь и о том что болезнь неизлечима.

— В курсе, — кашлянул отец, — что ты скажешь на то что есть шанс исправить это?

Я внимательно посмотрел на отца. Он никогда не отличался особым чувством юмора и эмоциональностью. Вот и сейчас предельно серьёзен.

Сердце пропустило удар.

— Я скажу, что не упущу его. Сделаю всё чтобы выжить!

— Я рад что ты не сдался, — взгляд отца потеплел и он обнял меня, — увидев тебя я подумал что всё. Сдулся.

— Не дождётесь, — хмыкнул в ответ, — я решил оттянуться перед смертью.

Дома принял душ, закинулся таблетками и приступил к завтраку. Мы поговорили и моя жизнь изменилась. У меня появилась цель. Второй шанс который я ни за что не упущу.

Со следующего дня меня занимали только три вещи. Фехтование холодным оружием, тренажёрка и изучение исторических книг. В особенности тех, в которых говорилось о возможности получения некоторых веществ особо ценящихся в средние века. Порой почитывал и другие книги в которых давалась интересная информация.

Секрет этого прост. Меня собирались переместить в другой мир. Со слов отца они в своих лабораториях изучали параллельные миры и добились успехов на этом поприще. Учёные ведут последние работы, проверяют возможность перемещения и стабильность работы оборудования.

На мои скептические хмыканья, отец заявил что это единственная возможность выжить и намекнул что опыты проводились и есть данные что всё прошло успешно.

После недолгих раздумий я согласился на участие в эксперименте. Терять мне нечего.

Целый год занимался как проклятый. Учил связки приёмов, сражался боевыми шпагами и саблями, зубрил как проклятый учебники и методички по выживанию в дикой природе.

На логичный вопрос зачем мне это, дали резонный ответ что если попаду в мир по развитию не опередивший наш, или ушедший в прогрессе вперёд, мне это не понадобится, а если в средние века, то всё это поможет выжить.

С этим не поспорить. Поэтому занятия и ещё раз занятия.

Ухмыльнувшись я представил как отвешиваю люлей всем направо и налево, мочу дракона и обнимаю принцессу. Приятная картинка.

Казалось бы, что можно успеть за такой короткий срок? С уверенностью могу сказать — очень многого если приложить усилия.

Два года я не протянул. Похоже гулянки подорвали здоровье и вскоре препараты перестали помогать. Как только я сообщил об этом, меня начали готовить к переносу.

Через неделю, сдав всевозможные анализы, я стоял в лаборатории.

В белоснежной комнате стоял большой прибор чем то напоминающий аппарат МРТ. Вокруг него вились люди, что-то настраивали сверяясь с ноутбуками.

Меня переодели в белый обтягивающий костюм и провели к прибору.

— Исенков Артём Викторович, — сверился с бумагой учёный.

— Верно, — кивнул я.

— Готовность десять минут, — предупредил лысый мужчина и убежал к собратьям.

Подошёл отец.

— Артём, — произнёс он, — твоё тело останется здесь, сознание будет переправлено в другой мир.

— Что? — каюсь, дал петуха. Прокашлявшись посмотрел на отца, — я думал вы перенесёте меня! Целиком!

— Это невозможно, — помрачнел отец, — мы пока можем отправлять только душу человека.

— Душу? Ты веришь в это!? — возмутился я, — ты в своём уме?

Мой отец — уважаемый Виктор Павлович, получивший всевозможные научные степени учёный, говорит о душе? Попахивает бредом.

— Более чем, — выдохнул он, — чем по твоему мы здесь занимаемся? Не спорь, это доказанный факт. Можно сказать что наша душа состоит из особых колебаний наподобие радиоволн. Если тебе так удобнее, можешь считать что говорим о сознании. Мы создадим прокол и коротким импульсом отправим тебя в параллельную вселенную.

Я пару раз открыл рот пытаясь что-нибудь сказать но не находил слов.

— Я не говорил что твоё тело останется здесь чтобы не провоцировать тебя, — признался отец, — поверь, всё более чем реально. Нам удалось собрать доказательства что трое твоих предшественников выжили. Исследования велись несколько десятилетий. Ещё немного и сможем открыть постоянный портал в другое измерение!

— Не забивай мне голову, — пробормотал я, — если говорить коротко, я подопытная крыса.

— Нет! Что ты! — возмутился отец, — если бы ты только знал сынок, чего мне стоило включить тебя в программу исследований!

И надломленным голосом добавил:

— Я верю что всё пройдёт нормально. Соглашайся. Тогда я буду знать что сделал для тебя всё что смог.

Я сжал зубы. В груди зажёгся огонёк ярости. Что ж! Если умирать так с музыкой! А если повезёт и я выживу, будет даже интересно! Жди новый мир, я иду!

— Не переживай, — улыбнулся я и обнял отца, — всё будет в порядке. Может ещё увидимся.

Отец моргнул и смахнул со щеки слезинку.

— Виктор Павлович, время! — крикнул техник.

Мы обнялись в последний раз и я пошёл к аппарату.

Холодное пластиковое покрытие приятно охладило подгорающий зад и я забрался внутрь. Сжал несколько раз кулаки и посмотрел на окруживших меня людей:

— Запускайте шарманку братья! Это маленький шаг для человека, но большой для человечества!

— Рада что у вас прекрасное настроение, — фыркнула женщина, — готовность две минуты!

Один из врачей вколол в вену иглу и выдавил содержимое шприца. Место укола начало неметь охватывая всё тело.

Половинки капсулы медленно двинулись навстречу друг-другу. Встретились с тихим шипением и сомкнулись, отрезая меня от внешнего мира.

— Пум-пурум-пурум-пурум-пум-пум-пум, — выдохнул я.

Настроение на удивление было боевитым. Приятно знать что висевший над моей головой меч скоро исчезнет. При любом исходе эксперимента.

Аппарат загудел и я почувствовал что меня куда-то засасывает. Ураганный ветер дул в спину, подхватывал и нёс в неведомые дали.

***

Что-то щекочет лицо. Перебирает мелкими холодными лапками и пытается забраться в нос.

— Апчхи!

Недовольно зажужжавшая муха взлетает и я с трудом поднимаю тяжёлые веки. Некоторое время хлопаю глазами пытаясь понять что происходит.

Получилось! Сердце пропустило удар и забилось с бешеной силой. Я приподнялся на локте и завертел головой.

Так, комната заставленная шкафами которые ломятся от книг, ковёр на полу, большие зарешёченные окна, хрустальная люстра на потолке. Хм, а где провода? Ладно, может внутри стен идут. Что ещё? Кровать мягкая, перина… похоже я в жилище богача.

Перенос прошёл успешно. Стоп! Если отправляли душу, то значит я занял тело какого-то бедолаги! Или женщины… Вполне может быть, что-то я слишком слаб.

От этой мысли я покрылся потом.

Закрыв глаза, с обречённостью поднял одеяло и медленно приоткрыл один глаз.

О да! Давно я так не радовался! Всё таки мужчина. Одной проблемой меньше.

За дверью послышались шаги и ко мне ворвалась немолодая женщина.

— Артём! — рявкнула она, — ложись обратно! Хочешь упасть и снова расколоть череп!?

Я растерялся. Артём? Неужели у хозяина тела такое же имя как и у меня? Повезло, может мы дальние родственники?

— Ты что не слышишь? — откинула прядь седых волос за ухо женщина.

Я предпочёл притвориться идиотом. На время, пока не освоюсь.

— Э? У-мм-уэ!? — промычал я вращая глазами.

— Боже! — вздохнула женщина, — только бы ты не сошёл с ума. Чего мычишь? Ложись, осмотрю.

Я хлопнул глазами.

Женщина тяжко вздохнула, положила руку мне на грудь и надавила. Я послушно приземлился на спину.

Она обхватила голову ладонями и руки окутал зелёный свет. Я сглотнул.

Магия. Вне всякого сомнения в этом мире есть магия!

— Ещё пара дней, — с сомнением в голосе дала заключение целительница, — тело практически восстановилось, но вот разум вызывает опасения.

Я пустил слюну отчего женщина скривилась. Неудивительно, наверняка выгляжу как полный идиот.

— Отдыхай, — поднялась она, и по дороге к дверям пробормотала себе под нос, — если через пару дней состояние не улучшится, придётся вызывать менталиста. Бедный мальчик.

Как только женщина вышла я вытер рукавом рот и откашлялся. У меня два дня чтобы разобраться где я нахожусь. Пускать менталиста в голову я точно не буду.

Главное что я понял о чём говорит женщина. Здесь разговаривают на русском, значит я в параллельной России. Если бы меня закинуло в какую-нибудь Нигерию долго бы я не протянул. Признали бы одержимым и сожгли на костре под весёлые танцы.

Встал с кровати и протопал к зеркалу. Стянул рубашку и уныло рассмотрел себя.

Мда. Бывший хозяин тела не утруждал себя физическими нагрузками. Широкоплечий, среднего роста, худой, словно его не кормили. Ладно, мясо на костях дело наживное, отъемся. Лицо правильное, я бы даже сказал красивое. Жгучий брюнет, только волосы длинные и патлатые, с необычными синими глазами. Голова туго обмотана бинтом.

На правой щеке узкий белый шрам. Он начинался от внешнего уголка глаза и уходил наискосок к середине скулы. Шрам совсем не портил меня, напротив, придавал мужественности. Без него лицо выглядело бы слегка слащавым. А так в самый раз.

В голове кольнуло и я вспомнил откуда у меня шрам. Вот ничего не помню, а это воспоминание всплыло. Недовольно скривившись я поклялся что никто не узнает о его происхождении.

Зарылся в книги отрываясь только на обед и ужин. Кормили овсяной кашей. Давился, мечтая о жареном мясе.

За полтора дня я составил примерную картину происходящего. Этому немало помог личный дневник. Он оказался настоящей находкой, в нём я узнал имена многих людей и то что вообще представлял собой его бывший владелец.

Итак, я попал в Российскую Империю. Карта весьма отличалась от привычной мне. Очертания материков, новые горы, области, города. Уровень развития примерно средние века с некоторыми особенностями. Во главе государства Император поддерживаемый кланами. Я кстати отношусь к клану Снеговых, четвёртый сын князя, по мнению окружающих весьма странный. Читает книги, не интересуется военным искусством (пацифист!), в общем, по мнению окружающих, довольно странный тип.

Мне это на руку, странности которые неизбежно будут, спишут на него а ещё на травму головы.

Столица империи Москва. Огромный город, в нём Академия. Большое учебное учреждение для одарённых.

По некоторым данным я заподозрил что мои предшественники зря время не теряли. Некоторые названия спортивных игр, унитаз, душ и подобные мелочи прямо говорили что они тут прогрессорствовали. За что им честь и хвала. Мне меньше работы.

К слову летоисчисление тут иное. Сейчас идёт семьсот сорок пятый год от второго Пришествия.

Подробно прочитав отчего так, я поржал. Похоже коллеги заслужили звание пророков. Святые нашлись. Их оправдывает то, что их нарекли таковыми после смерти. Но то что они поспособствовали прогрессу это бесспорно.

Религия простая. Главный бог, которого называли Единым и два пророка.

Я почесал затылок и продолжил читать дальше.

В дневнике мальчишка плакался что его никто не уважает. Даже слуги позволяли себе прикрикнуть на мальчишку (вы только представьте! На сына князя!).

Робкий и застенчивый парень был идеальной мишенью для зубоскалов.

Надо исправить эту ситуацию.

Долго ждать не пришлось.

Сегодня обед принесла не девушка а молодой служка с лисьим лицом. Кинув поднос на стол он фыркнул, презрительно посмотрел на меня и сказал, повернувшись спиной:

— Кушайте!

Я посмотрел на жидкий суп и увидел в нём нескольких мух. Не удивлюсь если в него и плюнули. Он в конец охренел?

— Стоять! — рявкнул я.

Слуга подпрыгнул на месте и развернулся. Испуганное лицо озлобилось. Воровато посмотрев на дверь он прошипел, явно труся и в то же время восторгаясь своей наглости:

— Ты что сказал? Кричать вздумал? А ну извинись я сказал!

— Сейчас, — мрачно пообещал я, — будут тебе извинения.

В два шага я достиг слуги и впечатал кулак в солнечное сплетение. Парень согнулся пополам. Похлопав по плечу я развернул его к двери, взял вилку и вонзил в жопу. После этого припечатал ногой по заду и служка, открыв лбом дверь, вылетел в коридор. Путаясь в одежде он вскочил на ноги и сорвался с места.

— Я вас научу уважению, — процедил я.

В отличном расположении духа достал одежду из шкафа. Брезгливо перебрав халаты, более подходящие жрецу а не молодому парню, подобрал одежду.

— Княжич? — целительница вошла в комнату и удивлённо посмотрела на меня, — как ты?

— Вашими трудами, гораздо лучше Ирина Степановна, — бодро ответил я.

— Гм, — озадаченно поджала губы женщина, — хорошо что пришёл в себя. Как самочувствие?

— А знаете, весьма неплохо, — развёл руками и ненадолго задумался, — правда память что-то подводит. Тут помню, тут не помню.

— После такой травмы неудивительно, — покачала головой, — хорошо что разговаривать можешь.

— А что случилось?

— Не помнишь, — прикусила губу Ирина, — несчастный случай. Ты упал с лестнице в библиотеке.

— Вот как, — потрогал голову, — не зря говорят что горе от ума. Буду осторожнее.

Женщина расхохоталась.

— Вижу ты в порядке, — заключила она после осмотра, — понаблюдаю за тобой ещё пару дней. Во избежание так сказать.

— А менталист? — насторожился я.

— Исключено, — опровергла она мои опасения, — даже если ты кое-что и забыл, выучишь заново. Менталисты работают в особо трудных случаях. Слишком велик шанс повредить мозг.

Уф! Аж от сердца отлегло.

— Теперь, — женщина явно радовалась моему исцелению, — можно сообщить о выздоровлении семье. Да что там, пойдёмте, покажем тебя, так сказать, лицом.

— Идём, — уверенно кивнул я.

Что ж, пора познакомиться с моими родственниками в этом мире.

Женщина искоса поглядывала на юношу. Старая целительница служила роду Снеговых уже три поколения и пользовалась немалым уважением. Ну ещё бы, даже нынешнего главу она помнит мальчишкой бегающим по замку с мечом. Немудрено что её ценили. Заслуженно между прочим, она даже участвовала в битвах и лечила раненых под свист стрел и грохот пушек. Многое повидала она на своём веку, но такое впервые.

Юный княжич изменился. Расправленные плечи, уверенный взгляд и бойкая речь. Разительное отличие от тихони, каким он был ещё пару недель назад. Любопытный результат травмы.

Мы вышли на крытый переход связывающий башенки и я остановился. Упёрся ладонями о камень.

Горы. Далеко от нас снежные пики пронзали облака. Заснеженные склоны упирались в зелёные равнины. Даже Альпы казались коротышками по сравнению с этими седовласыми великанами.

— Ты чего? — опередившая меня женщина обернулась.

— Каждый раз при виде этого зрелища захватывает дух, — признался я.

— Да, Снежные Великаны и впрямь выглядят ошеломляюще, — согласилась Ирина, — особенно у тех кто их видит в первый раз.

Чёрт возьми! Это же идеальные места для горнолыжного спорта! Я представил трассы которые можно здесь организовать и у меня захватило дух от перспектив. Здесь вообще знают о лыжах и сноубордах? Надо проверить, если нет, то это просто замечательно.

С трудом оторвавшись от пиков я посмотрел на город. Отсюда он словно на ладони.

— Идём, — позвала целительница, — насмотришься ещё.

Шли мы достаточно долго. Подъёмы, спуски, лестницы, коридоры. Остановившись перед дверью Ирина Степановна постучалась и дождавшись разрешения приоткрыла дверь.

Фехтовальщик

Я вошёл в комнату и остановился с любопытством рассматривая собравшихся. Узнать кто есть кто не составило труда, в дневнике часто встречались слезливые причитания о притеснениях братьев и отца. Высокий и широкоплечий, слегка оплывший в талии, это князь Сергей Михайлович, такой же высокий но более стройный — Михаил, мой старший брат, ещё один, чуть выше меня — Андрей, третий сын отца.

Князь кстати очень походил на моего настоящего отца. Если бы тот раскачался и отрастил бороду. Любопытно.

Так что там полагается сказать?

— Рад вас видеть ваши сиятельства, — церемонно поклонился я, — чудесный денёк, не правда ли?

— Эм, добрый день, — переглянулись родственники, — Артём, опять книжек перечитал? Ты не на совете Императора, будь попроще.

— Рад вас видеть, — смутился я.

Андрей обнял меня и потащил к столу весело крикнув:

— Наш книжник пришёл в себя! Надеюсь теперь поумеришь пыл в изучении древних тайн и займёшься тем, чем полагается заниматься княжичу в твоём возрасте!

— Это чем же? — опешил я.

— Девушками конечно! — расхохотался брат, — ну и пень же ты братец, хоть и умный.

— Да он небось увидел голые ноги служанки, завернул голову вот и свалился с лестницы, — хмыкнул Михаил, — наверное все руки стёр когда к себе добрался.

— Это я то стёр? — лениво огрызнулся, — на свои мозоли посмотри. Наверняка частенько полируешь меч, а?

— Регулярно, — ответил Михаил, — оружие требует бережного отношения. Эй, ты о чём сейчас? Андрей, а ты чего ржёшь?

— Уел он тебя, — похлопал брата по плечу тот, — у нашего мелкого оказывается острый язык.

— Уймитесь, — благодушно прогудел в бороду отец и обнял меня, — напугал ты нас. Хорошо что всё обошлось. Ирина! — поднял князь голову, — позови Нину. Порадуй хорошим вестям.

Целительница поклонилась и оставила нас.

Что можно сказать о моей новой семье? Рубаки. Наш клан издавна ориентировался на войну. Тренировал воинов, возведя боевые искусства в культ. Наши солдаты участвовали во всех войнах. Мировоззрение у нашей семьи под стать. Не хватало гибкости в отношениях, что осложняло жизнь с другими родами, не хватало торговой жилки, отчего мы практически всегда были так или иначе обязанными другим семействам.

— Ну что сын, — усмехнулся князь, — надеюсь теперь ты будешь более осмотрительным. Может тебе выделить слугу на всякий случай?

— Не стоит, — открестился я, — такого больше не повторится. И знаете что? Я решил начать заниматься с мечом.

— Ты!? — поперхнулся водой Андрей. Поставив стакан на стол он удивлённо посмотрел на меня, — ты хоть знаешь за какой конец браться надо?

— Это конечно хорошо что ты понял к чему надо стремиться настоящему мужчине, — огладил бороду отец, — но ты уверен?

— Да, — уверенно ответил я, — мир опасен, нужно уметь постоять за себя. И к тому же я решил поступить в Академию.

— Это точно мой брат? — постучал меня по лбу Михаил.

— Оказывается порой удары по голове полезны, — хмыкнул Андрей.

— Хватит! — поднял я руки, — если кто-то считает что это полезно, могу помочь. Кто первый?

— Книжками закидаешь? — засмеялся Михаил.

— Ага, — хмыкнул я, — в общем я уже всё решил.

— Решил он, — нахмурился Сергей Михайлович, — может ты ничего не помнишь, но твоё будущее уже решено. Ты предлагаешь разорвать все договорённости?

— Какие ещё договора, — насторожился я.

— У тебя есть невеста, — рубанул с плеча князь, — Светлана, дочь графа Игнатова. Ваш союз укрепит нашу дружбу. В приданное нам достанется хлебородная область, мы поможем ему отражать угрозу на границе и к тому же это честь породниться с нами.

— Какая ещё невеста!? — возмутился я, — пусть Андрей женится. Мне не до свадьбы.

— Не до свадьбы ему, — задумался отец, — что с тобой случилось? Ты же согласен был, иль отказываешься от своих слов? Будешь жить в имении, читать книги, ростить детей. Спокойная размеренная жизнь, сам мечтал о такой. Ну какой из тебя воитель? Вот говоришь ты о академии, а ты знаешь какие там нравы? Съедят тебя.

— Подавятся, — прорычал я.

— Экий упрямый стал, — поразился князь, — прям не узнаю тебя. Надо было раньше тебя по голове стукнуть. Пойми, нам нужен этот союз. Да и слово мы дали, а слово князя нельзя нарушать.

— Может перенести дату свадьбы, — предложил я.

— Смысл? — вздохнул Сергей Михайлович, — нам нужны эти земли. Держать войско недёшево. Особенно в мирное время. Можешь предложить другое решение?

— Могу, — кивнул я, — несколько дней и я найду решение.

— Месяц, — улыбнулся отец, — у тебя есть. Если покажешь хорошие результаты в бою и найдёшь способ пополнить казну, то так и быть, я обещаю отодвинуть свадьбу на несколько лет.

— Идёт! — с жаром ответил я. Несколько лет лучше чем ничего. А там посмотрим, кто кого женить будет.

Дверь распахнулась и в кабинет влетела Нина Петровна — моя матушка. Тонкий аромат жасмина наполнил комнату. За женщиной стояла моя сестра Анна. У нас с ней, по письменным воспоминаниям, были сложные отношения.

Княгиня крепко обняла меня, а я…застыл.

Слишком уж она напоминала покойную мать.

— Сынок, — прошептала смахнув слезу со щеки, — слава богу, живой.

— Да что со мной будет, — сглотнув комок улыбнулся я. Шмыгнул носом сердясь на себя за излишнюю эмоциональность.

Откашлялся, глубоко вздохнул и отошёл в сторону.

— В общем так, — твёрдо сказал я, — жениться не буду, с деньгами для войска что-нибудь придумаю. А сейчас мне надо идти. Увидимся.

Выскочил в коридор и поскорее пошёл к себе в комнату. Следовало успокоиться, не дело показывать слабость, особенно сейчас.

Тем временем в кабинете шло обсуждение.

— Экий резкий стал, — покачал головой Сергей Михайлович, — не узнать. Ты слышала Нина, он вздумал мечом побаловаться и в Академию поступать?

— Да ты что! — ахнула женщина, — Артём? Не верю!

— Он сам сказал, — подтвердил Михаил, — я прямо не узнаю брата.

— Думаете сдержит слово? — усмехнулся Андрей.

— Перебесится, — уверенно сказал князь, — пару раз прилетит мечом и одумается. Ничего ему не будет, женится и успокоится. Тем более он не может поглощать энергию мира. Какая ему учёба?

Если бы они знали как ошибаются и Артём станет ещё тем гвоздём в заднице.

Как только я добрался до комнаты сразу начал составлять план действий. Итак, семье необходимы средства, значит я должен найти способ заработать денег.

Покрутив в голове ситуацию, вздохнул, пододвинул книги, лист с ручкой, и начал писать.

Ничего не поделаешь, придётся делиться информацией. Конечно мне бы и самому пригодилось подобное, но придётся жертвовать чем-то, иначе отправят меня куда подальше и забудут.

Ознакомившись с уровнем развития я решил чем поделюсь.

Я расписал способы получения красок, из минералов и растений. Краски, насколько я знаю стоили очень дорого в средние века, так-что это золотая жила. Способ приготовления не так сложен, главное знать рецепт и что с чем смешивать.

Подумав добавил конструкцию домн и тигельных печей. Сталь, что получится при этом, будет наголову превосходить местное железо. Более чем щедрый дар.

Наутро я направился к отцу.

— Доброе утро!

— И тебе не хворать, — кивнул князь и с усмешкой добавил, — не передумал насчёт учения?

— Не передумал, — подтвердил его опасения.

— Что это? — посмотрел на бумагу.

— То, что пополнит нашу казну, — многозначительно усмехнулся я, — прочти, сам всё поймёшь.

Сергей Михайлович вчитался. Хмыкнул. Брови поползли вверх.

— Откуда? — остро посмотрел на меня, — откуда ты это взял? Ты понимаешь, что будет, если кто-то узнает?

— Отец, ты забыл что твой сын книгочей? К тому же я умею сопоставлять сведения и по обрывкам делать выводы, — улыбнулся я, — а что ты будешь с этим предпринимать, твоё дело.

— Если это правда, — князь несколько раз сжал кулак унимая волнение, — никто не должен узнать что ты приложил к этому руку. Понял?

— Я и не собирался болтать, — серьёзно кивнул я.

— Пойми, — постучал пальцем по листку князь, — японцы производят краску, из людей — индийцы лучшую сталь для оружия. Как только до них донесётся что кто-то узнал их секреты, они попытаются убрать конкурента.

— Да понял, — немного разозлился я, — буду молчать.

— Не злись, — вздохнул князь, — я должен убедиться что ты понимаешь. Значит хочешь поступить в Академию?

— Хочу, — подтвердил я.

— Ты выполнил своё обещание, — тяжко вздохнул отец, — и я сдержу своё. Обучаться будешь у Игоря — это наставник молодых воинов. К тебе, как к княжичу, будут особые требования, не жди поблажек из-за титула.

Князь искоса смотрел на мою реакцию.

— Не буду, — упрямо склонил голову, — отец, мне вместе с остальными заниматься придётся? Личного инструктора не будет?

Что мне какой то наставник? Ха! Да я целый год вкалывал как проклятый! Он небось, и половины того что я знаю не умеет! Всё таки за века фехтование сделало большой шаг вперёд.

— Конечно, — подтвердил Сергей Михайлович, — каждый из воинов должен знать что их командиры не отлынивают от занятий и выкладываются на тренировках больше остальных. Только так солдаты могут быть уверены в командире, он должен быть примером для подражания.

— Но я то не собираюсь вести за собой легионы, — зевнул я.

— Ты Снегов, — припечатал ладонью по столу отец, — если раньше мы могли объяснить твою отстранённость тем что ты решил стать учёным, то теперь нет. Взялся за меч — будь добр соответствовать фамилии. Тем более в академии тебе это понадобится. Так что готовься. Не справишься с тренировками, забудь о учёбе.

На миг улыбка князя стала жёсткой а взгляд заблестел сталью.

— Понял, — пожал я плечами.

— За такие сведения ты достоин награды, — вздохнул князь, — есть пожелания?

— А знаешь, — ответил я разглядывая в окно горы, — есть. Но я озвучу их позже.

— Как знаешь, — кивнул отец, — можешь идти к наставнику, если желаешь конечно. Я предупредил что ты можешь прийти.

Я покинул задумавшегося отца ещё раз перечитывающего мои каракули, и отправился вниз. Почему я не попросил выделить мне участок гор? А что я с ним делать буду? Денег нет, и никто не выделит на мои причуды такую сумму. Вот попозже будет в самый раз, а пока есть куда более важные задачи.

Я пробежал по коридору, спустился по лестницам во двор. Уверенно свернул в левые ворота, вышел во внутренний замок, добрался до казарм где размещались гвардейцы — элитные воины, личная охрана князей, завернул за угол и подошёл к тренировочной площадке.

На скамейке сидело несколько человек. Они похлёбывали из фляг и вели неспешные разговоры время от времени взрываясь смехом.

Я подошёл и спросил у посмотревших на меня мужчин:

— Игорь Вячеславович здесь?

— А ты ещё кто? — посмеиваясь спросил один из мужчин, — тренироваться пришёл? Только бледен ты и тощ, дунь на тебя — свалишься.

— Доспех на него наденем, — загоготал второй, — чтобы не сдуло.

— Коленки задрожат. Видно что к тяжёлой работе не приспособлен!

— Дай ему меч — ногу отрежет!

— Может в конюшни его? Пусть лопатой а не мечом машет, заодно подкачается!

— Да он вообще на женщину похож! Смазлив больно… Нет парень, нельзя тебе к нам.

Я разозлился. Вряд ли они не знают кто я такой, а значит, это психологическая проверка. Кто подстроил? Отец или так здесь всех новичков проверяют? Что ж, не на того напали, в эту игру можно играть вдвоём.

— Язычки рабочие, — одобрительно кивнул я.

— Что ты сказал? — запнулся открывший рот воин.

— Говорю, что не тебе бросаться такими словами. Особенно с такой причёской! — выдохнул я с трудом сдерживая улыбку.

— А что с ней не так? — солдат провёл по полосе волос проходящей по макушке.

— Хм, — взялся я за подбородок, — такой впечатление что ты нырнул под подол лысым, а вылез с бобриком.

— А-ГА-ГА-ГА-ГА, — взорвались солдаты.

Солдат покраснел. Он подбирал ответ но не мог вставить и слова в дикий хохот.

— Обрадовались! — удивился я, — тоже хотите с ним сходить?

— Да ты…ты…, - наконец выдавил алый от бешенства солдат, — да ты охренел такое говорить!

— Так вы первые начали, — улыбнулся я, — продолжим?

— Будет-будет, — рассмеялся один из них, — хорошо держишься. Может и выйдет из тебя толк.

— Славно ответил, — отсмеялся другой, — а вот не зря, Еремей, мы говорили что причёска у тебя бусурманская.

— Точно! — подхватил ещё один боец, — он же сопровождал князя в Персию, вот оттуда-то и набрался. Всякого.

Воины вновь жизнерадостно заржали.

— А ну заткнулись! — из-за казармы вывернул седовласый, испещрённый шрамами мужчина, — чего расшумелись? Дел нет?

— Так перерыв сейчас, Игорь Вячеславович, — подскочили бойцы.

— Брысь отсюда, — побагровел мужчина, — шутники.

Солдаты сорвались с места.

— Ты, стало быть, княжич Артём? — смерил меня взглядом.

— Так точно, — бодро кивнул я, — пришёл заниматься.

— Мда, — потёр подбородок наставник, — подкинул мне задачу князь. Ты точно этого хочешь? Поблажек не жди.

— Точнее некуда, — подтвердил я, — да вы не волнуйтесь, более талантливого ученика у вас не было.

— Даже так? — подобрался Игорь, — запомни княжич, я ненавижу всего две вещи — шутников и самоуверенных юнцов. Ты умудрился вобрать в себя всё что я не люблю. Иди за мной. Если твой меч медленнее языка, долго ты не проживёшь. Помяни моё слово.

Час спустя.

— Это всё что ты можешь!? Да легче обучить обезьяну чем тебя! Да что ж ты такой тупой! Куда ты тычешь!? Как ты тычешь!? Что за бездарь!

Выдохнувшись я упал на песок. Мда, переоценил свои силы. Телу не хватало гибкости, силы, выносливости. Что толку от множества приёмов если они получаются криво и медленно?

Это провал.

Это понял и наставник.

— Поднимайся, — буркнул он.

— Зачем? — простонал я, — может я просто полежу!

— Встать! — проорал он и пнул по заднице.

Я взлетел на ноги кипя от злости и попытался лягнуть воина в ответ. Что мне конечно не удалось.

— Первый раз вижу такого наглого мальчишку, — признался Игорь и сплюнул на песок, — шагай за мной.

Я не сдвинулся с места буравя спину злым взглядом.

— Если ты сейчас же не пойдёшь, переломаю все кости, — бросил через спину наставник, — а когда тебя вылечат — повторю.

Я решил не рисковать. Кто знает какие здесь нравы.

— План такой, — присел на скамейку Игорь, — ты должен усиленно питаться, это раз. Ежедневные занятия на тренажёрах — два, регулярные тренировки — это три. Кстати, что за финты ты пытался изобразить?

— Вычитал, — буркнул я.

— Неплохо, — нехотя признал наставник, — у тебя есть потенциал. Если выдержишь — станешь хорошим воином. Продолжишь заниматься может и мастером будешь. А сейчас пойдём, буду учить тебя стрелять из пистолей.

С этого момента начался мой персональный ад. Подъём — завтрак, пробежка — тренажёры, обед — фехтование, ужин — верховая езда — сон. Это стало основным распорядком дня. Все ухмылялись над моими стараниями, но усмешки были добрыми. В целом, поведение одобряли.

Зачем я это делаю? Казалось бы, четвёртый сын князя может не утруждать себя. Наследник рода есть, и не один. Живи и радуйся жизни! Однако прочитанного о мире хватило, чтобы я понял что владеть оружием здесь жизненно необходимо.

Ежедневно я пытался нащупать энергию разлитую в мире. Причём делалось это оригинальным способом.

— Хватит! — орал я.

Наставник ходил вокруг меня и скучающим голосом читал нравоучения.

— Главное — это желание Артём. Стоит тебе пожелать и мир придёт на помощь. Тело усилится и ты сможешь освободиться. Ты ленив, глуп и не пытаешься ничего сделать. А значит что? — наставник заботливо поправил доску с вбитыми в неё гвоздями, — нужно тебя подстегнуть, или как ты там сказал? Про-сти-му-ли-ро-вать! Почувствуй силу!

Я висел на вытянутых руках. Ноги тоже подвязали чтобы я не упирался ими в землю. Под задницей гвозди, стоит расслабиться и острые кончики тут же покалывают мягкое место. Покачиваясь на верёвках я проклинал наставника.

— Да как это сделать! — рычал я, — не могу я ни почувствовать, ни вобрать!

— Всоси! — проорал взбешенный наставник.

Всё таки умудрился взбесить его.

— Да чем!

— Жопой! Если ничем другим не можешь.

— Да пошёл ты! — огрызнулся я, — ничего поумнее, не мог придумать?

— Поумнее тебе надо было быть несколько лет назад! — зарычал учитель, — теперь будем взламывать. Энергодыру сделаем а там хлынет как надо!

— Сначала жопа, теперь энергодыра, — буркнул я, — не нравится куда вы клоните.

Наставник изменился в лице. Вытащил из кармана кляп и заткнул мне рот. Вытер лицо и произнёс:

— Шутник нашёлся. Тьфу!

Изверг!

К концу месяца я сделал это. Вселенная услышала меня и я смог почувствовать энергию. Она походила на прохладный ветер дующий сквозь меня, придавала сил, бодрости. Классное чувство.

Получилось! Наконец то! Меня охватила эйфория!

Разумеется наставник не похвалил меня. Только ужесточил тренировки. Так-что радость быстро прошла.

Месяц пролетел как один миг и в одно прекрасное утро на посадочную площадку приземлился небольшой дирижабль. Стоило рассмотреть эмблему на боку, как я всё понял. Настроение тут же упало.

Прибыли Игнатовы.

Невеста и разбойники

После встречи и обязательных расшаркиваний Светлане показали её комнату. Оставив служанок разбирать вещи, она направилась к Анне.

Девушка радовалась встрече с подругой и в то же время злилась. Если бы только здесь не было никчёмного Артёма! Стоит его увидеть и хочется оказаться как можно дальше! Светлана нахмурилась, намотала светлую прядь волос на пальчик.

— Аня! — ворвалась в комнату девушка.

— Света! — улыбнулась та. Подруги обнялись. Наконец то можно было забыть о манерах и поболтать как следует.

— Ну что, как дела? Рассказывай! — присели на край кровати.

— Отлично! — в этом году поступаю в Академию, улыбнулась Светлана — у меня открылся магический дар!

— Здорово! — похлопала в ладоши Аня, — значит вместе будем учиться!

Поболтав ещё немного они плавно перешли на тему женитьбы. Света нахмурилась и процедила:

— Где твой брат!?

— Должен быть у себя, — неуверенно пробормотала Аня. Она не интересовалась жизнью Артёма. Что в ней может быть интересного!? Вот балы и развлечения — другое дело! При этой мысли глаза девушки затуманились. Как же здорово в столице!

— Идём! — поднялась Света.

— Куда? — хлопнула ресницами Аня.

— К твоему брату, — пояснила Светлана, — должна же я нанести визит вежливости. Заодно поясню чтоб слюни подтёр и не глазел на меня.

Я лежал на кровати и читал книгу. Хорошо то как! Сегодня сделали поблажку, в честь прибытия невесты. Я не возражал. Хоть один день отдыха!

Интересное чтиво. Похоже мир в котором я живу куда разнообразнее чем я я думал. Здесь есть дварфы, оборотни и эльфы разных сортов, какие то мавры… а, понятно кто это такие. Есть среди бойцов парочка.

Империя делится на уделы во главе которых дворянские семьи. Наш род занимает приличную территорию захватывающую часть Уральских гор. К сожалению в них нет полезных ископаемых. Вот такой вот выверт природы. Горы есть — ископаемых нет. Причём именно в наших владениях. Я думаю такого не бывает. Если зарыться поглубже обязательно что-нибудь найдётся. Впрочем это мне на руку, будет проще договориться чтобы их отдали.

Тук-тук!

— Войдите, — с неохотой оторвался от книги.

Посмотрел на вошедших. Со вздохом отложил книгу и поднялся с кровати.

— Добрый день ваши сиятельства, — поздоровался рассматривая девушек.

С сестрой всё понятно, виделись, а даже если бы и нет, трудно не рассмотреть фамильные черты. А вторая, скорее всего Светлана, моя невеста.

Длинные светлые волосы, отличная фигура, слегка вытянутое лицо что придавало чуток сходства с лошадью. Довольно симпатичная девчонка.

— Чего уставился? — злобно прошипела она.

Мда. Похоже дневник не врал насчёт неё.

— Приятно видеть столь прекрасных дам, — попытался перевести разговор в более приятное русло, — отлично выглядите.

— Послушай меня, слабак! — девушка подлетела и больно ткнула ногтём в грудь, — нашей свадьбы не будет! Пусть ты сумел оттянуть дату, но я никогда не буду твоей! Понял!? А теперь извинись! Встал на колени и попросил прощения!

— За что? — я слегка прихерел от такого наезда.

— За то что мне пришлось лететь такую даль из-за тебя! — нагло заявила девушка, — и за то что ты не смог разорвать помолвку!

Я перевёл взгляд на сестру. Она стояла возле стены и не вмешивалась в разговор. Скорее всего жалела что пришла сюда.

Я неторопясь прошёл мимо Светы и прикрыл дверь в коридор.

— Мне долго ждать? — требовательно топнула она ножкой.

— Ты в своём уме? — недоумённо посмотрел на девушку, — думай что говоришь.

— Ах так! — вспылила и попыталась влепить пощёчину.

Я без труда уклонился.

— Пошла нахрен отсюда! — рявкнул я, — такая дура мне и даром не нужна!

— Ах так! Я, и не нужна!? — взвизгнула Света.

На кончиках пальцев у неё вспыхнул огонёк и кометой полетел в мою сторону.

Я увернулся, метнулся к ней, заломил руку и вытолкал из комнаты. Девушка попыталась кинуться на меня но её удержался сестра.

— Идём, — потянула её за собой.

Напоследок Света окинула меня бешеным взглядом.

О! Если бы им только можно было убивать!

Захлопнув дверь я обтёр лицо. Что за идиотка? Или прежний владелец тела настроил девушку против себя? Если так, пусть ему на том свете икается, или куда он там попал! Хотя вряд ли, просто девчонка слишком высокого о себе мнения. Ну и шут с ней, ещё истеричек мне не хватало!

Неодобрительно хмыкнул заметив подпалину на стене и завалился в кровать. После такого определённо нужно отдохнуть.


Тем временем в комнате Светы шло куда более эмоциональное выяснение случившегося.

— Ты видела! Видела! — махала руками девушка, — как он повёл себя! Выкинул меня словно служанку! А ещё аристократом называется!

— Вообще то ты первая начала, — заметила Анна.

— Ты на его стороне? — взвилась подруга, — забыла его идиотские шутки? Да как он посмел поднять руку на меня! Раньше он и рта раскрыть не смел! А его одежда!? Словно монах какой! Да надо мной смеяться будут из-за такого мужа!

— Успокойся подруга, — примирительно произнесла Аня, — свадьбу перенесли. Ещё несколько лет ты можешь об этом не беспокоиться.

— Несколько лет! — фыркнула Света, — да пусть только попробует руку протянуть ко мне…задохлик.

— Мы скоро уедем в столицу, — напомнила Аня, — а там вы и вовсе не будете видеться.

— Да… столица, — мечтательно вздохнула девушка, — поскорее бы…

При мысли о Москве девушка воспряла духом. Подальше от этого Артёма! А ещё там будет Олег Ростов. При мысли о подтянутом, накаченном княжиче щёки девушки окрасились в румянец. Настоящий мужчина! Не то что этот! Хам! Ничтожество! Мямля! Да и помимо Олега там будет немало интересных парней.


На следующее утро я проводил взглядом удаляющийся дирижабль. Ещё и рукой помахал. В хорошем настроении спустился во двор и пошёл на тренировочную площадку.

— Наставник! — гаркнул я, — какой хороший денёк!

— Артём, — буркнул он, — тошно видеть твою довольную рожу.

— А повежливей нельзя? — укорил я.

— Не дорос ещё, чтобы с тобой вежливо разговаривать, — отрезал мужчина, — Слава!

— Иди на площадку, — ткнул пальцем наставник.

— Нет у вас сердца, — со вздохом потянул я из стойки с оружием затупленную шпагу.

— Девкам своим втирай про сердце, — рыкнул Игорь, — бегом в круг!

Поигрывая оружием я вошёл в круг. Против меня стоял ухмыляющийся парень.

— Ну не обессудь княжич, — хмыкнул он.

— Всё нормально, — кивнул я, — постарайся не упасть с первого удара.

Слава лишь хмыкнул на моё замечание.

Ну что сказать? Я не смог ни разу дотянуться до гвардейца. Все мои хитрые финты ничего не дали. Парень ужом проскальзывал сквозь бреши в обороне и то и дело тыкал меня клинком. К концу тренировки я обессиленный рухнул наземь.

— Поднимайся, — свистнул Игорь Вячеславович.

Я поднялся и подошёл к нему.

Наставник довольно посвистывая посмотрел на небо:

— Хороший денёк не правда ли?

Я лишь вздохнул.

Всё вернулось на круги своя. Тренировки, тренировки и ещё раз тренировки. Фехтование давалось всё лучше, стрельба из пистоля и арбалета тоже на уровне. Все поражались моим успехам, кроме наставника. Тот лишь хмыкал и хмурился.

Так и пролетело несколько месяцев. Я наловчился махать клинком и стал достойным соперником. Особо помогали приёмы из прежней жизни. Хитрые финты частенько давали возможность дотянуться до мягкой плоти. А вот работа с энергией давалась гораздо хуже.

Я мог наполнить тело силой, укрепить кожу, кости — но это всё на что меня хватало. К сожалению время, в котором мой дух был достаточно гибок для работы с энергией, уже ушло. Так что некоторые “магические” приёмы были недоступны, что очень удручало.

Путь к решению этой проблемы нашёлся неожиданно и там где я не ожидал.

Одним вечером, когда я уже готовился ко сну, из стены вывалился камешек. Из того самого места куда прилетел файербол моей “любимой” Светы.

Я подошёл и поковырял стену. Хмыкнув сунул палец в отверстие, вытащил пару камней. В небольшом тайничке показалась чёрная книжка окантованная серебряными уголками.

Удивительно! Огонёк попал точно в то место где лежала книга. Может её энергия и притянула шарик?

Я вытянул её на свет и смахнул пыль. Кончики пальцев защипало. Непростая вещь. Я провёл по корешку, отдёрнул руку. С кончика пальца сорвалась капля крови, упала на обложку и впиталась в неё. Книга на мгновение вспыхнула багровым светом и медленно угасла.

Я раскрыл книгу.

Владелец — Артём Снегов.

Привязка на крови что ли? Какой-то артефакт?

Полистал страницы и присвистнул. На каждом листе шла картинка с инструкцией. Надписи оказались на неизвестном языке но стоило сконцентрировать на них внимание как они поплыли и проявились на русском.

Татуировки. В книге оказалось собрание татуировок, подробная инструкция по нанесению и за что они отвечают. Причём их можно делать и невидимыми чернилами!

То что доктор прописал! Это решит проблему! Осталось найти талантливого татуировщика чтобы набить рисунок, а активирую я его уже сам.

Я бережно убрал книгу в шкафчик и запер на ключ. Конечно я сначала проверю всё это на ком-нибудь другом.

Думаю животное подойдёт. Думаю ничего страшного с ним не случится от пары простеньких татуировок.

Как же я ошибся.


В кабинете князя сидел Игорь. Между ними шла неспешная беседа. Несмотря на разницу в сословиях два воина были старинными друзьями прошедшими не одно сражение и не раз спасавшими друг-другу жизни. Пожалуй князь единственный человек кто нормально общался со старым воином. Не гнушался и советом. Как-то так сложилось что они без проблем понимали друг-друга.

— Что скажешь о сыне?

— Нахален, упрям, своеволен, чрезмерно уверен в себе и, в то же время, талантлив. Менее чем за полгода так наловчился клинком играть что побивает некоторых гвардейцев, — Игорь глотнул вина, отёр усы рукой и добавил, — доброе вино.

— Даже не верю что ты говоришь о Артёме, — протянул князь.

— И тем не менее это так. Ты упоминал что он с лестницы свалился, вот что-то и щёлкнуло в голове. Помнишь Матвея? Что с ним стало когда его кистенем приголубили? Зато теперь сражается за пятерых.

Князь хмыкнул:

— А ещё пена летит и зубами щит грызёт.

— Ну есть о недостатки, — согласился Игорь, — кто без них? Я точно могу сказать, Артём изменился в лучшую сторону. Настоящий воин. Только ему не говори, а то возгордится.

— Не буду, — легко согласился князь, — думаешь, стоит его в академию отправлять?

— Лишним не будет, — степенно ответил Игорь, — академия хорошая школа жизни. Ты сам говорил.

— Главное чтобы его там не съели, — поморщился Сергей. Несмотря на слова наставника он до сих пор сомневался в сыне.

— Этого съешь, — рассмеялся Игорь, — юнец уже показывает зубы. Придёт время и станет матёрым волкодавом. Помяни моё слово.

— Хорошо коли так, — улыбнулся князь.

— Я ещё вот о чём хотел поговорить. Нужно Артёму показать настоящий бой. Срубить противника. Только тогда можно сказать что он из себя представляет. Не забоится крови — будет толк. Заодно посмотрю сможет ли он участвовать в походах. Сам знаешь как там бывает.

— И что ты предлагаешь?

— Возле Ольховска банда разбойничья завелась, — с лёгким стуком поставил кружку на стол старый боец, — в шайке десятка с три человек. Вооружены плохо, так что риск небольшой.

— Хорошо, — обдумал предложение князь, — возьмёшь пятнадцать бойцов.

— Куда столько? — удивился Игорь.

— Сын мой с вами поедет, — весомо сказал Сергей, — родная кровь.

— Я прослежу, — поднявшись слегка поклонился Игорь, — всё будет в порядке. Предупрежу Артема. Пусть собирается в дорогу.

Ольховск оказался посёлком. Большим, но до звания города всё же не дотягивал. Деревянный частокол, добротные дома, пара постоялых дворов и три купца на всё поселение.

Мы приехали ближе к вечеру.

Я с облегчением слез с лошади и скрипя зубами размял ноги. Отбил всё что только можно.

Из дома выбежал радостный хозяин. Стоило увидеть нас как улыбка спала. Понятное дело, служивые буду есть и пить от пуза, а ему не достанется и монетки!

Наставник свистнул его и приказал:

— Комнаты моим людям. Накрой стол.

— Всё сделаю, — кивнул трактирщик и жалобно добавил, — только вот комнаты заняты.

— Так высели! — рявкнул Игорь, — я что, в хлеву жить буду? Держи монетку, никто не скажет что люди князя не могут оплатить постой.

— Усё будет! — стоило пузатому толстяку разглядеть золото всё недовольство тут же сдуло.

— Располагайтесь, — приказал Игорь, — ночевать будем. Я скоро приду. Слава, Ерёма, Фома, Григорий — за мной.

Слуги завели коней в стойло и мы направились в корчму как кто-то из воинов присвистнул:

— Смотри кто идёт!

Во двор вошёл мужчина и несколько девушек. Невысокого роста с раскосыми глазами. Девушки игриво стреляли глазками.

— Кто это? — с любопытством спросил я.

Слава охотно ответил:

— Девицы из Кхитая. А это их главный. Как же по ихнему будет? Запамятовал. В общем… посредник.:Ездят караванами по миру, часто в обозах. Иногда останавливаются на перекрёстках. В города то их никто не пустит.

— Телом торгуют что ли?

— Да.

Мужчина выстроил девушек и подошёл к нам:

— Пливетствую слявных вонов! Девусек не зелаете? Хоросий девуська, сладкий девуська!

Бойцы переглянулись. Эх, похоже сейчас начнётся. Им только дай повод позубоскалить.

— Сколько просишь? — выкрикнул вихрастый парень.

— Тли солотых! Дёсево! Осень дёсево! Сто?

Кхитаец наклонился к девушкам и они о чём то защебетали.

У-у-у, — прогудели хором бойцы, — дорого!

— Тва солотых! Всем кломе мавла!

— Эй! — слегка обидился Аджун, — причём тут мавры?

Двухметровый амбал с бритой головой шагнул вперёд.

— Больсой! — развёл пальцы кхитаец, — больсой колбас! Осень больсой! Несоглясны!

— ГА-ГА-ГА! — громыхнули парни.

— Смотри, — Аджун подошёл ближе к путане, развязал шнурок и приспустил штаны, — это породистый мавританский жеребец детка! И он не такой уж и большой.

— Больсой колбас!

Кхитаец посмотрел на чирикающих путан и кивнул:

— Холосо! Уговолил ясыкастый! Тли солотых! Тля тебя!

Я покачал головой. И с кем я только путешествую? Впрочем чего взять с солдат, такой уж у них юмор. В своё время я и не такое слышал. Я вошёл в трактир и уселся за стол. Пусть развлекаются без меня.

— Что тут происходит? — Я услышал голос наставника… Быстро же он обернулся.

— Пошли вон отсюда! — рявкнул Игорь.

— Расслабились? Все внутрь!

За ужином наставник объяснил что мы будем делать. Он пустил по посёлку слух что мы приехали за душами разбойников. Двое бойцов следят за купцами, ещё двое — за дорогами.

— Думаешь, кто-то побежит предупредить шайку? — поинтересовался я.

— Обязательно, — подтвердил Игорь, — во первых они должны сбывать краденое, во вторых, одной охотой сыт не будешь. Подкармливают их.

Он оказался прав. После полуночи вернулись бойцы и доложили что выследили татей. Заседлав лошадей мы выдвинулись к их лагерю.

Успели вовремя. Разбойники скручивались, ещё бы немного и ушли..

Окружить шайку не составило труда. Несмотря на раздолбайство бойцы знали своё дело, и время, когда шутить а когда молчать. Всё уже было обговорено и все ждали моего выстрела

Из-за туч выглянула луна. Я поймал разбойника в прицел и плавно потянул спусковой крючок.

Хлоп!

Разбойник заваливается на спину.

Защёлкали арбалеты и разбойники кинулись врассыпную.

— Вперёд, — гаркнул Игорь.

Мы атаковали. На меня выскакивает человек и замахивается кривым копьём. Подныриваю под него и рублю по печени.

Минус один.

Второму пронзаю горло.

Уклоняюсь от третьего, кончиком клинка прорубаю затылок и едва сдерживаюсь от удара.

Свои.

Быстротечный бой.

— Не ранен, — интересуется наставник.

— Нет, — бодро отвечаю, — цел.

Руки слегка трясутся. Надеюсь в темноте этого не видно. Я слушал хрипение раненых. В нос ударил запах крови. Меня замутило и я сжал зубы чтобы удержать ужин.

— С боевым крещением тебя, — понимающе щурится Игорь, — идём отсюда. Парни доделают всё остальное.

В постоялом дворе отпиваюсь вином. Наставник рассматривает меня.

Молчит.

— Что такое? — отрываюсь от кружки.

— Как себя чувствуешь?

Игорь на удивление доброжелателен и спокоен.

Я прислушиваюсь к себе честно отвечаю:

— Перед боем волновался, да и после было не по себе. А сейчас такое чувство, словно и не убивал час назад живых людей.

— Раскаиваешься? Совесть грызёт?

— Ни капли, — уверенно, замерев на мгновение я кивнул своим мысля и опрокинул внутрь остатки вина.

— Отлично, — одобрил наставник, — не ошибся в тебе. Было бы куда хуже, если бы ты испугался.

Я хмыкнул, поднялся из-за стола и направился в комнату.

Вернусь домой поговорю насчёт гор, поэкспериментирую с татуировками а там и поступление на носу. Дел много, нужно спешить.

Татуировки и петух

После возвращения домой состоялся разговор с отцом.

— Наслышан о твоих успехах, — пристально посмотрел князь.

— Я старался, — кивнул в ответ, — занимался каждый день.

— Знаю. Игорь рассказывал. Похвально. Не передумал поступать?

— Нет.

— В таком случае через неделю отправишься в столицу.

— Отлично, — обрадовался я.

— Не спеши радоваться, — предупредил отец, — нас не очень любят в Москве. Так что будь готов отражать нападки. Справишься?

— Конечно, — постарался как можно кровожадней улыбнуться я.

— Ну, не так всё плохо, — обеспокоился князь увидев мой оскал, — я не имею ввиду что придётся рубить всех направо и налево.

— Тогда тем более справлюсь. Как там дела с краской?

— Всё хорошо, — понизил голос князь, — алхимики сделали пробную партию. Качество отличное.

— Рад, — улыбнулся я, — отец, помнишь ты говорил о награде?

— Чего хочешь, — приподнял бровь князь.

Я поднялся и подошёл к окну. Отец встал рядом.

— Те горы. Они нужны тебе?

— Горы? — удивился отец, — не нужны. Но зачем они тебе?

— Есть кое-какие задумки, — уклончиво ответил я, — отдашь?

— Гм, — пожевал губу Сергей Михайлович, — я думал, ты попросишь что-нибудь полезное. Уверен? Может тебе выделить более плодородные земли?

— Мне нужны горы, — подтвердил я.

— Тогда поступим так, — решил отец, — я полностью оформляю на тебя часть горного хребта что находится в моих владениях. Это будут твои наследные земли. Целиком и полностью.

— Я согласен, — быстро ответил я.

Мысленно усмехнулся. Отец ещё не знает что предлагает.

— В таком случае приготовлю документы, — кивнул князь, — что-нибудь ещё?

— Да вроде, нет, — пожал плечами.

— В таком случае можешь идти, — отпустил меня князь, — хотя постой. У тебя проблемы с энергией? Ты не можешь использовать особые приёмы техник нашего рода?

— Да, — помрачнел я, — только тело усилить и могу.

— Ты слишком поздно взялся за ум, — с сожалением вздохнул князь, — твой дух стал не таким пластичным. Как мне ни горько это говорить, избегай конфликтов. И не вызывай никого на дуэль. В таком случае оружие и правила будет выбирать противник.

— То есть нужно чтобы вызвали меня, — понял я.

— Хотя бы так, — подтвердил отец.

— Я запомню.

Поболтав ещё немного, распрощались. Хе-хе-хе, если татуировочки сработают, я закрою эту слабость. Потом посмотрим кто кого гонять будет.


Князь ломал голову. Зачем сыну понадобились холодные и бесполезные склоны Снежных Великанов? Ну зачем? Ничего путного на ум не приходило и Сергей махнул рукой на причуды младшего. Хочет, достанутся ему эти горы.

Наследство та ещё головная боль. Дробить княжество нельзя, вот и приходится идти на всякие ухищрения. Может Артём действительно знает что делает. Если что-нибудь придумает, он будет только рад. Пусть учится. Никто не попрекнёт его в том что он не заботится о своих детях и роде.


Весело посвистывая я зашёл к себе и прошёл в душ. Раздевшись перед зеркалом одобрительно причмокнул. От тощей тушки не осталось и следа. Широкоплечий парень, кубики пресса, мускулы на руках. Правильное (ладно, не буду прибедняться — красивое) лицо с хищными очертаниями. Если прежде я выглядел как заморыш, то теперь как молодой хищник. Даже походка изменилась. Лёгкая, пружинистая, бесшумная.

— Красавчик, — подмигнул я сам себе, посмотрел вниз и добавил, — и ты тоже.

Хорошо день прошёл. Горы у меня в кармане. Поднакоплю деньжат, благо мысли есть на этот счёт, и начну стройку. Хочется поскорее прокатиться на сноуборде. Вновь ощутить как холодный ветер бьёт в лицо а позади завивается порошка.

Освежившись я завалился в постель и вытащил книгу.

Так, что тут у нас. Укрепление тела, скорость, щиты, атаки, копирование. Вариантов татуировок множество, от простых до самых сложных. Хм… Чистые страницы? Интересно. Специально сделано для записей, или это закрытый раздел? Непонятно. Впрочем и того что есть мне хватит.

Выглянул в окно и прищурился. Время есть, а значит что? Правильно! Нужно найти жертву для опытов.

Загорланил петух.

Я прищурился. Вот ты и допелся петушок. Пришла расплата.

Сегодня проверить татуировку не вышло. Пока нашёл краску, подобрал иглы, договорился со служанками насчёт петуха — наступил вечер. Зато поутру мне отдали птицу без лишней беготни.

Вытащенный из тёплого курятника петух недобро косился на меня жёлтым глазом и злобно клекотал. Золотистые перья с синеватым отливом блестели на солнце. Алый гребень раздулся от ярости.

Петух бился в руках и пытался ударить шпорами. Я затолкал его в клетку, набросил сверху тёмную ткань и ушёл в свои покои.

Развёл краску. Приготовил иглы. Связал петуха, замотал голову тканью.

Аккуратно выстриг под крылом перья и приступил к набивке мурлыкая под нос:


— Кольщик, наколи мне лягушат,

Наколи побольше чтобы квакали!

Наколи мне маленьких чертят,

Чтобы рожками, помахивали.

Нарисуй на пузе петуха,

С крыльями широкими да мощными.

Чтобы нёс меня да по краям…


— К-у-ээ-ка-рек! — истошно подпевал петух.

— Не нравится? — хмыкнул я, — зато от души.


Наколи ты пчёлок у дупла,

Чтобы мёд с цветков в гнездо носили мне,

Наколи-ка ты мне всё подряд,

Дом, котят и маленьких утят,

И скажу что я не виноват…


— Ку-а-ка-рэ-э-эк! — вопил петрик.


Я набил два небольших простеньких рисунка. На скорость и силу. Хватит для начала.

Отложил иглы и начал накачивать татуировки энергией. Они засветились сиреневым светом. Ещё, ещё, так, теперь всё.

После напитки рисунки медленно погасли.

Я освободил петуха и сделал пару шагов назад.

— Ку-ка-ре-ку!

Петух с клёкотом вырвался из корзины. С рёвом облетел комнату и уселся на люстру.

— Ко-ко-ко! — злобно покосился на меня и присогнул ноги в коленях.

— Ку-ка-ре-ку! — птица бросилась в атаку и попыталась вонзить шпоры в сапог.

— Курица ощипанная! — шикнул я.

— Кво-о-о-о! — не сдавался петух.

Я пинком отправил горлопана в полёт. Злобно закудахтав он заметался и сшибая всё на своём пути вылетел в окно.

Вот же срань! Да и хер с ним.

— Не сработало, — разочарованно вздохнул я. Жаль. Очень жаль. Неужели книга пустышка? В расстроенных чувствах бросил томик на постель и пошёл тренироваться. Нужно отвлечься от всего этого.

— Пришёл! — заулыбались парни, — мы уж думали всё, забыл о нас княжич.

— Кто-то же должен навалять вам? А то совсем зазнаетесь, — фыркнул я, — ну, кто первый?

Щёлк!

Щёлк-щёлк-щёлк!

Бдзынь!

Соперники наседают втроём. Умелые бойцы. Элита князя. Временами я использую силу, иначе никак. Отбиваю выпад клинка, иду на сближение и тыкаю в грудь.

Минус!

Мы мечемся по площадке, топчем песок и наслаждается послушными клинками. Они порхают у умелых руках и кажется живут своей жизнью.

Бой уносит все переживания. Мышцы гудят, голова проясняется и уголки губ сами ползут вверх.


За пределами площадки остановились служанки.

— Смотри какой красавчик Лена, — ткнула под бок подругу девушка, — как похорошел наш княжич! И не узнать! Раньше патлатый был, точно пёс на цепи, одежды до пола. А сейчас каков!? А!

— Да, — томно протянула Лена, — прямо не верится что это он. Не узна-а-ать.

— Ты чего подруга, — хихикнула девушка, — али влюбилась?

— Иди ты Катя! — очнулась Лена, — куда подальше! Скажешь тоже!

Украдкой бросив взгляд на княжича Катя поспешила за подругой. Путь им преградили бойцы.

— Эй девушки, вы к нам?

— Кажется я влюбился, — дурачась протянул один из солдат.

— Друга своего люби, — расхохотались девушки, — а коль серьёзно говоришь, так до венца ни-ни!

— А если платье задарю? — ничуть не обиделся парень, — шёлковое!

— Да ну тебя, — смутилась Катя, — пора нам.

И убежали.

— Эх! — печально вздохнули парни провождая служанок взглядами.

— Смотрите что княжич творит! — отвернулся боец, — как думаете выиграет?

Воины тут же начали делать ставки.


— Отличный бой, — опустил я клинок.

Всё таки я выиграл. С трудом, но смог одержать верх.

— Славно помахались, — согласились бойцы, — ну и ловок ты стал княжич, аж зависть берёт! Может научишь паре приёмов?

— Вернусь из столицы, поговорим, — не стал отказывать в такой малости.

Гвардейцы радостно заулыбались и пошли к стойке с оружием.

Только я ополоснулся в душе прибежал посыльный:

— Княжич, тебя батюшка кличет! К оружейной зовёт!

— Передай, скоро буду, — натягивая рубаху крикнул я.

Ох, ну и надоели мне эти шнурки! Дойдут руки, пуговицы сделаю!

Вскорости я стоял перед оружейной. Меня запустили внутрь и я прошёл к стоявшему возле зарешёченного окна отцу.

— День добрый!

— Здравствуй сын, — кивнул отец, — полюбуйся!

Отец протянул ножны и я извлёк клинок.

Я не особо разбираюсь в сортах стали. Так, слышал кое-что о узоре, дамаске, булате.

Наверное оружие из новой партии.

— Недавно выковано?

— Да, в печах про которые ты рассказал. Специально для тебя клинок сковали.

Шпага. Нет, не шпага, но и не шашка. Что-то среднее между ними, позволяющее как колоть так и удобно наносить режущие раны. Боевой двулезвийный клинок. Острейшая заточка, плавные изгибы лезвия. Аккуратная гарда прикрывающая кисть. Навершие в виде головы хищного зверя. Возле гарды руна крепости.

Я помахал оружием. Отличный баланс. И в руке сидит как влитое.

Отец добавил:

— У артефактора зачарована. Чтобы в бою не поломалась.

— Спасибо, — искренне ответил я.

— Заслужил, — усмехнулся князь.

Я убрал клинок в украшенные серебром ножны.

— И ещё кое-что, — добавил князь, — зайди к матери. Она тоже кое-что приготовила.

— Прямо сейчас и зайду, — пообещал я.

— Будь осторожен в столице, — положил мне руку на плечо князь, — у нас с Императорской семьёй и несколькими родами сложные отношения. Будь хитрее. Тебя могут использовать в своих интересах.

— Всё будет в порядке.

— Рассчитываю на это. Ладно, иди. Нина тебя наверное обыскалась.

Я обошёл замок, заглянул в покои матери, но её там не было. Махнув рукой отправился к себе и наткнулся на неё возле дверей.

— Везде тебя ищу, — проворчала она.

— Я тоже, — улыбнулся я, — проходи.

Мы прошли в комнату и я вопросительно посмотрел на неё.

Со вздохом она открыла шкатулку и протянула мне.

— Что это? — с любопытством спросил я разглядывая серебряный браслет на кожаной подложке. Сбоку сиял бриллиант. Рядом отполированное серебряное зеркало, чуть уже моей ладони, покрытое прозрачным лаком.

— Эймер, улучшенная модель, — удивилась она, — забыл? Сам просил заказать его из столицы.

— Забыл, — покаялся я и демонстративно потрогал голову, — для чего он?

— Дай руку, — улыбнулась женщина.

Застёгивая браслет она рассказывал об устройстве:

— Этот артефакт создала группа магов во времена пророка Усова. Устанавливает связь между владельцами таких же браслетов. Создаются группы, контакты. Попробуй, это просто. Приложи палец к камню.

Я прикоснулся. Бриллиант вспыхнул и потух. Экран загорелся и по нему побежали буквы.

Владелец — Артём Снегов.

Запрос на принятие данных.

На экран вывелся список контактов. Члены семьи.

Принять.

Ух ты. Да это же аналог интернета! Тут даже видео есть.

Забавно. Этот мир представляет причудливую смесь технологий Земли и средневековья. Похоже один из засланцев был инженером. Или программистом. Спасибо брат, ты сотворил чудо!

— Потом посмотришь.

— Спасибо, — поблагодарил я.

— Ещё кое-что, — посерьёзнела женщина, — ты хорошо помнишь правила поведения, нормы общения между знатью?

— Повторю по дороге, — пообещал я.

— Обязательно, — повторила мать, — некоторые дворяне весьма трепетно относятся к соблюдению этикета.

— Угу, — подтвердил я.

— В столице есть дом принадлежащий роду. Можешь заселиться если есть желание.

— Отказываться не буду, — улыбнулся я.

— В таком случае, — отправлю сообщение чтобы его подготовили, — поднялась женщина и напоследок попросила, — удачи Артём. Постарайся не нарываться на неприятности.

— Не буду, — с лёгким сердцем пообещал я.

До вечера просидел в эймере. Смотрел видео, читал статьи. Изголодавшийся мозг жадно поглощал информацию и не мог насытиться. Тут даже блогеры были.

Забавно.

Уснул поздней ночью.

Следующий день прошёл в хлопотах. Собрать одежду, доделать мелкие дела, подобрать арбалет и пистоль, забросить непрочитанные книги и многое другое.

Зачем мне вообще академия? Ну не сидеть же в родовом замке до конца дней? К тому же я тешил себя надеждой что смогу вернуться обратно домой. Магия есть, так может найдётся способ отправить не только душу но и тело обратно?

Дирижабль стоял на посадочной площадке размещавшейся наверху главной башни замка. Небольшой и изящный он напоминал хищную птицу. Над деревянным корпусом алел надутый газом вытянутый шар несущий на боку герб Снеговых. Два скрещённых меча на фоне огромных заснеженных гор.

Ветер слегка покачивал небесного странника и он дёргался как птица в силках. Натянутые канаты вибрировали от рывков с трудом сдерживая свободолюбивый корабль.

Напоследок обняв родных я ловко пробежал по трапу и запрыгнул на корабль.

— Удачи Артём! — весело крикнул Андрей, — я верю в тебя! Покажи им всем!

— Обязательно, — кивнул я, — можешь во мне не сомневаться.

— Убрать трап! — зычным голосом крикнул капитан.

Настил споро убрали и несколько работников одновременно отвязали канаты от креплений.

Почуяв свободу, дирижабль дрогнул и взмыл вверх быстро набирая высоту.

Меня охватил восторг.

Земля удалялась. Фигурки людей становились всё меньше и вскоре даже замок стал небольшим, размером с ладонь.

На корме заурчал двигатель. Сопла выплюнули пар пахнущий пряностями и дирижабль поплыл на юг ускоряя бег. Вскоре город оказался позади и под нами замелькали посёлки, поля и леса.

Я прошёл на нос к капитану.

— Чем это пахнет?

— Вы о выхлопе, ваше сиятельство? — вежливо уточнил капитан.

Ваше сиятельство. Гм, непривычно, но приятно, лукавить не буду.

— О нём самом, Дмитрий — подтвердил я.

— Алхимическая смесь при сгорании даёт такой аромат. Вам не нравится запах?

— Терпимо. Долго лететь?

— Новый двигатель развивает скорость до двухсот вёрст в час, — важно ответил капитан, — конечно на максимальной скорости лететь будем не всегда. Приходится учитывать грозовые фронты и скорость ветра. Думаю прибудем в столицу через тридцать-сорок часов.

— Великолепный корабль, — восхитился я.

— Один из лучших! — с любовью ответил капитан, — дорог в обслуживании, но того стоит!

— Бесспорно, — согласился я, — представляю чего стоит продела ь такой путь на лошади.

Капитана передёрнул от моих слов.

— Был у меня такой опыт, — поделился он, — простите за выражение ваше сиятельство, но к тому моменту как мы добрались я всё проклял. Ей богу, отбил зад до самых костей и ходил как утка неделю.

Я заулыбался.

— Почему ветер не дует? — внезапно осенило меня.

— Попробуйте высунуть руку за борт, — улыбнулся капитан.

Я последовал его совету. Пальцы словно уткнулись в плёнку и с небольшим усилием прорвали её. В ладонь ударило ледяным ветром.

— Барьер, — улыбнулся князь, — если бы не он, нас бы сдуло.

— Ясно, — потряс замёрзшей рукой, — артефакт?

— Он самый, — капитан посмотрел на компас и крутнул рулевое колесо подправляя курс.

Мы ещё немного поболтали, а затем я стал наблюдать за проплывающей под нами землёй. На глаза попалось выжженная проплешина. Похоже сюда упал метеорит.

— Что это такое, — спросил у сидевшего неподалёку матроса.

Мужчина встал и посмотрел вниз.

— Пятно, ваш сиятельство, — сморщился он, — бывает такое иногда. Не знаю что это. По словам знающих людей из пятна вылазят чудные звери. Но это уже потухло. Лет через десять зарастет.

— Пятна? — не понял я.

— Ага, — кивнул матрос, — за горами их куда больше, — и неуверенно добавил, — люди говорят.

— Ясно, — вздохнул я.

Похоже на… А хрен знает на что похоже. Почитаю на досуге.

Вдохнув свежий воздух я зевнул и отправился в каюту. Путь долгий, насмотрюсь ещё.

Менее чем через двое суток мы прибыли в Москву. Огромный город. Глупо конечно сравнивать с современностью, на мой взгляд он даже стоял в другом месте. Ну точно в другом. Насколько помню рядом никакого моря не должно быть и в помине. Водохранилища не считаются.

Каменные двух и трёхэтажные дома. Огромный порт, широкие улицы. В центре дворец правителя, довлеющий над округой. Поместья местных дворян, приближённых к жопе императора. Кварталы мастеровых.

Огромную территорию занимала Академия. Огороженная высоким забором, со шпилями башен, множеством переходов и большим полигоном, она почему то напомнила мне Эрмитаж. Я представлял её куда более маленькой.

Дирижабль опускался всё ниже и наконец приземлился на пристань за городом. Подбежавшие работники споро закрепили его, грохнул трап и я подхватил чемодан.

— До встречи Дмитрий, — попрощался с капитаном.

— До свидания ваше сиятельство, — козырнул капитан, — удачи вам.

Я улыбнулся. Настроение было боевитым. Интересно, как меня примут? А впрочем неважно.

— Ещё посмотрим у кого тут крепкие орешки, — ухмыльнулся я и покинул корабль.

Интерлюдия 1. Путь петуха

— Куть-куть-куть! — молодой парень выманил птиц, зашёл внутрь курятника и начал собирать яйца.

Петух насторожился, высунул голову из угла и зловеще заклекотал. Увидев что человек крадёт яйца, заорал ещё громче. Глаза налились кровью

— Не съел тебя барин? — удивился слуга, — повезло тебе. А теперь кыш отсюда, а то в суп пущу! Гм… Ты вырос, что ли?

Взмах рукой петух принял за нападение.

Он истошно заорал и кинулся на вторженца. Удар грудью и слуга валится с ног в куриное дерьмо.

— Ах ты тварь! — завопил парень.

Петух клюнул человека и на лбу выросла шишка. Слуга пытался отмахиваться, но птица без труда уворачивалась и вновь атаковала. Удары сыпались один за одним и слуга на четвереньках рванул прочь из куриного домика.

— Ко-ко-ко! Ку-ка-ре-ку! — заорал петух увидев свою победу.

Разогнавшись он вонзил поблёскивающие шпоры в ягодицы противника.

— У-а-уууу! — заорал парень и прибавил хода.

Спотыкаясь и падая рванул из дворов проклиная лютую птицу. Забежал в дом, закрыл дверь и бешеными глазами посмотрел на сестру.

По лицу стекали струйки пота.

— Гриша, что с тобой? — девушка недоумённо посмотрела на брата.

— Демон! — утёрся рукой парень. Понюхал ладонь и скривился. Похоже вляпался.

— Ой не могу! — захохотала девушка, — ты бы видел себя! Ой умора!

— Цыц! — щёлкнул зубами Гриша, — всё бы тебе шутки шутить Марфа! Это не петух а исчадие ада! Видела бы ты его! Едва не съел меня, мерзавец!

— Да ну тебя, — отмахнулась девушка, — придумываешь всякое. Умойся лучше.

— Не веришь! А ты сама сходи проверь!

— Отстань. Некогда мне.

— Пойду за священником, — подошёл парень к рукомойнику.

Петух залетел на конёк крыши и заорал изо всех сил.

Услышав крик, Гриша вздрогнул и ударился лбом о умывальник.

Петух горделиво изогнул шею. Он ощущал в себе великую силу. Теперь никто не посмеет обижать его кур, он защитит каждую. А те кто посмеют обидеть его, горько пожалеют! А потом, когда наведёт порядок, он отправится на запад. Вслед за своим мучителем. Он обязан отомстить, чтобы тот испытал такие же страдания что и он!

Ку-ка-ре-ку! — закричал петух приоткрыв посверкивающий металлом клюв.

Столица

Возле пристани стояли извозчики. Я свистнул одного, залез в карету и кучер повёз меня по названному адресу. Конь цокал копытами по мостовой, весело пофыркивал и мотал головой.

Ну что могу сказать? Город как город. Мощёные чистые улицы без куч навоза. Аккуратные дома, иногда встречались увеселительные заведения разного рода, лавки портных, сапожников, артефакторов. Неторопливо похаживала стража поддерживая порядок.

Столица шумела. Кричали зазывалы, переругивались торговки, сновали мальчишки выпрашивая пирожки у у пекарей.

Кучер завернул на узкую улочку, миновал пару кварталов и мы остановились.

— Приехали ваше сиятельство.

Я вышел на улицу и осмотрелся.

Не дворец конечно, но выглядит солидно. Каменный двухэтажный дом, даже скорее небольшой особнячок. Дворика нет, что понятно, такая роскошь доступна немногим. Застеклённые окна закрывающиеся на крепкие резные ставни. Крыша из коричневой черепицы.

Дверь с улицы, что несколько непривычно, ни крылечка, ничего.

Переживу такую малость.

Достав ключ покрутил в руках и позвонил в дверь.

За дверью послышались шаги, отодвинулась небольшое окошечко, щёлкнул замок и дверь отворилась.

Я шагнул внутрь и посмотрел на склонившихся передо мной работников.

Стало немного не по себе и я несколько смущённо приказал:

— Можете разогнуться.

— Рад приветствовать ваше сиятельство, — представился мужчина. Его возраст находился на той неуловимой грани, когда трудно определить когда заканчивается зрелость и наступает старость.

Одет в чёрный сюртук, брюки, накрахмаленную рубаху. Седые волосы на голове акуратно подстрижены короткой стрижкой.

Поведением и внешностью он мне напомнил известного дворецкого Альберта.

Я фыркнул от этой мысли.

— Что ж я тоже рад что наконец то добрался старина, — замаскировал смех за кашлем, — давайте представимся и пойдём обедать. Я голоден как тысяча львов!

— Моё имя Воланд, господин, — слегка поклонился мужчина, — я из рода потомственных слуг немецкого происхождения. Служу дворецким вашему роду уже три десятка лет. Смею заверить, особняк в полном порядке и готов к заселению.

— Я заметил, — одобрительно кивнул, окинув убранство дома взглядом.

За входной дверью находился относительно небольшой зал. Паркетный пол. Стены отделанные светлым деревом. Орех, не орех, не разберёшь. В центре большой круглый стол, уютные кресла, диванчики возле стен. Винтовая широкая лестница на второй этаж в дальнем углу дома.

Мне нравится.

Из левой части дома пахло едой. Кухня?

— А где ваши комнаты? — немного невпопад спросил я.

— Возле кухни, — невозмутимо проинформировал дворецкий, — на втором этаже покои вашей семьи.

— Ясно, — пожал я плечами, — как зовут остальных?

— Мария отвечает за готовку, Илья и Оксана выполняют работу по дому, Саша бойкий мальчик, бегает на рынок и выполняет мелкие поручения.

— Меня зовут Артём, — уточнил я. Вдруг кто не знает.

— Обед подать наверх, или изволите здесь оттрапезничать?

Я поморщился такой чопорности. Непривычно слышать. Ладно, перевоспитаю, дайте только время.

— Несите в мою комнату, — решил я, — Саня, хватай чемодан.

Воланд посмотрел в спину княжича и слегка поморщился. Юный господин слишком вольно относится к этикету.

Это коробило душу педантичного дворецкого.

Мальчишка забежал наверх и остановился.

Я прошёлся по этажу, осмотрел каждую комнату и остановил выбор на самой дальней, угловой. Здесь светлее всего.

А неплохо тут. Широкая кровать, просторный шкаф, массивный стол, сундук в углу, зеркало, пушистый ковёр на полу, на стене картина битвы двух войск. Из окон открывался вид на улицы и дворец правителя.

— Поставь чемодан, — приказал я, — и поторопи насчёт обеда.

— Сейчас всё будет, — пообещал парнишка.

Я пообедал и начал разбирать вещи. Млин. Не нравится мне этот стиль. Какое-то всё старомодное, вязочки-подвязочки, кружева и рюшечки.

Тьфу!

На глаза попалась книга с татуировками. Я открыл её и нахмурился. Две татуировки которые я наносил петуху потускнели и выцвели. Что такое?

Активировались? Птица издохла и теперь они использованы, или восстанавливаются?

В чём же причина неудачи?

Рисунок я набил точно, без искажений, проблема не в этом. Неправильные чернила, иглы? Но в книге нет никаких особых ингредиентов для красок и запредельных требований к иглам, наподобие косточки из хера девственного дракона. Птица тоже была здорова.

Птица!

Вот же болван! Я прикрыл лицо рукой. Татуировки предназначены для человека! А он у нас кто? Правильно, млекопитающее. А значит нужно попробовать использовать другое животное.

Не то чтобы я боюсь проверить на себе, но кто знает какие последствия за собой это повлечёт. Не буду рисковать. Хвости рога может не появятся, но вдруг облысею или почернею как мавр.

До поступления неделя, успею посмотреть на столицу и кое-что предпринять.

На следующее утро свистнул Санька и отправился на прогулку.

На поясе шпага, аристократам дозволялось носить её по городу в отличии от простолюдинов. На спине Сани рюкзак, хорошо что их уже придумали. Мальчишка казалось знал о городе всё, стоило задать вопрос как он тут же выдавал ответ.

— Знаешь где есть хороший портной и сапожник?

— Конечно ваше сиятельство! — воскликнул мальчишка, — вам каких надо?

— Лучших, — усмехнулся я, — любящих своё дело.

— Эм, — задумался Санька, — есть такие, но владелец гоблин.

— И что?

— Берёт заказ не у всякого. Вещи делает хорошие. Поговаривают что он связан с контрабандистами.

— Это точные сведения?

— Так говорят, — неуверенно ответил мальчишка.

Хм. Стоит ли связываться? С одной стороны если он ответственный и придирчивый это хорошо. С другой, если связан с преступниками, это может аукнуться в будущем. Хотя слухи могут распускать и конкуренты. Пожалуй посмотрю на него и решу на месте..

— Веди.

Пока шли я с любопытством рассматривал прохожих. Встречались эльфы — дроу и светлые. Первые обычно были женщинами окружённые свитой мужчин. Вторые высокомерные и холодные. Ну что могу сказать? Люди как люди, только более тонкокостные и с чуток заострёнными ушами.

Встретилась пара гоблинов. Ростом мне по грудь, в ушах и носу золотые кольца, нос как клюв, хитрые раскосые глаза. Цветастые одежды.

Мимо прошёл отряд низкорослых коротышек закованных в латы. Из под забрала торчала рыжая борода, да сверкали глаза в прорезях.

— А это кто?

— Дык дварфы ваше сиятельство.

— А со шлёмами то у них что?

— А, вы про наконечники! Так это новая придумка, чтобы в бою не перепрыгивали! Да и боднуть можно в случае чего.

Я заржал. Слишком уж характерная форма.

— Отряд страпонов! — не сдержался я, — династии Страпонидов!

— Что ты сказал? — внезапно остановился отряд, — оскорбить желаешь? Мы дварфы рода Молота!

— Нет, — успокоил вспыльчивого коротышку, — так на моей родине называют великих воинов искусно владеющих оружием что украшает ваши шлема.

— Как ты сказал? Страпониды?

— Да. Ты правильно услышал.

— Гм, мы думали что первыми додумались до такого, — огорчился гном, — страпониды… грозное название. Должно быть они очень опасны?

— О да, — кивнул я, — лучше не попадаться им в руки.

— Отстрапонят? — понимающе кивнул дварф.

— Угу, — закашлялся я.

— Мы спешим, — распрощался дварф, — удачи в твоих начинаниях незнакомец.

Я проводил отряд взглядом и фыркая под нос отправился дальше. Надо же такое встретить!

На меня косились. Я ст рудом задавил душащий меня смех.

Мы остановились возле небольшой лавки. Над дверью висела вывеска с изображением ножниц и сапога с воткнутой иглой.

Я вошёл внутрь. Напротив входа находилась широкая стойка, за ней стояли и вяло переругивались два мастеровых.

— Добрый день! — поздоровался я.

— Э-э-э, добрый…

— Ваше сиятельство, — понял я заминку.

— Что-нибудь хотели? Хочу предупредить, мы не занимаемся починкой а изготавливаем новые вещи.

— То что нужно, — кивнул я, — где владелец?

— Хм, — переглянулись они, — а зачем вам он? Скажите и мы всё сделаем.

— Его нет, ваше сиятельство, — добавил второй, — можете оставить записку. Мы передадим.

— Мне. Нужен. Владелец, — надавил я, — вам что-то непонятно?

— Его здесь нет, — сглотнул портной, — но его дом напротив лавки. Можете узнать там.

Развернувшись я покинул мастерскую и перешёл дорогу.

Мне повезло. Гоблин, с труднопроизносимым именем Рргыш оказался у себя. Через несколько минут я сидел у него в гостях и потягивал прохладный сок, ведя неспешный, но очень важный разговор.

— Говоришь ты купец?

— Вы правы ваше сиятельство, — аккуратно поставил чашку на стол гоблин, — у меня сеть лавок. Торгую разными мелочами.

Я улыбнулся.

— Если судить по вашему дому, дела у вас идут хорошо.

— Вы правы, — слегка шипящим голосом проговорил гоблин, — неплохо.

— Правду ли говорят что вы связаны с преступным миром? — напрямик спросил я.

— Видите ли ваше сиятельство, — медленно ответил Рргыш, — кровные узы гоблинов очень сильны. У меня есть родственники которые занимаются не самыми честными делами, и как бы я не хотел, я не могу от них откреститься. Стать изгоем очень плохая участь. Однако я честен со своими клиентами. Никто не скажет что старый Рргыш грязно ведёт дела.

— Спасибо за откровенность. Что ж, я озвучу цель визита. Есть бумага и перо?

Мне принесли необходимое и я начал излагать пожелания.

Неторопясь набросал рисунки и сделал подписи чтобы не возникло путаницы. Пододвинул листок к гоблину.

— Гм, — пробормотал Рргыш, — любопытно. Как необычно. Занятное решение. Такого я никогда не видел.

Понимаю его состояние. Ух, такой дизайн произведёт фурор! Надеюсь он не будет слишком долго шить одежду.

— А вот эти, как вы их назвали, молнии, они точно будут работать?

— Не сомневайся, — развеял я опасения, — главное правильно всё изготовить.

— Сложная работа, — прищурился гоблин, — придётся заказывать ювелирам.

— Справишься?

— Безусловно, — уверенно кивнул Рргыш, — сроки правда назвать не могу. Две-три недели минимум. Скорее всего месяц.

Эх, я надеялся сошьют побыстрее. Придётся ждать.

— Ещё нужна пурпурная и чёрная краска, — пробормотал гоблин, — ваша светлость, вы уверены что вам это нужно? Выйдет дорого.

— Ну, допустим, с краской могу помочь, — улыбнулся я.

Уши Рргыша вытянулись в струну.

— И ещё нужно обговорить мой интерес в этом деле.

— В вашем? — удивился Рргыш.

— Давай не будем ходить вокруг, — отмахнулся я, — мне нужен процент за мою работу. Предлагаю семьдесят на тридцать.

Гоблин скис и произнёс загибая пальцы:

— Моя мастерская, материал, оплата работников, найм мастеров. Нет, на такое не согласен. Я разорюсь.

— Ну, — устроился поудобнее, — за молнию ты выручишь солидные деньги. Как только застёжку увидят в Академии, все захотят приобрести её. Догадайся, какой адрес я назову? Не забывай и об одежде которую будут покупать у тебя. К тому же с меня краска. Ну и это не единственный заказ что я сделаю.

— Пятьдесят на пятьдесят, — обдумал мои слова гоблин, — с молний и придуманной вами одежды.

— Годится, — не стал выкручивать Рргышу руки.

— С вами приятно иметь дело, — поднялся с кресла гоблин и слегка поклонился, — надеюсь сотрудничество будет плодотворным и мы заработаем много денег.

— Даже не сомневайся, — подмигнул я, — завтра тебе принесут краску. Посмотрю как ты справишься.

— Всё сделаю в лучшем виде ваше сиятельство, — ещё раз поклонился гоблин.

— До встречи, — попрощался я.

Посмотрю как поведёт себя гоблин. Вряд ли он решит кинуть меня. Всё же я не простой человек с улицы, к тому же намекнул ему о будущем сотрудничестве. Он будет честен, пока союз выгоден.

Если же решит кинуть, отправлю его французам. Они любят зелёные ножки.

Почему я обратился к торговцу? Если заняться делом самому, то я получил бы гораздо больше. К сожалению не могу разорваться, пусть гоблин занимается вещами, я буду получать проценты и начну наконец стройку века. К тому же дать идею это одно, а заниматься шитьём совсем другое. Как ни крути, я часть клана и остальные дворяне просто не поймут если я займусь мелкой торговлей.

Такие нюансы следует учитывать хочу того или нет.

За делами и заботами время пролетело быстро. Домой возвращались в сумерках. Решили срезать и пошли узкими улочками коих так много в любом городе.

Я расслабился. Удачная сделка и предвкушение сытного ужина сделали своё дело. В тёмном проулке, который я миновал, громыхнуло, спину обожгло болью. Меня швырнуло на мостовую.

— Хватай быстрее! Жирный гусь попался! — хрипло закричали оттуда.

Я с трудом достал пистоль и навёл трясущийся ствол во тьму.

Б-бах!

И сноп картечи улетел в выскочившего оборванца.

В груди клокотало и я сплюнул кровью.

Неужели я умру здесь, в холодном тёмном переулке. Как несправедливо и глупо. Не хочу.

Последним усилием напитал тело энергией.

Сознание померкло.

— Ваше сиятельство! Ваше сиятельство! Просыпайтесь!

Испуганный голос звал меня. Не давал уснуть. Я раскрыл глаза.

— Саша, успокойся. Альберт? То есть Воланд, как я попал домой?

— Стражники принесли ваша светлость. Как вы нас напугали!

— Успокойся. Жив я.

С кряхтением поднялся. Грудь ныла, но не сильно.

Я потрогал шрам и посмотрел на дворецкого:

— Сколько я пролежал?

— Трое суток ваша светлость. Я пригласили лучшего целителя столицы. Аккуратней! Он сказал нужно беречься.

— Отстань, — проворчал я, — видишь, зажило всё. Напавших нашли?

— Убежали.

— Плохо, — нахмурился я, — как они вообще посмели напасть? Настолько отчаялись?

— Лихие люди были во все времена ваша светлость, — мудро заметил Воланд, — к тому же на вашей одежде не было родового герба. Грабители могли принять вас за подгулявшего купца.

В голове крутились мысли, а не подослал ли разбойников гоблин? Хотя повода вроде нет. Нужно потрясти его, если это не он, пусть найдёт тех кто напал.

— О нападении никому ни слова, — предупредил я.

— Как прикажете ваша светлость, — поджал губы дворецкий.

Я открыл окно и направился в санузел.

— Вам помочь, ваша светлость? — предложил Воланд.

— Иди уже, — отказался я, — сам справлюсь.

Ночной случай послужил хорошим уроком. Каким бы ты ни был прекрасным бойцом, шальная пуля может оборвать твою жизнь. Теперь буду настороже и в опасных местах всегда использовать энергию. Поскорее нужно разобраться с татуировками. Времени до поступления как раз хватит.

Ещё надо сказать чтобы прекратили величать меня по титулу, напрягает. Княжича будет достаточно.

Прохладная вода смыла горечь поражения и успокоила.

Жизнь продолжается.

Академия

Грудь болела. Как бы я ни бодрился, ранение давало о себе знать, поэтому я предпочёл не вести активную жизнь хотя бы несколько дней. Пусть лечил и лучший целитель, но он не всесилен. Лопнет сосуд и всё, прощай Артём.

Я позвал Сашку.

Мальчишка вбежал в комнату и поклонился:

— Доброе утро ваше сиятельство!

— Можешь называть меня княжичем, — разрешил я.

— Как пожелаете, — пожал плечами.

Сейчас сбегаешь к Рргышу, — залез я в сундук, — отдашь кое-что.

Достав небольшие глиняные горшочки передал парню.

— И ещё, — добавил я, — купи барана или козу.

— Живого?

— Обязательно живого, — подтвердил я, — вот, держи монету. Сдачу оставь себе.

Мальчишка просиял.

— Ступай.

— Княжич. Можно вопрос?

— Спрашивай, — благодушно кивнул я.

— Откуда у вас этот шрам? Целитель удивился когда не смог убрать его.

— Никогда не упоминай об этом, — мрачно ответил я.

— Простите, — сглотнул Сашка, — пойду я?

— Беги. И купи сонного зелья.

Вздохнув я лёг на кровать, погладил грудь и залип в эймер.

Забавный контент снимают. Один блогер-журналист путешествовал по миру, пока его не съели. Другой занялся дуэлями, набирая бешеное количество просмотров, недолго правда прожил. Царство ему небесное. Другой исследовал Пятна, тоже уже покойник. Третий натянул верёвку через реку под углом, зацепился поясом и помчался рассекая задницей водную гладь. Брызги, весело! Недолго правда, крокодил аккурат и подцепил его за мягкое место.

Весело живут люди.

Почитал что феномен Пятен не изучен, то ли это места концентрации энергии, то ли порталы в другие измерения. Их природу так никто и не понял. Забросили исследования приняв появление как неизбежное зло. К тому же на территории Империи они проявлялись редко. А вот за горами гораздо чаще.

Так а это что…Академия! Официальный сайт, посмотрим. Хм… Поступление ведётся на разные факультетам. Артефакторы, алхимики, элементалисты, боевой факультет, музыкальный. Прикольно.

Со мной всё понятно, магом не стану, музыкант из меня тоже так себе, поэтому прямая дорога в боёвку. Буду клинком махать.

Анонимный чат Академии?

Заглянем.

Введите имя.

Почесал голову. Никогда не любил придумывать ники.

Ввожу:

Шеогорат

А что? Символично. Жаль никто не поймёт.

Что тут у нас. Скукота… Обсуждение нового учебного года, радостные сообщения от поступающих (какой смысл писать анонимно? Или в этом всё и дело?), вялая грызня по поводу преподавателей и прочая чушь.

Вздохнув посмотрел с помощью чего снимают видео. В браслете такой функции нет.

Видеокамерой, или по местному — око, называли сферу с кулак размером. Она летала в воздухе и управлялась с помощью эймера. К сожалению цена кусалась и пришлось отложить покупку.

После обеда вернулся Саша.

Я спустился вниз и потёр руки.

Вспотевший мальчуган положил связанного козла и размял плечи.

— Всё сделал, — отрапортовал он, — барана не было, козла купил. Только торговец говорил блудлив он больно.

— Молодец. Неси зверя в мою комнату, — кивнул я, — а что блудлив, просто будь повнимательнее.

— Что? — не понял мальчишка.

— Иди наверх, — фыркнул я.

— Это кто? — поднял брови Воланд, — ваше сиятельство, вы захотели жаркого?

— Нет, — рассмеялся я, — он нужен для другого. Есть куда пристроить животное на пару дней?

— Я прикажу чтобы освободили чулан.

— То что нужно, — одобрил я, — не смотри так удивлённо Воланд. Долго зверь в доме не пробудет.

— Как пожелаете, — согласился дворецкий.

Я вернулся в комнату и спросил:

— Купил?

Саня протянул склянку.

— Напои, чтобы не брыкался.

Пока он пытался влить эликсир блеющему козлику я приготовил иглы и краску. Через несколько минут зверь мирно посапывал и я приступил к работе.

— Можно посмотреть? — попросил мальчишка.

— Можно. Только сбегай за ножницами.

Срезав чёрную шерсть на боку, я открыл книгу, нарисовал чернилами на коже рисунок, обмакнул иглу в краску и начал наносить татуировку.

Саня ёрзал и не вытерпел:

— Для чего вы это делаете княжич?

— Заботливый я. Чтобы животное здоровее было.

— Аааа.

Больше меня не отвлекали и я быстро закончил работу. Для верности набил три рисунка — на скорость, защиту и крепость тела. Самые простые что были в книге.

Умыл руки и убрав инструменты отправил Саню вниз устраивать быт козлика.

На следующий день сходил к гоблину. Удивление на лицо Рргаша показалось мне искренним. Он клялся что не устраивал нападения и никогда не помышлял об этом. Я поверил. Вряд ли бы он сумел за тот срок что я шёл от него до дома, всё провернуть. К тому же решение срезать путь было спонтанным. Скорее всего всё произошедшее простая случайность. Не повезло нарваться на разбойников.

Рргыш услышав что я ранил одного из них, пообещал что разберётся с грабителями. Предложил мне головы на сувенир.

На вопрос зачем мне это, ответил:

— Я слышал граф Рокотов коллекционирует головы, заспиртовывает в банки и ставит на полочку. Может и вы желает любоваться на лица врагов?

Я открестился от такой чести.

Подходя к дому услышал вопль и грохот. Перехватив шпагу ворвался внутрь, остановился, убрал оружие.

— Ваша светлость! — подскочил Саша, — козёл с ума сошёл!

— Что случилось? — спросил я по пути к чулану.

— Я ему капусты, а он как давай прыгать! Порвал верёвку и на меня! Я дверь закрыл, так он едва не выбил! Аж доски захрустели!

— Сработало! — прошептал я.

— Ваше сиятельство! — выскочил Воланд, — нужно позвать мясника чтобы он забрал животное. Оно взбесилось!

— Сам справлюсь.

Взявшись за ручку я распахнул дверь и на меня с торжествующем воплем вылетел зверь. Я увернулся, схватил за рога и уронил его набок.

Животное оказалось необычайно сильным. Мне пришлось использовать энергию, иначе бы я его не удержал. Козёл дёргался и громко блеял, пытаясь вырваться.

— Саня, чего смотришь? Верёвку неси, — рявкнул я рассматривая тускло светящиеся татуировки на боку животного.

Козёл дёрнулся и я приголубил его кулаком в ухо. Жалобно взблеяв он уронил голову набок.

Я пощупал пульс.

Живой.

Крепко замотав ноги и голову животному приказал Илье:

— Вынесешь за город и отпустишь. Понял?

— Так-точно ваше сиятельство, — поклонился парень, забросил зверя на плечо и направился к выходу.

Я осмотрел собравшихся и подмигнул:

— Чего такие грустные? Все живы-здоровы и слава богу.


Развалившись на кровати пил разбавленное вино и разглядывал через окно алое закатное небо.

Хорошо получилось. Татуировки рабочие и действуют как надо. Осталось найти хорошего мастера и нанести рисунки на тело. Займусь этим в ближайшее время.

Завтра поступление. Ознакомлюсь с ядовитым гнездом. Я не обольщался насчёт нравов царящих в учреждении, просмотренные видео и сообщения в чате ясно дали понять что там творится. Именно в Академии знатные отпрыски заводили связи, знакомства, заключали союзы и конечно конфликтовали друг с другом.

Всего в Империи существовало двенадцать великих родов и равное им число княжеств. Снеговы, Орловы, Михайловы, Ростовы, Соколовы, Волковы, Ореховы, Морозовы, Ильины, Жуковы, Русаковы и императорский род Романовых.

Графов и баронов было и того больше.

Между родами сложные отношения. Некоторые крепко союзничали, другие тихо ненавидели друг-друга, но так или иначе каждый старался действовать к своей выгоде.

Насколько я узнал, у Снеговых всего три дружественных рода: Орловы, Морозовы и Соколовы. К сожалению у двух наследники закончили академию, а у третьего княжич ещё слишком мал.

Союзников не будет.

Отставив бокал я поднялся и подошёл к зеркалу. Пора включать аристократа.

Попытался выглядеть сурово.

Рассмеялся. Так не пойдёт.

Холодный взгляд. Высокомерное выражение лица. Прямая осанка и готовность защищать своё любой ценой.

Вызвал жажду сражений. Вспомнил чему учил наставник.

Чувство уверенности и готовность порвать любого вставшего на пути.

На меня смотрел княжич древнего рода.

Кивнув отражению я улыбнулся и отправился спать.

На следующий день отправился в сторону Академии. От кареты отказался сознательно, хотелось посмотреть на древний город и прогуляться

Ворота оказались приветливо распахнуты. Возле них стояли кареты. Кучеры курили и судачили о своём.

Я прошёл во двор и направился внутрь сопровождаемый любопытными взглядами.

В главном зале кучковались дворяне. Слышались смешки, хихикали девушки. Особняком стояли простолюдины в которых пробудился дар. Они робко прижались к стене и молчали, неуверенно переминаясь с ноги на ногу.

Небольшие кучки представителей других рас недоверчиво поглядывали на всех вокруг.

Остановившись на пороге я осмотрелся и с выражением вселенской скуки на лице прошёл к массивному креслу, которому больше подошло бы название трон.

Схватившись за спинку с громким скрежетом отодвинул его в сторону от солнечных лучей и уселся рассматривая людей. Все косились в мою сторону, но активных действий никто не предпринимал. Шло осторожное обнюхивание друг-друга.

— Хоть кто-то устроился с удобством.

Я лениво повернул голову.

Невысокий парень моих лет нервно посматривал по сторонам и тискал чехол похожий на гитарный. Его чёрные слегка выпуклые глаза казалось жили своей жизнью бегая по орбитам.

— Ты кто?

— Барон Евгений Юдин. Простите бесцеремонность. Волнуюсь.

— Княжич Артём Снегов, — слегка кивнул я.

— Рад знакомству.

— Ты музыкант?

— Да, всегда увлекался музыкой. Больная спина не позволила стать воином.

— Что ж, надеюсь послушать твои песни.

— Непременно услышите, — расслабился парень и улыбнулся.

От одной группы откололся парень и пошёл в мою сторону. Круглолицый, с плоским носом, узкими глазами, этакий колобок, подвижный и вёрткий. Рыжий и конопатый.

— Простите за любопытство, — улыбнулся он, — вы случайно не княжич Артём из рода Снеговых?

— Он самый, — холодно ответил я, — с кем имею честь говорить?

— Баронет Савельев, — улыбнулся парень отчего глаза превратились в щёлочки, — с вами желает поговорить княжич Сергей Орехов. Не соблаговолите подойти к нему?

— Пасть закрой, — шелуха учтивости слетела обнажив нутро зверя. Церемониться с мелким гадёнышем я не собирался, — передай хозяину, если он хочет поговорить со мной, пусть подойдёт сам. Пшёл вон.

Вообще я нарывался. Вполне мог получить вызов на дуэль. Но ещё хуже показать слабость, согласие на подобное приглашение само по себе подразумевает прогиб.

Прощупывать начали сволочи.

— Да что вы себе позволяете, — начал было толстяк.

Наткнувшись на равнодушный жёсткий взгляд он проглотил слова и поспешил уйти.

Стайка зашушукала и начала поглядывать на меня с интересом и злостью.

— Вас не очень любят, — заметил Женя.

— Ты прав барон. Чертовски прав.

Я приготовился к продолжению банкета, но в зал вышли преподаватели университета.

Низенький пузатый коротышка с лысой головой в золотых очках — ректор Виктор Захарович. Роскошная женщина с гривой чёрных волос, похожая на арабку — декан факультета целителей Анжела Фархатовна. Изящная и воздушная, хрупкая девушка в синем платье — Елена Васильевна, заведующая элементалистикой. Хмурый воин в строгих чёрных одеждах, наверняка с боевого факультета.

Ректор произнёс приветственную речь. Рассказал о богатой истории академии, как нам всем повезло.

Дальше я уже не слушал. Я тихонько задремал в кресле пока меня не разбудил Женя.

— Артём, твоя очередь.

Хм быстро. Наверное самых титулованных проверяют первыми, сообразил я шагая к сидящим за столом преподавателям.

— Снегов Артём? — спросила Анжела Фархатовна.

— Верно ваше сиятельство, — подтвердил я с улыбкой.

Женщина медленно оглядела меня чёрными глазами и так многообещающе улыбнулась, что по телу пробежали мурашки. Поймав недовольный взгляд ректора я собрался.

Целительница и элементалистка не слишком заинтересовались мной.

— Оружием владеешь? — буркнул воин.

— Да. Сабля, шпага, пистоль, арбалет.

— Прекрасно, — кивнул ректор, — встань в круг.

Я вошёл в начертанный на полу круг и меня кутало облачком. Казалось что меня ощупывает множество мелких рук.

— Какая досада, — покачал головой ректор, — неразвитые каналы. Ты наверное только можешь усиливать тело? Использование более сложных приёмов недоступно?

По толпе побежали шепотки.

— Да, — скрипнул зубами.

Проклятье! Ректор нарочно произнёс это так громко?

Виктор Захарович едва заметно ухмыльнулся, посмотрел на меня, перевел взгляд на Анжелу Фархатовну и слегка качнул головой.

Сомнений не осталось. Это он так мелко отомстил и намекнул, чтобы я не покушался на прелести женщины.

Говнюк!

— Принят на боевой факультет, — кивнул ректор, — внесите в списки. Поздравляю Артём. Теперь ты студент Академии.

— Безумно рад, — кисло улыбнулся я и пошёл к выходу.

По дороге я ловил обрывки разговор:

— Ты слышал? Да он же слабак! Да он от каждого на полигоне отгребёт!

— А ведёт себя как! Голову задрал!

— А мне понравился! Смотри какой красавчик!

— А знаете что я про него слышал…

— Смотрите, шрам! Наверняка получил в бою!

— Хех, неудачник!

— Встречался я с ним раньше и вот что скажу…

Я бесстрастно разглядывал болтунов. Запоминал. Если не закроют рты, придётся помочь. И вообще что они обо мне судачат? Видимо затворник княжич, не посещающий балов, вызвал удивление. Или многие наслышаны о его эксцентричности?

К удивлению эльфийки с интересом рассматривали меня. Дроу даже подмигнула. Странно, я думал у них ценят только силу, а она вроде как поддерживает. Хотя может на их языке это означает что-то другое.

Я вышел во двор и остановился, размышляя куда направиться. Пожалуй загляну домой. Проголодался, да и книгу захвачу.

— Куда спешишь? — спросили насмешливо.

Я повернулся.

Высокий парень, светловолосый с холодными рыбьими глазами. Растянув тонкие губы он ехидно улыбнулся.

— Привет Артёмчик. А я думаю вроде лицо знакомое. И как ты осмелился поступить сюда? Знаешь, я даже рад, хоть повеселюсь как следует.

Я молчал, пытаясь вспомнить его. Бесполезно. Похоже они познакомились до моего попадания сюда.

— Что молчишь? Снежков полные штаны наложил?

— Да нет, — равнодушно ответил я, — пытаюсь вспомнить кто ты такой?

— Княжич Сергей Орехов, — приосанился парень, — помимо всего прочего ты ещё и слабоумен.

— Зато не похож на подкисшую рыбу. Можно буду звать тебя Орехом? Ты что хотел, ущербный?

Княжич дёрнулся. Похоже слова достигли цели.

Я безмятежно улыбнулся. Ну давай, кинь вызов! Я буду только рад.

— Похоже ты давно не получал, — улыбка слетела лица Сергея.

— Многие пытались. Хочешь попробовать?

— Позже, — отступил он, — чтобы все увидели твоё унижение.

— До встречи Орех, — хмыкнул я.

Трусливая сволочь. Такие самые скользкие. Будет кусать исподтишка, натравливать других.

Ладно, на каждый орех найдётся орехокол.

Я вздохнул и отправился в сторону дома. Не так я представлял первый день в Академии.

Хер с ними всеми. У меня огромные планы, не дело обращать внимание на каждого засранца. Пусть он и княжич.

Лучше о девушках подумать. Видел я там очень даже хорошеньких, с вот такими…глазищами!

Я пообедал, взял книгу, спустился и в дом вошёл Илья.

— Как всё прошло?

— Всё в порядке ваше сиятельство, — простодушно ответил он, — развязал я его, и оставил возле леска. А как он обрадовался! Пулей облетел поле и скрылся из виду.

Я кивнул слуге и покинул дом.

Надеюсь ничего не случится из-за того что я отпустил зверя с татуировками? Подумаешь чуть покрепче и побыстрее козлик стал, ему на пользу только. Пусть бегает по полям.

Я долго петлял по городу подыскивая тату салон. Нашёл. Всё же история нанесения рисунков на кожу уходит корнями в глубокую древность так что предприимчивые люди решили поставить это дело на поток.

Я зашёл во все заведения, поговорил с работниками и остановил выбор на третьем мастере. Зеленокожий орк, весь покрытый рисунками и шрамами, прекрасно разбирался в деле.

— Гм, и где вы нашли эту книгу? — полистал страницы мастер Грог, — наследие старых богов. Похоже на работу волхвов.

— Где нашёл там больше нет, — отшутился я, — сможешь набить?

— Смогу, — проворчал орк, — ты уверен в этом княжич? Рисунки не простые, они отпечатаются и на твоём астральном теле. Гм, предположу что их истинное значение куда глубже чем кажется на первый взгляд.

— Уверен, — кивнул я.

— Дело твоё, — кивнул Грог, — так, значит нужно чтобы они были невидимыми. Где то тут стояла бесцветная краска, а вот она. Присаживайся Артём и выбирай место куда бить будем. Только без извращений, а то бывает ходят тут затейники. Гхм. Кстати, почему несколько татуировок бесцветны? Надеюсь ты их никому не бил? Последствия неумелого использования могут быть…хм…весьма неприятны.

— Нет. Такую и нашёл, — не моргнув глазом ответил я.

Вот же подстава! Да ладно, что там случиться может.

Я скинул одежду, оголил торс и сел на табурет. Орк вытащил набор игл, улыбнулся:

— Терпи княжич. Надеюсь ты не будешь выть как девчонка.

— Коли шутник, — буркнул я, — надеюсь ты не криворукий баран, иначе придётся подправить твои клешни.

Орк громогласно захохотал и взялся за иглу.

Интерлюдия 2. Петух и священник

Устав терпеть бесчинства наглой птицы, возомнившей себя хозяином двора, Гриша отправился к местному священнику.

— Батюшка, истинно говорю! Бес в него вселился!

— Окстись окаянный. Какие бесы? Перепужался ты просто, али пьян был, вот тебе и привиделось. Признавайся, употреблял накануне самогонку? Небось у Глафиры покупал? Ох забористая штука, с неё чего только не увидишь…. Господи, прости грешного

Священник сложил троеперстие, осенил себя кругом и развёл пальцы изгоняя лукавого.

— Трезв я был. Это и Марфа подтвердить может. Нечист он, истинно говорю.

Священник огладил бороду, задумчиво посмотрел и кивнул:

— Добре. Пойдём проверим, не дай бог и впрямь нечистый шалит.

Прихватив кадило, святую воду и церковный мелок, батюшка направился ко двору Григория Ерофеева.


Петух сидел на коньке крыши и зорким глазом оглядывал округу. Во владениях спокойно. Куры выводили цыплят, кот боялся нос высунуть из дома, Шарик сидел в конуре с опаской поглядывая на пернатое чудовище.

Даже коршун повадившийся таскать молоденьких кур теперь не заглядывал сюда. Слишком опасно.

Увидев идущую по улице парочку, он заклекотал. Противник привёл подмогу!? Он не любил парня которого звали Гришей. Враг метался камнями, ставил силки и пытался выкрасть яйца. Упорный противник.

Второй, в чёрной сутане, тоже не внушал доверие. Наверняка идёт на помощь врагу.

Петух заклекотал. Его голос напоминал рык, низкий и вибрирующий. Перья поднялись дыбом сверкая золотом под лучами солнца. Гребень воинственно встопорщился.

Петух наблюдал. Враг не дремлет, нужно постоянно быть начеку.

— Ох и жирный какой! — удивился священник задрав голову, — да в него три моих влезет.

— Суйте что хотите, — великодушно разрешил Гриша, — только избавьтесь от него. И ведь он растёт! Нужно спешить.

Парень поморщился и незаметно пощупал ягодицу.

— Чудны дела господни, — пробормотал священник, — ну, начнём помолясь.

Поп возжёг кадило, налил воду в чашу и отдал её Грише. Они пошли вокруг усадьбы. Священник распевал песнопения, макал пальцы в чашу и брызгал на забор. Над воротами рисовал святые знаки.

Петух наблюдал.

— Идём внутрь, — приказал священник, — освятим всё вокруг, чтобы нечистому негде было прятаться.

Они обошли дом, сарай и двор.

Гриша посмотрел наверх и сглотнул.

— Снимай петуха, чего встал?

Григорий схватил камень и швырнул в птицу.

С недовольным клёкотом она спорхнула на землю и вытянула шею.

Священник помахивая кадилом и читая молитву медленно пошёл к птице.

Петух хватанул дыма, фыркнул и завалился набок.

— Действует! — сжал кулаки Гриша, — попался нечистый! Вот уж батюшка тебя прищучил!

Священник пошёл по кругу и брызнул водой на птицу.

— Кво-о-о-о! — яростно проорал петух и вытянул шею.

Батюшка замахал кадилом и забормотал ещё быстрее.

Птица бросилась в атаку.

— Во имя господа, я заклинаю тебя! — только и успел сказать поп.

Петух ударил грудью священника. Тот взмахнул рукой, курильница взлетела вверх и упала ровно на голову попа одевшись цепочкой на шею.

— Изыди! — возопил батюшка.

Угли из кадила попали на сутану и она начала тлеть. Борода вспыхнула пламенем.

Поп закричал и стал нарезать круги по двору сбивая огонь. Одежда дымилась, кадило било по спине и батюшка прибавлял ход, думая что клюёт петух. Петух с клёкотом рвал сутану, распускал острыми когтями одежду на ленточки.

Гриша схватил палку и побежал на помощь.

— Хэк! — богатырски размахнувшись он ударил по петуху и промазал.

Со свистом палка впечаталась в зад священника.

— У-и-и-иииии! — раненым поросёнком взревел тот кувыркнувшись через голову. Вскочив на ноги, священник подобрал полы сутаны и сверкая белыми икрами вылетел со двора.

— Батюшка! — проорал Григорий выскочив за калитку, — а как же я!?

— Беги! — взвыл поп.

Епископу! Нужно срочно написать епископу! Да что там епископу!? Митрополиту! А лучше патриарху! Он должен знать что у нас завёлся демон! Это не обычная тварь из Пятна. Настоящий бес, вселившийся в бедную птицу!


Петух взлетел на любимое место, захлопал крыльями и закричал во всё горло радуясь победе.

С грустью окинул взглядом двор. Ему придётся покинуть дом, чтобы добраться до мучителя. Но ничего, его куры вывели цыплят и скоро вырастут новые защитники. Его род не прервался, теперь он может посвятить себя мести.

Ку-ка-ре-ку! — прогорланил он, оттолкнулся от кровли и неловко махая крыльями потянулся на юг.

Первая татуировка

— Можешь вставать, — отложил иглу орк, — если хочешь посмотреть результат, зеркало в углу.

Я подошёл к зеркалу и повернулся. Круглая печать со множеством тонких линий занимала верхнюю часть спину.

— Почему тату видно?

— Пигмент рассосётся через пару дней, — обтирая иглы пояснил Грог, — исчезнет с кожи, но навсегда останется на астральном теле. Хорошо что ты пришёл ко мне. Простой человек набьёт лишь то что видит и рисунок вместо оберега может стать проклятием.

— А если нанести несколько печатей?

— Гм, — остро посмотрел на меня орк, — боюсь даже предположить, как они отразятся на носителе. Если тату делал непосвящённый в тонкости искусства, то их влияние друг на друга… нет, не стоит и гадать.

— Ты сталкивался с таким? — поморщился натягивая рубашку.

— Я воевал в степях, ходил на кораблях к дальнему северу, грабил караваны в жарких песках Юга. И всю жизнь наносил татуировки желающим. Я ведь не просто воин, меня хотели отдать в ученики шаману но я оказался недостаточно силён. Я много чего видел.

— И нашёл себя в татуировках, — хмыкнул я.

— Может по мне и не скажешь, но я люблю рисовать, — улыбнулся орк.

— Да, — смерил я его взглядом, — не скажешь. Грог?

— Да?

— Если активирую татуировку, не пострадаю?

— Не должен, — оценивающе посмотрел на рисунок мастер, — я сделал как надо. Если только в книге нет умышленной ошибки.

— Такое может быть?

— Вряд ли, — осмотрел книгу орк, — по всей видимости это оригинал. Так что шанс сбоя минимален.

— Не очень то ты меня и успокоил. Спасибо за работу. Я ещё зайду.

— Буду рад, — кивнул орк.

Расплатившись пошёл домой. В голове свербела мысль о проклятии. Я ведь хотел только проверить работу рисунков! Проклятие, в чём оно выражается? Испытуемый умрёт? Теперь уже ничего не поделаешь, надеюсь подопытные никого не сожрут. Козлик траву ест, петух зёрна. Нет, точно не сожрут.

Жаль что мне недоступны техники рода. Тогда не пришлось бы так извращаться.

Дома ожидал посыльный от Рргыша. Юный плутоватый гоблин оскалился обнажив ряд острых клыков.

— Лучше не улыбайся, — посоветовал я.

— Добрый день ваше сиятельство, — рассмеялся гоблин, — я от мастера Рргыша. Мерки снять.

— Пройдём наверх, — пригласил я.

Мы поднялись. Посыльный раскрыл чемоданчик, вынул верёвочки, гибкую линейку и быстро промерил меня со всех сторон. Пальцы так и мелькали. Гоблин прикусил губу от усердия.

— Вот и всё, ваше сиятельство, — поклонился он.

— Когда будет готов заказ?

— Портные и сапожники делают всё возможное. Как только будет готово, мы сразу сообщим.

Поскорее бы. Надоело ходить в неудобной одежде. Я ещё раз подумал о заказе. Вроде ничего не забыл.

Что я заказал? Сущие мелочи. Спортивный костюм для фехтования, туфли, сапоги, хорошие ботинки напоминающие берцы, кроссовки, плотную куртку, рубахи (что немаловажно, с пуговицами!), футболки, несколько пар штанов, и как же я мог не выпендриться? Плащ-пальто Данте чёрного цвета, из популярной игры.

Ну решил немного покрасоваться. Кто из нас без греха?

Материалы конечно оставляли желать лучшего, но идею ткацкого станка я решил придержать. Как никак у меня теперь есть свои владения, пусть я в них ещё ни разу и не бывал. Пока там только горы и снег, но я уверен что смогу построить там нечто действительно прекрасное.

Стоит принести в мир что-нибудь помимо оружия. В этом деле и без меня прекрасно справляются. Хотя если прижмёт придётся думать и в этом направлении.

Посыльный ушёл и я вспомнил о ещё одном незаконченном деле.

Позвав Воланда набросал на листке предварительный устный договор с гоблином и поручил дворецкому найти хорошего стряпчего чтобы тот оформил всё официально. Кто знает ушлого торговца, лучше подстраховаться чтобы в будущем избежать разногласий.

Закончив с делами уселся на пол и помассировал виски. Пришло время активировать татуировку.

Я нанёс защитный рисунок позволяющий материализовать энергию в щит. Воспоминания о ночном нападении были свежи и я предпочёл защиту атаке. Если меня не смогут ранить, то я дам отпор кому бы то ни было. Уж в своих бойцовских качествах я уверен.

Помедлил. Слова орка не давали покоя.

Поднялся и подошёл к окну, приоткрыл и вдохнул прохладный воздух пахнущий приближающейся грозой.

Студенты будут поступать ещё несколько дней. Время есть. Пожалуй не буду торопиться и ещё раз всё обдумаю.

Я не терял время зря. Освободил гостевой зал и упражнялся с клинком. Тело радовалось нагрузке. За неимением противника приходилось сражаться с тенью. Думаю так продлится недолго, уж в Академии найдутся желающие помочь моей беде.

Вечерами листал ленту в эймере. Хохотал над прикольными видео и узнавал больше о окружающем мире.

Названия континентов были точно такими же как и на Земле. А вот их количество и форма отличалась. Страны также оказались другими. Например в Африке существовала Империя Эфиопия, занимающая треть континента. Свободную территорию делили дикие племена, различные короли и князья.

Америка существовала только на северном континенте, причём половина принадлежала индейцам. На границе шли постоянные стычки.

На южном континенте империя Инков. Австралию населяли коренные народы и про неё известно было очень мало.

От Евразии откололся большой кусок. Если провести прямую линию от Осло до Багдада, то примерно в этом месте сейчас плещется море.

На Евразии существует три державы — Россия, Китай, Индия. Есть пустынные территории заселённые различными племенами. Также немало места занимают Пятна.

Антарктида как и в моём мире является ледяной пустошью.

Уставший взгляд зацепился за новость.

Возле окрестностей Москвы замечено странное существо. Оно совершает нападения на участки, воруя овощи. Особенно любит капусту. Шестидесятилетняя жительница села Дубовка, уверяет что это чёрт. Сейчас мы покажем запись, не переключайтесь.

На экране показалась бабушка в платке.

— Скажите, вы рассмотрели вора?

— Рассмотрела, — уверенно кивнула женщина, — пошла я рано утром в огород, капусты срубить на салат. Смотрю, шевелится кто-то, думаю, мальчишки лазают, ну и пугнула. А он как поднимет голову! Господи! Глаза светятся, борода трясётся, чёрный как смоль. Прямо в душу смотрит. Я упала наземь, поднялась, а его и свет простыл. Только следы копыт на земле остались.

Бабка подумала и добавила:

— И серой пахнет.

На земле действительно обнаружились следы копыт. Так кто-же это? Монстр из Пятна или кто-то другой? Мы ведём расследование. Следите за новостями.

— Кха-кха-кха, — закашлялся я, — вот ведь…

У меня не было сомнений в том кто это сделал. Жив мой козлик, жуёт капусту и наслаждается жизнью. Значит татуировки не так и опасны, даже если их наносит такой профессионал как я.

Поразмыслив немного, решился на активацию.

Культиваторская поза медитации оказалась неудобной. Вообще нафига так себя мучить? Наверное китайцы мазохисты. Лёг на постель. Да, так гораздо лучше.

Закрыл глаза, потянулся к энергии и увидел тату. Не знаю как называется такое зрение, назову его астральным.

Рисунок был тусклым и неактивным. Круглая печать пронизана тонкими нитями, причудливо переплетающимися между собой. Вздохнув, начал накачку энергии.

Рисунок жадно всасывал её, глотал как… не буду сравнивать с иссохшейся пустыней во время дождей. Скорей она напомнила кота Барсика после недельной голодовки. Только не урчала от жадности.

Прошло немного времени и печать сама начала качать энергию.

Я напрягся. Но не почувствовав ничего плохого, расслабился.

Тату сияло всё сильнее. Рисунок закрутился, расплылся в стороны и собрался в виде щита.

Спину пронзило болью и я увидел как тату пускает корни в энерготело.

После этого потерял сознание.

Очнулся утром. Тело ломило и я кое-как поднялся на ноги. Проковылял в санузел и посмотрел в зеркало. Повернулся спиной.

Ну хоть что-то хорошее. Тату исчезло.

Умывшись стал придирчиво изучать что получилось.

Рисунок плотно вплёлся в энергосистему. Стал его частью. Я попробовал прочувствовать его и активировать. Всё закончилось пшиком.

В оставшееся свободное время изучал работу тату. Ничего не получалось. Стоило расслабиться и плетение развеивалось. Но всё же я нащупал ключ к рисунку.

Всё дело в чувствительности. Сейчас мне требовалась концентрация чтобы удержать щит. Это можно сравнить с мышечной памятью, подобно тому как тело запоминает приёмы, так и энерготело нужно приучать к работе с тату.

Сейчас я мог удержать небольшой щит. Он возникал на руке, или, повинуясь желанию, мог кружить вокруг тела. Но я чувствовал что это не весь его потенциал. Когда нибудь я его разовью как следует.

Посмотрел на книгу и облизнулся. Я бы не отказался наколоть ещё парочку рисунков. Однако древний автор рекомендовал сделать перерыв между набивками. Не буду спорить с мастером, наверняка он знал о чём говорил.

Следующим утром направился в Академию. Сегодня начинались занятия. Интересно, что за предметы будут? Надеюсь ничего зубодробительного вроде высшей математики для ритуалистов. Брр.

Возле учебного заведения шумно. Подъезжают кареты, ходят студенты и студентки. Сегодня Академия напоминала улей — гудящий и шумный.

Я вошёл внутрь и остановился. И куда идти?

— Приветствую, ваше сиятельство, — подошёл барон Юдин, — что-то потеряли?

— Добрый день барон. Думаю куда идти, — признался я, — и давай уже называть друг-друга по имени.

— Нам вон туда, — рассмеялся парень, — пойдём, посмотрим расписание.

— Ваши благородия, — к нам подошли три человека в чёрных одеждах. На груди вышита эмблема Академии — огненный шар на фоне книги. Выправкой они напоминали военных, — сдайте оружие в оружейную. Забрать можете на выходе или при посещении полигона.

— Это обязательно? — спросил я.

— Таковы правила, — вежливо подтвердил охранник.

Пришлось разоружиться. На самом деле правильное решение со стороны руководства. Вероятность того что студенты схватят клинки и нашампурят друг-друга, велика. А так поспорят и разойдутся.

Евгений стал гораздо спокойней. Пройденный отбор хорошо сказался на нём. От нервозности почти не осталось следа.

В дальней части приёмного зала, возле стенда, кучковался народ. Большинство записывало расписание в блокнот, редкие счастливчики забивали его в эймер и фотали оком.

Женя вклинился в толпу и мы подошли к стенду.

Не всё так страшно. Основы алхимии, артефакторики, целительства, история, правила этикета, противодействие боевой магии, фехтование, география, классификация существ из Пятен. Также помимо этих предметов была общая физподготовка для всех факультетов. Интересно, чем мы там будем заниматься?

Что-то многовато. Я перевёл взгляд на расписание второго курса и всё понял. Сейчас нам давали основы, а вот дальше упор делался на фехтование, укрепление энерготела, противодействие сущностям Пятен.

Сегодня первым занятием оказалось фехтование.

— Ну ты и попал, — присвистнул Женя посмотрев расписание, — ты знал, что почти всегда на фехтовании кому-нибудь ломают, руку, ногу или рёбра?

— Подумаешь, — пожал плечами, — я не собираюсь стоять и ждать пока меня отлупят. Что там у тебя?

— Музыка, — улыбнулся Женя.

— Повезло, — рассмеялся я, — надеюсь ты станешь звездой.

— Обязательно, — захохотал он, — ты будешь сражаться с врагами а я сидеть в сторонке и дёргать струны.

— Хороший план, — одобрил я.

— Пора на занятия, — вынул часы из кармана Женя.

— Тогда идём.

Посмотрю что из себя представляют местные бойцы.

Двенадцать тотемов

Мы выстроились на полигоне. Учитель прохаживался перед строем.

— Меня зовут Иван Афанасьевич. Я отвечаю подготовку в фехтовании. Первый курс будет посвящён оттачиванию индивидуального стиля боя, в дальнейшем перейдём к тактике и стратегии. Предупреждаю сразу, я не потерплю неповиновения и саботажа приказов. Все вы знакомы с уставом академии и знаете что на занятиях все равны. Особенно предупреждаю княжичей, вы привыкли что вокруг вас носятся и заглядывают в рот. Не ждите от меня подобного отношения. У вас нет личных заслуг, похваляться достижениями рода будете в окружении лизоблюдов.

— Это кто? — шепнул стоявшему рядом парню.

— Граф Синицкий, — едва слышно ответил он, — ветеран. Очень любит порядок.

Ясно. Наверняка устав заменяет супругу, бога и библию. Вот уж “повезло”.

Учитель повернулся спиной и я осмотрелся.

Со мной будет учиться три княжича. Олег Ростов — высокий широкоплечий блондин. Наши семьи не дружат но и вражды особой нет. Причиной тому дуэль, случившаяся пару поколений назад, погибли оба дуэлянта.

Второй, Сергей Орехов. Про их род ходят разные слухи, но те кто много болтает, обычно погибают от несчастного случая. У рода обширные торговые связи.

Других княжичей на моём потоке нет. Только несколько человек учатся на старших курсах.

— Снегов, — остановился Иван, — думал нескоро увижу кого-нибудь из твоего рода.

— Я не слишком часто выбираюсь в общество, — пожал плечами.

— Сражаться учил Игорь?

— Да.

— Хороший воин, — кивнул граф, — служил сотником под моим началом пока не перешёл к твоему отцу. Рад что он жив.

Збс. Ещё один садист на мою голову.

— Проверим чего вы стоите в честном бою. Применение родовых техник запрещаю. Надеюсь все умеют сражаться? Так-то вы парни взрослые, по мечу пальцами бегать умеете.

Послышались смешки.

— Иван Афанасьевич можно вопрос? — выкрикнули из строя.

— Не можно а разрешите.

— Дроу, зачем они здесь?

Все посмотрел на стоявших в отдалении эльфов.

— Указ императора. Можете считать это укреплением дружественных отношений.

— Они будут тренироваться с нами?

— Каждый из них в состоянии справиться с вами. Не советую проверять. Хватит разговоров, у меня создалось впечатление что вы только на это и горазды.

Я прошёл к стойке и взял оружие. Поглядел на эльфов.

Зачем они здесь? Не иначе какие-то политические интриги. Знаниями они будут делиться… Что-то я в этом сомневаюсь. Научат мелочам, не более. Впрочем наверняка и наши не будут раскрывать всех тайн. К техникам родов их точно не подпустят.

Я читал про то что дроу лучшие мечники мира и отличные малефики. Светлые эльфы мастера лука и великолепные целители.

В то же время в Российской Империи лучшие артефакторы и алхимики. Обмен знаниями пойдёт на пользу всем.

Я вышел на арену. В противники достался Олег Ростов.

— Рад знакомству Артём, — слегка поклонился княжич. Впрочем его слова оказались лишь данью вежливости. Взгляд остался холоден.

— Взаимно, — повторил я действия соперника.

Мы повернулись боком и вытянули оружие по направлению к противнику.

— К бою! — выкрикнул Синицкий.

Олег атаковал без раздумий. Я отбил выпад и начал наседать перехватывая инициативу.

Клацк!

Клацк!

Бдзынь!

Кружимся по арене. Шуршит песок, звенят клинки, глаза ищут брешь в обороне соперника.

Мы словно два тигра оказавшиеся в одной клетке.

Темп ускоряется. Быстрее, быстрее, быстрее!

Ростов хорош. Очень хорош. Видно отличную школу. Но количество приёмов не слишком разнообразно.

Ловлю шпагой кончик клинка соперника и начинаю закручивать приближаясь к гарде. Резкий тычок в эфес и оружие вылетает из руки соперника.

Улыбаюсь и несильно колю Олегу в грудь.

— А ты хорош, — с неохотой признаёт он.

— Ты тоже, — отдаю должное мастерству противника.

— В этот раз ты выиграл, — поднял меч Ростов, — но я обязательно возьму реванш. До встречи.

— Увидимся, — проводил я его взглядом.

Мне понравился Олег. Не чувствовалось в нём червоточины.

Я посмотрел на Орехова. Захотелось сплюнуть.

Бои продолжались долго.

Когда всё закончилась ко мне подошла дроу.

— Ваше сиятельство, вы не откажетесь сразиться со мной?

Ростом мне по плечо, подтянутая спортивная эльфийка выглядела божественно. Красивое лицо, белые волосы, пухлые губы, большая грудь, высокие бёдра. Янтарного цвета глаза рассматривали меня дерзко и с интересом.

Ну разве можно отказать такой красотке?

— С удовольствием цринтрин (обращение к благородным дроу), — поклонился я.

Мы вышли на арену и вокруг нас тотчас образовался круг зрителей.

— Оооо, я бы тоже не отказался сразиться с ней!

— Мечтай.

— Кто нибудь снимает?

— Как думаете, кто победит?

— А ты как думаешь!

— Ставлю пять золотых на девушку!

— Повезло княжичу!

— Нападай! — ловко крутнула два изогнутых меча девушка.

— Как скажешь, — подмигнул я и прыгнул вперёд.

Девушка вертела клинками как пропеллером. Я использовал весь опыт, но не мог пробить брешь. Изредка девушка морщилась когда сталь проходила рядом с телом.

Гибкая. Ловкая как кошка. В ней не было той закостенелости которую я привык видеть в противниках. Она изгибалась под разными углами, не принимая мощные удары на лезвия.

Я подшагиваю, делаю длинный молниеносный выпад. Воительница кувыркается через голову.

Едва успеваю отшатнуться. Носок сапожка на миллиметр расходится с подбородком.

— Моя очередь, — мурчит она.

Я использую всё чему меня учили и понимаю что проигрываю. Дело не в силе, дело в её невероятной ловкости. Клинки так и мелькают в руках, жалят с немыслимого положения и меняют угол атаки на ходу.

Обманки, уловки, причудливые атаки и ложные нападения. Она умело пользуется всем своим арсеналом.

И всё же она увлеклась. Подошла слишком близко. Я видел торжество в её глазах.

Слегка прогибаюсь назад и она подшагивает чтобы продавить защиту. Блокирую удар по ноге, отклоняю голову и чувствую как второй клинок скользит по виску.

Подсекаю ногу и эльфийка падает на спину роняя оружие. Пинком вышибаю второй клинок из руки Девушка дёргает за ногу. Валюсь наземь и блокирую удар в горло.

Одновременно вскакиваем и переходим в рукопашную.

Хе-хе, теперь ты никуда не денешься.

Девушка бьют кулачками, но её сил явно недостаточно. Будь у неё ножи, исполосовала бы не хуже кошки. Но не в этот раз.

Хватаю руку, дёргаю к себе и захожу за спину.

Беру на удушающий, пытаюсь сделать замок но эльфийка бьёт пяткой по моей ступне и я теряю драгоценное мгновение.

Девушка выскальзывает, мы вновь падем на песок. Она изгибается и зажимает мою шею между бёдрами.

— ОХ! — Вздыхает толпа.

Чувствую как ножки эльфийки передавливают шею. В висках пульсирует.

Рычу и поднимаюсь на ноги. Девушка шипит, держится за меня и пытается задушить.

Бью о землю, захват ослабевает и я оказываюсь на свободе.

Эльфийка отталкивается спиной и вскакивает на ноги

Удар!

Чудом успеваю выставить крохотный щит и острая спица замирает возле кожи. Притягиваю эльфийку левой рукой и наношу удар. Кулак касается горла дроу. Горячее гибкое тело прижимается ко мне, будоража кровь.

— Ты проиграла, — хрипловато говорю я.

— Не спеши, — мурлыкнула она.

Острый кончик второй спицы кольнул мою поясницу.

— Ах! — выдыхает толпа, — неужели ничья!?

— Да эльфийка бы победила если бы не заигралась!

— Если бы, да кабы!

Мы тяжело дышим и смотрим друг на друга.

Она дерзко смотрит на меня. В глазах огоньки и желание закончить начатое.

Я насмешливо улыбаюсь и кажется её это злит.

— Довольно. Разойдись! — рычит Иван Афанасьевич, — на сегодня всё.

— Ты неплох, — убирает оружие эльфийка, — как твоё имя?

— Княжич Артём Снегов, — прижимаю руку к груди и делаю лёгкий поклон, — к вашим услугам.

— К моим услугам говоришь? — низким вибрирующим смехом рассмеялась дроу, — запомню. Я цринтрина Лаэль из дома Авр`тар. Мне понравился твой стиль боя, не против позаниматься?

Хм, а она не любит ходить вокруг да около. Впрочем…

— Я раскрою свои секреты, а что взамен? — приподнял бровь.

— Думаешь мне нечего предложить? — расхохоталась Лаэль показав белоснежные зубы.

— Можем позаниматься у меня, — не смутился я, — у меня много места… для упражнений.

Девушка прищурилась, оценила паузу и произнесла:

— Интересное предложение. Жди в гости.

Развернувшись она медленно пошла к ожидающим её дроу виляя бёдрами. Я хмыкнул и пошёл к стойке с оружием. На сегодня всё. Пора домой.

Дома принял душ, позавтракал и завалился в кровать. Ух, тяжёлый денёк. Я уже засыпал когда в дверь постучались.

Лаэль?

— Ваше сиятельство. К вам прибыл господин Рргыш.

Эх, всего лишь торговец.

Стоп! Что?

— Веди его сюда! — приказал Воланду.

Сияющий гоблин вошёл в комнату. Следом ввалился виденный знакомый посыльный. Со вздохом облегчения он опустил свёрток на пол и удалился.

— Добрый день ваше сиятельство! Портные пошили вещи раньше срока.

С лица торговца не сходила улыбка.

— Добрый, — кивнул я.

— Я уверен что подобные вещи будут иметь огромный успех! Плащ просто чудо! Я изготовил его из кожи пустынной ящерицы, смотрится великолепно! Уверяю вас, что буду исполнять все обязательства по договору.

— Рад слышать.

— У вас есть счёт в банке для перевода денег?

— Так, стоп! — перебил я Рргыша, — помедленней. Счёт открою на своё имя. Договор в силе. Что-то ещё?

Сейчас мне хотелось покоя. Насыщенный выдался день.

— Нет на этом всё, — вздохнул Рргыш, — надеюсь наше сотрудничество будет долгим.

— Будет, — подтвердил я, — Рргыш, я устал. Можем поговорить позже?

— Как пожелаете, — поклонился гоблин и оставил меня в одиночестве.

Закрыв дверь я подошёл к тюку и развязал его.

О, да! То что нужно!

Аккуратные чёрные туфли, берцы на толстой кожаной подошве с металлическими шипами, футболки, рубахи, прототип кроссовок, широкий кожаный ремень, сапоги.

Достал плащ, расправил и улыбнулся. Шикарно.

Не удержался. Надел вещь и подошёл к зеркалу.

Это бомба.

Чёрный плащ сидел как влитой. Красная подкладка, металлические молнии, фасон — всё на уровне. Одним словом превосходно!

Налюбовавшись включил эймер. Что тут у нас. Хм. Да уж.

В анонимном чате вовсю обсуждали мой поединок. Комментарии сыпались один за одним.

— Эльфийка хороша!

— Мечтай! Нарисуй её на правой руке. Уха-ха-ха!

— Это оскорбление! Вызываю тебя на дуэль!

— Пффф.

— Артём хорош! Не думал что он сможет сражаться с дроу на равных!

— На равных!? Этот неудачник даже силой не владеет. Позор для рода! Если бы они сражались всерьёз, она бы его распотрошила.

— Он не владеет силой? Это точная информация?

— Да.

— А княжич ничего. Я бы с ним встретилась. Он не помолвлен?

— Становись в очередь!

— Артём! Я тебя люблю!

— О боже…

Ха-ха. Кажется я становлюсь популярным.

***

В доме графа Игнатова на кровати лежали две девушки и смотрели бой Артёма с эльфийкой.

— Ну братишка и выдал, — покачал головой Аня, не ожидала от него такого.

— Как он изменился, — задумчиво протянула Света, — это точно твой брат?

— Да он это, — фыркнула Аня, — он.

— Ммм, — протянула Светлана, — как же он похорошел.

— Ты чего? — повернулась набок Анна, — ты же его терпеть не можешь.

— Не могла. Когда он был таким.

Света неопределённо покрутила пальцем в воздухе и пробормотала:

— Теперь я не уверена.

Девушки помолчали ещё немного.

Света поднялась и прикрыла окно. Развернулась, подтянула поясок халата и посмотрела на Аню.

— Ты идёшь?

— Куда?

— Сегодня бал у барона Вороновского. Идём, повеселимся! Тем более там будут весьма симпатичные гости!

Аня прикусила губу. Поведение подруги с каждым днём не нравилось всё больше. Тем более она только что говорила о её брате и тут же собралась веселиться. Такое поведение весьма легкомысленно. Тем более для помолвленной девушки. То что с ней будет служанка, особой роли не играло.

— Пожалуй откажусь. Не по себе мне что-то.

— Как хочешь, — фыркнула Света.

Причёсывая волосы она наблюдала за Аней в зеркало. И чего это она? Сама же говорила как весело будет в столице? Ну и пусть сидит! А она не собирается скучать.

***

После завтрака заглянул в эймер. Сегодня занятия по истории и алхимии. Ну хоть не боёвка, можно будет вздремнуть пару часиков, надеюсь лектор простит, если буду слушать его не слишком внимательно.

С наслаждением застегнул на рубашке пуговицы. Да, мне этого сильно не хватало. Все эти верёвочки в страшных снах скоро будут сниться. Белоснежная рубашка, золотые запонки, чёрные брюки, туфли, сверху плащ — настоящий аристо, только трости не хватает.

Ну что ж, буду делать рекламу нашему бизнесу.

Ах да, забыл оружие. Теперь я без него никуда.

Как только я вошёл в холл Академии взгляды присутствующих прилипли ко мне.

С улыбкой пошёл в аудиторию. С мной здоровались незнакомые люди, ненавязчиво интересовались где можно приобрети такие вещи. Разумеется я всех отправлял в лавку гоблина.

С группой девушек сделал селфи. Попросил управление оком и взяв за руку смущающуюся студентку, поправил его положение. Мы приподняли головы, улыбнулись и сделали снимок.

Оставив щебетавших девушек отправился дальше.

Возле аудитории наткнулся на сестру и Свету.

— Леди, — слегка поклонился я, — доброе утро. Сестра, рад тебя видеть.

— Добрый, — кивнула Аня.

Света разглядывала меня и покусывала губки. Мне не понравился её оценивающий взгляд. Рассматривает словно жеребца на скачках.

Мы отошли в сторону чтобы не мешать остальным.

— Ты изменился, — вынесла вердикт сестра.

— Надеюсь в лучшую сторону? — иронично спросил я.

— Можешь не сомневаться, — наконец заулыбалась Аня, — я слышала что ты собирался поступать, но до конца в это так и не поверила.

— Теперь веришь?

Аня потыкала меня пальцем и рассмеялась:

— Теперь да. Кстати, отлично выглядишь! Может шепнёшь сестре, где ты купил такие вещи?

Похоже у Рргыша будет очень непростой месяц.

— Артём, — решилась Света, — я хочу поговорить.

— Нам есть о чём говорить? — холодновато ответил я.

— Да… я хочу обсудить случившееся между нами. Кажется мы не поняли друг-друга.

Я вздохнул.

— Хорошо.

Светлана кокетливо убрала за ухо прядь волос, мило улыбнулась и они пошли в аудиторию.

— Ещё поговорим брат, — улыбнулась сестра.

— Обязательно, — кивнул я и отправился на занятие.

Уах. С трудом подавил зевок. Лектор рассказывал о становлении Российской Империи, значимых событиях и роли страны на международной арене. Я слушал вполуха. Голос учителя оказался на диво монотонен. Так и клонило в сон. Я даже начал дремать.

— Егор Алексеевич, — спросила незнакомая девушка на первых рядах, — можно вопрос?

— Спрашивайте, — посмотрел из под очков учитель.

— Я очень люблю историю!

— Похвально, — улыбнулся преподаватель, — спросить то что хотели?

— Я изучаю времена старых богов и как повлияли пророки на наш мир. И случайно наткнулась на упоминание о тотемах. К сожалению информации ужасающе мало! Такое чувство что её скрывают.

— Хм, — задумался барон, — рад видеть такую тягу к науке. Пожалуй, можно отступить от темы и немного рассказать.

Лектор покашлял, отпил воды из стакана и заговорил:

— Вы правы. Данных о той эпохе сохранилось очень мало, или они столь разрозненны, что составить картину происходящего сложно. В своё время я потратил немало времени на поиск документов. Как известно, родословная княжеских кланов тянется из древности. В то время люди верили в силу природы, священных животных. Каждому из животных был посвящён свой тотем, как вы наверное догадались их было двенадцать штук — ровно по количеству родов которые здравствуют и по сей день. По легенде, у каждого тотема было средоточие силы позволяющее вызвать дух животного, использовать его силы. Говорят что это были бусины и тот кто соберёт всё ожерелье обретёт нечто ценное. К сожалению во времена смуты, когда Русь была на грани уничтожения, мы потеряли много сведений. Даже княжеские рода чуть не прервались. Многие города были разрушены. Я не смог найти ни одного факта доказывающего существование подобных артефактов. Это всё что я смог найти. Сделайте лица попроще, — рассмеялся лектор, — это всего лишь легенды.

— А что обретёт собравший бусины? — оторвала голову от блокнота девушка.

— Кто знает? — поправил очки учитель, — силу, бессмертие, возможность ходить между мирами? Не забивайте голову легендами и давайте вернёмся к теме занятия.

Я жадно слушал Егора Алексеевича. После упоминания порталов и вовсе старался не упустить ни слова. Что же это? Правда или всего лишь красивая легенда обросшая мифами? С другой стороны, в этом мире есть магия. Кто знает, насколько могущественными были маги прошлого.

Оставшуюся часть лекции я благополучно продремал. Да, вот такой я студент, что поделать.

После того как учитель отпустил нас, хотел уйти но увидев сидящую Свету, остался. Нужно расставить все точки. Эта история с помолвкой и свадьбой изрядно меня напрягает.

— О чём ты хотела поговорить? — скрестил руки на груди.

— Артём, — приблизилась она и коснулась грудью моих рук, — признаю что вела себя не слишком хорошо, но и ты мог быть нежнее. Если бы ты был более мягок, покладист и прислушивался ко мне, мы могли быть вместе… Давай встретимся и поговорим в более приятной обстановке. Понимаешь? Обещаю, ты не пожалеешь.

Безумная алхимия

Света с ожиданием смотрела в мои глаза и ласково улыбалась. Чего она ожидает? Что я растаю, прощу все выходки и буду потакать прихотям? Может быть так бы поступил прежний Артём, но не я. Дешёвыми трюками пусть обманывает другого. Я помню как она вела себя при первой встрече. Столько презрения, желания самоутвердиться за мой счёт, попытка унизить. Даже сейчас пытается выставить меня виноватым. И она думает что я это забуду!?

Хотелось ответить грубостью, но я сдержался и смягчил голос чтобы не ранить девушку. Вдруг первое впечатление о ней оказалось обманчивым?

— Света, мы не подходим друг-другу. Лучше всего если мы разойдёмся и больше никогда не встретимся. Я найду способ расторгнуть помолвку. Поверь.

— Что? — Света хлопнула глазами.

— Говорю что не нам с тобой лучше не встречаться. Свадьбы не будет.

— Да ты…ты…, - девушка отшатнулась, — ты хоть понимаешь отчего отказываешься!? Да кому ты нужен!? Я сжалилась над тобой! А ты…ты…

Лицо девушки исказилось.

— Проваливай! Вали к своей эльфийке! А я найду другого! Лучше чем ты! Ненавижу тебя!

Я поморщился от такого тона.

— Желаю удачи в поисках, — сухо ответил я, — и всего наилучшего, леди.

Развернулся и покинул кабинет. Расставание оставило на душе неприятную горечь, но порой нужно разрывать отношения без сожалений и колебаний. Как бы там не решил отец, я ни за что не женюсь на этой девушке. Никогда.

— Снегов? Что-то случилось?

Орехов словно специально дожидался меня.

— Ничего, — буркнул я и прошёл мимо.


Сергей проводил Артёма взглядом, вошёл в аудиторию и увидел Свету.

— Уходи! — выкрикнула она.

— Я? — удивился Орехов.

— Простите, — развернулась девушка, — я перепутала вас с другим.

Сергей увидел подступившие к глазам слёзы. Мимолётная кривая ухмылка промелькнула на лице и он участливо спросил:

— Светлана, вы плачете из-за Снегова?

— Да, — прорычала едва контролирующая себя Света, — из-за него! Ненавижу!

Она сжала кулаки с ударила по столу.

— Сочувствую, — подошёл к девушке Сергей и покачал головой, — не могу видеть как такая красавица убивается из-за подонка. Хочешь, помогу?

— Да! — с жаром ответила Света, — желаю этого больше всего!

— Тогда слушай, вот как мы поступим.

Орехов взял девушку за руку и стал нашёптывать ей на ухо. На лице разгневанной девушки появилась недобрая улыбка.


И зачем быть такой стервой? Могли же нормально поговорить и разойтись полюбовно. И чего она прилипла? Наверное я никогда не пойму как мыслят девушки. Ну и ладно, самое главное что мы всё выяснили, надеюсь теперь она от меня отстанет.

Раздражённый прошёл в аудиторию. Студентов оказалось много. Похоже алхимия идёт сразу на нескольких потоках. Учитель писал что-то на доске.

Увидел Лаэль и подмигнул ей. Дроу ответила насмешливой улыбкой т я почувствовал как на сердце стало легче.

Преподаватель оказался среднего роста, с небольшим выпирающим животом, растрёпанными волосами и диковатым взглядом. Он весело посвистывал под нос и когда прошёл мимо я учуял запах алкоголя.

— Он что, пьёт? — спросил у сидевшего неподалёку Ростова.

— Говорят что так, — равнодушно ответил Олег, — его не выгоняют из академии потому что он гений алхимии. Кстати, он ещё отвечает и за спортивные игры.

— Алхимик? — изумился я столь странному сочетанию.

— Да. По слухам ему уже около ста восьмидесяти лет. На снадобья что он варит, очереди из стареющих богачей. Любит спорт и алхимию и ему удаётся это неплохо сочетать.

— Забавно, — кивнул я.

А что, отличное хобби. Глотнёт пару настоечек и носится по площадке как заведённый.

— Вижу все собрались, — развернулся к нам учитель, — я барон Себастьян Граувиц. Преподаватель алхимии и тренер по спортивным играм. Прошу любить и жаловать! Юдин! Хватит мучить балалайку! От твоих завываний у меня уже голова болит!

— Извините барон, — послышалось с задних парт.

— Другое дело. Итак, друзья мои. Алхимия! Сколько радости в этом слове! Надеюсь кто-то из вас полюбит мой предмет и станет настоящим фанатом искусства. К сожалению для большинства из вас курс не продлится и семестра. Да, нас ждёт всего пара десятков занятий. Вижу разочарование на ваших лицах! Не нужно делать такое жалостливое лицо, Юдин!

— Я просто задумался барон!

— Хорошо что ты умеешь думать. Молодец. Итак, у вас наверное возник вопрос, зачем вам это? Всё очень просто. Если вы застрянете в каких-нибудь джунглях или пустыне, вас ранят папуасы или песчаный лев, кто поднесёт бутылочку? Кхе-кхе, конечно я хотел сказать флакончик с лечебным зельем. Так вот сварить на коленке примитивное зелье, обеззаразить раны, разобраться в свойствах самых распространенных грибов и растений и научиться оказывать первую помощь при ранениях, вам жизненно необходимо. Может кто-то и вас и знает как это делать, но повторение ещё никому не помешало. Все рецепты зелий будете сдавать в конце семестра.

— Грибы это хорошо, — шепнул мужской голос позади меня.

— Хе-хе-хе, мой юный грибник, — услышал Себастьян, — вы не представляете насколько. Начнём занятие.

Учитель раздал каждому по книжке, указал что нужно прочитать и удалился в кладовую. Вернулся через полчаса ещё более весёлый.

— Моя помощница приготовила ингредиенты. Времени, к сожалению у нас немного, поэтому сразу перейдём к практике. Да и к чему вам знать что трава кроветворка имеет с десяток применений? Вам она нужна только для остановки кровотечения. Всё необходимое у вас в столах. Начинайте. Рецепт несложный. В конце занятия проверю что получилось.

Граувиц присел на стул и откинулся на спинку стула. Некоторое время он наблюдал за нами, затем его веки опустились и он тихонько засопел.

Утомился бедняга.

Так и что тут делать?

Эх, теперь я ещё и зельевар. Мда уж. Ладно, рецепт не так и сложен.

Налил воды в чашу, накрошил кореньев, закинул листочки и начал выжимать сок из стебля растения. Зелёные капли падали в воду и раствор начал приобретать фиолетовый цвет.

О-о-о-о! Грибочки, — с восторгом прошептали у меня за спиной.

Я поворошил рукой в коробке. Какие нахрен грибочки!?

Позади громко хлопнуло.

Обернулся.

На соседнем столе в чаше шипело. К потолку поднимался столб коричневого дыма пахнущий поганками.

— Ты что натворил!? — учитель подскочил со стула и уставился на ухмыляющегося парня, — всем покинуть аудиторию!

Мне и нескольким студентам не повезло. Мы сидели слишком близко к юному исследователю и успели глотнуть дыма.

Я дошёл до двери и меня замутило. В голове помутнело. Я начал заваливаться набок. Свет угас и тьма проглотила меня.


— Очнись княжич!

Знакомый голос. Кажется это Лаэль.

— Цринтрин? Что вы делаете?

— Тебя в чувство привожу, — рассмеялась дроу, — ты шёл по коридору, пел песни и отбивался от призраков.

— Ага, — смутился и отвернулся к окну.

Ночь!? Сколько же времени прошло?

— Что случилось?

— Тот экспериментатор забросил галлюциногенный гриб в чашу. Такой реакции от смеси никто не ожидал. Ты и ещё несколько человек надышались дымом и отключились. Ну а как наступила ночь, вы очнулись и разбрелись по академии. Тебе повезло что я очистила твой организм от действия снадобья.

— Спасибо.

— Не за что, — подмигнула эльфийка.

— А ты разве не с нами в медкорпус попала?

— С вами, — помрачнела Лаэль, — к счастью организм дроу иначе реагирует на яды. Как очнулась пошла искать тебя.

— Приятно слышать.

— Не хотела терять будущего напарника по фехтованию, — очаровательно улыбнулась девушка, — вижу ты уже пришёл в чувство. Уходим отсюда.

— Подожди, — остановился я, — нужно найти остальных.

Дроу недоумённо посмотрела на меня.

— Дворяне будут благодарны, — подмигнул ей.

— Ну если мыслить в таком русле, — хмыкнула она, — то согласна. Однако я не смогу помочь всем. Я всё же не целитель. На ещё одного энергии хватит, не больше.

— Нестрашно. Оглушим и свяжем. Кстати, где врач?

— Она спит как и охранники. Не знаю что с ними. Возможно миазмы отравы выходили из тел и опьянили людей

— Может быть, — согласился я.

Следующим попался Олег Ростов. Парень жадно обнимал мраморную статую девушки и жарко шептал:

— О Сюзанна! Моя прекрасная Сюзанна! Как долго ждал я нашей встречи! Ты вернулась ради меня!

Он начал расстёгивать ремень.

— Лаэль приведи его в чувство!

Эльфийка равнодушно посмотрела на Ростова. Подошла со спины, начертала сложный знак и впечатала ладонь в спину княжича.

Он рухнул на пол.

Через пять минут зашевелился. Открыл глаза и посмотрел на нас мутным взглядом.

— Что случилось?

— Мой друг, я поведаю тебе всё в деталях, — с предвкушением потёр ладони.

Покрасневший Олег всё повторял:

— Этого не может быть! Нет, не мог я так поступить. Это неправда. Шутка. Глупая шутка. Скажите что вы пошутили. Вы же всё придумали, так?

Для того кто свято чтит дворянскую честь и верит в собственную непогрешимость, тяжело пережить подобное.

— Можешь считать так, — хмыкнула дроу, — похоже зря мы тебя оторвали от Сюзанны.

— Откуда вы знаете это имя!?

— А ты как думаешь? — фыркнул я.

— О боже! — выдохнул Олег, — ваше сиятельство, цринтрин!

Мы остановились.

— Надеюсь случившееся останется между нами, — неловко попросил Ростов.

— Даю слово, — кивнул я.

— Обещаю, — лениво ответила Лаэль.

— Я ваш должник, — засиял Олег, — никогда этого не забуду.

Охота за студентами продолжалась. Мы вязали пострадавших распущенной на верёвки шторой и стаскивали в целительское крыло.

— Тяжёлый зараза, — кряхтел я, — и надо же было так отожраться.

— Повежливей княжич, — укорил Олег, — он всё же благородной крови.

— Поверь, легче барон от этого не стал, — уверил я, — волоком дотащим?

Ростов с сомнением посмотрел на меня.

— Он всё равно ничего не соображает. Но если хочешь, неси Портоса на себе.

— Ладно, — кивнул он, — сделаем как предлагаешь. Этот грех будет на твоей совести.

— Переживу.

Вроде бы последний. Я с облегчением уселся на кровать. Посмотрел на эльфийку.

— Лаэль, все на месте.

Девушка покачала головой.

— Кажется я видела сына императора когда очнулась, — нахмурилась эльфийка.

А она милая когда хмурится, — подметил я.

— Александра? — зачем-то уточнил Олег.

— Ну а кого ещё? — съязвила дроу, — Михаил давно окончил Академию.

С крыши донёсся вопль. Мы переглянулись и побежали на крик.

Я вихрем взлетел по лестнице, с трудом нашёл выход на крышу, вбежал наверх и замер.

— Я властелин этого мира! — орёт Александр встав на краю крыши, — мне можно всё! Смотрите на меня!

Он приспустил штаны и оросил золотым дождём мостовую. Развёл руки в стороны, заорал:

— Мне можно всё! Всё!!!

Рядом застыли Лаэль и Олег. Эльфийка невозмутимо смотрела на веселящегося парня, как будто видела такое каждый день. Ростов же возмущённо прошептал:

— Такое недопустимо! Мы должны остановить его!

— Я оглушу, ты потащишь, — быстро распределил роли, — Лаэль, дай занавеску.

— С ума сошёл? — дёрнул за рукав Ростов, — это же сын императора!

— Ты хочешь чтобы он нас увидел? — удивился я, — или может быть уйдём и пусть он спрыгнет вниз?

— Иди, — буркнул Олег.

Я подкрался, накинул штору на голову и дёрнул Александра назад. Ударил по затылку, затем душил до тех пор пока он не перестал дёргаться. Пощупал пульс. Живой.

— Простите ваше императорское высочество, — утёр испарину со лба, — поверьте, это ради вашего блага.

За оградой мелькнул силуэт. Поднялся на ноги и всмотрелся в темноту. Незнакомец увидел что я смотрю прямо на него и побежал прочь. А если он снимал? Хотя сейчас ночь, луна неполная. Нет, он не сможет разглядеть на видео лица. Как бы там ни было, мы не успеем его поймать.

Мы шли в больничное крыло. Олег нёс Александра на плече. Пыхтел. Я хотел предложить оттащить его так же как барона, но решил что это будет уже перебор и Ростов точно оскорбится, вспылит, начнёт поучать правилам вежливости. Ну его. Пусть несёт.

— Надеюсь все понимают что мы должны молчать? — на всякий случай спросил я.

— Не волнуйся милый, — ухмыльнулась Лаэль, — я последняя кто будет рассказывать об этом.

— Но почему? — не понял Олег, — мы ведь всех спасли.

— Видишь ли, мой благородный друг, — устало пояснил я, — мы сделали хорошее дело, не спорю. Но как ты думаешь, что сделает император когда узнает что о выходке его сына знают трое студентов?

— Он не посмеет, — уверенно сказал Ростов, — мы будущие князья!

— Конечно, — насмешливо фыркнула Лаэль, — просто ты умрёшь от неизвестной болезни.

Мы положили Александра на постель, развязали его и остальных.

— Артём, — подошёл ко мне Олег, — несмотря на то что Ростовы и Снеговы не очень дружны, заверяю что ты всегда можешь рассчитывать на меня.

— Запомню, — пожал протянутую ладонь.

— Хватит обмениваться любезностями, — хмыкнула Лаэль, — спите.

— Я этому испытателю руки сломаю, — напоследок проворчал я и закрыл глаза.

На следующий день больничное крыло бурлило. Помятые студиозусы жаловались на боль во всём теле, кривились рассматривая синяки на лице и требовали объяснений. Целительница и охранники хлопали глазами, уверяли что ночь прошла тихо и никто не сходил со своих мест.

О том что больные оказались в разных постелях, предпочли не упоминать и на этом всё закончилось. Нас обследовали и отпустили по домам. Весь преподавательский коллектив собирался на совещание в котором участвовал и представитель правящего дома Романовых. Я мимоходом пожалел алхимика. Несладко ему придётся.

После обеда отправился в имперский банк, отделения которого присутствовали во всех крупных городах. Меня любезно приняли и без долгих проволочек оформили именной счёт.

— Рады видеть в любое время суток, ваше сиятельство, — попрощались со мной.

Закончив с этим делом пошёл к гоблину.

Мда. Возле лавки Рргыша стояла огромная толпа. Приглядевшись я увидел что практически у всех на одежде были нанесены эмблемы того или иного клана. Похоже слуги пришли заказывать одежду.

Я довольно улыбнулся и прошёл к дому торговца. На входе стоял охранник но как только я назвал имя, он тут же пропустил меня внутрь.

— Ваше сиятельство! — подскочил из-за стола Рргыш, — рад вас видеть!

— Доброе утро, — кивнул я, — вижу от клиентов отбоя нет?

— Вы правы, — энергично закивал гоблин, — я разрываюсь на части не в силах справиться с потоком желающих. Пришлось нанимать двух помощников. Какие барыши! Я стану сказочно богат!

Рргыш закатил глаза и причмокнул губами.

— Вот банковский счёт, — спустил с небес гоблина, — для перевода средств.

Радость в глазах гоблина немного приугасла.

— Очень хорошо, — вздохнул он, — сегодня же переведу вашу долю.

— Уже? — удивился я, — прошла всего пара дней.

— Предзаказы, — вновь заулыбался Рргыш, — многие хотят первыми получить изделия нового фасона. Пришлось устроить торги за место в очереди. Конечно некоторых людей приходится пропускать вперёд, но так дела ведутся во всём мире.

— Ну ты и делец, — восхитился я предприимчивостью гоблина.

— Спасибо.

— Не буду отвлекать от работы, — распрощался я.

Вернувшись домой начал занятия с мечом и тренировку щита. С каждым разом получалось всё лучше. Лезвие плело в воздухе стальное кружево, атаковало, парировало выпады воображаемого противника. А вот энергощит мигал. Стоило ослабить внимание и он тут же исчезал. Проклятье!

После тренировки сходил в душ и поужинал.

Дзынь! Дзынь-дзынь-дзынь!

В это время я поднимался на второй этаж. В дверь ударили и я насторожился. Подхватил оставшийся после тренировки клинок и подошёл к двери. Отворил и опустил оружие. Улыбнулся.

— Лаэль, рад тебя видеть, входи, — посторонился я.

Выглянувшему Воланду махнул рукой и он, понимающе улыбнувшись, скрылся из виду.

Я пропустил девушку, прикрыл дверь и прошёл на середину зала. Дроу насмешливо смотрела на меня янтарными глазами.

— Пришла на тренировку? — крутнул меч в руке, — не самое подходящее время.

— А по моему самое лучшее, — поддразнила она, — просто ты ещё не понял этого.

— Ты так думаешь? — иронично ответил я.

Эльфийка прыгнула, развернулась в воздухе и попыталась ударить меня ногой. Отбросив меч я увернулся, поймал девушку, прижал к груди и поцеловал сладкие губы.

Дроу обхватила меня ногами. В жёлтых глазах плескался огонь страсти и желания. Я поднял её наверх, пинком распахнул дверь и мы упали на постель.

Она заурчала и набросилась на меня бешеной кошкой. На пол полетела разорванная одежда. Острые ноготки царапнули грудь. Я коснулся гладкого шёлка эбеновой кожи, провёл ладонями по бёдрам, осиной талии, спине, груди. Лаэль громко застонала и оседлала меня.

Да, дроу не робкая любовница, это всепожирающее пламя, буйный ветер, бешеный шквал эмоций сносящий всё на своём пути.

Сладкое безумие охватило нас и мы забыли обо всём на свете

Княжество

Я проснулся и вдохнул свежий воздух. Вечером не закрыли окно и в комнате слегка похолодало. От движения проснулась Лаэль. Приоткрыв один глаз, она чмокнула меня в щёку, отчего по коже побежали мурашки.

— Доброе утро, — мурлыкнула она.

— Привет, — подмигнул ей.

Эльфийка грациозно соскочила с постели и пошла в ванную.

— Я в душ, — увидела мой взгляд, — присоединится не хочешь? Ммм?

Разумеется я последовал за эльфийкой.

После начали собираться в Академию. Не торопились. На первое занятие всё равно опоздали. Лаэль разглядывала себя в зеркало. Я неспешно одевался.

— Артём, — посмотрела на меня дроу, — откуда у тебя шрам на щеке? Почему не обратишься к целителю? Он всё уберёт.

— Лаэль, — поморщился я, — лучше не спрашивай. Не хочу об этом говорить.

— Ладно, — кивнула она.

Помолчали.

— Не расскажешь, зачем вы прибыли в Академию? — застегнул рубашку.

Девушка нахмурилась, прикусила губу. Подумала и кивнула:

— Хорошо. Пообещай что об этом никто не узнает.

— Обещаю.

— Ты не знаешь, но между благородными домами дроу всегда идёт соперничество. Каждый хочет возвыситься — интригами, обманом, или просто уничтожив соперника. В живых не должно остаться никого. Дом Авр`тар проигрывает. Мы сдаём позиции и скоро нас уничтожат. Мы прибыли в столицу чтобы предложить вашему Императору союз. Вассалитет, можно назвать это так, — гордая дроу скривилась от этого слова, — мы хотим попросить у него земли.

— Думаю не откажет. Ведь вам нужно Подземье?

— Верно, — подтвердила Лаэль, — поверхность нас не интересует.

— Ты из благородного дома. Принцесса? Зачем тебе обучаться в Академии?

— Младшая, — усмехнулась дроу, — налаживаем связи. Показываем что мы не такие страшные как о нас говорят. Да и обучение цринтрин в другой стране подтверждает серьёзность наших намерений.

— О вас ходит много слухов. Говорят что вы приносите человеческие жертвы, устраиваете оргии и имеете гаремы из мужчин.

Девушка расхохоталась. Смеялась долго и заливисто.

— Каждый раз как услышу такое, меня душит смех, — смахнула слезинку со щеки, — горазды же люди на выдумки. Мы просто живём под землёй. Да, наши обычаи суровы, но уверяю, большая часть историй ложь. Гаремы есть.

Увидев мой недовольный взгляд, добавила:

— У меня нет. Не заслужила. Да и не хочу.

Ладно, поверю на слово. Надеюсь она не будет звать меня в своё королевство? Вот никогда не мечтал становиться частью мужского гарема.

От этой мысли я зафыркал и оглушительно рассмеялся под недоумённый взгляд Лаэль.

— Лаэль. Почему я?

— Ты имеешь ввиду почему я выбрала тебя? — приподняла бровь девушка.

— Именно. Конечно я знаю что неотразим, но всё же.

— Давай подумаем, — приложила пальчик к губам дроу, — может потому что ты мне понравился? Как душой так и телом?


Мы проскользнули в аудиторию перед носом преподавателя. Ух, едва успели.

Орехов недовольно посмотрел в мою сторону, а как увидел входящую со мной Лаэль, его вовсе перекосило. Он прожигал меня ненавидящим взглядом и едва не плевался ядом.

Ревнует?

Света демонстративно не обращала на меня внимания и я вздохнул с облегчением. Кажется до неё дошли мои слова и она успокоилась.

Сегодня мы проходили этикет.

Сколько же в нём тонкостей. Рассказывали о правилах поведения за столом. Разумеется я всё перепутал. Ложечки для десерта, для паштета ещё чего-то то там. Двузубые, трёхзубые вилочки, разной формы и размера. Сервировка стола и прочая ерунда. Оказалось что столовые приборы даже класть нужно правильно.

С удовольствием бы положил мужской прибор на это всё.

В конце концов я озверел и сказал старой женщине, которая могла дать фору любому английскому аристократу в плане педантичности, что могу спокойно есть одной ложкой и вилкой. Она неодобрительно покачала головой и отстала от меня.

Ну правда, зачем столько сложностей?

Я корчил из себя сурового воина, который ест с кинжала сердце врага и запивает еду кровью из черпака. Старался не обращать внимания на хихиканье девушек. Но как бы не кривился, понимал, что придётся разбираться в премудростях этикета. Бесит.

Урок закончился и я с облегчением покинул аудиторию. Меня тотчас окружили девушки. Поначалу это было приятно и лестно, но когда тебе в сотый раз задают вопрос:

— Ваше сиятельство, а правда что все эти чудные вещи придумали вы?

— Княжич, у вас замечательный плащ, не посоветуете где приобрести такой же?

— Ваше сиятельство у вас нет мыслей по поводу женской одежды? Леди буду вам признательны, если придумаете что-нибудь особенное.

— Ваше сиятельство, превосходно выглядите! Разрешите поинтересоваться…

— Ваше сиятельство…

Я возненавидел это “ваше сиятельство”. Но ничего не поделаешь, приходилось останавливаться возле собеседника, говорить ни о чём пару минут и только потом переходить к теме разговора.

Бесило невероятно.

Клыки вырву старому гоблину, какой чёрт надоумил сказать что это я генератор идей?

Перед уходом завернул в библиотеку.

— Вадим! — окликнул я парня.

— Эмм? — выглянул он из-за стеллажа.

— Не подскажешь где найти книги по истории? Интересуют все упоминания о происхождении кланов, их силе, тотемах.

— Хоть кто-то интересуется настоящей литературой! — обрадовался парень, — к сожалению по вашей теме не так много книг. Такие знания не найдёшь в свободном доступе! Подождите немного.

Через пять минут Вадим вернулся и положил на стол пару тоненьких брошюр.

— Всё что смог найти, — сокрушённо покачал головой.

— Ну хоть что-то, — вздохнул я.

Расписался в журнале о получении книги и пошёл домой.

Длинной вереницей потянулись дни. Я посещал Академию, занимался с эльфийкой, учился и копил деньги на счету. Лаэль мне очень помогла с понимаем того как следует работать с татуировкой.

— Не прессуй, — посоветовала она, — не пытайся подчинить. Дай ей спокойно течь по телу, стань единым с океаном энергии. Пусть она протекает сквозь тебя. От тебя лишь требуется желание, форма которую ты хочешь придать. Тем более у тебя есть тату. Попроси и сила сделает всё сама.

Мда, порой Лаэль говорила витиевато. Сказывалось происхождение. Но я научился вычленять главное из слов и вскоре начал делать успехи.

Щит стал гораздо стабильнее в том месте где я его создавал. Перемещение щита вокруг меня давалось не слишком легко, не говорю уже о создании нескольких плетений и тем более о покрытии ими всего тела. Тем не менее прогресс налицо.

В остальном всё шло своим чередом. Я даже как-то заскучал. Обыденная жизнь начала надоедать и поэтому как только решил что накопленных средств хватит, начал собираться в свои владения. Пора начинать стройку.

Деньги текли рекой. Я сам не ожидал такого успеха. Местным богачам надоели тусклые невзрачные одежды и они коршунами набросились на новинку.

Я же был только рад этому.

Как я вырвался? Да очень просто. Договорился с целительницей. Пожаловался на плохое самочувствие, сослался на важные дела, сделал пару комплиментов, подарил букет роз и подкрепил всё это увесистым мешочком с золотом. Не знаю что из этого имело больший успех, однако на полном основании считаю что тому причиной моя неотразимость.

Женщина выписала справку что я на месяц отстраняюсь от занятий ввиду плохого здоровья, заверил подписью, печатью, и рекомендовала отправить меня в княжество Снеговых, к родовому целителю. Якобы тот давно знаком с хронической болезнью и окажет самую квалифицированную помощь.

Дальше проще. Зашёл в ректорат, показал справку, взял расписание занятий для самостоятельного обучения и отбыл.

Предупредил Лаэль что меня не будет месяц. Попрощался с Олегом. Взошёл на борт дирижабля и отправился в княжество.

Жаль что дроу не смогла полететь со мной. Хотела, но не могла. Ладно, не на такой уж большой срок мы и расстаёмся.

На душе легко. Лишь на границе сознания плавали нехорошие мысли. Куда-то делся студент, сваривший адское зелье и никто его не видел. Видео где я луплю Александра так нигде и не всплыло. На одном местном “форуме” я нашёл вопрос в котором спрашивали об удалённой записи. Он так и остался без ответа.

Не сомневаюсь — это работа людей императора. Если они поймали снимавшего, смогут ли выйти на нас? Ночь была тёмная, на записи точно ничего не видно, а тот свидетель, узнал он Александра и меня? Смогут ли менталисты вытащить из его головы сведения? Рассмотреть лица? Осветлить ролик?

Хорошо бы нет.

А ещё козёл чудит. Кружится вокруг столицы и разбойничает. Проверил на свою голову татуировки. Хорошо что с петухом нормально вышло.

Надеюсь.

Отвозил меня всё тот же капитан Дмитрий. Он рассказывал о новостях в княжестве, я делился историями из Академии. В общем полёт оказался нескучным и мы благополучно добрались до места.

— Артём! — обняла княгиня, — хорошо что ты решил навестить нас! Мы соскучились!

— Я тоже, — засмеялся в ответ. Вырвавшись из объятий пожал руку отцу и брату.

— Как дела в Академии? Сестру видел?

— Всё отлично, — не покривил душой, — грызу гранит науки. Анна в порядке.

— Хоть что-то не меняется, — рассмеялся Андрей, — наверное ты лучший ученик курса?

— Вроде того, — закашлялся я.

— Давайте пообедаем, — предложил отец, — и поговорим.

— Поддерживаю, — кивнул я, — я голоден как лев.

После лёгкого перекуса в кругу семьи, на котором я перешучивался с братом и рассказывал о учёбе, мы перешли в кабинет отца.

— Я слышал, ты встречаешься с дроу?

— Это плохо?

— Ничего страшного, — усмехнулся отец, — я знаю что у них своеобразное отношение к жизни. Надеюсь твоя невеста не знает о похождениях жениха?

— Знает, — спокойно посмотрел в глаза отца и твёрдо сказал, — я поговорил с ней. Свадьбы не будет.

— Поговорил ты, — побарабанил по столу князь, — решение о вашей свадьбе уже принято.

— Можно отменить.

— Снеговы никогда не нарушают слова! — рыкнул князь, — запомни это.

Помолчал, немного остыл и добавил, остро посмотрев на меня:

— Если на это нет веской причины.

Я воспрял духом. Нет причины? Осталось её найти. По своему опыту могу сказать что молодая девушка вряд ли будет вести себя целомудренно.

Подумал и вновь огорчился. А если она впрямь решит вести монашеский образ жизни? Кто знает что у неё на уме. Хотя такой темперамент не погасить, уверен, найдётся повод чтобы всё отменить.

— Значит, тебе не нужны земли Игнатовых?

— Лишними не будут, — проворчал князь, — надеюсь ты женишься.

— Как дела с оружием и краской?

— Есть проблемы, — помрачнел князь, — Михайловы подняли цены на металл.

— А если обратиться к дварфам?

— Их владения слишком далеко. Перевозка невыгодна. И они не согласятся. Им выгоднее ковать изделия у себя и продавать нуждающимся.

— А горы? Неужели в них и вправду нет месторождений?

— Исследованная часть пуста, — признал князь, — а из глубин поднимать руду тяжело. Да и заселены они подземными тварями.

— Ясно, — вздохнул я, — а краска?

— Выгода от торговли велика, — кивнул Сергей Михайлович, — краска сделанная по твоему рецепту, гораздо лучше аналогов. Но Ореховы и кланы Японии недовольны. Мы мешаем им.

— Что они предпримут?

— Могут обратиться к императору, — князь сплёл пальцы на груди, — с просьбой наложить огромный налог на продажу нашей краски в Империи. Скорее всего так и будет. Рода поддержат. Если торговать за границей, придётся обращаться к Ореховым, с которыми у нас не лучшие отношения. Или отправлять торговые караваны под усиленной охраной. Но вряд ли это поможет. Против нас объединяться все кому невыгодно как наше усиление, так и новый конкурент на рынке.

— Нерадостная картина, — нахмурился я, — но мы же сильны? У нас лучшие воины.

— Видишь ли, Артём, — усмехнулся князь, — да, мы сильны, но зависимы от других кланов. Как и они от нас. Продовольствие, поставки сырья и многое другое. Весь рынок поделён между родами. С краской мы вошли в чужую вотчину. Никто не запрещает вести собственное дело, но приходится учитывать чужие интересы и делиться. Мы сильны, но если плюнем на других, они объединяться против нас. Эту войну мы не выиграем. Никто не захочет нашего усиления.

— А если объединяться несколько родов которые захотят уничтожить остальных?

— Тогда вмешается император. Ты не задумывался, почему именно он повелевает страной?

— Думал, — кивнул я.

Я действительно размышлял об этом. С тех самых пор когда услышал о тотемах. Как бы ни был силён император, он не сможет одолеть несколько кланов. Для того чтобы это сделать нужна сила. Великая сила.

Отец подтвердил догадки.

— Ты слышал о тотемах и бусинах, средоточии силы?

— Немного. Знаю что их двенадцать.

— Верно. Осталось только три бусины. Ими владеют Романовы. Нахождение остальных неизвестно, на поиски снаряжались экспедиции, но результата не было и пришлось смириться с тем что мы утеряли их навсегда. Затем и сам император наложил вето на их поиски.

— Ясно, — выдохнул я. Призрак женитьбы вернулся и приветливо помахал мне рукой. Не Свету так другую подберут. Нет, если прижмёт то свалю в свои владения и пусть разбираются сами. С другой стороны сейчас за моей спиной стоит клан который прикрывает меня от многих бед. Родная кровь, пусть душа в теле и другая. Да и не могу я бросить единственных родственников в этом мире. Останусь один — проглотят и не заметят. А значит что? Нужно становиться сильнее. Стать силой с которой будут считаться. А ещё эти бусины искать… не представляю где их найти. Может у императора попросить? Ещё и Романовы… Когда начну поиски, рано или поздно придётся столкнуться лбами.

— Ясно, — печально вздохнул я, — отец, возьму дирижабль? Облечу свои владения.

— Бери, — благодушно рыкнул он, — я думал ты уже и забыл о них.

Все подготовленные слова я так и не высказал. А что скажешь? Отец ясно дал понять, что не хочет нарушать традиции. Вот подстава! Ореховы непременно заинтересуются Рргышем. Пока он был мелким лавочником, он их не интересовал — доходы не те. Однако сейчас всё изменилось. Тем более он растрепал всем что идея была моя. А у меня с Орехом отношения сразу не заладились, так что он радостно прижмёт торговца.

Плохо.

Придётся выкручиваться из щекотливой ситуации. Даже не знаю что и предпринять.

Я хотел наладить производство духов и косметических средств. Сейчас используют слабые отдушки из цветов, трав и цитрусовых. Когда я предложу парфюм, это взорвёт рынок.

На мой взгляд чудные тут законы. Или Романовы сознательно разделили обязанности кланов? Но я не буду играть по их правилам.

На следующий день поднялся на дирижабле и Дмитрий направил небесный корабль в сторону гор. Снежные пики медленно приближались заслоняя небо.

На место прилетели после обеда.

Ущелья разрезали горные кручи. Скалистая гряда выглядела угрюмо, но я знал что наполню это место жизнью. Мой курорт станет знаменитым, в него потекут все местные обитатели и суровые Снежные Великаны преобразятся, наполнятся смехом и радостью.

Мы поднялись высоко, но всё же ниже ледяных пиков. Мы пролетели между ними и капитан остановил корабль.

— Дальше нельзя, — пояснил он, — воздушные аномалии. Можем упасть.

Жаль. Я хотел узнать что находится по ту сторону гор. Туман не дал рассмотреть.

— Возвращаемся, — приказал капитану.

— Как скажете княжич, — крутнул рулевое колесо Дмитрий.

Хорошие места. Есть где развернуться.

Я отметил несколько мест подходящих для стройки. По возвращению засел за карту и начал составлять проект.

Тэк-с, на всё сразу ресурсов не хватит, поэтому построю для начала одну трассу. Самую лёгкую. Её обозначил зелёным цветом. На ней не было опасных участков и крутых спусков. Пусть тренируются мои будущие клиенты. Нарисовал курортные домики возле подножия гор, принцип действия подъёмников, расчертил схему спуска.

Работа заняла уйму времени. Пока договорился с мастерами, нашёл работников, управляющего. Хорошо что в городе проживало несколько дварфов, один из них, седобородый мастер, покачал головой, подумал и согласился поучаствовать в проекте.

Слетал на место с мастерами, рассказал и показал что хочу и как всё должно выглядеть. Те кивали головой, уточняли, переспрашивали и углублялись в детали. У меня даже язык устал всё объяснять.

Согласовав детали оставил после себя подробнейшие указания и отправился обратно в столицу.

Ух, насыщенный выдался месяц. Надеюсь строители ничего не перепутают, так-то я подробно всё расписал. Впрочем если и будут небольшие ошибки — некритично, можно подправить.

Я прикрыл глаза и с предвкушением улыбнулся.

Через два дня на горизонте показалась столица. Я радовался будущей встрече с друзьями и не знал, что меня ждёт. Более того, далеко на горизонте зашевелилась новая угроза, о которой я даже не подозревал.

Вызов

— Я дома Воланд! Как вы тут без меня? Всем доброе утро!

— Рад что у вас хорошее настроение, ваше сиятельство, — поклонился дворецкий, — всё в порядке. Желаете позавтракать?

— Не откажусь, — кивнул я, — только приму душ.

Горячие оладьи с мёдом и ароматным чаем сегодня удались особенно хорошо. Я похвалил Марию отчего женщина зарделась.

— Не смущайся. Ты действительно отлично готовишь, — проглотил кусок оладьи.

— Спасибо ваше сиятельство, — смутилась женщина.

Итак, что я имею? Эльфийку, которая ищет дом… Млин! Дом! Надо переманить её в свои владения, отряд дроу пригодится при зачистке подземелий. По слухам там множество тварей, а дроу знают всё о подземье. Вот только они уже связались с императором… Надеюсь он ответит отказом на их просьбу. С другой стороны, нужны гарантии лояльности. Интересно, есть ритуал клятвы на крови?

Не то чтобы я не доверяю Лаэль, но другие тёмные эльфы могут оказаться не столь приветливы. Клятва благородных? Слово чести? Не отрицаю, такое встречается, но когда на чаше весов выживание рода а на другой клятва, могут поступиться и честью.

Хотя не могут же они жить в изоляции? Тем более рядом с княжеством людей. Да и зачем кидать меня? На мой взгляд выгоднее жить в мире. Но дроу могут иметь другое мнение.

Неплохо бы пригласить дварфов. Коротышки славные мастера и лучшие каменщики во всё мире. Для постройки домов внутри скал им нет равных.

Для чего мне это? Всё просто. Я желаю иметь собственное владение, безопасное убежище, дом, базу, в которой могу отдохнуть, скрыться от врагов. Конечно есть родовой удел, но он мне не принадлежит, а мои планы в дальнейшем пойдут вразрез с интересами кланов, и если ситуация обернётся так, что придётся выбирать между мной и родом… Не хочу ставить князя перед таким выбором.

А что нужно для осуществления моих планов? Деньги и верные люди.

Ещё я слышал что по ту сторону хребта, а иногда и в самих горах, шалят гоблины. Нужно поговорить с Рргышем на эту тему.

Ладно, решу этот вопрос. Интересно, как там Лаэль? Мы переписывались пока я был в отъезде.

Обрадую девушку.

Набираю сообщение:

— Привет. Как дела?

Лаэль: — На занятии. Идёт алхимия.

— Я вернулся в столицу. У меня для тебя подарок.

Лаэль: — Здорово! Заинтриговал.

— Тогда встретимся вечером.

— Лаэль: — Хорошо. Не отвлекай.

— Ладно.

После этого отправился к Грогу. Прошло достаточно времени и я захотел нанести татуировку атакующего типа.

Звякнул колокольчик на входе и я вошёл внутрь. Мастерская немного напоминала жилище художника, на стене множество рисунков татуировок, на столе иглы замоченные в спирте. Вернее в самогоне. Множество красок в баночках. Кресло в центре комнаты. Зеленокожий орк разглядывающий какую-то книгу у окна.

— Добрый день, Грог, — кивнул громиле.

— Княжич? — повернулся ко входу орк, — пришёл бить тату?

— Да, — кивнул я, — не занят?

— Нет, — прошёл к умывальнику он, — показывай рисунок.

— Вот этот, — раскрыл книгу на нужной странице.

Я выбирал самые сложные тату. Они труднее в освоении, но как я подозревал и гораздо мощнее.

— Снимай одежду и присаживайся, — махнул в сторону кресла Грог, — можешь зажать зубами палочку если хочешь.

— Обойдусь, — усмехнулся я.

Скинул одежду и уселся на кресло. Тату решил бить на груди.

Грог внимательно изучил рисунок, тщательно нарисовал его на коже и лишь затем приступил к набивке.

Игла пронзала кожу. Орк смахивал кровь.

Пристальный взгляд, сведённые брови. Мастер полностью погрузился в работу.

Порхает инструмент в огромных руках. Острый кончик вонзается в тело рисуя картинку.

Терплю.

— Готово, — наконец говорит Грог.

Поднимаюсь и иду к зеркалу. Сложная вязь узоров сплетается в тонкое кружево. Множество линий переплетаются между собой и рисунок напоминает запутанный клубок нитей. Стираю кровь влажным полотенцем. Одеваюсь.

— Отличная работа мастер.

— Другую не делаю, — довольно проворчал орк, — обращайся.

— Непременно, — улыбнулся я, отдал деньги и пошёл к Рргышу.

Меня пропустили к гоблину без проволочек. Торговец встретил меня на пороге:

— Ваше сиятельство! Наконец то вы прибыли! Пройдёмте скорее в кабинет! У меня плохие новости.

— Рассказывай, — уселся в кресло и пристально посмотрел на гоблина.

— Приходили люди, — облизну губы гоблин, — сказали чтобы я отдавал им половину выручки. Угрожали.

— Бандиты? — удивился я. Вряд ли Ореховы стали бы действовать настолько грубо.

— Они выглядели прилично. Но я слышал о тех кто подсылает подобных людей, — вздохнул гоблин, — они контролируют притоны во многих городах. Берут то чем брезгуют дворяне. В итоге набирается неплохая сумма.

— Что позволяет им вести роскошную жизнь не пачкаясь во всём этом, — понял я, — теневые владельцы.

Плохо. Ореховы наверняка связаны с неизвестными. Не может такой большой клан, занимающийся торговлей, не знать тех кто причастен к подобному. Возможно именно они и контролируют всё это.

Решили не обострять отношения со мной, зная что я получаю долю от гоблина? А так натравили бандитов, и получается они не при делах. Пусть гоблин разбирается с неизвестными. Если что, всегда можно отмазаться.

Выбор у торговца невелик — Обратиться в стражу, и его найдут в канаве или петле, или искать покровителя, которыми окажутся, скорее всего, Ореховы. Неприятная ситуация.

— Ваше сиятельство, вы сможете с этим разобраться?

Взгляд гоблина мог дать фору коту из Шрека.

И что сказать? То что Снеговых не любят в Москве?

Это действительно так. Приближёнными к Императору считались три рода — Михайловы, Жуковы и Ореховы. Их владения находились вплотную к вотчине императора. Неудивительно что они спелись. Остальных держат подальше от правителя всеми способами. Нашёптывают императору о всём что происходит в стране, очерняя других и обеляя себя.

Сказать что не смогу защитить Рргыша?

Как ни печально, это так. Да, я могу заявить что гоблин работает на меня, но что это даст? Со мной согласятся. Рргыша прикончат. Найму другого торговца, так и его убьют или он продастся Ореховым. Будет саботировать выполнение заказов что ударит по моей репутации. Вполне возможно убьют или запугают. В итоге я останусь ни с чем.

Попробовать убить неизвестных? Даже не смешно.

— Плати, — скрипнул зубами, — соглашайся с их требованиями.

— Но ваше сиятельство! — изумился гоблин, — это грабёж! Вымогательство!

— Всё несколько сложнее мой зеленокожий друг, — вздохнул я, — изготовь изделия что ты уже пообещал людям, но не бери новые заказы.

— Почему?

— Рргыш, ты сильно привязан к столице?

— У меня здесь лавки, налажены связи с нужными людьми.

— Хорошо, — закинул я ногу на ногу, — но ведь всё это можно сделать и в другом месте. У меня есть княжество. Пока оно не обустроено, но работы ведутся. Я предлагаю переехать туда. Там тебя не достанут. У меня есть множество идей на которых мы заработаем много денег. Ты любишь деньги, Рргыш?

Блеск в глазах выдал гоблина с головой.

— Откроешь производство, начнёшь торговлю по всему миру невзирая на трудности. Перед тобой будет лежать весь мир, Рргыш. Ты прославишься. Хочешь этого?

— Хочу, — кивнул Рргыш.

— В таком случае не расстраивайся. Это лишь временные трудности. Кстати, что по доходам?

— Всё отлично, — оживился гоблин, — сумма превысила все ожидания!

— Хорошо, — поднялся, — работай и не забывай о моих словах. И ещё, у тебя есть связи с гоблинами обитающими в горах?

Рргыш задумался:

— Да, я могу найти людей которые свяжутся с племенами гоблинов. Но не со всеми.

— Хотя бы так, — кивнул я, — договорись со всеми с кем сможешь. Главное чтобы гоблины не мешали стройке.

— Я всё понял, ваше сиятельство, — заверил Рргыш.

Я вышел из дома и посмотрел на звёздное небо. Вздохнул. Одёрнул плащ, стиснул зубы так что на скулах выступили желваки. Ну уж нет, играть по вашим правилам я не буду. Мне пришлось уступить, но это временно.

Всех накуканю.

Пришло сообщение.

Лаэль: — Ты где?

— Был занят. Скоро приду. Скинь адрес.

Лаэль: — Жду.

По дороге купил цветов. Не знаю, любят ли их дроу, но думаю девушке будет приятно. Зашёл домой, убрал гримуар, прихватил свёрток с подарком для цринтрин.

Татуировку кольнуло и мне показалось что в шкафчике в который я положил гримуар, зашелестели страницы. Остановился и прислушался. Показалось. Ладно, сейчас не до этого.

К дому Лаэль подошёл уже ночью. Небольшой особнячок, размерами не превышающий мой. Мда, не ценят в империи дроу. Хотя с другой стороны, большой дом в столице это уже немало.

— Встречай.

Скрипнула дверь и Лаэль весело крикнула:

— Входи!

Я переступил порог и протянул букет:

— Это тебе.

— Спасибо, — кивнула она. Приняла букет и поцеловала меня.

Сегодня Лаэль выглядела… воинственно. Собранные в пучок волосы, резкие движения и едва заметное волнение в голосе. Тело напряжено как будто она готовится к битве. Старается выглядеть как обычно, но я вижу что что-то не так.

— Что-то случилось?

— Ничего.

Беру за плечи и разворачиваю к себе. Она кусает губы и не смотрит в глаза.

— Лаэль, что случилось? Говори!

— Император, — глухо говорит она, — отказал в помощи. Вести из дома не радуют. Клан почти истреблён. Дроу скрываются в пещерах. За ними идёт охота.

Непривычно видеть её такой подавленной. Ранимой.

— Послушай, — обнял её, — я могу помочь.

— Как? — вздохнула она, — пусть ты и княжич, но твой отец не пойдёт против воли Императора и не пустит на свои земли дроу.

— У меня есть собственные владения, — подмигнул я, — горный хребет. Думаю там найдётся немало нор, которые тебе понравятся.

— А императорский указ? — спросила Лаэль оживляясь с каждым мигом.

— Думаю, ему не обязательно про это знать, — усмехнулся я.

— Спасибо Артём! — порывисто выдохнула девушка, — я никогда не забуду что ты для меня сделал! Подождёшь немного? Я напишу сестре.

— Пиши, — невольно улыбнулся я в ответ на полыхнувшую радость Лаэль.

Она быстро настрочила сообщение и запрыгнула на меня, крепко обняла и впилась в губы долгим поцелуем.

— Ты не представляешь что для меня это значит, — оторвалась она и серьёзно посмотрела в глаза, — я всегда буду благодарна за это.

— Рад, что смог помочь.

— Больше чем помочь. Ты дал шанс на спасение, — наклонила голову набок дроу.

Кхм. Необычно ощущать себя спасителем. Тем более, когда ты толком ничего для этого и не сделал.

— Я не смогу дать вам защиту как император, — уточнил я, — мои земли не обжиты. Пока.

— Нестрашно, — ещё раз чмокнула меня эльфийка, — главное, мы сможем скрыться. А там кто знает, твоё княжество станет сильнее или мои враги погибнут в междоусобицах. Не будем заглядывать настолько далеко.

— Как скажешь, — не стал спорить я.

— А что там? — ткнула пальцем в принесённый свёрток.

— Ещё один подарок.

Дроу спрыгнула с меня и зашуршала обёрткой. Через мгновение она держала в руках два длинных кинжала, укреплённых рунами.

— Вот это вещь! — присвистнула она, — какое качество работы! Баланс идеален! Сражаться такими одно удовольствие!

Цветы оказались забыты. Лаэль с восторгом крутила клинки и махала ими Фанатка оружия нашлась.

— Великолепно! Спасибо Артём! — с неохотой отложила кинжалы дроу и потянула меня за руку, — идём, я приготовила для тебя нечто особенное.

Ночь выдалась страстной. Благодарная Лаэль расстаралась на сто процентов.


С утра началась учёба. Но всё пошло немного не по плану.

Студентов боевиков, элементалистов и целителей увели в северную часть здания и рассадили в огромной аудитории. На сцену вышел ректор Академии.

— Рад приветствовать всех собравшихся. Вы наверное гадаете зачем вы здесь. Да, так и думал. Тише, тише, я объясню. Дело в том, что возле столицы завёлся зверь. Мы не знаем что это за существо. Возможно он проник из Пятна, или прибежал из других мест. Известно лишь то, что он похож на козла. Существо опасно и разрушительно. Он объел несколько деревень, разогнал селян которые пошли на него с вилами и факелами, помял небольшой отряд воинов решивших добыть голову существа. Также разбросал несколько стогов по всему полю. Говорят сено летело во все стороны…мда. Также он, кхм, покрыл всех коз и добрался до свиней.

Меня начал разбирать нервный смех. Но пока держался.

— Мы пригласили в Академию охотника Фердинанда Балля. Он известен тем, что от его руки нашли свою смерть множество монстров. Встречайте! Великолепный охотник, авантюрист и искатель приключений — рыцарь Фердинанд Балль!

Ректор отступил, и место за трибуной занял черноволосый мужчина. Крепкий, жилистый, с заострённым подбородком, голубыми глазами и залихватски закрученными усами.

— Прифетствую фсех! — поднял руку, — я занимаюсь охотой на монстроф пятнадцать лет. Мне пофесло что я оказался в столице России и смогу добыть столь ценный трофей. Я сразу догадался что это за сущестфо. Фы знаете кто это?

Мужчина прищурился и не дождавшись ответа продолжил:

— Это сатир, — авторитетно завил он, — такие обитают в Греции.

Я тихо ржал. Плечи подрагивали от душимого смеха. Я незаметно сползал под стол.

— Откуда сатир в наших краях? — удивилась группа студентов, — да быть того не может!

— О! — поднял палец Фердинанд, — сатиры очень хитрые бестии!

Рыцарь подкрутил усы:

— Сатиры, как я уже говорил, обитают в Греции. Любят вино, играют на свирели и обожают девушек! Очень похотливы! Их не так-то просто поймать! Опасны! Фесьма опасны!

— Я слышал про них, — вмешался худой парень сидевший возле двери, — пишут что они жизнерадостны и веселы. И никому не причиняют зла, если их не выводить из себя.

— Фот! Фот именно! — поднял палец охотник, — такие слухи и создают ложное фпечатление о сатирах! Фы же сами знаете что этот сатир разоряет земли. Зачем такой фопрос?

Я не выдержал. Заржал как конь во всю аудиторию. Ну что за бред они несут!? Какой нахрен сатир!?

— Княжич Снегов! Соблюдайте тишину! — попросил ректор, — с вами всё в порядке?

— Прошу прощения, — покаялся я, — просто вспомнил кое-что.

— Прошу, будьте потише, — пригрозил ректор.

Я кивнул. Ух, вроде полегчало.

— Ты чего? — спросил сидевший рядом Олег, — надеюсь ничем алхимическим не дышал?

— Нормально всё, — отмахнулся я, — говорю же, вспомнил одну историю.

— Потом расскажешь, — улыбнулся Ростов, — кстати может в трактир зайдём? Расскажешь как слетал домой.

— Угу.

— Вам предлагается, — вновь взял слово Виктор Захарович, — отправиться с Фердинандом Баллем и посмотреть как действует профессиональный охотник. Желающие запишите имена в список.

Листок быстро передавался и дошёл до меня. Я не раздумывал. Конечно пойду с отрядом! Интересно что стало с козликом, да и жаль его. Всё же он сильно помог в опытах. Попробую спасти его.

Посмотрев на меня, записался и Олег.

— Сбор завтра, в семь утра возле академии, — объявил ректор, — не опаздывайте. Сейчас идите на занятия.

Сегодня проходили основы целительства. Так как мы не маги, то нам рассказывали о переломах, наложении шин, остановке кровотечений. В целом это был курс оказания первой помощи раненым.

Нужная вещь.

— Кстати, — развернулся Олег, — я познакомился с девушкой. Обаятельная чертовка.

— А как же Сюзанна? — тихо хмыкнул я.

— Заткнись, — ткнул кулаком в бок.

Я заухмылялся.

— Познакомишь?

— Да, могу прямо после урока. Уверен, она тебе понравится!

— Главное, чтобы нравилась тебе. У вас всё серьёзно?

— Ну, — неопределённо пожал плечами Олег.

— Распутник.

Мы зафыркали заработав неодобрительный взгляд преподавателя.

Занятие закончилось.

— Артём, ты идёшь? — остановился в дверях Олег.

Как назло ко мне привязался парень и начал расспрашивать где взять такую одежду. Специально он, что ли? Меня месяц не было, я думал все уже знают где её покупать.

— Олег, я догоню.

— Приходи к семнадцатой аудитории.

— Хорошо.

Я немного поговорил с парнем и он закруглил разговор.

Хм, как-то быстро отстал.

Прошёл по коридору, спустился по лестнице и вышел к месту. Возле входной двери стоял Ростов и перешёптывался с девушкой стоявшей ко мне спиной. Она что-то сказала и парень улыбнулся.

— Артём, — улыбнулся Олег, — знакомься, это леди Светлана.

Парень обнял девушку за талию.

— Олег…, - начал я, но меня перебили.

Из-за угла вывернул Орехов со своей шайкой прихлебателей и мерзко ухмыльнулся.

— Вы посмотрите, — развязно выдал он, — Ростов обнимает невесту Снегова! Как же так? Я думал вы друзья.

— Отпусти меня! — неожиданно взвизгнула Света и оттолкнула Олега.

— Артём, — со слезами на глазах взмолилась она, — он ко мне приставал!

На крики сходился народ. Я заметил что некоторые активировали око.

Я сжал зубы. Выхода нет. Ловко подстроили. Свели девушку с Олегом, привели свидетелей. Пока я отсутствовал она вскружила голову парню. Тот и повёлся на наивное личико.

Эх Олег, как же ты так глупо попался? Почему? Женские чары вскружили голову, или ты по своей природе настолько благороден и веришь в честность окружающих? Не подозреваешь, насколько подлыми могут быть некоторые люди?

Неважно. У меня нет выбора. Десятки свидетелей вокруг.

— Ваше сиятельство, — официально обратился к Олегу, — я вызываю вас на дуэль.

Охота на сатира

— Понимаю, — сказал Олег, — и принимаю вызов, ваше сиятельство. Но позвольте объясниться.

Орехов попытался поднять шум и перебить Ростова, но я холодно сказал:

— Не шумите, ваше сиятельство. Дело касается нас двоих.

Только бы Олег подобрал правильные слова!

Я посмотрел на Свету. Какая мстительная тварь! Неужели её так покоробил мой отказ переспать с ней?

— Она лжёт, — твёрдо произнёс Ростов, — даю слово дворянина. Леди говорила что не помолвлена. Я не приставал к ней. Клянусь честью

Побелевший Олег осмотрел толпу и остановил взгляд на мне.

— Он лжёт! Лжёт! — заплакала Света промакивая глаза платком, — пытается выставить виноватой меня! Клянусь в этом!

Я скрипнул зубами. Да что с ней такое? Что за семейка Игнатовых? Не может простой отказ от секса так повлиять на человека. Хотя, может я зря мудрю и она просто безмозглая дура?

— Что здесь происходит?

В конфликт вмешался студент пятого курса, его императорское высочество Александр.

Пришлось объяснять.

— Леди Светлана обвиняет княжича Олега в том, что он домогался её. Он утверждает что девушка лжёт. Я верю ему. Княжич предложил мне познакомиться с леди с десяток минут назад. Я отсутствовал в столице месяц, вероятно в это время и произошло их сближение. Зачем это сделала Света, нужно спросить у неё.

— Думаю дело в банальнейшей ревности, или попытке привлечь ваше внимание княжич, — усмехнулся Александр, — не стоит доводить спор до дуэли.

Орехов скрипнул зубами, вышел вперёд.

— Ваше императорское высочество, княжичи друзья, вполне возможно они решили поддержать друг-друга, выставив виновной девушку?

— Это оскорбление, — сказал я одновременно с Олегом, — извинитесь.

— Я немного неправильно сформулировал мысль. — слегка поклонился Сергей, — но я забочусь о чести Светланы! Как ей жить после такого?

— Кхм, — нахмурился Александр, — дело становится интересным. Пройдём в аудиторию, княжичи.

Мы закрыли за собой двери оставив сгорающих от любопытства зевак в коридоре.

— Господа, — обратился Александр, — вопрос должен быть решён честно и справедливо. Я желаю принять участие в деле чести согласно указу императора Леонида, вышедшего в шестьсот тридцать седьмом году от второго пришествия Пророка, в котором говорится о правилах проведения дуэлей среди высших семейств империи.

Напоминать содержание никому не нужно? Хорошо.

Понимаю что никто не хочет терять лицо, но об этом нужно было думать раньше. Княжич Олег, леди Светлана. Может быть вы желаете отказаться от своих слов?

Никто не захотел.

Видимо нет. В таком случае, — голос Александра стал жёстким, — я буду вынужден сделать запрос на привлечение менталиста.

— Но ведь менталист может повредить мозг, — не выдержал я, — можно потерять разум.

— Можно, — не стал спорить Александр, — но другого выхода не вижу. Я уверен что смогу добиться разрешение от императора на привлечение профессионала. Риск минимален. Может быть есть компрометирующие девушку сведения? Тоже нет? Тогда без менталиста не обойтись. И так как именно Светлана является ключевой фигурой, начнём с неё. Если потребуется, проверим княжича Ростова. Вы согласны?

Девушка лихорадочно думала что делать. Нельзя ей к менталисту! Все грешки выползут наружу, её выставят крайней, от неё отвернутся все! Она станет изгоем! А невинные развлечения? Как они хохотали в постели с бароном Воронцовым над тем что она ставит рога Артёму? Нет, она не согласна тонуть одна!

— Ваше императорское высочество, — дрожащим голосом произнесла Света, — я расскажу правду. Только пообещайте что защитите меня.

— Если ты расскажешь всё, то обещаю что никто не причинит тебе вреда, — сухо ответил Александр.

— Это всё придумал княжич Орехов, — всхлипнула девушка, — он знал что у меня с женихом произошла небольшая ссора и предложил вызвать ревность Артёма. Я не согласилась. Тогда он начал угрожать. Я слабая девушка из богатого, но не слишком могущественного рода. Что моя семья может противопоставить наследнику великого семейства? Я испугалась. Мне стыдно за это.

— Зачем так поступать его сиятельству? — приподнял бровь Александр.

— Княжич Орехов ненавидит Снеговых. Я стала пешкой в чужой игре.

— Вы могли обратиться к жениху.

— Я боялась, — прошептала девушка, — поступила неправильно. Я раскаиваюсь в содеянном. Но на мне нет вины.

— Позвольте! — не выдержал Сергей, — это клевета! Я ничего такого не говорил!

— Всё гораздо запутаннее чем я думал, — нахмурился Александр и постучал согнутым пальцем по столу, — тогда спрошу так, кто готов добровольно согласиться на проверку памяти? Разумеется всё что не касается дела, останется в тайне.

— Я готов, — незамедлительно кивнул Олег, — пусть останусь без разума, но все должны знать что я невиновен!

— Я против, — облизнул губы Орехов, — риск слишком велик. Я наследник рода и никто не имеет права требовать с меня подобное. Тем более я утверждаю что леди лжёт.

— Я тоже отказываюсь, — покачала головой девушка, — вы можете проверить меня против воли, но все узнают об этом.

Александр бросил презрительный взгляд на парочку. Было ясно, что он всё понял. К сожалению, доказательств вины не было.

Я не выдержал. Пора заканчивать фарс.

— Господа, я верю своему другу. Все знают насколько он благороден и как строго придерживается кодекса чести. Его согласие на чтение памяти говорит само за себя. Поэтому я утверждаю, что это подстроили вы двое. Леди Светлана, так как вы женщина, я прощаю вас, но наша помолвка разрывается. Не хочу иметь с вами ничего общего.

Что касается вас, ваше сиятельство, вы подлый, ничтожный и трусливый подонок, которому не хватает храбрости бросить вызов в лицо. Вы подталкиваете к этому других и скрываетесь за чужими спинами. На людях вежливы, но при личной встрече от вас сквозит пренебрежением, доходящим до оскорблений. Ты мразь Орехов.

Сергей выпрямился. На щеках выступили красные пятна. Он тяжело задышал, посмотрел на спокойного Александра, волнующегося Олега и на меня, с презрительной усмешкой рассматривающего его. Облизнул губы

— Я вызываю тебя на дуэль! — каркающим голосом произнёс он, — твои слова оскорбительны! Ты заплатишь кровью!

— В таком случае, секунданты согласуют место и время проведения дуэли, — заложил руки за спину Александр, — я стану распорядителем. Никто не против? Предлагаю на этом закончить. Все мелочи будут обговорены позднее.

Взбешённый Орехов вылетел из аудитории. За дверью пискнули подслушивающие девушки. Следом выпорхнула опустившая голову Светлана.

— Стоило ли доводить до дуэли? — покачал головой Александр, — может вы передумаете и решите помириться?

— Исключено.

— Так и думал, — хмыкнул парень, — но всё же буду надеяться на лучшее. И ещё. Запомните княжичи, главное в академии не получение знаний, всё это вы можете изучить и сами. Главное, что даёт академия, это умение плести интриги и вести себя в обществе. До встречи, господа.

На прощание Александр окинул нас странным взглядом, как будто хотел что-то добавить, и вышел из аудитории.

Мы помолчали и переглянулись.

— Не так я представлял знакомство, — буркнул Олег.

— Ага, запоминающаяся вышла встреча, — фыркнул я.

— Зачем ты вызвал меня на дуэль? Ведь ты знал что я бы так не поступил.

— А что ещё оставалось делать? Обвинить невесту в распутстве? Сказать что мы с тобой всё подстроили для проверки невесты? А если бы ты не подтвердил мои слова, или помедлил с ответом? Я посчитал правильным вызвать тебя чтобы быстро закончить комедию. Позже бы всё обсудили и примирились. А ещё лучше, если бы нашли доказательства их сговора и непристойного поведения Светы. К сожалению Александр спутал все карты. Хотя не поздно сделать это и сейчас. Думаю ты не откажешься помочь? Нужно выяснить чем увлекается Орехов и Света. Правильный информационный вброс ударит по нему сильнее чем поражение на дуэли. Сражаться с тобой я и не собирался.

— Может ты и прав, — вздохнул Ростов, — а что насчёт Орехова?

— У меня на него давно руки чешутся, — хмыкнул я, — да и должен он мне.

Я вспомнил о поведении Серёжи во время поступления.

— Я слышал ты не очень ладишь с родовыми техниками.

— Поверь, мне есть чем его удивить.

— Верю. Сумасшедший день, — помял виски Ростов, — мне срочно нужно выпить.

— Поддерживаю! Идём, купим лучшее вино в городе и смоем грязь с души. Будешь моим секундантом?

— Спрашиваешь!

Мы купили золотистого эльфийского вина и хорошенько набрались. Под конец пели песни и травили байки. В основном рассказывали как обучались бою в родовых имениях, проклинали таких женщин как Света и предпологали что предпримет Орехов. В конце пьянки, как и полагается, заверили друг-друга в том что мы друзья до гроба и разбрелись по комнатам.

Утро выдалось тяжёлым. Несмотря на кажущуюся лёгкость, эльфийское вино (хотя может нам попалась подделка?) сильно било по голове и оставляло жуткое похмелье.

По быстрому приняли душ, позавтракали и подлечившись остатками вина помчались в сторону Академии.

Возле крыльца стоял народ. Фердинанда ещё не было.

— Идём к целительницам, — потянул я Олега.

Мы подошли к девушкам.

— Леди, приятно видеть что в академии собрались самые прелестные создания всего мира. Вы не поможете мне и моему другу?

— Ради вас что угодно княжич, — хихикнули они, — где болит?

— Мы немного перебрали вина, — покаялся я, — а ведь нам предстоит битва с ужасным монстром.

— Ах, такие пустяки. Надеюсь после того как мы поможем, вы ответите на пару вопросов?

— На все, — кивнул я.

Стройная высокая девушка со смешливыми глазами, поочерёдно коснулась ладонью наших лбов и я почувствовал как прохладная волна смывает боль.

Как же хорошо!

— Спасибо, — поблагодарил я, — вы просто прелесть.

— Ваше сиятельство, что произошло возле аудитории элементалистов? Говорят что вы, княжичи Ростов и Орехов повздорили из-за девушки? Правда?

— Ах, если бы и за меня так сражались! — мечтательно протянули из группы.

Я покачал головой.

— Ох уж эти слухи, всё переиначат. На самом деле Орехов подговорил Светлану сблизиться с Ростовым и спровоцировать нас на дуэль. К счастью всё разрешилось и я бросил Сергею вызов.

— Бедная девушка, — вздохнули целительницы, — а ваша помолвка в силе?

— Это было её решение, — подправил я, — её никто не заставлял. Разумеется о свадьбе не может быть и речи.

— Она говорит другое, — не согласились со мной, — может её и впрямь принудили это сделать?

— Вы видели как она оттолкнула Ростова! — заспорили между собой девушки, — это выглядело наигранно!

— Просто ей пришлось так поступить!

— Или она прекрасная актриса!

— О! Вон она идёт! Пойдёмте спросим?

Меня едва не перекосило. Она и тут смогла обернуть всё к своей пользе! Змея!

Неужели ей всё сойдёт с рук!?

— Похоже, это самая популярная тема для обсуждений на ближайший месяц, — рассмеялся Олег.

— Не сомневаюсь, — поправил шпагу и пистоль на поясе, — им лишь бы языки почесать.

Наш разговор прервало появление Фердинанда Балля. Охотник вылез из кареты и цокая подковками направился в нашу сторону. За поясом два пистоля, на ремне сабля, за плечами арбалет.

Он остановился возле входа и обернулся. Поправил плащ, сказал:

— Фижу желающих поохотиться много. Предупреждаю фсех, слушайте меня и никуда не лезьте. Никакой самодеятельности. Фам достаточно будет смотреть как я распрафлюсь с чудовищем. Запоминайте фсё что я делаю. Когда-нибудь это спасёт фам жизнь! Зферя заметили в окрестностях столицы, мы фыследим его очень быстро.

Речь Фердинанда прервало появление Ивана Афанасьевича. Воин вышел из дверей, презрительно посмотрел на Балля и рыкнул:

— Не разбегаться. Держаться вместе. Выполнять мои приказы. Это главное. На выходе из города к нам присоединиться отряд стражников и мы отправимся на поиски зверя.

— Это лишнее, — замахал руками Фердинанд, — я сам спрафлюсь! Я опытный охотник!

— А это не для тебя, — буркнул Иван, — ты можешь делать что хочешь. Выступаем.

В поход отправилось не так много студентов. Десятка три, не больше. В основном это были боевики, но также виделись элементалисты, целители и те кто снимал новый контент дял своих роликов.

Надеюсь их не сожрут.

— Привет Артём, — подошла Лаэль.

— Доброе утро, — улыбнулся я, — решила поохотиться? Позволь представить моего друга, княжича Олега Ростова.

— Рада знакомству, — кивнула дроу.

— Я тоже, — кивнул парень с интересом разглядывая эльфийку.

— Не расскажешь что произошло вчера? Я смотрела в эймере, но самое интересное происходило за дверями.

Я кратко пересказал произошедшее.

— Тебе нужно тренироваться, — произнесла она, — Орехов смошенничает.

— Я тоже так думаю. Но я справлюсь. Позанимаешься со мной?

— С удовольствием.

Мы вышли за столицу. Тракт петлял между холмов и убегал к горизонту. Слева виднелось море, справа рощицы и деревенька с краю леса. Туда мы и направились.

Через полчаса подошли к крайнему дому. В огороде копался дед. Увидев нас он закинул тяпку на плечо и подошёл к забору сколоченному из жердей. Прислонив инструмент к столбику, навалился грудью на верхнюю перекладину и посмотрел на отряд.

— Я охотник Фердинанд Балль, — вышел вперёд рыцарь, — ищу монстра нападающего на фаши участки.

— Чаво? — заорал дед, — Ибалль?

— Охотник! — повысил голос рыцарь.

— Охота ибалль! — радостно закивал дед, — сильно охота!

— Я рыцарь! — заорал Фердинанд.

— Лыцарь охота? — удивился дед, — так я то тебе зачем? Иди в столицу. Там ибалль!

— Где монстр? Чёрт, сатир, козёл! — прошипел охотник.

— Ааааа! — разинул беззубый рот дед и понятливо кивнул, — исврашенец?

— Я охотник! — проорал во всю глотку Фердинанд, — пришёл убить монстра!

— Чаво? А! Монстра охота! Ну дык сразу бы так и сказал! Вон тудыма он вчера убежал, — ткнул пальцем в лес старик, — съел редиску у Мани и убёг! Если охота ибалль, шагай туды.

Фердинанд одёрнул подбитый мехом плащ и зашагал в сторону леса. Мы, утирая слёзы смеха, отправились за ним.

Прорвались сквозь густой подлесок и вошли под дубовые кроны. Пахло прелой листвой, подгнившим валежником и терпким дубовым ароматом. Редкие лучи солнца пронзали густую листву и от прогретой почвы поднимались облачки пара. Местами землю перепахали кабаны.

Немного прошли и Фердинанд наклонился к земле.

— Помёт сатира, — приподнял горошину размером с фалангу пальца. Растёр по ладони и понюхал, — свежее, тёпленькое. Хотите посмотреть?

— Нет, — открестился от такой чести, — я отсюда вижу.

— Вот это копыта! — присвистнул Олег.

Фердинанд подошёл и поглядел на след.

— Отличный трофей! — раздул ноздри, — голова сатира станет королевским трофеем!

Я неопределённо крутнул головой. Размер копыт внушал уважение. Минимум с половину ладони.

— Что-то мне не нравиться эта охота, — пробормотал один из студентов. Его поддержало несколько человек.

— Не фолнуйтесь, — закрутил усы рыцарь, — с фами лучший охотник Ефропы!

Мы пошли по следу. Он петлял между деревьями и шёл вдоль кромки леса. Фердинанд походил на собаку взявшую след. Сжав в руке пистоль он крался вперёд вглядываясь в каждый куст. Мы шли следом в сопровождении отряда стражников.

— Нашёл! — лихорадочно сверкая глазами пробормотал он, — смотрите! Сатир принял другую форму!

Я пригляделся и сглотнул комок в горле.

Козёл обгрызал выступающий из земли корень дерева. Щепки так и летели.

Хрык!

Хрык!

Хрык!

Хрустело дерево под зубами.

Он огромен. Вполовину лося ростом, с загнутыми назад большими рогами между которыми пробегали искорки. Угольная густая шерсть выглядела так, словно за ней ухаживали лучшие стилисты. Длинная борода тряслась от движений головы.

Утробно бебекнув животное ударило копытом и корень, толщиной с бедро мужчины, жалобно хрустнул

— Сейчас я покажу как убифать животное с одной пули! — прошептал Фердинанд.

Я подошёл поближе к дубу. Не знаю что случилось с козликом, но интуиция подсказывала что такую махину обычной пулей не свалишь.

И нахрен я пошёл? Козлика спасти? Да он сам любого охотника завалит!

— Может лучше уйдём? — предложила одна из девушек!

— Нет! Охотник Фердинанд не бегает от монстроф!

Рыцарь поднял пистоль.

Пздц!

Я приготовился к худшему.

И понеслось.

БАХ!

Облако густого дыма закрыло обзор.

Недоумённое блеяние донеслось до нас. Охотник отскочил в сторону выхватил второй пистоль и вновь выстрелил.

Показалось что взревел взбешённый гиппопотам.

— Ну нахер! — рявкнул я и взлетел на дерево. Моему примеру последовали все ученики. Дураков среди нас не оказалось.

Из белого облака вылетел козёл. Налитые кровью глаза бешено смотрели на Фердинанда. Охотник выхватил клинок и попытался пронзить сердце зверя, но шпага согнулась не сумев пробить кожу.

Тычок рогами и охотник влетает в подлесок.

— Огонь! — рявкнул Иван Афанасьевич.

Пистоли плюнули картечью и дымом. Защёлкали арбалеты. Отряд стражников ощетинился копьями.

Некоторые студенты швырялись заклятиями но не могли попасть по юркому зверю. Местные блогеры во всю снимали битву, старясь ничего не упустить.

Взбешённый козёл влетел в толпу словно шар для боулинга. Только доспехи звякнули. Развалив строй он развернулся и вновь пошёл в атаку. Хрустнуло попавшее в лоб копьё и стражник едва успел отскочить в сторону.

— Всем на деревья! — рявкнул Иван Афанасьевич.

Командир отряда словно опытный тореадор плясал под носом зверя. Рога животного проходили в дюйме от тела. Иван пытался поразить цель мечом, но клинок не мог прорубить шкуру. Даже специальные приёмы заставляли козла лишь яростно взрыкивать.

Стражники вскарабкались на деревья и старый воин последовал за ними.

Козёл скакал между деревьями и бодал стволы, отчего великаны вздрагивали и роняли листву с веток.

Наконец зверь зафыркал и успокоился. Забил копытом по земле.

— Вытащите меня! — донёсся крик Фердинанда.

Охотник влетел поясом между двумя молодыми деревьями. Они сжали его, и рыцарь не мог выбраться из ловушки.

Козёл бебекнул, навострил уши и посмотрел в ту сторону.

Как-то нежно уркнув, он вприпрыжку побежал к Баллю.

Плащ вывернулся мехом наружу и накрыл мужчину, отчего он не мог видеть что происходит сзади. Услышав топот копыт охотник задёргался, заорал и заскоблил ногами.

— Бек? Бек-бек-бек!? — подал голос зверь.

— Спасите! — проорал рыцарь буксуя на месте.

Козлик напрыгнул сверху и радостно взблеял.

Фердинанд хрюкнул и заорал:

— О-йи-йо-иийо-ии-йо-йее-ее!

— Оу май! Дастиш фантастиш! — прошептал я.

— Это на каком? — так же тихо спросила Лаэль.

— Это из немецкой классики.

Все выпучили глаза и наблюдали за приключениями славного охотника Фердинанда.

Гримуар

— Как это понимать, Сергей!

Седовласый мужчина ударил кулаком по столу и гневно посмотрел на сына. Ярость исказила худое лицо. Впалые щёки, тонкие губы и глубокие глаза придавали князю сходство с упырём.

В кабинете был только он и сын, поэтому глава рода не сдерживал эмоций.

— Отец, — вскинул голову Орехов младший, — я хотел унизить Артёма! Сделать всё чужими руками, как учил ты.

— Ну что за юные идиоты, — простонал Виктор Елисеевич, — мозгов нет, а ещё интриговать пытаются. Откуда тебе в голову пришла настолько тупая игра с девчонкой?

— Ты рассказывал как дед поссорил между собой Снеговых и Ростовых. Я решил воспользоваться приёмом.

Глава рода сокрушённо покачал головой.

— Ты вообще хоть иногда открываешь родовые книги? Или только рассматриваешь картинки? Для того чтобы столкнуть лбами этих юных баранов мы готовились семь лет! Семь! Потратили тысячи золотых на подкуп, обрабатывали родителей той девчонки, вели её так, чтобы она ни о чём не заподозрила! Лучшие учителя готовили девчонку и лили яд ей в уши! Пришлось узнать все привычки княжичей, что они любят и ненавидят. Ненавязчиво познакомить их с той дурой и разжечь пламя соперничества между ними. Колоссальные усилия! Филигранная игра! А ты смеешь говорить что воспользовался этим приёмом!? Идиот! — Припечатал старик.

Тяжело выдохнув мужчина достал платок и промокнул лоб.

Княжич опустил голову.

— Попросил бы помощи, — откинулся Виктор на спинку стула, — и я придумал что-нибудь получше. Опять захотел сделать всё сам?

— У меня бы всё вышло. Если бы не Александр.

— Сомневаюсь, — усмехнулся старик, — я навёл справки о этой девице. Она не настолько добродетельна, чтобы с её помощью скомпрометировать Олега и подставить его перед Артёмом. Ты вообще интересовался чем живёт эта девица?

— Нет, — покачал опущенной головой Сергей, — я воспользовался подходящим случаем.

— Для того, чтобы уловить разницу между тем когда следует действовать быстро и тем, когда нужно повременить, нужен немалый опыт. Ты поспешил и вот результат. Младший сын императора презирает тебя и это на всю жизнь. Заслужить доверие ты уже не сможешь. Снегов и Ростов сдружились ещё сильнее и это плохо. И всё из-за необдуманных решений.

Глава задумался.

— Я смогу победить на дуэли, — вскинул голову Сергей, — он слабак. Не владеет родовыми техниками.

— Присядь, — ткнул пальцем в сторону кресла Виктор, — и не смотри на меня так, словно я виновен в твоих бедах.

Сергей приземлился, наклонился вперёд и сцепил пальцы рук:

— Сражаться будем на моих условиях! Я прикончу Снегова и всё закончится!

— Зачем ты вообще полез к нему? Решил унизить чтобы потешить себя? — Виктор потянулся за вином. С хлопком вылетела пробка и рубиновое вино полилось в бокал наполнив комнату тонким ароматом виноградных лоз. Рука дрогнула, — дьявол!

Мужчина взял платок и стёр вино. Посмотрел на алые пятна, поморщился и выкинул ткань в корзину.

Отпил вина и покрутил бокал в руке.

— Никаких смертей. Сражаться будете до первой крови.

— Почему? Я легко прикончу его!

— Не время ссориться со Снеговыми. Что нам даст смерть младшего княжича кроме проблем? Что ты получишь с этого? Ты всегда должен думать о выгоде! Убери эмоции и думай. Всегда думай прежде чем что-то сделать!

— Он оскорбил меня! Унизил! Я не успокоюсь пока не убью его.

— Ты сам в этом виноват! — рявкнул князь, — хватит самодеятельности, ты достаточно наворотил! Смерть Артёма не входит в мои планы, и ты будешь делать то что я скажу!

Сергей скрипнул зубами и неохотно согласился:

— Хорошо.

— Условия дуэли таковы: сражаетесь на шпагах с использованием родовых техник, до первой крови. Надеюсь объяснять ничего не нужно?

— Нет.

— Отлично. Ты умнеешь на глазах. Можешь быть свободен.

— До свидания отец.

Князь допил вино и вновь наполнил бокал. Мда, ну и поколение пошло. Никакого уважения к старшим. Считают что умнее всех и совершают такие глупости, до которых и додуматься сложно. Слишком эмоционален его сын, плохая черта передавшаяся от матери. Это всегда было проблемным местом.

Ну ничего, с возрастом он научится держать себя в руках. Да, по хорошему следовало бы справиться с соперником на одних клинках, так как все знают, что Артём не может использовать энергию. Это был бы красивый жест. Но Сергей ему не противник, Артём слишком хорош.

Сергей шёл к себе и шипел под нос:

— До первой крови!? Замшелый пень, который боится Снеговых! Да кто они такие!? Тупые вояки зависящие от наших поставок! Пора показать им место! Я специально проткну сердце этому выскочке. А потом займусь дроу и возможно его сестрой.

От этой мысли он возбудился и увидев симпатичную служанку потащил девушку в свои покои.


Козлик спрыгнул со стонущего охотника и весло пофыркивая побежал в нашу сторону. Покружил между деревьями и остановился возле дуба.

— Бе-е-е-е!

Зверь поднялся на задние ноги и потянулся ко мне. Я залез повыше.

— Кажется? ты ему понравился, — хмыкнула Лаэль.

— Угу, — буркнул я.

— Может подружишься? Он тебе улыбается.

Зверь затряс головой.

— Один уже подружился, — зыркнул я на ухмыляющуюся девушку.

Я вздохнул, устроился поудобнее и посмотрел на весело скачущего зверя.

И долго куковать будем?

— Павел! — окликнул парня учащегося с нами, — хочешь стать героем? Может отвлечёшь сатира и мы скроемся? Тебе дадут награду, я уверен.

— Не-не-не, — засмеялся Паша, — обойдусь без награды. Фердинанд погеройствовал за всех.

— Это да, — глубокомысленно изрёк Олег, — бедняге определённо светит медаль за такую битву.

— В виде головы козла, — фыркнул кто-то, — и подписью — за стойкость в сражении с сатиром.

Все засмеялись.

— Никому не паниковать, — крикнул наставник по боевой подготовке, — я отправил сообщение. Скоро прибудет отряд императорских гвардейцев усиленный магами. На землю не спускайтесь.

Ну что, значит будем ждать помощи.

Зверь весело скакал вокруг дуба и время от времени пытался до меня дотянуться. Вообще я бы назвал его поведение миролюбивым и даже дружелюбным. Узнал меня? Или просто я ему понравился?

Проверять не хотелось.

— И что он к нам привязался? — швырнул веточкой в козлика Олег.

— Просто Артём симпатичный, — хохотнули девушки, — видимо рыцарь пришёлся ему не по душе.

— А может просто на нашем дереве больше всего девушек? — иронично проронил я, — вот он и пытается забраться наверх.

Смешки тут же прекратились.

Гвардейцы прибыли быстро.

Трещал подлесок, звенели латы, короткими рублеными фразами кричал командир и шипели создаваемые элементалистами заклятия.

Козёл поднял уши и развернулся в сторону угрозы.

Отряд вывалился из кустов и окутался магическим щитом.

Козёл взблеял и пошёл на таран.

Он врезался в купол и поверхность щита пошла волнами. Зверь попятился назад и замахал головой. Знатно приложился, все признаки оглушения налицо.

— Убрать щит! Огонь!

Пистоли изрыгнули пламя. Маги швырнули заклятия.

Зверь почти успел отскочить и его зацепило лишь краем, но он всё равно закувыркался по земле.

Вскочив на ноги жалобно мекнул и пьяной походкой побежал вглубь леса распространяя вокруг себя запах горелой шерсти.

— Прекратить огонь!

Щит рассеялся и мы начали спускаться вниз. Я повис на ветке, разжал руки упруго приземлившись на мягкую землю.

— Охота что надо, — фыркнула Лаэль.

— И не говори, — обтряхнул ладони, — но кто бы знал что так произойдёт.

— Смотрите, — отвлёк Олег.

Фердинанд стонал, плевался и ругался на немецком языке. Орал и требовал помощи.

Два широкоплечих бойца схватились за деревца, крякнули и с трудом развели их в стороны. Другая пара вытащила охотника и положила его на землю. Над рыцарем тут же склонилась целительница и провела руками над мужчиной.

— Всё в порядке, — через несколько минут выпрямилась женщина, — я убрала ушибы и залечила все повреждения. Серьёзных травм нет.

— О майн гот! — поднялся Фердинанд, — о майн гот!

Увидев что на него смотрят он прикрылся плащом и поднял голову к небу.

— О майн гот! — в третий раз повторил он, — клянусь, я уничтожу э чудовище, где бы оно ни было! Даю слово! Не будет мне покоя пока месть не свершится!

— Я бы не советовал, — подошёл к Фердинанду, — охотиться на него. Особенно в одиночку.

— Я убью его, — рыцарь упал на колени и забил кулаком по земле, — убью! Убью! Убью! Уничтожу эту тварь!

Охотник поднялся с колен и изрыгая проклятия отправился в сторону Москвы. Целительница догнала Балля и начала нашёптывать слова утешения. Мы отправились следом

Добравшись до города я попрощался с Лаэль и Олегом, откололся от группы и пошёл домой.

Ух! Ну и дурдом! Бедный рыцарь, теперь его заклюют.

Включив эймер я лишь убедился в догадке. Жалостью в комментариях не пахло. Там царил стойкий дух садизма и солёных шуточек. Остряки обсуждали — будет ли Фердинанд после случившегося есть сыр, понравилось ли охотнику и стоит ли готовиться ко второму акту. Ор стоял дикий.

Бедолага. И ведь это всё частично по моей вине.

Задвинув остатки совести в дальний угол, залез в душ и встал под тугие струи горячей воды.

Красота!

Спустился вниз, с удобством расположился за столом, вдохнул доносящийся из кухни аромат запечённой курицы и потёр ладони в предвкушении вкусного обеда. Аппетит от утренних приключений разыгрался нешуточный.

Мария и Илья принесли блюда, но как только взялся за вилку в дверь позвонили. Эх, ну что так невовремя!

Альберт впустил посетителя и склонился в поклоне.

— Сестра!? — поднялся я, — какими судьбами?

— Добрый день брат, — Анна подошла и легко обняла меня, — я переезжаю к тебе. Ты не против?

— Нет конечно. Это же наш родовой дом. А как же подруга?

— Лучше не вспоминай, — поморщилась Аня.

Возле дверей раздался грохот и она крикнула:

— Поаккуратней! В чемодане ценные вещи! Виола, проследи чтобы они ничего не сломали!

— Как прикажете княжна!

— Могла предупредить, — пожурил я, — устроили бы праздничный ужин.

— Брось, — рассмеялась девушка, — ты так говоришь будто мы год не виделись!

Аня выбрала себе комнату, грузчики занесли вещи и мы наконец смогли сесть за стол. Я выгнал слуг чтобы поговорить наедине.

— Так что там с моей “любимой” невестой? — покрутил вилкой в воздухе, — вы в ссоре?

— Не совсем, — кисло ответила Аня, — скорее отдалились друг от друга. Её безобразное поведение в академии, участившиеся выходы в свет и всё более разгульное поведение начали напрягать. Представь, она пару раз приходила домой под утро с плохо уложенной причёской и слегка помятым платьем. Представляешь? Мне кажется она ведёт себя не так, как положено приличной девушке.

Аня покраснела

— К кому она ходила?

— Барон Воронцов. Известный гуляка и любитель весёлой жизни. Я… один раз ходила со Светой и она разговаривал с ним весьма фривольно. Я сразу покинула бал. Мне там не понравилось.

Девушка заалела как мак.

— Думаю, ясно что она там делала, — усмехнулся я, — свадьбы не будет в любом случае, но ты поддержишь меня перед отцом?

— Да, — твёрдым голосом ответила девушка, — такой особе не место рядом с тобой. Попав в столицу она голову потеряла! Мы вместе хотели веселиться, посещать балы и заводить новые знакомства. Но я не мечтала о таком!

— Успокойся, — положил ладонь на руку сестры, — я тебе верю.

Аня вздохнула и слабо улыбнулась:

— Спасибо.

— Не за что. А теперь попробуй курицу. Мария готовит изумительно.

— Спасибо брат, — вздохнула девушка, — хочу извиниться что раньше плохо относилась к тебе.

— Всё в прошлом.

Я наблюдал за девушкой. Хорошо что она съехала от Светы, такая дружба ни к чему хорошему не приведёт. Вот только теперь придётся мне почаще бывать у Лаэль. Страстная девушка не умеет сдерживать чувства, а стены здесь не отличаются хорошей звукоизоляцией.

— Располагайся, — промокнул губы салфеткой, — разбери вещи, отдохни.

— Ты уходишь?

— Нет, я буду у себя.

— А…хорошо.

Мы поднялись наверх и разошлись. Я полез за гримуаром. Открыл книгу и зашипел от боли. Страница словно нарочно порезала палец и на листы пролилась кровь. Я положил том на столик, сбегал в ванную, промыл порез. Забинтовал и вернулся обратно.

Хм, ни пятнышка. Книга пьёт кровь?

Талмуд казался хищником утолившим голод.

Это странно.

С опаской открыл книгу. Татуировки и надписи стали чётче и мне показалось, что рельефнее. Может кровь заменяет чернила? Так, что тут у нас… добавилось описание к татуировкам, прежде пустая страница заполнилась текстом.

А это что?

Часть условий выполнена. Добавлены новые сведения.

Прочитал описание последнего тату.

Нити Сварга — высшее атакующее плетение. Требует высокой квалификации носителя. Чрезвычайно сложно в освоении. Для полного открытия потенциала необходимы двенадцать тотемных бусин.

Я прикусил губу. Всё упирается в бусины. Похоже они и впрямь обладают огромной силой которая так нужна мне. Но поиск чреват конфликтом с императором, поэтому его нужно проводить максимально скрытно, по крайней мере какое-то время. Интересно, если собрать набор бус, я и впрямь смогу ходить между мирами?

Заманчиво. Очень заманчиво.

Перевернул страницу.

Щит Мары — защитное плетение высшего типа. При умелом использовании позволяет манипулировать формой и размерами покрова в очень широких пределах. Бусины тотемов значительно расширяют возможности.

Последнее предложение ожидаемо.

Открыл прежде пустую страницу.

Тотемные бусы — уникальный артефакт. Состоит из средоточия силы — бусин. Для объединения их в одно целое, требуется жила астрального зверя.

Мда уж. Почесал голову. Вопросов больше чем ответов. Похоже тату и бусы связаны и являются частью одного целого. И где искать эти бусины, если даже поисковые отряды кланов не смогли ничего найти? Непонятно. Может в дальнейшем дадут подсказку? Боюсь без этого я буду искать их всю жизнь. Мир большой и найти в нём один маленький шарик ой как непросто.

Я взвесил книгу в руке. Похоже она куда ценнее чем я думал. Зря показал её орку. Зря.

Поиск бусин это дальние планы. Не стоит распылять силы. Сейчас важнее заняться более приземлёнными вещами.

Пикнул эймер отвлекая от размышлений.

Олег: — Артём, дело с Ореховым набирает обороты. Не успел я умыться после похода, ко мне пожаловал его секундант — граф Бельский. Мы можем поговорить?

— Конечно. Приходи как сможешь.

— Олег: — Жди вечером.

— Хорошо.

Подумал и написал Лаэль.

— Не занята?

Лаэль: — А что?

— Мы собирались позаниматься фехтованием.

Лаэль: — У тебя или у меня?

— У меня. Тебя встретить?

Лаэль: — Сама доберусь.

— Ко мне придут гости, — предупредил слуг, — не мешайте нам. На сегодня можете быть свободны.

— Спасибо, ваше сиятельство!

— Не за что, — улыбнулся я, — Воланд.

— Что?

— Отдохни. Я встречу гостей.

— Ваше сиятельство, вам не по статусу. Это моя обязанность. Этикет требует…

— Да ладно тебе, — рассмеялся я, — это мои друзья.

— Чувствую себя лишним, — покачал головой дворецкий, — вы делаете мою работу.

— Расслабься. Сходи в трактир, посиди с друзьями.

— Благодарю ваше сиятельство, но с вашего позволения я останусь в доме. Вдруг вам что-нибудь понадобится. Пусть веселятся молодые.

— Ну как знаешь, — не стал спорить я.

— Если что я у себя. Приду по первому требованию.

— Хорошо Воланд. Я тебя понял.

У эльфийки слово не расходилось с делом. Она прибыла очень быстро. Только и успел что оттащить стол к стене, переодеться и приготовить оружие.

Девушка перешагнула порог, обвила руками мою шею и мы слились в жарком поцелуе. Оторвавшись от меня, она с хрипотцой в голосе произнесла:

— Приступим к тренировке? Или…

Дроу замерла на полуслове и перевела взгляд за мою спину.

— Добрый вечер княжна!

Я обернулся.

Анна остановилась на середине лестнице и с раскрытым ртом смотрела на ничуть не смущающуюся эльфийку. Лаэль непринуждённо закинула руку мне на плечо и прижалась потеснее.

— Добрый вечер, — пролепетала стремительно краснеющая Аня.

— Сестра, знакомься, это цринтрин Лаэль из дома Авр`тар. Лаэль — это моя сестра, княжна Анна. Надеюсь вы подружитесь.

— Не сомневаюсь, — энергично кивнула дроу, — рада знакомству княжна.

Тренировка

— Я тоже, — опомнилась Анна и спустилась к нам, — вы общаетесь с моим братом?

— И не только, — улыбнулась дроу.

Анна вспыхнула, помахала на себя рукой и добавила:

— Вы весьма откровенны. Но позволительно ли леди так себя так вести?

— У дроу другой взгляд на отношения, — рассмеялась Лаэль, — понимаю, для вас княжна всё выглядит странно, но для меня это вполне естественно.

— Даже так, — прикрылась рукой засмущавшаяся Аня, — я… мне пора идти.

— Ты куда, — спросил я.

— Нужно кое-что купить.

— Идёшь одна?

— Нет, с Виолой. Я ненадолго, скоро вернусь обратно.

Хлопнула дверь и Лаэль посмотрела на меня:

— Твоя сестра? Теперь будет жить здесь?

— Да. И не смущай пожалуйста невинную девушку.

— Хорошо, — расхохоталась эльфийка, — просто она так мило краснеет.

— Я сказал не надо! — не поддержал я весёлый настрой.

— Всё, не буду, — подняла ладони Лаэль, — обещаю. Это просто шутка. Простишь?

Дроу наклонила голову набок. В глазах плясали бесенята.

— Я и не рассердился. Но всё равно нужно тебя наказать. Готова?

Я прошёлся по залу, взял в руки меч и размял кисть сделав несколько взмахов.

— Наказать? — мурлыкнула дроу, — попробуй милый. Если не сможешь, я готова дать тебе ещё один шанс. Дай клинок.

Дроу взяла шпагу и непонятно нашёптывая повела вдоль лезвия пальцами. Отдала оружие и сделала то же самое с кинжалами. Заметив недоумённый взгляд, пояснила:

— Чтобы не порезаться. Обидно умереть в тренировочном поединке.

Я коснулся лезвия и хмыкнул. Плоть и сталь разделял тоненький барьер, не позволяющий лезвию коснуться кожи.

Удобно.

— Начнём, — стелящимся шагом пошла по кругу Лаэль, — нападай, милый.

Эльфийка подмигнула и предвкушающе улыбнулась.

Я кинулся на неё и мы начали свой танец.

Клинки порхали в руках и наносили обманчиво ленивые удары. Мы разминались, постепенно наращивая темп боя. Приёмы усложнялись, становились более замысловатыми и от расслабленности не осталось и следа.

Я усилил напор. Лаэль приняла удар на скрещённые кинжалы и мы прижались друг к другу.

— Ты хорош в фехтовании, — выдохнула она, — Орехов тебе не соперник. Но попробуем сразиться с использованием энергии.

Рисунок боя тут же изменился.

Дрогнули тени по углам. Сгустилась тьма и дроу растворилась в полумраке. Её выдавала лишь едва уловимая тень, почти незаметное дрожание воздуха и лёгкий шум шагов.

— Начну с малого.

Вжик! Вжик!

Один клинок ударил в грудь, второй чиркнул по горлу.

— Ты труп! — мелодично рассмеялась девушка, — ты начинаешь разочаровывать, милый!

— Поддался, — хмыкнул я, — не хочется портить тебе лицо.

Дроу расхохоталась.

Я призвал щит. Полуметровая оранжевая линза возникла в воздухе и начала медленно кружиться вокруг меня.

Интуитивно поставил щит влево и он вспыхнул приняв удар. Начал полосовать воздух клинком и тут же почувствовал как шпага содрогается ударяясь о кинжал. Усилил натиск и девушка вскрикнула проявившись передо мной.

— Один-один!

К сожалению, больше успехов не было. Лаэль стала куда аккуратнее и атаковала лишь тогда, когда знала что дотянется до меня. Я пытался применить атакующее плетение, но потуги не увенчались успехом. Заклинание рассыпалось в воздухе от неумелых попыток активации.

Услышав шорох я резко отодвинул щит на метр от тела и попал в Лаэль. Она проявилась в воздухе и я подсёк ноги. Дроу упала и я навалился на неё.

Отличный приём, — тяжело дыша ответила девушка, — не ожидала. Тебе нужно развивать атаку и защиту энерго приёмов. Сосредоточимся на этом.

Лаэль лукаво смотрела в глаза и я не выдержал. Запустил руку под одежду, провёл ладонью по бархатной коже и прижал девушку к себе. Поцеловал её и она жадно ответила.

Думаю час у нас есть.

Бдзынь!

Бдзынь!

Бдзынь!

— Да что ж такое! — прорычал я.

Спрыгнул с эльфийки и открыл дверь наткнувшись на недоумённый взгляд Олега:

— Добрый вечер. Чем это ты занимаешься?

Увидел Лаэль.

— Цринтрин? Рад снова вас видеть. Эм…Я не помешал?

— Мы тренировались, — посторонился я, — проходи.

Присели на диванчики возле стены. Я вытянул ноги и блаженно закрыл глаза.

— Так что там с Ореховым?

— Он выдвинул следующие условия — сражаться будете на холодном оружии…

— Требования к клинкам? — перебил я.

— На свой выбор. Бой продолжается до первой крови или пока противник не попросит пощады.

— До первой крови?

Олег вздохнул:

— Любой поединок может закончиться смертью. И мой долг как твоего секунданта, обязывает найти способ вас примирить. Может имеется такая возможность?

— Нет.

— Почему то я так и подумал. Сергей озвучил время и место дуэли. Через месяц, в девять утра, вы встретитесь за городом. В дубровой рощи есть поляна на которой традиционно проводятся дуэли.

— Месяц? Что так долго?!

— Граф Бельский шепнул что Сергей взбешён и рвётся в бой. Но на отсрочке настоял князь Виктор. Твой отец поддержал это решение.

— Они желают чтобы вы остыли. В иделае — помирились, — рассмеялась Лаэль.

— Хрен ему а не извинения, — выдохнул я, — отложив дуэль они сделали мне подарок.

— Отлично, — кивнул Олег, — надеюсь, ты знаешь что делаешь.

— Не сомневайся. Значит Серёжа рвётся в бой?

— Да. Он достаточно тщеславен, — подтвердил Ростов, — ты не просто щёлкнул его по носу, ты ударил кувалдой.

Скрипнул дверной замок и к нам присоединилась Анна.

— Сестра, позволь представить моего друга, княжича Олега Ростова. Ваше сиятельство — это моя сестра, княжна Анна.

Аня сделала реверанс и произнесла:

— Рада знакомству. Приятно знать, что у моего брата столь благородные друзья.

— Я тоже рад, — смутился Ростов, — вы прекрасно выглядите.

— Вы мне льстите, — зарумянилась сестра, — давно знакомы с Артёмом?

— Практически с момента поступления, — улыбнулся Олег, — мы сразились с ним на первом же занятии. Он великолепный боец.

Я слушал-слушал, и заскучал. Сестра и Олег общались настолько высокопарно, что начало бесить. Я понимаю разговаривать так, на светском рауте. Но мы же друзья!

Напрягает.

На лице дроу лёгкая улыбка. Она иронично смотрела на девушку и юношу.

— Стоп! — хлопнул по подлокотнику.

— Что? — непонимающе посмотрели Олег и Анна.

— Поужинаем? — предложил я, — вы увлекательно болтаете, но пора и меру знать.

— Брат, ты бестактен, — слегка покраснела сестра, — простите его, ваше сиятельство.

— Я привык, — недовольно посмотрел в мою сторону Ростов, — и я регулярно говорю Артёму, что он слишком легкомысленно относится к этикету.

— Я очень вежлив и тактичен, — не согласился я, — как носорог. Ну, кто поможет накрыть стол?

После ужина начали прощаться. Я предупредил сестру что она останется сегодня одна, а сам решил проводить Лаэль.

Мы вошли в дом и дроу положила руки мне на плечи.

— До свидания? — игриво произнесла Лаэль, — или останешься на ночь?

— А ты как думаешь? — притянул девушку к себе.

Мы поднялись наверх и я сорвал одежду со сладостно стонущей эльфийки. Положил руки на округлые ягодицы, подхватил её на руки и усадил на стол. Эльфийка обхватила меня ногами и прижала к себе. Протяжно застонала и откинулась назад, открыв чудесный вид на упругую грудь.

В общем мы дорвались до сладкого. После стола перешли на кровать и продолжили там. Только после полуночи мы оторвались друг от друга и улеглись на смятых шёлковых простынях отдыхая после постельных утех.

— Если убьёшь Орехова, наживёшь смертельного врага, — потёрлась о мою щеку дроу.

— Знаю, — прикрыл глаза, — как твой клан? Долго ему идти до моих земель?

— Нет, — закинула на меня ногу дроу, — они идут ночами и запутывают следы.

— Надеюсь у них всё будет хорошо.

— Не сомневайся.


Следующий день посвятил тренировкам.

Щит получался неплохо, но для раскрытия всего потенциала, ещё очень далеко. Я бы не отказался научиться покрывать им всё тело, ставить купол на себя или закрывать выбранную область. К сожалению ничего не выходило. Стоило отдалить линзу от себя на пару метров, как я терял контроль и она развеивалась. Я не знал причину неудач и это злило сильнее всего.

Ещё хуже дела обстояли с атакующим тату. По описанию он мог как усиливать оружие, так и использоваться независимо. К сожалению и с тем и с другим дела шли не очень.

Но я не сдавался и раз за разом повторял попытки.

И это дало результаты. Не сразу, и не так как я хотел, но всё же у меня получилось.

Нити Сварга удивительное плетение. Тату оказалось не привязано к одной точке, и я мог перемещать его по ауре в любое место. По команде из него вырывались полупрозрачные струны, они казались эфемерными и ненадёжными, но я чувствовал, что могу сделать их твёрже металла. В теории. Пока же нити неохотно шевелились в ответ на подаваемые мозгом команды.

Я сдвинул плетение между лопаток. Если придётся использовать тату, то атака окажется сюрпризом для противника.

В таком темпе пролетела неделя. Вставал я рано, засыпал поздней ночью. Тренировки, тренировки и ещё раз тренировки. Вечерами просматривал книгу, но ничего путного не находил. То ли я не выполнил неизвестные условия, то ли книга предназначена для посвящённых, и подобные тонкости подразумеваются как нечто очевидное не требующее объяснений. Не знаю.

Постигал всё своим умом.

К концу недели почувствовал что мне требуется передышка. Хочу отдохнуть от бешеной гонки и немного развеяться.


Накануне разговаривал с отцом. Князь был сильно недоволен предстоящей дуэлью и хотел чтобы я нашёл способ примириться с Сергеем. Я упёрся рогом и разговор не заладился. Рыкнув напоследок про непослушных упрямых юнцов, отец разорвал связь.

После связался с мастером дворфом и он показал через видео процесс стройки. Результат порадовал. У подножия гор стояли ровные ряды гостевых домиков, в отдалении виднелся мой строящийся двухэтажный особнячок. Скромный по размерам, но больше мне и не надо. На склоне горы суетились рабочие, тянулись канаты подъёмников. Курорт воплощался в реальность.

Хех, буду первым кто сделает такое. Сниму все сливки.

Заглянул к Рргышу. Старый пройдоха, увидев меня, обрадовался.

— Ваше сиятельство! — выскочи из-за стола, — давно вас не было!

— Дела, мой зеленокожий друг, — развёл руки, — как ты?

— Мы сдали последние заказы, — понизил голос гоблин, — но спрос растёт. Отговариваюсь тем, что нет материалов.

— Уезжай как можно скорее, — покачал головой, — зачем тянешь?

— Так я готов! — бодро ответил гоблин, — завтра утром перепишу лавки и свободен!

— Тогда и уезжай завтра, — кивнул я, — проблемы были?

— Нет. И ещё кое что, сапожник и портной слишком много знают, я попросил родственников о них позаботиться.

— В каком смысле позаботиться?

Меня охватило неприятное предчувствие.

— Вы не подумайте чего, — замахал руками гоблин, — я не душегуб! Со мной они поедут! Правда, не совсем добровольно.

— И что, ты думаешь они бросят семьи?

— Так нет у них никого! — преданно посмотрел на меня Рргыш, — так будет лучше! Пока наши конкуренты наладят производство, мы займём рынок!

Мда, торговец до мозга костей. Ради выгоды пойдёт на всё. Впрочем, такой мне и нужен.

— Займём. Обязательно займём, — кивнул я, — доедешь до моего княжества, остановишься на туристической базе.

— И что потом?

— Наведёшь связи с сородичами и дождёшься меня. Скоро зимние каникулы, и я прилечу в свои владения.

— Хорошо, ваше сиятельство.

— Кстати, забываю спросить. Ты нашёл напавших на меня?

— Можете о них забыть. Вряд ли они всплывут со дна моря.

Попрощавшись с торговцем вышел на улицу и выдохнул. Уф, одной проблемой меньше. Жаль конечно что производство на какое то время остановится, деньги утекают быстро и пока я не нашёл способа их восполнить. Если прижмёт, придётся оформлять займ в банке.

Надеюсь до такого не дойдёт. Денег на стройку должно хватить с запасом.

Дома отужинал с сестрой, поболтали о учёбе. Я отпускал лёгкие шутки о том что она стала часто видеться с Олегом. Сестра дико смущалась, требовала чтобы я прекратил её донимать и уверяла, что они только общаются, причём всегда в окружении других людей.

Было весело. Особенное удовольствие доставляло то как они ведут себя в присутствии друг-друга.

Благородный рыцарь и невинная дева. Во всей красе.

Мне было смешно, но я понимал их.

Наутро отправился в Академию. Сегодня фехтование, поэтому я одел спортивный костюм и кроссовки. Да, ткань оставляла желать лучшего, её бы чуть помягче и поплотнее. Но всё же лучше чем то, во что одевался раньше.

— Доброе утро! — пожал руку Олегу.

— Доброе!

На нас косилась шайка Орехова и судя по смешкам, Сергей говорил в наш адрес нечто оскорбительное. Свора поддерживала лидера, преданно заглядывая ему в глаза.

Противно смотреть.

— Построились! — гаркнул Иван Афанасьевич, — первое чему вы должны научиться, это адекватно оценивать силу противника. Незачем лезть напролом, пытаясь поразить врага одним ударом. Может оказаться что он искуснее вас, или вы увлечётесь, откроетесь, и ваши потроха вывалятся наружу. Прощупывайте соперника, не спешите, узнайте слабые места, выберите нужный момент и атакуйте.

Стоит заострить внимание ещё кое на чём. Если вы знаете что противник сильнее, или поняли это во время боя, не ведитесь на мнимую слабость — это может быть ловушка. В этом случае вы должны сражаться очень осторожно и сосредоточиться на защите. Запомните, лучше нанести десяток мелких ран и дождаться пока враг истечёт кровью, чем рискнуть закончить дело одним ударом. История помнит немало случаев когда такие дуэлянты пронзали друг-друга и оба участника погибали на арене. Сейчас покажу как это бывает. Артём!

— Я!

— Ты один из лучших мечников. Выйди из строя.

Я прошёл к стойке с оружием, взял меч и остановился в центре площадки. Что задумал наставник?

— Ты, — указал на одного из свиты Орехова учитель.

Я узнал противника. Егор Лесницкий, сын вассального барона, служащего роду Ореховых.

Плотно сбитый парень с квадратным лицом, агрессивно посмотрел на меня, выбрал тяжёлый меч и встал в стойку.

Иван Афанасьевич комментировал наши действия:

— Обратите внимание на выбор оружия. Шпага гораздо легче меча и против бездоспешного предпочтительнее тяжёлого клинка. Наверняка Егор надеется на свою силу, возможно желает покалечить Артёма. Если пропустить удар, переломы обеспечены. Давайте посмотрим на их бой. Начинайте!

Несмотря на вес меча, парень махал им без особых усилий. Он давил на меня и приходилось уклоняться от его ударов. Парировать лёгкой шпагой тяжёлый клинок бессмысленно. Это можно сделать при определённых условиях. Но сейчас нельзя использовать особые техники.

Очередной взмах и я вновь уклоняюсь.

Мимо. Мимо. Мимо.

Парень впал в ярость и забыл обо всём. Слова наставника выветрились из головы.

Пропускаю клинок и наношу хлёсткий удар по рёбрам. Егор падает на колени, бросает меч, хватается за бок и с сипением втягивает воздух, хлопает губами.

— Унесите.

Два студента подхватили парня под руки и повели к целителям.

— Наглядный пример того как более опытный боец дождался подходящего момента и зарубил противника, не получив при этом ни одной раны. Егор потерял голову и результат оказался предсказуемым.

— Иван Афанасьевич! — донёсся окрик.

— Вера Николаевна? Что случилось? — обернулся ко входу наставник.

— Можете подойти в деканат? Нужно подписать пару бумаг.

— Сейчас приду. Разбейтесь на пары и продолжайте занятие.

Как только учитель скрылся из виду, Орех презрительно хмыкнул:

— Победить одной шпагой! Таким могут хвалиться лишь простолюдины. Настоящий аристократ должен владеть родовыми техниками, — и тише добавил, так, чтобы его услышал только я и его свита, — калека, что с него взять.

— Где ты видел что я хвалюсь победой? — подошёл поближе, — или ты просто поднимаешь себе самооценку? Поджилки трясутся от мысли о дуэли?

— Да я разделаю тебя за минуту!

— О да! — закинул клинок на плечо, — ты и условия выставил такие, чтобы обеспечить себе преимущество. Но твои влажные мечты останутся фантазией. Может признаешь что я прав и прилюдно извинишься? Тогда обещаю что пощажу тебя.

И тихо шепнул в ответ на его недавние слова:

— Трус.

— Да я тебя здесь выпотрошу! — прорычал Сергей.

— Господа! Господа!

Увидев что ситуация накаляется к нам поспешили секунданты, — успокойтесь! Вы разрешите свой спор! Но только в условленное время!

Толпа разделилась на две части. С одной, Сергей и его сторонники, с другой — я и Ростов.

Неужели будет замес!?

Я издевательски подмигнул противнику, выводя его из себя.

Интерлюдия 3. Петух и разбойники

По вечернему лесу пробиралось двое людей. Они спешили к разбитому в глубине дубравы лагерю. Один причмокивал губами мечтая о горячей похлёбке, второй тихо бормотал под нос проклятия. Две недели! Целых две недели они никого не грабили! Даже крестьяне не ездили по тракту. Неслыханное дело!

— Слышь Барсук, — поправил мужчина перекинутый через плечо лук, — похоже менять место надо. Узнали о нас, вот и не ездит никто.

— Ась? — неохотно ответил напарник.

— Говорю пусто здесь. Надо в более оживлённые места перебираться.

— Опасно Витюха. Повесют. Налетит княжеская дружина и повесют. И болтаться нам на солнышке, на радость воронью, растащит белы косточки волчьё…

— Заткнись! — буркнул лучник, — поэт нашёлся. Просто заткнись.

Разбойник засопел и надулся. Впрочем долго он не промолчал:

— Огонёк! Кажись дошли. Хоть кипяточек похлебаем!

Слева от тропинки, на ветке, что-то шевельнулось и разбойники застыли.

— Что это? — с трудом продавил слова через пересохшее горло Барсук, — леший?

— Тссс, — снял лук Витя, — глухарь!

— Точно! — просветлел мужчина, — да какой жи-и-и-ирный.

Он непроизвольно сглотнул слюну и голодными глазами уставился на птицу.

— Кв-о-о! Квох-квох-квох! — устроился поудобнее петух.

— Стреляй! Улетит!

Барсук мысленно уже разделал глухаря. Облизнул губы, втянул воздух, почти наяву ощущая аромат супа.

— Тише! — шикнул лучник.

Оттянув тетиву он задержал дыхание и разжал пальцы. Стрела помчалась к цели.

— Квооо!

— Вить, по моему это не глухарь!

— Да я всю жизнь охочусь! Что я, глухаря не узнаю!

Лучник выстрелил раз и мощный вопль разорвал тишину вечернего леса. Притихли сверчки, замолчали птицы. Где-то далеко взвыл волк.

Птица резко развернулась и Барсук сглотнул ком в горле. Красные светящиеся глаза казалось проникли в самую глубь души. Перья вздыбились и “глухарь” клокочуще зашипел.

— Леший! — подпрыгнул на месте Барсук и рванул в сторону лагеря.

— Подожди! — взвизгнул Виктор и отбросив мешающий лук припустил следом за товарищем.

Позади захлопали крылья.

Парочка пулей промчалась сквозь лес и вылетела к костру. Они остановились возле огня и затравленно посмотрели в тёмную чащу.

— Вы чего? — оторопел повар размешивающий варево в котле.

— Лешего подстрелили! Он идёт сюда!

— Несколько мужчин лежавших вокруг костра приподняли головы:

— Вы там грибов наелись? Какой ещё леший?

Мужчины захохотали.

— С красными глазами. В перьях, — выдохнул лучник.

— Не, вы точно что-то съели. Леший в перьях! Ха-ха-ха!

— Куд-ку-дах!

Золотистый метеор вылетел из кустов, процарапал когтями лицо лучника и взмыл в небо.

Витя завопил и сорвался в чащу леса.

— Да что это за тварь! — проорал повар, — убить её!

Защелкали арбалеты и луки, но ни одна стрела горе-стрелков не достигла цели. Заложив крутой вираж петух спикировал на людей.

— Твою мать! — сглотнул повар. Бросив черпак он схватил сковороду и выставил перед собой.

— Бдзынг!

Мужчина оторопело смотрел на кончик клюва пробивший толстое дно сковородки.

— Квоо! — яростно взревел петух.

Удар лапами и повар летит прямо в костёр. Вскакивает и бежит прочь сбивая огонь с одежды.

Петух поднял голову и торжествующе взревел. От адского вопля стыла в жилах кровь.

Барсук шагнул назад и залез ногой в котёл с горячей похлёбкой.

— Уиии! — тоненько взвыл он, чтобы не привлечь внимание птицы.

Но ей хватило и этого.

— Кво! — развернулся петух.

— Нет! — взвизгнул разбойник.

— Кво-о-о! — нехорошо прищурился петух и покачал головой.

— Ааааа! — сорвался с места Барсук, — он меня панима-а-а-ет!

Котелок брякал на ноге, разбойник запнулся о корень, перекувыркнулся, посудина взлетела вверх и наделась ему на голову.

— Ааааа! Убивают! Спас-и-и-и-те! — истошно завизжал мужчина и побежал прочь не разбирая дороги. Котёл перекрыл обзор и разбойник собирал лесины лбом, отчего паниковал ещё сильнее.

Петух молнией носился по лагерю. Когти рвали щиты как тряпки, клюв откалывал кусочки металла от клинков и шайка не выдержала. Побитые и изорванные люди разбежались в разные стороны.

Дужка котелка не выдержала и слетела с головы разбойника. Барсук обрадовался, но увидев что он лишь обежал вокруг лагеря едва сдержал вопль отчаяния. Упав на землю он забился в яму и зарылся в прошлогоднюю листву. Демон был рядом. Если он выдаст себя, ему конец!

— Хосподи! Боже милостивый! — про себя молился разбойник, — упаси от лукавого! Я больше не буду грешить! Клянусь!

Петух довольно курлыкнул. Хлопнул крыльями и подошёл к костру. Из разорванного мешка высыпалась пшено и он начал неспешно клевать зёрнышки.

Жалкие двуногие раздражали. Стоило им увидеть его, как они тут же нападали. Ничего, он всем воздаст по заслугам.

Таков путь.

Кровь и книга

Сергей дёрнулся в мою сторону и я покрепче сжал рукоять оружия.

Ну давай! Рискни!

— Господа! — влетел между нами Бельский, — успокойтесь! Остыньте!

— Ладно, — равнодушно пожал плечами, — до встречи Орехов.

Остаток урока прошёл в обычном режиме. Мы с Серёжей держались в разных концах площадки и обменивались лишь злыми взглядами.

Как только объявили конец занятия я тут же покинул площадку. За мной вышел Ростов.

— Ожидал большего благородства от Сергея, — проронил он.

— А я наоборот, ожидал чего-то подобного, — фыркнул в ответ, — пойдём перекусим? Ты говорил рядом отличный трактир.

— Да, через дорогу от Академии. Идём.

Трактир оказался весьма респектабельным. Изящные полированные столики на четыре места, стояли ровными рядами. Широкие окна задёрнуты полупрозрачными занавесками, под потолком вычурные светильники работающие на маг-кристаллах. Паркетный пол, ореховая стойка за которой стоит симпатичная светловолосая девушка. Из кухни, доносятся одуряющие ароматы жаркого.

Посетителей было немного, да и те держались с достоинством и вели неспешные тихие разговоры.

— Добрый день, — улыбнулся я девушке, — места есть.

— Да, — улыбнулась она, — можете занимать любое понравившееся.

— Спасибо красавица, — подмигнул я.

Девушка поклонилась приняв похвалу как должное. Наверняка ей не привыкать такое слышать.

Мы сели за столик, ознакомились с меню и к нам подбежал молодой парень-подавальщик:

— Чего изволите, ваши сиятельства?

— Заказывай Олег, — кивнул другу.

Он быстро выбрал блюда и уже через пару минут подали заказ.

Отлично работают.

Жареная картошка с телятиной. Мммм. Обалденный аромат! А вкус то какой! Сыр, колбасы разные, салаты. Вино тоже оказалось выше всяких похвал. Мягкое, чуть сладкое, оно пахло спелым виноградом и солнцем. Стоило его попробовать и в голове сразу возникали картины плантаций на которых лозы омывались чистым дождём и купались в лучах солнца. Превосходный вкус и аромат.

Некоторые время мы молчали и только добравшись до чая приступили к разговору.

— Олег, ты знаешь чем сильны Ореховы? Я говорю не о торговле. Что они представляют из себя в бою?

Ростов сделал глоток и поставил чашку на стол.

— Основные приёмы стандартны, как и у всех представителей кланов, это: усиление тела, скорость реакции. А вот насчёт остального, сложнее. Сам понимаешь, такое держат в секрете. Но, тем не менее, кое-что известно. Например пятьдесят лет назад один из Ореховых применял на дуэли пару приёмов — морок и копирование.

— Двойники?

— Они самые. Ещё известно что около ста лет назад, глава клана разморозил лёд озера и заблокировал вражеские корабли.

— Значит они дружны с водой.

— Да, скорее всего. Склонность к определённой стихии усиливается с каждым поколением и новые приёмы легче изучать.

— Ясно, — кивнул я.

Значит спецприёмы Серёжи связаны с водой. Но не исключено что он знает и другие плетения, только они проявляются куда более слабо. Нужно постараться победить его быстро пока он уверен в том что у меня нет козыря за пазухой.

Плохо что мне недоступны техники рода. Снеговы сильны именно в усилении тела и использовании ауры. Плетения этой сферы позволяли поддерживать боевой дух солдат и самолично вести их бой с высоким шансом остаться в живых. Благодаря чему род и прославился, тем что из него выходят лучшие полководцы Империи. Конечно есть плетения созданные на стыке воздушных заклятий и аурических, но мне они недоступны.

Жаль. Очень жаль.

Нужно развивать тату из книги. Как бы я ни был хорош в фехтовании, против техник Ореха мне не выстоять.

— О чём задумался?

— Так, — отмахнулся я, — не обращай внимания. Кстати, если родовые способности имеют ту же природу что и у элементалистов, в чём разница между клановыми и ими?

Ростов поперхнулся чаем. Долго кашлял пока я не постучал по спине. Он возмущённо посмотрел на меня и сказал:

— Ну ты и выдал! Ты же должен знать о таком!

— Ну вот как-то так вышло, — смутился я.

— Ну ты даёшь, — покачал головой, — это же основы. Элементалисты обладают способностью пропускать через себя огромное количество энергии, благодаря чему у них великолепные мощные плетения. Одно заклятие накрывает огромную территорию. Клановые умения, в основном заточены на более тонкое применение магии. Нам отлично удаётся использовать более изящные заклятия. Можно сравнить элементалистов с пушечной батареей, аристократа с отличным стрелком поражающим муху на лету.

Всё дело в том, что мы развиваем личные умения, ориентированные на одиночные сражения или с группой соперников. Все заботятся о личной силе. Вот поэтому то элементалисты и слабы в бою на близкой дистанции. Активация плетений занимает слишком долго времени, а даже если и успеешь смагичить, сожжёт не только врагов но и тебя.

— И что, никто не хочет сжигать армии одним ударом?

— Ну почему же, — взялся за кружку Ростов, — некоторые так и делают. Каждый выбирает своё.

— А менталисты? — вспомнил я.

— На особом контроле императора, — отсалютовал кружкой Ростов, — никто не знает сколько их. Методики обучения ментатов тоже во владении Романовых.

— Ясно.

— Славно ты взбесил Орехова, — сменил тему Олег, — ещё немного и он бы кинулся.

— Неплохо вышло — допил чай, — пойду я.

— Мне тоже пора, — поднялся Олег.

Вернулся домой. Заперся в комнате и взял книгу в руки.

Открыл страницы и в который раз вскрикнул от боли. Да что ж такое! Страница рассекла палец и кровь закапала на гримуар который начал жадно всасывать алую жидкость.

Я хотел идти в ванную, но остановился на полпути. Что если попробовать напоить книгу кровью?

Вдохновлённый безумной мыслью я подошёл к столику, с сомнением посмотрел на страницы а затем плюнул на всё и нажал на рассечённый палец.

Струйка растекалась по страницам и впитывалась в пожелтевший пергамент. Гримуар жадно лакал мою кровь и никак не мог насытиться.

Через пару минут книга подпрыгнула и захлопнулась.

Я хмыкнул, ткнул писчим пером талмуд и отправился бинтовать порез.

В комнате что-то хлопнуло и я выглянул из ванны.

— Твою мать!

Гримуар завис в воздухе. Страницы с шелестом перевернулись в одну сторону, затем в другую, книга закрылась и медленно опустилась на столик.

Я подошёл и с опаской взял её в руки. Открыл, поцарапал рисунок. Тату стали гораздо ярче и рельефнее. Проведя по ним пальцем я ощутил шероховатости, бугорки и углубления в пергаменте.

— Занятно, — почесал подбородок, — пьёшь кровь, летаешь, может скоро гадить начнёшь?

Книга открылась и на чистом листе появилась надпись:

— Идиот.

— Кто? — впал я в ступор.

— Ты идиот.

— Сожгу!

— Во имя Велеса! И этот юнец тот, кто разбудил меня! Лучше и правда сгореть в огне.

— Стоп! Ты кто?

— Книга Велеса.

— Говорящий артефакт? Что-то новенькое.

— Пока не говорю, а лишь показываю текст. И вправду недоумок попался.

— Слышь камасутра. Выражения выбирай! — разозлился я.

— Почему камасутра?

— Мозг выносишь во всех позах, — охотно пояснил книге.

— Пошёл ты юнец. Во имя всех богов! Лучше бы я спал сладким сном в том месте, где ты меня нашёл!

— Могу устроить.

— Ладно, не горячись. С моей помощью ты может и поднаберёшься ума. Не хочешь же ты вечно быть тупым?

— Ну и высокомерен же ты, — вздохнул я.

— Хе-хе-хе.

Гримуар взлетел и завис передо мной.

— Раз такой умный, ответишь на пару вопросов?

— Спрашивай.

— Зачем пил мою кровь?

— Чтобы очнуться от сна. Ты же сам не додумался до этого.

Мне показалось что книга с трудом удержалась от приписки — идиот.

— Хм, ты не знаешь почему тату так ведут себя?

— Какие ещё тату?

Книга взлетела, засияла рубиновым светом и облетела вокруг меня.

— Неудивительно, что ты ничего не можешь. Какого лешего ты нанёс защитные и атакующие рисунки, не позаботившись о преобразовании энергии? Где твой накопитель!? Хорошо что тату явно делал мастер, боюсь если бы их нанёс такой же идиот как ты, мы бы сейчас не разговаривали.

— Какой ещё накопитель! На твоих замызганных страницах такого не было!

— Сам ты замызганный! Разбудил бы меня раньше и никаких проблем бы не было! Тупоголовый баран! Суёшь ручонки туда, куда не следует!

— Ладно, — скрипнул зубами, — и что теперь?

— Смотри, — зашелестели страницы.

На одном из листов появилось изображение октахарона — многомерной фигуры. Пожалуй это тату было сложнее всех предыдущих. У меня глаз задёргался. Такое вообще возможно набить?

— И что мне это даст?

Страницы вновь сменились чистыми.

— Накопитель, точнее преобразователь, позволяет лучше черпать энергию из пространства, после чего передаёт её татуировкам. Повышает скорость и качество управления. Не буду объяснять тебе подробно, ты всё равно не поймёшь. Поверь, без охтахарона ты не раскроешь потенциал рисунков.

— Понятно. И ещё кое-что. В качестве эксперимента я нанёс самые слабые тату животным. И один из них начал изменяться. Со мной такого не будет?

— Что!!! Кому ты их наколол?

— Петуху и козлу.

— Ты о чём думал когда это делал!?

— О своей безопасности.

— О Велес! Дай хоть крупицу мудрости этому юнцу! Ты понимаешь что натворил? Петух — одно из бойцовских тотемных животных. Нанеся татуировки ты подключил его к энергии. Связь будет крепнуть с каждым днём! Можно сказать что он превращается в аватар великого духа. О боги! Что за осла вы мне послали!? Ты ещё не дошёл до тотемов, а уже умудрился напортачить! С ними так не работают!

— Меня вообще-то Артёмом зовут, — рявкнул я, — будь повежливее!

— А козёл!? — не унимался фолиант, — это вообще ни в какие ворота! Это даже не тотемный зверь! Обычное животное под воздействием тату, может стать… Да чем угодно может стать! Дубина стоеросовая! Чурбан! Дуралей! Нанести древний рисунок на козла! Козла!!!

Я соскочил с кровати и схватил книгу. Фолиант дёргался в руках, но я легко прервал его поползновения, захлопнул и закинул в шкаф закрыв дверцу на замок. Книга побилась в стенки и успокоилась.

— Полежи пока, — буркнул я, — камасутра недоделанная. Думаю ты преувеличиваешь проблему. Паникёр бумажный.

Спустился вниз и начал заниматься с оружием. Это позволило хоть немного выпустить пар и успокоиться. Умник бумажный нашёлся. Ему легко говорить, спал себе и в ус не дул. Не понравилось ему, как я использовал татуировки. А что оставалось делать, проверять их работу на себе?

Позанимавшись вновь отправился наверх. Надеюсь ворчливый талмуд успокоился и сможет поговорить нормально. Хорошо что он болтать не может. Подольше бы так продолжалось, слушать его вопли нет никакого желания.

Открыл шкаф и выпустил гримуар на волю. Он взлетел к потолку и завис.

— Обиделся? — вздохнул я, — может поговорим нормально.

Колдовской артефакт подлетел поближе и зашелестел страницами:

— Хорошо.

— Что знаешь о тотемных бусинах.

— Расскажу. Только сначала расскажи что происходит в мире? Я ощущаю неладное в магическом фоне, словно он изгрызен ходами словно головка сыра. Какой сейчас вообще год? Почему обо мне забыли?

— Кажется я знаю, о чём ты, — присел я на кровать, — приготовься внимательно слушать.

Приглашение

— Сейчас идёт семьсот сорок шестой год от второго пришествия Пророка Игоря…

Гримуар перебил меня.

— Постой! От второго? Был и второй!?

— Да. Ты сколько лет пыль собирал?

— Похоже дольше чем думал. В моё время война началась из-за новой веры. Человек по имени Иоаким, объявил себя пророком нового бога и у него нашлось много почитателей. Неудивительно, он и впрямь оказался гением. Новый подход к жизни и невиданные изделия. Его изобретательность списали на божественное откровение и многие богачи поспешили примазаться к выгодному делу. Дальше начались священные походы, война со старыми богами. Меня усыпили как раз в то время. Теперь ясно почему обо мне никто не вспоминал. Похоже волхвов попросту перебили.

— Долго ты спал, — покачал головой.

— Да. Кажется я догадываюсь в чём причина возникновения червоточин. Некая сущность находит адептов среди людей и с их помощью приоткрывает проход между планами. Сквозь щель к нам проникают существа и иномирная энергия.

— Пятна, — пробормотал я.

Выводы гримуара неправильны, но близки к истине. Стоит ли рассказать правду? Пожалуй нет, подберу более подходящий момент.

— Раз ты всё понял, расскажи о бусинах, — попросил я.

— А что о них рассказывать? Каждая бусина соответствует тотемному зверю и позволяет использовать его силы.

— Какие именно? Что если собрать полный набор?

— Не знаю. Полный набор никогда не собирался. Насколько я помню.

— Что!? Ты же древний артефакт полный тайн! Ты сам говорил!

— Говорил. И это правда. Во время войны меня повредили и волхвы восстанавливали меня.

— Неужели ничего не помнишь?

— Мне вот интересно, если тебя поджарить как следует а затем повредить ауру, останешься ли ты в своём уме? Хорошо что я вообще сохранил разум. Но ты прав, кое-что мне известно. Мой тебе совет, не спеши с бусами, освой татуировки и только потом приступай к поиску артефактов. Силы тебе пригодятся. За обладание бусами проливали реки крови, предавали самых близких людей, отдавали горы золота. Если ты начнёшь их поиск и обнаружишь хотя бы одну, на тебя откроют охоту. Постарайся чтобы как можно меньше людей знало о твоих помыслах. Бери самых надёжных. И готовься к предательству.

— Мрачновато ты описываешь мою дальнейшую судьбу.

— Я говорю правду.

— Да верю я. В моих планах поиск бусин стоит не на первом месте.

— Хоть одна здравая мысль. Я начинаю думать что из тебя может выйти толк.

— Слушай, а кормить тебя часто надо и какая кровь нужна? Как ты обрёл разум?

— Не обязательно. Подойдёт и кровь животных. Твоя конечно предпочтительнее, добровольный дар магиков насыщает гораздо лучше. Что по количеству, стакана раз в неделю достаточно. Что касается того как я обрёл разум… Столетиями я был священной книгой, на страницы заносили плетения, проводили обряды, десятки волхвов владели мной и каждый вложил в меня часть себя. Можно сказать что я воплощенный дух.

— Кровопийца, — вздохнул я, не вкладывая в слово негативный оттенок.

Реакция книги оказалось бурной.

— Идиот! Я тебе советы даю, а ты обзываешься!?

— Извини, — поднял руки, — не надо так реагировать на каждое слово. Мир?

— Хорошо.

— Прошёл почти месяц как я набил тату. Когда можно колоть следующее?

— Уже можно. И обратись к тому же мастеру. Он отличный татуировщик. Радостно видеть что ещё живут на свете такие люди.

— Надеюсь ты будешь вести себя тихо?

— Я не такой чурбан как ты. А теперь помолчи. Разговор с тобой утомителен.

Книга закрылась и плавно опустилась на стол.

Эх, ну что за вредный характер. Раздражает неимоверно. Может после спячки такой злой?

Придётся идти к орку. Он уже видел гримуар и таиться от него смысла нет, к тому же вряд ли я найду ещё одного такого профессионала, да и незачем мне метаться. Его работа меня вполне устраивает.

Сегодня уже поздно. Придётся отложить посещения салона на завтра. А сейчас в душ и спать. Устал я что-то.


Сегодня мы изучали существ из Пятен. Нас собрали в большой аудитории рассчитанной на несколько потоков. К доске вышла женщина. Короткие стриженые волосы, суровый непреклонный взгляд, и особенно выправка, выдавали в ней военного.

— Приветствую вас. Меня зовут Татьяна Анатольевна. Я буду вести теоретический курс. Практические занятия отработаете с Иваном Афанасьевичем. Знания, что вы получите, помогут выжить при встрече с тварями. Ни для кого не секрет, что Пятна постепенно разрастаются захватывая всё новые территории и недалёк тот день, когда сообщение между городами окажется под угрозой. Мы справляемся с этой проблемой, но теряем много людей и ресурсов. Многие из вас, те чьё обучение оплачивает государство, обязаны отслужить срок в специальных войсках. Так-что не советую спать на парах. Откройте учебники.

Зашелестели страницы.

— Не будем тратить время на пустые разговоры. Разберём классификацию монстров, их уязвимые места и привычки. Итак, Первый тип — Чудовища. Наиболее распространённый вид — Вортексы.

Со странички на меня смотрела тварь похожая на собаку. Увеличенную раза в три и с огромной пастью.

— Стайное животное. Поведение похоже на волчье. Отлично уничтожается как сталью так и магией. Слабое место — обоняние. При воздействии сильных запахов они дезориентируется.

Второй вид — Григи.

На следующей странице оказалась большая, закованная в костяной доспех горилла. По крайней мере существо походило именно на неё. Из головы торчало несколько костяных шипов.

Дождавшись пока все прочтут описание, Татьяна произнесла:

— Это одиночные монстры. Агрессивны и при виде человека сразу же бросаются в атаку. Тупы, невероятно крепки. Пробить доспех можно усиленным оружием. Неплохой вариант для элементалистов — поджарить изнутри или утопить. Без воздуха долго не живут. Слабые места — глаза, горло, живот.

Я полистал учебник. Монстров было много. Создавалось впечатление словно земные животные изменились под влиянием неизвестной силы, или прибыли оттуда где действуют другие законы.

Классификация оказалась проста.

Отродья — самые разнообразные неестественные монстры.

Чудовища — видоизменённые существа похожие на животных или насекомых.

Гуманоиды — существа имеющие сходство с человеком.

Растения — агрессивная флора.

Количество видов в каждом отделе было огромным. К счастью большинство из них встречались редко и мы рассматривали лишь самые распространённые виды.

Да. Похоже я попал. Помимо обычных проблем добавилась угроза мирового уровня, в которой я косвенно был виновен. Я догадывался что причиной прорывов послужили опыты проводимые в моём мире. Каким-то образом наше перемещение повлияло на баланс сил и приоткрыло дверь в неизвестное пространство. Надеюсь, у меня есть время чтобы освоиться в этом мире и приступить к решению этой проблемы. И я уж точно не собираюсь бросать всё и бежать кромсать чудовищ. Обычная сила здесь не поможет.

Придётся тяжко. Я скрипнул зубами и тряхнул головой. Не стоит грузиться.

Подумаешь, плёвое дело, найти способ закрыть червоточины. Пустяк.

— Снегов!

— Что? Извините, — вынырнул из раздумий, — увлёкся книгой.

— Рада что ты находишь её увлекательной, — хмыкнула преподавательница, — такое встречается нечасто. Продолжим.

После урока поговорил с Лаэль, Олегом и сестрой. Сославшись на неотложные дела, покинул их. Заглянув домой взял гримуар и направился к Грогу.

Мастер кивнул мне и утвердительно произнёс:

— Пришёл наносить новые тату?

— Да, — подтвердил я.

— Показывай, что там у тебя, — посторонился от стола орк.

Я положил книгу, нашёл нужную страницу и пододвинул талмуд Грогу:

— Смотри.

— Сложный рисунок, — нахмурился он.

— Набить сможешь?

— Да. Но времени уйдёт много. Ты никуда не торопишься?

На работу у орка ушёл остаток дня, ночь и всё утро. Он напоил меня эликсиром. Я не ощущал уколов иглы, дурман окутал сознание и я пролежал всё время в полусне. Наконец он подал снадобье и я очнулся.

— Можешь посмотреть работу, — разогнулся мастер.

Восхитительно. Сложнейший рисунок казался объёмным и занимал весь живот. Дичайшее переплетение линий складывалось в аккуратную фигуру.

— Как всегда безупречно, — похвалил я.

— Сто золотых, — буркнул Грог.

Я удивился такой сумме но без вопросов отсчитал монеты. Орк пошевелил пальцем золотую горку.

— Можешь быть уверен, я никому не расскажу о тату. Но если потащат на дыбу — молчать не буду.

— К чему такой разговор? — насторожился я.

— Я только сейчас понял, что это не просто редкие татуировки, — пояснил Грог, — рисунки-обереги, рисунки защиты и атаки, тату усиливающие способности носителей — не редкость. Но то что на тебе — совсем другой уровень. Вот этот рисунок, как я понимаю, некое подобие кристалла, собирающего энергию и передающего её в остальные тату. Не ошибусь, если это наследие древних. За обладание подобным легко могут убить, так-что не хвастайся направо и налево.

— И не собирался, — усмехнулся я, — надеюсь вы сдержите своё слово.

— Не сомневайся, — рыкнул мастер — слово орка крепче камня.

Ну не убивать же его за то что он знает мой секрет?

Вернувшись в особняк не стал откладывать дело в долгий ящик. Разбудил гримуар, пропустил мимо ушей (а точнее просто не стал читать) его ворчание и приступил к освоению тату.

Книга зависла перед глазами и я следовал её советам.

Прикрыл глаза и настроился на аурное зрение. Все тату горели синим пламенем в моей энергооболочке. Я отрешился от мира и прикоснулся к энергии. Накопитель засветился и стал жадно поглощать ману. Он насыщался и его контуры приобретали чёткость и цельность. От рисунка побежали линии, присоединились к двум тату. Я почувствовал вспышку боли и с трудом удержал концентрацию.

Охтахарон поглощал энергию словно воронка. Я открыл глаза.

— Попробуй использовать тату.

Я активировал защиту. Оранжевая линза стала выглядеть гораздо крепче. Теперь не казалось что она готова развеяться от дуновения воздуха. Я понял что мне легко удерживать её в активном состоянии и теперь не требуется запредельной концентрации для удержания формы.

Попробовал отодвинуть её, и о чудо, щит спокойно отдалился метров на пять. Сейчас он хорошо растягивался, менял форму и местоположение в пространстве. Я попытался укрыться куполом. Получилось!

Мысленно вызвал атакующий рисунок. Из-за спины вырвались десятки струн и я почувствовал как в голову впилось множество иголочек.

Из носа закапала кровь.

— Аккуратнее балбес! Начни с одной!

Послушавшись я убрал нити, оставив одну. Гибкая полупрозрачная струна выскользнула из-за плеча и я потрогал её. Твёрдая и тёплая.

— Словно живая, — прошептал я.

— В каком то смысле это так и есть. Если перерубить её, ты ощутишь ментальную боль. Попробуй подвигать.

Нить медленно описала круг. Я вытянул её в длину, пытаясь нащупать границу действия. Удалось продвинуться на десяток метров. Я подошёл к столу, взял яблоко, подкинул в воздух. Струна метнулась мгновенно пронзила его насквозь. Казалось она читает мысли, предугадывает желание.

Мощное оружие!

— Вот только радиус действия маловат, — буркнул я.

— Не всё сразу, — подлетел гримуар, — сила тату зависит от многих факторов. Усилишься ты — станут мощнее и они. Ты напоминаешь мне малыша, в руки которого попал огнестрел. Развивайся, изучай тату, практикуйся. Как только сможешь управлять хотя бы десятком нитей, мы поговорим о твоём усилении.

Я с воодушевлением занимался до поздней ночи. Восторг переполнял меня и даже долгая тренировка не сбила боевой настрой.

Нужно развивать навыки и уверен, дуэль пройдёт без осложнений.

Поутру вновь отправился на учёбу. Сегодня по расписанию целительство. Полезная дисциплина, к которой я относился с уважением. В мире где полно опасностей, подобные знания на вес золота и следует относиться к изучению со всем прилежанием.

По крайней мере хотелось бы. Помехой была Анжела Фархатовна, для мужского пола так точно. Шикарная женщина источала флюиды сексуальности и все студенты больше следили за ней, чем прислушивались к словам. Целительница наслаждалась вниманием и порой, я уверен что специально, наклонялась пониже к учащимся, отчего через декольте виднелась большая грудь вплоть до сосков. Иногда она ложила руку на плечо, шептала сексуальным голосом похвалу и делала тому подобные вещи.

Сложновато сконцентрироваться. Судя по восхищённым взглядам студентов, мысли каждого далеки от учёбы.

— Артём, — проворковала она, — будь так любезен, помоги мне.

— Да, конечно.

Вызвал картину боя с разбойниками. Напряжение чуть спало и я вышел к доске.

— Если вы окажетесь в ситуации когда рядом не будет целителя, — облизнула алые губы женщина, — а вы ранены, необходимо наложить жгут выше места раны. Конечно лучше всего иметь под рукой лечебный артефакт, но случается всякое.

Анжела наложила жгут и словно ненароком прижалась грудью к моей спине. От неё пыхнуло жаром и я взмолился чтобы это поскорее закончилось. Не то что бы мне было неприятно, но оконфузиться перед всей аудиторией не хотелось.

Я поймал взгляд Лаэль. Эльфийка хмуро разглядывала меня прищуренными глазами.

— Вот так и накладывается жгут, — жаркое дыхание обожгло шею, — вопросы?

— Нет, — покачал головой, — могу сесть?

— Да, — погладила меня по спине женщина, — теперь покажу как наложить повязку. Желающие?

Парни дружно покачали головами не желая подниматься из-за стола. Анжела Фархатовна с сожалением прикусила губу и подозвала одну из студенток.

К девушкам она относилась гораздо прохладнее. Гораздо.

Покидали кабинет в возбуждённом состоянии. Я искал глазами Лаэль, но она поймав мой взгляд подмигнула и послав воздушный поцелуй скрылась из виду.

Да она издевается!

— Жаркий вышел урок, — вздохнул Олег, — пойдём, выпьем чего-нибудь прохладного?

— Я только за.

Мы спустились на первый этаж и направились к выходу. Нас перехватил Александр.

— Добрый день ваши сиятельства. Хочу поговорить с вами. Пройдёмте?

— Приветствуем ваше императорское высочество. Что-то случилось?

— Пустяки, — хмыкнул парень, — просто нужно поговорить.

Мы вошли в пустующую аудиторию и присели на стулья возле окна. Олег приоткрыл окно и прохладный ветер ворвался внутрь.

— Как продвигается подготовка к дуэли? — осведомился Александр.

— Готовлюсь к бою, — улыбнулся я, — насчёт остального вы наверное в курсе.

— Да, — задумчиво ответил парень, — жаль что не получилось помирить вас. Зато какое вы устроите шоу. Аккурат перед праздниками. Ваша схватка станет главной сплетней на всех торжествах.

— Не сомневаюсь.

— Надеюсь обойдётся без жертв. Вообще-то, вас пригласил по другому поводу. Через две недели у меня день рождение, и вы приглашены на него. Отказы не принимаются. Людей будет не много, всего полторы сотни. В числе гостей представители из других стран. Можно познакомиться со многими интересными собеседниками. Кто знает, возможно подберёте для себя выгодную партию.

Александр улыбнулся.

— Да уж, скромно, — кашлянул я.

Немного млин. Если учитывать слуг то людей будет далеко не полторы сотни. Скромненько, он говорит. Ну-ну, боюсь представить как празднуют с размахом.

— Я и сам не люблю столпотворения, — поделился секретом Александр, — но положение обязывает соответствовать. Балы-балы, сколь привлекательны они для многих дам.

— Мы принимаем приглашение и благодарим за оказанную честь, — вежливо ответил я.

Чтобы я ни думал по этому поводу, но от подобных приглашений не отказываются.

— И, — пристально посмотрел на нас Александр, — я хочу обсудить ещё один момент.

— О чём вы? — удивился Олег.

Лицо Александра затвердело и он сказал:

— Я знаю что произошло пару месяцев назад. Если не поняли, я говорю о случае на крыше Академии.

Бал

А! Ты говоришь о том как поливал город! Саня, такое не забудешь! — промелькнуло в голове.

Олег открыл рот, но я перебил его:

— О чём вы говорите, ваше императорское высочество? Мы не понимаем что вы имеете в виду.

Посмотрел на Олега и он неуверенно кивнул.

— Всё вы прекрасно поняли, — прищурился Александр.

— Да с чего вы взяли? — упорствовал я, — даже не понимаю про что вы говорите.

— Алхимист перепутавший ингредиенты, — намекнул Саша.

Я задумался, затем просиял и воскликнул:

— А! Парень из-за которого мы отравились! Что-то давно его не видно… Но про какой случай вы говорите? Я помню лишь то как очнулся в палате.

— Поясню, — поднялся Александр, — люди из канцелярии смогли изучить отснятый материал. На нём чётко виден парень, очень похожий на вас, Артём. Дальше проще. Осмотр целителей показал что практически у всех пострадавших имеются травмы. Кроме вас двоих. Учитывая что вы сдружились с Ростовым, очевидно что действовали вы вдвоём. Будете и дальше отпираться?

— Слишком притянуто, — не согласился я, — поверьте, я не понимаю о чём идёт речь.

Александр задумался.

Я невозмутимо разглядывал парня.

— Ладно, — скрестил он руки на груди, — так даже лучше. Я постарался убедить отца в том что вы будете молчать. Ваши действия ещё сильнее укрепили меня в этом мнении. Я вам обязан, княжичи. Однако и вы не должны болтать.

— Мы ничего не знаем. Вам не о чем беспокоиться.

— Рад слышать, — улыбнулся парень, — увидимся на празднике. Можете взять с собой спутниц. До встречи.

Александр ушёл. Олег посмотрел на меня:

— Кажется всё обошлось.

— Да, могло быть хуже. И всё же лучше, если бы он ни о чём не догадался.

— Случившееся не изменить.

— Ты прав. Надеюсь что на этом всё и закончится. Идём.

Мы вышли за ворота Академии и наткнулись на Лаэль. Дроу закусила нижнюю губу и рассматривала меня недобрым взглядом.

— Пожалуй я пойду. Посидим в другой раз, — отмазался Ростов.

Я проводил друга взглядом и подошёл к девушке.

— Что случилось?

— Заигрываешь с Анжелой? — приподняла бровь эльфийка, — может тогда пойдёшь к ней?

— О чём ты? — изумился я, — ты видела что она ведёт себя так со всеми! Или это ревность?

— Да это шутка! — фыркнула Лаэль, — ты забавно реагируешь.

Эльфийка прижалась ко мне и мурлыкнула в ухо:

— Запомни милый, ты только мой. Если увижу рядом девушку, прирежу её.

— Надеюсь ты шутишь.

— Надейся милый, — жарко шепнула Лаэль, — надейся.

Отстранившись она хлопнула длинными ресницами и произнесла:

— Что-то ты совсем забыл обо мне.

— Готовлюсь к дуэли. Времени ни на что не хватает.

— Понимаю, — кивнула Лаэль, — сейчас это важнее всего. Как успехи?

— Пойдём покажу, — потянул её за собой.

— Александр пригласил меня на праздник, — произнёс я, — составишь компанию?

— Меня он не приглашал, — хмыкнула дроу.

— Думаю он не будет против, — уверил я, — что скажешь?

— Согласна, — наклонила голову набок Лаэль, — но мне нужно приготовиться. Какого числа пройдёт бал?

— Пятнадцатого декабря.

— День рождение высочества?

— Ты угадала.

За разговорами мы незаметно подошли к особняку. Вошли внутрь и поднялись наверх. Стоило очутиться в комнате как Лаэль набросилась на меня. Я обхватил тонкую талию, положил девушку на постель и только взялся за ремень как на глаза попалась книга.

Серебряные накладки сдвинулись сложившись в лицо бородатого мужчины. Веки распахнулись и серебряный глаз весело подмигнул мне. Губы растянулись и между ними мелькнули острые клыки.

— Ты почему остановился? — рыкнула разгорячённая девушка.

— Сейчас не время.

— Почему? — искренне удивилась Лаэль приподнявшись на локтях.

— Не притворяйся, — буркнул я книге, — ей можно доверять.

— Эх молодость! — весело присвистнул гримуар взлетев в воздух, — ну что вы стесняетесь старой пыльной книги. Если хотите, могу спрятаться в шкафу. Леди, я впечатлён вашей красотой и поражён тем что вы достались такому олуху как Артём. Кхм! Осторожнее!

Дроу выхватила кинжалы.

— Это же та самая книга, — недоверчиво буркнула она.

— Да, — вздохнул я, — будьте знакомы.

Збс. Теперь он ещё и разговаривает. Придётся искать сундук покрепче чтобы запирать его.

Мы спустились вниз. Гримуар летел следом и пел дифирамбы девушке.

— Ну наконец-то я попал в нежные женские руки! Вы не представляете как я скучал по этому!

Я зло фыркнул:

— Может заткнёшься? Думал ты больше любишь мужские объятия. Судя по рассказам ты скучаешь по поглаживаниям волхвов!

— Ты что о себе возомнил, мальчишка! — взвился в воздух гримуар, — да ты мне поклоняться должен! Осёл!

— Бла-бла-бла, — перебил я, — продолжишь оскорблять, запру в сундуке с мышами. Мне надоело выслушивать твои оскорбления. Растопка каминная!

Лаэль заливисто рассмеялась.

— Что?

— Книга напоминает сварливую бабку.

— Слышал пылесборник?

— Леди, я был о вас лучшего мнения, — обиженно буркнул гримуар и улетел наверх.

Ух, нужно выпустить пар.


— Внимательнее Артём! — крикнула дроу.

Очередной камень больно ударил по плечу. Я прошипел от боли. Лаэль улыбалась наблюдая за моими страданиями.

Садистка!

Камни летели очень быстро. Один за одним без остановки. Я не успевал сбивать все. Мне не хватало скорости. Я не использовал щит и усиление тела, главное — развить способность к управлению струнами.

Камни разлетались на множество осколков. Щуп колол их как грецкие орехи.

— Ну же, милый! Будь собранней! — отпускала насмешки дроу.

— Ты нарываешься! — рыкнул я.

Достало!

Влил энергию в тело и струна разбила с десяток камней в порошок. Обернул нитью девушку и притянул к себе.

— Хватит!

— Ну если ты настаиваешь, тогда пожалуй хватит, — рассмеялась она, и потянула к двери, — идём ко мне. У тебя слишком шумно.


Дни промчались как перелётные птицы. Не успел опомниться и уже пятнадцатое декабря. Упал снег. Город закутался в белое одеяло. Лёгкий морозец щипал нос и щёки, весёлая детвора тянула сани к выходу из города и заливалась смехом поскальзываясь на льду.

Да, пришла настоящая зима. Резко и неожиданно. Хохочущими буранами пронеслась по улицам, заглянула в каждый двор, пригоршнями разбросала над землёй сверкающие дары-снежинки.

Я подумал что одеть. Нужно что-то подходящее, прийти в спортивном костюме моветон. Хотя было бы забавно.

Решил не выдумывать и оделся по классике. Рубашка, брюки, туфли, сверху плащ. Оружие взял с собой, несмотря на то что его запрещено проносить во дворец. Оставлю на входе. Захватил подарок для Александра и отправился к выходу.

Сел в заранее заказанную карету и направился к дому Лаэль.

— Подожди, — на всякий случай предупредил кучера, — сейчас вернусь.

— Как прикажете, ваше сиятельство.

Выпрыгнул из кареты, подошёл к дому, постучался.

Дверь распахнулась и я обомлел.

Лаэль собрала волосы в сложную причёску закрепив её серебряными спицами с кровавыми рубинами в навершии. Сиренево-чёрное платье оставляло открытыми плечи, имело довольно смелое декольте и опускалось до щиколоток. Сбоку на платье вырез, до середины бедра. На руках изящные золотые браслеты, в ушах прикреплённые к мочкам серёжки с бриллиантами.

В руках девушки небольшой свёрток.

— Потрясающе выглядишь, — выдохнул я.

Комплимент польстил дроу и она широко улыбнулась:

— Рада что ты оценил. Или ты думал я могу носить только одежду для боя?

Девушка лукаво посмотрела на меня и подмигнула.

— Нет конечно!

Эльфийка рассмеялась, не поверив мне.

— У меня для тебя подарок, — подал шкатулку.

Лаэль раскрыла ларец, вытянула золотую цепочку на которой висел чёрный бриллиант.

— Спасибо, — легонько поцеловала и развернулась спиной, — застегнёшь?

Повесил кулон на шею и защёлкнул замочек.

— Ну как? — развернулась девушка и поправила бриллиант на груди.

— Прелестно.

Мы помчались ко дворцу. Чем ближе подъезжали к центру города, тем больше встречалось экипажей. Мы перешучивались и гадали кто едет в той или иной карете.

Кучер остановился возле ворот. Я выскочил наружу и подал руку Лаэль и мы отправились во дворец.

Смеркалось. В заснеженном парке горели фонари. Редкие снежинки падали с неба и искрились в их свете. По широкой тропинке шагали парочки и одинокие люди. Они ручейком втекали в распахнутые двери.

Длинные шпили башен уносились в небо и на вершине каждой сияла белоснежная сфера. В огромных стрельчатых окнах виднелись танцующие люди. Дворец огромен. Многочисленные башни, прилегающие постройки связанные крытыми переходами, огромный парк с фонтанами. Фонтаны работали. Горячие струи били в небо. Облачка пара превращались в снежную пыль и лёгкий ветерок подхватывал её, разнося по парку.

Мы неспеша прошли ко входу. Дворецкий отвёл нас в сторону, сверился с приглашением и кивнул пропуская внутрь. Пара охранников приняла мой клинок, вежливо заверила что вернёт его сразу как только мы решим уйти. Специальный человек завёл нас в комнату и извинившись за неудобство осмотрел подарки. Посоветовал не открывать коробку в зале и разрешил пройти.

Тут так положено, или можно оскорбиться недоверием? Наверное всё таки так и нужно.

Мы прошли по коридору. Парочка слуг поклонилась и распахнула двери:

— Княжич Артём Снегов и цринтрина Лаэль из дома Авр`Тар! — прокричал лакей.

На нас бросили заинтересованный взгляды и зашептались.

Мы, с поистине царственной небрежностью продефилировали по залу и остановились возле одного из столиков у окна. Я не ел с самого обеда и поэтому взял деревянную шпажку с наколотой на неё канапе и начал с аппетитом есть.

— Ты сюда поесть пришёл? — шепнула Лаэль.

— А что? — проглотил кусочек, — я вообще не планировал сюда приходить. Так что хоть поем как следует. Попробуй, повар у императора отличный.

— Ты невыносим, — рассмеялась дроу, — прийти сюда чтобы поесть!

— Да, я такой, — подцепил ещё одну закуску.

Меланхолично занимаясь перекусом я заметил Ростова и помахал ему. Олег направился к нам.

— Вот вы где, — улыбнулся он, — развлекаетесь?

— Да, — кивнул я, — веселье так и плещет. Хочешь кусочек?

— Нет, спасибо, — отмахнулся княжич, — я сыт. Смотрите! Александр идёт!

— Угу, сейчас Саня речь толкнёт, — прошептал я и заработал тычок в бок от Лаэль.

Александр неспешно поднялся на трибуну к музыкантам и они отложили инструменты. Зал затих. Между дворянами забегали слуги с подносами. Я подхватил пару бокалов, передал один Лаэль, второй взял сам.

— Друзья! — принял бокал шампанского Александр, — я рад что вы пришли. Приятно что вы не забыли обо мне. Надеюсь наша дружба будет длиться годами и в трудный час мы всегда поддержим друг-друга. Но не буду утомлять вас долгими речами. Давайте веселиться! Я поднимаю бокал за вас!

— За вас! Ваше императорское высочество!

— С днём рождения!

— Долгих лет!

— За Александра!

Я поднял бокал и выпил искристую жидкость.

Не люблю шампанское.

Тут же взял дольку яблока и закинул в рот пытаясь перебить вкус.

Александр принимал подарки и поздравления. Все заверяли его в дружбе, льстили и улыбались в надежде на преференции. Парень улыбался и благодарил.

Это была игра, в которой каждый играл свои роли. Уверен, большей части собравшихся плевать на именинника. Также уверен и в том, что он это прекрасно понимал.

Мы дождались когда Александр немного освободится и подошли ближе. Показалось что в небольших оконцах под потолком, что-то шевельнулось. Не иначе там сидят бойцы — безопасники.

— Княжич Снегов, княжич Ростов, цринтрина Лаэль, — улыбнулся именинник.

— Ваше императорское высочество, — слегка поклонился я, — мы приготовили для вас скромные подарки. Надеюсь они вам понравятся.

— От вас можно ожидать что угодно, Артём, — по дружески обратился Александр, — думаю вы сможете удивить.

По толпе пробежали шепотки. Такое личное обращение не осталось незамеченным.

Александр принял коробку.

Зашуршала обёртка и он приподнял крышку.

На свет показался палаш. Выкованный из лучшей стали, с рунами крепости и остроты. Позолоченная гарда в виде двух драконов, навершие в форме головы рептилии. Из пасти зверя свисал пучок алых нитей. Рукоять оплетена чёрной кожей.

Для этого дела пришлось сгонять дирижабль до княжества. Я знал что сын императора любит оружие и поэтому приготовил именно такой клинок. Без ненужных украшений в виде драгоценных камней. Никаких изысков.

Александр со знанием дела осмотрел лезвие, взял оружие в руку и сделал несколько взмахов. Остальные подарки оказались забыты.

— Великолепно, — улыбнулся он, — баланс, заточка, дизайн. Боевое оружие без ненужных излишеств. Сталь выше всяких похвал. Благодарю.

— Рад что вы оценили, — улыбнулся я и отошёл в сторону.

Лаэль подарила Александру кинжал. Оружие дроу стоило немало, да и купить его было той ещё проблемой. Подарку Александр обрадовался не меньше чем мечу.

Олег подарил поисковой артефакт на что получил благосклонный кивок.

Мы прошлись по залу и вновь остановились возле столиков. Я подхватил пироженку.

— Кажется с нами хотят поговорить, — тронула меня за руку Лаэль.

К нам направлялись княжичи Сергей Орехов, Иван Михайлов и Кирилл Жуков окружённые прихлебателями. Я жевал пирожное и готовился к словесной дуэли.

— Добрый вечер ваши сиятельства, цринтрин.

— Добрый, — кивнул я.

— Вы голодны? — приподнял бровь Кирилл, — кушайте, повар во дворце неплох. Где вы ещё попробуете такие шедевры? Вы нечастый гость во дворце.

— Поверьте, — демонстративно слизнул крем с пальца, — мой повар ничуть не хуже.

— Что за манеры, — неодобрительно покачал головой Сергей, — хотя что ещё можно ожидать от любителя пирожного.

— Ну да, — усмехнулся я, — кто-то предпочитает пирожное, кто-то колбаски. Понимаете о чём я?

Иван в это время как раз жевал упомянутое блюдо. Услышав мои слова он залился краской и его глазки забегали. Оу! Неужели я случайно задел тайную сторону его жизни? Надо дожимать.

— Княжич Михайлов, похоже прекрасно понял о чём я говорю. Не так ли?

— Я не знаю что вы имеете в виду, — закашлялся он, — но в ваших словах слышится оскорбление!

— Ну что вы! — изумлённо всплеснул я руками, — я всего лишь предположил что вы любитель больших и маленьких колбас! Каких производителей предпочитаете? Мавританских, французских, немецких?

— Мне нужно идти, — отложил шпажку Михайлов, — кажется, меня зовут дамы.

— Понимаю. Нельзя заставлять леди ждать, — понимающе подмигнул я.

— Ваши высказывания двусмысленны, — заметил Кирилл.

— Считать так, ваше право, — пожал плечами, — но я всего лишь имел в виду то что сказал. Не более.

— Вы красноречивы, — хмыкнул Сергей, — но ваша храбрость вызывает сомнения. Я смотрел видео где вы охотились на сатира. Отсиделись на дереве!

— Да, я не профессиональный охотник на монстров, — наигранно покаялся я, — к тому же, мне искренне жаль убивать великолепное животное.

— Ах, он такой милашка! — вздохнули сердобольные дамы.

— Да, никогда не понимала такой жестокости к животным.

— У него великодушное и благородное сердце.

— Настоящий дворянин!

И шепотками:

— А он красавчик. Я бы не отказалась закрутить интрижку.

— Тише ты! — шикнули на неё.

— Отговорки! — фыркнул Орехов.

— Если хотите, ваше сиятельство, — с усмешкой ответил я, — можете помочь Фердинанду в поисках. Думаю козёл по достоинству оценит вашу, — выдержал паузу, — страсть к охоте. Только будьте осторожны и берегите спину. Он предпочитает нападать сзади.

— Вы издеваетесь! — шагнул вперёд Орехов.

Я пожал плечами.

— Господа! — вмешались секунданты, — успокойтесь! Не нужно портить праздник его высочеству!

— Верно, — взял себя в руки Орехов, — мне не терпится встретиться с вами на дуэли!

— Скоро вы удовлетворите своё желание, — произнёс Бельский, — а сейчас, я думаю вам лучше разойтись во избежание конфликта.

Проводив взглядом Орехова я взял бокал и залпом выпил его.

— Какой неприятный человек, — взяла меня под руку Лаэль, — с удовольствием бы его прирезала.

— Не лишай меня удовольствия! — шутливо пригрозил ей пальцем.

Лаэль рассмеялась и погладила меня по руке.

Фейерверк

Объявили о начале танцев. Заиграла музыка. Александр вышел на середину зала и закружился с незнакомой девушкой. Через минуту к ним присоединились и остальные.

— Смотри, здесь Анна, — кивнула Лаэль.

— Наверное Олег пригласил, — рассмотрел в толпе Ростова и сестру, — и ведь даже ничего не сказали о том что идут вдвоём!

Олег что-то рассказывал, девушка смеялась над его словами. Вскоре я потерял их из виду.

— Потанцуем? — предложила Лаэль.

— Нет, спасибо. Ты же знаешь, что у меня получается не очень.

Я говорил чистую правду. Да, мы разучили пару танцев, но до идеального исполнения было далеко. Поэтому наблюдая за непринуждёнными движениями танцоров, я решил не позориться. Обязательно восполню этот пробел, а пока лучше понаблюдаю.

— Ваше сиятельство, — подошёл молодой курчавый мужчина, — вы не против если я приглашу леди на танец? Простите, забыл представиться, граф Андрей Ильсинский!

Граф отвесил поклон.

— Если леди не против, — улыбнулся я.

— С радостью граф, — подала руку эльфийка и незаметно показала мне кончик языка.

Я неторопливо уничтожал закуски и наблюдал за танцующими. Захотелось и мне покружиться в танце, жаль что так мало времени оставалось на обучение. Ну да ладно, этот бал не последний в моей жизни.

— Княжич Артём Снегов?

Я чуть не вздрогнул от голоса. Несмотря на глубину и мягкость, в нём чувствовалась жёсткость и сталь. Лёгкая хрипотца придавала говорившей особый шарм.

— Должен заметить, — повернулся я, — вы умеете подходить незаметно.

— Извините, — без тени раскаяния повинилась девушка, — привычка.

Я неторопливо изучал незнакомку. Идеальная фигура, прямой взгляд Чёрные короткие волосы, тёмные проницательные глаза, аккуратное девичье личико с острым подбородком, губы в форме бантика, ухоженные руки. Настоящая леди.

— Так это вы княжич Снегов? — переспросила она.

— Артём, — подал руку.

Девушка ничуть не смутившись пожала её.

— Кадзоку Акира, — улыбнулась она.

— Вы японка.

— Хафу, — призналась девушка, — это несколько усложняет жизнь.

— Понимаю, — кивнул я, — в Японии к полукровкам относятся не очень хорошо.

— Это мягко сказано, — Акира придирчиво выбрала канапе, положив его в рот и эротично вытянула деревянную шпажку между губ, — таким как я, приходится выгрызать место под солнцем. Впрочем, как говорит мой отец, это или закалит тебя, или сломает.

Пожалуй мне не понять менталитет страны цветущей сакуры.

— Почему бы вам не перевестись в другое учебное заведение?

— К счастью я так и сделала. После того как поломала одну девицу, отец решил отправить меня к родственникам.

Акира рассмеялась.

— Поздравляю, — улыбнулся я, — если не секрет, из какого рода ваша мать?

— Бельских. Что с вами?

— Ничего, — кашлянул я, — просто ваш двоюродный брат выступает в качестве секунданта противника.

— Об этой дуэли судачат все, — наклонилась Акира, — и скажу по секрету, я искренне желаю вашей победы.

— Спасибо.

— Не за что.

— Почему не танцуете, леди Акира?

— При дворе императора Японии в чести другие танцы. К сожалению, не успела разучить принятые здесь.

— В этом вы не одиноки, — рассмеялся я, — так вы перевелись в Академию?

— Да, — Акира приоткрыла веер с изображением дракона, — после зимних каникул продолжу обучение здесь.

— Надеюсь вам у нас понравится.

— Не сомневаюсь княжич… Жаль, но кажется меня зовут. До встречи ваше сиятельство. Надеюсь ещё встретимся. Про вас ходит множество слухов, и мне хотелось бы узнать вас получше.

— Не сомневайтесь леди, мы ещё увидимся.

Мы попрощались и я пошёл подышать свежим воздухом. Танцы набирали силу, а стоять на месте надоело.

Поднялся на второй этаж. Вышел на балкон и глубоко вдохнул прохладный воздух.

Огромная луна освещала зимний сад. Серебрился снег, с ветвей падали снежные шапки и с мягким шлепком разбивались о землю.

Застегнув плащ я облокотился на парапет и задумался.

Снизу доносились звуки музыки и смех. Всё это проходило фоном, не мешая размышлять.

Позади послышались шаги и я развернулся.

— Простите что побеспокоила. Я думала здесь никого нет.

От нежного голоса светлой эльфийки у меня мурашки по коже побежали.

Красивая девушка. Светловолосая, с овальным лицом, нежной кожей, голубыми глазами и манящими губами. Лёгкое платье подчёркивало все достоинства и распаляло фантазию.

Единственное, что портило впечатление — взгляд. Эльфийка смотрела надменно и высокомерно.

— Вы совсем не помешали, — улыбнулся я, — если хотите присоединяйтесь. Зимний сад выглядит прекрасно.

Она поколебалась, но всё же подошла и встала рядом. Некоторое время мы молчали думая о своём.

— Вы ведь княжич Артём из рода Снеговых? — спокойно спросила эльфийка.

— Такое чувство, что обо мне знают все, — рассмеялся я.

— Вы довольно популярны, — заметила девушка, — ваши вещи вызвали интерес у многих. Ещё ходят слухи что вы ведёте стройку в горах. Там же ваше княжество, верно?

— Верно. Как ваше имя, леди?

— Леди Айри, из ветви Ин`Тирос, дочь лорда Ниэллона.

— Вы к нам надолго?

— Да. К сожалению.

— Вам у нас не понравилось?

— Нет милорд, моя печаль иного рода и она никак не связана с городом или вами. Но не будем о грустном, лучше расскажите, вы правда видели сатира?

— Вам это интересно? — удивился я.

— Мой народ очень тесно связан с природой. Удивительно, что мог забыть сатир в этих местах. Странный у вас шрам… От него тянет чем-то знакомым… Как вы его получили?

— Леди, давайте я лучше расскажу вам о сатире.

Мы разговаривали до тех пор пока холодный ветер не прогнал нас с балкона. Я подождал пока Айри уйдёт, вдохнул полной грудью и поспешил вниз.


Светлана стояла с бароном Воронцовым и пристально рассматривала Артёма, в который раз поражаясь им. Как же он изменился! Она помнила неуверенного мальчишку который боялся её. Стоило повысить голос и он тут же прятал глаза, терялся и мямлил. Как она презирала его за это! Даже княжеский титул, который перешёл бы ей в случае свадьбы, не мог перебороть чувство отвращения.

Но теперь всё изменилось. Она видела как вокруг княжича вьются девушки и это вызывало чувство досады и злобы.

Она всегда тянулась к уверенным красивым мужчинам, знающим как вести себя с девушкой. Ей хотелось веселья, страсти, интрижек и балов. Кружить головы, менять поклонников как перчатки и наслаждаться свободой! Манипулировать, чувствовать свою власть. А выйди она замуж, сидела бы всю жизнь в дальней провинции нянча детей. А наследников бы обязательно потребовали.

Хотя, она ведь могла просто отравить супруга и всё досталось бы ей… от злобы девушка прикусила губу. И как она раньше не додумалась! Всё было бы идеально!

Света была пятой дочерью графа Игнатова и на неё мало обращали внимания. Вообще граф прохладно относился к дочерям. Всё внимание престарелого отца занимал единственный сын, которого он ждал долгие годы. Света росла избалованным ребёнком, не знающим строгой родительской опеки и привыкшей к вседозволенности. Этому способствовал её буйный нрав. Пламя страстей горевших в груди кидало её из крайности в крайность, и порой она сама не могла разобраться в чувствах.

Вот и сейчас при виде Артёма в ней бушевал пожар. Ненависть, похоть, бешенство, желание обнять и в то же время придушить, боролись в девушке и она не знала что делать. Да, возможно согласись он переспать с ней, на этом бы всё и закончилось, но он отверг её. Отверг её! Она не привыкла к такому!

Девушка не знала чего хочет больше — убить Артёма или затащить в постель. Две крайности боролись между собой и время от времени одна из них брала верх.

Барон наклонился к Свете и шепнул на ухо похабность. Девушка едва заметно поморщилась.

Ещё и этот барон. И зачем она с ним связалась? Да, поначалу было весело и любовник он великолепный, но слишком уж много стал себе позволять. Одно только требование женитьбы чего стоит! Зачем ей этот симпатичный но нищий барон? Довольствовался бы тем что она снизошла до него и помалкивал. Так нет же, начал угрожать что все узнают об их связи.

Он ей не нужен. Посадит в замке, а сам кутить будет направо и налево. Нет. На такое она не согласна.

Этого нельзя допустить. Её репутация итак оказалась немного подпорчена. Конечно ничего страшного, с таким приданным как у неё, закроют глаза на многое, но всё же лучше пусть всё остаётся на уровне слухов. Из-за Орехова она попала в неловкую ситуацию. Впрочем удалось выйти из конфликта без особых потерь

Света злорадно посмотрела в сторону Орехова.

А барон… Хм…Сработает ли?

Девушка с сомнением посмотрела на спутника. Мужчина изрядно принял на грудь и кормил слушателей байками. Да, язык у него подвешен хорошо. Даже очень.

Света улыбнулась и отринула сомнения.

— Игнат, — пропела она, — мы можем поговорить?

Девушка оттянула барона в сторонку и прошептала.

— Помнишь, ты сказал что хочешь жениться на мне? Ты говорил серьёзно?

— Более чем, дорогая Светлана! Ты согласна? Если так, то я объявлю об этом на весь зал!

— Не так быстро, — хмыкнула девушка, — сначала ты должен кое-что сделать для меня.

И мысленно добавила: — “или ради моих денег. Ведь тебе нужны именно они, не так ли?”.

— Всё что угодно!

— Видишь Артёма Снегова?

— И что?

— Нужно чтобы ты убил его. Считай это свадебным подарком.

— Ты с ума сошла? Как по твоему я это сделаю? Тем более он из великого рода. После такого мне не жить.

— Не бойся, — проворковала Светлана, — просто надо сделать всё по правилам. Нужно чтобы он вызвал тебя на дуэль. Ты убьёшь его, мы женимся и сможем жить так как захотим! Приданого, что даст отец, хватит до конца жизни. У тебя будет собственное поместье! Деньги! Любящая жена! Ты же знаешь этих Снеговых, поборники чести и справедливости. Они не опустятся до найма убийц! Ну же, милый, у нас всё получится.

— Всё это можно сделать без крови, — не согласился Игнат.

— Он оскорбил меня, — поджала губы девушка, — и я желаю чтобы он умер. Если хочешь свадьбы, то должен убить его.

Игнат взял бокал и выпил шампанское.

— К тому же он совсем не умеет сражаться, — увещевала девушка, — я же говорила тебе. Сергей Орехов лично говорил что Артём трус! А ты прекрасно владеешь оружием. Сколько ты выиграл дуэлей? Десять?

— Двенадцать, — облизнулся барон.

Вино, мягкий голосок Светы и картина будущих барышей что он приобретёт после свадьбы, сделали своё дело. Решение вопроса и впрямь казалось лёгким. А с деньгами он сможет уехать куда захочет!

— Нужен повод.

— Ты же говорил что твоего отца убили дроу. Видишь спутницу возле Артёма? Эта цринтрин из почти уничтоженного клана, которому отказал в покровительстве император. Идеальная мишень для насмешек. Оскорби её! Твои слова найдут поддержку в обществе, ты знаешь как относятся многие дворяне к дроу.

— Ты выкручиваешь руки.

— За меня нужно побороться любимый, — прошипела Света, — или ты думал тебе достанется всё просто так?

Деньги или гнев Александра? Барон ещё раз посмотрел на Артёма. В том что он одолеет юнца, нет никаких сомнений. Но вот сын императора вряд ли обрадуется такому завершению праздника и скорее всего его отошлют из столицы. Непростой выбор. Но подружка права, он прокутил почти всё. Пожалуй стоит рискнуть, с деньгами его примут в любой стране, а через пару лет об этом случае забудут и Александр остынет.

Игнат наклонился к Свете и прошептал:

— Я сделаю это. Но не вздумай меня обмануть.

— Любимый, я знала что ты сделаешь всё ради меня. После того как ты прикончишь Артёма я с радостью выйду за тебя замуж.

Игнат подхватил бокал и направился в сторону княжича. Света с улыбкой проводила его взглядом. Отлично получилось! Каким бы ни был результат боя, она удовлетворится любым исходом. Она добьётся того чего хотела. Девушка почувствовала как закипает кровь. Как же возбуждают подобные вещи!


Смолкла музыка и мы с Лаэль повернулись к трибуне.

— Фейерверки! — громогласно объявил лакей, — мастера изготовили индивидуальный салют специально к дню рождения его императорского высочества. Наслаждайтесь зрелищем!

— Пойдём на улицу, — предложил я, — подышим свежим воздухом.

— Идём, — согласилась Лаэль, — оттуда салют будет смотреться куда красочней.

Большая часть людей хлынула к выходу. Мы влились в реку и она вынесла нас наружу.

В центре сада суетилось несколько человек. Они устанавливали коробки, проводили огнепроводные шнуры. Мы встали чуть в стороне и запахнули поплотнее плащи. Ночью заметно похолодало.

Загорелся огонёк и облизнул конец шнура. Искрящееся пламя побежало к фейерверкам.

— БАХ!

Снаряд унёсся в небо и рассыпался сотнями разноцветных огоньков. Звёздочки, шары, вращающиеся спирали и диковинные птицы расцветали в воздухе вызвая охи и ахи собравшихся.

Смотрелось красиво.

Канонада не прекращалась ни на минуту. Разноцветные отблески раскрасили сад и лица собравшихся. Люди кричали здравицы и восторгались представлением.

В конце салюта одновременно выстрелили несколько мортир и в небе появился огромный дракон. Я заметил как стоявшая вдали парочка магов сделала пасс и огни засияли ярче. Огромное чудовище раскрыл опасть и из неё вырвался поток огня. Рептилия спикировала вниз и женщины завизжали.

Хлопок и монстр рассыпался воздухе.

Послышались аплодисменты и нервный смех.

— Великолепно, — прошептала Лаэль.

— Да. Захватывающее зрелище, — согласился я.

Люди потихоньку начали заходить обратно во дворец. Мы хотели проследовать следом, но не получилось.

— Что я вижу! — насмешливо бросил неизвестный мужчина вставший на пути, — Снегов якшается с дроу!

— Уйди с дороги, — бросил я, — ты пьян.

— Я трезв, — усмехнулся мужчина, — а вот вы княжич, явно невысоко цените себя, раз водитесь со всякими отбросами.

— Извинись, — процедил я, — и тогда, возможно, я прощу тебя.

— Чтобы я, барон Игнат Воронцов извинился перед этой? — брезгливо ткнул пальцем в сторону Лаэль барон, — эти твари убили моего отца! Тошно видеть что она ходит здесь как дома. То что вы привели её сюда, оскорбительно! Мерзкая тварь затуманила ваш разум! Предлагаю избавиться от неё. Мы выпьем и я принесу извинения. Что скажете?

Вокруг собралась толпа. Жадные до развлечений люди, ловили каждое слово. Никто и не предпринял попыток успокоить барона.

Лаэль сжала кулаки и молча выслушивала оскорбления. Словно снежная королева она держала на лице бесстрастную маску. Лишь ярость бившаяся в её глазах выдавала истинные чувства.

Я восхитился её выдержкой. Она вела себя как истинная леди, не позволяя себе сорваться на ответные оскорбления. Меня же переполняла ярость. Хотелось разорвать барона на месте.

— Значит не согласен, — ухмыльнулся Воронцов, — ожидаемое поведение от мягкотелого юнца.

— Я скажу лишь одно, — медленно ответил я, — такое оскорбление смывается кровью. Жаль что нельзя пристрелить вас. Вы отвратительны.

— Это вызов?

— Он самый, — кивнул я, — предлагаю решить дело прямо здесь.

— Отлично! — улыбнулся барон, — используем холодное оружие без применения родовых навыков. Бьёмся до смерти.

— Согласен, — хищно осклабился я.

Последние слова меня насторожили. Что-то здесь не так. Но сейчас не до этого, разбираться буду позднее.

Толпа забурлила и разошлась в стороны.

— Что здесь происходит?

К нам подошёл Александр и потребовал объяснений.

— Оскорбление, ваше императорское высочество, — хриплым от ярости голосом пояснил я, — барон оскорбил мою спутницу и меня. Мы хотим всё уладить прямо сейчас. Разумеется с вашего разрешения.

К Александру подбежало несколько человек и что-то начали нашёптывать ему в ухо. Отпрыски княжеских и графских родов умоляли дать дозволение на бой. Александр рыкнул и подошёл ко мне

Мы отошли в сторону.

— Ты уверен? — спросил он, — может выставишь замену? Ваши титулы несопоставимы и ты вполне можешь это сделать.

— Нет, — покачал головой, — я должен сделать всё сам.

— Понимаю, — нахмурился Александр, — не хочешь чтобы судачили о том что ты испугался.

— Дело не только в этом.

— Уверен что справишься? Барон подрабатывал бретером.

— Уверен.

— Надеюсь на это. Смерть барона мелочь, но вот твоя недопустима. Понял?

— Я всё понял, — посмотрел на Александра, — будь уверен, не умру.

— Да уж, — покачал головой парень, — умеешь ты внести изюминку в праздник.

— Изюминки сами меня находят, — рассмеялся я.

Мы зафыркали и все вокруг недоумённо посмотрели в нашу сторону.

Мы пошли готовиться к бою. Через десяток минут собрались у поляны с которой пускали фейерверк. Я оставил плащ Лаэль, взял в руки клинок и шагнул вперёд. С противоположной стороны вышел соперник и сделал несколько пробных взмахов.

Толпа бурлила наслаждаясь зрелищем.

Из-за облака выглянула луна и залила поляну жёлтым светом.

— Начинайте! — крикнул Александр.

Толпа возбуждённо выдохнула и я направился в сторону противника.

Поединок

Вороновский насмешливо улыбнулся и поигрывая шпагой направился в мою сторону. Мы остановились в паре шагов друг от друга.

— Ничего личного Артём, — вздохнул он, — просто мне нужна твоя смерть.

— Так попытайся убить меня, — прищурился я и атаковал.

Хрустит снег под ногами. Звенят клинки. Шпаги, точно хищные змеи бросаются в атаку, прощупывают оборону противника.

Звуки стихли. Я не слышу шепотков, гула толпы и подбадривающих криков. Здесь и сейчас, только я и соперник.

Вижу в обороне брешь и колю противника в бок. Он уклоняется и кончик клинка лишь рвёт рубаху. Проваливаюсь вперёд, враг подшагивает и ударяет рукоятью в висок. Отпрыгиваю в сторону и навершие слегка чиркает по волосам.

Мы кружимся вокруг центра поляны. Улыбка исчезла с лица Игната.

Несмотря на холод, мне жарко. От барона также поднимаются облака пара.

Мы сходимся. Шпаги бьются друг о друга. Темп ускоряется. Мы обмениваемся ударами всё быстрее и… есть! Мой клинок вспарывает плечо барона!

Не успеваю порадоваться. Лезвие противника чиркает по рёбрам и горячая кровь пропитывает рубаху.

Мы оба ранены.

— Ты оказался лучше, чем я думал, — сбивчиво говорит Вороновский и смахивает с лица пот.

— Ты тоже, — признаю я.

Полуминутная передышка и новая стычка. Мы осторожничаем. Никому не хочется словить животом метр стали.

Дзынг!

Дзынг!

Дзынг!

Соперник хорош. Видно, что не взирая на разгульную жизнь, он не забрасывал тренировки. Несмотря на меньшее количество приёмов, он знает их идеально. К тому же есть и незнакомые мне техники боя, похоже он изучал не только российскую школу фехтования.

Защита хорошо сочетается с атакой. Он всегда прикрыт и в то же время готов взорваться серией смертоносных ударов.

Целым из этой битвы мне не выйти.

Да, я ранил его. Но и он достал меня. Мы оба слабеем.

Кровь брызжет из ран и расцветает на снегу алыми розами. Ветерок подхватывает облачка пара, пускает ледяные пальцы за воротник и кажется, за спиной стоит смерть, обнимает костлявыми руками и холодит затылок своим дыханием.

Мы бьёмся насмерть. Два бойца. Две жизни, одна из которых сегодня оборвётся. Не знаю что движет моим соперником, но я бьюсь за честь и достоинство. Возможно звучит глупо, но здесь это ценится куда дороже жизни. Я никому не позволю оскорблять себя и моих близких. Пусть это знают все, кто решит перейти мне дорогу.

Рубахи зияют прорехами. Я устал. Противник тоже. Всё чаще мы допускаем мелкие ошибки и кончики клинков холодят кожу оставляя царапины на теле.

Я спотыкаюсь. Древесный корень припорошенный снегом подвёл меня и барон торжествующе взревел.

Звериное чутьё заставило качнуться в сторону и клинок вместо сердца пронзает правую часть грудины. Я чувствую как рвётся плоть, как шпага разрывает лёгкое и выходит из спины.

Выдыхаю брызгами ярко-алой крови.

Хватаюсь левой рукой за запястье барона, дёргаю на себя и нанизываюсь на клинок. Шпага входит в грудь по самую рукоять.

Барон растерян. И я сполна воспользовался секундной заминкой.

Шпага взлетает вверх и глаза Вороновского расширяются от ужаса. В жесте отчаяния он вскидывает левую руку и ловит лезвие шпаги.

Я изо всех сил давлю вперёд и пальцы барона падают на землю.

Остриё клинка пронзает горло навылет и показывается из затылка барона.

По лезвию течёт кровь, скатывается на эфес и горячит пальцы.

Вороновский падает набок. Под телом расползается лужа крови.

Я поворачиваюсь к толпе и ищу взглядом Лаэль.

Тишина. Все смотрят на меня и не могут произнести ни слова. Изумлённые взгляды собравшихся прикованы к моей груди.

— Я победил, — с трудом говорю и пытаюсь улыбнуться.

Шаг. Ещё один. Падаю на колени. В груди горячо.

Как же трудно дышать.

— Лекаря! — доносится до меня вопль Лаэль.

Я валюсь на спину но меня кто-то подхватывает. На губах пузырится кровь. Жёлтая луна расплывается в моих глазах, лишь холодные снежинки сыплющиеся с неба ещё держат меня в этом мире.

Вокруг суета. Бегают и кричат люди.

Я проваливаюсь в тёмную бездну.

Как же здесь тихо.


Просыпаюсь уже дома. В кресле спит Лаэль. Я отбрасываю одеяло в сторону, касаюсь повязки и морщусь. В груди скребёт и чешется, словно там поселились муравьи.

От моего движения просыпается Лаэль.

— Артём, — вскакивает она. В глазах облегчение и радость, — как себя чувствуешь?

— Не очень, — бурчу в ответ.

Пытаюсь сесть и девушка помогает мне это сделать.

— Что случилось? — спрашиваю я

— Ты убил барона, — облегчённо выдыхает эльфийка, — после из тебя извлекли шпагу и Айри подлатала тебя.

— Айри? Нужно сказать ей спасибо.

— Она, — поморщилась Лаэль, — затем тебя перевезли домой и вызвали целителя. Он излечил твою рану и оставил эликсир, который ты должен принимать три раза в сутки. Ну и перепугал ты нас!

— Барон оказался слишком хорош, — закашлялся я.

— Хорошо что жив остался, — Лаэль обняла меня и нежно поцеловала, — я… очень переживала за тебя. Пообещай что такого не повторится! О! Да ты и впрямь на поправку пошёл!

Эльфийка посмотрела вниз и улыбнулась.

— Обещаю, — покладисто кивнул я, — распорядись пожалуйста насчёт завтрака, мне нужно сходить в душ. Долго я пролежал?

— Два дня.

В ванной размотал повязку и потрогал багровый шрам на груди. Первый раз я был на волосок от смерти и не скажу что мне это понравилось. Возомнил себя непревзойдённым воином и чуть не поплатился. Будь барон чуточку искусней и я бы проиграл. Пусть таких воинов как он немного, но они есть. Не стоит забывать об этом.

Умывшись спустился вниз. Меня обняла сестра, поругала за дуэль и за то что я веду себя безрассудно. Пришлось и ей пообещать что после дуэли с Ореховым я буду куда осмотрительнее.

Прямо день обещаний какой-то.

— И ещё кое-что Артём, — произнесла Аня когда мы сели за стол, — я и Олег решили заключить помолвку.

— Вы не слишком торопитесь?

Если честно, то я ожидал подобного, но не так скоро.

— Олег сам предложил, а я не стала отказываться, — задумчиво повертела вилку в руках сестра, — знаешь, когда ты упал на снег, я поняла что жизнь может закончиться в любой момент. Тогда, когда ты этого не ожидаешь. Так чего тянуть? К тому же ещё ничего не решено, нужно оповестить семью, подождать пока договорятся наши кланы, обговорят все мелочи… Может пройти год, прежде чем они что-то решат.

Я отпил вина и произнёс:

— Похоже у вас всё серьёзно, если вы так ответственно подошли к этому. Поздравляю сестра, думаю вы будете отличной парой.

— Не сомневайся, — рассмеялась Анна, — а что касается ответственности, то так и нужно поступать. Впрочем тебе плевать на правила. В этом ты переплюнул даже Андрея. С одной стороны я тебе завидую, с другой, так поступать нельзя.

— Приятно знать что хоть в чём то я хорош, — рассмеялся я.

— Очень подходящий повод для гордости, — покачала головой Лаэль.

— Это не единственное моё достоинство.

— Всё я знаю о твоём достоинстве.

— Эй-эй-эй! — замахала руками Аня, — хватит! Такими разговорами вы мне аппетит испортите!

Мы посмеялись и начали завтракать. Все живы-здоровы и это хорошо. Бой в прошлом, значит можно ненадолго расслабиться.

Завтрак прошёл весело. Затем Лаэль ушла, я выпил эликсир и лёг отдыхать. Посмотрел видео битвы с бароном. Поморщился на паре моментов и залез в комментарии.

— Я не сомневалась что Артём победит!

— Он был близок к смерти!

— Артём, ты бесподобен!

— Так и надо Вороновскому. Он давно напрашивался!

— Очень неоднозначный бой. Княжич был на волосок от смерти, повезло что Игнат был слишком самоуверен.

— Он подумал что легко победит юношу. Это его и погубило.

От чтения оторвал вызов. Отец. Я вздохнул и принял звонок.

На меня хмуро смотрел князь Снегов.

— Артём, что ты делаешь? Анна сказала что ты участвовал в дуэли, потом со мной связались из императорского двора и начали говорить что мой сын вызывает на поединок за малейшее оскорбление! Как это понимать!?

— Отец, оскорбление было нешуточным. Я не мог поступить по-другому.

— Мог! Нужно было выставить замену. Какой-то неизвестный барон недостоин поединка с тобой!

— Зато теперь никто не рискнёт бросить мне вызов. И я посчитал правильным самому отстоять свою честь.

— Да пойми же ты, — смягчился отец, — поединок между князьями это одно, а бой с бароном совсем другое. Несмотря на то что вы оба дворянины, он ниже тебя по статусу. Ты мог спокойно плюнуть в него за такие слова и он бы утёрся. А если нет, то ты выставил бы замену!

— Я понимаю, — вздохнул я, — поверь, больше такого не повторится. Но слишком уж разозлил меня Вороновский.

— Этого он и добивался. Разозлить тебя чтобы ты принял скоропалительное решение.

— Я догадался, — вздохнул я.

— Рад что ты это понял, — уже спокойнее проворчал князь, — запомни сын, горячее сердце и холодная голова. Думай головой а не… сердцем. И ещё кое-что, когда вернёшься в княжество, готовься. Твоя мать в гневе.

— Ещё в каком, — на экране появилось лицо княгини, — ты поехал учиться Артём, а не устраивать бои! Только мы смирились тем что предстоит дуэль с Ореховым, и ты выкидываешь такой фортель! Ещё одна подобная выходка и ты вернёшься в княжество! Нормальные люди устраивают тренировочные поединки в Академии под присмотром наставников, ты же рвёшься в смертельный бой! Прекрати так поступать!

— Я всё понял, — закивал я, — в своё оправдание хочу сказать что это не моя вина.

— Только это тебя и оправдывает! — гневно сказала княгиня.

— Ладно, — вернул себе эймер отец, — он всё понял. И сын, ты отлично сражался. Великолепный поединок! Несмотря ни на что я горжусь тобой.

— ЧТООО! — послышался голос княгини.

— Больше такого не будет, — как попугай повторил я, — мне пора бежать! Увидимся!

Нажав на кнопку разорвал связь.

Уф! Последствия оказались горячее чем я думал. Я то надеялся что смогу прикончить противника не пролив ни капли своей крови.

На ум пришли слова Вороновского. Я покатал их в голове и задумался.

Такое впечатление что барона натравили. Оскорбление Лаэль выглядело наигранным. Списать на вино? Но он был не так и пьян. А его реакция? Радость что я согласился на бой, условие биться до смерти. Мы с ним никогда не встречались и не конфликтовали. Да у нас с ним и общих интересов то не было. Разве что…

Света? Это единственное что нас связывает. Но наша помолвка разорвана, она свободна от обязательств. Я им совсем не мешал. Так что вряд ли он решил спровоцировать меня из-за этого. Ореховы? Александр сказал что барон подрабатывал бретером. Они могли нанять его для убийства. Барон любил шиковать, а с таким образом жизни денег нужно много.

Хороший способ получить много денег и ни в чём себе не отказывать. Всего-то и нужно что прикончить молодого неумеху. Но вот зачем им это Ореховым?

Я спутал им планы с Рргышем. Да ещё и предстоящая дуэль с Серёжей. Может быть они решили подстраховаться?

А если это японцы? Нет, вряд-ли… Если они и узнали что это я расписал способ получения красок, то они решат выведать его. Убийство крайняя мера.

Так Света или Ореховы? Скорее всего Ореховы, у них больше причин желать моей смерти. Да и обычная девчонка вряд ли настолько кровожадна. Не так сильно я её обидел. Да и о какой обиде может быть речь? Я был с ней мягок. Это она закатила скандал на пустом месте.

Я завёл руки за голову и уставился в потолок.

Ладно, я выжил и это главное. Однако не исключено что такие ситуации могут повториться. Пожалуй стоит нанять пару бойцов для охраны дома. Поручу это дело Воланду.

Распахнулась дверка шкафа и из недр выпорхнул гримуар. Я и забыл о нём.

— Привет, — не поворачиваясь произнёс я.

— И тебе, — по старчески вздохнула книга.

— Что, даже ругаться не будешь? — изумился я.

— А толку? Я слышал твой разговор и рад что ты сделал правильные выводы.

Книга зависла надо мной. Лицо недовольно хмурилось и рассматривало меня прищуренными глазами.

— Подслушивал?

— Нет. Просто ты разбудил меня. И я согласен с твоим отцом. Ты…

— Без оскорблений!

— Кхм… Ладно. Ты обладаешь грозным оружием но сражаешься на клинках как простой боец. Это глупо. Ты мог прикончить противника одним ударом.

— Ну всё, хватит, — вздохнул я, — если ты вылетел читать нравоучения, я уйду.

— Не буду я ничего говорить, — проскрипел гримуар, — мне нужна кровь.

Пришлось покормить книгу.

— Я беспокоюсь о тебе. Мы ведь связаны. Твоя смерть больно ударит по мне и я впаду в сон на долгие годы. Поэтому будь осторожней. Твоя смерть принесёт боль многим близким людям.

— Буду.

— Надеюсь. Хочешь узнать кое что о татуировках?

— Да.

— Тогда ты должен пообещать что будешь прислушиваться к моим советам. И никаких сундуков с замками!

— Шантажист!

— Хе-хе-хе! Так что скажешь?

— Уговорил. Так и быть, в сундук запру только в самом крайнем случае.

— Это каком?

— Если у тебя будет скверное настроение и ты начнёшь браниться.

— При виде тебя мне всегда хочется браниться! Нет, я не согласен. Разбирайся с тату сам.

Я скрипнул зубами.

— Ладно, если начнёшь браниться при посторонних, — нехотя кивнул я.

— Другое дело, мой скудоумный друг!

— Я сейчас разорву сделку.

— Какой ты резкий… хорошо, слушай. Тату можно усилить с помощью поглощения энергии тварей из Пятен.

— Да? Раньше так и делали?

— Ну, почти. В давние времена тату питалось энергией получаемой из убитых врагов, зверей или редких монстров. Да-да, не удивляйся, порой твари попадали в наш мир. Не настолько часто, но всё же бывало. Так вот, на работу тату очень хорошо влияет мана, прана и хаотическая энергия междумирья. Не путай её с фоном Земли, это другое.

— Маги, практики Искусств, родовые техники используют именно упорядоченную энергию — ману. Целители могут её изменять, переплавляя в прану, — догадался я.

— Верно. Хаотическая энергия — яд для мира. Однако преобразованная телами тварей она отличный способ для усиления. К тому же энергия понадобиться тебе при активации бусин… Ты же не хочешь убивать людей для собственного усиления?

Я покачал головой и завалился на кровать.

— Ну вот тебе и способ усилиться. Заодно полезное дело сделаешь.

— А тотемы? Может расскажешь о них подробнее?

— Найди для начала хотя бы одну бусину, — пробурчал гримуар, — с ними не всё так просто. Да и рано тебе знать такое. Кстати, у тебя есть пряники? Мятные?

— Ты издеваешься? — приоткрыл я глаз, — ты же книга! Зачем тебе мятные пряники?

— Порой хочется погрызть чего-нибудь, — растянул губы гримуар показав ряды острых клыков.

— Спустись вниз и найди на кухне, — махнул я, — только не попадайся слугам на глаза.

— Я умею быть незаметным, — фыркнул гримуар и исчез. Лишь едва заметное искажение воздуха выдавало его присутствие.

Книга вылетела в дверь и я запер её. Солидные клыки у пылесборника. А если он вцепится мне в горло? Так-то он говорил что мы связаны и просил чтобы я не подвергал себя опасности, но пожалуй лучше пусть он грызёт печеньки пока я сплю.

На следующее утро гримуар уже оказался в моей комнате. Лежал на столе и не подавал признаков жизни. Как он проник внутрь? Я посмотрел на приоткрытое окно, вздохнул и начал собираться на учёбу.

— Возьми меня.

Я вздрогнул и обернулся:

— Тебе то это зачем?

— Ты думаешь мне интересно лежать тут целыми днями? — саркастично ответил гримуар.

— Ладно, запрыгивай в сумку. Только веди себя тихо.

— Не дурнее тебя.

Чуть не опоздал на занятие. Тихо прокрался мимо преподавателя, заработав недовольный взгляд и уселся в уголке возле окна. На меня бросали любопытные взгляды, но никто не рискнул во время лекции перебивать преподавателя.

Тема оказалась захватывающей. Сухощавый старичок очень занимательно рассказывал о геополитическом устройстве мира и то какие события привели к этому. Надо же, даже не думал что такое может быть. Похоже история этого мира куда интереснее чем я предполагал.

Яшка

— Наш мир изменился во времена первого Пророка. Это произошло две тысячи лет назад, — начал рассказ лектор.

Две тысячи? Но в моём мире временной разрыв не был таким огромным. Время в наших мирах течёт с разной скоростью? Похоже на то.

— Это оказалась эпоха потрясений. Мироздание трясло и начался ускоренный дрейф континентов. В земле появлялись трещины и Европа откололась от Евразии, образовав большой остров который так и назвали — Европой. Но не это самое главное.

В наш мир начала проникать энергия Хаоса и его порождения. Более пятисот лет шла война в которой погибла половина человечества. Люди прятались за высокими стенами городов, в глухой чаще и подземельях. Мы спаслись лишь потому, что разрывы в пространстве начали затягиваться сами собой и натиск врагов ослаб.

Вторая волна произошла семьсот тридцать лет назад. Через пятнадцать лет после того как родился второй Пророк. Длилась она сто пятьдесят лет. К счастью, она оказалась не такой мощной как первая, но взамен разрывы в пространстве не закрылись полностью и стали появляться Пятна.

Плохо то что они возникают не только на поверхности. Они открываются как под землёй так и в воде. Печально известное озеро Виктория в Восточной Африке — отличный пример появления Пятна под водой. Количество тварей и изменённых животных на его территории не поддаётся подсчётам. Если когда-нибудь попадёте в те края, не вздумайте плавать. Тем более купаться.

К слову о Пророках. Кто-то считает что их посылает Единый в преддверии больших бед, чтобы они помогли справиться с напастью. Но существует ещё одна точка зрения, которую церковь считает еретической. Будто Пророки вовсе не посланники единого. Якобы их посылает лукавый и они как раз являются причиной прорывов монстров. Но еретиков мало, всё же посланники значительно ускорили прогресс общества и все их изделия служат на благо людям.

Я мысленно смахнул пот. Хорошо что церковь на моей стороне. Но слова преподавателя наводят на нехорошие мысли.

Оставшуюся часть лекции учитель рассказывал о политической ситуации, отношениях между странами, потенциальных врагах и возможных союзниках. Интересная информация, но не представляющая для меня ценности в ближайшее время.

После пары пришлось идти к инструктору. Иван Афанасьевич объявил что рядом со столицей образовалось Пятно и нам предстоит лично посмотреть что из себя представляют его обитатели.

Надеюсь он знает что делает.

После я направился домой где меня ожидал Воланд.

— Ваше сиятельство, — поклонился он.

— Добрый день, — кивнул я, — Воланд, найми нескольких бойцов для охраны особняка.

— Вы думаете нам что-то угрожает? Уверяю вас, дом надёжно защищён заклятиями, да и я, смею заверить, на многое способен.

— Не сомневаюсь. Но всё же сделай как прошу.

— Как пожелаете.

— Что-то ещё? Воланд?

— Всё в порядке, ваше сиятельство. Только завелась крыса которая съедает пряники. Но думаю вас это не интересует. Я её поймаю.

В сумке шевельнулся гримуар и я влепил по нему кулаком.

— Ты прав Воланд, это небольшая проблема. Надеюсь ты справишься с крысой.

— Не сомневайтесь.

Стоило мне войти в комнату как книга выпорхнула из сумки.

— Это кто крыса? Я крыса?

— А на кого он ещё мог подумать?

— Я не крыса.

— Да знаю я. Успокойся.

— Он поплатится за свои слова.

— Пряники съешь? — рассмеялся я, — какой ты злопамятный.

Посмеиваясь над бурчащим гримуаром я завалился в постель и вызвал Рргыша. Зелёный решил растрясти кубышку и купил эймер.

— Княжич! — обрадовался гоблин, — рад вас видеть! Когда вы приедете?

— Скоро Рргыш. Скоро. Как у тебя дела? Как идёт стройка?

— Всё в порядке, — отрапортовал гоблин, — мастер Дунатан гоняет рабочих, остались сущие мелочи. Я связался с парой гоблинских племён и они ждут вашего прибытия. Дикие они, зато платить меньше придётся. За бусы, оружие и еду выполнят всё что прикажете.

— Отличные новости, — обрадовался я, — горы не исследовали?

— Нет. Без поддержки я не рискнул соваться в пещеры.

— И не вздумай, — предупредил я, — ты понадобишься для другого.

— Ваше сиятельство, — облизнул губы Рргыш, — когда мы откроем производство?

— Не спеши. Или у тебя мало денег?

— Нет, но лишними они не будут.

— Ты прав. И всё же дождись моего приезда. Я решу что делать.

— Как прикажете.


На следующий день собрались в Академии. Наставник провёл инструктаж и мы направились за город. Помимо боевиков, к нашему отряду присоединились элементалисты и целители. Также с нами отправилась ещё парочка специалистов изучающих Пятна.

Гримуар прицепился ко мне. Пришлось взять ворчливую книгу, чтобы вечером не выслушивать стенания и крики о несправедливости мира. Наглая книга добилась своего и потребовала забросить в сумку пряников.

Проглот бумажный.

Мы вышли за пределы столицы и направились к лесу. Огибая его по кромке, мы прошли несколько километров и вышли к Пятну. Оно не походило на выжженную плешь которую я видел с дирижабля.

В круге, диаметром с сотню метров, растаял снег. Кусты и прошлогодняя трава покрылись коричневым налётом. Я наклонился и потрогал траву. Она рассыпалась в моих руках на мелкие кусочки. Стряхнул мусор с ладони и разогнулся. Ещё раз запустил ладонь внутрь круга и ощутил слабое покалывание. По коже словно ударило несильным электрическим разрядом.

— Малое пятно, — пояснил Иван Афанасьевич, — не очень опасное, но если дать ему время укрепиться, то из него полезут мелкие твари.

— Да, — подхватил разговор один из специалистов, — сейчас его легко закрыть, чем мы с коллегой и займёмся.

— Ваша задача, — перебил наставник, — прикрыть Антона и Алексея, когда они будут закрывать пробой.

— Это опасно? — спросил один из студентов.

— Нет. Если не будешь стоять столбом, — рыкнул наставник, — не волнуйтесь, из такого Пятна лезут ослабленные монстры. Скорее всего это будут вортексы и григи. Ничего страшного. Если кого помнут, то целители не дадут ему умереть. Если конечно они хорошо учились.

Мрачно скаламбурив, Иван Афанасьевич построил нас в полусотне метров от пятна. Антон и Алексей встали позади нас.

— Такой тип Пятна не требует каких то особых приготовлений, — сказали они, — так что обойдёмся без ритуалистики.

Я пожал плечами. Им виднее.

Не знаю чем они занимались. Может читали заклинание или воздействовали на пространство, но воздух в круге вскипел словно вода. В центре появилась щель и из неё выскочила “горилла”.

— Элементалисты! Огонь!

Пироманьяки знатно поджарили тварь. В костяном доспехе она запеклась как в духовке. Не дотянула до наших рядов с десяток метров и рухнула на землю.

Следующими полезла стая “псов”. Наставник швырнул пару склянок и они раскололись выпустив облако коричневого, жутко воняющего дыма. Вортексы заскулили и закружились на месте.

И настал наша очередь.

Я не стал применять нити, не стоит показывать козыри Орехову, но вот щитом пришлось воспользоваться.

Монстр прыгнул на меня и я прикрылся куполом. Вортекс ударился о преграду и “поплыл”. Я воспользовался заминкой и отсёк голову. Остальные студенты также справились без труда.

В момент убийства я ощутил как тату жадно потянулось и поглотило энергетическую часть монстра. Возникло ощущение словно я хорошенько подкрепился после долгой голодовки.

— Отлично, — одобрил наши действия Иван Афанасьевич, — продолжаем.

Было достаточно интересно, но как то просто. Твари не походили на чудовищ из книг, они были их уменьшенной копией. Весьма уменьшенной.

— Не обманывайтесь тем, что вам удалось легко убить чудовищ, — держал ситуацию под контролем наставник, — то что вы видите, всего лишь зародыши настоящих монстров. Если наткнётесь на большое пятно, будет жарко. Оттуда вылазит всякое.

Закрытие пробоины не заняло и часа. Все ощутили этот момент. Напряжение исходящее от Пятна исчезло и все вздохнули с облегчением.

— Вот так студенты, — проворчал наставник, — теперь вы имеете представление о том что это такое, как его закрывать и что может оттуда вылезти. Повезло вам. Обычно тварей привозят в Академию и уже на площадке обучающиеся тренируются в их умерщвлении. Впрочем всё ещё впереди. Возвращаемся.

Мы отправились в обратный путь. На полпути в сумке зашевелился гримуар. Я легонько стукнул его, но он не успокаивался. Я приотстал от группы.

— Ты чего? — прошипел я.

— Нужно сходить вон за тот лес. Я чувствую что-то знакомое. Не могу понять что.

— Это срочно?

— Да.

Вот же неугомонная книга. Ладно, он прав, вдруг там и впрямь найдётся что-то полезное.

— Наставник!

— Что?

— Мне нужно отлучиться по делам.

— Занятие закончилось, так что не вижу препятствий для этого.

Наставник отвернулся и я уже собрался идти когда меня остановила Лаэль.

— Ты куда собрался Артём?

— Я ненадолго.

— Я иду с тобой, — заявила девушка.

— И я тоже, — подошёл Олег, — зная твою страсть влипать в неприятности, не стоит отпускать тебя одного.

— Как хотите, — не стал спорить я, — в компании веселее.

Мы шли по лугу и болтали. Сегодня тепло. Местами даже снег подтаивал. Я расстегнул плащ и вдохнул полной грудью морозный воздух. Тёплая зима выдалась.

Мы подошли к лесу. Гримуар дёрнулся в сумке.

— У тебя сумка шевелится, — кивнул Олег.

— Выпусти меня, — пробурчал гримуар, — мне нужно осмотреться.

Я посмотрел по сторонам и открыл сумку. Книга взлетела вверх и зависла надо мной.

— Говорящая книга, — пояснил я изумлённому другу, — один из артефактов семьи.

— Я слышал о таких, — кашлянул Ростов, — говорят они очень редки. Правда ли что они накапливают в себе знания?

— Правда, — кивнул я, — только не рассказывай никому о книге.

— Можешь на меня положиться.

— Идём туда, — полетел в сторону леса гримуар.

Мы отправились вслед за книгой. Гримуар залетел в лес и начал петлять между деревьями. Мы шли достаточно долго и я не выдержал:

— Может скажешь, что именно ты почувствовал?

— Тихо. Я пока не могу понять. Странное чувство. Но это что-то очень знакомое.

Пришлось положиться на слова артефакта и идти за ним.

Деревья покачивало лёгким ветерком и они сбрасывали с себя шуршащий снег. Под ногами поскрипывало. Виднелись стёжки следов различных животных. В воздухе чувствовался горьковатый аромат смолы.

— Уже рядом, — ворчал гримуар, — где то тут. Мы почти пришли.

— Артё-ё-ём, — как то странно протянула Лаэль.

— Что? — повернул голову вбок.

Дроу вместо слов ткнула пальцем в землю. Я подошёл поближе и проглотил комок в горле.

Копыта. Очень хорошо знакомый след, который я никогда не забуду. Только в этот раз он показался мне ещё больше.

— Что тут у вас…, - Олег оборвал фразу уставившись в землю.

— Да вы издеваетесь, — выдохнул он и завертел головой по сторонам.

— Уходим, — прошептал я, — только тихо.

— А как же книга? — едва слышно выдохнула эльфийка.

— Вернётся, — посмотрел я на мелькающий между деревьями гримуар, — от этой скотины избавиться не так-то просто.

От былой расслабленности не осталось и следа. Мы шустро шагали в обратном направлении и поглядывали по сторонам. Уверен на сто процентов, что сейчас не только я вспоминал славного охотника Фердинанда.

Хрусть, хрусть, хрусть!

Скрип снега действовал на нервы. Мы останавливались и прислушивались к звукам. Облегчённо выдохнув шли дальше ускоряя шаг.

Конечно, так не могло продолжаться долго. Было бы слишком прекрасно, благополучно доберись мы до города. И по закону подлости только мы поверили что всё обойдётся, позади раздался вопль:

— Нашёл! Артём, я нашёл то что меня смущало!

— Нет-нет-нет, — пробормотал Олег, — скажите что это не то о чём я думаю!

— Это другое, — рявкнул я, — но на всякий случай бежим!

Мы рванули по лесу наплевав на тишину. Задействовали все силы и поднимая облака снежной пыли помчались к краю леса.

— ОНО ДОГОНЯЕТ! — проревел Олег.

Я обернулся и прибавил ходу. Далеко позади мелькала чёрная точка а за ней мчался кто? Правильно, мой второй подопытный.

Козёл весело вопил и подскакивал на несколько метров вверх пытаясь поймать книгу. Гримуар что-то вопил, но мы не обращали на крики никакого внимания.

— Ты не мог сказать что пошёл искать козла!? — прорычал Ростов.

— Да я сам не знал! И вообще вы сами пошли за мной!

— Да кто же знал что ты псих!

— Это не я! Это книга привела нас сюда!

— Да замолчите вы! — крикнула Лаэль, — не тратьте силы! Быстрее!

Топот за спиной нарастал. Рёв зверя становился всё сильнее. К сожалению он передвигался куда быстрее чем мы.

— Не уйдём! — выдохнул я, — залазим на деревья!

Я подпрыгнул, уцепился за ветвь, подтянулся и вскарабкаться выше. За мной последовали Лаэль и Олег. Мы уселись на толстых ветвях и посмотрели друг-на друга.

— Нам долго не продержаться, — отдышалась Лаэль, — слишком холодно. Замёрзнем.

— Отдохнём пять минут и вызовем помощь, — принял я решение, — другого выхода нет.

— А! Вот вы где! — подлетел гримуар.

Я попытался схватить его, но книга успела выскользнуть из пальцев.

— Растопка каминная, — прорычал я, — иди сюда! Я тебе все листочки повырываю! Куда ты нас привёл, идиот!

— Сам идиот! — не остался в долгу гримуар, — разве это я проводил опыты на животном? Это ты создал его!

— Артём!? — взревели Лаэль и Олег, — так это ты!?

— Он! — сдал меня с потрохами гримуар.

— Спалю! — мрачно пообещал я и перевел взгляд на друзей.

Они ждали ответа.

— Ну, — развёл руками, — чудный зверь получился, правда?

— Бек! Бек-бек! — закивал головой козёл.

— Ты, да ты, — не нашёл слов Олег.

Лаэль смотрела на меня выпученными глазами, а затем расхохоталась.

— Что с тобой? — посмотрел на девушку Ростов.

— Все ищут сатира, тварь из Пятна, отродье бездны, — сквозь смех ответила дроу, — а это всего лишь животное созданное Артёмом! Если об этом узнают, то лучше тебе не появляться в столице. Ты прозвище питомцу не придумал ещё? Ха-ха-ха!

— Нашла время для веселья… Выживем — Яшкой назову, — пробурчал я, — надеюсь вы никому не скажете что я причастен к созданию магического зверя?

— Могила, — подтвердил Олег, — мы будем молчать. Но что нам делать сейчас?

— Придётся вызывать помощь, — потянулся я к эймеру.

Наши планы вдребезги разбил козёл.

Он с разгона врезался в ствол дерева и я полетел вниз.

— Артём! — крикнула эльфийка.

Ростов попытался схватить меня, но не успел и выругавшись прыгнул следом за мной.

Я не успел сгруппироваться и ударился головой о ветку. В голове закружилось. Удар о мёрзлую землю выбил из меня дух.

Лаэль сиганула следом за Ростовым. Они закружились вокруг зверя отвлекая его.

Козёл весело блеял и гонялся за ними. Их атаки не наносили ему вреда а лишь раззадоривали. Он взбрыкивал и пытался боднуть юрких соперников.

Эльфийка пряталась в тенях, но яркий свет и снег выдавали её. Магический зверь без труда угадывал её местоположение. Олег использовал геомантию, воздвигал каменные стены которые без труда прошибал зверь. Преграды трещали под его напором и визжащей щебёнкой разлетались в стороны.

Клинки отскакивали от шкуры зверя. Заклятия развеивались не достигая цели. Козлик всё воспринимал как игру и взбрыкивал стараясь боднуть девушку и парня.

— Бестолочи! — бесновался гримуар летая на безопасной высоте, — с козлом справиться не можете! А ты чего разлёгся? Поднимайся!

Грёбаный талмуд! Я тебе в пряник гвоздь засуну!

С трудом разогнулся и опёрся о дерево. Сейчас отдышусь и покажу козлику кто-здесь папа.

Зверю надоело играться и он недовольно бебекнул. От рогов ударил сноп электрических разрядов. Лаэль и Олег упали на землю.

— Стоять! — рявкнул я пытаясь прикрыться щитом.

Не успел.

Козёл подпрыгнул ко мне и ткнул мордой. Я упал на снег и с ужасом посмотрел на нависшего надо мной зверя.

Только не это!

Козлик наклонился и предвкушающе пожевал губы.

Встреча

Зверь наклонился и лизнул меня.

— Бек!

Козёл ткнул меня мордой и попытался лизнуть ещё раз. Я успел прикрыться рукой.

— Та-а-ак, — тихо прошептал чтобы не спровоцировать зверя, — тише-тише!

Осторожно приподнялся на локтях и охнул от боли в груди.

— Бееее! — замотал головой козёл.

Я прислонился спиной к дереву и внимательно наблюдал за зверем. Козлик смотрел добродушно и миролюбиво.

— Яшка-Яшка, — протянул руку готовясь отдёрнуть её, но обошлось.

Зверь понюхал пальцы и лизнул ладонь.

Я погладил по морде, перешёл к шее. Козёл пофыркивал, тянул голову вперёд зажмурившись от удовольствия.

Главное чтобы не взбрыкнул.

— Хороший мальчик, — похлопал по холке, — хороший!

Что делать? Бежать? Но я не могу бросить друзей! Придётся подождать пока они очнуться.

Я наглаживал зверя а он был совсем не против этого. Довольно пофыркивая, спокойно стоял и ничего не делал.

— Повезло тебе! — заорал гримуар, — похоже между вами связь!

Зверь вздрогнул и подпрыгнул вверх едва не сцапав книгу зубами. Приземлившись раздул ноздри, ударил копытом по земле и недовольно бебекнул.

— Заткнись горлопан, — прошипел я, — не зли его! Хочешь чтобы он прикончил нас!?

— Да не волнуйся ты, — рассмеялась книга, — ты что не видишь? Он крутился вокруг столицы из-за тебя! Похоже козёл считает тебя своим хозяином. Счастливчик ты Артём, из-за сходной природы тату, между вами образовалась неизвестная связь.

— Я ничего не чувствую.

— Иного я и не ожидал, — саркастично добавил гримуар, — ты же у нас уникум. Это не похвала, если ты вдруг так подумал.

— От тебя дождёшься, растопка, — буркнул я и по новому посмотрел на козлика.

Это же какие преимущества он мне даст! Действительно повезло!

Лаэль и Олег пришли в себя. Они поднялись на ноги и козёл шагнул в их сторону.

— Тише Яшка, — придержал за шерсть, — это друзья!

— Артём, бей его в глаз, — прошептал Олег, — есть шанс что клинок достанет до мозга.

— С ума сошли? Это же рарный пет! Хотя, пожалуй, он и на легендарного потянет.

Я жадно осмотрел неожиданное приобретение.

— Что ты бормочешь, — не поняла Лаэль.

— Не буду его убивать, — громче сказал я, — он смирный, видишь?

Я уже гораздо смелее похлопал зверя по боку. Он лишь фыркнул на это и покосился на меня чёрным умным глазом.

— Фердинанду расскажи, — недоверчиво произнёс Олег, — и что ты собираешься делать? Так и будешь стоять с ним до ночи?

Я задумался. Нужно убрать животное из окрестностей столицы. Сейчас зима и если он начнёт совершат набеги на стоги сена, его обязательно попытаются убить. Но куда деть зверя?

— Вот что Лаэль, — посмотрел на девушку, — мне нужны яблоки смоченные сонным зельем. Сможешь принести?

— Без проблем.

— Отлично. Олег, сможешь добраться до дирижабля моей семьи? Нужно чтобы капитан Дмитрий подогнал его к дальнему краю леса. Чтобы он поверил, я отправлю тебе на эймер сообщение, покажешь ему.

— Хорошо, — хмыкнул Ростов, — хочешь увезти козла?

— Да, — кивнул я, — в моём княжестве много места и оно не заселено. Пусть бегает до моего приезда.

— Я сделаю что ты просишь, — вздохнул парень, — ты поосторожнее с ним.

— Идите — махнул я.

Зверь начал грызть упавшую осину. Причём ел он не только кору, дерево Яшка поглощал не с меньшим удовольствием.

Прокатиться на нём, что ли?

Несмотря на соблазн, решил не рисковать. Объезжу в своих владениях.

— Хороший питомец, — пробормотал я.

— Нравится? — фыркнул гримуар.

— Да. Может петух тоже окажется дружелюбным?

— Я бы на это не рассчитывал. Характер у тотема скверный.

— Разберёмся, — вздохнул я.

Первой пришла Лаэль. Я скормил Яшке яблоко и направился к краю леса. Зверь шёл за мной и мекал, требуя добавки. Я время от времени угощал его фруктами. Надеюсь он не свалится раньше времени.

Мы дошли до края леса и остановились. День клонился к вечеру. Похолодало. Я переминался с ноги на ногу и поглядывал в небо.

Что они так долго?

— Артём, — положила руку на плечо Лаэль, — не волнуйся.

— Я в порядке.

— Кстати, мой клан достиг княжества. Дроу ушли в подземелья. Их никто не видел.

— Отличная новость, — обрадовался я, — как они?

— Устали. Много раненых. Им нужна еда. Ты не сможешь помочь?

— Смогу.

Я связался с Рргышем. Лаэль передала гоблину контакт сестры и объяснила где прячутся эльфы. Обговорив все нюансы и уточнив количество дроу, гоблин клятвенно пообещал приложить все усилия для обеспечения провиантом эльфов.

Лаэль обняла меня и поцеловала.

— Ты лучший Артём, — тепло сказала она, — спасибо.

— Я сделал то что посчитал правильным.

Лаэль не отрывала от меня задумчивого взгляда. Я посмотрел на неё и приподнял бровь:

— Что?

— Ничего, — улыбнулась она, — не обращай внимания. Смотри, дирижабль!

Я поднял голову. Со стороны Москвы в небе показалась точка. Она быстро приближалась и вскоре корабль завис над нами. В его недрах щёлкнуло, шар выпустил струйки газа и начал снижаться.

Как только судно коснулось земли, с него сбросили верёвочные лестницы, выскочили матросы и начали привязывать канаты к деревьям.

Следом спустился Дмитрий.

— Рад вас видеть, ваше сиятельство! — козырнул он, — должен признаться, ваш вызов был неожиданным. Хорошо что я постоянно держу судно в боевой готовности. Зачем я вам понадобился?

— Добрый вечер капитан, — кивнул я, — нужно доставить это животное в моё княжество. Задание секретное. Надеюсь ваши люди умеют держать язык за зубами?

— В команде только лучшие, — спокойно ответил капитан, — они будут молчать даже под пытками. Вы говорите о этом звере?

— О нём, — обернулся к козлу.

Похоже сонное зелье начало действовать. Зверь расслабился и смотрел на меня мутным взглядом.

— Я буду вынужден сообщить князю Михаилу об этом, — сказал капитан.

— Как пожелаешь Дмитрий, — кивнул я, — а сейчас, давай заведём его на дирижабль.

— Спустить трап! — крикнул капитан.

Я подошёл к трапу. Зверь последовал за мной. К моему удивлению он без колебаний взошёл на борт и я сразу скормил ему оставшиеся фрукты. Яшка зевнул, улёгся на палубу, зачмокал губами и уснул.

— Поите его по дороге сонным зельем и не давайте проснуться, — предупредил Дмитрия, — высадите его в предгорьях.

— Всё сделаем, — кивнул капитан, — придётся вернуться в столицу чтобы купить запасы эликсира.

— Не будем терять время, — согласился я.

Мы погрузились на борт и полетели к городу. Матросы накрыли зверя пологом.

— Это тот самый сатир? — не выдержал капитан.

— Он самый, — подтвердил я, — к счастью, я нашёл с ним общий язык.

Капитан бросил на меня подозрительный взгляд, но воздержался от вопросов.

Дмитрий не задержался в столице. Купил всё необходимое и отправился в путь. Проводив взглядом дирижабль я облегчённо выдохнул и мысленно пожелал ему лёгкого пути. Удачи, капитан!

— Всё позади, — устало выдохнул Олег, — я иду домой. Увидимся завтра.

— До встречи.

— Ну а ты Артём, тоже пойдёшь домой? — улыбнулась Лаэль.

— Ты приглашаешь меня в гости? — рассмеялся я.

— Идём, — расхохоталась девушка.

Утром, оставив спящую девушку в постели я отправился к себе. Меня встретил Воланд и сообщил что вчера меня спрашивал незнакомый господин.

— Ты знаешь, кто это?

— Нет, ваше сиятельство. Но судя по внешнему виду он с Японии.

— С Японии говоришь? — хмыкнул я, — думаю, я знаю чего он хочет.

— Он сказал что придёт в полдень.

— Ясно. Воланд, скажи Марии, пусть принесёт перекусить.

Вскоре мне принесли чай и ватрушки с вареньем. Я с аппетитом приступил к завтраку.

— Мария, спасибо, — поблагодарил кухарку, — ты просто чудо.

По быстрому ополоснувшись в душе, натянул чистую одежду и поспешил в академию. Да уж, я становлюсь всё популярнее. Прошедшая дуэль с Воронцовым всколыхнула общество. Меня не слишком доставали, но поглядывали с любопытством.

Сегодня вновь оказался один из самых нелюбимых предметов. Этикет. Я сжал зубы и погрузился в учёбу. Столько нюансов, половину из которых на мой взгляд следовало бы вычеркнуть и сократить толстую книгу на две трети.

Я с тоской посмотрел на толстый томик.

Преподавательница словно специально с наслаждением расписывала все нюансы церемониала, углубляясь в такие глубины, что дала бы фору любому церемониймейстеру. Я украдкой поглядел по сторонам. Похоже не я один мечтаю поскорее вырваться отсюда.

Лекция казалось никогда не кончится. Все эти обращения, поклоны, подходы и отходы перепутались в голове. Так что я одним из первых вылетел из душной аудитории.

— Зараза! — покрутил головой, — лучше выставите против меня десяток чудовищ, чем я буду слушать это!

— Да? — удивилась подошедшая Лаэль, — там же всё просто.

Я недовольно посмотрел на девушку. Конечно просто, если тебя с детства обучали этому. Хотя никогда бы не подумал, что она хорошо знает этикет.

— Не люблю этикет, — не покривил духом, — может перекусим?

— Это свидание?

— Не совсем, но близко к этому.

Мы рассмеялись и пошли на выход. Нас провожали завистливыми взглядами. На Лаэль многие пускали слюни, но строптивая девушка отбивала обожателей одним лишь взглядом.

Да, у шикарной дроу много поклонников, но повезло именно мне.

— Артём, — произнесла Лаэль когда мы сели за столик в трактире, — я решила бросить академию. Я останусь в твоём княжестве и не вернусь в столицу.

— Почему?

— Вся эта игра с поступлением была нужна лишь для того чтобы убедить императора, — наколола на вилку кусочек мяса эльфийка и отправила его в рот, — теперь это лишено смысла.

— Понимаю, — налил вино в бокалы.

— В княжестве много дел, — словно оправдываясь сказала дроу, — нужно подготовить дом. Если ты нас не прогонишь.

— Не прогоню. Я же обещал, — вздохнул я, — мне будет не хватать тебя.

— Мы же не навсегда расстаёмся, — улыбнулась Лаэль, — не вешай нос. Зато у тебя появится повод почаще навещать свои владения.

— А у тебя для посещения столицы, — хмыкнул я.

— Ну да, — отпила вина эльфийка и мурлыкнула, — так что я желаю не терять времени даром. Понимаешь о чём я?

Я почувствовал как ножка Лаэль касается моего колена и ползёт вверх. Я невозмутимо ответил:

— Прекрасно понимаю. И поддерживаю твоё желание. Жди вечером в гости.

— С нетерпением, — рассмеялась девушка.

После обеда мы разошлись. Я отправился домой, там меня ожидал посетитель.

— Добрый день, княжич, — поднялся со стула незнакомец и поклонился, — кадзоку Изамо Накатоми из рода Фудзивара.

— Артём Снегов. Но наверное это вы и так знаете.

Я прошёл и сел в кресло.

— Присаживайтесь, уважаемый Изамо. Хотите чаю?

— С удовольствием.

— Мария, принеси пожалуйста пару чашек чая и чего-нибудь перекусить.

В ожидании служанки мы разглядывали друг-друга и не торопились начинать разговор.

Изамо оказался черноволосым, тёмноглазым мужчиной. Я бы дал ему лет тридцать. Правильное лицо, раскосые глаза придавали ему слегка плутоватый вид. Он с лёгкой улыбкой смотрел на меня, положив руки на колени.

— Ваш чай, — произнесла Мария и поставила поднос на стол.

— Спасибо, — взял чашку в руки, — оставь нас одних.

Изамо поднял чашку, вдохнул горячий пар и сделал маленький глоток.

— Изумительно. Ваша прислуга разбирается в сортах чая.

— Да, у меня лучшие люди, — не стал скромничать.

— У вас хороший вкус. Вы берёте самое лучшее из всего, до чего дотягиваетесь.

— Может быть, — не стал показывать что понял тонкий намёк, — вы мне кое-кого напомнили.

— Кого же? — удивился Изамо.

— На балу у его высочества, я встретил девушку. Она назвалась Акирой. Вы не родственники?

— Я понял, о ком вы говорите, — слегка поморщился Изамо, — значит эта хафу здесь. Впрочем, этого следовало ожидать.

— Так вы знаете её?

— Это моя двоюродная сестра, — признался парень, — её отец — мой дядя. Вынужденный брак, который развалился со смертью тёти. Хорошо что Акира переехала сюда. В Японии ей совсем жизни не было. Как у вас говорят — белая ворона.

— Жестоко, — хмыкнул я.

— Такова жизнь, — лаконично ответил Изамо и отпил чай.

— Вы тоже будете учиться академии? Хотя вам больше подошла бы роль преподавателя, — иронично проронил я.

— Нет, что вы, — рассмеялся собеседник, — мои дела несколько иного рода.

— Да что вы говорите? — рассмеялся в ответ, — по всей видимости, дело как-то связано со мной?

— Оно имеет к вам самое прямое отношение, — тонко улыбнулся Изамо.

— Так раскройте же свою тайну.

— Не так давно на рынке появилась краска. Должен признать, весьма отличного качества. Мы сразу заинтересовались тем откуда она. Следы привели к вашему роду. Вы попали в интересное положение княжич. Вы же не думали, что кланы Японии спустят подобное с рук? Изготовлением и продажей красок испокон веков занимались мы. Нам не нужны конкуренты.

— Почему вы пришли ко мне? И с чего вы решили что я причастен к этому?

Мне удалось сохранить бесстрастный вид. В голове крутилось множество мыслей. Усилием воли прогнал их. Нужно понять куда повернёт разговор.

— Было нелегко выяснить что именно вы подали князю Михаилу эту идею. Но будьте уверены, мы точно знаем что он узнал рецепт именно от вас. Нам интересно, откуда вы достали его. Что касается второго вопроса… К каждому человеку можно подобрать ключик. А будет он золотым или железным, решать ему.

Меня сдали? Но кто? Рецепт я давал лично отцу. Предатель? Кто-то прокрался в кабинет, подслушал разговор или отец случайно обмолвился обо мне? Может кто-то сопоставил мои визиты к князю и сделал соответствующие выводы?

Бесполезно гадать. У меня слишком мало информации. Как же всё невовремя!

— Можете не отпираться, — добавил Изамо, — информация не подлежит сомнению.

— И что же вы хотите? — поставил чашку на стол, — для чего пришли в мой дом?

— В целом ситуация разрешена, — отзеркалил мои действия Изамо, — с князем Михаилом всё улажено. К сожалению он отказался передать рецепт. Мы заключили определённые договорённости, удовлетворяющие обе стороны. Но нам хочется большего. Княжич, мы знаем что вы четвёртый сын князя, вам в наследство достался безжизненный горный хребет. У меня к вам предложение.

— Слушаю.

— Вы весьма изобретательны, — наклонился вперёд Изамо, — такие люди ценятся во все времена. Я предлагаю вам очень крупную сумму, в обмен на рецепт красок. Если решитесь, переезжайте в нашу страну. Вас всегда примут в Японии и дадут во владение сёэн. Вы станете лордом. Возможно, если дадите клятву верности императору, то и даймё.

К слову Япония в этом мире заметно больше. Остров Сахалин и земли возле Владивостока, принадлежали именно ей. Взамен, на курильских островах располагалось огромное подводное Пятно.

Несмотря на довольно щедрое предложение, я не стал его принимать. Я всегда буду чужим в этой стране. Достаточно вспомнить слова Акиры о том, как там относятся к полукровкам.

— Спасибо за предложение, но я отказываюсь.

— Я ожидал чего-то подобного, — признался Изамо, — как насчёт продажи рецепта?

— Нет, — покачал я головой, — этого я тоже не буду делать.

— Подумайте княжич, — прищурился парень, — солидные деньги всего за клочок бумаги.

Я открыл рот но японец поднял руку:

— Не нужно отвечать сейчас. Дадите ответ чуть позже, скажем, после зимних каникул.

— Мой ответ не изменится.

— Я буду надеяться на лучшее. Надеюсь наша следующая встреча, пройдёт не менее приятно.

— До свидания Изамо Накатоми, — проводил гостя до дверей.

Как только закрылась дверь, растёр лицо ладонями и пошёл наверх. Завалился на кровать и начал думать.

Японцы так просто не отстанут. Продать им рецепт? Но всё чтобы они не дали, будет каплей в море. Нельзя просто так отдавать рецептуру. Может поговорить с Изамо насчёт бусин? Вдруг они что-то знают. С другой стороны, они наверняка в курсе их истинной силы и я выдам себя.

Плохо что они узнали обо мне. Если я налажу производство красок и начну торговать то они сразу поймут кто влез в их бизнес. Плохо, очень плохо.

Сложная ситуация. Может они оставят меня в покое когда я откажу им во второй раз?

Что-то я в этом очень сильно сомневаюсь.

Кровавая роща

До дуэли осталась всего пара дней. Я посвятил время тренировкам. Олег рассказывал об Орехове, его привычках, склонностях, манере сражаться. Я хотел узнать как можно больше о противнике и друг помогал в этом изо всех сил. Не знаю, пригодятся ли эти знания, но я готовился к бою как следует.

Я не рассчитывал на лёгкий бой. Несмотря на чванливость, высокомерие и откровенное пренебрежение окружающими, мой противник из великого клана и у него в кармане наверняка много фокусов. У меня же лишь непонятные тату, которыми я не владею в полную силу. Книга уверяла что у них имеют гигантский потенциал, но для его достижения мне ещё далеко. Надеюсь сил хватит чтобы выйти живым из битвы.

— Ещё быстрей! — крикнула Лаэль.

Десяток круглых камешков подлетел вверх и нить взвилась в воздух. С невероятной скоростью она раскрошила камни перехватив последний камень у лица.

Во все стороны полетела каменная крошка.

Я помахал рукой разгоняя облачко пыли и улыбнулся. Получилось! Первый раз за всё время.

— Отлично, — кивнула эльфийка, — но ты можешь лучше. Продолжим.

Я приготовился к атаке.

Дроу выжимала из меня все соки. Мы забросили фехтование и сосредоточились на работе со щитом и нитями. В предстоящей схватке холодное оружие будет лишь вспомогательным элементом.

Лаэль атаковала со всех сторон. Галька со свистом рассекала воздух. Я вертелся и крутился пытаясь уйти от обстрела. Удавалось не всегда, но щит спасал прикрывая от ударов.

Тело идеально реагировало на опасность. Похоже у меня нарабатывается пресловутая мышечная память, о которой любил втирать наставник.

Тату работали как хорошо отлаженный механизм. Преобразователь всасывал энергию и служил источником дла щита Мары и нитей Сварга, реакция на угрозу стала инстинктивной и малейшей мысли хватало чтобы активировать защиту или послать струну в атаку.

Даже Лаэль было непросто добраться до меня, если она не пряталась в тенях. Если она использовала эту способность, то побеждала в большинстве схваток. Дроу вообще превосходный боец. Её способность становиться незаметной, вызывала восхищение. Идеальный навык для скрытых атак. А если использовать приём в подземельях, то эффект будет куда сильнее.

Хотелось набить ещё рисунков, но гримуар запретил это делать, предупредив что я могу сжечь энергосистему тела. Естественно я не стал рисковать и с удвоенной силой изучал то что имею. К сожалению я не мог контролировать две нити и это злило, по словам книги количество применяемых струн не ограничено и лишь от меня зависит сколькими из них я могу управлять. Но пока это не представлялось возможным.

Ехидный талмуд язвил и насмехался. Часто наши разговоры переходили в ругань и я начал подозревать что он испытывает удовольствие от перебранки. Я придумал для него грозное прозвище — Пряник, что невероятно бесило книгу и она грозила мне всевозможными карами.

— Не отвлекайся, — пощёлкала пальцами дроу, — Артём, о чём задумался?

— Не обращай внимания.

Мы долго тренировались и остановились лишь когда на город опустились сумерки. Я отбил щитом снаряды и выдохнул:

— Достаточно Лаэль.

— Да, нужно отдохнуть, — отбросила прядь волос за ухо, — если хочешь принять душ, поднимайся наверх.

Я взбежал по лестнице и вошёл в ванную, разделся и встал под обжигающие струи. Хорошо то как!

После водных процедур прошлёпал к кровати и натянул спортивные штаны. Спустился в кухню и застал мрачную Лаэль.

— Ты чего? — удивился я.

— Зря угнала слуг, — буркнула она, — надо было сказать чтобы приготовили ужин.

— Иди наверх, — рассмеялся, — я всё сделаю.

— Ну, как хочешь, — быстро согласилась дроу и оставила меня одного.

Я усмехнулся. Ясно, принцесса похоже никогда сама не готовила.

Я вновь рассмеялся.

Не стал готовить ничего особенного. Плеснул на сковороду масло, нашёл связку колбас, нарезал пластиками и поджарил. Разбил яиц и приготовил яичницу. По быстрому настрогал зелени и сделал салат.

К приходу девушки на печи зашумел чайник и я заварил чай.

Лаэль вошла на кухню и я проглотил слюну.

Девушка надела шёлковый халат перехваченный одним лишь пояском. Верхние края халатика расходились в стороны лишь слегка прикрывая грудь.

— Пахнет изумительно, — уселась за стол.

— На вкус ещё лучше, — заверил я.

Положил яичницу в тарелку и пододвинул к ней:

— Угощайся.

Лаэль приподняла бровь разглядывая мою стряпню, вздохнула и взялась за вилку.

— А неплохо, — проглотила кусочек и набросилась на блюдо, — оказывается ты полон талантов.

— Ещё каких, — подмигнул я.

Некоторое время мы молчали, сосредоточившись на еде, и лишь приступив к чаю продолжили разговор.

— Не вздумай умереть, — нахмурилась Лаэль, — я бы вообще отказалась от дуэли.

— Теперь это невозможно, — покачал головой.

— Если я хоть на миг засомневаюсь в намерениях Орехова, тут же прикончу его. И мне плевать на последствия, — предупредила девушка.

— Ты говоришь о том, не захочет ли он убить меня? Захочет, не сомневайся. И я нежелаю чтобы ты вмешивалась в поединок. Это закончится плохо. Для тебя.

Девушка прикусила губу и отставила кружку в сторону:

— Хорошо, — неохотно согласилась она, — но я буду присматривать за ходом боя.

— Рад что ты понимаешь, — облегчённо выдохнул я, — поверь, всё будет хорошо.

— Если бы речь шла о поединке на мечах, то я бы не сомневалась в победителе. Но не стоит недооценивать мощь клановых техник. Да, щит у тебя хорош, но из атакующих плетений ты имеешь лишь нить. Этого мало. Будь осторожен.

— Я сама осторожность, — поднял кружку.

Дроу скептически посмотрела на меня.

— Не будем о грустном, — улыбнулся я, — всё буде хорошо. Верь мне.

— Обычно когда ты так говоришь, случается катастрофа, — заулыбалась Лаэль.

— Ну не для нас же, — рассмеялся я, — а сейчас…

Я поднялся из-за стола и направился к насмешливо смотревшей на меня дроу.

Лаэль спрыгнула со стула рассмеявшись направилась к выходу из кухни.

— Ты куда?

— Догоняй! — захохотала девушка.

Я бросился за ней, но дроу ускользнула. Я взбежал по лестнице и ворвался в комнату. Поясок развязался, халат распахнулся обнажив большую тяжёлую грудь, идеальное тело подруги. Я прижал её к себе и жадно впился в мягкие губы. Тяжело дыша она провела ладонью по моему торсу и с рыком потянула штаны вниз.

Путаясь в них я пинком отправил одежду в угол. Лаэль отстранилась и халат скользнул по плечам, упал на пол. Я шагнул к ней и вновь поцеловал ощущая как она трепещет от желания. Он повернулась и шагнула к кровати. Я не дал ей уйти.

Ухватившись за крутые бёдра притянул её к себе. Лаэль застонала и наклонилась вперёд, уцепилась руками за резное изголовье кровати и прогнулась в спине. Тёмные, влажные волосы каскадом расплескались по спине. Мне открылся восхитительный вид и я не стал сдерживаться. Мы слились и девушка охнула, издала громкий сладостный стон и качнулась назад.

Бурный выдался вечер. Впрочем, по другому у нас и не бывает.

Наутро отправились ко мне. Я поднялся наверх и надел белую одежду свободного кроя. В ней удобней двигаться и она не сковывает движений. Осмотрел клинок и удовлетворившись состоянием хотел спускаться вниз.

— Постой! — вспорхнул гримуар, — ты же не хочешь уйти без меня?

— Хочу, — не согласился я.

— Я должен посмотреть на бой, — увещевала книга, — ты не можешь меня оставить!

— Приведи хоть одну причину, из-за которой я должен тебя взять?

— Не будь таким занудой! — вскипел гримуар, — я хочу посмотреть на бой! Я же твой друг!

— Друг!? — изумился я, — а кто прогрыз в моём сапоге дыру!?

— Ты сам виноват! Не стоило называть меня пряником, идиот!

Я не выдержал и захохотал. Отсмеявшись, сказал:

— Вот видишь, ты сам меня оскорбляешь. Увидимся когда вернусь!

— Извини, — донеслось до меня когда я уже подошёл к двери.

— Что? Я не расслышал.

— Не заставляй меня повторять, — буркнул гримуар, — ну что, мы договорились?

— Запрыгивай, — открыл сумку, — и веди себя потише.

Прихватив книгу я покинул комнату и пошёл к друзьям.

Олег старался выглядеть спокойным. Лишь немного взволнованная речь выдавала истинные чувства. Анна пустила слезу и пожелала удачи. Первоначально она хотела отправиться с нами, но я говорил девушку остаться дома. В этом деле немало помог Ростов, только после его заверений что позаботится обо мне, она согласилась побыть в столице.

Глаза Лаэль метали молнии но она держалась. Дроу обняла меня и прошептала:

— Не смей умирать.

— Время, — посмотрел на часы Олег, — пора отправляться. Дойдём до ворот а там сядем на лошадей.

— Идём, — пошёл к выходу. Взявшись за ручку обернулся и подмигнул сестре, — Аня, прикажи слугам готовить праздничный ужин. Вечером ты будешь смеяться над своими страхами.

Сестра выдавила улыбку. Жаль, не получилось развеселить её.

— Всё будет в порядке. — на прощание произнёс я и вышел за дверь.

В стойлах за воротами города нас ожидали трое великолепных коней. Я не разбираюсь в породах, но судя по внешнему виду, у рысаков длинная родословная.

Вороные скакуны били копытами мёрзлую землю, размахивали роскошными гривами и фыркали пуская в воздух облака пара.

— Фризы, — заметил мой взгляд Олег, — внушительно выглядят, правда?

— С этим не поспоришь, — согласился я, — великолепные рысаки. Где ты их взял?

— Переправил из родовых владений. Я же твой секундант, а значит должен всё организовать по высшему разряду. Мы прибудем к месту во всей красе.

— Спасибо. Я об этом не задумывался.

— С тебя станется и пешком прийти, — рассмеялся Олег, — но не волнуйся, на то мы и друзья чтобы помогать друг-другу.

Ростов повернулся к Лаэль:

— Цринтрина, вы умеете ездить верхом?

— Ещё получше тебя, — улыбнулась девушка с удовольствием рассматривая лошадей.

— В таком случае, по коням господа и леди! По коням!

Мы, взметнулись в сёдла и помчались вдоль стены города поднимая тучи снега. Слуги Ростова почти сразу отстали от нас.

Олег вырвался чуть вперёд. Ростов отвернул от столицы и помчался к чернеющему вдали лесу. Я свистнул и пришпорил скакуна.

Мы летели по полю. В лицо бил холодный воздух, седло мягко подталкивало снизу когда конь касался копытами земли. Меня догнала Лаэль и пришпорила коня идя на обгон. Я свистнул и поравнялся с ней. Девушка посмотрела на меня и улыбнулась.

Рысаки оказались выше всяких похвал. Сильные и быстрые, они стремительно несли нас к месту боя. Чувство свободы пьянило. Казалось я оседлал ветер и он несёт меня на своих крыльях. Волнительное чувство.

Мы доехали до леса в течении часа. Можно было добраться быстрее, но мы не стали загонять лошадей и большую часть пути проехали шагом. Въехав под свод вековых дубов мы цепочкой растянулись на извилистой дороге. Через десяток минут Олег остановил коня на краю большой лесной поляны. Она оказалась очищена от снега. Сугробы кольцом опоясывали ей и между ними была лишь пара расчищенных тропок..

— Добрались, — спрыгнул Олег.

Мы бросили поводья слугам и они увели скакунов в лес.

Небо хмурилось. Со стороны океана несло тяжёлые облака. Они нависали над лесом и грозились обернуться сильным снегопадом. В воздухе медленно кружились пока ещё редкие снежинки.

— Погода не очень, — посмотрела в небеса Лаэль.

— Зато тепло, — расстегнул плащ Олег.

— Скоро станет ещё теплее, — увернулся я от упавшего с дерева снега, — даже жарко.

— Ты прав, — вздохнул Олег.

— Как называется это место? — посмотрел я на друга, — если здесь проводят дуэли, то лес определённо заработал себе имя.

— Ты прав дружище, — кивнул Олег и слегка нахмурился, — эту рощу называют кровавой.

В лесу послышался топот. Шум нарастал и вскоре к нам вылетела кавалькада всадников. Во главе красовался Александр восседающий на белоснежном фризе. Позади него гарцевала пара десятков коней перевозивших императорских гвардейцев.

Александр спустился на землю и крикнул:

— Слугам отвести лошадей. Гвардейцам окружить поляну!

По его приказу отряд рассыпался в стороны. Осталась лишь пара хмурых вояк с испещрённым шрамами лицами. Охранники, не иначе.

— Ваше императорское высочество, — поздоровались мы.

— Княжичи, — кивнул он и перешёл на неформальный разговор, — рад вас видеть. Где Орехов?

— Ждём, — пожал я плечами.

— Время ещё есть, — вытащил часы Александр, — но я думал он явиться пораньше. Артём, как настрой?

— Боевой, — ухмыльнулся я.

— Вот это по нашему, — усмехнулся Александр, — надеюсь всё пройдёт без эксцессов.

Я шутил, безмятежно улыбался и вёл себя расслаблено несмотря на внутреннее волнение. Пожалуй я так не переживал даже во время поединка с Воронцовым. Там всё было спонтанно, быстро и на эмоциях.

Я смотрел на собравшихся людей. Они вели себя так, словно дуэли обычное дело. Хотя почему словно? Для них подобное и впрямь в порядке вещей. Я же почувствовал неуверенность. Дя, я убивал, но всегда были какие то обстоятельства позволяющие оправдать это. Да и обычно это происходило в момент сильных эмоций. Сейчас всё иначе, это спланированное мероприятие с правилами и условностями.

Необычное чувство будоражило кровь.

Лаэль сжала мою ладонь и я пришёл в себя.

— Как ты?

— Нормально, — выдохнул я.

Эльфийка пристально посмотрела на меня:

— Перед боем все волнуются. Это нормально.

— Лаэль, я в порядке.

— Верю, — улыбнулась она.

Я приободрился. Не время рефлексировать. Вспомнил цепочку событий приведших к дуэли, поведение Орехова, его слова и оскорбления. В груди зажёгся огонёк ярости и я раздул пламя. Оно выжигало ненужные сомнения.

Всё правильно. Другого выхода нет. Не стоит заниматься самокопанием, неуверенность приведёт к поражению. Я поступлю так как нужно.

Всё же я ещё не совсем вжился в этот мир. Прошлое ещё даёт о себе знать, но его голос звучит всё слабее. Хорошо рассуждать о гуманности и человеколюбии, когда от этого не зависит жизнь твоих близких, собственная честь и достоинство.

По лесу разнёсся стук копыт и к нам выехал Орехов со свитой. Он зло посмотрел на меня, спрыгнул и рыкнул слуге:

— Присмотри за лошадью.

Олег сверился с часами и негромко сказал:

— Вовремя приехал. Не мог опоздать минут на пятнадцать… Ну что ж, начинаем.

Я скинул тёплую одежду. Вынул клинок из ножен и вместе с Олегом прошёл в центр поляны. Олег поступил точно также. Огрел нерасторопного слугу плёткой, обнажил клинок и неторопливо последовал на арену. Рядом с ним шёл граф Бельский.

Я невольно присмотрелся к родственнику мимолётной знакомой. С Акирой Бельский не имел ни малейшего сходства. Скорее они являлись полными противоположностями. Мужчина был невысок, смугл и кучеряв. Карие глаза смотрели на мир проницательно и насмешливо. Он веселился, шутил и что-то рассказывал Орехову. Сергей фыркнул и рассмеялся.

Орех остановился напротив меня, на расстоянии около двадцати метров.

— Княжич Артём Снегов готов к поединку! — отчеканил Олег.

— Княжич Сергей Орехов готов к поединку! — вторил Бельский.

Александр вышел на поляну и осмотрел нас.

— Я ещё раз предлагаю решить дело извинением и миром. Это последнее предложение. Вы согласны?

— Отказываюсь, — спокойно ответил я.

— Нет, — проскрежетал Орехов.

— В таком случае озвучу правила. Использовать можно холодное оружие и специальные родовые техники. Бой ведётся до первой крови. Как только пустите кровь, поединок прекращается. Выходить за пределы поляны нельзя, это будет считаться бегством. Граница — растущие вокруг деревья. Если один из вас нарушит правила и нападёт на раненого противника то будет убит секундантами. Вопросы?

— Нет.

— Всё ясно.

Александр, Олег и Алексей Бельский ушли за пределы поляны остановившись под деревьями. Я впился в противника взглядом. Он ответил тем же.

Громкий возглас Александра раскатился по зимнему лесу:

— К бою!

Я сжал рукоять клинка и приготовился к активации щита.

Орехов криво усмехнулся и вскинул левую руку.

Дуэль

Снежинки зависли в воздухе. Показалось, что мир застыл на краткий миг. Снежинки ринулись ко мне и я еле успел активировать защиту.

Сотни тончайших игл врезается в купол. Тонкими струйками воды стекают по щиту и замерзают коркой льда. Стою под обстрелом и с любопытством наблюдаю за атакой. Похоже Сергей не может использовать снег в качестве оружия, судя по атаке ему необходимо преобразовать его в воду. Вероятно какие-то тонкости связанные с состоянием вещества. Это хорошо. Подозреваю такие манипуляции весьма энергозатратны.

Хотя… вода всё же превратилась в лёд, несмотря на оттепель. Похоже Орех всё таки умеет трансформировать воду.

Резко расширяю купол. Ледяные оковы лопаются, разлетаются крошевом. Выскакиваю из сверкающего облака, сворачиваю щит в линзу на левой руке и бегу к Орехову.

Не даю врагу время на раздумья и атакую.

Звенят клинки. Противник пятится под бешеным напором и старается разорвать расстояние. Он опасается сближаться и шпаги скрещиваются лишь верхней третью лезвия. Не могу дотянуться.

Темп боя ускоряется. Усиленные энергией тела в несколько раз превосходят скорость обычных людей.

Орех делает выпад, я парирую и он сразу отпрыгивает назад. С размаху впечатывает пятерню в землю и рявкает на неизвестном языке.

Кучи снега взлетают в воздух и густой туман окутывает поляну. Мелкая холодная взвесь не замерзает, висит в воздухе, закрывает обзор. Я окружаю себя защитной сферой и прислушиваюсь.

Что он задумал?

Удар!

Поворачиваюсь влево, убираю часть защиты и выпускаю нить. Струна рассекает туман, но противника там нет.

— Ослеп? — издевательский голос Орехова звучит со всех сторон, — выходи из своей ракушки, и я убью тебя быстро.

— Попробуй достань! Думаешь ты самый умный, орешек? Уверяю, на каждый орех найдётся свой орехокол, — насмешливо бросаю я.

Во мгле показался силуэт и я атакую. Фигура рассыпается.

Двойники.

— Я убью тебя, — шипит противник, — заберу дроу и как следует развлекусь с ней. А после займусь твоей сестричкой. Будет приятно слышать её мольбы о пощаде, когда начну насиловать её.

Стискиваю зубы.

Противник видит что провокация не удалась и вновь атакует.

Удары сыплются на щит, но он держится и Сергей отступает. Туман рассеивается и я вижу что меня окружил десяток двойников.

Открываю бреши в щите и струна атакует, извивается в воздухе как змея, пронзает копии врага.

Они отпрыгивают. Я сворачиваю щит и бросаюсь вперёд.

Двойники разделились. Часть бросилась на меня со шпагами, остальные хлещут водяными хлыстами. Да, они иллюзорны, но мне хватит и одного удара от оригинала.

Ужом кручусь среди соперников и чередую защиту с атакой. Принимаю удары на щит, бью шпагой и нитью. Двойники водой проливаются на землю, но мне нужен настоящий Орехов.

Работаю на пределе возможностей. Каждая ошибка может стать роковой.

Смертельной.

Парирую клинок шпагой и нить пронзает сразу парочку противников.

Настоящий Орехов смеётся и поднимает оружие. Клинок покрыт слоем инея.

Всё же я оказался прав. Ореховы могут преобразовывать воду в лёд. Посредственное владение клинком он нивелирует разнообразными техниками.

Краткая передышка закончилась.

Орехов взмахивает клинком и от него летит полупрозрачное марево в форме полумесяца. Я пригинаюсь, пропускаю серп над головой. От волны холода похрустывают волосы на голове.

Перекатываюсь в сторону, вскакиваю и по дуге огибаю соперника. Орехов крутит шпагой как пропеллером и клинок сыплет заклятиями.

Бегу. За спиной лопается земля. Трещат деревья попавшие под удар. Спину обжигает холодом.

Я кружусь по спирали и каждый виток приближает меня к противнику. Орехов закусил губу и пытается меня подловить.

Одна ошибка и я труп.

Сергей поднимает руку и я понимаю шестым чувством, что нужно прыгать. Отталкиваюсь от земли и позади схлопывается ледяная клетка.

Чудом ушёл из ловушки.

Моя очередь! Атакую и… какое то поле не даёт мне ранить врага.

В глазах Ореха торжество и превосходство. Он насмешливо скалится.

Противник пытается отойти чтобы вновь возобновить дистанционные атаки, но я не даю этого сделать и навязываю ближний бой.

Удары, выпады, парирования. Укреплённые магией клинки выдерживают невероятные по силе удары, не ломаются, не гнутся. От звона болят уши. Я принимаю выпады противника на щит. Мой клинок пытается пробить защиту врага, но всё тщетно.

Орехов выдыхается. Он не поспевает за мной и всё чаще его защита идёт волнами от моих ударов. Сергей тяжело дышит. Улыбка исчезла с лица. Он понимает что нужно что-то делать пока я не дожал его. Но я не даю ему время на активацию плетений.

Сергей вонзает оружие в землю.

Я пытаюсь пробить его защиту. С каждым ударом клинок останавливается всё ближе к телу.

Ещё немного и он напьётся крови!

Орехов складывает руки на груди.

Я рывком расширяю щит до полусферы. Вовремя! В щит словно врезался носорог, меня несёт по воздуху и я падаю в сугроб. Снег смягчил удар, но я потерял контроль над тату. Встаю на ноги и смахиваю снег с лица. В последний момент отвожу шпагу соперника и пропускаю удар ногой. Меня вновь швыряет на землю.

Остриё клинка летит к моей шее. Время словно замедлилось. Хотя скорее всего виной тому отсутствие энергии у противника. В последний удар он вложил слишком много.

Я призываю Нити Сварга. Струна скользит под снегом и взлетает за спиной врага.

Враг слишком увлёкся и не замечает ничего вокруг.

Орехов торжествует, но его взгляд падает на шевелящийся снег и он начинает понимать что ещё не победил.

Нить взлетает в воздух за его спиной и летит к голове.

Сергей отклоняет голову и начинает разворачиваться.

Не успеет!

Из-за его движения я промахиваюсь и вместо затылка, струна вонзается возле уголка глаза, дробит кость и разрывает глазное яблоко.

Орех кричит и дёргает рукой. Клинок вонзается в снег. Я чувствую как сталь холодит горло.

Пинаю его в живот, отбрасываю от себя и вскакиваю на ноги. Поднимаю оружие. Меня трясёт. Я жажду его смерти.

Враг кричит, бестолково машет шпагой и обливается кровью.

— Довольно! Остановитесь!

Между нами появляется каменная стена и меня хватает Олег.

— Артём прийди в себя, — прикладывает он к моему лицу снег, — всё! Ты победил!

— Ты не понимаешь! Ещё ничего не закончено!

Мне совсем не хочется оставлять за спиной недобитого врага! Зная его злопамятность, уверен что он на этом не остановится. В памяти всплывают его последние слова и рычу от бешенства

— На сегодня всё, — подхватывает меня под вторую руку Лаэль, — успокойся! Ты упустил момент.

Я прихожу в себя. Боевой угар уходит, оставляя после себя усталость.

— Я в порядке, — вздыхаю я, отдаю оружие Олегу, — идём, посмотрим на Сергея.

Орех орёт и вырывается из рук держащих его слуг. Ему разжимают рот и вливают эликсир. Он начинает дёргаться всё слабее а затем и вовсе засыпает. Над ним склоняется целитель прибывший с Александром.

С десяток минут он колдует над раненым хмурится и говорит:

— Я сделал что мог. Но его аура в месте ранения деформирована, впечатление такое, словно из неё вырвали кусок.

— Он выживет? — холодно интересуется Александр.

— Несомненно, ваше императорское высочество.

— Отлично. Граф, позаботьтесь о княжиче и доставьте его домой.

Попрощавшись с Александром мы отправились за лошадями. Я достал из чересседельной сумы баклажку с водой, выдернул пробку, прополоскал рот и сплюнул розоватой слюной. Пощупал языком губы и скривился. Всё же умудрился разбить.

Вновь приник к горлышку и с наслаждением напился.

— Поздравляю! — наконец то дала волю чувствам Лаэль и обняла меня, — ты победил!

— Сражался как лев! — по доброму рассмеялся Олег, — не разними я вас, ты бы разорвал его голыми руками!

— Спасибо, — чмокнул я девушку и посмотрел на друга, — жаль что не получилось его убить.

— Ты не удовлетворён? — удивился Ростов.

— Полей пожалуйста, — протянул воду другу. Он взял ёмкость и начал лить воду в протянутые ладони.

— Понимаешь, — умылся я, — не важно удовлетворён ли я боем, важно то, что Орехов будет мстить. Такие как он, мелочны и обидчивы. Так-что советую быть осторожнее.

— Это поединок чести, — нахмурился Олег, — он может вызвать тебя на повторный бой. Теперь уже со смертельным исходом.

— Он так не поступит, — потянулся за тёплой одеждой, — не захочет рисковать.

— Он дворянин, — произнёс Олег. Впрочем уже не так уверенно как в первые дни.

Я вздохнул но не стал его переубеждать. Порой его представления о чести поражали. Хорошо иметь такого благородного друга, но иногда мне хотелось чтобы он был более критичным по отношению к врагам. Я вот не обольщался насчёт Орехова и понимал, что такой как он, не будет говорить о возвышенных целях, правилах и благородном отношении к врагам.

Лаэль поддержала меня, что неудивительно. Уж кто-кто, а дроу знают толк в подковерной борьбе.

— Может избавимся от него? — предложила она, — я знаю пару отличных ядов. Проблема решится быстро.

— Нет, — отказался я, — смерть наследника рода всполошит всех. Дознаватели будут рыть землю носом, перевернут город чтобы найти виновных, привлекут менталистов.

— И в числе первых подозреваемых окажемся мы, — закончила за меня девушка, — особенно ты.

— Да, — запрыгнул я в седло, — проверят всех кто имел зуб на Ореха. Ты наверное не знаешь, но нечто подобное произошло около ста лет назад. Менталисты нашли виновного за пару дней.

— Значит нужно ждать его удара, — мрачно посмотрела на меня Лаэль, — и он окажется неожиданным.

— Ничего не поделаешь, — тихонько поехали мы по тропинке, — будем ждать. Главное после этого будет найти доказательства его причастности к нападению. Тогда появится возможность для манёвра.

— Ладно, — кивнула эльфийка и хитро посмотрел на меня, — хватит об этом. Ты победил и это главное!

— Ты права, — рассмеялся я, — будем праздновать. Олег!

— Что? — пришпорил коня Ростов и поравнялся с нами.

— Спорим, что я первым доберусь до города?

Мы пришпорили рысаков и птицами полетели к далёким стенам Москвы.


Анна кинулась на меня с порога, обняла и осмотрела. Убедившись что не ранен, сестра улыбнулась и промокнула платком покрасневшие глаза:

— Ты жив! Слава богу!

— Жив, здоров и готов к новым подвигам! — дурашливо ответил я.

— Дурак! — шутливо ударила кулачком.

— Сегодня будем праздновать победу, — посторонился пропуская Лаэль и Олега, — закатим пир!

— Где будем отмечать? — деловито поинтересовался Ростов.

— Думаю здесь, — развёл руками я, — места хватит!

Олег пообещал прибыть через пару часов. Воодушевлённая Анна начала гонять слуг, ну а мы с Лаэль пошли принимать душ.

Девушка ещё не вышла из ванной. Я перебирал одежду когда из сумки выпорхнул гримуар.

— Проснулся? — улыбнулся я, — вовремя. У нас намечается небольшая пирушка. Присоединишься?

— Сегодня ты весьма заботлив, — сварливо хмыкнула книга, — отказываться не буду. Хороший бой, если не считать того что ты сражался криворуко.

— Вот вечно тебя что-то не устраивает, — буркнул в ответ.

— Ладно, признаю что предъявляю к тебе несколько завышенные требования. Оценю бой на удовлетворительно.

Я лишь вздохнул.

— Но я хотел поговорить не об этом, — сделала круг по комнате книга, — ты не заметил ничего странного во время боя?

Я подумал и покачал головой:

— Нет. Мне было не до того чтобы выискивать странности. Тебя что-то смутило?

— Да так, — задумчиво ответил гримуар, — немногое. Не обращай внимания, возможно это лишь пустые домыслы. Я скажу тебе если они подтвердятся.

— Как скажешь, — пожал плечами, — слушай, тебе как обычно пряников насыпать, или предпочтёшь что-нибудь более существенное?

В голову пришла мысль о том что книга чем-то напоминает кота. Был у меня такой, бешено орал и требовал кошачий корм.

Я весело зафыркал.

Через пару часов застолье начало набирать обороты. Сестра бледнела слушая красочные описания битвы.

— И вот момент настал! — разгорячённый вином Олег поднялся на ноги и с жаром рассказывал о финале схватки, — Орехов занёс клинок. Казалось спасения нет! Но Артём и тут умудрился вывернуться. Атаковал со спины и выбил Сергею глаз! Из-за этого он промахнулся и сталь на дюйм разминулась с телом! Да что там рассказывать, наверняка всё уже появилось в сети!

Я потёр шею. Да, противник меня почти достал.

— Так! Стоп! — посмотрел я на расширившиеся глаза сестры, — оставим все ужасы позади и поговорим о весёлом! Скоро у нас экзамены, и после них я хотел бы пригласить вас в своё княжество! Обещаю, вы запомните эту поездку надолго!

— Я не против, — кивнул Олег, — надеюсь там будет нечто и впрямь захватывающее.

— Ты не пожалеешь, — подмигнул и поднял кубок, — ну а теперь давайте выпьем за нашу удачу! Пусть она всегда будет с нами!

Вечер набирал обороты и проходил в весьма дружественной обстановке. В итоге мы все изрядно набрались и с весёлым хихиканьем разбрелись по своим комнатам.


Перед постелью Сергея сидел глава рода Ореховых. Целитель торопливо рассказывал о здоровье наследника:

— Я смог частично исцелить глаз, но видеть он не сможет. Такое чувство, что из энерготела вырвали кусок ауры и что удивительно, он не восстанавливается. Сожалею князь, но ваш сын будет слеп на один глаз.

— Пшёл вон, — тихо произнёс Виктор.

Целителя как ветром сдуло.

Сергей повернул голову набок. Князь нахмурился рассматривая подёрнутый белёсой плёнкой глаз сына.

— Доигрался, — скрежетнул зубами, — хорошо что жив остался.

— Я уничтожу его, — хрипло ответил Сергей, — найму убийц, они отрежут ему голову и принесут мне!

— Довольно, — перебил Виктор, — хватит твоих детских угроз.

— Я не прощу ему этого, — злобно выдавил пострадавший.

— Никто не говорит о прощении, — сухо ответил мужчина, — этим делом займусь я. Снеговым интересовались мои старые знакомые, они с радостью помогут избавиться от парня. Никто и никогда не найдёт Артёма. Уж в этом я ручаюсь. Перерыва в обучении как раз хватит чтобы всё подготовить. К слову, способностями Артёма заинтересовался наш давний партнёр. Помнишь его?

При упоминании об этом человеке по спине Сергея пошли мурашки, но он нашёл в себе силы ответить отцу:

— Я хочу лично убить его!

— Ты попытался. И вот к чему это привело. Отдыхай.

Сергей проводил взглядом отца и рухнул обратно на подушку. Он обязан лично прикончить соперника. Пусть отец плетёт свои сети, а он займётся делом. Так или иначе, но княжич будет убит.

Он никому не прощает обиды.

О! Как же он желал почувствовать глотку Артёма в своей руке! С какой радостью он бы его убивал, наслаждался криками, мольбами о пощаде! Хотя нет, сначала он бы взял эту чернокожую к него на глазах, а затем, наигравшись, прикончил. А если плюнуть на опасность, то можно похитить и его сестру. Он бы сломал Снегова, заставил ползать на коленях и молить о пощаде. Кромил его из собачьей миски и заставлял гавкать.

Одурманенный настойками и эликсирами мозг, подсовывал Орехову кровавые картины и тот упивался ими, смаковал как хорошее вино и наслаждался пламенем ненависти бушевавшем в груди.

Виктор Елисеевич неторопливо шёл в свой кабинет обдумывая следующие действия. Он рассчитывал получить от будущего устранения княжича, неплохие преференции. Как всё удачно складывается — юношей заинтересовались влиятельные люди. К сожалению от большинства предложений придётся отказаться и послужить тому, кому их род обязан благосостоянием на протяжении нескольких поколений.

Так или иначе — юноша покойник.

Жаль что с Сергеем так вышло. И как лучший целитель Москвы не смог излечить рану? Немыслимое дело! Пожалуй стоит сообщить об этом императору. Или не говорить? Виктор покатал мысль в голове и решил немного подождать. Спешить не следует, возможно он сможет угодить сразу нескольким силам и выгадает с этого больше чем с одной сделки. Могущества и денег никогда не бывает много. Скорее недостаточно. Эта ситуация хорошая возможность чтобы качнуть весы влияния в свою пользу.

Птица

После дуэли жизнь потекла ровно и без волнений. В Академии начались экзамены и я приложил все силы для успешной сдачи. В принципе, ничего сложного не было — фехтование сдал без особых усилий, благо владел клинком на очень хорошем уровне, монстрология, география, история, основы алхимии и артефакторики, также не вызвали затруднений, несколько бессонных ночей проведённых над учебниками мелочь, не достойная упоминания.

Этикет дался куда сложнее. Не знаю почему, но предмет вызывал тоску и зубовный скрежет. Ну вот какая разница, как класть ложечку — выемкой вверх или вниз? Подобных мелочей было очень много и старая грымза выпила из меня все соки. Она явно наслаждалась этим и отыгрывалась за моё фривольное поведение на занятиях.

Не стоит и упоминать что сдал предмет только в третий раз и то… с натяжкой. Ложечки и вилочки скоро во сне явятся! Вспоминать о них тошно!

Так, что дальше… противодействие боевой магии. В принципе, ничего сложного. Всего лишь нужно иметь отличную реакцию и парочку защитных заклинаний. Думаю справлюсь.

Прошёл по коридорам и вышел на боевую площадку. Здесь уже собрались студенты. Они шептались, галдели и сидели на скамейках готовясь к сдаче. Слышался нервный смех и взволнованные восклицания.

Вскоре на площадку вышли трое — Иван Афанасьевич, Елена Васильевна и парочка целительниц с врачебного факультета. Женщины встали возле ограждения а наставник вышел вперёд и гаркнул:

— Построиться! Надеюсь написали завещания? Нет? Вам же хуже. Ну, приступим.

Кратко объяснив как будет проходить экзамен, наставник отошёл к преподавательницам и начал вызывать студентов на арену.

Я внимательно следил за элементалистами. Ростов был прав. Они действительно не мелочатся. Хорошо что умеют контролировать свои силы и менять мощность плетений, иначе две трети студентов точно бы погибло.

Не сдавал каждый третий-четвёртый. Его подлечивали, указывали на ошибки, назначали дату пересдачи. Очередь двигалась быстро и настал мой черёд. Я спокойно вышел в центр поля и приготовился отражать атаку. Десятки любопытных взглядов скрестились на мне.

Елена вскинула руки.

Мог бы убить её раз пять. Активация плетений элементалистов занимала слишком много времени. Но цель экзамена другая.

Началось. Интересно, что она придумает на этот раз?

Песок пошёл волнами и взлетел в воздух. Он закружился по арене и наверняка вышел бы за её пределы, если бы не экранирование поля. Я накрылся щитом и наблюдал за мечущимися песчинками. Они двигались не очень быстро, но думаю Елена наверняка может ускорить их.

Представив что они сделают с плотью врагов, поморщился.

Наконец песок опал на землю и я убрал щит.

— Сдал, — кивнула Елена Васильевна, — думаю не стоит тратить энергию на другие элементы. Я видела твой бой Артём, и могу сказать что тебе повезло с защитой.

— Спасибо, — поблагодарил и пошёл прочь.

Сдал! Ещё одной головной болью меньше, что радует. Гораздо сильнее беспокоит экзамен по целительству. Анжела Фархатовна определённо имеет слабость к молоденьким студентам. Я, в силу определённых причин, не хотел иметь с ней связь.

На сегодня всё. Завтра последний экзамен и свобода! Вернусь в княжество и займусь делом. Поскорее бы… Всё же связь по эймеру не даёт полной картины. Ну ничего, осталось потерпеть немного.

По дороге зашёл к Грогу.

— Добрый день Грог, — зашёл внутрь мастерской.

— Добрый, княжич, — кивнул орк, — ты по делу, или так зашёл?

— По делу.

— Показывай что бить собрался, — поднялся из-за стола татуировщик.

— По другому делу, — покачал головой, — Грог, ты сильно привязан к столице?

— Здесь неплохо. Всегда есть клиенты готовые платить за работу.

— Не хочешь переехать? Мне бы не помешал такой мастер.

— Нет, — покачал головой Грог, — зачем мне уезжать? Я и здесь не бедствую.

— А как насчёт приключений? — попытался сманить его, — слышал орки обожают сражения. Обещаю, скучать не придётся.

Грог тяжело вздохнул. Прошёл к шкафу, вынул бутылку и пару кружек.

— Будешь?

— Наливай.

Орк разлил напиток. Я взял свою кружку и глотнул. Ну и пойло!

— Ты из чего его делаешь? — просипел я.

— Лучше тебе не знать, — ухмыльнулся орк и не моргнув глазом проглотил свою дозу. Довольно крякнул и утёр губы.

— Умеешь ты уговаривать княжич, — выдохнул он, — но я своё отвоевал.

Грог выпрямил ногу и закатал штанину. Я посмотрел на испещрённую жуткими шрамами конечность.

— Лет семь назад полезли мы в одну гробницу, — погрузился Грог в воспоминания, — по слухам там захоронили богатого царька. Мы решили быстро разбогатеть. Делов-то, обнести старую усыпальницу. Тем более отряд был сильный, несколько магов и практиков боевого искусства. Твари, что там обитает, мы оказались на один зуб. Выбралось оттуда всего десять наёмников, из которых впоследствии скончалось ещё трое. Вот тогда то я и осел на одном месте. Какой из калеки воин?

Грог наполнил кружку и снова выпил.

— Разбредил ты старые раны, — буркнул он, — не пойду я никуда. Здесь и умру.

— А целители?

— Ай, — махнул орк, — раны не поддаются лечению. Пустое это. Так что нечего тебе предложить.

— Жаль, — вздохнул я, — если надумаешь, то я всегда приму тебя. Подумай, с оплатой не обижу. Если нужны эликсиры, целители — найду. До встречи.

Я оставил орка и вышел на улицу. Жаль что не получилось уговорить. Хотя может он надумает переехать. Мне хотелось бы иметь мастера под рукой. Что ж, поживём увидим, возможно и удастся его переманить.

На следующий день отправился сдавать целительство. Всё шло отлично. От нас не требовали знания плетений в силу того что мы просто не могли ими пользоваться, ну а остальное проще простого. Необходимые эликсиры и способы наложения повязок я знал отлично, так-что с этим не возникло проблем.

Я уже уверился что всё прошло как надо, но бархатный голос Анжелы Фархатовны остановил меня на полпути:

— Княжич Снегов, останьтесь пожалуйста. У вас неточность в описании применения одного эликсира. Поэтому, нужно провести устный опрос.

Женщина коснулась кончиком языка верхней губы и выразительно посмотрела на меня.

Я с сожалением покачал головой:

— У меня много дел. Это действительно, так необходимо?

— Да, — медовым голосом ответила Анжела.

Как только закрылась дверь, женщина бросилась на меня, урча словно мартовская кошка. Она прижала меня к доске и я почувствовал как её шаловливые руки начали расстёгивать ремень.

— Постойте! — отскочил я.

— Хочешь поиграть? — улыбнулась она, — сейчас неподходящее время, малыш. Давай сделаем всё быстро.

В коридоре послышались шаги и голос ректора. Женщина схватила меня за руку и потянула в кабинет располагающийся рядом с классом.

— Спрячься в шкафу, — возбуждённо шепнула она, — продолжим позже.

Дверь в аудиторию уже начала открываться и я быстро заскочил внутрь.

Оказалось я тут не один.

— Евгений?

— Артём, — покраснел он, — неожиданная встреча.

Что он тут делает? Я посмотрел на парня и всё понял. В руке гитара и цветы. Похоже он неисправимый романтик. Мда, нашёл же предмет для обожания. Недаром говорят что любовь зла.

— Ты что тут делаешь? — всё же шепнул я.

— Да я хотел сюрприз сделать, — начал оправдываться он, — женщины любят это.

Я скептически посмотрел на него, но не стал переубеждать. Бесполезное и неблагодарное дело, поэтому кивнул:

— Думаю у тебя есть все шансы завоевать сердце Анжелы.

— Думаешь? — расцвёл он.

— Да. А теперь тише. Если ректор нас обнаружит, нам несдобровать.

Тем временем Виктор Захарович вовсю окучивал свою зазнобу. Скрип парт и приглушенные стоны мы слышали очень хорошо. Самое время бы свалить через окно, но к несчастью парочка расположилась как раз напротив открытой двери. Нечего и думать о том чтобы ускользнуть незамеченным.

Юдин посмотрел сквозь щель и сжал кулаки.

— Эй, ты чего? — забеспокоился я.

— Ректор, — процедил он, — да как он посмел! Моя Анжела!

— Стой на месте! — прошипел я и придавил его к стенке, — ректор не должен нас увидеть! Или ты хочешь подставить меня?

Всё же мне удалось удержать влюблённого придурка. Не скажу что это было просто, но он всё же внял голосу рассудка.

Скрипы прекратились. Зашуршала одежда, басовито засмеялся ректор. Через пару минут застучали каблуки и парочка ушла в другой конец аудитории, щёлкнул дверной замок. Самое время свалить! Я вылез из шкафа распахнул окно и посмотрел вниз. Ерунда, всего второй этаж.

Послышались приближающиеся шаги женщины и её раздражённый голос:

— Скорострел… ну, ничего страшного…

Я встал на подоконник и обернулся. Женя стоял возле шкафа и смотрел на меня. Я махнул рукой предлагая последовать за мной.

— Нет, — шагнул он назад, — я должен объясниться с Анжелой.

Я сцепил над головой ладони в замок, подмигнул парню и сиганул вниз, использовав энергию. Мягко приземлился и тут же поспешил убраться подальше. Надеюсь у Жени всё сладится и разгорячённая женщина не огорчится от небольшой замены.

Романтик млин. Может его рэп научить читать? Наколоть тату, повесить цепь на шею. Будет так сказать первопроходцем в жанре.

Удачи тебе там Женя! Наслаждайся обществом Анжелы.

Главное что мне удалось убраться оттуда. Чего она ко мне привязалась? Студентов мало что ли, многие готовы были предложить ей свои услуги, так нет же, прицепилась ко мне. Может её привлекло моё равнодушие? Ладно, шут с ней. Пусть развлекается как хочет.

Выкинув Анжелу из головы я выбрался за пределы Академии и улыбнулся. Соберу вещи и отправлюсь в княжество!

Дома неспешно перекусил и поднялся наверх. Скинул сапоги и растянулся на кровати. Красота! Наконец-то можно отдохнуть и никуда не спешить. Чуть позже схожу к капитану и распоряжусь насчёт подготовки к полёту. Хотя зная Дмитрия, можно сказать что он готов отчалить в любой момент, но всё же проверить стоит.

Возле окна висел гримуар. Странно, он даже не обратил внимания как я вошёл. Что это с ним? Я кашлянул, пощёлкал пальцами и не добившись результата позвал его.

— Артём? — медленно поплыл он по комнате, — пришёл.

— Давно уже. Что с тобой? Ты решил уйти в медитацию, — пощёлкал пальцами, — возвращайся.

Артефакт был на удивление спокоен, я бы даже сказал задумчив, если подобное определение можно применить к книге.

— Я обдумал ситуацию и сделал выводы, — медленно ответил артефакт, — червоточины растут и если ничего не предпринять, то они пожрут мир. Мы должны узнать причину этого и закрыть Пятна.

— Я похож на спасителя мира? — саркастично осведомился я, — ты в своём уме?

— Скорее ты похож на болвана, — не остался в долгу гримуар, — но перспективного. Ты же хочешь стать сильнее и найти бусины?

— Хочу.

— Вот и проведём разведку, совместим приятное с полезным. Странно что трещины в пространстве не закрываются, мир должен затягивать раны, но этого не происходит. Почему так? Загадка. У меня есть теория что полный набор бус сможет закрыть червоточины. Возможно есть иной способ, но я не знаю других мощных артефактов и принципов их работы.

Я задумался. В целом я согласен с книгой. Силы мне нужны. Если соберу бусы то возможно смогу закрыть пространственные дыры, а может быть, — сердце ёкнуло, — и найти дорогу домой.

— Хорошо, — согласился я, — попробуем что-нибудь сделать. Но не спеши, дело это небыстрое. Вернёмся в княжество, там поговорим.

— А то я сам не понимаю, — проворчала книга, — я же не заставляю мчаться прямо сейчас. Да и слаб ты пока для таких дел.

— Ну вот и решили, — вздохнул я.

Следующий день выдался суматошным. Лаэль собирала вещи для путешествия, я сходил до капитана, предупредил что завтра мы отправляемся в путь. Он заверил что всё в порядке и корабль готов отправиться в любой момент.

Пришло приглашение от Александра на Зимний бал, но я отказался сославшись на срочные дела в княжестве. Думаю он не сильно огорчится узнав об этом.

Олег и Анна ехать отказались, пообещав что обязательно прибудут ко мне через месяц. Я понимал Анну, всё же зимний бал проводится всего раз в год, какая девушка откажется посетить столь грандиозное мероприятие? Олег естественно остался из-за сестры, ну и ладно, пусть веселятся.

На следующий день, к моему глубочайшему сожалению, не удалось улететь с утра. Тому виной оказались друзья и погрузка вещей на корабль. Олег возмутился что я хотел отбыть не попрощавшись как следует. Пришлось устроить прощальные посиделки. Так что освободились мы только после полудня и несмотря на попытку Ростова уговорить меня отправиться домой завтра, я непреклонно ответил:

— Дела дружище, поверь, мне и впрямь нужно в княжество. Обещаю, как только вернёмся в Москву, устроим грандиозную пьянку.

— Ловлю на слове, — рассмеялся он.

Анна и Олег решили проводить нас до дирижабля.

Всё шло хорошо, пока мы не вышли за ворота.

— Ещё несколько минут, господа, — встретил капитан, — и можем отправляться.

— Хорошо Дмитрий, — кивнул я, — скажешь как всё будет готово.

Капитан отдал честь и вернулся на судно.

Мы стояли и болтали, как вдруг Лаэль посмотрела на горизонт и нахмурилась.

— Летит кто-то, — приложила она ладонь ко лбу, — и быстро.

— Наверное почтовый дирижабль, — присмотрелся Олег, — гонец везёт послание для императора.

Я всматривался в чёрную точку и не мог отделаться от нехорошего чувства. Странные очертания для судна и летит он слишком низко. Точка приближалась и вскоре стало ясно что это птица.

— Твою мать, — пробормотал чувствуя приближающийся звездец, — да что ж такое. Дайте мне спокойно улететь!

— Ты чего? — обернулись друзья и подозрительно сощурились, — Артём, ты странно себя ведёшь.

— Попадос, — тихо ругнулся я, — друзья! У меня возникли срочные дела в городе! Предлагаю вернуться и отправиться в путь завтра.

— Ты не договариваешь, — прищурилась Лаэль, — ты же сам спешил уехать.

— Да всё в порядке! Переждём ночь, попрощаемся как следует и в дорогу! Идём скорее!

Из сумки выглянул гримуар. Я попытался засунуть его обратно но он щёлкнул зубами и я отдёрнул руку. Книга высунулась наружу и пробормотала:

— Я уже встречал подобные эманации. Да это определённо что-то знакомое.

— Артём! — рявкнули друзья и Олег добавил:

— Я уже слышал такое. Когда мы пошли в лес.

— Тебе показалось, — неубедительно рассмеялся я.

Я обеспокоенно посмотрел на птицу. Она быстро приближалась. Вот же тварь неугомонная! Пролететь полстраны ради меня! Я не воспринимал серьёзно слова книги о злопамятности петуха и похоже что зря, пожалуй, нужно больше ей доверять.

— Ладно! — сдался я, — это ещё одно моё творение. Последнее! Клянусь в этом.

— А! — расслабились Олег и Лаэль, — тогда ты найдёшь с ним общий язык.

— Я бы не был так уверен, — подлил масла в огонь гримуар, — с козлом вам повезло. Петух же боевит, яростен, драчлив и злопамятен. По крайней мере такие качества тотем придаёт носителю. Так чт о-о-о-очень советую бежать в столицу и как следует спрятаться.

— Может справимся? — с надеждой произнёс Олег.

— Я бы не рассчитывал. Вы и с изменённым зверем не могли совладать. Эта птичка совсем иного масштаба.

— Бежим! — рявкнул я.

Друзья послушались и мы побежали к городским воротам.

— Словно опять в лес попал, — рявкнул Ростов, — Артём, мы с тобой вечно во что-то влипаем!

— Да ладно, — выдохнул я, — мы же живы.

— Таким темпами ненадолго, — прорычала Лаэль.

Я не ответил. Оглянулся и сглотнул ком в горле. Петух определённо вырос! Даже с такого расстояния он казался размером с лошадь. Стероиды жрал, что ли? Бройлер крылатый!

— Курлык-курлык, — многообещающе донеслось в спину.

Петух увидел жертву.

Бой

Мы ворвались в город и помчались по улицам. Позади хлопнули крылья и я обернулся. Петух уселся на стену и яростно заклекотал. Черепица взлетела в воздух, подброшенная звуковой волной

Я сглотнул. От нас до птицы метров двести. Не уйдём.

Петух вырос. Да что там вырос, вымахал размером с тройку лошадей, скотина!

В петуха полетели стрелы и свинец. Стражники пытались сбить нежданного гостя. Вновь громыхнули пистоли и птица недовольно курлыкнула. Снаряды вспыхивали возле пернатого, и пеплом осыпались на мостовую.

Перья сверкали в лучах солнца золотом и багрянцем. Петух раздулся, надул гребень и злобно зашипел. Голова птицы крутилась по сторонам. Кажется, я знаю кого он выглядывает.

— Всё пропало! — задёргался в сумке гримуар, — он освоил управление энергией! Выпусти меня! Я не хочу умирать вместе с тобой!

— Спокойствие дружище, — хлопнул по сумке, — только спокойствие! Мы в одной лодке.

— Какое ещё спокойствие!?

Петух вытянул шею и довольно курлыкнул. Адская птица увидела лучшего “друга”.

— Врассыпную! Ему нужен я!

— Отвлеки его, — обняла меня Лаэль, — мы поможем прикончить тварь!

— Идиоты! — взвыл гримуар.

Петух оттолкнулся и взмыл в воздух.

Я свернул в узкий проулок и запетлял как заяц. Петух не отставал.

Он вновь завопил. Я чудом успел свернуть на перекрёстке и прижаться к стене. От вопля снесло крышу дома, брусчатка пошла трещинами и вздыбилась как иглы дикобраза.

Я выдернул пистоль из-за пазухи и высунулся из-за угла. Петух приземлился на крышу и я без раздумий пальнул.

— Бах! — громыхнуло оружие.

Облако дыма окутало улицу. Я перескочил дороги и побежал в другую сторону.

Надеюсь это собьёт его с толку.

Петух взмыл в воздух и расправил крылья паря точно коршун. В него стреляли, швырялись заклятиями но он ловко лавировал уклоняясь от атак. Возможно его могли сбить элементалисты, но применять настолько мощные плетения в городе им вряд ли разрешат.

— Тяни время! — прогрыз сумку гримуар, — дождёмся когда тварь прикончат или свяжут боем, тогда попробуем смыться на дирижабле!

— Легко сказать! — выглянул из-за угла и быстро убрал голову обратно, — он словно чует меня!

— Так и есть, — подтвердил гримуар.

Час от часу не легче!

Заметив выбитую дверь в каменном доме, нырнул туда и взбежал на второй этаж. Строение выглядело крепким, быстро он его не расковыряет, ну а если припечёт, утеку через окно.

Выглянул наружу.

Петух обозлился. Постоянные укусы солдат не давали сосредоточиться и он решил разобраться с ними.

Он взревел. В этом крике не было ничего от обычной птице. Вопль прозвучал как вой демонического создания из дальних уголков бездны.

На моих глазах от звуковой атаки разрушился дом. Маг прикрыл отряд и волна не причинила им вреда. Воины продолжили бой.

Петух хлопнул крыльями. Подхваченные шквальным ветром алые перья закружились в воздухе, упали на землю и вспыхнули огненными протуберанцами.

Город запылал. От нестерпимого жара лопались и плавились камни, раскалёнными ручейками растекаясь по земле. Большая часть людей отвлеклась от птицы и начала тушить пожары.

Если бы он попал в меня, то дом стал бы замечательной духовкой а отличным блюдом в ней

Пернатый ринулся в мою сторону.

Он спикировал на дом, вцепился когтями в стену и попытался уцепить меня клювом. Я метался по комнате, прикрывался щитом и пытался нитями пронзить ему глаз. Петуху было плевать на мои старания. Он оказался на диво вёрток и быстр. Почти все атаки проходили впустую, а те удары что достигали цели, почти не причиняли вреда. Удалось лишь выбить несколько перьев.

Наконец петуху надоело вылавливать меня в комнате и он приоткрыл клюв.

В последнее мгновение успел накрыться сферой и дом разорвало от звуковой волны. Меня вышвырнуло наружу и пролетев несколько десятков метров я грохнулся на мостовую. В ушах звенело. Я коснулся щеки и посмотрел на окровавленные пальцы.

Птица вылетела из облака пыли. Я отскочил в сторону и выдернул шпагу. Петух приземлился на площадь.

На краткое мгновение мы замерли. Вокруг полыхали пожары. Пахло гарью. В воздухе витал пепел.

Мы стояли посреди горящих зданий и зло рассматривали друг-друга. Петух шею и злобно протянул:

— Кво-о-о-о-о!

Я сплюнул.

Это послужило сигналом для атаки и я ринулся на противника.

Я кружил вокруг юркой птицы, стараясь не попасть под удары клюва с лёгкостью крошащего камень. Лапы также внушали уважение, когтистые, обвитые жилами они впивались в мостовую как нож в сыр. Зацепит — мало не покажется.

Я старался подобраться с хвоста, чтобы сквозь мягкое место добраться до внутренностей, но петух обрывал все поползновения на этот счёт.

Сталь с трудом пробивала жёсткие перья и вязла в твёрдой плоти. Нить также была бессильна. Я сражался на пределе сил, но никак не мог поставить точку в сражении. Петух ярился и разносил всё вокруг. От воплей закладывало уши.

Сгустились тени и на помощь пришла Лаэль. Вынырнула возле петуха и нанесла удар по голове. Из рассечённого гребня хлынула кровь. Упав на камни она вспыхнула огнём.

Петух заклекотал, хлопнул крыльями и взметнулся в небо.

— Ты вовремя, — кивнул девушке.

— Не благодари, — хмыкнула она, — есть шанс дожать его. Я видела что от центра города идут гвардейцы императора.

— В сторону! — рявкнул я.

Петух захлопал крыльями и на город опустился мини-шторм. Взлетали крыши домов, шквалистый ветер сбивал с ног и разносил капли крови которые устраивали новые пожары.

Мы спрятались за углом пережидая бурю.

Петух бесился и бил по площади, пытаясь накрыть нас массированным ударом.

В трёхстах метрах в небо взлетела сиреневая точка. Обманчиво медленно она полетела к птице и развернулась сверкающей сетью окутавшей пернатого. Петух недовольно курлыкнул и рухнул на землю.

— Добьём! — азартно предложила Лаэль

Из сумки выглянул гримуар:

— Нужно бежать к дирижаблю! Они его не удержат!

— Это Москва, — не согласился я, — скоро сюда прибудут такие силы, что размажут его.

— Но какой ценой!? — не согласился гримуар, — хочешь чтобы они разрушили полгорода? Да и не будет он ждать пока его убьют! Улетит! Нужно опередить его и скрыться первыми. Иначе он подловит нас в воздухе.

— Ты уверен что петух не догонит?

— Ему сейчас не до нас. Да двигается он медленнее дирижабля. Успеем улететь!

— Хватит болтать, — принял решение, — бежим к судну.

Мы побежали на выход.

— Скорее! — взлетел я на палубу, — Дмитрий, поднимай корабль и мчись на всех парусах отсюда!

— Взлетаем! — рявкнул капитан подчинённым и побежал к рулевому колесу.

Дирижабль дрогнул и начал подниматься. Мы смотрели на столицу.

Петух оказался силён. Он порвал сеть и огненной кометой взлетел над городом. Маги применяли мощные заклятия, но нещадно мазали. Однако плотность огня оказалась большой и петуха постепенно теснили к окраинам города. Увлечённый сражением петух не обращал внимания на меня, и я молился всем богам чтобы так продолжалось как можно дольше.

Дирижабль медленно набирал скорость и мы начали удаляться от столицы.

В бой вступили знатные рода и рисунок боя тут же поменялся.

Разнообразные стихии комбинировались немыслимым образом. Кто-то поднял пелену тумана скрывающую атаки и всё чаще плетения цепляли птицу. От неё полетели перья а злобный рёв сменился криками боли.

Мне стало даже немного жаль петуха.

Ветер подхватил воду и вокруг птицы закрутился водяной смерч. Сияние перьев начало гаснуть и птицу придавило к земле. Петух взревел и яркая вспышка осветила небосклон.

Проморгавшись я вновь посмотрел на поле боя.

Петух вырвался! Использовал способность и свалил в закат. Нет, не в закат. Он летит к нам!

Боюсь сейчас у него пригорает от нашего бегства и миролюбивости у него точно не прибавилось, а вот желания поквитаться — полно.

Я прищурился. Птица догоняет. Нужно сваливать! Принимать бой в воздухе — самоубийство.

— Дмитрий! — рявкнул я.

— Ваше сиятельство?

— Ходу! Враг настигает!

— Держитесь крепче!

Капитан положил руку на рычаг и опустил его вниз. Дирижабль вздрогнул и ускорился. Я ухватился за канат и посмотрел назад. Петух начал отставать и я облегчённо выдохнул.

Ушли!

— Вырвались, — проворчал гримуар, — надеюсь в следующую встречу ты будешь готов к бою. Я слишком стар для всего этого.

— Всегда нужно верить в хорошее, — выдохнул я.

— Ваше сиятельство, — крикнул капитан, — что за тварь напала на город?

— Не знаю, — не стал откровенничать я, — какой то монстр.

— И какой только нечисти нет на свете, — осенил себя знаком Единого Дмитрий.

— И не говори.

Я опёрся о борт и посмотрел на горизонт. Солнце приближалось к горе и оранжевым светом заливало землю. Ветер разбивался об окружающий корабль барьер, свистел и звал вдаль. Хорошо то как.

Дирижабль начал набирать высоту. Вскоре корабль прорвал облака и мы полетели над белоснежным покрывалом. Сквозь редкие разрывы мелькала далёкая земля.

— Надеюсь в княжестве нас не ждёт ещё какой-нибудь зверь? — Лаэль уселась на палубу и прижалась спиной к борту.

— Нет, — сел рядом, — только нормальные животные.

— Слабо верится, — рассмеялась девушка.

Я вспомнил про Яшку. Точно! У меня же там необъезженный козлик! Надеюсь он позволит оседлать себя… Впрочем, куда он денется.

Капитан сверился с приборами и передал управление судном помощнику. Я окликнул его и он подошёл к нам.

— Дмитрий, забыл спросить, как прошла перевозка животного?

— Без проблем ваше сиятельство. Выгрузили в предгорьях невдалеке от вашей базы, дождались пока придёт в себя и улетели. О дальнейшей судьбе животного ничего не знаю.

— Достаточно и этого. Отлично поработал.

— Благодарю. Мой долг служить вашей семье.

Путешествие до княжества прошло спокойно. Мы ели, смотрели за борт, разговаривали и спали. Вот и все развлечения. Поэтому неудивительно что я с нетерпением ждал окончания путешествия.

Когда на горизонте засверкали пики гор я обрадовался. Добрались. Седобородые великаны приближались заслоняя небо, и вскоре горный хребет предстал перед нашими глазами во всё своём великолепии. Горные кручи плавно переходили в заснеженные луга, на которых возвышались огромные камни. Казалось древний великан зачерпнул горсть валунов и швырнул их с гор подобно мальчишке кидающим песок в озеро.

Между пиков висели тучи и засыпали снегом ущелья.

Лаэль встала рядом со мной.

— Как тебе? — положил я ладонь на руку девушки.

— Они восхитительны, — прошептала девушка, — Артём, я не видела зрелища прекраснее с тех самых пор как покинула благословенные земли Вайхатра. Но даже горы моей родины меньше этих исполинов. Спасибо что дал надежду моему роду. Дал надежду мне.

Девушка повернулась ко мне и я увидел в уголках глаз слезинки.

— Не за что, — мягко ответил я и посмотрел вперёд

Секундная слабость Лаэль быстро прошла и когда я вновь посмотрел на девушку, передо мной опять была знакомая воительница, готовая броситься в воду и пламя.

— А что на той стороне? — поинтересовалась девушка.

— Горы. Но климат там совсем другой, намного мягче. Даже снег редко выпадает. Причиной тому горы преграждающие путь холодным северным ветрам.

— Здесь зима а там лето?

— Почти, — улыбнулся я, — только и земли по ту сторону куда опаснее.

— Жизнь вообще опасна, — улыбнулась девушка.

Мы вывернули из-за горного отрога и я хищно впился глазами в своё творение.

Неплохо вышло! Несколько десятков домиков разбились на берегу замерзшего озера. На склоне копошились рабочие. Я видел что работа над трассой практически завершена и она готова принять первых спортсменов.

Меня охватил зуд. Хотелось побыстрее спуститься и всё осмотреть.

Судьба имела на этот счёт другие планы. Дмитрий окликнул меня:

— Ваше сиятельство! Со мной связался князь, он требует чтобы вы летели к нему.

— Что поделать… полетели.

Дирижабль сменил курс.

Через несколько часов мы прибыли. Дирижабль проплыл над городом и плавно опустился на посадочную площадку.

Громыхнул трап и мы покинули палубу.

Несколько стражников поприветствовали нас, я кивнул и повертел головой. Что-то не спешат меня встречать, может не заметили прибытия корабля? Навряд ли.

Объяснение нашлось довольно быстро. Встретившая нас служанка сказала что готовится праздничный ужин и княгиня распорядилась чтобы мы привели себя в порядок. Я отослал девушку прочь и отправился в свои покои. Лаэль пошла вместе со мной.

Времени оставалось в обрез, поэтому мы быстро освежились, привели себя в порядок и направились в малый обеденный зал.

Слуга распахнул двери и мы вошли внутрь. Через пару мгновений створки на противоположной стороне распахнулись и в зал вошёл отец, мать и брат Андрей.

Я улыбнулся, подмигнул Лаэль и пошёл к ним навстречу.

— Рад вас видеть! — улыбнулся я.

Семья с любопытством разглядывала Лаэль, но если князь смотрел спокойно и доброжелательно, то вот на лице княгини явственно проступало неодобрение.

— Позвольте представить мою спутницу, — произнёс я когда мы подошли поближе, — цринтрина Лаэль из дома Авр`тар.

— Рад видеть, — улыбнулся князь.

— Добро пожаловать! — подмигнул Андрей.

— И кем же вы приходитесь моему сыну? — приподняла бровь княгиня.

— Мы друзья, — улыбнулась девушка, — близкие.

— Кхе-кхе, — прокашлялся отец, — рад, что у Артёма такие хорошие друзья из благородного рода.

— Близкие, — немного ехидно добавила мать.

— Ага, — потянул я носом, — думаю, вы поладите.

— Непременно! — весело ответила Лаэль.

Мы уселись за стол.

— И как вы познакомились? — матушка вонзила вилку в кусок мяса и с ожесточением разрезала его.

— Подрались, — пожал плечами, — и поняли что нам стоит продолжить тренировки.

— Понимаю, — поддержал меня брат, — я бы тоже не упустил возможность поднять боевые навыки работы с… копьём.

— Андрей, — посмотрела на брата княгиня.

Брат сделал вид что увлёкся салатом.

Я рассмеялся и заработал ещё один неодобрительный взгляд.

— Развратник, — тихо шепнул мне в ухо Андрей и ухмыльнулся.

В целом ужин прошёл лучше чем ожидалось. Лаэль вела непринуждённую беседу, изредка соревнуясь с матерью в двусмысленностях. Девушка чувствовала себя уверенно и не испытывал ни капли смущения. Принцесса, что сказать. Андрей смеялся над моими шутками, отец внимательно наблюдал за нами изредка вступая в беседу.

После ужина отец задержал меня.

— Артём, задержись. Нужно поговорить.

— Конечно, только провожу Лаэль.

— Не стоит, — улыбнулась княгиня, — я отдала распоряжение и цринтрин приготовили комнату. Служанки проводят её.

— Спасибо за заботу, ваше сиятельство, — улыбнулась дроу.

Женщины ушли.

— Итак, — взял быка за рога князь, — что происходит Артём? Дуэли, перевозка неизвестного монстра, бой в столице! И это ты называешь учёбой!?

— Это только начало, — не удержался я.

Андрей хрюкнул от смеха. Я поймал суровый взгляд князя, поправился:

— Козёл вообще безобиден!

— Скажи это Фердинанду! — Андрей не выдержал и заржал.

— Это ведь был петух, так? — наклонился вперёд отец, — удивлён что я знаю об этом? Да, я случайно узнал о бешеной птице из разговора слуг. Ты знаешь что она сотворила со священником?

Я поперхнулся и закашлялся.

Сначала я подумал что это глупые сплетни, но потом увидел это! И сразу понял откуда растут ноги.

Отец повернул эймер и я увидел петуха во всей красе.

— Красивая птица, правда? — пробормотал я.

— Да он с десяток домов развалил! — припечатал ладонью о стол Сергей Михайлович, — пострадали люди! Ты понимаешь что будет, если император узнает кто виноват в этом?

— Так петух же, — развёл я руками, — истинно бешеная тварь!

— Петух, — князь налил вина и выпил кубок, — но ты с ним что-то сделал? Что это за магия? Практики работающие с жизненной энергией пытались вывести особых животных, но все их попытки провалились.

— Да так, — пробормотал я, лихорадочно соображая что делать. Стоит ли показывать гримуар? В голове всплыл разговор с Изамо и я решил не раскрывать карты. Информация же как-то утекла к японцам, не исключено что это повторится.

— Что так?

— Отец, — твёрдо ответил я, — не могу сказать. Пока не могу.

— Почему?

Я поведал о встрече с японцем. По мере рассказа князь хмурился всё сильнее. Сцепил пальцы в замок и медленно произнёс:

— Интересно. Говоришь, он был уверен в том что это ты подал идею о красках?

— Более чем.

— Вариантов немного, — князь откинулся на спинку, — или тебя просто разыграли и ты сам подтвердил их подозрения…

— Исключено, — перебил я, — он вовсе не требовал подтверждений. Ему было плевать буду я опровергать его слова или соглашусь с ними.

— …или, — продолжил отец, — у меня в окружении шпион. Возможно ко мне в кабинет проник ниндзя, но это маловероятно, вряд ли они смогли бы обойти защиту.

— Что будешь делать?

— Я должен всё обдумать, — поднялся Сергей Михайлович, — не волнуйся на этот счёт, если завёлся предатель, то он выдаст себя. Твоё прибытие дало возможность спровоцировать его на действия.

— Может я могу чем-нибудь помочь?

— Отдыхай, — усмехнулся князь, — займись княжеством. Утечка информации моя забота. И будь осторожнее.

Буду, — пообещал я.

Попрощавшись ушёл к себе. Глаза слипались и как только голова коснулась подушки я сразу же провалился в объятия Морфея.

Проснувшись сел на постель, пододвинул столик, взялся за перо и пергамент.

Итак, сноуборд. Высокотехнологическое изделие которое придётся упростить. К счастью здесь есть руны позволяющие укрепить материалы, значит не всё потеряно.

Обмакнул перо в чернильницу и начал набрасывать эскиз. Указал длину, ширину изделия, толщину и… прикусил кончик пера. Но что делать с креплениями?

Обдумал и принялся за работу.

Ближе к обеду постучалась Лаэль. Я впустил девушку внутрь.

— Чем занимаешься? — подняла она одну из отброшенных бумажек.

— Уже закончил, — разогнулся я, — пойдёшь в город?

— Нет, — зевнула девушка, — ты надолго уйдёшь?

— Как получится, — свернул лист бумаги, — увидимся позже.

Я отправился к мастерским.

Прошёлся по кварталу и остановил выбор на солидной лавке именитого мастера по дереву. Если не изменяет память, их семья уже несколько поколений занимается резьбой. Из их рук выходят настоящие шедевры. Думаю моя просьба не вызовет затруднений.

Открыл дверь и вошёл. Просторный холл заставлен фигурами птиц и зверей. Животные казались живыми. Было видно что мастер вложил в изделия душу. Я неторопливо прошёлся по залу и подошёл к сидевшему в дальнем углу парню. Увидев меня он соскочил со стула и поклонился:

— Добрый день ваше сиятельство!

— Добрый, — кивнул я, — мастер дома?

— Илья Святославович наверху. Позвать?

— Зови.

Парень пулей взлетел по лестнице и через пару минут вниз спустился хозяин лавки.

— Рад вас видеть княжич, — степенно поклонился кряжистый мужчина, — вы по делу?

— По нему самому, — подтвердил я, — есть у меня нестандартный заказ. С оплатой не поскуплюсь.

Мастер огладил бороду и осторожно сказал:

— Посмотреть бы, что именно вы желаете. Вдруг не справлюсь?

Лукавит мастер! Ох лукавит! Я протянул пергамент:

— Смотри.

Илья развернул бумагу и посмотрел на рисунок, начал что-то прикидывать и шевелить губами. Я иронично улыбался и ждал ответа.

— И что же это такое, ваше сиятельство? Для чего подобная диковина нужна?

— С гор кататься, — улыбнулся я, — сделать сможешь?

— Так-с, — кашлянул мастер, — если с гор, то основу можно из дерева сделать, пожалуй обойдёмся и без железных вставок. Нанесём руну крепости, вставим накопитель — будет надёжно и крепко. Для скольжения низ покроем специальным лаком. А вот с креплениями придётся повозиться… Я, так понимаю, ремнями будут ноги крепиться?

— Верно. В крепления вставляется ботинок и затягивается.

— Кхм… Сложноватый механизм, тем более если крепление должно вращаться. Это обязательно? Может быть жёстко прикрепить? Это сделать намного легче.

— Желательно с вращением, — признал я.

— Кхм… Придётся обращаться к кузнецу для отливки регулировочных дисков под крепления. Также необходимо как то закрепить их в доске…

Мастер поднял голову и признался:

— Это работа не на один месяц княжич. Возможно год… если у вас нет готового решения.

Я прикрыл глаза.

Жаль. Очень-очень жаль.

— Илья Святославович, у вас есть другое предложение?

— Есть, — ткнул пальцем в бумагу мастер, — мы приклеим крепления прямо к доске. Так, как вы скажете. И не нужно будет ничего выдумывать.

Дельное предложение, если бы я заказывал сноуборд только для себя. Но когда на курорт повалит народ, то им нужна будет более тонкая настройка. Хотя зачем им это? Буду сдавать сноуборды в прокат, а там сами купят и настроят так, как захотят.

Я обдумал мысль. Поставлю на общие доски крепления под градусами плюс пятнадцать и минус пятнадцать. Так клиентам будет легче научиться кататься и понять какая нога ведущая. Себе же я поставлю градусы плюс двадцать один и минус шесть.

Обдумав всё ещё раз, я пришёл к выводу что это будет самое оптимальное решение и уточнил у мастера:

— Клей не отвалится?

— Скорее доска треснет, — уверенно ответил он.

— Согласен с доводами, — вздохнул я, — вы готовы взяться за заказ? В какую сумму обойдётся ваша работа?

— Три золотых за одно изделие, ваше сиятельство.

— Идёт. Сделай пять штук для начала и принимайся за другие доски. Штук сто делай, дальше обсудим.

— Буду только рад, — улыбнулся Илья. По его виду было понятно что ему не терпится поработать над необычным заказом, — через несколько дней всё будет готово!

— Так быстро?

— А что тут сложного, — удивился мастер, — подходящих досок на складе много, вычешу быстро. Алхимический лак есть, клей тоже. Придётся ждать пока кузнец выкует крепления, да кожевник приготовит ремни.

— Работай, — отсчитал нужную сумму и высыпал кругляши на стол, — отправишь посыльного во дворец, пусть доставит заказ туда.

— Всё сделаю, — поклонился мастер.

— Ах да, чуть не забыл. Изготовь защитные очки.

Что вы имеете в виду? — почесал бороду Илья.

Пришлось задержаться ещё ненадолго и чертить рисунок.

Наконец я покинул мастерскую и отправился во дворец. Надеюсь мастер не подведёт и вскоре я смогу проверить изделия. А ещё следует подумать над роликом, который выложу в сеть. Нужно как следует прорекламировать курорт, думаю от людей отбоя не будет.

Ну а пока есть время, обустрою княжество. Дел много. Найти работников, бойцов для охраны, исследовать подземелья и нагрузить Рргыша работой. Думаю усовершенствованный ткацкий станок ему очень понравится. Пора пополнять казну. Рргыш итак уже растрясает свою кубышку. Ничего с первой партией товара все расходы окупятся.

Разберусь. А сейчас пора лететь в княжество.


Конец первой книги


Оглавление

  • Перенос
  • Фехтовальщик
  • Невеста и разбойники
  • Татуировки и петух
  • Интерлюдия 1. Путь петуха
  • Столица
  • Академия
  • Интерлюдия 2. Петух и священник
  • Первая татуировка
  • Двенадцать тотемов
  • Безумная алхимия
  • Княжество
  • Вызов
  • Охота на сатира
  • Гримуар
  • Тренировка
  • Интерлюдия 3. Петух и разбойники
  • Кровь и книга
  • Приглашение
  • Бал
  • Фейерверк
  • Поединок
  • Яшка
  • Встреча
  • Кровавая роща
  • Дуэль
  • Птица
  • Бой